Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Князева Рада: " Сестра Феанора " - читать онлайн

Сохранить .
Сестра Феанора Рада Князева
        Недрион #1
        Наконец-то закончила редактировать. Одно из первых моих самостоятельных творений. История о Недрионе - необычном, казалось бы утопическом, мире, не лишенном, однако, своих недостатков и внутренних распрей. Это история о братской любви и самоотверженности. История о боли и надежде. Первая часть из общего цикла "Недрион", под названием "Сестра Феанора".
        Рада Князева
        Сестра Феанора
        1. Феанор
        "Затем он умер. Но нет у него ни могилы, ни гробницы, ибо столь пламенным был его дух, что, едва он отлетел, тело Феанора стало золой и развеялось, как дым. Подобных ему никогда больше не появлялось в Арде, а дух его не покидал чертогов Мандоса. Так закончил жизнь величайший из Нолдоров, чьи дела принесли им огромную славу и гибельнейшую беду..."
        Молодой черноволосый парень, лет двадцати с лишним, почесал затылок и захлопнул книгу.
        - Нет, всё это, конечно, хорошо, - обратился он к зелёной стрекозе, уютно примостившейся рядом на высокой траве у озера. - Но какого родители назвали меня Феанором?! - парень интенсивно размахивал руками, объясняя стрекозе всю суть дела. - Я не спорю, Феанор - отличный чувак, но, блин, нельзя ему было выжить в конце?! Я что, должен повторить его судьбу?.. А?..
        Стрекоза недоуменно уставилась на человека своими фасеточными глазами. Быть может, если бы она могла, то покрутила лапками у виска. Ну, а за неумением этого делать, насекомое просто сорвалось с колышущейся травинки и улетело к воде...
        - Ну вот...- разочарованно взмахнул руками парень. - Опять меня никто не понимает! Как всегда!..
        Он нехотя поднялся с примятой травы и, в последний раз взглянув на сверкающую голубизну озера, взял под мышку книгу и поплелся к стоявшему на возвышении дому.
        Его раздумья полностью поглотила только что прочитанная книга. Главный герой вызывал восхищение. Парню льстило, что Феанор - это также и его имя. К тому же, у него самого были эльфийские корни. Кроме того, на данный момент парень являлся начинающим магом и свободно посещал лекции и практические занятия по магиоведенью в широкоизвестной академии. А в ближайших планах у него был намечен поиск хорошего учителя по практической магии.
        Уже издалека Феанор увидел на крыльце свою молодую жену - Люмию. Она явно была в плохом расположении духа, но парень уже к этому привык. Они поженились, когда обоим было едва ли по 18, четыре года уже жили вместе и воспитывали четырехлетнюю дочурку, Вики.
        - Ну?! И где тебя черти носили?! Что я тебя уже не удовлетворяю? Нашел себе любовницу?
        - Доброе утро, Вики, - обратился Феанор к дочери, проигнорировав жену, - иди к папе, малышка!
        - Ах, вот ты как! - ещё больше взбесилась Люмия. - Значит, я целый день должна сидеть на хозяйстве, смотреть за Вики, а ты только и можешь, что заниматься своей дурацкой магией и бегать по друзьям, вместо того, чтобы уделить внимание мне!
        - Позволь, - не выдержал Феанор, - я что, должен целый день сидеть рядом с тобой и ни с кем не общаться?
        - Да! - взревела Люмия. - У тебя дочка, как-никак! Пора о семье подумать!!!
        - Я работаю, вкалываю целый день! Разве этого мало?! Я что не могу хоть раз в день расслабиться?!
        - Ты только о себе и думаешь! А обо мне ты подумал?!
        - Добрый день. - Послышался со стороны требовательный голос.
        Люмия, увидев у крыльца незнакомого мужчину в военных доспехах, стыдливо умолкла и, подхватив Вики, скрылась в дверном проёме.
        - Утро вообще-то... - нисколько не стеснившись, ответил мужчине Феанор. - Ну да ладно. Чем могу помочь?
        - Враг на западных границах грозит нападением нашему славному Недриону, на случай чего, вы обязуетесь пройти военную службу.
        - Я? - Феанор аж поперхнулся от удивления. - Простите, но ведь у меня семья, дочь! Да я уже и не в том возрасте!
        Собеседник сурово сдвинул брови.
        - Война не будет спрашивать, есть ли у вас дочь и сколько вам лет! Вы не проходили службу, а значит, обязаны пройти её сейчас! В случае неповиновения вас ожидают принудительные работы на плантациях амбоги. Через неделю вы обязуетесь прийти на западную границу Недриона, в Аркеоноль!
        Важно шествуя, мужчина вышел из двора и, легко запрыгнув на белого коня, поскакал далее.
        Работа на плантациях амбоги вовсе не привлекала. Амбога - изнеженное, капризное растение, которое, тем не менее, играет главную роль в промышленности Недриона. Феанор улыбнулся. Он вовсе и не пытался отделаться от службы, а с начальником начал пререкаться только так - для виду, потому что знал, что Люмия по любому подслушивает их разговор за дверью... А так он очень даже наоборот - был рад, что появилась причина смыться из дому...
        Осталось только принять страдальческий вид и сообщить обо всём Люмие.
        2. Алексия Далтон
        Петухи едва только успели пропеть, как на лесной тропе уже появилась молодая девчонка. Длинная палка служила ей одновременно и посохом, и хорошей отбивалкой от возможных грабителей, - хотя девушка очень надеялась, что последнего не случится. В походной суме, переброшенной через плечо, было всё, необходимое для путешествия. За миленьким личиком скрывался хитроумный план. Родители самонадеянно верили, что в данный момент их дочка находится у своей тёти. Та, в свою очередь, была убеждена, что её племянница уже давным-давно дома. Но никто не знал о замысле самой девушки. Заведомо свернув с тропы, ведущей к родной обители, она направилась на Запад, твёрдо решив добраться до границы... Просто так... Ради интереса...
        Девушка была из обычной семьи людей, которых Верховные Недриона решили переместить сюда из внешнего мира. Здесь жизнь текла по-другому: осуждался технический прогресс, строго запрещались всякие техно-новинки, из внешнего мира жители Недриона выносили только наилучшее, что могло способствовать их развитию - как физическому, так и духовному. К людям из внешнего мира предъявлялись строгие требования: запрещалась нецензурная лексика, разговоры о прежнем месте проживания, нельзя было называть и употреблять при других жителях Недриона свои земные имена. Естественно, эти правила регулярно нарушались. Появлялись даже целые кланы бунтовщиков. Поэтому на страже порядка всегда стояли отдельные ордена. Некоторые действовали независимо, другие - под руководством Верховных. Но в общем, Недрион населяли единомышленники. Здешние обитатели отличались высокими музыкальными способностями: любили сыграть или послушать что-нибудь со смыслом и потяжелее...
        Девушка пробиралась сквозь лесную чащу, полностью погрузившись в свои мысли. Алексия - такое предназначение выбрала она себе. Предназначение, обязавшее её быть защитницей. Вот только что, или кого защищать?.. Далтон - такой ранг дали ей Верховные Недриона. Она имела редкий дар: помогать людям увидеть все потайные, спрятанные краски жизни; она могла расположить их к себе, узнать всё о них. Вот только чистокровных людей в Недрионе было очень мало... Поэтому девушка, называвшая себя Алексией, решила отправиться в Аркеоноль. Там она надеялась найти применение своим возможностям.
        Весь окружающий мир Недриона был для неё совершенно новым и диким, что лишь сильнее разжигало любопытство в юной душе.
        Несколько ровно согнутых листков, лежавших у края тропы, за кустом, заставили её остановиться. Это не внешний мир и просто так здесь ничего не бывает. Тем более что странные клочки бумаги как будто манили к себе.
        Девушка подняла их и аккуратно развернула. Магические заклинания... Опять... Ведь именно из-за них она здесь. Верховные Недриона почувствовали её силу и решили, что она и её семья должны принадлежать к этому миру.
        Где-то на дороге послышался шорох. Непонятно откуда появились две высокие фигуры.
        Алексия спешно нырнула за мощный ствол какого-то дерева и притаилась в кустах.
        - Я выбросил их где-то здесь...
        - Черт, Антигримуар! Ну как так можно было?!
        - На то я и Антигримуар! Мне надоели все твои магические штучки!
        - Там было заклинание поиска! Ты понимаешь, что мы так и не нашли того, кто отправится в Аркеоноль на поиски меча?!
        - Белиал! - воскликнул Антигримуар. - Хватит паниковать! Ну, неужели так тяжело найти человека из внешнего мира, который согласился бы на это задание?!
        - Нет у нас таких!
        - А Феанор?
        - Он из третьего поколения. Неизвестно, справится ли... Вот что прикажешь делать?
        - Ну, а я где тебе его возьму? Из кустов?..
        Девушка, подслушивающая их разговор, на секунду задумалась. Внешняя... из кустов... Почему бы и нет? Она взглянула на заклинания, начертанные на слегка помятых листках. Одно из них моментально бросилось в глаза.
        - Заклинания невидимого лица... То, что нужно! - обрадовалась она.
        Магические слова мгновенно слетели с её уст. Лист с заклинанием ярко вспыхнул. Девушка не ожидала такого и испуганно отпрянула назад, выронив из рук свою находку.
        Красный огонь поднялся от земли и обвил ладони перепуганного горе-мага. На раскрытых руках образовалось нечто тёплое, прозрачно-водного цвета.
        - Маска - обрадовалась девушка. Она аккуратно приблизила ладони к лицу. Водянистая масса опутала его и слилось с ним, отчего лицо стало издавать свечение, мешавшее разглядеть черты внешности.
        Девушка подняла с земли "потухшие" листы и вышла навстречу незнакомцам...
* * *
        - Знаешь, Белиал... Похоже, твои листы нашлись...
        Антигримуар с интересом разглядывал приближавшуюся девушку.
        - Как вас зовут, миледи?
        - Алексия... Мне кажется, это ваше? - девушка протянула заклинания Антигримуару.
        - Нет! - испуганно воскликнул Белиал, выдирая своё достояние из рук незнакомки. - Он же их спалит нафиг!!!
        - Гг... - ехидно засмеялся в ответ парень... Хотя был ли это парень?.. С такими существами девушка, именовавшая себя Алексией, встречалась впервые.
        Антигримуар был высоким, с короткими черными волосами, в черной футболке и голубых, как ни странно, джинсах - замашки внешних... Это всё ладно... Но смущение вызывало лицо парня. Вместо глаз у него были черные пустоты на всю глазницу, что естественно выглядело пугающе.
        Белиал мало чем отличался от друга. Хотя почему... Очень отличался. Всё его тело было укрыто черной одеждой, на руках - перчатки. А лицо... Лицо - зелёное, с широкими глазами, а во рту - острые зубы и длинные клыки...
        Друзья сразу почувствовали смятение девушки, хотя и не могли видели её изумленного лица.
        - Меня зовут Белиал. - представился тот первым. - Я...
        - Он демон... - прервал друга второй парень. - Причем, самый главный. А я - Антигримуар, его страж, можно так сказать. Ненавижу магию и слежу, чтоб он не натворил чудес...
        - М-гу... - промычала девушка, кивнув головой. - Понятно... - действительно. Демон и страж, че не ясного-то? - Странно, как вы уживаетесь вместе...
        - Мы не можем друг без друга, - продолжил Белиал. - Мы одно целое. Добро и зло.
        - Я так понимаю, ты - зло?.. - поинтересовалась Алексия.
        Антигримуар хмыкнул.
        - Он не зло. А я не добро. Среди нас двоих нет различий... Ну, в общем, что мы всё о нас да о нас... Расскажи о себе: кто ты, как твоё настоящее имя?
        - Я же сказала: меня зовут Алексия!- недовольно отрезала девушка.
        - Ты маг?.. - продолжал наступление брюнет с впадинами вместо глаз.
        - Нет. Я из внешнего мира.
        Антигримуар прекратил допрос и переглянулся с другом.
        - Не врешь? - переспросил Белиал.
        - Зачем мне это? - удивилась девушка.
        - Ты знаешь, откуда эти страницы? - голос демона приобрел серьёзный, напряженный оттенок.
        - Нет.
        - Это страницы Гримуара.
        - Демонической книги? - совершенно спокойно спросила Алексия.
        - Ну... Да... Ею могут пользоваться только Верхоо... - Белиал поспешно исправился, - демоны и маги, которым они дают силу, да и то не все.
        - Ну... - развела руками девушка. - Что ж поделаешь... Именно из-за этого Верховные переправили меня в Недрион.
        - Не хочешь снять маску? - предложил Белиал.
        - Не горю желанием.
        - Белиал, - шепнул другу на ухо Антигримуар, - а вдруг она сможет?
        - Что смогу? Сбегать за мечом? - без зазрения совести перебила их Алексия.
        Те удивленно уставились на неё.
        - Может, ты ещё и телепат?
        - Нет. - Отрицательно кивнула головой девушка. - Я слышала ваш разговор.
        - Тогда... Мы хотим предложить тебе вступить в наш орден. - Белиал подошел к девушке и протянул ей какой-то длинный сверкающий кристалл.
        - А кто вы? - с интересом спросила та.
        - Хранители мира.
        3. Встреча
        Запах пыли неприятно щекотал ноздри.
        Пейзаж окололесной дороги уже довольно наскучил Феанору, и он решил пришпорить свою лошадь. Поиски какого-то важного меча - занятие не самое увлекательное, но как боевое задание на время прохождения военной службы - сойдет. Главное, что нет этих надоедливых криков, скандалов и укоров. Парень так увлёкся мечтами о свободной жизни, что не заметил, как кто-то выскочил на дорогу.
        Лошадь громко заржала и встала на дыбы, чуть не сбросив своего седока.
        - Мэл! Мэл! Тихо! Что с тобой?! - Феанор спрыгнул на землю, чтобы успокоить своё животное. Только теперь он заметил виновницу инцидента. Она поднималась с земли.
        - Ты что, дура?! - возмущенно крикнул парень.
        - Сам дурак. - отрезала девушка, повернувшись к нему лицом. Хорошее начало знакомства...
        Увидев нечто сияющее, Феанор испуганно отпрянул назад.
        - Тьфу ты, господи! Нельзя ж так пугать!
        - Извини, не хотела... - Алексия принялась отряхивать одежду.
        - Сильно ушиблась? - смягчившись, спросил парень. Он изучал взглядом незнакомку. Его внимание привлёк продолговатый кристалл ордена, закрепленный на поясе девушки. - Ты тоже Хранитель мира?
        - А ты что?
        - И я... - парень вытащил из кармана сверкающий камень. - Как тебя зовут? Я тебя раньше не встречал.
        - Я Алексия. А ты?
        - Феанор - пламенный дух. - С гордостью ответил парень.
        - Ясно... "Ещё один ошпаренный", - подумала девушка.
        - Куда путь держишь?
        - В Аркеоноль, - развела руками Алексия.
        - Удивительное совпадение. Я тоже, - собеседник слегка приподнял брови.
        - Погоди, так ты тот Феанор, которого послали за мечом?
        - Меня не посылали, - недовольно нахмурился парень. - Я сам...
        - Я тоже. За тем же. Туда же.
        - Как? - удивился Феанор.
        Ответа не последовало. Внезапно появившееся посреди дороги бледное свечение привлекло внимание Алексии. В преобразовавшихся очертаниях девушка узнала своего недавнего знакомого.
        - Белиал! - воскликнул Феанор. - Объясни, что происходит!
        - Как он это делает? - в свою очередь с интересом спросила девушка.
        Белиал улыбнулся.
        - Феанор, это твоя новая напарница. На вас возложена миссия: найти меч. Отныне вы будете действовать вместе.
        - Не думаю, что это хорошая идея...
        - В общем, разбирайтесь. Мне нужно идти, пока Антигримуар не добрался до моих книг по магии. А то потом опять буду по всем кустам искать обрывки.
        Образ Белиала растворился многочисленными точками.
        - Иии что это было?..
        - Голограмма... - с недовольством ответил Феанор. - Ты, видимо, совсем недавно в Хранителях, если удивляешься такому незамысловатому способу передачи информации. Кристаллы могут телепортировать образ пользователя куда угодно.
        - Круто! И я так смогу?
        - Нет. Так могут только коренные жители Недриона.
        - А ты?
        - Пока не могу, но надеюсь, что скоро получится.
        - А...
        - Может, хватит?! - раздраженно воскликнул Феанор.
        - Злюка, - отрезала девушка. "Итак, Далтон. Алексия Далтон". Белиал говорил, что Феанор - внешний в третьем поколении. Самое время применить силу своего ранга. Интересно, получится? - Че у тебя случилось-то? Так сильно не хочешь, чтоб мы искали меч сообща?
        - Блин, Алексия, у меня сейчас одна полоса черней другой, - внезапно разоткровенничался парень. Он сам не знал, почему решил довериться этой девушке. - Я сейчас числюсь на военной службе. Уже виделся с начальником - просто зверь! В семье проблемы с женой... - Феанор надеялся, что последняя фраза отобьет у девушки последнюю охоту с ним общаться. Уж так не хотелось, чтоб она волоклась за ним в Аркеоноль.
        - Ты женат? Здорово!!! А ребенок есть?
        - Да. Девочка, четыре года, - слегка опешив, ответил Феанор. - Ладно, поехали вместе, - дал согласие парень, поняв, что так просто ему не отделаться. - Нельзя терять время.
        - Это значит, ты берешь меня с собой?.. - вкрадчиво спросила Алексия.
        - Куда ж я тебя дену? Как называется твой ранг?
        - Ранг? Откуда ты знаешь, что он у меня есть?
        - Ты ведь из внешнего мира. Другого человека Белиал не послал бы за мечом. Как тебя зовут?
        Девушка с секунду помолчала.
        - Алексия... Тебе этого мало?
        - Нет, я хочу знать твоё настоящее имя.
        - Я не могу его сказать.
        - Ну ладно. Твоё дело. А я Стас.
        - Как? - девушка сделала круглые глаза.
        - "Стать славным"... Меня так назвали родители. Мой дедушка бежал от войны, которая была в вашем мире, и попал сюда. Поэтому у меня два имени - Стас и Феанор. Так что мы с тобой своего рода земляки.
        - Родственники! - воскликнула, улыбнувшись, Алексия.
        - Может, всё-таки земляки? - шуточно нахмурился Феанор.
        - Не-ет... - протянула девушка. - Ты мой бра-а-атик! - она лукаво сверкнула глазами, понимая, что её ранг таки подействовал на Феанора.
        - Хех... - усмехнулся парень. "Забавная девчонка... От неё исходит какое-то тепло". - Хорошо, - согласился он. - Пусть я буду твоим братом. Лошадей не боишься?
        - С какой радости? - Алексия подошла к животному. - Как его зовут?
        Лошадь недовольно фыркнула.
        - Это она! Мэл! - заметил Феанор.
        - Она? Ещё лучше, общий язык быстрее найдем. - Девушка погладила животное по морде.
        - Странно... Она никогда никому, кроме меня, не давалась... - сказал удивленно парень.
        - Эх, вы, мужики! - с укором ответила девушка. - Ничего вы не понимаете в женской душе. Да, Мэл?..
        Лошадь в ответ заржала.
        - Уже сговорились... - проворчал Феанор, вскочив на седло. - Ладно, сестрёнка, давай руку, залазь...
        Парень затащил свою спутницу на лошадь, посадив её перед собой.
        - Пойдем, Мэл! - он легонько толкнул животное. - Так какой у тебя ранг? - повторно задал вопрос Феанор.
        - Далтон.
        - Алексия Далтон... И что это значит?
        - Потом когда-нибудь объясню, - с загадкой ответила девушка.
        Парень улыбнулся и устремил взор на покрытый лесной растительностью горизонт. Вопросов в голове сейчас было до неприличности много. Ну, например: какие ещё сюрпризы намечаются, кроме того, что ему навязали до ужаса странную напарницу? Что за приключения ждут их впереди? И, в конце концов, что за девушка сидит с ним рядом?! Почему она скрывает своё лицо? Почему с ней так приятно и легко, даже не смотря на то, что она немного странная? Что привело её в Недрион?
        - Жизнь - тяжелая штука... - внезапно произнесла Алексия.
        - Да, иногда, - ответил Феанор и задумался ещё больше... Она что, читает его мысли? Забавно...
        4. Ночь в лесу
        Сухой хворост весело трещал в огне. Мэл стояла привязанная к дереву. Алексия ревностно настояла на том, чтоб Феанор снял на ночь сбрую с лошади. Парень долго упирался, но потом всё же согласился, потому что Алексия пригрозила натянуть седло на Феанора, если тот не снимет его с Мэл. А эту сумасшедшую кто знает... Вдруг, правда...
        Сейчас девушка сидела у костра, над которым висел походной котелок с водой. Напротив расположился Феанор. Он был увлечен чтением книги. Темнота леса совсем не пугала его, в отличие от девушки, которая настороженно оборачивалась на каждый шорох.
        Феанор украдкой посмотрел на Алексию и усмехнулся.
        - Любишь читать? - спросил он, откладывая книгу.
        - Да, - кивнула девушка. - А ты что читаешь?
        - Толкиен. "Сильмарилион". - Феанор зачерпнул кипятка деревянной кружкой. Всыпав из тряпичного мешочка на поясе несколько сухих листков в чашку, он протянул её Алексие.
        - Спасибо,- благодарно улыбнулась та. - Надеюсь, не отрава?
        - С чего бы это? - удивился парень.
        - Ну, мало ли... Может, я тебе уже надоела...
        - Вот еще глупости! - пробубнил Феанор, укутываясь в теплый плащ. - С тобой хорошо. Ты ведь моя сестренка, как-никак! - лукаво усмехнулся парень.
        - Бра-а-атик! - имитируя детскую наивность, протянула Алексия.
        Феанор захохотал.
        - Ладнушки. Будем укладываться. - Он посмотрел в сторону девушки. - Можешь лечь рядом со мной, если тебе страшно.
        - Нет, - покачала головой Алексия. - Мне тут хорошо.
        - Ты не подумай... - пустился в объяснения парень. - Просто, судя по всему, ты не каждый день ночуешь в лесу...
        - Честно говоря, это первый раз.
        "В человеческом обличье", - мысленно добавила девушка.
        - Я так и понял. Ну, смотри сама. Если что, перебирайся ближе.
        Феанор расположился у костра. Сейчас всё казалось таким далеким: и дом, и жена... Немного скучал за Вики, за друзьями. Единственное, что висело над головой - это служба в армии: он страшно не любил кому-то подчиняться... Ему вспомнился Феанор - герой из книги. Такой же непокорный, уверенный в себе... Они действительно похожи... Сознание медленно улетучивалось. Перед ним всплывали какие-то картины канувших в лету эпох. Он видел себя с длинными черными волосами, на коне, со сверкающим мечом в руке. Он был эльфом... Рядом какие-то люди. Он их не знал, но чувствовал, что это его единомышленники. А ниже, в долине, находилась целая армия - его армия!..
        Громкий вскрик и яростное рычание развеяли его сновидения.
        Феанор вскочил и интуитивно схватил в руки меч. Резким взмахом он преградил путь хищным челюстям, которые чуть было не сомкнулись на лице у Алексии. Зубы заскрежетали, соприкоснувшись с металлом.
        Огромный когтистый зверь с расщепленной губой, острыми ушами и лысой, покрытой складками головой, выплюнул лезвие меча. Его толстые, треугольные, ершевидные иголки, расположенные по всему хребту - от медвежьего носа до собачьего хвоста, засверкали черно-синим пламенем. Узкие зрачки глаз ненавистно глянули на Феанора.
        Парень недовольно скривился:
        - Алим! Тебе делать нечего?!
        Пришедшая в себя девушка, поспешно отползла в сторону к парню. Вскочив, она уцепилась за руку Феанора. Тот загородил себя и девушку мечом. Алексия заметила на шее у зверя шнурок с болтающимся кристаллом. Но он был не прозрачный, как у неё или Феанора, а слегка мутноватый внутри.
        - Она чужестранка, - глухо прорычал зверь, по имени Алим. - Ей нечего делать среди Хранителей! - чудище свирепо смотрело на лезвие меча, выставленное Феанором.
        - Здрасте! А за мечом кто пойдет?!
        - Мать твою, анархию! Феанор, неужели ты веришь в эти бредни, что мечом сможет управлять только самозванец из внешнего мира?!
        - Выбирай слова! - предупредил парень. - У неё есть кристалл, значит она Хранитель! И если она пострадает от твоих лап, то Верховные тебя за это по колючкам не погладят!
        Алим прорычал и диким прыжком кинулся в лесную чащу.
        - Ещё увидимся! - кинул он в адрес девушки.
        - Ну вот. Всё нормально. - Феанор с облегчением опустил меч.
        - Чего он так? - изумлённо спросила Алексия.
        - Не обращай внимания, - махнул рукой парень. - Он всегда такой. Слишком много из себя строит. Пойдем спать!
        - Иди. Я уже, наверное, и не смогу уснуть.
        - Глупости! - Феанор толкнул Алексию в спину. - Пошли! Ляжешь рядом.
        - Ну не знаю... Думаю, не стоит...
        - Вот не надо строить из себя непонятно кого! Кроме того, если ты не забыла, я женат. И очень люблю свою жену!
        - Это очень хорошо. Кстати, ты не рассказывал о своей жене. Как её зовут?
        - Люмия.
        - А девочку как зовут?
        - Вики...
        - Здорово... И как она, семейная жизнь? Тяжело, наверно? Работа, дом, семья...
        - Ну как тебе сказать... Бывает тяжело, скучать некогда: днем на работе вкалываю, вечером с друзьями. У нас своя музыкальная группа. А ночью уделяю время семье. - Феанор усмехнулся. Когда же он последний раз уделял время семье? Разве что Вики...
        - У тебя своя группа? Круто! На чем играешь?
        - Играю на ритм-гитаре и пою!
        - Спой!
        - Не-ет!.. - замахал головой парень. - Доберемся до селения, я достану там гитару и тогда сыграю и спою!
        - Ну это долго! - шутливо заныла Алексия.
        - Всё! Спать! - парень пытался сохранить вид строгого мужика.
        - Спо-о-ой! - не отставала девушка.
        Чтобы избавиться от этого назойливого монстра, Феанор пнул девушку на траву.
        - Спать, я сказал! - прогнусавил он и, не выдержав, засмеялся.
        Алексия, не оставшись в долгу, дернула парня за плащ, так что тот тоже плюхнулся на землю. Теперь и она смеялась.
        - Ну, сестренка! - Феанор задорно толкнул девушку в плечо. - Твой дух тоже становится пламенным!
        - Видишь, какой ты заразный!
        - Это не я, это ты... - задумчиво произнес парень.
        - Я заразная?!
        - Нет, я не то имел ввиду... - он замолчал.
        Алексия перевернулась на живот и положила голову на руки. Редкая трава и земля были лучше любой постели.
        - Мне нравится твоё имя, - сказала она. - Звучное и великое.
        - Да. Мне тоже нравится. - Феанор подложил руки под голову и устремил взор к видневшемуся между крон деревьев небу. Он о чем-то долго размышлял, а потом резко повернулся на бок и взглянул на девушку.
        - Можно увидеть твоё лицо? - он с усердием всматривался в яркое свечение, скрывавшее внешность Алексии.
        - Проблема в том, что я не знаю, как это сделать. Это заклятие из Гримуара.
        - Гримуара? - немало удивился Феанор. - Ты маг?
        - Было когда-то... До моего переселения в Недрион. Ну... и немного после этого... Сейчас я религиозный человек. Магию ненавижу.
        - Жаль...
        - Что "жаль"?
        - Хотелось бы тебя увидеть...
        - Зачем?
        - Просто интересно, как ты выглядишь...
        - Ладно, спокойной ночи, братик!.. - девушка отвернула голову, чувствуя, что разговор идет не в то русло.
        - Спокойной, сестрёнка!.. - улыбнулся Феанор и перевернулся на другой бок. Через минуту он вернулся на оставленное поле битвы. Он опять был эльфом...
        5. Нападение
        Алексия открыла глаза и подняла голову. Над ней с любопытством склонился беловолосый парень в красной футболке и голубых джинсах. Он пытался разглядеть светящееся лицо девушки. Интересно, как на такое реагировать? Пугаться уже, вроде, поздно...
        - О! Ты кто?..
        - Я Дэвил. - Парень показал зажатый в руке продолговатый кристалл. - Не бойся, я свой.
        Алексия поднялась. Буквально тут же, заслышав голоса, проснулся и Феанор.
        - Дэвил? Привет, чувак! - зевнул он, потягиваясь на траве. - Ты как нас нашел?
        - Бродил по лесу...
        - Ни фига! Чего тебе надо? - не отступал парень. Он не спеша поднялся на ноги.
        - Пришел на новенькую посмотреть. Говорят, первый Хранитель мира из внешних. - Дэвил ещё раз окинул взглядом девушку. - А че у неё с лицом-то?
        - Если моего лица не видно, это не значит, что я немая! - недовольно ответила та.
        Кристалл Дэвила засветился, и из него в воздух спроектировалось изображение "парня", кожа которого была укрыта редкой черной шерстью.
        - Дэвил! Ё-моё! Братец, где тебя носит? Принц посылает нас в восточную часть леса. Там какие-то придурки опять притащили телевизор и DVD!
        - А Проводящий тоже там?.. - устало спросил парень.
        - Аж два!
        - О! - оживился Дэвил. - Значит, смотрят что-то интересное! - парень ехидно ухмыльнулся. - Захвати побольше пива!
        Феанор с укором посмотрел на говорящего.
        - Вам работу ответственную поручают, а вы!
        - А что мы? Мы работу честно выполняем! Правда, Дэф? - Дэвил повернулся к изображению волосатого парня.
        - Конечно, - кивнул тот. - Смотрим порн... - он перевел взгляд на Алексию, - понравившийся фильм и всё уничтожаем...
        - Кстати, Дэф, познакомься: это та самая, из внешнего мира. - Дэвил указал на девушку. - Кстати, как её зовут? - обратился он к Феанору.
        Девушка недовольно упёрлась рукой в бок.
        - Алексия! Я не немая!
        - Ах, ну да, конечно... А это Дэф, мой братец двоюродный.
        - Да? - Алексия посмотрела на Дэвила и перевела взгляд на укрытого черной шерстью парня. - Что-то вы не совсем похожи, точнее совсем не похожи...
        Дэф улыбнулся.
        - Ладно. Всем пока, нужно ещё за пивом сбегать... Дэвил, я тебя жду!..
        Изображение парня рассеялось тысячью точек.
        - "Дэф" - это типа "смерть"? - спросила Алексия, задумчиво наклонив голову набок. - А почему без косы?..
        Дэвил прыснул смехом.
        - По-твоему, если я "Дьявол", то у меня должны быть рога?..
        - Как минимум - хвост, - усмехнулся Феанор.
        - Ну тебя! - отмахнулся парень. - Алексия, до встречи!..
        Дэвил подпрыгнул в воздух, и из его спины прорезались два больших кожистых крыла красного цвета. Взмахнув ими, парень взметнулся вверх и улетел.
        Если бы лицо Алексии не было скрыто сиянием, то Феанор без лишнего труда увидел бы её удивленно раскрытый рот и хлопающие глаза. Но парень и так чувствовал смятение девушки.
        - Тебе предстоит ещё много узнать о нашем мире, - сказал он, надевая сбрую на Мэл. - Здесь много такого, чего тебе даже не снилось.
        - Нет, почему же... Я уже сталкивалась с местными. У меня даже подруга есть - Машка.
        - Небось, тоже из внешнего мира в каком-то поколении?
        - Ну-у... Почти. Она полу - вампир, полу - оборотень, полу - ведьма... Предки постарались...
        - Да уж! Постарались они на славу! - хмыкнул Феанор.
        - Ууу... Ты бы видел её превращение! Зрение, нюх, слух, ловкость передвижения оборотней, бледная кожа, десятисантиметровые когти стального отлива, красные глаза и клыки вампира, здоровенные крылья летучей мыши, до самого пола, и при этом ещё её натуральные длинные, до пояса, черные волосы... Монстрица!
        - Ух! Где мой меч? - парень принялся шутливо нащупывать рукоять оружия.
        Алексия засмеялась.
        - Ну! Она хорошая! Мы с ней дрались против вампиров и оборотней.
        - Погоди. Ты что, участвовала в Южной войне?
        - Ну да. Я была с оборотнями, но потом стала на сторону волшебников. Оборотни - подлые скотины. Меня от них повелитель драконов спас: в опасный момент наделил силой управлять драконами, и я сожгла всех оборотней к чертовой матери... Фу! Аж паленой шерстью запахло!
        Феанор был крайне удивлен. Оказывается, он совсем ничего не знал об этой девчонке из внешнего мира, которая с неким простодушием сейчас рассказывала о своих приключениях, причем весьма опасных. Он слышал об этих разборках на южных границах Недриона. Верховным с трудом удалось разрешить этот конфликт. Теперь Феанор понимал логику этой девушки: вляпаться во что-нибудь посерьезней. Может, поэтому она идет в Аркеоноль, где грозит нападением враг?..
        Парень заскочил на лошадь и подал руку Алексие.
        Девушка забралась на Мэл, сев перед Феанором. Копыта лошади размеренно застучали по земле.
        - А кто такой Принц, который дал задание Дэвилу и его брату?
        - Принц - предводитель Хранителей мира. Он тесно общается с Верховными Недриона. Вообще, предводителей двое: Принц и Максимус. Есть ещё уполномоченные, помощники предводителей - это Белиал и Алим.
        - А кто из Хранителей часто общается с Алимом?
        - Королева, бывает.
        - Королева?
        - Да. С ней ты ещё познакомишься. В общем, очень часто Верховные поручают нам пресечь действия нарушителей. Вот и сейчас Дэвилу и Дэфу нужно ликвидировать телевизор и DVD.
        - Я только не пойму, как они работают здесь, без электричества?
        - И к этому приловчились! - махнул рукой Феанор. - Появились Проводящие, которые умеют питать технику своей энергией. Не понимаю, чего им не сидится? Мне и так хорошо, без новинок внешнего мира. Мы по-своему развиты... Алексия, - внезапно начал парень, - ты говорила, что в Южной войне стала на сторону волшебников?
        - Да, но это в прошлом. Я порвала с магией. А что?
        - Да нет, ничего...
        Феанор устремил взгляд на узкую тропинку, вьющуюся змейкой вдаль. Его особенно интересовало магическое прошлое девушки, но он решил не торопить события.
        Кроны деревьев смыкались, образуя арку, и Алексия невольно залюбовалась окружавшим её лесом. Промелькнуло несколько приятных мыслей о Феаноре. Он был интересным попутчиком, и с ним было легко и просто даже молчать, не только говорить.
        Мэл внезапно остановилась и, тревожно заржав, стала стучать копытом.
        - Что? Что такое? - Феанор настороженно оглянулся.
        Плотная петля лассо, затянувшись на шее парня, сбросила его с лошади. Он ловко выдернул меч и перерубал душившую его веревку. Стало совершенно ясно, что находится здесь опасно.
        - Алексия! Найди укрытие!
        Девушка испуганно наблюдала, как вокруг Феанора смыкалось плотное кольцо. Нападавшие не были похожи на разбойников. Они были в доспехах, пусть и старого образца, и немного громоздких, но в доспехах, с мечами. Все как будто на одно лицо: спутанные, грязные волосы, острые, как у эльфов, уши и выпяченные вперед губы. Орки! Конечно же, в книгах орков, порой, описывают совсем по-другому, но книгам верить - себя не уважать!
        Алексия соскочила с Мэл и вырвала из её сбруи свою палку. Не раздумывая, она набросилась на врагов со спины. Казалось, что орков интересует только Феанор, но тут и девушка обратила на себя внимание.
        - Дурёха! - кричал Феанор. - Беги отсюдого!
        - Ща! - усмехнулась Алексия, орудуя своей палкой. - Размечтался!
        Противники, которых было около десяти, не обращали должного внимания на девушку, пока та мастерски не уложила двоих... Удар в лицо, удар в живот, блок от удара меча и... И палка разломилась на две части...
        - Алексия! - парень отбил лезвие, занесенное над девушкой, и, одновременно, остриё меча какого-то из орков резануло его по боку.
        Феанор согнулся от боли и, прикрыв рану рукой, крепко сцепил зубы, продолжая отбиваться от нападающих и одновременно защищая Алексию.
        Следующий секущий удар пришелся прямо в грудь, и парень, не выдержав натиска, отшатнулся назад, потеряв равновесие. Над ним занесся меч, грозно блистая острым лезвием. Но враг рано радовался - в сражение ворвались лошадиные копыта, и грозная Мэл раскидала всех противников...
        - Скорее! - Феанору стоило больших усилий залезть на лошадь. За ним быстро вскочила на зверя Алексия.
        - Мэл, девочка моя, - обратился парень к лошади, - гони, что есть силы!
        Мэл не нужно было долго упрашивать. Быстрым галопом, словно вихрь, она помчалась прочь. Феанор гнал её по дороге, а потом свернул в лесную чащу, чтобы противники не смогли их настигнуть.
        Мэл неслась, не уставая, около двух часов, пока Алексия не повернула голову назад и не увидела сомкнутых век Феанора... Парень был бледным, как мел, и вероятно уже долгое время находился без сознания, хотя его руки крепко, словно замок, сомкнулись на поводьях, что и не позволило ему выпасть из седла.
        Девушка разжала его пальцы и успокоила Мэл.
        - Стой! Стой, умничка... Молодец! Спасительница ты наша!
        Лошадь остановилась и закивала головой, хрипя и переводя дыхание.
        Алексия стянула Феанора на землю. Он был холодный, как лёд, а его одежда была насквозь пропитана кровью.
        Девушка отбросила в сторону плащ парня. Сорвав с него рубаху, она принялась обмывать запасами воды его раны. Мимолётом её взгляд пробежал по телу парня. Он совсем не был супер-качком из американских фильмов, но в его выступавших жилах на руках таились невиданные ловкость и умение. Алексия перевела взгляд на свой кристалл... Ну почему? Почему он не засветится и не спроектирует изображение того, кто мог бы ей сейчас помочь? Почему она сама не умеет пользоваться этой штукой?
        Алексия прикрыла веки и мысленно взяла себя в руки. Сейчас нельзя было паниковать, нужно было спасать жизнь Феанора.
        Порванной рубахой девушка туго перевязала его раны. Затем, уговорила Мэл нагнуться к земле и, положив парня ей на спину, девушка села в седло, облокотив Феанора на себя.
        - Пойдем, Мэл! - она нерешительно натянула поводья. Лошадь фыркнула и осталась стоять на месте.
        - Мэл, пожалуйста! Я знаю, что ты устала, но твоему другу нужна помощь! Нам нужно добраться до селения, или хотя бы до водоёма. Иначе, будет беда!
        Лошадь ещё раз мотнула головой и, наконец, зашагала вперед, пробираясь сквозь лес. Алексия всю дорогу разговаривала с животным. Она была уверена, что Мэл всё понимает и доверяла её звериному чутью больше, чем себе, ведь этих окрестностей девушка совсем не знала.
        Уже к вечеру, когда начинало темнеть, Мэл вывела Алексию с бессознательным Феанором к весело журчащей речке.
        Здесь они и устроили привал.
        6. Разноцветные наушники
        Бледная долька луны осветила речку, у берега которой изредка содрогалось пламя костра, выбрасывая в ночной воздух ряд искорок. На огне уже закипала вода для чая, а Алексия, в который раз, полоскала в холодной воде испачканное кровью тряпьё и снова перевязывала им парня, до сих пор не приходившего в себя.
        От речки до леса было метров десять, и когда испуганное ржание Мэл эхом прокатилось над водой, девушка мигом схватила в руки меч Феанора.
        Среди деревьев мелькали желтые звериные зрачки. Алексия надеялась, что здешние животные ничем не отличаются от земных и не станут подходить к костру. Но зверь так не думал... Девушка узнала эти когтистые лапы и толстые, треугольные, ершевидные иголки. Алим, кажется...
        Чудище не спеша приближалось к костру, скаля свои острые зубы. Алексия крепко сжала рукоять меча.
        - Ну что? - послышался глухой рёв Алима. - Теперь Феанор тебя не спасёт!..
        - Знаешь что?! - раздраженно выпалила девушка. Недавние события и раненный Феанор просто выбили её из колеи. - Мы все Хранители: и ты, и я! И мне по барабану, что ты обо мне думаешь! - Алексия с размаху воткнула меч в землю. - Чай будешь? - спросила она, занявшись приготовлением горячего напитка.
        Алим ошарашено хлопал глазами.
        - Нет, не буду.
        - А мне по фиг. Я уже сделала, - ответила девушка, протягивая деревянную чашку зверю. - Садись ближе к костру. Ночка сегодня нетеплая.
        Алим встал на задние лапы, совсем как человек, и принял из рук Алексии чашку.
        Девушка заботливо поправила плащ, укрывавший Феанора, положила рядом с ним меч, а сама перебралась ближе к Алиму. Скорее всего, она надеялась, что ранг Далтон сможет подействовать и на него, хоть помощник предводителей не был из внешнего мира.
        - Расскажи о себе... - предложила Алексия зверю, потягивавшему из чашки чай.
        - А чего тут говорить? - ответил тот своим обыкновенным рыком. - Я коренной житель Недриона и считаю, что внешние разлагают атмосферу в нашем мире, а потому всегда отстаивал убеждение, что таких, как ты, нужно либо не пускать в Недрион, либо сразу уничтожать.
        - Националист, значит... - усмехнулась Алексия.
        - Если это внешнее слово описывает мои убеждения, то да! Посуди сама, вы портите этот мир! Нам надоело уже гоняться за теми, кто нарушает порядок! Я лично пытаюсь и буду пытаться сделать всё возможное, чтобы сообщение между нашими мирами было прекращено!
        - Ты ставишь всех внешних под одну черту, - спокойно сказала девушка. - А ведь мы тоже разумные существа, как и вы, и имеем право на жизнь. Тем более что, если среди нас есть уроды, то это не значит, что все внешние такие!
        - А как по мне, так все.
        - Ну что ж, - развела руками Алексия, - быть может, когда-нибудь ты поменяешь свою точку зрения.
        - Не волнуйся, не поменяю...
        - Упрямый... - улыбнулась девушка. - Иногда это качество очень полезно в жизни... А сейчас, собственно говоря, ты зачем сюда пришел?
        - Я предупредил тебя, - отрезал парень. - Спасибо за чай. - Алим протянул чашку Алексие. - Если что, потом не обижайся.
        - Та не обижусь, не боись, - ответила девушка. "Чего на дураков обижаться-то?"
        Алим с язвительной улыбкой посмотрел на сияющее лицо девушки. Но так ничего и не увидел...
        - Счастливо оставаться! - рыкнул он и, подпрыгнув, скрылся в темноте.
        - Вот мы снова одни... - вздохнула Алексия, обратившись к Мэл.
        - Ты так думаешь? - послышался рядом женский голос.
        Алексия обернулась. Возле неё стояла невысокая девушка в необычной одежде. Она была в кожаных, расклешенных от колена, штанах, сидящих на изящных бёдрах. Вместо пряжки - на поясе металлический череп. Верхняя часть одежды представляла собой хорошо скомбинированные обрывки и лоскуты черной светящейся ткани с такими же расклешенными рукавами. Лицо девушки было скрыто черной вуалью.
        - Меня зовут Королева.
        Алексия взглянула на свой светящийся кристалл. Она даже не заметила, когда он спроектировал изображение.
        - Королева? Я о тебе уже слышала. А я Алексия...
        - Ну это я знаю. - Ответила собеседница. - Собственно говоря, сначала о деле. Алим сказал мне, что на вас напали.
        - Когда он успел? Я же ему ничего не говорила.
        - Он следил на расстоянии, как ты перевязываешь Феанора, и сообщил мне, а я - всем остальным. Это были орки?
        - Орки. - Кивнула Алексия и гневно добавила:
        - Но создаётся такое впечатление, что вас совершенно не волнует то, что Феанор сейчас лежит и умирает!
        - Единственное, что мы можем вам дать - это сопровождение до ближайшей деревни. - Ответила Королева. - Больше мы не в силах что-либо сделать. Ты всё сделала уже сама. А сейчас о главном... - девушка направила руки в сторону, и они спроектировали в воздух изображение мужчины в длинном черном плаще, шляпе и с ковбойской повязкой, скрывавшей его лицо. - Ты видела этого человека? - спросила Королева.
        - Нет. - Покачала головой Алексия.
        - Он из внешнего мира в шестом поколении, предводитель шайки орков. Часто посещает ваш мир, подыскивая себе жертву.
        Что-то промелькнуло в голове у Алексии... Пустынный парк... Длинные когти прорезают черную перчатку на сильной мужской руке и вонзаются ей в горло... Кровь, нехватка кислорода... И смеющиеся, пугающе-темные глаза, выглядывающие из под пол шляпы...
        Алексия мотнула головой.
        - Что такое? - поинтересовалась Королева.
        - Ничего. Устала просто. Продолжай.
        - Этот тип заключил союз с врагом. Он не остановится, пока не уничтожит того, кто в силе управлять мечом.
        - Феанора?..
        Королева хмыкнула.
        - Тебя!
        - Что ж это за меч такой? - удивилась Алексия.
        - Понятия не имею. Спроси у предводителей. Может они объяснят...
        Рядом с Королевой появилось изображение Белиала и ещё одного парня. Он был весь в черном, худой, среднего роста, с темными, до плеч, волосами. Алексие показалось, что она его уже где-то видела...
        - О, какие люди! - улыбнулся Белиал, увидев Королеву.
        - Привет, Белиал. - тепло поприветствовала его та. - Ну, друзья, мне пора. До встречи... - Её изображение рассеялось.
        - Как Феанор? - спросил демон у Алексии.
        - Не приходит в себя. - С огорчением ответила девушка.
        - В десяти километрах отсюда есть селение. Я пришлю к тебе кого-нибудь из Хранителей, чтобы показать дорогу. А это Ивэл. Знакомься. - Указал он на парня. - Добрый, старый друг.
        Алексия была рада хоть какой-то компании и добродушно улыбнулась.
        - Демон и Зло. Не удивительно...
        Парни присели у костра.
        - Что хорошего тебе рассказала Королева? - полюбопытствовал Белиал
        - Хорошего - ничего. Рассказала о предводителе орков - внешнем в шестом поколении. - Алексия обратила внимание на Ивэла: тот почему-то стыдливо отвел глаза.
        - А ещё интересней, - продолжила девушка, - это то, что я его уже, кажись, видела. Только во сне... Несколько раз.
        - Любопытно... - Белиал облокотил подбородок на руку. - И что за сны?
        - Кошмары своего рода. Очень даже реалистичные.
        - Иногда то, что кажется сном, на самом деле может быть реальностью. - Внезапно заметил Ивэл.
        - Так о чём сны? - Белиал с любопытством уставился на сияющее лицо девушки.
        Алексия взглянула на пляшущие огни костра и подбросила в них несколько сухих веток.
        - При первой нашей встрече во сне, он сказал, что я должна ему служить...
        - А ты что?..
        - А я его послала... Тогда из его пальцев выросли длинные когти, которые разорвали моё горло. Мне показалось, что я умерла... А когда я очнулась, не было никаких ран, а он сказал, что я вечно буду зависима от него, и всё равно когда-нибудь приду к нему. С тех пор начался ряд кошмаров. Меня снова и снова пытались убить во сне, но мне удавалось победить свои страхи смехом.
        - А как пытались убить? - полюбопытствовал Ивэл.
        - Ну... Неординарным способом... Помню, ивы оживали и, опутывая меня, больно прорезали кожу. А ещё утки мутированные нападали...
        - Чего?.. - Ивэл прыснул смехом. - Королева бы сказала: "Алексия, что ты куришь?"
        - Ага, тебе смешно! Ты бы их видел! Зубастые твари... Как вонзится клыками в руку!..
        - Очень интересно... - Белиал не выходил из своей задумчивой позы. - Эти сны ты видела, когда была во внешнем мире?
        - Да.
        - Скорее всего, - подхватил Ивэл, - орки не были ею заинтересованы потому, что она должна стать одной из них.
        Алексия уставилась на Ивэла
        - Откуда ты знаешь, что они не были мною заинтересованы?
        - Это же очевидно! - живо воскликнул парень. - Тем более, они не знают, что за мечом идешь теперь ты. Они не сомневаются, что ты перейдешь на их сторону.
        - Откуда ты это знаешь? - девушка продолжала с подозрением смотреть на говорящего.
        Белиал улыбнулся.
        - Он тоже орк. - Демон протянул свою руку в черной перчатке и убрал в сторону волосы Ивэла, представляя взору Алексии остроконечное ухо парня.
        Так вот, где она его видела! Он был там, когда на Феанора напали!
        - Ивэл уже довольно долго в Хранителях. - Сказал Белиал. - Сегодня он сбежал от орков вместе со своим другом, Симом. Благодаря ним, мы хорошо осведомлены о планах предводителя орков.
        Компания умолкла. Алексия проверила дыхание Феанора и снова повернулась к костру.
        - Ребят, а вы когда-нибудь во внешнем мире были? - спросила она.
        Те прыснули смехом. Ну конечно же они там были, и даже работали какое-то время под прикрытием.
        - А что? - задал встречный вопрос Белиал.
        - Я иногда сомневаюсь... - Девушке не давала покоя недавняя беседа с враждебно настроенным Алимом. - Есть ли мне здесь место, в этом мире?..
        - В смысле? - вопросительно поднял брови демон.
        - Ну вот как если бы я паяла наушники, а у меня в руках были красный и черный проводки, какой из них плюс, а какой - минус?..
        Ивэл улыбнулся. Такой вопрос разгадает только опытный психолог. За ним скрывалась неуверенность Алексии в том, правильную ли дорогу она выбрала, присоединившись к Хранителям мира - самым разнообразным и странным существам.
        - Красный и черный - скорее частные случаи. - Сказал Ивэл. - Любой из них может быть плюсом или минусом...
        - ...Ну и куда тогда проводки паять?.. - продолжала Алексия, шифруясь техникой.
        - Комбинируй. Когда я был во внешнем мире, то, помню, к белому наушнику Alcatel припаял серый наушник Samsung. - Ивэл улыбнулся. Он призывал девушку самой разобраться, где правда.
        - Ну ты мастер... - ухмыльнулась Алексия. - Только, понимаешь, я хочу, чтобы мои наушники, скажем так, после этого ещё работали...
        - Ну, ребята! Ну, насмешили! - вмешался Белиал. - Красный, черный, белый, синий... Их много! А вообще, я только лампочки вкручивать и выкручивать умел во внешнем мире. - Белиал хотел дать понять девушке, что нет четких границ: та сторона добро, а та - зло. В мире всё относительно. И даже, если какая-то сторона жаждет добра, то досягает она его только при помощи зла. Нельзя сказать, что Верховные Недриона, которые манипулируют всем этим миром, несут ему добро. Но, тем не менее, жизнь относительно спокойна. И нельзя осуждать врага, который пытается свергнуть иго Верховных. Путей много, но главное: сосредоточиться на одном - на сохранении мира, и не задумываться об остальном. Хотя истину знать тоже важно. - Вот, к примеру, сапер во внешнем мире тоже думает: какой провод что значит, перед тем, как перерезать его.
        От знания истины порой зависит твоя жизнь.
        - Алексия, - обратился к девушке Ивэл, - я, как и ты, наугад пробовал... Только у меня восемь проводков было... Знаю одно: провода голубого цвета лучше вообще не трогать, так что цвет всё же имеет значение.
        Последний намек вызвал у Алексии короткий смешок. Орк продолжал, пытаясь уйти от обсуждаемой темы.
        - А вообще в наше кризисное время самодельные наушники можно на запас оставить иль продать кому!..
        - Продуманный! - усмехнулась девушка.
        - Опыт! - важно воскликнул Ивэл. - Ищите в магазинах своего города разноцветные наушники - моя работа!
        Алексия залилась смехом.
        - Ивэл, пожалей! Живот от смеха лопнет!
        - А я останки живота тоже спаяю, и в магазин! Кошмарики на ночь!
        Девушка согнулась от истерического хохота.
        - Хи-хи-ха-а-ха-ха...
        - Ууу... - протянул парень. - Несите провода, пришло моё время!
        Белиал уже сам во всю улыбался:
        - Ивэл, у тебя в дедушках некий Франкенштейн не числился, нет? - он торжественно выставил руку вперед. - Представляю Алексу в проводках красно-черных!!! Киборг Ивэла зваться будет. Со встроенными наушниками, между прочим, а это вам не хухры-мухры! Наука, однако!
        - А-га-га-ги-ги-га... - продолжала заливаться Алексия заразительным смехом, уже повалившись на землю.
        - Думаю, нужно её пожалеть... - повернулся Ивэл к Белиалу, утирая набежавшую от смеха слезу, - а то её приступ схватит.
        - Я рад, что знакомство прошло успешно, - улыбнулся демон. - Ивэл, собирайся. Завтра утром проведешь Алексию с Феанором в селение.
        - С удовольствием! Только дашь мне своего коня!
        - Ладно... Так и быть... Алекс, жди его утром. Мы пошли!
        - Спокойной ночи!
        Изображения демона и орка рассеялись.
        После такого весёлого разговора девушка ещё долго сохраняла улыбку на лице. Снова поправив плащ на Феаноре, Алексия легла рядом с ним и крепко сжала в руке меч.
        - Ну, Мэл, будем настороже! - обратилась она к лошади и прикрыла веки, готовая в любой момент вскочить с мечом и встретить опасность.
        7. Великий технический разум
        Сознание реагировало на каждый шорох, доносящийся со стороны леса. Ночь была холодная, и Алексия тщетно пыталась согреться. Лишь под утро ей удалось заснуть, а затем она почувствовала на своём теле теплую согревающую ткань и, ничего не понимая, открыла глаза. Над ней сидел улыбающийся Ивэл.
        - Поспи ещё немного. Я обработал раны Феанора и перевязал его.
        - Да куда уж там спать. - Девушка встала и протерла глаза, всё же сильнее кутаясь в черный теплый плащ. - Феанор не приходил в себя?
        - Нет, - покачал головой Ивэл, разглядывая Алексию.
        - Тем более. Нужно быстрее к селению.
        - Мы будем там через сорок минут. Плащ оставь пока себе, а то ты вся дрожишь! Темень, иди сюда!
        На зов парня подошел черный, огромный, мускулистый конь с кожистыми крыльями и красными глазами.
        - Ого! - удивилась Алексия. Мэл недовольно фыркнула при виде такого чудища. - Это что, конь Белиала?
        - Ага! - кивнул головой Ивэл. - Правда, красавец? Я возьму на него Феанора. Он крепкий малый. Пусть твоя лошадь отдохнет.
        - Отправляемся. - Девушка подскочила к Мэл.
        Через несколько минут они уже ехали через лес по широкой крестьянской дороге. Феанор покоился на Темени - коне Белиала. Его поддерживал Ивэл. Он ехал на коне без седла. Для таких, как Темень, сёдла не подходили...
        Пользуясь случаем, Алексия решила продолжить вчерашний разговор.
        - Кстати, хорошо, что в Недрионе технический прогресс запрещен. С техникой шутки плохи. Помню, как-то смотрела научно-документальный фильм, как роботы, сделанные под человека, кончают жизнь "самоубийством". А прикинь, если в будущем будет так, как в фильмах: техника взбунтуется, и каюк внешнему миру!
        - Восстание машин? Не думаю, что увижу это в реале.
        - Ивэл, а как же поговорка: техника ласку любит. Ведь понимают эти механизмы что-то... Только по-своему...
        - Да не в ласке дело... Хотя, у вас, девушек, конечно свой подход...
        - Я не поняла, чё за наезды? - шутливо начала возмущаться Алексия. - Пришлю к тебе ночью своего робота, будешь знать!
        - Ооо... - засмеялся Ивэл. - За что так жестоко, я ж только высказался!..
        - Он ещё и оправдывается! - девушка подвела Мэл ближе к Темени. - Нет тебе прощения, сын неверный! Пришлю легион роботов! И парочку трансформеров!
        - Я же ещё так молод! - шуточно взмолился парень.
        Алексия ехидно улыбнулась:
        - Тебе красные или белые?
        - Черные! Умирать, так рокером! - гордо сказал он.
        - Вместо похоронки что играть?
        - Гимн панков!
        Алексия и Ивэл даже не подозревали, что, очнувшийся на последних репликах Феанор, снова в ужасе грохнулся в обморок...
        - Ваши желания будут учтены главной программой управления "Бетта-6", - продолжала разыгрывать сцену Алексия. - Выполнение задачи произойдет сегодняшней ночью. Но! У вас ещё есть возможность признать великий технический прогресс! И роботы пощадят вас!
        Орк еле сдерживал смех.
        - Как же мне его признать?
        - Положи правую руку на сердце и громко произнеси: аирмьирмдаршьфишмадмриамрмдиамхэидвжиум. Ясно?
        Ивэл удивленно уставился на Алексию.
        -...ты случайно не на лингвиста учишься?
        - Произноси, неверный! - воскликнула девушка.
        - Аирмьирмдаршьфишмадмриамрмдиамхэидвжиум,
        аирмьирмдаршьфишмадмриамрмдиамхэидвжиум,
        аирмьирмдаршьфишмадмриамрмдиамхэидвжиум,
        аирмьирмдаршьфишмадмриамрмдиамхэидвжиум. Достаточно?
        - А-ХА-ХА-ХИ-ХИ-ГА-ГА... - услышал он в ответ смех Алексии. - Ой, простите... - она быстро приняла важный вид. - Великий технический разум дарит вам прощение и благоволит к вашей особе!
        - Чего ещё для счастья надо! - улыбнулся Ивэл. - А я уж хотел завещание писать.
        Не подозревали молодые путешественники, что произнесли только что очень сильное заклинание исцеления, которое после пятиразового повторения полностью залечило раны Феанора, и его кожа приобрела здоровый цвет, забыв прежнюю бледность. Не знали они и то, что следивший за ними шпион орков, доставит своему предводителю весьма неутешительные новости о великой власти девушки, повелевающей всей техникой в мире... Киборг в проводках красно-черных!!! Со встроенными наушниками, между прочим, а это вам не хухры-мухры!..
        - Я смотрю мне с тобой общаться вообще противопоказано! - отпарировала Алексия. - Ты меня до смеховой истерики доводишь!
        - Хе-хе... Вот, думаю, пощадить тебя, что ли...
        Ивэл внезапно умолк, почувствовав, что Феанор пошевельнулся.
        - Не надо меня хоронить, я живой!
        Девушка и орк удивленно уставились на Феанора.
        - Очнулся? Парень, ты чего? - поинтересовался Ивэл
        - Не надо черных роз и гимнов! Я живой!
        Алексия и Ивэл переглянулись и рассмеялись...
        8. Предводитель орков
        В селении обитали рядовые жители Недриона, особо не выделявшиеся экстравагантной внешностью, в отличие от тех, кто был в Хранителях мира. Поэтому при виде Темени с его грозными крыльями и красными глазами, а также Мэл со светящейся всадницей, люди испуганно расступались в стороны, пропуская странников.
        Врач удивленно осматривал Феанора в местной гостинице. Алексия сидела у ног парня, удивляясь вместе с врачом.
        - Ничего не понимаю! Он же абсолютно здоров! - воскликнул тот.
        Алексия и Ивэл тоже ничего не понимали. Они видели пропитанные кровью повязки, но под ними не было никаких ран. Доктор водил руками по телу Феанора.
        - Вот здесь новообразованные ткани, - рука мужчины замерла на месте бывшего пореза. - И здесь, - дотронулся он до грудной клетки парня. - Я их чувствую. Но не могу понять: каким образом это произошло? Такое под силу только могущественным волшебникам. Хотя... - мужчина бросил взгляд на светящуюся маску Алексии, а потом посмотрел в окно, где на улице стоял привязанный Темень. "Кто же ещё может быть владельцем такого коня?.."
        - Давайте оставим это "хотя" между нами, - сказал Ивэл.
        - Конечно-конечно! - поспешно ответил врач. - Что вы! Об этом никто не узнает! Но я сразу так и подумал, что вы волшебники!..
        - Ладно, всего доброго!.. - Ивэл собственноручно вывел назойливого доктора из комнаты.
        Феанор нагнулся к сидящей на полу девушке и заключил её в объятия.
        - Спасибо, сестрёнка!
        - Но я ведь ничего не сделала! Я просто...
        - Ты вылечила меня, и это единственное, что имеет значение! В тебе пребывает сила! Но в следующий раз, пожалуйста, делай так, как я говорю, и не встревай в бой! В общем, ладно... Ещё раз спасибо!
        - Кстати, меня Софией зовут... - внезапно сказала девушка.
        Феанор улыбнулся и сильней сжал Алексию в теплых объятиях.
        - Ну наконец-то, - сказал он. - А меня зовут Стас. Приятно познакомиться!
        Девушка засмеялась и уткнулась в крепкое плечо парня.
        - Бра-ат. - протянула она.
        - Сестра-а... - ответил тот, погладив девушку по сияющим волосам.
        - Братик... - снова произнесла девушка.
        - Сестрёнка... - не остался в долгу парень.
        - Братец...
        - Сестрица...
        - Братан!
        - Сеструха!
        ("Придурки...согласна...")
        Оба засмеялись и разняли объятия.
        Феанор снова пристально вглядывался в сияние, скрывавшее внешность Алексии.
        - Ты позволишь мне увидеть твоё лицо?
        - Но я не знаю как... - хотела было возразить девушка.
        - Это не важно, - покачал головой Феанор и взял руки Алексии в свои ладони. - Ты позволишь?
        - Да, - смущенно ответила она.
        Парень поднес пальцы девушки к её лицу и, коснувшись его, что-то прошептал несколько раз. Затаив дыхание, он наблюдал, как угасает потихоньку свечение, как падает с лица Алексии теплая, водянистого цвета маска. Замерев на месте, он разглядывал серо-голубые глаза девушки, алые губы и русые волнистые волосы. Не веря сам себе, что у него получилось, Феанор притронулся кончиками пальцев к лицу "сестрёнки". Красивая улыбка осветила девушку:
        - Как ты это сделал?
        - Мой друг, Майрос, - опытный маг. Он являлся ко мне во сне и сказал, как можно снять маску.
        Алексия нахмурилась.
        - Жди беды от таких друзей...
        - Сестрёнка! Он мой друг с детства. Не стоит переживать!
        - Я знаю, что такое магия, и просто советую тебе быть осторожнее.
        - Я понимаю. Но твои переживания напрасны! - Феанор снова принялся разглядывать Алексию. - Я, почему-то, представлял тебя с черными волосами.
        - Меня многие так представляют, - усмехнулась девушка. - Не знаю почему.
        Алексия перевела взгляд к окну. Ей показалось, что там что-то промелькнуло. Хотя что там может быть, если они на втором этаже гостиницы?
        - Ладно, - поднялась с пола девушка. - Пойду к себе в комнату: страшно хочется в душ! - Алексия приблизила маску к лицу, и яркое сияние снова скрыло его.
        - Поторопись! - улыбнулся Феанор. - Потом пойдем на местную ярмарку. Обзаведемся необходимым инвентарем, едой и...гитарой!
        Парень откинулся назад на кровать. Столько событий... Почему с Люмией, его женой, не так просто, как с Алексией? Алексия заботится, тревожится о нём, называет братом... Хех... Брат... Ему нравится то, что общение с этой девушкой ни к чему не обязывает. Она не требует какого-то внимания или ласки, воспринимает его как какого-то особенного. Кому ж это не понравится?.. А с маской, кстати, хорошо получилось. Он даже не ожидал... Значит, ещё есть возможность стать великим магом. Таким, как его друг, Майрос.
        Где ж это Ивэл пропал, интересно?..
        Не мешало бы тоже душ принять...
        Феанор направился в мужскую баню, находившуюся на этаже. По всему было видно, что доктор не сдержал языка, потому что, завидев парня, все скороспешно куда-то исчезали, не желая встретиться с "могущественным волшебником". Тем лучше... Можно будет спокойно принять душ.
        Ярмарка была полна самого разнообразного барахла. Здесь можно было приобрести что-то за деньги, а что-то можно было обменять. То, что путешественников приняли за опытных волшебников, очень даже сыграло им на руку. Чтобы "снискать благосклонность", товары им продавали по низкой до смеха цене. Уже была куплена еда, вторая чашка и миска для Алексии, и вскоре Феанор выторговал прекрасную гитару, струны которой, казалось, меняли цвет на солнце.
        Народ, внезапно, засуетился. К Алексии и Феанору, на Темени, прискакал Ивэл. В руках он держал поводья Мэл.
        - Где ты был? - спросила удивленно девушка.
        - Быстрее! Нет времени! - воскликнул парень. - Орки здесь! Они планируют засаду! Я проследил за их шпионом. - Ивэл ловко подхватил Алексию и посадил её к себе на коня.
        Феанор запрыгнул на Мэл.
        В толпу покупателей, скопившихся на ярмарке, врезалась конница. Всадников было около тридцати. Феанор издалека увидел их острые уши и грязные спутанные волосы.
        - А что орки делают с предателями? - поинтересовалась Алексия у Ивэла.
        - Лучше тебе не знать... - холодно ответил парень. Он выхватил у одного из торговцев меч. - Я одолжу у тебя это, друг! Вперед, Темень!
        Конь взметнулся в воздух, делая широкий размах кожистыми крыльями. У Алексии аж дыхание перехватило. Феанор направил Мэл вперед на приближающихся орков. Меч грозно засверкал в его руках. Главное прорваться к лесу, а там уже можно будет оторваться.
        Они столкнулись. Парень ловко отбивал атаки мечей, а Мэл оказывала своему хозяину неоценимую помощь, сбивая с ног лошадей противников, а, временами, её зубы дотягивались и до наездников.
        Ивэл атаковал с воздуха. Против Темени орки были беспомощны. Их глаза лишь грозно поблескивали, когда они узнавали во всаднике своего недавнего союзника, нагло бежавшего вместе со своим другом.
        В ход пошли стрелы...
        - Белиал бы вас побрал! - в сердцах сказал Ивэл, обхватив девушку и прижавшись вместе к ней к спине коня.
        Темень, однако, глубоко плевал на все эти стрелы. Он был конем самого предводителя демонов, и эти "мелкие перышки" лишь слегка щекотали его. Однако Ивэл заставил коня подняться выше, потому что их с Алексией кожа не обладала подобной упругостью.
        Парень выжидал удобный момент для того, чтобы опуститься и помочь Феанору, но Темень вдруг встретил неожиданную преграду...
        Это было нечто наподобие коня. Только голова была орлиная, с безобразным клювом и торчащим длинным языком, отвратительно дребезжавшим, когда существо пронзительно кричало. Орлиные крылья. А вместо хвоста - пучок шуршащих лент. Но ещё хуже себя почувствовал Ивэл, когда увидел всадника, руководящего этим монстром, Алексии он тоже был знаком: черный плащ с высоким воротником, шляпа и повязка, скрывавшая лицо.
        - Не вставай! - приказал Ивэл девушке, прижавшейся к спине коня.
        Птице-лошадь пронзительно закричала и бросилась на Темень. Мечи Ивэла и предводителя орков скрестились. Незнакомец был молчалив, а его движения были четкими и продуманными.
        Боролись между собой и звери. Мощным клювом монстр прокусил бок Темени, но тот, развернувшись, лягнул его копытами, и птица прикусила собственный язык.
        Яростно взревев, монстр со всей силы толкнул Темень. Предводитель нанес решающий удар, и Ивэл не удержался на коне...
        Алексия крепко обхватила руку соскользнувшего вниз парня.
        - Куда собрался? А ну держись!
        Ивэл покачал головой... Он знал, что Алексия не сможет его удержать... Новый толчок монстра... Рука парня выскользнула, и он полетел вниз...
        Девушка, не веря происходящему, пораженно провожала его взглядом. Весь мир словно застыл, а внутри что-то оборвалось... Она не видела лица предводителя, но как будто чувствовала его злорадную улыбку.
        Широкий взмах красных крыльев, и в следующий момент две руки уже ловко подхватили Ивэла.
        - Прежде чем летать, рекомендую приобрести крылья... Ух, дружок, ну ты и тяжелый...
        - Дэвил... - радостно улыбнулась Алексия.
        Девушка выровнялась и обернулась на предводителя орков. Затем погладила коня по черной гриве.
        - Ну что, Темень, зададим им жару?..
        Конь грозно заржал, и из его пасти внезапно вырвались клубы огня...
        Послышалось жалобное пищание, и запахло смалеными перьями...
        Поджаренный птенчик, абсолютно голый, без своего оперения, падал вниз... У самой земли предводитель уловчился спрыгнуть со своей птице-лошади. Он отчаянно запрыгал, пытаясь погасить горевший на нём плащ. Его мастерски испепеленные штаны "превратились в элегантные шорты"...
        Злостно рыча, предводитель запрыгнул на первую попавшуюся лошадь и ускакал прочь, уводя за собой мелкие остатки своего войска...
        Алексия обняла шею Темени.
        - Вот это я понимаю: задал ЖАРУ! Обязательно нужно сказать Белиалу, чтоб он дал тебе двойную порцию корма!
        Конь довольно фыркнул и стал опускаться на землю, где уже ожидали Феанор, Ивэл и Дэвил.
        Девушка спрыгнула с Темени и, подбежав, крепко обняла Дэвила. Тот не ожидал подобного, но ему было лестно такое внимание девушки. Тем более, что на кануне, он совершенно случайно, повторяю: совершенно случайно увидел лицо Алексии... Ну-у, просто пролетал мимо окна, а тут... Ну, сами понимаете...
        Дэвил улыбнулся, а, увидев, что Феанор буквально пожирает его глазами, ещё и приобнял девушку.
        - Дэвил, спасибо! Если бы не ты, то Ивэл... Страшно подумать...
        - Да чего уж там. Всегда пожалуйста!..
        Алексия отстранилась от парня. Тот нехотя отпустил её.
        - Ивэл, ты как?
        - В порядке! - махнул рукой орк. - А вот Темени не помешала бы помощь! - парень с беспокойством оглядывал прокушенный бок коня. Влетит же от Белиала за это!
        Девушка подошла к Феанору и, обвив его руку, положила ему голову на плечо.
        - Ты как, братик?.. Ты ранен?!
        - Пустяки! - ответил Феанор, зажав порез на руке.
        - Дай посмотреть! - попросила девушка.
        - Я же говорю: пустяки!
        - Дай! - не отступала Алексия, и Феанор сдался. Ему тоже было приятно почувствовать чью-либо заботу.
        Ивэл же продолжал беспокойно ходить вокруг Темени.
        - Аирмьирмдаршьфишмадмриамрмдиамхэидвжиум, - произнес он пять раз.
        Дэвил обвел взглядом орка.
        - Разные маты слышал, но чтоб такие!..
        Алексия тихо ахнула, когда увидела, что рана на руке Феанора спешно затягивается. То же самое происходило и с прокушенным боком Темени.
        Феанор пораженно уставился на Ивэла.
        - Не смотри на меня так, - сказал тот, - это она придумала! - кивнул парень на Алексию.
        - Как ты его запомнил?! - удивилась девушка. - Я его уже не помню!
        - Орки отличаются уникальнейшей и феноменальнейшей памятью, если ты этого не знала, - гордо вскинул голову Ивэл.
        - Заметно... - почесал затылок Дэвил. - Как там?.. Аирмьирдфрх... Тьфу!
        Феанор и Алексия ответили короткими улыбками.
        - Нужно идти, - сказал Ивэл. - Предводитель в любой момент может привести новые силы. Дэвил, ты с нами?
        - Только до следующего селения. У меня там задание.
        - Тогда в путь... Я тоже оставлю вас там. Темень ещё нужно вернуть Белиалу.
        - Но, если мы поедем через то селение, то это будет намного дольше! - возразил Феанор.
        - Короткой дорогой ехать нельзя, - покачал головой Ивэл. - Там нас ждут западни орков. Поторопимся! - Ивэл посадил к себе Алексию.
        Копыта лошадей глухо застучали по земле, а над их головами кружил Дэвил...
        9. Дэвил
        Было довольно-таки темно, и продолжать путь не представлялось возможным. Пришлось заночевать в селении, хотя это было слишком рискованным. Ивэл попрощался с друзьями в тот же вечер и улетел вместе с Теменем.
        Алексия уже готовилась ко сну, когда, обернувшись, увидела за своей спиной Дэвила.
        - Господи, как ты меня напугал! - девушка схватилась за сердце.
        - Извини, не хотел... - улыбнулся Дэвил. - Я тут пролетал мимо и увидел, что у тебя окно не заперто. Вот и решил пожелать спокойной ночи, а заодно и напомнить, чтоб окно закрыла. Оркам ничего не стоит добраться до тебя на третий этаж.
        - Да я ещё и дверь не успела закрыть, не то чтоб окно, - оправдываясь, сказала Алексия. - Я вот как раз только собиралась...
        Девушка с любопытством осматривала Дэвила. Сейчас он был без крыльев и выглядел как обычный парень.
        - Ну, тогда спокойной ночи. Я выйду через дверь, ты не против? - Дэвил развернулся, чтобы покинуть комнату.
        Алексия тихо ахнула, увидев его спину. На футболке, где прежде были крылья, зияли две изорванные полосы, под которыми на коже виднелась пара раскосых живых ран.
        - Дэвил!
        Парень обернулся, но, поняв, зачем его остановила Алексия, лишь махнул рукой.
        - Не обращай внимания!
        Девушка возмутилась.
        - Как это: не обращай внимания! Это ведь живая рана! Ты можешь заразу какую-нибудь себе занести! Давай я обработаю!
        - Да всё там нормально!
        - Дай обработаю!
        - Та не н...
        - Дай!!!
        Смирившись, парень сел на кровать, спиной к девушке, и снял футболку.
        Алексия посмотрела на глубокие рваные раны от крыльев.
        - И так каждый раз? - тихо спросила она, промывая разрезанную кожу.
        Дэвил слегка дернулся от прикосновения руки девушки.
        - Каждый. Я уже начинаю привыкать к боли... Такова плата за возможность летать...
        - Но зачем ты убираешь крылья? Будь всегда с ними! Ведь это так больно...
        Парень улыбнулся и снова болезненно втянул воздух, когда девушка коснулась его раны.
        - Видишь ли, иногда крылья мешают. Особенно, когда хочется побыть обычным человеком, и чтоб никто на тебя не пялился. Да и спать с ними не совсем удобно...
        - Всё. - Алексия принялась закручивать крышку флакончика с дезинфицирующей жидкостью.
        Дэвил повернулся к девушке лицом.
        - А куда они деваются? - с любопытством спросила Алексия.
        - Кто? Крылья? - парень засмеялся и придвинулся ближе к девушке. - Они равномерно распределяются по верхней части тела, складываются в несколько раз, образуя под кожей непробиваемую броню. Вот попробуй меня ударить...
        - Не, - замахала головой Алексия, - не хочу.
        - Ну дотронься хотя бы.
        - Та я верю...
        - Попробуй! - не отставал Дэвил. Ухватив руку девушки, он прижал её к своему телу. Оно было горячим, словно в жилах парня текла не кровь, а только что закипевший чай. А под кожей девушка действительно почувствовала что-то твёрдое, как пластина.
        - Ни один нож не пробьёт! - похвастался Дэвил.
        Алексия улыбнулась и, ненавязчиво вырвав свою руку из тисков парня, наклонилась к тумбочке, чтобы поставить на неё флакон с жидкостью. Когда она попыталась выровняться, то поняла, что парень сидит уже слишком близко.
        - Алексия, - неуверенно спросил Дэвил, - как ты ко мне относишься?
        Девушка с опаской отодвинулась.
        - Хорошо отношусь... Ты умный, красивый парень... Смелый...
        Дэвил снова придвинулся ближе, а вот Алексии отодвигаться уже было некуда...
        - Ты мне тоже, как девушка, нравишься... И я хотел сказать... - его руки медленно обвились вокруг талии Алексии. - Я подумал... - парень с поразительной точностью определил, где в сияющей маске находятся её губы...
        От неожиданности девушка не знала, как реагировать. Для начала, она попыталась отцепить от себя Дэвила, что как-то плохо получалось...
        Феанор, как раз, решил зайти к своей сестрёнке, чтобы пожелать ей спокойной ночи, но понял, что его опередили самым наглым образом. Парень подскочил к кровати и с яростью откинул в сторону Дэвила.
        - Ты что себе позволяешь?! - крикнул он.
        - А ты чего лезешь?! - в свою очередь взбесился Дэвил. - Тебя никто не звал! Вечно суёшь нос не в свои дела!
        Феанор задыхался от возмущения. Сжав кулаки, он угрожающе, с расстановкой кинул:
        - Не лезь...к моей...сестре!
        - Тебя забыл спросить!
        - Убирайся отсюдого! - прошипел Феанор.
        - И не подумаю! - Дэвил сложил руки перед грудью и с вызовом посмотрел на собеседника.
        Феанор крепко стиснул зубы от злости и схватил руку девушки.
        - Алексия, ты пойдешь со мной, - он смерил взглядом Дэвила и добавил:
        - Переночуешь сегодня у меня.
        - Но... - возразила, было, девушка.
        - Никаких "но". Этот подонок и ночью найдет способ вломиться к тебе в комнату. Пошли! - он поволок Алексию за собой.
        Дэвил проводил их горящими глазами. Когда дверь хлопнула, он со злостью грюкнул кулаком по тумбочке, где стоял флакон с жидкостью. Крылья прорезались через его кожу и, глухо взревев от боли, парень бросился в окно...
        Феанор втащил Алексию в свою комнату и закрыл дверь на замок.
        - Он ничего тебе не сделал? - спросил парень, всё ещё кипя злостью.
        - Ничего, - покачала головой девушка. - Не, ну, по сути, хотел в любви признаться, я так почему-то думаю...
        - Знаю я таких как он! - Феанор присел на кровать. - Им только одно нужно!
        Алексия усмехнулась.
        - По всему видно, что у вас ненависть друг к другу на природном уровне...
        - Держись подальше от него! - негодующе продолжил Феанор. - Такие алкоголики, как он - тебе не пара!
        - Стас, ну хватит уже злиться... - девушка присела рядом и примирительно обняла руку парня. - Ста-ас... А ну улыбнись!
        - Не могу! - отмахнулся Феанор. - Не до улыбок.
        - А ты возьми и улыбнись!.. Братик! - Алексия, с хитрой улыбкой, принялась тормошить его за руку. - Ну бра-атик!...
        Слыша задорную нотку в голосе, смешанную с искрой детской наивности, Феанор невольно усмехнулся.
        - Белиал бы тебя побрал! - шутливо толкнул он Алексию в плечо. - Заставила всё-таки улыбнуться!
        Девушка засмеялась. "Далтон. Алексия Далтон. Обожаю свой ранг".
        - А давай ты споёшь! - она протянула ему стоящую у кровати новенькую гитару.
        - Ты что! Люди спят!
        - А пофиг... - махнула рукой Алексия. - Сыграй!
        Парень усмехнулся и, примерившись к гитаре, ударил по струнам... Девушка, облокотив голову на руки и забросив ноги на кровать, слушала весёлые аккорды гитары и льющийся голос парня. Он пел об окружавшем их мире, о злободневных проблемах. Но, тем не менее, герой его песен весел и настроен оптимистично. Он не обращает внимания на трудности и, оставаясь таким, как есть, смело идет по тропе в будущее...
        Так девушка и заснула... Пальцы Феанора умело и весело перебирали струны. Гитара живила его душу, напоминала прежние мечты, друзей... Он играл, пока в стенки и в потолок не стали требовательно стучать. Тогда парень отложил гитару и, укрыв девушку, сел у окна, погрузившись в раздумья о своей жизни.
        10. Мёртвый лес
        Феанор сладко потянулся на кровати и открыл сонные веки. Затуманенным взором он увидел перед собой Люмию, и ему вдруг страшно захотелось её поцеловать...
        Парень встряхнул головой и протер глаза.
        - Доброе утро! - весело поприветствовала его Алексия, протягивая чашку кофе и лёгкий бутерброд.
        Феанор облегченно вздохнул: хорошо, что он не поспешил с поцелуем, иначе получилось бы ещё одно недоразумение. Он принял кофе и тарелку с бутербродом из рук девушки.
        - Где ты их достала?
        - Это было обслуживание номеров, - улыбнулась Алексия. В её руках появилась вторая чашка, и девушка с удовольствием потянула горячий напиток. Утро было холодным - Алексия сидела, укутавшись в спальное одеяло. Феанор лежал рядом, распластавшись поперёк кровати.
        В дверь учтиво постучали.
        - Кто там? - крикнул парень, откусив кусок бутерброда.
        - Обслуживание номеров, - послышался мужской голос. - Не желаете ли чаю?
        Алексия и Феанор переглянулись.
        - Но они, ведь, уже приходили... - тихо сказала девушка. - И чаю у них не было, я спрашивала...
        - Минуточку! Я не одет! - крикнул Феанор. - Быстро собирайся! - шепнул он Алексии.
        - А как же Дэвил?
        - Сам о себе позаботится!
        Девушка согласно кивнула и принялась махом сгребать вещи в сумку.
        Феанор опоясался мечом и перекинул через плечо гитару: с чем-чем, а с ней он расставаться не собирался. Парень распахнул окно.
        Алексия задумчиво почесала бровь. Третий этаж...
        - И как ты себе это представляешь?..
        Феанор насмешливо окинул взглядом "сестрёнку" и достал из походной сумы верёвку.
        Девушка хмыкнула. Продуманный...
        - Сейчас! Уже иду! - на всякий случай крикнул парень тому, кто был за дверью. Закрепив верёвку на кровати, он спустился вниз, а следом за ним и Алексия, предварительно стерев все ладони о верёвку.
        Друзья не ошиблись. Вход в гостиницу действительно сторожили орки. Прокравшись в конюшню, Феанор и Алексия забрали Мэл и, что было духу, помчали прочь из селения.
        - Как они нас находят? - поразилась девушка. Они были уже достаточно далеко и позволили лошади немного отдохнуть.
        Феанор вёл Мэл за поводья.
        - Одно из двух: либо они используют наши кристаллы, либо кто-то сливает им информацию. В любом из случаев вывод напрашивается сам собой...
        Алексия нахмурилась.
        - Тогда среди Хранителей должен быть предатель. Ты это хочешь сказать?
        - Не исключено, - согласился парень. Он мимовольно принялся обдумывать, кто же из Хранителей мог знать о всех деталях их с Алексией передвижений...
        Ровные стволы деревьев заканчивались, и путники вышли на узкую поляну, на противоположной стороне которой начинался другой лес.
        - Ну вот и он... - сказал Феанор, замерев на секунду.
        - Ты о чём?
        - Мёртвый лес... Чертовски опасное место. Ехать на лошади - рискованно, но идти пешком - ещё рискованней. Ночевка в нём - всё равно, что приговор к смерти. Я бы никогда сюда не сунулся, если бы не орки, которые преследуют нас сейчас буквально по пятам. Садись! Будем молиться, чтобы нам никто не попался на дороге. Или, чтобы мы никому не попались...
        Алексия послушно взобралась на лошадь вслед за Феанором, и Мэл торопливо побежала промеж деревьев.
        Лес действительно был мертвый. Первое, что поражало - идеальная тишина. Ни случайного крика птицы, ни постороннего шороха, даже ветра здесь не было. Только глухой топот копыт Мэл и дыхание: собственное и спутника...
        Ещё хуже было от странного ощущения, что за тобой постоянно следят. Эта навязчивая мысль чуть ли не сводила с ума. Алексия испуганно прижалась к Феанору. Среди этого густого сплетения веток и чёрных испепеленных стволов хотелось почувствовать хотя бы частичку живого.
        Парень, похоже, ощущал что-то похожее, потому что тревожно сжал девушку в объятиях. Он уже не натягивал поводья, потому что Мэл, гонимая тем же страхом, ускорялась всё быстрее и быстрее, минуя хитрые сплетения веток и колючие, укрытые длинными шипами, кустарники.
        - Что здесь случилось? - тихо спросила Алексия.
        - Это последствия человеческой жадности и стремления к власти. Здешняя местность безжизненна из-за внешних, тех, кто пришел из вашего мира. Мертвый лес проклят потому, что здесь погибли последние из эльфов, защищавших нашу обитель. Из Недриона выделились те, кто смог остановить внешних захватчиков. И с тех пор они стали называться Верховными. Они очень могущественны и редко когда появляются на глазах у обычного люда. Но ты и твоя семья, конечно, должны были лично предстать перед Советом. Верховные изучают дело каждого из тех, кого собираются переселить в Недрион из внешнего мира. Так вот... На этом месте погибло много ваших людей, а также все эльфы. А на их трупах стали вырастать голые черные стволы. Говорят, они живые и питаются человеческой плотью...
        - Давай не будем о плохом... - Алексия сглотнула слюну. - Теперь я понимаю ненависть Алима к внешним. Неужели совсем не осталось эльфов?
        - Только их дети от смешанных браков. Я тоже один из таких. Бабушка имела эльфийские корни, а дедушка был из внешнего мира.
        - Бабушка с эльфийскими корнями?
        - Да. Она была полу-эльфийка, полу-маг. Я весь в неё... Хотя иногда, в душе, я чувствую себя настоящим эльфом, разве что ушей острых нет и бессмертием не обладаю.
        - Тоже хочу быть эльфийкой!
        Феанор хмыкнул.
        - Я назову тебя Принцесса Заря! - торжественно объявил он. - Ты смелая и жизнерадостная!
        - Ух ты-ы, здорово! С какой радости такая честь?
        - Я же сказал! Смелая и жизнерадостная! Мудрая и такая же прекрасная! Других имён я для тебя не нашел!
        Алексия улыбнулась. И с этой улыбкой, казалось, что-то произошло в лесу. Что-то зашевелилось, как будто удивляясь чуждому этим местам явлению. Девушка откинула голову на грудь Феанора.
        Страшный Мёртвый лес больше не пугал их. И даже Мэл, слыша весёлый, задорный смех, кажись, поуспокоилась. Но Феанор тревожно устремил глаза вперед, туда, где темные стволы деревьев тонули в густом, непроходимом мраке черного облака.
        - Что за черт?
        Мэл застыла у самых клочьев черного тумана и нервно забила копытами, не решаясь идти дальше. Облако представляло собой сплошную темноту без единого просвета. Это было столь дико, будто перед тобой вмиг выросла черная непроходимая стена, или же тебя поместили в неосвещаемое подземелье, куда не проникает свет и вечно царствует выжигающая глаза чернота. Зловещий туман простирался во все стороны Мертвого леса и завис высоко над ним.
        - Это самоубийство... - прошептал парень.
        - Э-э! - Алексия пихнула его локтем. - Феанор, а как же пламенный дух?
        - Сестрёнка, единственное, что ждёт нас там - это смерть. Смерть от какого-нибудь зверя или от безумия. Мы можем никогда не найти обратной дороги. Даже факел не из чего сделать...
        Алексия улыбнулась и спрыгнула с лошади.
        - Сестрёнка, ты куда?! Стой!
        Девушка шагнула в обволакивающую темноту и её силуэт полностью скрылся с глаз... Но лицо... Лицо по-прежнему горело в темноте ярким пятном.
        Алексия сделала шаг обратно к Феанору.
        - Видишь? - усмехнулась она. - Насчет зверей не знаю, но смерть от безумия тебе не грозит. А если заблудимся, кто-нибудь всё равно, рано или поздно, свяжется с нами через кристаллы. В крайнем случае, нас найдут орки! А они в темноте видят немногим лучше нас, а значит, с их прибытием у нас появятся факелы и свет!
        - Ну типа да! - ухмыльнулся Феанор. - В номинации по оптимизму ты заняла бы первое место!
        Парень спрыгнул с лошади и взял поводья в одну руку, а меч в другую.
        - Иди сюда! - кивнул он Алексии. - Крепко держись за меня и, что бы ни случилось, не отпускай!
        Феанор вдохнул спертый воздух и смело ступил в темноту, не без усилия втянув за собой Мэл.
        Они шли вперёд, наугад ступая по мягкому, влажному грунту и иногда натыкаясь на невидимые во мраке деревья. Хоть бы здесь не было никакой трясины...
        Парень с усердием вглядывался в темноту, но, поняв, что это бесполезно, стал чаще обращать взор на сияющее лицо спутницы. Это был единственный источник света, и сейчас Феанор радовался этой маске как никогда прежде. Но даже она не спасала от гнетущего чувства неопределенности, неизвестной бесконечности этой пугающей беспробудной темноты. А вдруг она никогда не кончится? Или они начнут ходить по кругу?
        - Не молчи, - попросила Алексия.
        - А что ты хочешь услышать? - спросил парень.
        - Что-нибудь... Ну хотя бы кошмарик какой! Мэл, малышка, как ты там?
        Лошадь не выдавала признаков своего присутствия. Слышался только её тихий, мерный топот копыт и лёгкое сопение ноздрей.
        - И она молчит! - угрюмо заметила девушка.
        - Я не знаю, что сказать... - послышался, внезапно, посторонний голос.
        Феанор и Алексия удивленно замерли.
        - Кто ты? - спросил парень, сжав в руке меч.
        Голос исходил со стороны Мэл.
        - Ну, какие же вы странные! - воскликнул тот же говор. Алексии он напоминал мультяшного Бакс Банни. - Затянули меня в эту дыру! - продолжал возмущаться мультяшный голос. - А здесь не видно ни фига! И ещё задают глупые вопросы: "Как ты там?" Да как у негра в заднице!
        Алексия закашлялась.
        - Мэл? - Феанор удивленно дёрнул лошадь за поводья. Та фыркнула.
        - Ну чего ты дергаешь?! Чего дергаешь?! Вставить тебе эту штуку в рот и подергать!
        Феанор от удивления даже поводья выронил. Алексия отпустила руку парня и обошла Мэл сбоку.
        - Ну куда ты идешь? Куда ты идешь, красавица? - возмущался голос. - Думаешь, я тебя не вижу? Да твоё лицо за пять километров видать! Кстати, я его и вправду вижу!
        Феанор обратил внимание на Алексию. Лицо девушки по-прежнему сияло, но сквозь свет теперь проступали её, почти ясные, черты лица.
        - Мэл! - ещё не веря своим ушам, обратился парень к лошади.
        - Мэл! Мэл! - недовольно перекривила его та. - А если я тебя буду называть "Феа", тебе приятно будет? Может, я хочу, чтоб меня называли Мэллиан!.. Красавица, ну чего ты стоишь у моего бока? Не нервируй меня!
        Послышался шум и возня... Алексия схватила чью-то ногу и скинула нахала с лошади на землю, навалившись на него сверху, чтоб не сбежал. А может это не нахал, а нахалка? Да нет. Судя по тому, как две руки обняли Алексию, сразу видно, что это чистого рода нахал. Девушка наклонила голову ниже, и сияние маски осветило лицо черноволосого парня с глубокими тёмными впадинами на глазницах. Алексия застыла, на миг ей показалось, что на неё смотрят два печальных карих глаза...
        - Антигримуар! - воскликнула девушка.
        - Надо же! - улыбнулся тот. - Теперь я даже, приблизительно, знаю, как ты выглядишь...
        - Что?! - возмутился Феанор. Он пошел на свечение маски девушки. - Антигримуар?! Так это он тут комедию ломает?! Ну, я тебе покажу!
        Антигримуар вздохнул.
        - Эх... Что ж ты мне покажешь, если сам ничего не видишь?.. Так не хотелось бы вставать! - парень улыбнулся лежащей на нём девушке и одним махом вскочил на ноги, поставив рядом с собой и Алексию. Засветился его кристалл и рядом с настоящим Антигримуаром, появилось его спроектированное изображение, ярко светившееся в непролазной тьме.
        - Ну, раз зашли в гости, то пойдемте, я вас чаем напою... Как раз и Белиал дома.
        - Не понял! - удивился Феанор. - Это что же, вы здесь живёте?!
        - Ну да, - эхом разносились голоса настоящего Антигримуара и его изображения - единственного, что было видно, помимо лица Алексии. - Темнота, - продолжал парень, - это наш продукт деятельности. Обычно, никакой дурак не сунется в Мёртвый лес, не то, чтобы в сводящую с ума темноту. Но создали мы её специально для того, чтобы скрыть наше с Белиалом присутствие. А тут смотрю из окна: яркое пятно в нашу сторону движется! Так я аж трубку с табаком от удивления выронил... Ну, и к вам телепортировался. А тут такие люди, оказывается!
        - Ты видишь в темноте? - спросила удивленно Алексия.
        - О-о... - протянул Антигримуар. - В темноте мы с Белиалом видим лучше, чем вы днём, при свете. Ладно, идите за моим изображением!
        Феанор нащупал морду Мэл.
        - Ай, глаза, глаза! - снова послышался мультяшный голос.
        - Прекрати! - Алексия пихнула локтём Антигримуара, и тот засмеялся.
        - Идём! - он взял за руку девушку, а та, в свою очередь, успела ухватить Феанора, который спешно схватил за поводья Мэл.
        Изображение Антигримуара двигалось впереди, немного поодаль. Оно в точности повторяло все движения оригинала и тоже как будто держало чью-то невидимую руку. Феанор знал чью, и поэтому хмурился. Но, когда он увидел, что изображение отвело руку далеко в сторону и выставило в воздух два пальца, имитируя рога, парень возмутился ещё больше.
        - Антигримуар! Я всё вижу! - он сбил "рога", висевшие у него над головой.
        Приколист рассмеялся на пару с Алексией.
        - Ну, не сердись, братик! - примирительно потрясла его руку девушка.
        - Пришли! - сказал Антигримуар в унисон со своим изображением, которое через пару секунд рассеялось мелкими точками.
        Через входную дверь друзья попали в длинный коридор, освещённый лампадами. Тусклый свет приятно ласкал глаза, уставшие от темноты.
        - А лошадь куда? - поинтересовался Феанор.
        - А лошадь чем хуже нас? - удивился Антигримуар. - Пусть идёт с нами! Люди в нашем доме - большая редкость, а лошади так тем более!
        Феанор пожал плечами и повёл Мэл за собой. Входная дубовая дверь с шумом захлопнулась за ними сама собой.
        Дом напоминал какой-то сказочный лабиринт. Первый коридор, второй, третий... Наконец, Антигримуар завёл гостей в одну из просторных комнат. Она сплошь и рядом была заставлена разными старинными вещами: статуэтками, картинами, стилажами, стульями... У небольшого окна в конце комнаты было возвышение, где за маленьким столиком можно было "возлежать", как ученики Христа во время Вечери.
        Мэл сразу же получила порцию сахару, а Феанор с Алексией улеглись на мягкие лежаки. Антигримуар разлил по чашкам чай, сладкое само собой появилось на столе.
        - Извините, это всё, что я умею готовить...с помощью магии, - улыбнулся хозяин.
        Свет в комнате потух, а вместо этого вокруг стола загорелись многочисленные свечи.
        Возле Антигримуара, на лежаке, материализовался Белиал.
        - Романтический ужин, и без меня?.. Алексия, Феанор, приветствую вас в нашей скромной обители.
        - Обитель ЗЛА... - зловеще произнёс Антигримуар, за что получил незаметный пинок от друга.
        - Ничего себе "скромной"! - присвистнул Феанор.
        Дверь с шумом распахнулась, и в комнату вихрем влетел Темень. Он учтиво поклонился гостям и уткнулся в грудь Белиала, выпрашивая лакомства. Мэл брезгливо фыркнула.
        - Ух ты! - удивилась Алексия. - Это кто ж его научил такой вежливости?
        - Весь в хозяина! - довольно сказал Белиал, потрепав коня по загривку и всунув в его пасть конфету.
        - Как вы здесь живёте? - поразился Феанор. - В Мёртвом-то лесу!
        Антигримуар подвинул к Алексии какие-то конфеты.
        - Ты ешь-ешь! Не стесняйся... В общем-то, Феанор, ты забыл, что мы тоже непростые существа.
        - Да, - усмехнулся Белиал. - Вы первые смертные, которые сидят за одним столом с повелителем демонов.
        - А как же Мёртвый лес? - спросил Феанор. - Как он вас воспринимает?
        - Уже привык, - ответил Белиал, отправляя в рот Темени ещё одну конфету. - Конечно, иногда, деревья бунтуются, но мы быстро напоминаем им, кто здесь хозяин.
        - Белиал, - обратилась к нему девушка, взяв в руки чашку с чаем и кусочек пирога, который Антигримуар назойливо подсовывал ей под руку, - если ты предводитель демонов, то почему бы не разрешить всё дело сразу? И войну, и этот поход за мечом?..
        - Понимаешь... - с сомнением начал Белиал и посмотрел на Антигримуара. Тот отрицающе покачал головой, и голос демона снова приобрел прежний оттенок. - Не всё так просто, как кажется. Помимо грозящей войны есть и другие дела, более важные. А меч... Мечом способен управлять только внешний.
        - А кто из нас: Феанор или я? - спросила девушка.
        - Я не могу сказать. Это выяснится только на месте. Вдвоём у вас больше шансов добраться.
        - Странно то, - внезапно сказал Феанор, - что за всё путешествие ни один из предводителей: ни Принц, ни Максимус нас не навестили. Хотя они должны беспокоиться о мече в первую очередь!
        - У них слишком много дел на данный момент. Поверь, Феанор, они свяжутся с вами, как только смогут.
        Алексия отхлебнула чаю и задумчиво уставила глаза в потолок. Заклятие беспробудной тьмы, окружавшее дом, перебивало сияние маски девушки, и Белиал с интересом разглядывал её лицо, всё же окутанное лёгкой тайной.
        - Что ж это за меч такой? - как будто у самой себя спросила Алексия.
        - Этого и сам Принц не знает, - пожал плечами Белиал и тоже хлебнул из чашки. - Известно только одно: если он попадёт в руки врага, то быть беде.
        - Но Аркеоноль-то большой! - воскликнула девушка. - Где мы его искать будем?
        - В этом положись на меня, сестрёнка! - довольно усмехнулся Феанор. - Об эльфийских катакомбах, что у скал Аркеоноля, я осведомлён до бесстыдства хорошо. Ещё по рассказам моей бабушки.
        - Это утешает... - Алексия кинула в рот конфету, которую ей снова настойчиво подсунул Антигримуар.
        - Как нам выбраться из Мёртвого леса? - поинтересовался Феанор.
        - Антигримуар проводит вас через подземный тоннель.
        - А зачем? - удивился тот. - Пусть остаются у нас жить! Мне хоть скучно не будет! - он придвинул к Алексии кусок торта. Девушка скривилась и ухватилась за живот. Затем незаметно подвинула тарелку к Феанору.
        - Шутник! - усмехнулся Белиал, всё же подарив другу суровый взгляд.
        Феанор доедал торт.
        - Эх, жаль... - вздохнул Антигримуар, подсовывая девушке очередную миску со сладким желе. Алексия так же незаметно передвинула её к Феанору. Тот, в свою очередь, болезненно скривился, ухватившись за живот.
        - Спасибо, ребята, за ваше гостеприимство, но время не ждёт. Нужно отправляться! ("Пока меня не закормили до смерти!") - Феанор решительно приподнялся.
        - Как раз здесь время ждёт, - возразил Антигримуар. - Эта тьма - безвременное пространство. Время здесь просто замирает. Так что можете не спешить.
        Белиал учтиво кашлянул и недовольно глянул на друга.
        - Нет. Нам действительно пора, - кивнула головой Алексия. - Нельзя расслабляться. Да и Мэл уже нервничает.
        - Ладно, идём! - Антигримуар встал, а за ним поднялся и Белиал. Провожать гостей отправился и Темень.
        Снова бесконечные коридоры, огромные старинные залы... Но один из таких залов поразил Алексию и Феанора до невозможности... Высокие потолки в два этажа, и повсюду стилажи с книгами, стоящие полукругом к центру и оставляющие лишь маленький проход для передвижения в другой зал... Бесконечные стилажи и книги, книги, книги...
        - Наша гордость! - не упустил возможность похвастаться Белиал. - И все по магии.
        Антигримуар злым взглядом обводил эти "богатства".
        - Спалить бы всё нафиг! - прошипел он сквозь зубы.
        - Ага! Ты уже! Вчера, забыл? Такую книгу хорошую укокошил! Единственный экземпляр был!
        - Да я их все спалю!.. - угрожающе кинул Антигримуар.
        Белиал развёл руками.
        - И вот так каждый день... Только и успевай пасти его, чтоб ещё одну книгу не уничтожил! А сам-то пользуется, паразит, заклинаниями!
        - Я только по делу! - начал оправдываться парень. - И то, в крайнем случае!
        - А! - махнул рукой Белиал. - Черт с тобой, но и без тебя было бы не так весело!..
        Компания подошла к широкой деревянной двери, вставленной в железные рамы.
        - Ну, вам туда, - указал Белиал. - Я дальше не пойду. Есть дела. Спасибо за то, что заглянули, - демон пожал руки Алексии и Феанору, а Мэл всунул в рот несколько кусков сахара. Алексия погладила на прощание Темень, и Антигримуар ввёл друзей в темное подземелье, начинавшееся за дверью. Он снова спроектировал через кристалл своё изображение, по которому Феанор и Алексия могли ориентироваться в темноте.
        Через двадцать минут слепой ходьбы в глаза ударил яркий свет, а черты лица Алексии полностью скрылись в сиянии. Даже не верилось: вокруг зеленели деревья, укрытые сочной листвой, пестрели прекрасные вьющиеся лианы, усеянные цветами...
        - Невероятно... - прошептала Алексия.
        - Нравится? - усмехнулся Антигримуар. - Это тоже моя работа. Пролистал пару Белиаловых книжек и решил попробовать восстановить эту часть Мёртвого леса. По-моему, получилось, как считаете?..
        - Ну ты даешь, чувак! - восхищенно покачал головой Феанор.
        - Я рад, что вам понравилось, - поблагодарил Антигримуар. - В общем, идите по солнцу, пока не кончатся мои труды - зелень. Потом пойдут опять голые черные стволы. Будьте с ними осторожны, они хитрые тварюки! Когда пройдете Мёртвый лес, двигайтесь на запад.
        - Спасибо, дружище! - Феанор пожал руку парня.
        - Будете проходить мимо, заглядывайте! - улыбнулся он, затем пожал руку Алексии. Девушка с усердием вглядывалась в его пустые глазницы: ну неужели ей показалось?! Ведь она видела, точно видела его карие, грустные глаза...
        - Принцесса Заря! Мне долго вас ждать?
        - Иду!.. До встречи, - сказала девушка Антигримуару и, сев к братцу на лошадь, помахала ему рукой.
        Феанор и девушка долго делились впечатлениями о посещении диковинного дома. А когда слова были исчерпаны, они просто любовались окружавшей их красотой. Парень даже не торопил Мэл, чтобы успеть вдохнуть все незнакомые запахи цветов и насладиться разнообразием растительности.
        Алексия думала о своём. В голове появилась догадка о том, что чёрные, пустые глазницы Антигримуара - это такое же заклятие, как и её маска. Тогда можно было объяснить, почему ей показалось, что она видела глаза парня. Густой мрак приоткрывал её черты лица, а значит, мог выдать и взгляд Антигримуара. Тогда второй вопрос: почему он прячет свои глаза? Ну, она, Алексия, тоже прячет своё лицо, наверное, из-за лёгкого природного недоверия к Хранителям мира. Но почему именно глаза?.. А потом, когда она задала вопрос о демонах... С религиозной точки зрения девушка знала, кто они такие, но этот взгляд Белиала, этот лёгкий отрицающий кивок головы Антигримуара... Как будто они что-то скрывают...
        Поток мыслей прервался, когда девушка увидела перед собой широкую поляну, сплошь и рядом усеянную душистыми розовыми цветами.
        - Какая красота! - восхищенно прошептала она.
        - Не могу удержаться! - Феанор спрыгнул с лошади и повалился на мягкий ковёр цветов. Алексия тут же, со смехом, упала рядом. А Мэл, не теряя времени, принялась жевать пахучие цветочки.
        - Чего ещё для счастья надо?.. - потянувшись, зевнула девушка.
        - Поспать... - также зевнув, ответил Феанор. Недавний обед в доме Белиала и Антигримуара явно нагонял сон. - Думаю, на полчасика можно сделать перерыв...
        - Поддерживаю, - кивнула Алексия.
        Так они и заснули на цветочной поляне, забыв обо всём на свете... И совсем ничего не подозревая...
        11. Цветочная поляна и опасная переправа
        Феанор открыл глаза и взглянул на спящую рядом Алексию. Улыбнувшись, он стал срывать розовые цветы, украшая волосы и одежду девушки. Он делал так до тех пор, пока Алексия не проснулась, с подозрением взглянув на склонившегося над её телом парня.
        - Ты что делаешь?..
        - Теперь ты настоящая Принцесса Заря! - усмехнулся Феанор.
        Девушка приподнялась и осмотрела себя.
        - Ты как будто на похороны меня собрал...
        - Что ты такое говоришь! - буркнул парень.
        - Да ничего, братик! - улыбнулась Алексия и, встав на ноги, прокружилась на месте. - А что, мне нравится!
        Феанор также приподнялся и, встав на одно колено, протянул девушке букетик розовых цветов.
        - Принцесса, это вам от чистого сердца скромного эльфа!
        Алексия засмеялась и, приняв букет, схватила Феанора за руки, увлекая его в кружащийся танец. Так легко и весело парню давно не было... Потом, от кружащейся головы, они снова попадали на мягкий ковёр цветов. Феанор взял руку Алексии и, притронувшись к её лицу, произнёс заклинание. Маска девушки упала на травянистые розовые цветы и больше не скрывала её лица.
        - Тебе так лучше! - усмехнулся парень, взглянув в отражавшие небесную голубизну глаза.
        Девушка улыбнулась и положила голову на грудь Феанора. Её рука проскользнула под его новую рубашку и коснулась разгоряченной кожи. Парень почувствовал, как по его телу пробежал ещё более обжигающий жар. Он обхватил девушку и хотел прижать её к себе, как вдруг увидел, что русые волосы Алексии резко потемнели. Феанор в недоумении поднялся и взял в свои ладони лицо девушки. Это была Люмия... Парень в испуге отстранился от неё.
        - Что ты здесь делаешь?.. Или... Кто ты вообще?!
        Люмия задумчиво посмотрела на своего мужа и растворилась в воздухе. На её месте появился Майрос, друг Феанора с самого детства. Его отличал тяжелый взгляд тёмных глаз и короткие черные волосы.
        - Майрос? - удивился Феанор. - А где Алексия?..
        Майрос подошел к парню и постучал кулаком по его макушке:
        - Дурак! Я тебе только во сне являюсь! А сейчас просыпайся быстро! Тебе грозит опасность!
        Майрос коснулся лба друга, и яркое свечение отбросило парня назад...
        Феанор открыл глаза... Он долго не мог понять, что происходит. Он бы и хотел, да только не мог пошевелить ни руками, ни ногами, ни даже головой. Его крепко держали зелёные лианы, на которых, будто насмехаясь, росли те же самые душистые розовые цветы. Парень чувствовал, что некоторые лианы проникли под его одежду и всё ещё ползут по его телу, но не сдавливая, а словно лаская его... И, что самое противное, нельзя вырваться! У ног Феанора мгновенно выросла груда из растений, цветов и лиан, в один миг преобразившаяся в нечто, напоминающее существо женского рода, с розовыми глазами и зелёным голым черепом, от середины которого набок спадала прядь розовых "волос". Наряд представлял собой густо налепленные розовые цветы, а внизу виднелись мощные лианы. Лианы потоньше служили этому существу как руки, которые в данный момент бесстыдно хозяйничали под одеждой парня... Незнакомка в упор смотрела на Феанора. Тот учтиво кашлянул, с опаской поглядывая на новые лианы, ползущие под его одежду.
        - Может, как-то, познакомимся сначала? - неуверенно начал он.
        Существо едко улыбнулось и его ядовито-розовые губы с вожделением впились в губы Феанора. Что-то больно резануло в голове у парня. Этот поцелуй нёс незабываемую сладость и смертельный яд...
        Зелёные оковы, державшие руки, ноги и голову, исчезли. А, вместо этого, лианы полностью обволокли тело парня, прижали его к странному существу, так что они стали одним целым...
        Раздался громкий, оглушительный визг...
        - Вот напрасно ты мне руки освободила!
        Феанор занес меч и ударил ещё раз. Лианы в испуге ползли от него, как обрубленные червяки. Новый удар... И голова девушки-растения откатилась в сторону. Но её лианы яростно набросились на парня. Не растерявшись, Феанор рубил налево и направо, измельчая и уничтожая злые растения, пока те, под натиском острого лезвия, сами не отступили.
        - Маньячка! - утерев пот с лица, сказал Феанор.
        Он быстро нашел Мэл и освободил её из пут. Она была страшно напугана, и парень обнял её морду.
        - Тихо, моя девочка, всё хорошо! Мы показали этим гадким кактусам! Нужно найти Алексию! - Феанор растеряно окинул взглядом цветочную поляну. - Алексия! - крикнул он. - Где же она может быть?..
        Парень принялся обыскивать всё вокруг. Он уже подумывал о том, что растения могли утянуть девушку в лес, а может и того хуже, как вдруг заржала Мэл, беспокойно стуча копытами и подзывая хозяина. Феанор поспешил к лошади. В густых растениях он увидел слабое свечение: Алексия была похоронена под розовым ковром цветов, опутавших её тело с ног до головы.
        - Женская конкуренция... - прошипел сквозь зубы парень, срывая лианы с тела девушки. Её дыхание затихало, а сердце билось медленно, собираясь вот-вот остановиться.
        Феанор склонился над Алексией.
        - Очнись! - встряхнул он её. - Слышишь, очнись! - он приподнял девушку к себе на колени и наградил её нехилой пощечиной. Та слабо приоткрыла глаза.
        - Отстань! - сказала она и снова прикрыла веки.
        - Не, ну нормально?! - Феанор ударил девушку ещё раз. Свечение маски угасало вместе с её жизнью.
        - Оставь меня! - попросила Алексия. - Мне здесь хорошо... Я здесь нужна... - она зевнула и снова погрузилась в сон, и ещё слабее стала светиться её маска...
        Травянистая лиана обвила руку девушки, но тут же скрючилась от удара меча Феанора.
        - Нужно выбираться отсюда! Мэл! - подозвал он лошадь. Взяв Алексию на руки, он устроился в седле и натянул поводья.
        - Мчи, что есть сил, Мэл!
        И лошадь, встав на дыбы, кинулась прочь от смертоносной поляны.
        Феанор задумчиво смотрел на лицо спящей девушки, не скрытое маской. Интересно, что же ей такое снилось, что ради этого она готова была отдать свою жизнь?.. "Я здесь нужна..." - что это могло значить? Ну, Антигримуар, удружил ты со своими творениями! Любопытно, знал ли он о существовании этого цветочного монстра? Если знал, то почему не предупредил? Экгм... А может он его создал специально для себя?.. Лицо Алексии стало издавать легкое свечение, а через пять минут оно уже полностью скрылось под маской. Девушка непонимающе уставилась на держащего её Феанора и попыталась сесть нормально, когда поняла, что они едут на лошади через всё тот же зеленый лес.
        - Что случилось? - спросила она, приподнимаясь.
        - Ничего, - покачал головой парень. - Мы просто полные идиоты, которые чуть было не погибли...
        - Но... - Алексия нахмурилась. - Как же...
        Феанор догадался, что сейчас девушка вспоминает свои сновидения, так похожие на реальность.
        - Это был только сон, - коротко ответил парень. - Если бы ты осталась дальше лежать в тех цветах, то там бы и погибла.
        - Спасибо, что вытащил меня... - тихо поблагодарила Алексия. Но Феанор услышал в её голосе нотку сожаления.
        - Что тебе снилось? - полюбопытствовал он.
        Девушка смущенно опустила голову.
        - Глупый был сон... Не помню.
        Парень усмехнулся:
        - Не хочешь говорить - не надо, твоё дело.
        Феанор не ослаблял поводья. Больше не хотелось задерживаться в этом лесу, каким бы красивым он ни был. Остановились они только у речки, на втором берегу которой виднелись черные стволы Мёртвого леса. А причиной остановки была необычная переправа - через устье реки, отдельно друг от друга, в воздухе висели плоские плиты, расстояние между которыми было около полушага.
        - Теперь что? - недовольно нахмурился Феанор.
        Алексия слезла на землю и неуверенно потрогала ногой ближайшую плиту.
        - Держатся! - она переступила с земли на невесомую опору.
        - Сестрёнка! - воскликнул парень. - Ну куда тебя вечно несет?!
        - Да чего ты кричишь? - улыбнулась девушка и попрыгала на плите, играя на нервах у братца. - Крепко де?ржатся...
        Феанор спрыгнул с лошади и оттянул Алексию обратно на берег.
        - Никогда не лезь вперед без меня!
        - Почему это? - обиженно надулась девушка.
        - Это может быть опасным! Ты ведь совсем не знаешь этот мир!
        - Я знаю достаточно, чтобы прожить в нём! - вовлеклась в спор Алексия.
        Возле них появилось изображение Антигримуара.
        - Что за шум, а драки нет?..
        Феанор недобро глянул на парня.
        - Скажи спасибо, что тебя самого здесь нет, иначе я бы тебя придушил!
        - Ого! - удивился собеседник. - За что такая честь?
        - Мы чуть не погибли из-за твоих творений! Безобидные розовые усыпляющие цветочки и растениевидный монстр! Нельзя было предупредить хотя бы?!
        Антигримуар задумчиво потер подбородок.
        - Растениевидный монстр?.. Интересно-интересно... Жаль, я спалил ту книгу, по которой создавал розовую поляну... Ну, всё ведь хорошо - все живы, здоровы.
        Феанор яростно набрал ртом воздуха, явно намереваясь высказать Антигримуару всё, что он о нём думает, но Алексия его вовремя опередила.
        - Антигримуар, что это за переправа?.. - девушка указала на странные, висевшие в воздухе, плиты.
        - Где? Это? Обычная переправа... - пожал плечами парень.
        - Я переведу Мэл, - сдержанно сказал Феанор девушке. - Жди здесь! - он взял за поводья лошадь и аккуратно ступил на плиту, по мере передвижения следя за шагами Мэл.
        - Что это с ним? - удивился Антигримуар.
        - Нервы сдают, - усмехнулась Алексия. - А ты? Что-то хотел?
        - В смысле?
        - Ну, почему ты решил навестить нас? Мы ведь не так давно виделись.
        - Для вас - недавно. А я в затворах дома просидел уже ровно 28 часов.
        - Кошмар... - ужаснулась Алексия. - С вашим безвременным пространством!
        - Пошли! - улыбнувшись, кивнул Антигримуар на переправу.
        Не вняв приказу Феанора, Алексия последовала за изображением Антигримуара, ступая с плиты на плиту.
        - Когда ты только успевал всё это творить! - удивилась девушка. Она посмотрела вниз, под плиты, на бурлящую быструю реку. Она неслась с неимоверной скоростью, так что даже голова начинала кружиться.
        - Какого черта! - взревел Феанор, заканчивая переводить Мэл. - Я же сказал: стоять на месте!
        - Прекрати! - оборвал парня Антигримуар. - Эта переправа абсолютно безопасна! И хватит кричать на Алексию!
        - А я и не кричал!
        Девушка была безучастна к спору. Она внезапно замерла на одной из плит, к чему-то прислушиваясь.
        Антигримуар и Феанор тоже замолчали...
        Кто-то звал на помощь.
        Алексия устремила взгляд к бурлящей речке. Кого-то несло вниз по быстрому течению. Девушка упала на плиту, ухватившись за плоский край.
        - Помогите! - раздался умоляющий голос совсем рядом.
        - Хватай руку! - крикнула в ответ девушка.
        Она буквально выловила несчастного в воде. Теперь Алексия видела, что это самый настоящий ребёнок. Но как он сюда угодил?.. Об этом было не время думать, потому что течение продолжало настаивать на своём, пытаясь вырвать ребёнка из рук девушки. Край плиты больно врезался в руку. Алексия пыталась удержаться и совершенно не видела, что творится вокруг неё...
        Феанор мигом скинул с себя плащ и, схватив меч, кинулся в опасную реку.
        Перед глазами Алексии промелькнуло что-то зелёное. Грязно-салатовые щупальца опутали находившегося в воде мальчика и выдернули его из рук девушки. Другое щупальце обхватило Феанора, не давая течению унести его. И парень, и ребёнок скрылись под водой...
        Алексия ошарашено уставилась на обеспокоенного Антигримуара.
        - Это тоже твои творения?!..
        Парень хотел было что-то ответить, но зелёное щупальце обволокло ногу девушки и тоже потянуло её на дно.
        Алексия изо всех сил пыталась удержаться за плиту, а Антигримуар растерянно смотрел на неё. Будучи всего лишь изображением, он ничем не мог помочь. Водное растение с удовольствием схватило бы и его, но хваткие щупальца лишь проскользили сквозь парня.
        Антигримуар сомкнул пальцы рук и что-то прошептал. Его изображение мигнуло раз, мигнуло два... И на его месте появился настоящий силуэт парня. Он молниеносно схватил за руки падавшую в воду Алексию. Но злостное растение не хотело отпускать её ногу...
        Из воды вынырнул Феанор и шумно втянул воздух. Одной рукой он держал за шиворот бессознательного мальчугана, в другой - меч, которым отбивался от многочисленных зелёных щупалец.
        - Антигримуар! - крикнул он тому. - Черт возьми, сделай что-нибудь!
        "Сделай что-нибудь"... Легко сказать... Антигримуар сам диву давался, как он сумел создать ТАКОЕ!
        Внезапно, с рекой стало что-то происходить... Течение начало замирать. А вода... Феанор не поверил своим глазам: вода отдельными и сгруппированными каплями поднималась в воздух, обнажая дно и берега бывшего русла. Теперь парень четко видел, с кем боролся, но лучше бы этого не видеть...
        На четырехметровой глубине расстилался толстый, противный ковёр из буро-зелёных щупалец. Они копошились как длинные омерзительные черви, иногда обнажая острые, похожие на клыки, шипы, которые скрывались под низом. В отдельных местах виднелись скелеты зверей, а иногда казалось, что там даже есть кости, похожие на человеческие.
        Существо, как видно, было ошарашено внезапным исчезновением воды. Воздух и солнечные лучи оказались явно губительными для его скользких щупалец. Монстр отпустил Алексию, и Антигримуар быстро вытянул её к себе на плиту. А вот Феанор со спасенным мальчуганом, опутанные зелёными верёвками, медленно опускались к острым шипам...
        Феанор со злостью сцепил зубы, видя свою беспомощность.
        - Антигримуар! - Алексия умоляюще посмотрела в его тёмные впадины, но, вспомнив, что её лица не видно, крепко сжала руки парня. Она не знала почему, но была уверена, что он сможет помочь.
        Водяное облако опустилось и подхватило Феанора с мальчишкой. Вода моментально превратилась в ковёр изо льда, и Феанор в мгновение обрубил мечом остатки державших их щупалец. Ледяная плита полетела по воздуху в направлении берега, скользя под жидкой водной крышей, висящей над головой спасенных. Хищное растение на время отступило.
        - Антигримуар, спасибо! - благодарно обняла его Алексия.
        Парень смущенно улыбнулся.
        - Не за что... Это был не я.
        - Как? - удивилась девушка.
        Антигримуар указал на берег у Мёртвого леса, где стоял стройный парень среднего роста с каштановыми волосами. Он держал руку поднятой в воздухе, словно удерживая всю водную массу, а его взгляд скользил вслед за ледяной плитой, на которой находились Феанор и мальчуган: по всему было видно, что льдина тоже перемещается благодаря незнакомцу.
        Прыгая по плитам, Алексия бросилась к берегу, оставив Антигримуара. Тот задумчиво посмотрел ей вслед. Убедившись, что все заняты радостной и неожиданной встречей, Антигримуар повернул голову и посмотрел на утихомирившегося монстра.
        - Больше ты никого не потревожишь. - Парень направил руку на существо. Невидимые волны захлестнули чудовище и сдавили его со всех сторон. Скользкие щупальца извивались в мучительной агонии. Может быть, они и закричали бы, если бы только могли... А так... Через жалкую долю секунды от монстра осталась лишь вязкая зелёная жижа. Антигримуар опустил руку и, ступая по гладким черным плитам, направился к берегу.
        Феанор приводил в чувства беловолосого мальчишку очень маленького роста, с острыми ушами. Алексия тем временем вела беседу с незнакомцем.
        - Здорово! Как у тебя это получается?!
        - Я волшебник водного круга, - ответил парень. Он опустил руку и гигантский потоп воды ринул с воздуха опять в русло реки. Холодная волна окатила с ног до головы сидевшего у берега Феанора, мгновенно приведя в чувство и беловолосого паренька, который закашлялся, высвобождая свои дыхательные пути от воды.
        - Кто у нас тут? - с интересом спросил подоспевший Антигримуар.
        - Ты чего там возился? - с укоризной кинула ему Алексия. - Познакомься, это Ниффариус - волшебник водного круга!
        - Да уж... - мокрый и озябший Феанор недовольно смерил взглядом парня. - Жаль только костров он разводить не умеет!
        - Братец, не ворчи! - кинула ему девушка. - Сейчас я мигом организую костер.
        - Я помогу! - отозвался Ниффариус.
        - Только без воды! - усмехнулась Алексия.
        - Я с вами! - сказал неожиданно Антигримуар, смерив подозрительным взглядом водного волшебника. - Феанор, мы скоро вернёмся!
        Парень кивнул и принялся возиться с мальчуганом. Он расстегнул тесный ворот его насквозь пропитанной водой рубашки и внезапно обнаружил под одеждой на груди парнишки что-то выпуклое и продолговатое... Несомненно, это был кристалл... Так и есть.
        - Эй, малый! - потрепал его Феанор. - Ты тоже из Хранителей мира? Как тебя зовут?
        - Стас... - еле слышно произнёс тот охрипшим голосом.
        - Что? - удивился Феанор. - Откуда ты знаешь моё второе имя?
        - Да нет... - кивнул головой мальчуган. - Меня зовут Стас.
        - Как?! - воскликнул с ещё большим удивлением Феанор. - И ты не боишься называться внешним именем? А вдруг я Верховный?..
        - А пофиг мне на Верховных, - нисколько не стесняясь, ответил мальчишка, приподнимаясь на локтях. - И вы все придурки.
        - Э-э, парень! Ты полегче! Воды нахлебался что ли? Я тебе жизнь спас!
        - И ты дурак! - глупо засмеялся мальчишка, называвший себя Стасом.
        - Точно башкой шлёпнулся... - присвистнул Феанор. - Лечиться пора...
        - Сам лечись! - огрызнулся мальчуган.
        - Подрасти сначала, прежде чем так разговаривать! - пригрозил Феанор.
        - Отвали, придурок!
        Феанор уже начинал жалеть, что спас этого маленького нахала, поэтому очень обрадовался, когда вернулись Алексия, Ниффариус и Антигримуар, неся охапки сухих дров.
        - О, наш блондин очнулся! - радостно произнесла Алексия.
        - А это что за светящаяся уродина? - не замедлил кинуть в ответ мальчуган.
        - Какой грубиян! - удивилась девушка. - Я Алексия. Алексия Далтон.
        - Дальтоник? - загыгыкал мальчишка.
        Алексия возмущенно выставила руку вперёд.
        - Как зовут ЭТО?..
        - Стасом, - ответил Феанор.
        - Что? - с подозрением переспросила девушка.
        Парень пожал плечами:
        - Как видите, не все Стасы одинаково полезны.
        Вся компания дружно объявила протест "Стасику", как они его успели окрестить, и, не обращая внимания на мальчишку, все занялись приготовлением костра и горячего чая. С последним очень помог Ниффариус, в одно мгновение доведя воду до кипения.
        Алексия, не без встречного сопротивления, заставила обоих Стасов стянуть с себя верхнюю одежду и, накинув им на плечи плащ, вручила по чашке горячего чая каждому.
        Через несколько минут у костра материализовался Белиал с четырьмя чашками и конфетами к чаю. Алексия удивленно уставилась на демона.
        - Антигримуар, пирог я не захватил, рук не хватило.
        - Ладно, - махнул тот рукой. - Обойдёмся конфетами.
        - Но... - Алексия совершенно ничего не понимала.
        - Мы можем общаться друг с другом телепатически, - пояснил Антигримуар. - А теперь мы останемся с вами ещё часика на два, пока к нам с Белиалом снова не вернётся способность телепортироваться. Кстати, Белиал, познакомься: это Ниффариус, волшебник водного круга. Оказывается, он уже несколько месяцев обитает здесь, в Мёртвом лесу.
        - Как?! - удивился демон. Он с недоверием окинул взглядом простенького парня с каштановыми волосами. Его выдавали лишь необычные глаза, отливавшие то серым, то зелёным, то пронзительно голубым цветом. - Теоретически это невозможно.
        - Но практически... - Антигримуар развёл руками. - Как видишь...
        - Продемонстрируй свои умения, - предложил Белиал, вручая всем по чашке и занявшись распаковыванием конфет.
        Ниффариус пожал плечами. Тонкая струйка воды поднялась из котла над костром и, разделившись на несколько ленточек, заполнила пустые чашки, куда Алексия уже успела бросить листочки чая.
        - Невероятно! - хлопнул в ладоши Белиал. - Почему я раньше о тебе не слышал?
        - Нельзя ведь всех знать и обо всех слышать, - скромно заметил Ниффариус. - Я решил жить в уединении. Не ожидал здесь кого-нибудь встретить. Но ваша компания мне приятна.
        - Ты бы очень нам пригодился, - обратился к парню Белиал. - Ты невероятно силён. - В руке демона появился сверкающий кристалл, и он протянул его Ниффариусу.
        - Алексия и Антигримуар рассказывали мне о Хранителях мира. Я согласен. - Ниффариус, не колеблясь, принял камень. - Буду помогать вам всем, чем смогу.
        - Ну, а вы что молчите, Стасы? Почему ты называешься внешним именем? - спросил Антигримуар у мальчишки с острыми ушами.
        - Потому что я живу реальной жизнью! - не очень дружелюбно ответил Стасик. - А вы полностью погрязли в своих потусторонних мирах! Алексия Дальтоник, Белиал - от слова белила... Антигримуар... Что это означает - вообще не знаю.
        Ниффариус переглянулся со своими новыми друзьями.
        - Вы что-нибудь поняли? Я лично нет.
        - Ребёнок ещё,- пожал плечами Феанор. - Подрасти ещё надо! И физически, и мозгами. Чего ты вообще припёрся в Хранители?
        - Давайте не будем ругаться, - остановил препирательства Белиал. - Не хотелось бы портить такую приятную обстановку. Феанор, Алексия, вы останетесь ночевать или продолжите путь?
        - Продолжим, конечно! - не задумываясь, воскликнул Феанор. - Ночевать в Мёртвом лесу - самоубийство!
        - Я доверяю вам Стасика, в таком случае. Выведите его из леса.
        - Этого зародыша? Белиал, боюсь, что из леса он живым не выйдет, я его...
        - Да ладно, братец! - вмешалась Алексия. - Чего ты так переживаешь из-за моральных уродов? (Довели девочку...)
        Стасик со злостью стиснул зубы и, сжав кулаки, вскочил на ноги.
        - Да я тебя сейчас отфутболяю как собаку! (Довели мальчика...)
        Алексия откровенно рассмеялась. (Это уже на нервной почве...)
        - Малыш, подрасти сначала, прежде чем взрослым тётям угрожать! (А это уже провокация.)
        "Малыш" действительно, будто послушав девушку, в одно мгновение ока подрос и вымахал на пол головы выше Алексии. ("И кто из нас теперь влип?")
        Феанор удивлённо вскочил. Но девушка оставалась невозмутимой. (Реакция торможения...)
        - Рост ума не прибавляет. Хотя способности у тебя, конечно, впечатляющие.
        - Как можно уважать человека, который готов побить девушку?.. - как бы между прочим заметил Ниффариус.
        - Стас, некрасиво так, - серьёзно обратился к тому Белиал.
        - Та, блин, я пошутил только, а она!..
        - Думать надо, когда что-то говоришь. Это не шутки, а нелепая глупость! - отчихвостила мальчугана Алексия. - Тебя никто не будет любить, если ты не изменишься!
        Стасик покорно умолк, хотя ему очень хотелось что-нибудь съязвить в ответ.
        - А теперь расскажи, как ты это делаешь? - предложил Белиал.
        - Что делаю? - Стасик в одну секунду стал маленьким, а потом снова "вырос". - Это?
        - Да, именно это.
        - Я так на одежде экономлю. Для маленьких - дешевле.
        - Я не о том, - покачал головой демон. - Как ты превращаешься?
        - Да я понял, о чём ты, просто шучу. Я не знаю, как у меня это получается.
        - Забавно, - хмыкнул Феанор.
        - Ну да, - подтвердил Антигримуар. - Потому он и в Хранителях, что обладает уникальными способностями.
        - В общем, замяли! - хлопнул в ладоши Ниффариус. - Кому ещё чаю?..
        Так, за беседами, весёлыми рассказами и рассуждениями время пролетело совершенно незаметно, и на улице стало вечереть.
        Феанор уже полностью высох и согрелся. Стасик сидел у самого костра, всё ещё кутаясь в тёплый плащ. Компания забавлялась весёлыми историями, которые рассказывались по очереди, иногда подкреплённые метким словом Белиала или шуточным высказыванием Антигримуара. Феанор был, безусловно, душой компании. Казалось бы ничем не примечательный парень обладал просто-таки природным магнетизмом. С ним было легко и весело. Ниффариус показал себя как вполне серьёзная и достойная личность. Оказалось, что, кроме власти над водой, он ещё обладал даром врачевания. Это было большой редкостью. Обладавшие таким даром могли чувствовать живые ткани, определять их возраст и без труда могли выявить и устранить некоторые болезни. Конечно, этому обдарованные врачеванием учились не один год. Мало владеть силой, нужно ещё уметь её использовать.
        Феанор никак не мог привыкнуть, что освещённые костром глаза Ниффариуса с поразительной быстротой меняли цвет: то зелёные, то серые, то голубые... В таких глазах очень трудно что-то прочитать, или понять, о чём думает человек. Очень странно, что этот волшебник водного круга оказался здесь, в Мёртвом лесу, где выжить не представлялось возможным. А ещё Феанора смущало то, что Ниффариус, как нельзя кстати, оказался именно в этом месте, у речки, и именно в тот момент, когда выхода, кажись уже не было. Феанор не верил в случайности. Здесь был какой-то подвох...
        О Стасике и говорить было нечего. Феанор даже не потрудился спросить, как тот угодил в бурлящую реку, принёсшую его в Мёртвый лес. Ему ума хватит... Попал, скорее всего, в пространственный поток в одной из речек, который и выплюнул его здесь... Его счастье, что он не захлебнулся водой, когда мощный вихрь нёс его сквозь подземное речное царство. Феанор покачал головой: его тёзка - Стасик - был до поразительности тупой, простите за выражение. И это в свои 14 лет! Истории, которые мальчишка рассказывал у костра, были сплошной нелепой глупостью. Алексия назвала это "американским юмором", когда смех за кадром подсказывает, что только что прозвучала "шутка" и надо посмеяться. Слушая рассказы Стасика, друзья презрительно молчали, особенно когда слышали в свой адрес язвительные нотки оскорбления. Ребёнок умом... Что с него возьмёшь?.. Фантазия его была настолько нелепа, что под конец друзья уже откровенно рассмеялись... И не потому, что было смешно, а потому, что глупость переполнила все края... Однако, Стасик жутко ненавидел Алима за его "национализм", и на этом они с Алексией быстро сошлись. Девушка
решила закрыть глаза на все былые оскорбления в свой адрес и на все глупые истории Стаса. Про себя она решила, что займется перевоспитанием этого мальчишки.
        Когда очередь рассказывать истории дошла до Алексии, она долго молчала, но потом всё-таки решилась и начала рассказ. Феанор поначалу не мог понять, повествует ли девушка о реальных событиях своей жизни или фантазирует. Её история была полна кровавого месива. Девушка рассказывала, как разными способами её убивали, резали, рвали на куски, грызли, терзали. Спасение приходило лишь тогда, когда девушка, вспомнив любимую песню какой-нибудь рок-группы, заставляла себя рассмеяться и увидеть что-то смешное в сложившейся ситуации... (А попробуй найти что-нибудь смешное, когда тебе оторвали руку, а какая-то тварь вгрызается тебе в шею...) И тогда всё исчезало, и она просыпалась на кровати целая и невредимая, но со страшной жгучей болью на том месте, где были раны... Каждую ночь ты засыпаешь в ожидании новых мук, и в каждом сне появляется ОН - в длинном тёмном плаще с откинутым воротом, в чёрной шляпе, перчатках и повязке, скрывающей лицо...
        - И так было каждую ночь? - спросил Белиал, всматриваясь в пляшущие огоньки костра.
        - Каждую... - тихо вздохнула Алексия, потупив взор.
        - И как долго?..
        - Пока на меня не обратили внимание Верховные. Около двух недель.
        - Жутко... - угрюмо заметил Ниффариус. Ему стало не по себе от таких историй.
        - Предводитель орков выбрал тебя не зря... - задумчиво протянул Белиал. - Скорее всего, он почувствовал твою силу ещё задолго до Верховных. Ты ему очень нужна. Или была нужна. В любом случае он попытается тебя убить.
        - Сомневаюсь, - ответила девушка. - Когда на нас напали орки, они ни малейшего внимания на меня не обратили. Хотели убить Феанора.
        - Хм... - Белиал потёр подбородок кулаком в тёмной перчатке. - Предводитель чувствует лучше нас и потому на шаг впереди. Главную угрозу для него представляет Феанор. Алексия, видимо, нужна ему для чего-то другого...
        - Он жениться там не надумал?.. - как бы невзначай заметил Ниффариус.
        - Очень смешно... - недовольно скривилась девушка.
        - Мотивы предводителя неизвестны. Вам остаётся только одно, - обратился Белиал к Феанору и Алексии, - беречь друг друга. Хранители будут помогать вам по мере возможности. В связи с надвигающейся войной на нас свалился непомерный груз. Мы не можем быть постоянно с вами.
        - Да вы и так здорово помогаете,- ответил Феанор. "Особенно Антигримуар со своей поляной и переправой..." - Спасибо вам. А сейчас нам пора выдвигаться. Идти, скорее всего, придется всю ночь. Мэл не сможет долго везти троих. - Парень встал и накинул на себя высохшую рубашку. - Стасик, Алексия, собирайтесь!
        - Вы идите, - кивнул Белиал. - А мы с Антигримуаром и Ниффариусом ещё задержимся. Нужно кое-что обсудить.
        Они пожали на прощание руки.
        - Берегитесь деревьев! - дал напутствие Антигримуар Алексие.
        - Спасибо, - поблагодарила девушка. - Спасибо, что спас меня, - она тепло сжала его руку.
        - Пустое, - ответил парень. - Буду ждать нашей новой встречи!
        - Алексия! Стасик! - позвал Феанор.
        Стасик снова превратился в "маленького" и быстро натянул всю свою высохшую одежду. Через несколько минут они втроём, с Алексией и Феанором, ехали на Мэл через Мёртвый лес.
        12. Максимус
        Друзья были в пути уже пятый час. Сейчас они тихо шагали по вязкой земле, давая отдохнуть лошади. Скинув детскую одежду, новый попутчик Алексии и Феанора шёл рядом "двухметровым бревном".
        - Осторожней с деревьями, - предупредила девушка.
        - Да что те деревья! - беспечно махнул рукой Стасик. - Обычные безжизненные деревяшки! - он стукнул кулаком по одному из чёрных стволов. К огромному ужасу мальчишки, его пальцы моментально опутали тёмные волокна, и рука стала исчезать в глубине ствола дерева. Стасик закричал.
        - Черт возьми! - выругался Феанор. Он выхватил меч и рубанул им по дереву.
        Что-то взревело в воздухе, и мощная ветка чуть было не пришибла парня. Его спасла лишь мгновенная реакция. Мэл испуганно заржала и отскочила в сторону. Алексия пыталась оттянуть от дерева Стасика, но тёмные волокна вскоре захватили и её. Со всех сторон потянулись ветки других деревьев. Мэл уже билась в истерике в сплетенной из таких веток ловушке. Феанор чувствовал, как его заглатывает темнота, беспамятство. На одной из лекций по магии парень помнил, как они изучали теорию телепатической связи. Это была непостижимая роскошь для новичков-магов, каковым был Феанор. Но сейчас это была, возможно, единственная надежда на спасение. Стоит попробовать. Парень вспомнил Люмию, Вики, Алексию... То самое дорогое, ради чего он должен жить.
        - Майрос! Майрос! - мысленно позвал парень, хотя сам понимал бессмысленность этой затеи. - Майрос!
        - Чего тебе? Я сплю! - раздался в голове Феанора заспанный голос друга.
        - Майрос? - изумленно произнёс парень. - Майрос, помоги!
        - Не-ааа-зачем, - зевнул тот, - к вам уже подоспела помощь. А ты давай выплёвывайся! - что-то толкнуло Феанора в спину, и он вывалился из провальной темноты на вязкую землю. Парень обернулся и только теперь понял, что находился внутри ствола дерева. Но его удивило другое. По Мёртвому лесу разносились негромкие аккорды гитары. И, судя по всему, его гитары! А затем послышался грустный напев. И с этой льющейся тоской засыпали чёрные стволы деревьев....
        Феанор схватил меч и обрубал ветви, скрывавшие за собой Мэл. Затем он лихорадочно принялся искать дерево, поглотившее Алексию и Стасика...
* * *
        Приятное тепло обволакивало всё тело, и лишь иногда что-то больно пощипывало то лицо, то руки, шею или бок. Особенно болели шея и бок...
        - В следующий раз я этого Стасика свяжу по рукам и ногам, а в рот кляп засуну! - послышалось ворчание Феанора.
        Алексия открыла глаза. Парень обрабатывал обеззараживающим раствором многочисленные раны на её теле. На улице была глухая ночь. Свет костра приоткрывал взору зелёные кроны деревьев и редкую тонкую траву. По всему было видно, что Мёртвый лес позади.
        - Как там Стасик? - первым делом спросила девушка.
        - Нормально твой Стасик. Сидит у костра, греется. Он-то, хитрюга, как только вас в ствол затянуло, сразу в маленького превратился, и дерево начало переваривать тебя.
        - То есть как, переваривать? - тревожно спросила Алексия.
        - Не переживай, - поспешил успокоить её Феанор. - Я вовремя успел. Ты отделалась лишь небольшими лёгкими ранами.
        Девушка попыталась встать. Феанор мягко, но решительно уложил её обратно.
        - Нельзя. Лежи.
        Алексия испытывающе посмотрела в глаза братцу.
        - Ты меня обманываешь. Говори, что там.
        Парень опустил глаза.
        - У тебя сквозная рана на шее и в боку... Я очень боялся... Максимус связался с Ниффариусом, и тот проинструктировал нас, что делать. Мы приготовили болеутоляющий раствор и эликсир из трав.
        - А кто такой Максимус?
        - Один из предводителей. Помнишь, я говорил?
        - Ах, да, точно. А что он тут делает?
        - Он спас нас.
        Задребезжали струны гитары, и Алексия услышала тихий, грустный напев, наполнявший сердце жалостью и тоской.
        - Это он? - спросила девушка.
        - Да. Он у нас поэт и немного бард. Сочиняет стихи прям на ходу. Но высота его дара проявляется, когда он начинает петь.
        - Так грустно... - тихо сказала Алексия. - Почему его песни такие печальные?
        - Жизнь у всех нелегкая. Когда выздоровеешь, можешь спросить у него.
        - "Выздоровеешь"? Надеюсь, это не значит, что нам придется задержаться на пути?
        - Не переживай. Тебе нужно полежать хотя бы сутки. Сегодня переночуем, утром я выведу Стасика на центральную дорогу, и пусть катится! А с тобой побудет Максимус. Ты не против?
        - Нет, конечно. Спасибо, Феанор. Ты опять меня спас.
        - Ещё не раз спасу, - улыбнулся парень. - С твоей-то любовью к приключениям!
        Алексия тихо засмеялась и на несколько секунд прикрыла веки. Грустная мелодия Максимуса клонила в сон.
        - Я лягу возле тебя, ты не против?
        - "Ты не против"... - улыбнувшись, перекривила его Алексия. - Сама любезность... Падай!
        Феанор прилег на землю возле девушки, и та накинула на него плащ, которым тоже была укрыта.
        - Не стоит, - попытался возразить парень, но Алексия настояла на своём.
        - Я не хочу, чтобы к утру ты превратился в ледышку.
        - Спасибо за заботу, - усмехнулся Феанор и затем задумчиво добавил:
        - Странная ты девушка... Ты всё уже знаешь обо мне, а я о тебе - практически ничего.
        - Скучаешь за семьёй? - поинтересовалась Алексия.
        - Да. Очень. Но мне во сне является Майрос, он всё мне рассказывает.
        - Нехорошо это, Стас... - тихо сказала девушка. - Не помню, говорила ли я тебе, что я религиозный человек...
        - Да я это понял уже давно. Только напрасно ты беспокоишься. Когда-нибудь я тоже стану магом.
        - Ты обречешь себя. Ты не знаешь, что это такое.
        - Прошу тебя, сестрёнка, давай не будем!
        - Я боюсь за тебя...
        - Благодарю. Но я не маленький и способен сам о себе позаботиться.
        Алексия умолкла. Ну ничего, ничего он не понимает! Одно дело быть существом с врождёнными способностями. Это было природно. Но совсем другое - взращивать в себе способности, которые для тебя противоестественны. Вот Ниффариус - волшебник водного круга. Власть над водой заложена у него в ДНК, и рано или поздно она даёт о себе знать. Но ты - ты человек! И твоё призвание совсем другое! В Недрионе даже существует два термина: "волшебник" - тот, кто рождается с силой, и "маг" - тот, кто неприродным путем отдаётся в рабство этой силе. Здесь, вообще, мало кто верит в Бога. Здесь каждый сам себе бог. И зачастую люди отказываются признать, что взращивая в себе способности, с которыми они не были рождены, они заимствуют силу у тёмной стороны... Феанор называет его Мелькором... Ему нравится жить книжной историей, выдуманной внешним автором, который всего-навсего переписал по-своему события из Библии. Мелькор... А на самом деле - просто Сатана.
        Алексия глубоко вздохнула. Она хотела перевернуться на бок, но резкая боль не позволила ей этого сделать.
        - Лучше не шевелись, - сказал Феанор. - До утра боль должна утихнуть. Спи, спокойной ночи.
        - Спокойной... - тихо ответила девушка.
        А по лесу разлетался тихий напев:
        - Светел месяц ночью,
        Как моя тоска.
        От неё по-волчьи
        Вою я слегка.
        От неё я вою,
        Месяц изругав.
        Топчут кони поле:
        Полотно из трав.
        Сладко им, ретивым,
        Ночью на полях.
        В лунном переливе
        Щиплют второпях
        Луговые травы,
        Росные слегка.
        А меня же травит
        Светлая тоска.
        Не боятся кони
        Волчьего вытья.
        Не боюсь я, кроме
        Самого себя,
        Никого на свете.
        Потому пока
        Ночью месяц светел,
        Как моя тоска. (с)
        Мелодия усыпляла... И вскоре тихий сон опустился на весь лес...
        Алексия проснулась уже утром. Возле неё сидел Максимус. Феанора и Стасика не было.
        Предводитель Хранителей сидел, облокотившись на ствол дерева, и нашептывал про себя очередной стих.
        - От окна до звезды стелется высь,
        От окна до земли вьётся огнище.
        Помнишь ли ты, как мы родились
        И где? В каком гнездовище?..
        (с) Макс Пинигин
        Увидев, что девушка проснулась, Максимус замолчал и потупил взор, разглядывая редкую траву у своих ног. Алексия приподнялась и облокотилась на то же дерево, что и парень.
        - Твои стихи - просто сказка! Ты записываешь их куда-нибудь?
        - Нет, - покачал головой Максимус.
        - То есть? - удивилась девушка. - Как же ты их хранишь?
        - Здесь, - парень постучал указательным пальцем по голове.
        - Шутишь? Ведь всё запомнить невозможно!
        - Невозможно, - согласился Максимус.
        - То есть, ты хочешь сказать, что все эти прекрасные строки улетучиваются в никуда?..
        - Да, - как и прежде, коротко ответил парень.
        Алексия сразу отметила угрюмость и неразговорчивость Максимуса. За ней скрывалась душевная трагедия, стремление к какому-то идеалу и глубокое разочарование при столкновении с неудачами. Девушка посмотрела на обугленные ветки в потухшем костре - вот такая же истлевшая человеческая душа...
        Недалеко, у деревьев, мирно пасся белый конь Максимуса.
        - Почему так? - вслух спросила Алексия.
        - Я по-другому не могу. Стихи - это единственное, что меня спасает.
        - Я не о том, - покачала головой девушка. - Почему ты их не сохраняешь?
        - Такой я... - неопределенно пожал плечами Максимус.
        - А как ты стал предводителем? Что ты для этого делал? - полюбопытствовала Алексия.
        - Ничего, - так же коротко ответил парень.
        - То есть как, ничего?
        - Ничего, - должно быть впервые за весь разговор Максимус слегка улыбнулся. - Просто однажды заметил, что мой кристалл стал переливаться разным множеством цветов. Принц сделал меня предводителем.
        - А ты часто видишься с Принцем?
        - Честно? В живую я его ещё ни разу не видел. И никто не видел. Кроме Алима...
        Алексия задумалась. Алим... Почему именно этот медвеже-собачий монстр? Какая связь между ним и основателем Хранителей мира?.. И почему Принц такой скрытный? Вопросы требовали ответа. Но не сейчас...
        - Знаешь что, Максимус... Теперь я буду записывать все твои стихи, которые услышу. Попал ты!
        - Да. Действительно попал... - с наигранной обреченностью вздохнул парень. Кристалл в его кармане засветился и спроектировал изображение невысокого молодого мужчины с высоким лбом и тёмными, зачёсанными назад волосами. У него были довольно широкие плечи, а одет он был в белую футболку и такого же цвета брюки. Это был первый раз, когда Алексия увидела Принца.
        Мужчина даже не посмотрел в её сторону. Он сразу обратился к Максимусу.
        - Необходимо твоё вмешательство. Срочно.
        - Что случилось?
        Тут Принц впервые взглянул в сторону Алексии.
        - Не здесь. Наедине. Очень важно. Даю тебе две минуты и снова выйду на связь, - изображение предводителя рассеялось.
        Алексия была слегка ущемлена таким непочтительным отношением, тем более что она шла за мечом, и от неё многое зависело. Но девушка решила держать свои эмоции и мысли при себе.
        - Иди, Максимус, думаю, это действительно важно.
        - Я тебя одну не оставлю. - Парень достал кристалл, и Алексия в который раз увидела чудодейства, которые творились с помощью него. От каждой точки тела Максимуса в кристалл тянулись тоненькие световые лучи, сливавшиеся в сплошное сияние. Изображение парня могло спроектироваться за сотни километров отсюда, но казалось, что Максимус видит как своими глазами, так и глазами изображения... Он с кем-то говорил. Через несколько минут сияние погасло, и предводитель спрятал кристалл. Девушка успела отметить его необычность: он не был прозрачным и сверкающим, как у неё, он переливался множеством разнообразных красок и менял цвет, словно хамелеон.
        - Дэвил сейчас свободен, - сказал Максимус. - Он составит тебе компанию.
        Алексия вспомнила, когда она последний раз виделась с Дэвилом. Нехорошо тогда вышло...
        - Спасибо, - поблагодарила девушка. - Я буду ждать твоих новых стихов!
        Парень грустно улыбнулся и побрёл к своему коню. Вскоре, он скрылся меж деревьями...
        Дэвил прибыл, точнее, прилетел, через полчаса. Шумно дыша, он опустился под дерево, возле Алексии.
        - Привет! - поздоровалась та.
        Парень молча кивнул, всё ещё пытаясь успокоить дыхание. Естественно... Вместо доброго часа он добрался сюда всего за половину, но Алексии этого, конечно, не знать...
        - Как дела? - поинтересовалась девушка.
        - На букву х...
        - Хм... "х" - хорошо или "х" - очень хорошо?..
        - Послушай, Алексия, - бегло ответил Дэвил, - нам нужно убираться отсюдого. Через десять минут здесь будут орки.
        - Откуда ты знаешь?
        - Я их видел, когда летел.
        В уме у девушки снова проскользнула мысль о предателе. Стоило только выйти из Мёртвого леса и на тебе! Преследователи тут как тут! В том, что кто-то из Хранителей передаёт информацию, Алексия убеждалась всё больше и больше.
        - Без Феанора я не пойду! - решительно заявила девушка. - Нужно его найти.
        - Нет времени. Он сможет за себя постоять. А мы уходим!
        - Нет! - снова возразила Алексия. - Без Феанора не пойду!
        - Сдался тебе этот Феанор... Как хочешь. Но я тебя здесь не оставлю, - Дэвил подхватил девушку на руки. Та болезненно простонала: раны в боку и на шее всё ещё давали о себе знать.
        - Пусти! Мне больно! - Алексия хотела вырваться, но парень уже взмыл в воздух.
        - Ничего. Потерпи немного. - Дэвил летел над деревьями. Минуты три, ну максимум - пять, он сможет продержаться, неся девушку на руках. Но этого будет достаточно, чтобы оторваться от преследователей на безопасное расстояние.
        Жгучая боль дважды пронзила крыло парня. Стрелы...
        Злостно взревев, Дэвил направился к земле, держась из последних сил. Ему удалось успешно приземлиться. Стрелы прошли навылет сквозь крыло. Алексия приглушенно ахнула.
        - Нужно бежать! - торопливо кинул парень.
        - И далеко? - послышался голос за спиной. Это был один из орков, должно быть руководитель отряда. Неприятели взяли Алексию и Дэвила в кольцо. Бежать действительно было некуда. Дэвил прижал девушку к себе.
        Среди скопища орков Алексия увидела лошадиную голову Мэл. Вскоре, вперёд вытолкнули и связанного, обезоруженного Феанора.
        - Все на месте... - усмехнулся орк-руководитель.
        - Мы ведь договаривались! - внезапно выкрикнул Дэвил.
        Девушка непонимающе уставилась на него.
        - Мы договаривались, что берём его, - орк кивнул на Феанора, - а ты с девчонкой сматываешься с наших глаз. А так как мы тебя всё же увидели, то договор теряет силу.
        Алексия грубо оттолкнула от себя Дэвила.
        - Так это ты?! Ты навёл их на наш след?! Феанор!
        - Схватите их! - приказал орк. - Этих, - кивнул он на Алексию и Дэвила, - прикончим завтра утром. А этого, - указал он на Феанора, - сегодня же, до полуночи.
        Несколько мощных рук крепко обхватили девушку.
        - Феанор! - в отчаянии закричала она.
        Парень жадно проглотил взглядом образ своей названной сестрёнки... С тех пор он её больше не видел...
        13. Смерть Феанора
        Обессилевшими руками Алексия держалась за деревянную клеть, сложенную из крепких сырых брёвен. Все орки спешили посмотреть на казнь. Мучения других доставляли им удовольствие. Приближалась полночь...
        - Для него соорудили специальную яму с кольями, - услышала Алексия разговор двух орков, также желающих насладиться зрелищем.
        - Хо-хо... - обрадовался второй. - Ему крупно повезёт, если он умрёт сразу... Иначе процесс будет очень мучительным... - орк довольно улыбнулся и, вместе с другом, скрылся из виду.
        Алексия тяжело опустилась на бревенчатый пол клетки. В сторону Дэвила, сидевшего напротив, ей совсем не хотелось смотреть. Он рыл яму другу, и сам в неё угодил. Поделом ему! Рана на крыле всё ещё кровоточила, но парень не подавал ни малейшего признака того, что ему больно. А девушка не горела желанием ему чем-то помочь. Феанор... Мысли Алексии блуждали вокруг этого имени, ища лазейку и горя надеждой, пламя которой гасло с каждым радостным окриком орков, собравшихся за холмом, чтобы поглазеть на чужие мучения...
        Феанор... С Хранителями никак не связаться, орки отобрали все кристаллы... Почему-то Алексию совсем не волновало, что утром она тоже погибнет. Раны, нанесенные деревьями Мёртвого леса, больше не болели, хотя из них неизменно сочилась кровь...
        Феанор... Кажись, в ответ раз девушка произнесла его имя вслух...
        В чистом небе светила переполовиненная луна... И, внезапно, во всём лесу стало тихо-тихо... Сердце девушки испуганно замерло... Страшный до неимоверности, полный отчаянья и ужаса крик иголками пронизал всю душу... Крик близкого, родного сердцу человека... Он облетел весь лес... Встрепенулись в ужасе птицы... В воздухе как будто оборвалось что-то невидимое и обухом ударило тебя... Ты надеялся, ты верил до последнего... Ты привык говорить: "Всё будет хорошо". Но это "хорошо" растерзали на части и кровью, смешанной с болью, до краёв наполнили тебя изнутри... Обида... Отчаянье... Феанор... Его образ не хотел покидать Алексию... Он стонал, умоляюще смотрел на неё... И улетучился вместе с этим предсмертным криком... Воздух был пропитан болью, и даже радостные восклицания орков смолкли, чувствуя всю трагедию того, что случилось.
        Видя, как страдает девушка, Дэвил придвинулся к ней ближе и обнял. Пытаясь утешить, он погладил её по сияющим волосам и поцеловал в щеку.
        - Алексия, орки получали всю информацию через Феанора. Убив его, они лишились информатора. Поэтому я и вывел их на вас, - попытался объяснить парень.
        Девушка почувствовала, как в её венах закипает кровь. Она с ненавистью оттолкнула Дэвила.
        - Да как ты можешь! По-твоему, если я внешняя, то совсем дура?! Если бы Феанор был информатором, то орки не стали бы его убивать! Сам себя послушай! Да ты ведь всегда ненавидел Феанора!
        - Ты обо мне ничего не знаешь! - со злостью прошипел парень. - А Феанор - мелкий подонок!
        Гневно прорычав, Алексия бросилась на Дэвила с кулаками. Тот ловко повалил девушку наземь и прижал её руки к полу.
        Светящееся ярко-красное лезвие пронеслось у них над головами, беспрепятственно разрубив все брёвна клетки. Пылающее красное остриё меча нацелилось в грудь Дэвилу.
        - Отойди от неё!
        Алексия в изумлении уставилась взглядом на багровое лезвие, на чёрные эластичные сапоги и подол длинного плаща...
        - Забирай! - к ногам Дэвила упал кристалл. - И убирайся, чтоб я тебя не видел!
        Девушка чувствовала, что проваливается в беспамятство... Кто-то подхватил её на руки.
        - Держись, сестрёнка! - сказал он, а позднее добавил:
        - Вперёд, Мэл!..
        14. Приключение на Пустынной равнине
        Алексия слабо шевельнула головой и притронулась к шее. На ней была новая повязка. Открыв глаза, девушка обнаружила, что находится в гостиничном номере. Рядом с ней, лежа на животе, не укрытый, спал босоногий парень в белой рубахе и штанах.
        Алексия приподнялась на руках. Она не могла поверить собственным глазам... Слеза упала на руку парня, отчего тот проснулся. Добродушно улыбнувшись, он привстал и слегка размял затекшую шею.
        - Ты рано проснулась, - обратился он к девушке.
        Алексия не знала, что сказать...
        - Феанор... - с трудом выдавила она из себя.
        - Да? - улыбнулся парень. - Сестрёнка, где же твоя извечная улыбка, скрываемая серебристой маской?.. Маску вижу. А улыбку что-то никак...
        Девушка радостно засмеялась и обхватила шею Феанора.
        - Господи, с тобой всё в порядке!..
        - Ну конечно со мной всё в порядке! Моё время ещё не пришло! - усмехнулся парень.
        - Но как? - Алексия заглянула в серые глаза парня. - Как тебе удалось?
        - Майрос, - коротко ответил Феанор. - Он может убивать на расстоянии.
        - А твой меч? Он...
        - Майрос наделил меня своей магической силой. Временно. Но этого хватило, чтобы перебить всех орков, кроме тех, кому посчастливилось сбежать.
        - Но тот крик...
        - Наделение магической силой отнюдь не безболезненно.
        Алексия снова крепко обняла братца. Такой исход событий её не удовлетворял, и она разрывалась на части. С одной стороны, в этот раз магия сохранила дорогого её сердцу человека, с другой - девушка не одобряла то, что пришлось прибегнуть к подобному. Это обязательно понесёт свои последствия... Но сейчас Алексия просто радовалась тому, что Феанор жив. Больше ничего не нужно было.
        - Я не помешаю? - в дверях стоял улыбающийся Ниффариус. - Нашей пациентке необходимо сделать перевязку.
        - Не ехидничай! - кинул ему Феанор. - Заходи!
        Ниффариус вошел, неся в руках какую-то желеподобную смесь.
        - Садись! - указал он Алексии на край кровати. Затем парень разбинтовал её шею и принялся смазывать рану странным лекарством.
        - Ну как там? - спросил Феанор, заглядывая под руки Ниффариусу, за что тут же получил строгое замечание.
        - Не лезть, господин эльф! Здесь патологоанатом работает!
        - Чёрный юмор? - недовольно сложила руки Алексия.
        - Шея уже практически зажила. Позвольте, мадам... - Ниффариус принялся снимать повязку на боку девушки.
        - Как тебе в Хранителях? - поинтересовалась та.
        - Отлично. Скучать не приходится. У вас чертовски много работы. Вот сегодня в четыре утра приехал сюда, чтобы подлечить немного тебя. Феанор страшно был напуган, когда ты потеряла сознание. Благо, Белиал вышел на связь.
        Ниффариус закончил со старой повязкой и внезапно застыл.
        - Что такое? - тревожно спросил Феанор.
        - Этого я и боялся...
        - Что... - хотела было спросить Алексия, но Ниффариус быстро уложил её на кровать и откатил вверх блузку девушки.
        На месте сквозной раны, причиненной стволом дерева из Мёртвого леса, рос маленький чёрный росток...
        Феанор нервно прикусил губу.
        - Что делать?
        - Что там? - Алексия попыталась встать, но Ниффариус снова уложил её обратно.
        - Такие вещи нельзя вылечить, - сказал он. - Росток можно только выжечь изнутри. Но я не знаю, есть ли среди Хранителей кто-то, обладающий подобной силой.
        - Да что там такое?! - девушка наконец переборола руки волшебника водного круга и осмотрела свой бок. - Это ещё как понимать?! Я что, превращаюсь в дерево?!
        - Нет, - сказал Ниффариус. - Скорее, дерево хочет вырасти и сожрать тебя.
        - Утешительно, блин!
        - Я пойду, свяжусь с остальными, узнаю, кто сможет помочь. - Волшебник-врач поспешно вышел.
        Алексия принялась нервно наматывать круги по комнате.
        - Не было печали...
        - Не беспокойся, что-нибудь придумаем, - сказал Феанор.
        - Я, в принципе, спокойна. Только наша дорога в Аркеоноль становится всё длиннее и длиннее!
        - Трудности на пути неизбежны, - пожал плечами парень.
        Алексия задумчиво посмотрела на себя в зеркало.
        - Росток нужно выжечь?.. Королева... Ну та, которая с Алимом общается, она обладает подобной силой.
        - Откуда ты знаешь? - поинтересовался Феанор.
        - Просто знаю. Чувствую... - развела руками девушка.
        - Я доверюсь твоим чувствам, - кивнул парень. - Пойду, скажу Ниффариусу, чтоб связался с Королевой.
        Феанор выбежал из комнаты, а Алексия, ещё раз исследовав взглядом росток в своём боку, подошла к большому открытому окну и наполовину высунулась на улицу подышать свежим воздухом и поглазеть на прохожих. Удивительно, но она была не единственная, кто до этого додумался... В соседнем окне торчал молодой темно-русый паренек. Он также скучно смотрел на прохожих, а затем стал играть в "гляделки" вместе с Алексией, нисколько не смущаясь её серебристой маски. А вот, возле него, в окно высунулся ещё и черноволосый мужчина. Тоже симпатичный... И уши... ОСТРОКОНЕЧНЫЕ...
        Незнакомцы заискивающе улыбнулись девушке. Та кивнула в ответ и добродушно помахала рукой... Пауза замешательства. А затем все, как по команде, что было духу, шмыгнули в свои комнаты.
        Алексия вылетела в коридор.
        - Феанор! - закричала она. - Здесь орки!
        Но несколько пар рук из соседней комнаты уже схватили девушку и втащили вовнутрь, надёжно заперев за собой двери.
        Здесь было около пяти орков и один обычный парень, которого Алексия сначала увидела в окне. Номер был двухкомнатный. Девушку вволокли во вторую комнату и повалили на кровать, прижав к горлу лезвие кинжала. Чья-то ладонь легла ей на рот.
        - Только попробуй дёрнуться! - сказал какой-то орк. Должно быть, это были одни из тех, кто уцелел после магического меча Феанора.
        В дверь требовательно затарабанили.
        Орки кивнули парню, чтобы тот открыл.
        На пороге стояли разъяренные Феанор и Ниффариус. Но, увидев обычного, слегка заспанного, среднего роста парня, они осеклись.
        - Прости, что потревожил, - сказал Феанор, - но я ищу свою сестру.
        - Это она только что вопила на весь коридор?
        - Да... Она...
        - Извините, мужики, я вот только проснулся... Не видел, не знаю... Рад был бы помочь, но... - парень развёл руками.
        - Ладно, извини за беспокойство...
        Алексия обреченно зажмурила глаза... Черт! Надо было крикнуть: "Орки в соседней комнате!" Тогда всё было бы намного проще!
        - Молодец, Поручик! Лихо сыграл! - кинул парню орк, зажавший рот Алексии. - Ни капли не жалеем, что наняли тебя на работу! Этот верзила Феанор вчера ночью уничтожил около двадцати наших соплеменников! Мы и предположить не могли, что он маг! Но теперь, с помощью этой, - орк кивнул на Алексию, - мы уж точно к нему доберемся!
        - Куда вы пойдёте дальше? - поинтересовался парень, с интересом разглядывая лежащую девушку и её сияющее лицо.
        - Ты можешь пойти с нами. Мы отвезём девчонку в крепость, что в Пустынной равнине, по пути в Аркеоноль. Заставим Феанора прийти туда. А там уже его будет ожидать ловушка. Наш предводитель обо всём позаботится.
        - Главное, что не с пустыми руками, - подмигнул собратьям другой орк. - Жалко, что на ней эта светящаяся штука, - сказал он, указав на лицо девушки. - Так хотелось бы посмотреть, хороша ли...
        - Только давай без этого! - грубо одёрнул друга первый орк. - Иначе нам перед предводителем головы не сносить. Собирайтесь! Уходить нужно. Начертайте этому Феанору послание!..
* * *
        - Черт возьми! Как они ловко обвели нас вокруг пальца! - сокрушался Ниффариус.
        Вместе с Феанором, Королевой и Белиалом он сидел на первом этаже за небольшим столиком деревенской гостиницы.
        Феанор с ненавистью скомкал листок бумаги, который был у него в руках, и швырнул его в угол. Заведующий гостиницей вручил парню записку, когда тот сдавал ключ от номера. Это было спустя шесть часов тщетных, изнурительных поисков пропавшей Алексии.
        - Почему я сразу не подумал о том, что двух комнат слишком много для одного парня?! - корил себя Феанор.
        - Нам нужно проработать стратегию, - вмешался Белиал. - Им нужен ты, Феанор. В твоём лице для них представляется угроза. Нападение на крепость, хотя это даже смешно назвать нападением, ничего не даст.
        - Возьмём их хитростью, - предложила Королева.
        Феанор с интересом посмотрел на девушку, прибывшую сюда, чтобы вылечить Алексию, и невольно ввязавшуюся в авантюру. Парню всегда хотелось узнать, что за той тёмной вуалью, которая скрывала лицо Королевы... А вдруг там щупальца?..
        - О чём задумался? - толкнул парня Ниффариус.
        - Я знаю, что делать, - сказал Феанор. - Но я пойду один. А вы уж сами придумывайте, как пробраться в замок незамеченными...
        Через несколько минут друзья вышли во двор, где стояли Мэл, Темень и... гигантский леопард Королевы. Вокруг животных столпилось уже довольно-таки немало людей, но при виде приближающихся хозяев, все испуганно отпрянули в стороны.
        - И почему они всегда так пугаются? - улыбнулся Белиал, обнажая свои острые зубы.
        - Ты на себя-то посмотри, зелёный! - кинула ему Королева, взбираясь на своего леопарда. - Кто ж не испугается властителя демонов?..
        Белиал снова обнажил клыки в ухмылке и, вместе с Ниффариусом, устроился на спине у Темени.
        Странная процессия вылетела из деревни, в прямом и переносном смысле. Мэл только недовольно фырчала, пытаясь догнать то висевшего в воздухе Теменя, то прыткого леопарда, любившего прыгать по верхушкам деревьев... Феанору приходилось лишь удивляться экстремальности Королевы, которая невозмутимо возлежала на своём звере и чуть ли не засыпала на его мягкой шкуре, несмотря на те выкрутасы, которые проделывал леопард в воздухе.
        Через три часа пути перед ними предстали оранжевые пески Пустынной равнины, которые захватнически врезались в бурную растительность леса. Посреди равнины, вдалеке, виднелась крепость - пристанище орков.
        Друзья устроили привал.
        - Они даже сделали нам одолжение, приблизив меня к Аркеонолю, - усмехнулся Феанор. - Заберу Алексию и поеду дальше.
        - Ты так уверен? - с сомнением спросил Ниффариус, вглядываясь в жгучие пески, на которых стояла крепость.
        - А ты сомневаешься?- задал встречный вопрос Феанор.
        - Пески... Я не смогу ничем вам помочь... Здесь нет воды...
        - Можешь остаться здесь, если тебе так хочется.
        - Само собой, что я не останусь, - возразил Ниффариус. - Я просто предупредил заранее.
        - Ладно. Дальше я сам, - решительно заявил Феанор, вскакивая на лошадь. - А вы подтягивайтесь.
        Копыта Мэл засеменили по песку.
        Белиал покачал головой.
        - Он стал слишком самоуверенным...
        Ещё до того, как Феанор подъехал к воротам крепости, их створки распахнулись сами. Парня встречал отряд орков. Странно, но Феанор был уверен в себе как никогда твёрдо. Он даже не стал доставать меч. "В крайнем случае, - думал парень, - можно будет обратиться за помощью к Майросу".
        - Я пришел, - сказал Феанор, приблизившись к оркам.
        - Тебя хочет видеть наш предводитель.
        Парень кивнул.
        - Я тоже очень хочу видеть этого ублюдка.
        Орки молча указали, чтоб Феанор ехал за ними. После того, что произошло ночью, когда погибло очень много их собратьев, Феанора боялись.
* * *
        В подземелье было темно и холодно. Руки Алексии были надежно скованы за спиной железной цепью, ввинченной в каменную стену. Метрах в десяти, у входа, на ступеньках сидел молодой парень - Поручик, кажись... Ему велели охранять девушку, и теперь он, скучая, перебирал струны гитары.
        - Красиво играешь, - сказала Алексия, и её голос эхом разнесся по подземелью.
        - Спасибо, - усмехнулся парень. - Да что я... Ты ещё не слышала, как моя девушка играет.
        - А группа у вас своя есть? - поинтересовалась Алексия.
        - Да, - кивнул Поручик и, отложив гитару, решил перебраться ближе к пленнице. Он присел рядом с ней на каменный пол.
        Алексия усмехнулась. Поручик явно не был внешним, но сила её ранга - Далтон - похоже, действовала и на него. А что, если теперь все жители Недриона подвластны её влиянию, влиянию Алексии Далтон?.. Стоит только завязать разговор и... Ерунда... Оковы это снять не поможет. Ведь её цель - не манипулировать, а помогать.
        - А в группе играешь на чём? На гитаре? - продолжила расспросы девушка.
        - Нет. Я барабанщик.
        - Здорово! - восхищенно сказала Алексия. - Хотелось бы ваши песни послушать...
        Поручик засмеялся.
        - Как для пленницы, ты слишком разговорчивая. Ты ведь внешняя? Как тебя зовут?
        - Алексия.
        - Приятно познакомиться, Алексия. А я Поручик.
        - Извини, я бы пожала тебе руку, но оковы слегка мешают.
        Поручик снова захохотал.
        - Какая же ты смешная. А почему скрываешь своё лицо? - полюбопытствовал парень.
        - Потому что у меня там жабры растут...
        Поручик опять залился смехом.
        - Весёлая ты девчушка... - откуда-то из-за спины, парень достал две барабанные палочки. Он поднял их на уровне лица Алексии и стукнул одной об другую. Сияние маски девушки заметно подавилось, и несколько секунд Поручик разглядывал её лицо. Затем он снова спрятал палочки за спиной, под футболкой, и яркое свечение маски возобновилось.
        - Жабры я точно не увидел, - усмехнулся парень. - Зато увидел симпатичную девушку... Очень даже симпатичную...
        - Как ты это сделал?! - поразилась Алексия.
        - Я барабанщик. И это моё призвание, - лицо Поручика снова осветилось улыбкой. - Мой талант, хотя даже не талант, а просто умение - разрушать магические чары.
        - Но почему этого не было, когда ты играл на гитаре?
        - Потому что я выбрал барабаны... Я так хочу.
        - Забавный ты... - хмыкнула Алексия. - А вот скажи, - не то, чтобы я хотела дозваться до твоей совести, но мне просто чертовски интересно, - меня убьют?
        Поручик снова повалился со смеху.
        - Ой, веселушка!.. Скажу тебе по секрету: орки говорили, что ты им нужна для каких-то планов.
        - Ммм... Каких?
        - Что-то связано с техникой. Они говорили о каких-то наушниках, роботах и великом техническом разуме...
        Алексия мысленно прокляла всё на свете. Вот это влипла, так влипла...
* * *
        Феанор проследовал за орками по коридору и вошел в комнату. Солнечные лучи сюда практически не проникали. У окна стоял предводитель орков в своей неизменной черной шляпе, повязке на лице и плаще. Один из орков протянул ему бумажный лист, и предводитель сразу принялся изучать его.
        - Экгм... - откашлялся Феанор.
        Предводитель на секунду оторвался от послания и взглянул на гостя.
        - Присаживайся! - указал он жестом на длинный стол, служивший, очевидно, для переговоров.
        Феанору почему-то этот голос показался слегка знакомым. Не то, чтобы он видел этого незнакомца во сне, как Алексия, но всё же, наверняка, где-то видел. Может, он каким-то образом шпионит среди Хранителей?.. Но голос - вещь пустяковая, его легко подделать. Для этого даже заклинания специальные есть... Тёмные глаза... А у кого из Хранителей тёмные глаза?..
        Феанор перебрал в уме всех: у Ивэла тёмные, но он сам лично сражался с предводителем на спине у Темени, так что отпадает... У Белиала тёмные, но он не может... Антигримуар... А у Антигримуара вообще глаз нету... Эта мысль немало позабавила Феанора. Парень осмотрел длинный стол. Его взгляд приковался к большому мягкому стулу во главе стола. Он явно был предназначен для предводителя... Феанор направился прямо к нему и бесцеремонно плюхнулся на почетное орчье место, задрав ноги на стол...
        Предводитель обернулся на Феанора.
        - Смело! - усмехнулся он. Из его руки вырвалось пламя, пожравшее только что прочитанный лист бумаги. - За это я тебя и уважаю: за дерзкую смелость и высокомерие.
        - Присаживайся! - пригласил Феанор жестом.
        - Спасибо. Сесть я всегда успею.
        - Где моя сестра? - продолжил разговор парень.
        - Сестра... - при этих словах предводитель презрительно ухмыльнулся.
        - Что с ней? - сердито спросил Феанор.
        - Пока всё в порядке... - мужчина щелкнул пальцами. - Енэя, принеси нам вина!
        - Сию минуту... - послышался откуда-то приятный женский голос.
        Из стены появился призрак прекрасной дамы в шикарном платье. Она опустила на стол поднос с бутылкой и двумя бокалами.
        - Енэя - призрак, живущий в этой крепости, - пояснил предводитель. Он махнул рукой, и возле стола материализовалось второе кресло, в которое и опустился мужчина.
        - Меня это не волнует, - сказал Феанор, глядя, как тёмно-русая красавица с вьющимися волосами разливает по бокалам вино. - Чего ты хочешь? - спросил парень.
        - Видишь ли, Феанор, - начал предводитель, взяв бокал с вином рукой в черной перчатке. - Ты находишься в весьма щекотливом положении. Я не могу отпустить ни тебя, ни твою, как ты говоришь, сестру. Я не хочу, чтобы кто-либо, кроме меня, завладел мечом. Либо вы мне поможете его найти, либо я убью вас обоих. В первую очередь девчонку. Я её терпеть не могу. Вы не в силах что-либо сделать против меня.
        Феанор убрал ноги со стола и, взяв бокал, отхлебнул из него вина.
        - Ты всего лишь мастер иллюзий, который умеет представить свои творения, как нечто живое. Но они продолжают оставаться иллюзиями, а угрожать пустотой бессмысленно.
        Над ухом у Феанора раздался дикий рёв. Парень испуганно подскочил и выхватил меч. За его стулом стояло нечто огромное, на всю комнату, зубастое и скользкое. Оно так и хотело сгрести Феанора своими когтистыми пальцами. Парень в испуге отступил на несколько шагов назад, а предводитель орков невозмутимо занял освободившееся место и с наслаждением потянул вино из своего бокала.
        - Как видишь, Феанор, иллюзии могут быть опасными, а могут и лишить жизни...
        Один миг - и монстра как не бывало...
        Феанор утёр пот с лица.
        - Я хочу поговорить с Алексией...
* * *
        Темень летел высоко над Пустынной равниной. В его чёрный хвост когтями и зубами вцепился леопард, что, само собой, было не очень приятно. Поэтому конь был очень рад сбросить пятнистого зверя, вместе с его чокнутой хозяйкой, на головы орков, стороживших крепость и несших вахту на стенах. Сам Темень, вместе с Белиалом и Ниффариусом, опустился следом. Леопард быстро и бесшумно прыгал по каменным выступам и вскоре скрылся в одном из окон. Едва лишь кто-то хотел закричать и поднять тревогу, дикий кот бил его мощной когтистой лапой, заставляя замолчать навеки.
        Темень вломился в одну из дверей, и, одним взмахом крыльев, мигом разбросал находившихся там орков. Копыта коня создавали ненужный шум, поэтому Белиал попросил любимца, чтобы тот передвигался по воздуху. На пути им попался орк, который мирно потягивал из кубка какой-то напиток, стоя у двери.
        - Вода! - обрадовался Ниффариус.
        На глазах у изумленного орка, напиток, который он пил с таким удовольствием, начал подниматься из кубка и извиваться... Орк и пискнуть не успел, как вкусное лакомство засосало его лицо. А высвободиться было уже не так просто...
        Ниффариус довольно хмыкнул, глядя на своё творение.
        - Заглянем в эту дверь, - предложил Белиал, спрыгнув с коня и оттолкнув в сторону несчастливца-охранника, который отчаянно пытался оторвать своё лицо от кубка с напитком.
        - Это библиотека, - сказал Ниффариус, оглядывая многочисленные книжные стилажи.
        - Ты сюда посмотри, - указал Белиал на стол, заваленный большими белыми листами. На них были какие-то чертежи.
        - Что за бред? - Ниффариус удивленно принялся изучать один из них.
        - Я видел такое во внешнем мире. Это похоже на какие-то технические разработки. Оружие. Танки. Роботы, - Белиал по очереди откинул в сторону каждый из чертежей.
        - Зачем они предводителю обыкновенных орков? - удивленно вскинул брови Ниффариус.
        - Кажется мне, что нам предстоит не обычная война, - демон на секунду умолк. - Это будет война с машинами. А Недрион совершенно ничего не смыслит в технике...
        - Но что сможет внешняя техника против таких, как мы? Мы ведь сильнее!
        - Ты забыл, Ниф, что таких, как мы, единицы. А кого посылают на войну в Аркеоноль?.. Таких, как Феанор! И что они сделают своим мечом против мощи внешнего оружия?.. Эту войну нужно остановить!
        - Знать бы только как...
        - Быть может, меч даст нам ответ на этот вопрос... Пойдём, нужно искать Алексию и Феанора. Темень! - позвал Белиал. - Задай-ка жару этим ничтожным бумажкам!
        Огонь вырвался из пасти коня, и вскоре вся комната пылала...
* * *
        - Алексия! - родной голос эхом разнесся по подземелью.
        Предводитель махнул рукой, и оковы спали с рук девушки. Феанор радостно подбежал к ней и заключил в объятия. Поручик учтиво отошел в сторону, испепеляемый злобным взглядом парня.
        - У вас есть несколько минут. Решайте, - обратился предводитель к Феанору и Алексии.
        - Мы уже давно всё решили, - твёрдо ответил парень, доставая меч.
        Где-то вверху, по коридорам разнеслись испуганные окрики:
        - Пожар! Крепость горит!
        Слышался топот, возня, а иногда доносился какой-то дикий звериный рык.
        - Мы не одни в крепости, чтоб ты знал, - усмехнулся Феанор. - Со мной пришли остальные Хранители мира!
        - Что ж... - холодно ответил предводитель. - Ты сам выбрал свой путь. - Он поднял руку и вокруг Алексии с Феанором полыхнул огненный клин. Девушка с парнем испуганно прижались к холодной стене подземелья, а предводитель не опускал руки. Пламя начинало всё сильнее и сильнее жечь кожу. - Ваша смерть будет болезненной и мучительной! - мужчина засмеялся, но его глаза привлекли внимание Феанора. Они в надежде смотрели прямо на парня, как будто умоляя его передумать и изменить своё решение...
        Сквозь бушующие языки пламени Алексия видела лицо Поручика. Парень в растерянности смотрел на неё и Феанора.
        - Поручик! - крикнула девушка. - Пожалуйста!
        Парень явно колебался, а обжигающее пламя подступало всё ближе и ближе, причиняя нестерпимую боль... Поручик подскочил к предводителю и схватил его руку, всё ещё извергавшую пламя. Мужчина грубо оттолкнул своего подчиненного, так что тот упал на пол.
        - Слабак! - злобно прокричал он. - Тоже идёшь на поводу у этой девчонки?! Смотри и учись мастерству медленно убивать!.. Для человека нет ничего страшнее медленной, мучительной смерти!..
        Поручик снова встал на ноги. Что-то выпало из его кармана и звякнуло, ударившись о каменный пол. Парень нагнулся и поднял с пола сверкающий продолговатый кристалл.
        - Что! - удивился предводитель. - У кого ты его взял?!
        - Ни у кого, - ответил Поручик. - Он мой! - неожиданно мощный удар кулака парня в лицо предводителю полностью вывел последнего из строя ... Поручик быстро достал из-за спины свои барабанные палочки, и магические огненные языки вокруг Феанора и Алексии полностью исчезли...
        Парень с девушкой ошарашено уставились на своего спасителя. Они ещё не могли отойти от случившегося. Но Поручик, видя их изумленные лица, быстро решил избавить себя от долгих расспросов.
        - Да, я Хранитель! Работал под прикрытием, шпионил за орками.
        - Я не помню тебя среди Хранителей, - заметил Феанор.
        - Потому что я ни с кем не общаюсь и не являюсь на общие собрания. Сам по себе, сам для себя. Но сейчас нам нужно уходить! Скорее!
        Феанор схватил за руку Алексию, и они подбежали к двери. Но как только Поручик её открыл, в подземелье ворвался пылкий жар от бушующего пламени. Крепость действительно горела. Тройка друзей отпрянула в сторону.
        - Какой дурак её поджог?! - возмутился Поручик. - Нам не пройти, - покачал он головой.
        Удушливый газ пожарища уже хватал за горло.
        - Нужна помощь?.. - послышался внутри подземелья приятный женский голос.
        Друзья обернулись. Посреди тёмного зала стояла девушка в длинном платье, с вьющимися волосами. Красивая... Только прозрачная...
        - Это Енэя! - воскликнул Феанор. - Она призрак этой крепости!
        Женщина недовольно сложила руки перед собой.
        - Такой большой, а верит в призраков! Ненавижу, когда меня так называют! - Енэя внезапно материализовалась, приобретя физическую форму. Она стащила с себя парик, под которым скрывались тёмные, короткие, прямые волосы, а затем одним махом сорвала с себя платье, под которым прятался изящный облегающий костюм.
        У Феанора челюсть отвисла...
        - Быстрее! - поторопила женщина. - Нет времени! - она схватила за руки Феанора и Алексию, а Поручику приказала держаться за неё.
        - Но что...
        - Я могу проходить сквозь стены и проносить за собой предметы. Просто идите за мной! Доверьтесь мне! - Енэя снова стала прозрачной, но друзья по-прежнему ощущали её тело.
        Вчетвером они приблизились к стене, минуя бессознательного предводителя орков.
        - Только ни в коем случае не отпускайте меня!
        Стена... Темнота... Совершенно другое место, коридор. Здесь также бушевало пламя. Стена... Темнота... Енэя раздосадовано сплюнула.
        - Лестница вся в огне! Мы не сможем подняться наверх из подземелья!
        - А через огонь что, не можешь провести? - полюбопытствовал Феанор.
        - Понимаешь, - саркастически ухмыльнулась женщина, - я-то пройду. А вот вы выйдете шашлыками!
        Что-то мощно дунуло над головами друзей.
        - Хватайтесь за копыта коня! - крикнул Белиал.
        Друзья не медлили с исполнением.
        Темень недовольно фырчал, поднимаясь выше, к потолку.
        - Он не выдержит, если мы будем лететь по коридорам, да ещё и через огонь! - воскликнул Ниффариус.
        - Летите прямо сквозь крышу! - крикнула снизу Енэя. Держаться за ногу коня было не очень-то удобно: и тому, кто держался, и самому коню...
        - Чего?! - снова воскликнул Ниффариус.
        - Через стену! Делайте, что говорю!
        Белиал кивнул и убедил Теменя врезаться в потолок, через который он, и все остальные, успешно прошел. Коню это так понравилось, что второй потолок он уже преодолел сам, без убеждений хозяина.
        Вскоре они высились над пылающей крепостью. Но Темень всё ещё летел, а Алексия уже не могла удержаться... Феанор даже подхватить её не успел. Зато это сделал гигантский леопард. Королева придержала Алексию, чтоб она не упала со спины зверя, творившего удивительные выкрутасы.
        - Держись, подруга! - подбодрила та её.
        На горизонте показалась Мэл. Феанор был рад её видеть, как никогда прежде. Темень снизился, и парень спрыгнул в седло.
        - Поручик, Енэя, давайте ко мне!
        Первым прыгнул Поручик, а за ним пушинкой слетела Енэя. Будучи призраком, она буквально ничего не весила и могла, уцепившись за поводья, парить по воздуху, что, собственно говоря, она и делала.
        - Прочь от этого места! - радостно выкрикнул Ниффариус. - Мы надрали этим оркам... - парень предусмотрительно замолчал.
        - ...зад! - невозмутимо продолжила Енэя.
        Феанор засмеялся.
        - А вы, женщина, однако не из робких! Очень хотелось бы узнать, что вы забыли в той крепости!
        - На первом же привале расскажу!.. - пообещала Енэя.
        Итак, друзья мчались всё дальше... Прочь от орков и, с каждым разом всё ближе к Аркеонолю, к намеченной цели...
        15. Всеобщее собрание
        Солнце уже село, но на улице ещё было достаточно светло, когда друзья устроили привал.
        Белиал занялся костром, а Королева - лечением Алексии.
        - Росток проник уже достаточно глубоко. Придётся делать сквозной прожиг через рану.
        - О, господи... - скривилась Алексия. - Да делайте уже хоть что-нибудь, лишь бы убрать ЭТО! Не слишком приятно, когда у тебя в боку растёт дерево.
        - Феанор, подержишь её?
        Парень кивнул и, положив голову девушки к себе на колени, прижал её туловище к земле.
        - Не бойся, сестрёнка, всё будет хорошо!
        - Да знаю я, знаю!.. Отклонись назад, ты мне всю картину загораживаешь! Я хочу видеть, как это делается!
        - Готова? - спросила Королева.
        Девушка кивнула.
        Чёрное свечение, вперемешку с электрическими разрядами, сорвалось с пальцев Королевы и как будто впиталось в рану Алексии. Девушка глухо застонала. Тело рефлекторно дёрнулось, пытаясь уйти от этой невыносимой жгучей боли, пронизывающей весь бок. Но Феанор крепко и надёжно держал девушку. Боль нагнеталась всё сильней и сильней, как тогда, в подземелье, где предводитель орков решил их сжечь. Только сейчас было в сто раз хуже: жжение распространялось по всему телу, кровь словно начинала кипеть... В горле пересохло. А слёзы лились ручьями... В глазах - ничего, кроме темноты. В уме - ощущение беспомощности и страстное желание высвободиться... Только какая-то зараза не даёт этого сделать!
        Королева жгла рану до тех пор, пока росток не испепелился сам собой. Когда это случилось, Алексия уже не помнила. Рассудок просто обезумел от боли. Лишь намного позднее девушка стала различать голоса.
        - Расскажи нам о себе, Енэя!
        Вопрос, по всему видимо, исходил от Ниффариуса.
        - А что рассказывать?.. - немного помедлила с ответом женщина. - Я Енэя Увиш. Мой дом находится в селении, что в двадцати километрах от крепости орков.
        - Как же ты оказалась в этом злостном пристанище?
        - Предводитель разведал о моих способностях. Ему нужна была прислуга - девочка на побегушках - чтобы шпионить за его подчиненными, подслушивать их разговоры. Я подходила ему по всем параметрам...
        - И ты так просто согласилась ему прислуживать?!
        - Если бы... - грустно улыбнулась Енэя. - У меня муж и двое маленьких детей. Он грозил, что убьёт их, если я не пойду с ним.
        - Подлец! - возмутился Ниффариус.
        - Енэя, - вступил в разговор Белиал, - я предлагаю тебе стать одной из нас. Ты и твоя семья будете находиться под нашей защитой. Но для безопасности вам необходимо будет перебраться в другое селение. Наши ребята могут помочь с переездом.
        - А что требуется от меня, если я примкну к вам? - задала встречный вопрос Енэя.
        - Быть готовой действовать в любой момент, когда скажут предводители или уполномоченные Хранителей. Мы работаем не для себя, а на благо Недриона и Верховных.
        - Понятно, - кивнула Енэя. - Я согласна. Теперь у меня нет выбора. - Алексия открыла глаза и увидела, как женщина принимает кристалл из рук Белиала.
        Вся компания сидела у костра и по очереди распивала из чашек вино, которое, по всему видимо, стянул из крепости Феанор. Кстати, леопард, Темень и Мэл тоже, совсем по-человечьи, развалились у костра. Видимо, кружка с вином не обошла и их...
        Голова Алексии по-прежнему покоилась на коленях у Феанора, и девушка подняла глаза вверх, разглядывая своего братца. Парень почувствовал её взгляд и наклонил голову, всматриваясь в сияющую маску.
        - Как ты себя чувствуешь? - тихо спросил он.
        Девушка молчала...
        - Да ладно тебе притворяться, - не отступал Феанор. - Я ведь знаю, что ты не спишь! - прошептал он Алексии.
        - Откуда? Моего лица ведь не видно.
        - Я просто чувствую, - ответил парень. - И не думай, что сможешь меня надурить! - ухмыльнулся он.
        - Что там? - вмешался Поручик. - Алексия проснулась? - он пододвинулся ближе к девушке. - Как ты?
        - Могло быть хуже... - Алексия попробовала встать, но из этого ничего не вышло, потому что Феанор уложил её обратно.
        - Завтра будешь как новенькая! - пообещал Ниффариус. - Я наложил на рану целебную смесь.
        - Значит всё? Эту гадость удалось убрать?
        - Да, - кивнул Ниф. - Представляешь, Королева сейчас учится на целителя, она тоже обладает даром врачевания!
        - Ещё бы! - скривилась Алексия, притронувшись к боку. - Спасибо, Королева! Ты очень выручила! - поблагодарила девушка.
        - Да не за что, - усмехнулась та в ответ. - Всегда пожалуйста!
        - Знаете что... - сказал, поднимаясь, Белиал. - Нам пора всем по домам. Про Енэю я уже вообще молчу. Ей, наверно, не терпится увидеть свою семью! Я доставлю тебя домой, - обратился демон к женщине. - Завтра же утром вы должны переехать. Я оставлю с вами на ночь Ниффариуса. Хорошо, Ниф?
        - Конечно. У симпатичной девушки почему бы не остаться? - парень подмигнул Енэе.
        - Ох, смотри! - усмехнулась женщина. - Муж у меня ревнивый!
        - Хорошо, - продолжил Белиал. - С этим решили. Поручик, - обратился демон к парню, - вы с Енэей представляете для нас огромную ценность, в особенности - Енэя, так как вы хорошо осведомлены о планах орков. Нам с тобой необходимо сегодня же побеседовать. Королева, сможешь его подкинуть?..
        - Без проблем... - пожала плечами девушка. - Подкину... А кто ловить будет?
        Поручик испуганно покосился на Королеву.
        - Шучу, - ледяным голосом ответила та, от чего парню не стало легче...
        - Итак, по коням! - провозгласил Белиал.
        - По леопардам! - подхватила Королева.
        - Алексия, Феанор! До встречи! - попрощались друзья.
        Парень с девушкой проводили их взглядом. Обоим показалось, что Темень летит как-то криво, а леопард, иногда, промахивался мимо ветки и, ничего не понимая, шлепался на землю...
        Феанор покачал головой.
        - Говорил же! Коням и леопардам не наливать!
        Алексия засмеялась.
        - Давай передвинемся ближе к дереву, а то у меня уже спина болит, и ноги затекли, - потянувшись, сказал Феанор.
        Подбросив веток в костёр, парень с девушкой придвинулись к стволу дерева. Феанор протянул ноги в сторону плясавшего пламени, а Алексия всё так же использовала братца как подушку.
        - Праздник продолжается! - сказал парень, доставая вторую бутылку вина.
        - Я в шоке! - удивленно воскликнула девушка. - Ты что, ограбил винный погреб предводителя, пока я сидела там, в подземелье?.. Неудивительно, что он так страстно желал нас спалить!
        - Да нет... - засмеялся Феанор. - Одну бутылку, начатую, я спёр со стола в его кабинете, а вторую прихватил, когда мы с Енэей путешествовали сквозь стены. Мы как раз проходили винный погреб. Разве ты не заметила?
        - Тогда, знаешь ли, как-то не до этого было немного! Не каждый день через стенки ходишь! Да ещё и при пожаре!
        - Ну, а я совмещал приятное с полезным!.. - Феанор аккуратно приподнял девушку и, облокотив её на себя, вручил ей кружку, наполовину наполненную вином.
        - Это ты мне много налил.
        - Пей!
        - Эх... - вздохнула Алексия. - Алкоголики-тунеядцы...
        Выпитое вино уже начинало слегка постукивать по голове. Губы Феанора то и дело порывались растянуться в улыбке, когда он вспоминал последнюю беседу с предводителем орков, но парень из последних сил пытался сохранить серьёзное выражение лица.
        Алексия прилагала не меньше усилий, пытаясь сдержать, непонятно откуда взявшийся, рвущийся наружу, хохот. Вино явно давало о себе знать...
        - Ты смеёшься? - спросил парень.
        - Нет, - выдавила из себя девушка.
        - А я смеюсь...
        Алексия разразилась весёлым хохотом, который тут же подхватил Феанор. Мэл, лежавшая у костра, как-то задумчиво посмотрела в сторону людей...
        Девушка допила вино и отставила в сторону чашку, удобнее умостившись на груди у Феанора.
        Парень обнял Алексию, укрыв её своим плащом, и откинул голову на ствол дерева.
        - Всё. Давай спать. Спокойной ночи, сестрёнка!
        - Спокойной... - сомкнув веки, пробормотала девушка.
        Сон не заставил себя долго ждать. Подкрепленный вином, Феанор крепко спал. И ему опять снилось, что он эльф, стоящий во главе войска. Он обернулся, чтобы посмотреть, где же там Алексия, а точнее - его принцесса Заря. А её нигде не было... Но Феанор не огорчился. Вокруг него была уйма парней и девушек, главное - девушек. Он называл их сёстрами, принцессами... И они все его любили, обожали и доверяли только ему...
        Алексия проснулась ещё до рассвета. Её разбудил какой-то шум. Девушка встала с земли и заботливо укрыла спящего Феанора. Рана в боку ещё давала о себе знать, но, по сравнению со вчерашним, это уже было смешно назвать болью. Теперь нужно выяснить источник шума, который разбудил Алексию. Может, взять меч? Девушка решила, что попробует обойтись без него. Тем более что вторгшийся незнакомец расположился всего метрах в двадцати от них. Усевшись под раскидистым деревом, он любовался голубизной светлеющего неба. Алексия решила подойти ближе. Незнакомец был облачен в светло-серые одежды и плащ. Это был парень, или молодой мужчин - разобраться было сложно, так как лицо чужака скрывала серая непроницаемая маска, и только кончики белых волос немного выглядывали из под накинутого капюшона.
        - Извини, не хотел тебя разбудить, - обратился он к девушке, всё же продолжая смотреть на небо.
        Взгляд Алексии приковался к предмету, который сцеплял плащ незнакомца у шеи. Это был кристалл... Ещё один Хранитель?.. Что он здесь делает?
        - Как тебя зовут? - поинтересовалась девушка, присаживаясь рядом.
        - Что тебе до имени моего? - иронически заметил парень.
        - Имя может многое сказать о человеке, особенно имя, данное в Недрионе.
        - У меня много имён. Но Верховные называют меня Послемрак.
        - Послемрак? А почему? - полюбопытствовала Алексия.
        - Послемрак - это время, когда тьма ночи отступает, но солнечные лучи ещё не коснулись лазурного неба. Послемрак - это моё время. Время, когда я могу побыть человеком.
        - А как же во все остальные часы суток?
        - Не спрашивай меня об этом, Алексия, ты не сможешь этого понять.
        - Откуда тебе известно моё имя?
        - Пожалуй, это всё, что я о тебе знаю. Только имя, ранг, цель твоего пути и то, что ты в числе немногих жителей Недриона, кто по-прежнему верит в Бога, а не в себя. Должно быть, в этом твоя сила.
        Алексия прислушалась к своим ощущениям и своему разуму: что они говорят ей об этом человеке? Опасен ли он? Вряд ли. Но этот парень знает о ней то, что известно далеко не всем, поэтому девушка хотела показать, что она тоже не промах. Не так давно ей удалось определить силу и возможности Королевы, когда дело коснулось поисков того, кто сможет выжечь росток в её боку. Алексия не знала, что помогло ей сделать такой вывод - она просто словно видела тело насквозь... Может, это её ранг так усовершенствуется?.. Девушка сосредоточилась на новом знакомом. Что можно сказать, глядя "сквозь его тело"?
        - Тогда ты должен быть каким-то эфемерным существом, которое находится везде и всюду, выполняя важные поручения Верховных. Ты чувствуешь души людей. А ещё ты истинный романтик, - девушка улыбнулась.
        Парень положил свою ладонь сверху руки Алексии.
        - Я не ошибся в твоих способностях, - усмехнулся он. - Солнце. Мне пора. Жди меня завтра, когда наступит послемрак... - и странный новый знакомый Алексии растаял в воздухе...
        После его прикосновения девушка чувствовала себя как-то по-иному... Она сняла повязку, что была у неё на боку. Под ней ничего не было: никаких следов раны или рубца. То же самое на шее, на всём теле ни единой царапинки!.. Солнечные лучи коснулись верхушек деревьев, и в лицо, словно чьё-то прикосновение, дунул приятный свежий ветерок. Алексия улыбнулась и возвратилась к Феанору. Тот всё ещё крепко спал. Девушка забралась под тёплый плащ, снова используя своего братца как подушку, и благополучно уснула...
        - Алексия, вставай, соня!.. Алексия! - Феанор уже пятый или шестой раз будил девушку, но та лишь слабо отмахивалась. Тогда парень решил встряхнуть её хорошенько, за что сразу же получил в глаз. Феанор возмущенно прорычал, потирая ушиб. Затем стянул с девушки плащ, на всякий случай прикрывая лицо рукой. - София! Уже полдень, вставай!
        Услышав своё внешнее имя, Алексия испуганно вскочила, но, увидев Феанора, сразу же успокоилась.
        - Что? Полдень? А почему ты меня не будишь?
        - Я?! Не бужу?! - возмущенно запыхтел парень.
        - Ой, а что у тебя с глазом?.. - тревожно спросила Алексия.
        - Слушай! - предупреждающе кинул Феанор. - В следующий раз тебя будить будет Мэл, учти!
        Девушка пожала плечами и принялась приводить себя в порядок.
        - Являлся Максимус, - обратился парень к Алексие. - Он сказал, чтобы мы остановились в селении, в четырёх часах езды отсюда. Принц собирает всеобщее собрание Хранителей. Что-то случилось. В общем, так как мы единственные, кто не может общаться через кристаллы, то вечером, после захода солнца, все соберутся у нас, в номере, который мы снимем.
        - Феанор, - обратилась к нему девушка, помогая собирать в дорогу Мэл, - как думаешь, предводитель орков жив?
        - Думаю, это маловероятно. Но, учитывая его великие способности, можно предположить, что он выбрался из горящей крепости.
        - Но, хочешь сказать, тебя тревожит что-то другое?.. - Алексия пытливо вглядывалась в лицо Феанора.
        - Ну типа да... - парень уже привык, что его сестрёнка за время, которое они провели вместе в пути, научилась чувствовать и видеть его душу. - Когда предводитель чуть было не испепелил нас, Майрос не помог мне. Я его звал, но он не отвечал. Я боюсь, чтобы ничего не случилось с Люмией и Вики...
        - Всё будет хорошо, - Алексия положила руку на плечо парня. - Найдём меч, отслужишь эту долбанную армию и вернёшься домой. Мы можем попросить Хранителей, чтобы они разузнали, как там дела у твоей семьи.
        - Нет, - покачал головой Феанор. - Я всё-таки подожду вестей от Майроса. У него часто бывают магические атаки, когда на него нападают иллюзорные твари или другие тёмные маги. Может, по этой причине он и не может связаться.
        - Ладно... - разговор о магии был неприятен для Алексии. - Отправляемся в путь...
        Через четыре часа пути, с небольшими остановками, Алексия и Феанор добрались до селения, что располагалось в окрестностях Аркеоноля. Отсюда уже виднелись вершины скалистых гор, в которых были расположены эльфийские катакомбы. Конец пути близко... Вот он, всего в нескольких километрах... Просто не верится...
        Собрание состоялось точно в намеченный час. Через кристаллы Алексии и Феанора все депортировали свои изображения в комнату.
        Алексия практически не увидела новых лиц... Звериная морда Алима, нагло утверждающая, что она самая красивая. Королева со своей чёрной вуалью и пышными каштановыми волосами. Симпатичная зелёная мордочка Белиала и пустые глазницы Антигримуара. Ниффариус с уникальными глазами-хамелеонами, в одну долю секунды меняющими цвет. Енэя - прозрачная красавица. Маленький противный Стасик, который, однако, начинал симпатизировать Алексии. Черноволосый Ивэл со своим другом, тоже орком. Сим его зовут, кажется. У него были несвойственные орчьей внешности тёмно-русые волосы, убранные за острые уши и спадающие до плеч. А вот Поручик со своими неизменными барабанными палочками за спиной: наверное, решил-таки, наконец-то, посетить всеобщее собрание. Пришел даже Дэвил. Он расположился в дальнем углу, чтобы не видеть Алексию и Феанора. Рядом с Дэвилом - его укрытый черной редкой шерстью братец, Дэф.
        В центре образовавшегося круга стоял Принц в своей белой футболке и брюках. "Прям настоящий принц, - подумалось Алексии. - Только коня не хватает". Также в центре, но только ближе к основной массе Хранителей, расположился Максимус, завернувшись в свой белый плащ.
        Разумеется, это были не все Хранители, но здесь собрались наиболее преданные, - ну если закрыть глаза на Дэвила, - те, кто имеет непосредственное отношение к деятельности ордена на территории Недриона. Но Послемрака среди них не было.
        - Вам, наверняка, не терпится узнать причину, почему мы все здесь собрались, - начал свою речь Принц. - Как мы все знаем, положительный исход войны для Недриона и даже, возможно, её предотвращение во многом зависит от меча, за которым отправились в путь состоящий на военной службе Феанор и... - мужчина не нашел подходящих эпитетов, - и Алексия. К великому сожалению, вынужден сообщить вам, что вчера Аркеоноль был занят вражескими войсками. Их атака была мгновенной и разрушительной. Они... Они использовали внешнее оружие.
        - Как пришли, так и уйдут! - заявил Ниффариус. - Мы их вытурим!
        - Это ещё не всё, - покачал головой Принц. - У нас появилась проблема в виде Хранителей-самозванцев. Они оккупировали весь лес и считают своим долгом ни впускать, ни выпускать никого из Аркеоноля.
        - Погодите, - замахал руками Феанор, - что за Хранители-самозванцы?
        - Они возомнили себе, что могут быть такими же, как мы - Хранителями мира. Их намного больше, чем нас, и среди них есть очень могущественные существа.
        - Я не поверю, что нет никакой возможности пробраться в Аркеоноль, - возразила Алексия.
        - Придется поверить, - коротко ответил Принц. Он отвёл в сторону ладони, и они спроектировали в воздух изображение высокого худощавого парня с высоко поставленным ирокезом. - Токсиген, известный просто как Токс - предводитель лже-Хранителей. Он обладает пространственно-силовым мировоззрением.
        - Это как? - поинтересовалась Енэя.
        - Весь мир для него - силовое поле. Любой человек - силовое поле. Он мыслит иначе, иначе воспринимает окружающий мир, вследствие чего проскользнуть мимо его сподвижников не представляется возможным. Среди прочих выделяется их уполномоченный, Аморал, - ладони Принца спроектировали ещё одно изображение парня с высоко поставленным ирокезом. Алексия хмыкнула. "Цирк уехал, а племя ирокезов осталось"... - Он может в один миг лишить вас всей вашей силы: физической, врожденной, приобретенной и так далее, - продолжил предводитель Хранителей. - На этих двух людях и держится орден противника. По крайней мере, это моё мнение.
        - И что же теперь делать? - задала логический вопрос Алексия.
        - Пока мы ничего не в силах сделать, кроме как оставаться на месте и ждать вмешательства Верховных.
        Последние слова вызвали у Феанора возмущение.
        - Просто так сидеть, сложа руки?! И ради этого я столько пережил?! Ну, уж нет! Я устрою этим самозванцам сладкую жизнь! Они ещё пожалеют, что стали называться нашим именем!
        - Ваше право... Но я заранее предупреждаю, что из этого ничего не выйдет.
        - Ребята! - воскликнул Феанор. - Это наш шанс показать этим ублюдкам, что мы - одна сплоченная команда! Давайте объединим силы и нанесем самозванцам удар!
        - Насилие порождает насилие, - прозвучал голос Белиала.
        Феанор окинул взглядом Хранителей, но нигде не нашел поддержки.
        - Я с тобой! - внезапно отозвался Дэвил.
        - И я... - тихо подхватила Алексия.
        Все испытывающее смотрели на смелую тройку.
        - Нет, сестрёнка, - сказал Феанор, беря руку девушки. - С тебя хватит приключений. Ты останешься здесь. Это опасно.
        - Я боюсь за тебя, - еле слышно выговорила Алексия.
        Парень улыбнулся и прижал девушку к себе.
        - Я бы в неё влюбился, - сказал он, - если бы не куча сложившихся обстоятельств!
        - Будем считать, что я этого не слышала... - пробормотала Алексия, положив голову на плечо Феанора.
        Парень ласково потрепал её по волосам.
        На том всеобщее собрание и кончилось.
        Должно быть, Феанору действительно не зря дали такое имя, потому что пламенный дух, заключенный в его теле, не давал ему ни минуты покоя.
        В тот же вечер Феанор, сев на Мэл, отправился в лес. Один. Девушка обнаружила его исчезновение позднее. Сердце билось в необъяснимой тревоге, и Алексия отправилась пешком в тёмный лес, предполагая, что лже-Хранители должны были расположиться где-то неподалёку.
        Через двадцать минут блуждания по лесу, девушка услышала голоса и направилась к ним. Она подоспела как раз вовремя: все члены ордена собрались вокруг Феанора и парня с ирокезом, судя по всему Аморала. Обстановка была накаленная. Парни поливали друг друга матерными выражениями, которых Алексия прежде никогда не слышала от Феанора, и уже выхватили свои мечи. Очевидно, намечалась дуэль. У одного из деревьев девушка увидела Дэвила. Когда он прилетел сюда - неизвестно, но сейчас парень стоял будто окаменелый, и не мог пошевельнуться.
        Одним рывком девушка заняла расстояние, отделявшее Феанора и Аморала друг от друга.
        - Почему бы не прекратить эти разногласия? - мягко обратилась Алексия к уполномоченному вражеского ордена. - Вы Хранители, и мы Хранители. У нас есть одно общее звено: мы защищаем Недрион. Так почему же не позволить разрешить всё времени? Оно покажет, кто достоин носить имя Хранителей мира.
        - Вы первые полезли! - воскликнул парень с ирокезом. - Вас никто сюда не звал!
        - Вообще-то вы стоите на нашем пути в Аркеоноль, - напомнила Алексия.
        - Никто не пройдет в город! - злостно воскликнул собеседник, и в адрес девушки тоже полился поток матов.
        Феанор отвёл Алексию за свою спину и одним махом, сгоряча, приставил холодное лезвие меча к горлу нахала.
        - Слышишь ты, чучело! Алексия - девушка, и моя сестра! Я тебе глотку порву за неё, если ты ещё хоть раз посмеешь её обидеть!
        - Феанор... - девушка взяла его за руку. - Феанор, пойдем отсюда.
        - Верни Дэвила в прежнее состояние! - приказал парень недругу, не отрывая лезвия от его шеи.
        Тот поднял руку, и через несколько секунд Дэвил пришел в себя.
        - Оставь его, Феанор! Пойдем в селение! - Алексия не успокоилась, пока парень, наконец, не опустил меч и не поддался на её уговоры.
        Они вернулись в гостиничный дом, вместе с Дэвилом. Парень тут же снял себе комнату, чтобы немного отойти после того, как тот идиот из лже-Хранителей забрал у него все силы. Дэвил был рад, что Алексия и Феанор не напоминали ему о случившемся ранее. Хотя сам себя парень предателем не считал.
        Алексия сидела в комнате у Феанора и перевязывала порезы, которые тот успел получить, побывав в гостях у противника.
        - Ничего, - усмехнулся парень. - Я оставил свой огненный след у этих самозванцев!
        Девушка закончила перевязку и взяла брата за руки.
        - Феанор, пожалуйста, не ходи туда больше.
        Парень посмотрел на сияющую маску Алексии. Он как будто увидел умоляющий взгляд серых печальных глаз.
        - Как скажешь, сестрёнка, только ради тебя.
        Девушка улыбнулась и хотела поблагодарить Феанора, но, увидев его обжигающий взгляд, осеклась. Что-то вспыхнуло жаром внутри неё... Парень крепче сжал пальцы Алексии. Девушка испугалась своих мыслей... Неужели он ей... Чушь! Бред! Высыпаться надо!..
        - Спокойной ночи... - Алексия хотела встать, чтобы уйти, но Феанор не отпустил её.
        - Останься со мной... - попросил он.
        Девушка заколебалась. Она почувствовала, что нить, связывающая их, натянулась до предела и вот-вот порвется...
        - Нет, Феанор, прости, я действительно слишком устала... До завтра...
        16. Магия
        Проснулась Алексия до наступления рассвета и опять от шума...
        - Господи, Послемрак, как ты меня напугал!
        Девушка сонно потянулась и, укутавшись в одеяло, села на постели. Парень присел рядом.
        - Как прошел вчерашний день? - поинтересовалась Алексия.
        - Как обычно... - пожал плечами Послемрак. - Весь в работе.
        - Должно быть сильно устаешь... - с сочувствием заметила девушка.
        - Не то, чтобы сильно, но бывает. Работа моя просто скучная и совсем неблагодарная.
        - Каждый на земле выполняет свою роль.
        - А что у вас? Я слышал, возникли какие-то проблемы с ещё одними Хранителями мира?
        - Чистого рода самозванцы. Думаю, надолго они нас не задержат.
        Парень и девушка замолчали. Послемрак изучал взглядом сияющую маску Алексии.
        - Расскажи о себе... - предложил он.
        - Что, например?
        - Опиши, как ты выглядишь...
        Алексия на секунду задумалась, а затем без колебаний ответила:
        - Как девушка...
        Послемрак с наигранной задумчивостью почесал подбородок.
        - Ммм... Интересно... Никогда такого не видел...
        Алексия засмеялась.
        - Зато я знаю, как выглядишь ты.
        - Откуда? - парень явно удивился и даже немного испугался.
        - А вот так. Просто знаю, - самодовольно заметила девушка.
        Послемрак задумался.
        - И как же я выгляжу?..
        - Как парень...
        Собеседник Алексии облегченно вздохнул и засмеялся.
        - Надо же... А звучало так угрожающе: "Я знаю, как ты выглядишь!" - голосом отъявленного привидения продекламировал Послемрак.
        Он снова засмеялся уже вместе с девушкой.
        - Начинается рассвет, - наконец сказал парень. - Я должен идти. Спасибо за общение, Алексия!
        - Успешного дня! - помахала рукой та, и Послемрак растаял в воздухе.
        А девушка снова откинулась на подушку, чтобы продолжить сон. Не каждый день предоставляется возможность поспать на мягкой постели...
        В реальность Алексию вернул требовательный стук в дверь. Опять Феанор... Ничего в этой жизни не меняется...
        - Алексия! Открой!
        Девушка завернулась в одеяло и впустила в комнату братца. Он был явно взволнован, и ему не терпелось всё рассказать Алексии. Та немного встревожилась.
        - Что-то случилось?
        - И да, и нет. Садись и слушай. - Феанор усадил на кровать девушку и сам сел рядом. - Помнишь Аморала, парня с ирокезом?
        - Конечно.
        - Так вот. Сегодня ночью он являлся ко мне, каким-то образом используя мой кристалл.
        - О-о... - протянула Алексия. - Он опять поливал тебя матами?
        - Напротив! Мы с ним поговорили и нашли много общего! Он на самом деле очень хороший человек! Кроме того, я очень много узнал о Хранителях.
        - А поподробнее? - заинтересовано спросила девушка.
        - В общем, всего есть три ордена - ответвления от Хранителей мира. И все они составляют один союз под руководством трёх предводителей.
        - Союз лже-Хранителей?
        - Вообще они называют себя орденом Сумасшедших, а Хранителями назвались только, чтоб подразнить Принца. Хотя, в своём большинстве, все они выходцы из Хранителей, ну практически все... Ты слышала когда-нибудь о Монте Кристо?
        - О каком именно? - задумалась девушка.
        - Монте Кристо - это один из Хранителей мира. Он редко появляется среди нас, но я с ним в очень хороших отношениях. Так вот, он один из предводителей в ордене Сумасшедших. Год назад он организовал массовый побег. Тогда очень много участников покинуло орден Принца.
        - Хм... Выходит, этот Монте Кристо сейчас работает на два фронта?..
        - В Недрионе это не запрещено. Каждый имеет свободу выбора. Но знаешь что... Все эти ребята жутко ненавидят Принца. Он им буквально продохнуть не даёт. Он угнетал их всех!
        Алексия молчала. Так значит не зря она решила полностью не доверяться этим людям, существам и зверям... Не зря...
        - Ты не представляешь, - продолжил Феанор, - как долго мне пришлось доказывать им, что я свой и пришел с мирными намерениями!
        - Погоди... Ты что, ходил туда ночью?!
        - Более того, я только что вернулся.
        - Ты с ума сошел?! А если бы они что-то с тобой сделали?..
        Феанор легкомысленно махнул рукой.
        - А! Ведь всё в порядке, ничего не случилось!
        "Но ты ведь обещал... Ради меня..." - грустно подумала девушка, но ничего не сказала.
        Так ещё одна загадка залегла в мыслях Алексии. Почему так много Хранителей бежало от власти Принца, чтобы объединиться в свой союз? И почему они так яро ненавидят Принца? И почему последний умолчал о том, что лже-Хранители - это его бывшие подчиненные?..
        Но, как говорится, беда не приходит одна... После обеда Феанор снова ворвался в комнату Алексии и сообщил, что столкнулся в селении с магистром академии магии из Аркеоноля. Маг также не мог попасть в город, поэтому, пока всё не разрешится, он согласился взять Феанора на обучение.
        Алексия до последнего момента пыталась его переубедить.
        - Феанор, магия для слабаков, для тех, кто не в состоянии постоять за себя! Ты ведь не такой! Ты же не понимаешь, куда лезешь!
        - Ты не права, сестрёнка! - ответил парень. - Я буду целителем. Я всегда смогу защитить свою семью и лечить свою дочурку. Она у меня часто болеет. Вот Майрос лечит её на расстоянии!
        - Он и убивает на расстоянии, если ты не забыл.
        - Это потому, что он занимается тёмной магией! А я таким не буду... Зато Майрос может испепелить демона! А ты чем можешь похвалиться?
        - А при чём тут я? Мне всё это не нужно! Я много чего могла в своё время, много через что прошла, пока поняла, наконец, что за всё в жизни надо платить, и при чём очень дорогой ценой!.. Мне не нужна такая сила! Я верю в Бога и не боюсь магических атак. Пока я предана Тому, Кому верю, я под Его защитой.
        - Религия... - усмехнулся Феанор. - Это хуже магии. Так что, сестрёнка, неизвестно ещё, кто из нас в полном дерьме... Майрос немало рассказал о тебе. Он сказал, что ты очень сильна.
        - Это не моя сила, - возразила Алексия.
        - А! - махнул рукой парень. - Вера в Бога ослепляет людей и превращает их в зомби.
        - Дурной... - покачала головой Алексия. - Настоящая вера наоборот побуждает искать правду и ответы на свои вопросы.
        - Бесполезно... - усмехнулся Феанор. - Тебя не переспоришь.
        На том диалог оборвался. А уже ближе к ужину парень снова пришёл к Алексии. Он был жутко расстроен.
        - Алексия, магистр может видеть... К моему дому приближается отряд орков. Наверняка, предводитель жив и хочет отомстить мне, добравшись до Люмии и Вики... Я не знаю, что делать... Скорее всего, я обращусь за помощью к Майросу...
        - Нет! Только не к Майросу! Давай лучше обратимся к Хранителям мира! Они помогут, я уверена!
        - Я больше не доверяю Хранителям! - внезапно заявил Феанор.
        - Только не магия! - стояла на своём девушка. - Это опасно!..
        - Я уже всё решил, - твердо объявил парень, собираясь уходить.
        - Тогда... - почти шёпотом произнесла Алексия. - Тогда я буду молиться за тебя своему Богу... Хотя Он один над всеми...
        Именно тогда стало ясно, в чём заключалась сила сестры Феанора. Не в пламенном духе, не в вечном оптимизме, не в ловком умении обращаться со страницами Гримуара и даже не в её способности проникать в душу человека и открывать его взору скрытые грани разноцветной жизни, нет... Сила внешней девушки была лишь в том, что она оставалась внешней и была предана тому, что знала и во что верила.
        Когда день подходил к концу, Феанор самодовольно заявил, что отряд орков затерялся в пути, а точнее пропал без вести. Дело рук Майроса. Парень восхищался своим другом, так внезапно ставшим между Алексией и её названным братцем. Феанора теперь не переубедить, он твёрдо решил стать настоящим магом.
        - И ты готов обречь себя на такие же страдания, как твой друг? На постоянные магические атаки?..
        - Это того стоит. Я ведь делаю это на благо семьи.
        - А ты о ней разве думаешь? - внезапно кинула Алексия. - Ты подумал о Люмие, о Вики? Как они будут переживать эти магические атаки?
        - Они их не коснутся. Только меня.
        - Да? Ты так уверен? Дети, чтоб ты знал, очень чувствительны к таким вещам. Удар может пойти в первую очередь на твою дочку!
        - Не может. Я любыми силами предотвращу подобное. Это всё на благо семьи. Я знаю и уверен в том, что делаю. ...
        А на следующий день Феанор снова вломился в комнату девушки и стал нести какую-то несуразицу.
        - Прекратите за меня бороться! Моя голова рвётся на части! Я этого не выдержу! Ты хочешь меня погубить? Я никогда не приму ваши верования!
        - "Ваши" - это чьи? Ты так говоришь, будто я состою в какой-то секте сатанистов. У тебя болит голова? Может, примешь лекарства?
        - Пробовал! Не помогает! Это всё твои молитвы! - внезапно обвинил девушку Феанор.
        - Что, простите?.. - Алексия немало удивилась.
        - Ты ведь наверняка не знала, что молитвы - это своеобразное заклинание! Ночью, во сне, Майрос удалял из моей головы туманности в виде крестов! Я могу погибнуть из-за тебя!
        Девушка откровенно рассмеялась.
        - Туманности в виде крестов... - хохотала она. - Молитва - это не заклинание, а самый обычный разговор, только с Богом. И, к твоему сведению, - Алексия снова усмехнулась, - за тебя никто не молился!..
        - Значит, ты обещала и не выполнила, - тут же заметил парень.
        "Так же, как и ты", - подумала девушка, но вместо этого лишь язвительно заметила:
        - Извини, не успела, решила повременить. А твой Майрос из того ещё теста слеплен! Умеет запудрить людям мозги! Но, если ты хочешь, - улыбнулась Алексия, - я могу действительно помолиться за тебя... - она еле сдерживала свой смех.
        - Я не отступлюсь от своего! - кинул парень, неизвестно к чему, и вышел.
        Никто не знал, что после этого разговора девушка, всё-таки, сдержала своё обещание и провела вечер в горячей мольбе за Феанора и его семью. И лишь убедившись перед сном, что парню стало легче, и его головная боль прошла, девушка сама с облегчением выдохнула.
        Феанор отдалялся всё дальше и дальше. Целыми днями он пропадал то у магистра академии магии, то у своих новых друзей среди лже-Хранителей, или как они там себя называют?.. Орден Сумасшедших?..
        Девушка большую часть времени проводила в гостиничном доме, общаясь с Хранителями мира через кристаллы. Иногда она выходила побродить по селению - сама или же с молчаливым и скрытным Дэвилом. Парень замкнулся в себе и не хотел идти на контакт. Алексию удивляло, что после предательства, он всё-таки решил остаться среди Хранителей и вёл себя практически невозмутимо, разве что был очень угрюм... Но орки больше не вели своё преследование, а значит вполне возможно предположить, что, сам чуть ли не погибнув, Дэвил решил оставить свой предательский промысел.
        Феанор навещал Алексию лишь изредка. Разговор плохо клеился. Фразы парня были короткими и малосодержательными, а порой колкими и обидными, что очень задевало девушку. Но она решила закрывать на это глаза. Она уже, даже, почти смирилась с тем, что Феанор станет магом.
        - А представь, - говорила она, - станешь ты преуспевающим магом, продвинешься в музыкальной карьере и будешь вместе с группой давать концерты по всему Недриону! А я буду приходить тебя слушать!..
        - Денег на билет не хватит! - резко ответил Феанор. - И вообще, давай прекратим эти глупые разговоры, они меня просто бесят!
        - Ладно... - пожала плечами девушка, давя внутри горькую обиду. Она точно знала, на какую тему парень захочет разговаривать. - Как там успехи с магистром?..
        - Отлично! Я уже многое умею. Магистр сказал, что я схватываю всё на лету. Завтра он научит меня, как переносить своё изображение через кристалл.
        - Молодец, - намеренно коротко, подражая Феанору, ответила девушка. - Спокойной ночи... - она встала, направляясь в свою комнату.
        - Ты уже уходишь? - удивился парень. - Так быстро? Ещё ведь рано! Ты действительно собираешься спать?
        - Да, - ответила Алексия, но это "да" скорее прозвучало как "нет".
        - Ты ведь на меня не обижаешься? Я просто всегда говорю всё, как есть, не люблю лицемерить!
        - Не обижаюсь, - так же коротко ответила девушка.
        - Пойми, - Феанор встал с кровати и взял её за руку, - я никогда не хотел, чтобы магия повлияла на наши отношения! Магия открывает для меня большие перспективы и помогает взглянуть на мир по-иному!..
        - Я понимаю... - всё так же без эмоций сказала Алексия.
        Парень разочарованно отпустил её руку и отвернулся.
        - Ты говоришь со мной, как с безумным. Спокойной ночи...
        - Спокойной. - Алексия вышла, а в мыслях промелькнуло: "А почему "как"?.."
        Дальше было ещё хуже. Феанор практически перестал общаться с Хранителями, а тех, кого Алексия знала не так хорошо, даже подговорил бросить орден и уйти к Сумасшедшим. Парень не являлся на общие собрания.
        - Здесь нет моих единомышленников, - говорил он девушке. - Аморал постоянно меня укоряет тем, что я общаюсь с Хранителями. Я здесь только из-за тебя.
        - Интересно, чем же мы не угодили ордену Сумасшедших?
        - Они считают вас придурками.
        Алексия усмехнулась.
        - Ты тоже так считаешь?
        - Да. То есть нет... Не все. - Феанор отворотил глаза. - Просто я считаю, что вся деятельность Хранителей в Недрионе бесполезна.
        - По-твоему, оберегать мир и любовь - дело бесполезное?
        - Абсолютного мира не бывает, а любви так и вовсе не существует.
        - Что я слышу? - удивилась Алексия. - Любви не существует? Как же, позволь узнать, ты женился на Люмие? Не поверю, что ты её не любил!
        - Любовь не такая, какой мы её себе представляем. Поначалу она как конфетка в блестящей обложке, за которой скрываются лишь горькие разочарования.
        - Это не настоящая любовь, - возразила девушка. - Это увлечение, или влюбленность. А настоящая любовь тебя никогда не разочарует, но её нужно поддерживать, как костёр, на который дуют ветра, и льёт дождь внешних невзгод.
        - Ты ведь не была замужем, - усмехнулся Феанор. - Когда выйдешь, поймешь, что любовь, которую все так превозносят - это всего лишь низкая животная страсть.
        - Мне не нужно выходить замуж, чтобы доказать, что ты не прав.
        - Останемся каждый при своём мнении, - завершил спор парень.
        Пришло сообщение о том, что начальник Феанора по воинской части, приезжавший к нему в самый первый день, с которого началась эта история, погиб в неравном бою в Аркеоноле. Теперь парень считался свободным в плане действий, и его не связывала обязанность поисков какого-то меча. Но повернуть назад перед лицом врага было бы признаком трусости.
        Парень куда-то пропал. Он продолжительное время не появлялся в селении. Но Алексия была уверена, что её братец в лесу, со своими новыми друзьями, поэтому сильно не беспокоилась, пока в один из дней её не объяла ужасная тревога.
        Девушка не находила себе места. Страшная, необъяснимая паника неустанно преследовала её. Появились навязчивые мысли о самоубийстве. Хранители, выходившие в тот день на связь с Алексией, пугались и не могли понять, что произошло. А как объяснить этим людям и не людям, что ты не эмоциональный хлюпик, а тебе действительно ужасно плохо: настолько, что готов повеситься. И, главное, нельзя объяснить причину: почему так... Необъяснимая внутренняя паника... А в голове постоянно мелькают мысли о Феаноре...
        Сам парень появился в тот же день, под вечер. Он как раз только успел принять душ и вернуться к себе, когда в комнату вошла Алексия.
        Девушка не утомляла его долгими расспросами, они даже не поздоровались друг с другом, просто сели рядом на кровати, и Алексия прижалась к плечу парня. Словно по команде, оба вдруг произнесли:
        - Мне так плохо...
        Затем удивленно посмотрели друг на друга.
        - Опиши своё состояние, - с тревогой в голосе попросил Феанор.
        - Это тяжело объяснить... Общее состояние ужасное... Страшная паника и тревога... И постоянно думаешь о том, как покончить с собой...
        Парень нахмурился.
        - А с тобой что? Почему тебе плохо? - тут же поинтересовалась Алексия.
        - У меня сегодня была первая магическая атака. Целый день.
        - Я предполагала, что это связано с тобой, потому что ты постоянно крутился у меня в мыслях... Мне ужасно плохо...
        - Смотри не влюбись в меня! - внезапно предостерегающе кинул Феанор. - Иначе только сделаешь хуже себе.
        - К чему это? - девушка даже отпрянула в сторону от удивления. - Мне нравится общаться с тобой, потому что это ни к чему не обязывает... Как общение между братом и сестрой!
        - А скажи, - Феанор лукаво посмотрел на девушку, - если бы мы когда-нибудь встретились при других обстоятельствах, ты бы в меня, наверняка, влюбилась?..
        - Нет, - не задумываясь, ответила Алексия. - Ты парень не моего типа и, к тому же ты женат!
        - Да я не о том, - махнул рукой Феанор. - Я просто предполагаю: что было бы, если б мы встретились в других жизненных обстоятельствах. Ну да ладно, забей. Давай ложиться спать, а то я порядком вымотался за этот день и лишился всей энергии.
        - Конечно, набирайся сил! Спокойной ночи!
        Девушка пошла к себе и завалилась в постель. Гнетущие мысли по-прежнему не хотели её оставлять.
        Дверь скрипнула, и на пороге показался Феанор, завернутый в одеяло.
        - Почему ты не закрылась?
        - Наверное, потому что знала, что ты придешь.
        Парень усмехнулся и захлопнул дверь.
        - Подвигайся! - он лег рядом с девушкой. - Надеюсь, твоя маска не привлекает комаров своим свечением?
        Алексия улыбнулась.
        - Наоборот. Магическое свечение их распугивает.
        - О! Живой фумигатор! Значит, в эту ночь я наконец-то высплюсь!
        - Ага. Если я случайно не сброшу тебя с кровати...
        - Вот нежить мстительная! - засмеялся Феанор и потрепал девушку по волосам. - Знаешь, мне уже стало легче!
        - И мне, немного...
        - Спи, спокойной ночи... - улыбнулся Феанор.
        - Стас, - обратилась к нему девушка, - ты когда-нибудь слышал о способности чувствовать на расстоянии, о необъяснимой связи между близкими, родными людьми?
        - Слышал подобное.
        - Как думаешь, что случилось сегодня? Может ли быть такая связь между нами?
        - Вполне возможно...
        Девушка, наконец, успокоилась и закрыла глаза, настроившись на сон.
        - Прям как брат и сестра...
        - Хех... - усмехнулся Феанор. - Брат и сестра...
        Парень молча лежал в темноте. Тревожные мысли не давали ему покоя. Как могло случиться так, что Алексия приняла на себя магический удар? А что, если так будет всегда? Она ведь просто не выдержит...
        Затем, немного поуспокоившись, Феанор, наконец, смог уснуть.
        17. Мисс Растворитель
        Дни тянулись монотонно и мало чем отличались один от другого. Ежедневные ссоры на почве религии и магии выматывали как Алексию, так и Феанора. Девушка всё ещё пыталась уговорить парня бросить свою затею. Она всё чаще ссылалась на то, что о магии говорила Библия. Но Феанор больше и больше окунался в язычество, и Библия была для него не больше, чем простым сборником мифов и заклинаний.
        Один из таких споров прервался, когда в комнате появилось изображение Белиала. Коротко обменявшись информацией, которая, в принципе, не несла ничего нового, демон решил пообщаться с друзьями, причем выбрал для этого не совсем подходящую тему.
        - А что, по-вашему, религия о язычестве думает?
        Алексия поморщилась. Только что, наслушавшись, как обычно, колких замечаний от Феанора, ей еле-еле удалось устранить или, лучше сказать, замять разногласия.
        - Язычество, по сути, тоже религия, - смиренно ответила девушка, пытаясь не задеть чувства Феанора.
        - При чём истинная! - не смотря ни на что, ревностно воскликнул парень.
        Тут уже Алексия не выдержала... Столько усилий, стараний, а в ответ... Да ничего в ответ!.. Почему она должна беспокоиться об этом человеке, если он совершенно не думает о её чувствах?!
        - Своё мнение держи при себе, - холодно и твёрдо отчеканила девушка.
        Белиал заметил растущее напряжение и быстро продолжил:
        - Я тут нашел в своей библиотеке книгу о славянской мифологии. Дак вот, теперь считаю предков внешних действительно мудрыми и даже хитрыми! Христианская православная вера во многом схожа с языческой религией. Далеко за примером ходить не надо...
        - Белиал, - устало вздохнула девушка, - там больше половины с язычества. Та же самая Пасха...
        В разговор вмешался Феанор.
        - Своё мнение держи при себе?.. Здесь свободное общество, и я волен высказывать свою точку зрения - это во-первых. А во-вторых, если ты настаиваешь - тогда да! Замётано!
        Феанор резко встал и быстрым шагом вышел из комнаты, хлопнув дверью. Алексия переглянулась с Белиалом и бросилась его догонять.
        - Феанор! Ты куда? Подожди!
        Парень шел по направлению к лесу и не оборачивался на зов девушки.
        - Феанор! - не отставала та.
        - Это было довольно резко и грубо с твоей стороны! - кинул парень, круто обернувшись к Алексии. - Я был в Хранителях только из-за тебя. Теперь мне здесь нечего делать.
        - Что я такого сказала? - удивилась девушка. - Почему-то я никогда так не реагировала на твои обидные фразы!
        - Мне надоело слушать твои поучения! Прощай! Если захочешь вдруг меня найти, обращайся к Дэвилу! - парень двинулся дальше.
        - Вот видишь! - не выдержав, воскликнула Алексия. - Ты и здесь пытаешься меня уколоть! Ты ведь прекрасно знаешь, какие у меня отношения с Дэвилом!
        - Ничего я не пытаюсь! - Феанор всё так же шел, не оглядываясь. - Просто Дэвил тоже был со мной в ордене Сумасшедших. Он знает, как нас найти.
        Алексия ещё молча следовала за парнем.
        - Так будет лучше! - гневно продолжил он. - Мы просто ломаем веру друг другу!
        И внезапно девушка осознала одну страшную, необратимую вещь... Она теряет близкого человека, она больше не в силах его удержать. Она это чувствовала, и мысли застонали от беспомощности и безвыходности ситуации...
        - Ты только о себе и думаешь! А обо мне ты подумал?! - в отчаянии крикнула Алексия. Мороз пробежал по коже Феанора. Перед его взором предстала темноволосая Люмия, бросающая ему в лицо вот точно такое же обвинение... Алексия глубоко втянула воздух, пытаясь успокоиться, и тихо обратилась к парню:
        - Даже в этом не везёт, - как-то неопределенно сказала она. - Извини за нетактичность.
        - Да, да, да, да, да, да, да, да, да, да, да! - внезапно, резко развернувшись, выпалил Феанор в лицо девушке. - Конечно же! Ты права! Ты же всё знаешь! Так лучше? Так мне нужно говорить? Знаешь что, может быть, когда-нибудь мы встретимся с тобой в тот день, которого я якобы должен бояться, и я растворюсь в воздухе! НЕЧЕСТИВЫЙ! Скольких ты готова растворить, ммм? Мисс Растворитель! Прощай! Советую быстрее проснуться, хватит спать! - Феанор бросил свой кристалл к ногам Алексии и, ускорив шаг, не оборачиваясь, продолжил путь в направлении леса.
        - А я пыталась всего лишь извиниться... - девушка пораженно осталась стоять на месте. Она нагнулась и подняла с пыльной земли кристалл Феанора, крепко зажав его в ладони. Влага опеленала её глаза... Всё потеряно... Что делать? Как быть? Куда идти?.. Алексия не поняла и половины всех обвинений парня: почему?.. За что?.. Но гнетущие мысли уже начали её давить: да, она и только она во всём виновата.
        Вместо того чтобы отправиться в гостиницу, девушка побрела в противоположную сторону. Она опустилась на землю у первого же дерева на окраине леса и в бессилии откинулась на его ствол. Рядом спроектировалось изображение Белиала. Алексия, как никогда раньше, была рада своей сияющей маске. Не хотелось бы, чтобы кто-либо видел её в таком состоянии...
        - Алексия, что происходит с тобой и Феанором? - встревожено спросил демон. - Вы какие-то не такие в последнее время. Да и Феанор заметно изменился и, надо сказать, совсем не в лучшую сторону.
        Девушка с трудом совладала со своим голосом.
        - Он ушел. Насовсем.
        Белиал нахмурился. Несомненно, он знал, в чём была проблема парня, и как мучилась сейчас Алексия. Откуда знал? Это было известно лишь ему...
        - Последним временем всё к тому и вело... Но теперь это уже проблемы Феанора. Да... Не по-человечески как-то получилось, - задумчиво выговорил демон. - Боюсь только, чтоб ты, Алексия, не стала крайней в этой истории... Хотя, судя по всему, тебя уже ею сделали... Мне нужно идти. Не отчаивайся! Забудь! - изображение Белиала рассеялось.
        Алексия не двинулась с места. Уже повечерело, и вскоре на небо выкатилась полная луна. Желтый диск, большой, как никогда, с насмешкой глядел на девушку. Грустная мелодия и хорошо знакомые слова внезапно начали звучать в мыслях Алексии так отчетливо, будто она слышала их наяву:
        Ночь унесла тяжелые тучи,
        Но дни горьким сумраком полны.
        Мы расстаемся - так будет лучше,
        Вдвоем нам не выбраться из тьмы...
        Нить, наконец, не выдержала и порвалась... Странное чувство: казалось, что Феанор сейчас смотрит на эту же луну и без проблем может прочитать любую мысль девушки, а она слышала его мысли...
        Я помню всё, о чём мы мечтали,
        Но жизнь не для тех, кто любит сны.
        Мы слишком долго выход искали,
        Но шли бесконечно вдоль стены...
        Знаете на что это похоже? Это как если бы тебе живьём вырвали руку или ножом полоснули по краю сердца. Тебе больно. Но рана не смертельна. И ты живешь дальше. Живешь и мучаешься... Хотя лучше было бы умереть.
        Пусть каждый сам находит дорогу,
        Мой путь будет в сотни раз длинней.
        Но не виню ни черта, ни Бога -
        За всё платить придется мне.
        Феанор надеется, что она будет искать его, бегать за ним и даже, возможно, перейдёт в орден Сумасшедших ради него, как поступили некоторые из Хранителей. Но нет. Этого не будет. Алексия прикрыла влажные веки и тихо пропела:
        Я любил и ненавидел, но теперь душа пуста.
        Всё исчезло, не оставив и следа,
        И не знает боли в груди осколок льда.
        (с) Ария - Осколок льда)
        Всю ночь девушка провела на том же месте, наедине с горестными мыслями и воспоминаниями. Почему нельзя всё это вернуть?.. Она чувствовала, что нельзя... Ночь была холодная, и Алексия уже давно не чувствовала ни рук, ни ног, но равнодушие ко всему полностью захлестнуло девушку. Она опять стала думать о том, насколько же она ничтожна. Просто полное ничтожество.
        Кто-то схватил Алексию за плечи. Затуманенным взором та увидела Послемрака.
        - Господи, Алексия, что ты здесь делаешь?! - парень прижал к себе холодную как лёд девушку, укутывая её в полы своего плаща, чтоб та хоть как-то согрелась. - Что случилось?
        - Феанор... - тихим, хрипловатым голосом выговорила Алексия. - Ушел. Из-за меня. - Девушка дрожала всем телом от холода.
        - Боже ты мой, - нахмурился Послемрак, гладя по сияющим волосам ледышку, которая была завёрнута в его плащ, - нашла из-за чего переживать! Вернётся твой Феанор!
        - Не вернётся, - покачала головой Алексия.
        - Вернётся-вернётся! Побесится немного и одумается.
        - Нет, - девушка, конечно, в отличие от Послемрака, знала, что на этот раз всё действительно потеряно.
        - Вот увидишь! - не отступал парень. - Он просто психанул, будто у вас были какие-то отношения!
        Алексия отступила и не стала дальше настаивать на своём, хотя, зная Феанора достаточно хорошо, она прекрасно понимала, что среди Хранителей его больше не будет.
        Рядом с девушкой и парнем материализовался Антигримуар. Послемрак поднялся и буквально передал Алексию в его руки.
        - Позаботься о ней, - и он растворился в воздухе.
        Девушка представляла собой просто жалкое зрелище.
        - Пойдём. - Антигримуар повёл её в гостиничный дом. Завернув Алексию в тёплое одеяло, парень тут же наколдовал чашку горячего чая. - Давай согревайся и приходи в себя! А ещё лучше поспи. Больше, чем уверен, что ты всю ночь не сомкнула глаз.
        Девушка открыла было рот, но Антигримуар быстро опередил её:
        - И я не хочу ничего слышать об этом Феаноре! Не достоин он такого внимания. Я вообще не понимаю, как ты могла терпеть его выходки всё это время!
        - Но...
        - И нет здесь твоей вины! Он просто показал свою истинную сущность! - Антигримуар забрал у Алексии пустую чашку и уложил девушку в кровать. - А теперь поспи!
        Алексия повернула своё сияющее лицо к парню и взглянула в его пугающе пустые глазницы.
        - Почему ты прячешь свои глаза?
        Антигримуар заметно растерялся, он не ожидал такого вопроса.
        - Я не понимаю, о чём ты...
        - Ты всё прекрасно понимаешь, - настаивала на своём Алексия. - Почему ты не хочешь, чтобы тебя узнавали другие?
        - А почему ты носишь маску? - задал встречный вопрос парень.
        Девушка запнулась.
        - Ну... У меня есть на то причины.
        - Вот и у меня они есть, - коротко ответил Антигримуар. Он явно не хотел говорить на эту тему. - Давай, отдыхай! Я не уйду, пока ты не заснешь!
        - Хорошо... - кивнула девушка. - Спасибо тебе... - она обхватила ладонями руку парня и прикрыла веки...
        18. Операция под кодовым названием "Варда"
        Обидная, горькая пустота... Ну, что же это?! Не время ведь расслабляться! Поэтому уже на второй день после ссоры Алексия овладела своими чувствами и заперла всё глубоко внутри. В уме зародился план: как обойти лже-Хранителей и прорваться в Аркеоноль. Только понадобится помощь... Помощь верной подруги, с которой она не виделась уже довольно давно. Осталось одно: вызвать... Алексия достала из своей походной сумы маленький пакетик с красным порошком.
        - Как я это не люблю... - девушка зажмурила глаза, задержала дыхание и хлопнула по пакетику с порошком. Комната наполнилась едким красным, смешанным с синим, дымом. Он просачивался сквозь щели на улицу, и Алексия спешно открыла окно. Туманная дорожка потянулась в неизвестном направлении, а девушка решила пока заняться делом. После захода солнца всеобщее собрание. Нужно успеть до этого.
        Алексия выбежала из комнаты. Дэвила она нашла в его номере, как обычно, с бутылкой пива и изображением Дэфа.
        - Свяжись, пожалуйста, с Поручиком! - сходу сказала девушка. - Мне нужно с ним поговорить!
        - А где привет?.. - Дэвил вылил в рот содержимое бутылки.
        - Привет, - нахмурилась Алексия. - А теперь дай мне Поручика!
        - Есть, босс! Так точно, босс! - парень принялся рыскать в поисках кристалла.
        Дэф - брат Дэвила - неодобрительно смотрел на девушку.
        - Уж больно ты раскомандовалась!
        Девушка не отреагировала.
        - Ты был в ордене Сумасшедших? - спросила она у Дэвила.
        - Был, - пожал плечами тот.
        - И как там?
        - Ничего интересного.
        - Где они расположились?
        - Они лазят по всему лесу, - хмыкнул парень.
        - А сам лагерь, где предводители и уполномоченные?
        - Не помню, это показывать надо. А что?
        - Ничего. Просто интересно. Где Поручик?
        - Я здесь! - появилось изображение двадцатилетнего парня. - Вы хотели меня видеть, мадам?
        - Пошли, выйдем! - кивнула Алексия на дверь.
        Дэвил и Дэф тихонько засмеялись. Девушка снова проигнорировала их.
        - Что случилось? - поинтересовалась Поручик, пройдя сквозь дверь. - Откуда такая спешка?
        - Нужна помощь твоих волшебных палочек. Хочу убрать временно мою маску.
        - Хм... Мисс, вы что задумали? - усмехнулся парень.
        - Не-е важно-о!
        Поручик засмеялся.
        - Ну ладно, ладно. Просто, даже при желании, я не смогу убрать маску на расстоянии. Но зато я знаю заклинание, которое тебе поможет...
        Отлично. Полдела сделано. Туманная красно-синяя дорожка должна вскоре привести сюда Машку - подругу Алексии, вампиро-ведьмо-оборотня. А пока нужно действовать. Девушка произнесла заклинание, и яркая маска спала с её лица. Вместо неё Алексия сделала чёрную маску из ткани и приготовила тёмно-коричневый плащ, купленный на деньги, которые предоставлял ей орден Хранителей для проживания. Из походной сумки она достала то, что одевала только один раз, на празднике в честь победы волшебников в Южной войне - платье и белые босоножки с переплётом. Девушка радовалась, что не выбросила эти вещи где-нибудь в дороге из-за их ненадобности. Сейчас они ей пригодятся как никогда... Облачившись в новое одеяние, Алексия оценила себя в зеркале. Избавившись от сияющей маски, было непривычно видеть своё обычное лицо и тёмно-русые волосы. Завязав на лице маску, накинув плащ и капюшон, девушка довольно улыбнулась. В таком виде её не узнают. Главное - не выдать себя своим говором. Алексия вошла в комнату, где раньше обитал Феанор. Его вещей здесь не было. По-всему видно, что его уход из Хранителей был спланирован заранее,
а ссора оказалась лишь предлогом... Девушка поспешила уйти из этой комнаты, ей было больно и неприятно... Неожиданно, на комоде она заметила книгу.
        - Толкиен... Сильмарилион... - грустно усмехнулась Алексия. Она присела на кровать, где ещё не так давно они проводили время за разными беседами и спорами... Грустно... Девушка открыла книгу и принялась за чтение. Долгое описание... Явный плагиат Библии. О! Варда! Повелительница звёзд! Алексия довольно ухмыльнулась: это имя подойдёт для её нового образа. Только надо держаться подальше от Феанора, что, как чувствовала девушка, будет очень нелегко...
        Алексия вышла из комнаты, забрав с собой книгу. Теперь в лес... Как и следовало ожидать, на прежнем месте, где обитали лже-Хранители, никого не было. Где ж искать этот орден Сумасшедших?.. Девушка пошла наугад. Всё равно Дэвил сказал, что они лазят по всему лесу. План был прост: внедриться в орден, отвести подозрение и прорваться в Аркеоноль. Через несколько минут она увидела среди деревьев мелькавшую фигуру. Парень, совершавший обход по территории, также заметил Алексию и направился к ней.
        - Привет! Я Варда! - с ходу представилась девушка.
        - А я Опиум, - парень смерил незнакомку пытливым взглядом. - Что такая очаровашка делает в лесу? - усмехнулся "Сумасшедший".
        - Я из селения, ищу орден этих... Как их...
        - Сумасшедших? - подсказал Опиум.
        - Именно!
        - А зачем он тебе? - вкрадчиво поинтересовался парень.
        - Посмотреть хочу, что за люди... - пожала плечами Алексия. - Понравится - останусь.
        - Тебе повезло. Я оттуда. Давай я тебя проведу! - охотно предложил свою помощь Опиум.
        Алексия, а точнее Варда, согласно кивнула. Опиум - бывший Хранитель, один из тех, кто ушел за Феанором. Девушка знала кое-что о его жизни, а потому быстро смогла притвориться своей. Парень привёл её в так называемый "штаб". Здесь повсюду стояли палатки, на кострах готовилась еда, туда-сюда сновали люди. Опиум принялся знакомить девушку с остальными. Первым был Монте Кристо, который одновременно находился и в Сумасшедших, и в Хранителях. О нём Алексия помнила из рассказов Феанора. Парень вёл себя довольно учтиво, и с ним было интересно общаться. Вскоре, новообразованная Варда уже получила кристалл, практически такой же, как и у Хранителей. Среди Сумасшедших было весело, но ужасно непривычными для девушки были манеры здешних. Сплошь и рядом нецензурная речь и непристойное поведение. Среди Хранителей это было запрещено. Скоро в компанию подключился Аморал - новый друг Феанора. Он то и дело пытался придраться к новенькой, но Варда находила, что ответить, хотя порой приходилось переступать через собственные нормы поведения. Казалось, всё шло хорошо... Но вскоре на арене появился Феанор. Его присутствие
было невыносимым. Алексия увидела парня совсем другим. Казалось, будто со времени ссоры прошел не день, а несколько лет. Феанор сидел напротив, у костра. Он был молчалив и угрюм, но быстро оживлялся, когда к нему подходила какая-нибудь девушка из ордена. Да... Женат, называется... Но потом Феанор снова становился угрюм, а Алексию давили гнетущие мысли. Она не могла оторвать взгляда от парня. В какой-то момент его лик преобразился, и девушка увидела острые уши и длинные чёрные волосы... Испугавшись, Алексия мотнула головой и снова увидела прежнего Феанора.
        - Что случилось, Варда? - заботливо спросил Опиум.
        - Да нет, ничего, - улыбнулась девушка.
        Феанор на мгновение оживился, эта улыбка показалась ему знакомой.
        - Мы отлучимся на минутку, - сказал Монте Кристо Варде. - Побудь пока с Феанором.
        Аморал, Опиум и Монте отошли от костра. Алексия молча выругалась про себя. Но... Может, ей удастся надурить Феанора?.. Искушение было непреодолимым...
        - Ты прямо-таки творение Толкиена... - усмехнулась девушка. - Феанор... Великий полководец!
        - Твоё имя тоже звучно, - улыбнулся парень. - Варда - повелительница звёзд!
        Голос девушки был знакомым, но не тихим, смирным или задористым, а надменным и властным.
        - Ты сама откуда? - спросил Феанор. - Обладаешь какой-нибудь силой?
        - Вообще-то я внешная, во втором поколении.
        - А я в третьем! - радостно воскликнул парень.
        - Так мы, типа, родственники! - засмеялась Варда.
        - Ну типа да! Будет у меня ещё одна сестра!
        - А что, у тебя сестрёнка есть?
        - Да. Из внешнего мира. Она в ордене Хранителей. Алексия Далтон...
        - Двоюродная или родная?
        - Нет, - засмеялся Феанор. - Просто. Пристала: будешь моим братом, и всё тут! Она наверняка скоро прибежит сюда за мной.
        - Дура, - пожала плечами Варда.
        Солнце клонилось к горизонту, и девушка поспешила в селение.
        - Меня дома будут искать! До встречи!
        Алексия направилась в гостиницу. Внутри неё всё кипело: "Пристала, значит! Ну, ладно!.. Прибегу!.. Нахал!.." Добравшись до своей комнаты, девушка с удовольствием посильней хлопнула дверью.
        - БУ!!!.. - на Алексию налетело "нечто" высокое, с бледной кожей, длинными клыками, когтями, и с размашистыми кожистыми крыльями. Девушка передёрнулась от испуга.
        - Мать твою! Машка!..
        - Я теперь не Машка! - вампиро-ведьмо-оборотень откинула назад свои длинные тёмные волосы. - Верховные официально назвали меня Волчицей, и теперь я Хранитель Мира, - девушка помахала рукой, в которой был прозрачный кристалл. - Что это на тебе за прикид?
        - Маскировка. Я сейчас объясню. Ты так быстро!
        - Прилетела, как только увидела дымную дорожку. Хранители предупредили твоих родителей, что ты... эмм... В неделе пути от дома...
        - И как? - с интересом спросила Алексия. - Что они?
        - Они сказали, что ты ненормальная... - развела руками подруга девушки.
        - Ну... Другого я не ожидала услышать, - усмехнулась Алексия. - Судя по тому, что у тебя уже есть кристалл, то ты в курсе дела?..
        Вампиро-ведьмо-оборотень, или просто Волчица, коротко кивнула.
        - Все мужики козлы. И Феанор не исключение.
        - Я так не думаю... - покачала головой Алексия. Она принялась переодеваться в свою старую одежду.
        - Так зачем весь этот маскарад?
        - Сегодня я была в ордене Сумасшедших. Нужно влиться в их среду и, обманув их бдительность, пройти в Аркеоноль.
        - А без этого никак?
        - Никак, - покачала головой девушка. - Они устроили засаду на всех путях в город. По воздуху - также нереально, у некоторых из них огромные возможности. В общем, их не обойти.
        - Так в чём проблема? Маскировка ведь удалась?
        - Думаю да... - Алексия приблизила к лицу водянистую маску, и её внешность скрылась в ярком сиянии.
        - О, господи... - Волчица чуть было не перекрестилась своими десятисантиметровыми когтями.
        - Не обращай внимания, - махнула рукой Алексия. - Я так уже достаточно долго хожу. Проблема в Феаноре. Мы всё время были вместе, мы столько прошли. Мне тяжело держаться в стороне от него, - честно призналась девушка. - Я боюсь, что он меня узнает.
        - И?.. - Волчица с подозрением покосилась на подругу.
        - В образе Варды, новенькой в ордене Сумасшедших, теперь будешь ты. - Алексия протянула ей свой новый кристалл.
        - Без проблем! - Волчица стала медленно превращаться в человека. Это всегда было зрелищно, и Алексия, застыв, любовалась трансформацией. Исчезли клыки, когти, уменьшились крылья... И появилась вполне нормальная девушка...
        - Ну вот, - усмехнулась Алексия. - Чем не нормальный человек?
        - Я тебя покусаю когда-нибудь! - огрызнулась Волчица.
        - Не забывай, я была с оборотнями и тоже кусаться умею! - засмеялась в ответ девушка. - Сейчас будет всеобщее собрание, нужно прибраться в комнате...
        ... В который раз Хранители мира собрались вместе. Некоторых Волчица уже знала, с другими познакомилась на собрании. О своей махинации с девушкой, по имени Варда, они решили умолчать. Кульминацией встречи Хранителей было появление посреди комнаты изображения Феанора. Он спроектировал его через свой бывший кристалл. Парень окинул взглядом всех собравшихся, в то же время, стараясь не смотреть в сторону Алексии.
        - Я тут подумал и решил, что поступаю как свинья! Даже не попрощался! Пока, дамы и господа! Кто соскучится, знаете, где меня искать!
        - Па-ка! - рявкнул тут же Алим.
        - Скатертью дорога! - поддержал Антигримуар.
        Алексия молча ухмылялась.
        - Мда, не ожидал я такого от Феанора! - сказал Белиал так, будто парня здесь не было. - Ну, эт его проблемы! А все, кто ночью не спит, спокойного дня!!!
        Смысл последней фразы Феанор не понял. Он с вызовом осмотрел всех Хранителей и почувствовал насмехающийся взгляд Алексии. Да... Теперь его здесь действительно ничто не держит... Изображение парня рассеялось. Алексия тяжело выдохнула. Теперь последняя надежда на то, что Феанор вернется, исключена.
        Остаток вечера Хранители провели весело болтая. Затем все разбежались спать.
        - А теперь настало наше время, - усмехнулась Алексия.
        Началось преображение Волчицы в Варду.
        - Похожа, - кивнула девушка своей замаскировавшейся подруге. - Только не показывай свои волосы, немного измени голос и, ради бога, не улыбайся: твои клыки намного длиннее обычного.
        Волчица недовольно прорычала и накинула капюшон на лицо, наполовину скрытое маской.
        - Ну... С богом! - Алексия выпихнула "Варду" за двери.
        - А куда идти?.. - спешно спросила Волчица.
        - Туда, - неопределенно махнула рукой девушка.
        Варда пожала плечами и, выйдя на улицу, пошла наугад. Звериное чутьё оборотня помогло ей безошибочно определить, где находится орден Сумасшедших.
        - Варда! - услышала девушка обрадованный голос. - Ты где пропадала? - Волчица обернулась. Судя по рассказам Алексии, это был Опиум. Но, блин, это ведь не парень, а молодой мужчина! Когда Алексия будет делать хоть какое-то различие?..
        - Варда, я успел соскучиться!
        Волчица мысленно выругалась: чем, интересно, здесь занималась её подруга?..
        - Привет ещё раз! - дружелюбно поздоровалась девушка.
        - Ты извини, я сейчас очень занят. Найдешь, чем заняться?
        - Да, конечно, - с облегчением вздохнула Варда. Она сразу нашла взглядом парня, подходящего под описание Феанора, и направилась к нему.
        - Привет, огненный!
        - Привет! - хитро усмехнулся парень.
        - Ну, как дела? Как "сестра" твоя?..
        - Дела отлично! Сестра - это ты про Алексию Далтон?.. Да не знаю, мы с ней не общаемся.
        - Почему? - полюбопытствовала девушка.
        - Некогда. Слишком много работы и у неё, и у меня.
        Волчица продолжала наступление.
        - Алексия Далтон - это её настоящее имя?
        - Нет.
        - А настоящее знаешь?
        - Знаю. Но не скажу, я обещал!
        Волчица усмехнулась. Исполнительный...
        - Ты себя и так уже выдала! - хмыкнул Феанор. - Можешь перестать ломать комедию! Я на самом деле очень рад тебя видеть!
        - Ты о чём?
        - Перестань, тебе самой не надоело лгать?
        Волчица пронзительно засмеялась, старательно пряча клыки.
        - Ты что, подумал, что я - это она?..
        - Можешь попробовать доказать обратное!
        - Ладно, признаюсь, я солгала. Я подруга Алексии. Последним временем она стала слишком скрытной, и я стала следить за ней, чтобы что-то выяснить, - на ходу сочиняла Волчица. - Думала, может у тебя разузнаю...
        - Ну-ну... - вздёрнул бровями Феанор.
        - Не веришь?.. - Волчица скинула капюшон и рассыпала по плечам длинные чёрные волосы.
        Парень осёкся. Конечно... Как он мог подумать, что это Алексия?.. У неё ведь голос даже другой...
        Но на следующий день Феанор пришел в ещё большее недоумение: Варда во многом противоречила сама себе.
        - Да ты уже совсем завралась! Сколько можно!
        Девушка лишь тихо усмехнулась уголками губ и остаток вечера провела болтая с Опиумом. К ночи она вернулась в селение, где её поджидала разозлённая Волчица.
        - Спасибо тебе! Ты выставила меня полной дурой и лгуньей!
        - Ты следила за мной? - спокойно спросила Алексия, снимая плащ и маску. - Хорошо. Это значит, что бдительность Сумасшедших притупилась. Ни разу не видела их предводителя - Токсигена. Думаю, его отсутствие нам на руку.
        - Как хочешь, но я туда больше не пойду!
        - Завтра последний раз, и я прорываюсь в Аркеоноль, - Алексия достала из комода абсолютно идентичный тёмно-коричневый плащ, платье, похожее на своё, и черную маску. - Оденемся одинаково, - девушка обмотала кристалл Сумасшедших тёмной тканью и спрятала его подальше в комод, чтобы никто не смог спроектироваться через него.
        - Твой кристалл! - внезапно воскликнула Волчица, указывая на кристалл Хранителей, который девушка только что прикрепила к своему поясу. Он светился.
        Алексия быстро закинула под кровать все маскировочные вещи и приняла невозмутимый вид.
        - Маска! - торопливо подсказала подруге Волчица.
        Изображение, появившееся в комнате через кристалл Хранителей, принадлежало Монте Кристо. Девушка еле успела спрятать своё лицо в сияющей маске.
        - Привет! - улыбнулась она. - А я, кажется, слышала о тебе от Феанора. Ты Монте Кристо.
        - Да, - усмехнулся тот. - Собственной персоной. И что ж ты такого слышала?
        - Знаю только, что ты обладаешь хорошими организаторскими способностями.
        Монте снова улыбнулся.
        - Да. Я когда-то организовал побег из этого ордена.
        - Я знаю. А это значит, что ты великий полководец и заботливый лидер! - важно заметила Алексия.
        - Спасибо. Но я не за тем. Скажи, ведь Варда на самом деле - это ты?
        Волчица бесшумно просвистела, уставив глаза в потолок и, отойдя к окну, спряталась за шторой.
        - Какая Варда? - удивилась Алексия.
        - Новенькая в ордене Сумасшедших!
        - Я даже не знаю, где он находится, - хмыкнула девушка.
        - Ладно, забудь, - махнул рукой парень. - Заходи к нам как-нибудь!
        - Куда?..
        - Ах, да, точно... Пардон, мадам. Сейчас объясню...
        Алексия сделала вид, будто бы впервые слышит о том, как и куда пробраться.
        - Спасибо, Монте. Будет время - загляну!
        Парень кивнул, и его изображение рассеялось.
        - Что теперь? - усмехнулась Волчица, выглянув из-за шторы.
        - Придётся появиться перед Сумасшедшими в образе Алексии, то есть самой себя.
        - Когда пойдешь?
        - Ясно, что не сегодня! Утром. Я очень устала. Давай спать!..
        Уже с рассветом, Алексия, подгоняемая пинками подруги, поднялась с постели и отправилась к Сумасшедшим. Её появление вызвало бурю эмоций.
        - Мм... - протянула девушка. - У вас хорошо, но, боюсь, я не смогу прижиться.
        В разговор, с явной агрессией, вступил Аморал.
        - Алексия, я тебя помню! Возвращайся обратно в свой унитаз - к Хранителям! А то Феанор сейчас опять начнёт впаривать, что это его сестрёнка, и её никто не смеет трогать!
        Из-за спины Аморала вынырнул Феанор.
        - Хочешь, будешь моим братиком? - усмехнулся он парню.
        - Аморал, какой же ты грубиян! - прикрикнула на него одна из девушек. - Ты можешь вести себя нормально?!
        Алексия хмыкнула про себя. "Ну вот. Прошла эра мужчин. Теперь за меня девушки заступаются".
        - А что, если я свой унитаз поменять хочу? - ехидно усмехнулась Хранительница Аморалу.
        Феанор несмело выступил вперёд и взглянул на сияющую маску девушки.
        - Алексия, что ж, присоединяйся к нам. Попробуй побыть среди Сумасшедших, но, учти, здесь свои правила общения и жизни. ("А точнее их отсутствие..." - подумалось Алексии.) Сможешь ужиться - всегда рады, но не каждому это под силу... Не сможешь - что ж...
        "Как трогательно..." - мысленно зевнула Хранительница.
        - Хорошо, - равнодушно махнула рукой девушка. - Сейчас у меня очень много работы. ("Целыми днями сижу в номере и жонглирую кристаллами".) Но немного позже я вас навещу.
        - Обязательно приходи, - сказал Монте Кристо. - Будем ждать.
        Алексия повернула к селению. Сердце с непонятной частотой колотилось в груди. Он сказал: "Присоединяйся к нам". К нам! А ведь не так давно это "нам" относилось к Хранителям, а теперь Феанор у Сумасшедших и, видимо, пользуется большой популярностью. Алексия была и зла, и расстроена одновременно.
        - Начинаем? - спросила Волчица, когда девушка вошла в комнату.
        - Да, - твёрдо ответила та. - Заранее спасибо тебе за всё, Машка! - Алексия крепко обняла подругу.
        - Ещё не за что. Ладно, я пошла. - Волчица накинула на голову капюшон.
        Алексия проверила содержимое сумки. Вроде бы всё на месте... Ещё есть пара минут... Девушка села на кровать и открыла книгу, некогда забытую Феанором. На какое-то время чтение полностью захлестнуло Алексию. Затем, спохватившись, она быстро переоделась, избавилась от светящейся маски и, накинув плащ, превратилась в Варду номер два. Волчица должна была отвлекать основную массу Сумасшедших, чтобы Алексия смогла проскользнуть в Аркеоноль. Глубоко вздохнув, девушка спрятала походную сумку под плащом и отправилась в лес по следам подруги.
        У костра сидела та же компания: Монте Кристо, Феанор, Аморал, Опиум и несколько девушек. Прибывшей Варде все были рады. Главная задача - не выпустить отсюда Аморала. Волчица усмехнулась. У этого парня особенная сила. Если он узнает, что в ордене сейчас две Варды, то всё пропало...
        Алексия тихонько кралась между деревьев. Сердце беспокойно билось в ожидании неизвестного. Неужели всё получится? И, если получится, то как быть дальше, одной в большом городе - Аркеоноле, захваченном противниками? Но это всё потом... А вдруг её поймают?.. Девушка подняла голову и чуть ли не столкнулась с Феанором.
        - Привет! Как дела? - с перепугу выпалила Алексия.
        Парень удивленно воззрился на девушку.
        - Не понял. Мы ведь виделись только что!
        - Да? А, ну да... Конечно... - Варда-Алексия улыбнулась и поспешила уйти. - Эмм... Мне отлучиться надо ненадолго...
        Феанор задумчиво посмотрел ей вслед и вернулся к костру. Его глаза удивленно расширились, когда он увидел там Варду.
        - Как ты меня обогнала?
        - Ты о чём? - непонимающе спросила девушка.
        Взгляд парня мимовольно упал на её обувь. Чёрные туфли... Хотя обычно Варда приходила в белых босоножках с переплётом. Лёгкая догадка промелькнула в уме Феанора.
        - Ничего, проехали! - качнул он головой и присел у яркого огня.
        Варда-Волчица беззаботно болтала с Сумасшедшими, а затем, уже ближе к вечеру, собралась уходить.
        - Я проведу, - вызвался Феанор. Ступая по мягкой земле, он, как бы между прочим, заметил:
        - Она пошла в Аркеоноль?
        - Кто? Ты о чём? - удивилась Волчица.
        - Хватит мне врать! - раздраженно выпалил парень.
        - Прости, - отмахнулась девушка. - Не могу ничего сказать. И да, кстати, я больше не приду. Счастливо! Дальше меня провожать не надо!
        Варда-Волчица торопливо направилась к селению. Хоть бы у Алексии всё вышло, и Феанору не стукнуло в голову ей помешать!
        19. Меч Высших
        Кажется, получилось... Алексия остановилась у окраины леса. Её взору открылись высокие каменные башни и пики Аркеоноля. Бросив сумку-рюкзак под дерево, девушка облеклась в свою привычную одежду и сияющую маску. Горы... Идти нужно туда. Только окольным путём. И так, чтоб не попасть на глаза врагу. По идее, к вечеру она должна дойти до горных катакомб. В это время там очень опасно. Намного лучше было бы пойти через город и быть в горах через четыре часа, но выбирать не приходится.
        - А не махнуть ли нам через город? - раздался позади девушки громогласный голос.
        Алексия вздрогнула от неожиданности и резко обернулась. Перед ней стояли Алим, Поручик, Стасик, Ниффариус и Енэя Увиш.
        - Хотела уйти без нас?
        - Как вы узнали? - удивленно спросила девушка.
        - Дэвил сообщил через кристалл.
        Алексия хмыкнула. Выходит, Дэвил за ней следил.
        - Значит, через город? - усмехнулась девушка.
        - Для Хранителей иного пути нет, - своим обыкновенным рыком произнёс Алим. Кого-кого, а его Алексия никак не ожидала здесь увидеть. Их отношения сразу не сложились. Но сейчас, как ни странно, он пришел ей помочь.
        Что было дальше, тяжело вспомнить. Друзья спустились в город. Дальше всё смешалось. Против силы Ниффариуса противник оказался бессильным. Его водного облака и железных когтей Алима абсолютно хватило, чтобы посеять в Аркеоноле настоящую панику. Враги решили, что Недрионцы собрали для нападения целое войско, хотя, на самом деле, того войска было всего шесть человек. Ниффариусу пришлось прочувствовать на себе всю силу внешнего оружия. Он бывал ранее в Аркеоноле и сейчас просто с ужасом наблюдал, как изменился город. Алексии он напоминал какую-то военизированную часть. Откуда и как враг мог достать всё это оружие? Все местные жители были порабощены...
        Несколько часов прорыва... Но даже у гор друзьям было некогда отдыхать.
        - Теперь в Аркеоноле дождя месяц не будет точно! - прокричал Ниффариус, скрывая товарищей водным облаком, которое время от времени твердело, не пропуская удары внешнего оружия.
        - Почему? - крикнула в ответ Енэя.
        - Я всю воду из облаков брал!
        - Как мы найдём вход? - из-за громкого гула Алексия не слышала саму себя.
        - Я знаю, где он! - внезапно выпалил Стасик.
        - Откуда?!
        - Лазил здесь с друзьями!
        Алексия не знала, что звучит более удивительно: то, что Стасик знает, где вход или то, что у него есть друзья...
        - Я останусь и прикрою вас! Идите! - кивнул Ниффариус.
        Алексия нерешительно замерла.
        - Идите! - крикнул ей парень. - Со мной ничего не случится, а меч нужно достать любой ценой!
        - Пойдём! - Алим подтолкнул девушку. Они начали подниматься по горной тропе.
        - Сюда! - скомандовал Стасик, указывая в сторону от основной дороги. Мальчуган ловко прыгал по каменным утёсам и без труда преодолевал отвесные скалы, чего нельзя было сказать об Алексии. Она впервые была в горах и, после того, как Поручик с Енэей несколько раз ловили сорвавшуюся вниз девушку, Алим посадил её на себя и строго-настрого приказал крепко держаться за его звериную шею. Уполномоченный ловко цеплялся за каменные уступы и перепрыгивал пропасти.
        - Вот он! - наконец выкрикнул Стасик.
        Вход в эльфийские катакомбы был незаметным и представлял собой узкую дыру. Мальчуган быстро превратился в маленького, уменьшив свой рост, и ловко проскользнул вовнутрь.
        Енэя вмиг стала прозрачной и провела оставшихся за собой через каменную стену. Вокруг было темно, свет падал лишь через узкий вход.
        - Ну что, пойдём? - Стасик хлопнул Алексию по рюкзаку, и неведомое ярко-синее сияние на мгновение ослепило всех.
        - Че за фигня?! - ошарашено воскликнул Поручик, протирая глаза.
        - Это из её рюкзака! - выкрикнул Стасик.
        Алексия мигом сбросила сумку с плеч и принялась обыскивать всё её содержимое: одежда Варды, книга Феанора, запас еды, фляга с водой и несколько монет - ничего такого, что могло бы вызвать такую яркую вспышку света. Хотя... Похоже, она что-то пропустила... Кристалл, принадлежавший Феанору...
        - Ну-ка, возьми это в руку! - девушка всунула кристалл Стасику. Он моментально вспыхнул, снова ослепив друзей. - Не сжимай так сильно! - наставительно приказала Алексия. Как она раньше не догадалась? Эльфийские катакомбы! У Феанора эльфийские корни! А Стасик? Острые уши, светлые волосы, очень красивое лицо (и полное отсутствие мозгов...) - явные признаки того, что мальчишка из рода эльфов.
        Синий луч света, исходящий от кристалла, указал вглубь катакомб.
        - Это типа нужно идти за ним? - поинтересовался Поручик.
        - Ну типа да... - пожала плечами Алексия, заметив, что скопировала любимую фразу Феанора. - Я так думаю.
        - Пойдём! - рявкнул Алим.
        Друзья следовали за лучом по бесконечным лабиринтам, с интересом разглядывая каменные стены с высеченными узорами диковинных растений, цветов и ветвей. Но со временем это однообразие начинало надоедать. В какой-то момент луч кристалла резко завернул, указывая на стену.
        - И что это значит? - недовольно проворчал Алим. Стена абсолютно ничем не отличалась от общей массы.
        - Я посмотрю что там, - предложила Енэя, став прозрачной.
        Но как только женщина подступила к стене, что-то вмиг отшвырнуло её в сторону.
        - В порядке? Не ушиблась? - встревожено подбежал к ней Поручик.
        - Нормально, - кивнула Енэя. - Что это было?
        Парень достал из-за спины барабанные палочки.
        - Здесь наложено магическое заклинание, - Поручик испытывающее смотрел на стену. Он выискивал точку для удара. Содрогнулась невидимая плёнка, укрывавшая стену. Парень ударил палочками ещё в нескольких местах, и плёнка разрушилась окончательно.
        - Попробуй ещё раз.
        Енэя с опасением подошла к стенке, несмело протянув руку. Её не отбросило назад, как прежде, но она и не смогла пройти.
        - Ничего не понимаю... - удивился Поручик.
        - Дурная стенка! - Стасик раздосадовано стукнул по ней кулаком и... Его затянуло вовнутрь.
        Раздался глухой щелчок, а за ним отдаленный грохот.
        - Ох, не нравится мне это... - задумчиво произнесла Алексия.
        - Прикиньте, получилось! - из стены выглянула голова Стасика.
        - Он проходит с помощью кристалла, - предположил Поручик.
        - Меня другое волнует... - протянула Алексия.
        - Что?
        - Во, черт! - девушка инстинктивно прижалась к стенке, увидев то, что к ним приближалось. - Господа, вы слышали когда-нибудь о барлогах?
        Друзья, как по команде, обернулись и тут же вынужденно сделали несколько шагов назад...
        Это было нечто огненное, но по форме напоминающее Алима, только в два раза больше. И таких монстров было пять, а то и шесть. Разобрать было тяжело.
        - Алим, это твои родственники? - усмехнулась Алексия.
        Уполномоченный оскалил клыки.
        - Это Верфайеры. Я думал, они исчезли вместе с эльфами!
        - Индюк тоже думал... - неопределенно заметила Алексия, уже представляя, как Алим в перьях и с индюшинным хохолком жарится на вентиле над костром из Верфайеров... - Сейчас нам не помешал бы Ниффариус.
        - Организуем, - Енэя мигом выхватила кристалл. - Ниф! Ниф! Ты нам нужен!
        В мыслях Алексии всплыла другая картина: Ниф с крупным розовым пятачком, закрученным хвостиком и Алим с индюшинным хохолком - оба жарятся на вентиле над костром из Верфайеров... Девушка мотнула головой. Не вовремя фантазия разыгрывается...
        - Чего, чего, а я тут бессилен... - тихо выдавил из себя Поручик.
        - Зато я нет! - Алим грозно выступил вперёд. - Алексия, бери малого и вперёд! Мы здесь справимся!
        - Сомневаюсь... - Алексия снова представила Алима на вентиле.
        - Ты тоже нам ничем не поможешь. Вали давай! Больше двух через стенку не пройдёт.
        - Почему?
        - Блин! Кристалла не хватит! За него держаться надо!
        Алим отчаянно набросился на монстров. Послышался неприятный запах паленой шерсти.
        - Дурак! - прозрачная Енэя бросилась вперёд, хотя сама не знала, чем сможет помочь.
        - Стасик! - окликнула парня Алексия. - Кристалл! - девушка ухватилась за конец сверкающего камня, протянутого мальчуганом. Она с тревогой оглянулась на друзей.
        - Иди! Не волнуйся за нас! - Поручик толкнул Алексию в спину, и та провалилась в стену...
        Синий свет кристалла осветил вырубленную в каменной скале тесную комнату с высоким потолком. Луч больше не указывал дорогу.
        - И что дальше? - спросила у самой себя Алексия. Вот если бы тут был Феанор... Может, он что-то и придумал бы...
        - И где этот меч? - поинтересовался Стасик.
        Взгляд девушки упал на силуэт меча, высеченного в скале. Она исследовала пальцем каждую трещинку на силуэте - ничего... В голову внезапно пришла одна идея...
        - Стасик! Дай кристалл! - Алексия ухватила камень, и свет сразу же погас. Блин! Эльфийские корни! - Ста-ас, - девушка снова всунула ему кристалл, и синее зарево разлилось по комнате. - Стас, обведи кристаллом по контуру этого меча.
        - Думаешь, поможет?
        - Почему-то хочется верить.
        Замерев на месте, Алексия ждала, что же будет дальше. Она не была уверена в эффективности данной затеи, но какое-то мелкое ожидание, надежда, всё же присутствовали.
        По мере того, как Стасик обводил кристаллом силуэт меча, сияние камня меркло и меркло. Может, это хороший знак? На последних штрихах произошло неожиданное... В полумраке вспыхнул яркий свет, ослепивший и парня, и девушку. В какой-то миг Алексия потеряла ощущение пространства и времени. Стаса отшвырнуло к противоположной стене, кристалл вылетел из его руки и как будто пылал, лёжа на каменном полу.
        Девушка сейчас беспокоилась за состояние мальчишки. По-моему, он был без сознания.
        Среди обволакивающего света, к удивлению Алексии, появилась посторонняя фигура. Сердце учащенно забилось... Высокий мужчина с красивым телосложением и прелестными чертами лица. Белые, длинные волосы и остроконечные уши... Неужели? Эльф... "Выживший динозавр..." - подумалось девушке.
        "Динозавр" остановился и окинул взглядом Стасика и Алексию.
        - Кому понадобилась сила Высших? - строго спросил незнакомец.
        Девушка торопливо поднялась на ноги.
        - Мне.
        Эльф с презрением посмотрел на Алексию.
        - Ты недостойна. Ты не из эльфийского рода.
        "А трицератопс с характером..." - хмыкнула в уме девушка.
        - Ты видишь здесь более достойных? - с вызовом бросила она.
        Мужчина усмехнулся.
        - Смело. Только сможешь ли ты управлять силой вековых героев? Ты обречешь себя на страдания, ты будешь объединять людей вокруг себя, но сама будешь в вечном одиночестве, ты...
        - Я прошу прощения, - тактично прервала эльфа Алексия, - но у меня там за стенкой друзья погибают. Инструкцию и побочные действия я почитаю потом.
        - Внешняя... - сквозь зубы процедил мужчина. - Вы уничтожили наш мир. Почему я должен доверить тебе силу Высших? Тебе, внешней?
        - Потому что я, внешняя, могу защитить Недрион от внешних.
        Эльф пытливо заглянул своими золотыми глазами в глаза девушки - и это не смотря на то, что на ней по-прежнему сияла маска.
        - Мир, который я знал, уже исчез. Я доверяю тебе сохранить то, что осталось.
        Мужчина протянул руку за голову. Послышался скрежет вынимаемого из ножен лезвия меча.
        - Возьми.
        Алексия подошла ближе, слегка опасаясь, что сейчас этот меч будет торчать у неё из груди... Протянув руку, она взялась за рукоять оружия. Её пальцы прикоснулись к пальцам эльфа. Его кожа была ни горячей, ни теплой, ни холодной. Человеческая речь слишком бедна, и ею не выразить всех тех ощущений, которые не вписываются в людские понятия. Его кожа была как мягкая кристальная жидкость, как льющаяся вода, растопленный мёд и яркая звёздная пыль...
        Алексия заворожено смотрела в золотые глаза и не могла отнять руки. Впервые она увидела на лице эльфа какую-то нежность и добродушие.
        - Я тебя видела... Во сне... на розовой поляне... - девушка, казалось, ждала объяснений, но мужчина лишь улыбнулся в ответ.
        - "Меч из камня достанет лишь тот, кто осмелится взяться за меч", - эльф передал оружие в руки Алексии. - И сама ты трицератопс!..
        Девушка испуганно посмотрела на мужчину и смущенно улыбнулась. Она принялась с интересом разглядывать витиеватую рукоять с отходящими от неё в стороны резными концами. Зубчатое у основы, лезвие отливало необъяснимым синим светом. Оно манило и притягивало взгляд. Но Алексия почувствовала, что меч как будто вырывается из её рук. Девушке начало казаться, что лезвие расплывается. Холодный металл прилипал к рукам, телу, впитывался вовнутрь, вызывая дикую боль. Алексия закричала бы, но горло и все органы дыхания чем-то сдавило. В следующий момент что-то больно обожгло спину. Внутренности и пустоты заливало едким металлом. Неизвестная боль сверлила между лопаток, будто проделывая путь вовнутрь.
        Девушка опустилась на колени и рухнула на пол. От боли и удушья слёзы лились из глаз мимовольно. Хотелось только одного: чтобы это всё прекратилось, чтобы кто-то спас от этого металла. Разум верил, что сейчас всё закончится.
        Минуты без воздуха тянулись мучительно долго. Алексия была готова умереть... В глазах уже плыли темные, с яркими разводами, круги. Девушка прислушивалась к боли... Странно: по-моему, она начинает привыкать. Способность дышать возвращалась постепенно, и Алексия ухватилась за жизнеспасающую ниточку. Сейчас хотелось захлестнуть воздух полной грудью, но за неимением этого, девушка довольствовалась маленькими порциями кислорода, глотая его жадно и часто.
        Боль, как нечто живое, выползала наружу, и вскоре Алексия почувствовала у себя на груди тяжесть лезвия меча. Девушка смогла подняться. Эльфа и след простыл. "Это он так отомстил за трицератопса?.." Боль прошла, но ощущение сдавленности оковами оставалось.
        - Стасик! Стасик, очнись!
        Парень слабо простонал.
        - Здорово меня долбануло... Что случилось?
        - У тебя всё вышло. - Алексия, улыбнувшись, обняла голову мальчишки.
        - Да? - Стасик довольно замурлыкал. - И где этот... меч?
        - Вот он.
        Парень приподнялся с пола.
        - Красивый. А это что, кристалл Феанора?
        Алексия удивленно уставилась на меч. Вдоль всей рукояти тянулся плотно вплавленный вовнутрь кристалл Хранителей, ранее принадлежавший названному братцу - Феанору. Как же он там оказался? Ведь несколько минут назад этот камень лежал на полу!
        - Ну ни фига себе! - присвистнул поднявшийся на ноги Стасик, оглядывая спину девушки. - Ты где успела?
        - Что? - непонимающе спросила та.
        - Ну, у тебя ожог на спине, даже одежда пропалена... в форме... в форме... в форме кристалла...
        Наконец, Алексия начала что-то понимать. Кристалл и меч каким-то образом влились и соединились внутри неё. Девушка содрогнулась от будоражащих разум воспоминаний. Она крепко сжала рукоять меча.
        - Пойдем! Нужно узнать, как там остальные!
        Алексия в последний раз окинула взглядом тесную комнату с высоченным потолком.
        - И как мы теперь пройдем через стенку? - поинтересовался Стасик.
        - Я знаю, как. - Алексия сама удивилась тому, что сказала. Какие-то новые чувства и уверенность в своих действиях поселилась внутри неё. Девушка коснулась стены кончиком лезвия меча. Оно прошло насквозь.
        - Пойдём! - Алексия схватила руку Стасика, и они провалились в стену.
        Здесь битва кипела по полной. Поручик и Алим, все в ожогах, в бессилии сидели под стеной. Прозрачная Енэя выкрикивала предостережения Ниффариусу, который сражался за всех. Вода, которой он заливал Верфайеров, превращалась в пар. Парень снова конденсировал его в воду и снова заливал монстров. Это действовало отнюдь не на всех. Трудно представить, как долго продолжалась эта атака...
        Первым делом Алексия побеспокоилась о безопасности Стасика.
        - Отойди в сторону. Посмотри: Поручику и Алиму наверняка нужна помощь.
        Девушка взглянула на теперь уже свой меч.
        - Ну, дорогой, покажи, на что способен!..
        Алексия шагнула вперёд и замерла. Она чувствовала эту силу, хранящуюся в мече, она ощущала прочные нити, которые теперь связывали её с ним. В какой-то миг на ум пришли слова песни: "И барлоги вокруг свой замыкают круг". Девушке казалось, что когда-то кто-то, точно так же как она, вот так стоял перед этими огненными монстрами, держа этот же меч, готовый пуститься в бой.
        - Ниффариус, прикрой!
        Мощная струя воды плеснула в Верфайеров, и Алексия кинулась к ближайшему монстру, который осмелился разинуть свою пасть на бессильных Алима, Поручика и сидящего рядом Стасика.
        Девушка рубанула по ноге зверя. Огненная пасть тут же чуть было не сомкнулась на голове Алексии. Поднырнув под брюхо, Хранительница вспорола Верфайера. Монстры быстро переключились на нового противника, слегка позабыв о Ниффариусе.
        Огненный сгусток молниеносно слетел с лапы одного из зверей, грозя спалить девушку заживо. Меч ярко вспыхнул синим пламенем: он как будто подсказывал Алексии, что нужно делать. Девушка загородила себя лезвием и огненный шар, попав в плен синего сияния, отлетел в противоположную сторону.
        - Алексия, сзади! - послышался встревоженный оклик Енэи.
        Тело больно обожгло. Алексия упала лицом вперед и быстро перевернулась на спину. Огненные челюсти схватили девушку за ногу. Ещё один Верфайер, собираясь поглотить Хранительницу, подступил со стороны её лица, изрыгая дым и искры. Девушка вскрикнула от боли. Её ногу прокусывали и одновременно жгли. Зверя сразу же сбил с ног водный поток. Алексия моментально взмахнула лезвием и проткнула насквозь голову стоящего над ней Верфайера. Меч с лёгкостью вошел в пасть монстра и глубоко вонзился, поразив содержимое его черепной коробки. Верфайер пошатнулся, грозя похоронить девушку под своим огненным телом. Следующая мощная струя отнесла этого, ещё пылающего, монстра в сторону.
        - Бежать... нужно... - выдавил из себя изнеможенный Ниф. Парень еле стоял на ногах. Его кожа посинела, а глаза, которые обычно переливались разными цветами, блекли и темнели.
        Вокруг было невыносимо жарко, было нечем дышать.
        Два Верфайера, тряся огненными хвостами, оторвались от земли в гигантском прыжке. Их пыл снова остудила вода. Одного из них Алексии удалось рубануть по шее.
        - Ещё трое... - задыхаясь, сказала девушка. - Сможешь их отвлечь? - она испытывающе посмотрела на парня. В его положении это был глупый вопрос: он еле стоял на ногах.
        - Смогу, - твёрдо ответил Ниф, и водный поток снова обрушился на нападающих монстров.
        Алексия, хромая подскочила к Алиму и Поручику. Она старалась не обращать внимания на ужасную боль в своём теле.
        - Енэя, помоги мне поднять Алима! Стасик, помоги Поручику!
        Держа в одной руке меч, другой Алексия подхватила Алима. Тот глухо прорычал от боли, крепко сцепив зубы.
        Енэя приобрела телесную форму и даже не вскрикнула, получив свой первый ожог.
        - К стене! - скомандовала Алексия, указывая на место, где она и Стасик прошли в тайную комнату.
        Они миновали Ниффариуса, вновь и вновь поливающего водой упрямых Верфайеров.
        Сначала девушка провела сквозь стену Алима и Енэю, затем вернулась за Стасиком и Поручиком.
        - Ниф! Ниф, теперь ты!
        Парень, казалось, совсем ничего не слышал и не чувствовал: вода, пар, конденсация, вода, пар...
        Алексия обхватила Ниффариуса и рывком затянула его в стену, рухнув вместе с обессилевшим парнем на пол. Похоже, что последние несколько минут он работал на автомате, а теперь и вовсе потерял сознание.
        Енэя быстро отволокла Нифа к противоположной стене. Верфайеры люто пытались пробить преграду, отделявшую их от Хранителей.
        - Что дальше? - повернулась Енэя к Алексии.
        - Хранители нам не смогут помочь. Через орден Сумасшедших им не прорваться. Нужно выбираться самим.
        - Как?.. - растеряно спросила женщина.
        Хм... Как?.. Хороший вопрос. Алексия сама не знала ответа. Алим и Поручик умирают от ожогов, Ниффариус - от истощения, да и она сама скоро рухнет, а держится только ради друзей, потому что знает, что они ожидают от неё принятия решений. Среди врачей Недриона здесь есть Ниф, но он не в состоянии помочь себе, не то, чтобы кому-то. Королева?.. Королева по ту сторону фронта... Ивэл!
        Алексия сама не поняла, что делает. Она выхватила свой кристалл, намереваясь вызвать Ивэла. Она так была увлечена своей мыслью, что осознание того, что внешние не могут использовать кристаллы, пришло к ней только в тот момент, когда тонкие лучики опутали тело девушки, и что-то словно оторвало её со своего места, неся куда-то вперёд. Потом Алексия поняла, что всё ещё стоит на месте, но в то же время видит перед собой уютно обставленную комнату гостиной. За столиком сидели Ивэл и Сим, его друг-орк. Оба с перепугу подскочили. Сим разбил тарелку, которую задел рукой, а Ивэл выплеснул на себя добрую порцию горячего чая.
        - Алексия?!?!
        - Ну да, а что?
        - Как ты...? Где ты? Как? - Ивэл не мог подобрать подходящего вопроса.
        - Видишь? - девушка с гордостью показала меч.
        Ивэл присвистнул.
        - Мы знали, что у вас получится!
        - Вы? Знали? Стоп. А где вы?
        - Здесь, в окрестностях Аркеоноля, в селении. Как вы там?
        - Нужна твоя помощь!
        - Моя? - удивился орк. - Ну, если чем смогу, то помогу, конечно!
        - Проектируй своё изображение к нам!
        - Понял!
        Изображение Алексии рассеялось, уютная гостиная пропала из взора девушки.
        - Алексия! - воскликнул Стасик. - Ну, ни фига себе! Как у тебя получилось?
        - Даже не знаю...
        Перед друзьями явилось изображение Ивэла.
        - О, господи! Что у вас случилось?!
        - Долго объяснять. Ивэл, ты ещё помнишь то заклинание лечения?
        Объяснять орку больше ничего не надо было. Он мгновенно произнёс пять раз магическое "Аирмьирмдаршьфишмадмриамрмдиамхэидвжиум". А когда увидел, что раны друзей лишь слегка затянулись, то повторил заклинание ещё пять раз и так до тех пор, пока все раны не исчезли. Однако Ниффариус так и не пришел в себя.
        - Ему нужна помощь квалифицированных врачей-энерговосстановителей, - заметил Ивэл. Сейчас орк сам с трудом стоял на ногах, чувствуя, что заклинание лечения высосало из него все силы.
        Алим с удивлением рассматривал своё тело, на котором несколько секунд назад не было живого места. Такими методами лечения он пользовался впервые. Ни единого следа! О былой битве с Верфайерами напоминала только шерсть, а точнее её отсутствие...
        - О, боже! Моя очаровательная шерсть! Убейте меня, я не могу на это смотреть!
        - Алим! - недовольно одёрнула того Алексия.
        - Хм... А что, лысый я тоже красавчик, правда?
        Девушка зло прорычала.
        - От скромности ты точно не помрешь!
        - А, собственно говоря, как вы выбираться собираетесь? - поинтересовался Ивэл.
        - Как, как... Никак! - Алексия, всё ещё раздраженная из-за Алима, не задумываясь, ударила мечом по ближайшей стенке. Меч отскочил, оставив глубокий след и осыпав пол синими искрами.
        - Во, я дура! - внезапно воскликнула девушка.
        - Согласен, - кивнул Алим.
        Алексия бросила на него негодующий взгляд.
        - Енэя! Мы ведь можем...
        - Во, я дура! - стукнула себя по лбу Енэя.
        - Рад, что на вас снизошло откровение, - усмехнулся Ивэл, - но всё же: как выбираться будете?
        Алексия с укором посмотрела на друга. (Толку?.. Всё равно ведь маска на лице...)
        - Нас Енэя проведёт!..
        "А ларчик просто открывался"... Через несколько минут, попрощавшись с Ивэлом, друзья уже были снаружи и спускались по горному склону. В этой незнакомой местности неоценимую роль сыграл Стасик. Он знал Аркеонольские горы, как свои пять пальцев и смог вывести друзей вдали от вражеского войска.
        Наконец, решили сделать привал. Алим бросил на траву Ниффариуса, которого нес под мышкой, и тут же, моментально, получил подзатыльник от Алексии.
        - Ты что делаешь?! А вдруг ты ему что-то сломал?!
        Алим зло прорычал. По сравнению с ним, девушка казалась маленькой и беззащитной. Да и мало того: он - уполномоченный, а она... А она внешняя! И эта простолюдина ещё смеет давать подзатыльник его очаровательной, нежной шее!
        - Была бы возможность, я бы тебя загрыз при первой же встрече!
        - Я тоже тебя люблю, - с сарказмом усмехнулась Алексия.
        - Да хватит вам ссорится! - вмешалась Енэя. - Посмотрите, отсюда, с леса, видно отряды неприятелей. Куда они направляются?
        - К горам, - рявкнул Алим.
        - То есть в катакомбы? За нами?..
        - Хороший сюрприз их там ждёт... - Поручик с сожалением разглядывал обуглившиеся от огня барабанные палочки.
        - Кто-то идёт, слышите? - насторожилась Енэя.
        Алим резко развернулся, приготовившись к нападению.
        Среди деревьев мелькала чья-то фигура, облаченная в белые одежды.
        - Максимус! - радо усмехнулась Алексия.
        Парень улыбнулся ей в ответ.
        - Вижу, ты достигла своей цели? - спросил он, кинув взгляд на меч в руке девушки.
        - МЫ достигли, - сделала акцент Алексия.
        - Скромность - хорошее качество для уполномоченной.
        - Почему скромность? Я правду говорю: мы ведь работали вместе... - Алексия замолчала, поняв, что пропустила что-то важное. - Погоди, что ты сказал?.. Уполномоченной?..
        - Именно, - улыбнулся предводитель.
        - Ты шутишь?..
        - Почему же? Взгляни на свой кристалл.
        Девушка моментально ухватилась за камень. Он больше не был прозрачным и сверкающим - внутри него как будто расползались клубы дыма. У Алима на шее болтался точь-в-точь такой же кристалл.
        - Я? Уполномоченная?.. Ааа!!! - радостно завопила Алексия, повиснув на шее у Максимуса. - Спасибо! Я тебя обожаю!
        - Пожалуйста, - усмехнулся парень, слегка смутившись. - Не задуши меня только.
        - Я уполномоченная! Я уполномоченная!
        - Поздравляю! - подмигнул Поручик.
        - Молодец, Алексия! - подхватила Енэя.
        - А почему только она?! - возмутился Стасик. - Я тоже хочу быть уполномоченным! Сделайте и меня!
        - Боюсь тогда Хранителям, как ордену, придёт конец... - улыбнулась Алексия. Она не без довольства вспомнила сейчас о Феаноре. На её месте должен был быть он. Но парень теперь в ордене Сумасшедших, где никем не является, а она стала уполномоченной. Уполномоченной!
        - Максимус! Сегодня вечером созывай всеобщее собрание. Мы будем прорываться в Аркеоноль! ...
        20. Страшная тайна
        В назначенное время, в лесу, на распутье между Аркеонолем и орденом Сумасшедших, состоялось всеобщее собрание. Антигримуар и Белиал телепортировались на место, и им чудным образом, непостижимым для Алексии, удалось привести Ниффариуса в чувства.
        На повестке дня был план прорыва в Аркеоноль через орден Сумасшедших. Алексия обошла их при помощи образа Варды. Волчица настолько умело провела отвлекающий манёвр, что, помимо всего, охрану смогли миновать Алим, Стасик, Поручик и Енэя. Как Максимус очутился в лесу, для Алексии осталось загадкой. Парень был без своего белоснежного длинногривого коня и возник, казалось, из ниоткуда. Предводитель ушел от объяснений, чем посеял в уме девушки некие сомнения.
        Итак, на повестке дня был прорыв... Только, похоже, его обсуждение несколько срывалось. Что-то изменилось в тесном кругу Хранителей, что-то, что стала причиной многочасового обсуждения. Ну, первая новость, несомненно, - добытый меч. Вторая - новый, а точнее новая, уполномоченная. Мало того, что девушка, так ещё и внешняя! И последнее, самое главное и самое ошеломляющее: Алексия была без маски...
        Впервые Хранители видели черты лица девушки, её улыбку и сияющие глаза. Настоящая сенсация!
        И только позже, когда все немного поуспокоились, началось обсуждение плана прорыва через Сумасшедших. Решили не откладывать надолго и напасть на орден этой же ночью, учитывая, что основные силы Хранителей уже на месте.
        - Нападение будет осуществляться с двух сторон, - вёл рассказ Принц. - С одной стороны поведу я и Белиал, с другой - Максимус, Алим и Алексия. Нанесём им удар с тыла, чего они никак не ожидают, и дорога наша!
        На том все и разошлись. Ну, почти все. Белиал и Антигримуар кормили и поили чаем у костра славных добытчиков меча, помогая им собраться с силами. Затем, под стихи Максимуса, нёсшие удовлетворение и покой, все начали укладываться спать. Налёт на противников был назначен на три часа ночи.
        Лишь Алексия всё ещё весело болтала с предводителем демонов и его другом. Но, вскоре, и Белиал собрался телепортироваться домой.
        - Антигримуар, идешь?
        - Нет, я ещё немного задержусь.
        Белиал взглянул на Алексию и, улыбнувшись другу, понимающе кивнул:
        - Ладно, только не задерживайтесь с беседами. Алексии ещё поспать нужно.
        Девушка и сама чувствовала, что порядком устала. Все эти катакомбы, мечи, Верфайеры... Со своим мечом она ни разу за целый день не рассталась, боясь выпустить его из рук.
        Поэтому, уставшая Алексия решила наглым способом использовать колени Антигримуара как подушку.
        - Я так долго ждал этого момента! - сказал парень.
        - Какого? - устало зевнула Алексия.
        - Когда ты, наконец, снимешь маску.
        - Кстати, насчет маски... - девушка приняла сидячее положение и пытливо заглянула в пустые глазницы Антигримуара. - Я хочу увидеть твоё лицо.
        Парень, казалось, с опаской посмотрел на тех, кто был у костра.
        - Хорошо. Только не здесь. Пойдем дальше, вглубь леса.
        - Зачем? Все и так уже спят, никто не увидит.
        Но парень настаивал на своём. Алексия задумалась о возможной опасности, и всё же, набравшись смелости, согласилась. В конце концов: ведь у неё с собою меч!
        Антигримуар уводил девушку за руку всё дальше и дальше.
        - По-моему, мы уже слишком далеко от лагеря, - с опаской заметила Алексия.
        - Ничего. Ещё чуть-чуть...
        Когда парень остановился, не было видно ни зарева от костра, ни дыма. Казалось, что даже если закричишь, то в лагере не поймут, кто кричит и откуда... Странно всё это...
        Антигримуар присел у какого-то дерева и усадил девушку рядом с собой, зачем-то крепко ухватив её за запястья...
        - Ну? - спросила Алексия, недовольно поглядывая на держащие её руки. В голове промелькнула мысль: а что, если предателем был действительно не Дэвил, а кто-то другой?.. Нет, ну ведь орки и их предводитель больше не нападали... Ну, на крайний случай, меч рядом...
        Антигримуар прошептал заклинание, и Алексия заворожено наблюдала, как рассеивается тьма вокруг глазниц парня. Наконец-то можно полностью разглядеть его лицо... И глаза... Девушка заглянула в карие глаза Антигримуара и обомлела... Мороз пробежал по коже, а меч сам выпал из рук...
        Первой реакцией было отпрянуть назад, и тут Алексия поняла, зачем парень цепко обхватил её запястья.
        - Сядь, успокойся...
        Беззащитная девушка покорно замерла.
        - Как же так?.. Выходит, ты... Постой, и Белиал, значит тоже?..
        - Да, - кивнул Антигримуар.
        - О, по всему видно, что ты ей, дружище, всё рассказал... - за спиной у Алексии послышался голос Белиала. Но, обернувшись, девушка увидела совсем не зелёного демона с острыми клыками, а вполне симпатичного парня с изящной модной бородкой и светло-русыми волосами. Несомненно, она его уже видела... Всего раз... Когда впервые попала в Недрион...
        - И как она? - кивнув на Алексию, спросил Белиал.
        - А что, не видишь? В шоке...
        - Эй, подруга! - Белиал пощелкал пальцами перед лицом девушки.
        - Значит, вы оба...
        - Верховные, - закончил Белиал. - Антигримуар, отпусти её руки, пока на них синяки не появились!
        Парень поспешно разжал свои пальцы.
        - Вот это да... Не могу поверить... - Алексия всё ещё смотрела на собеседников, боясь даже прикоснуться к ним. Перед ней самые могущественные личности Недриона, те, кто вершил судьбы всех его жителей, те, кто когда-то спас этот мир от вторжения внешних, которые, будучи ослеплены жаждой власти истребили всех эльфов. - Верховные... - заворожено произнесла девушка.
        - Да, - кивнул Белиал. - То, что меня называют предводителем демонов, - не случайно. Мы хотели рассказать всё вам с Феанором, когда вы были у нас в доме, но решили не торопиться. И правильно сделали... В Недрионе несколько другое понятие о демонах. Это не духовные злые личности - над ними я не имею власти.
        - А кто же такие, тогда, демоны в Недрионе? - удивилась Алексия.
        - Это все, кто имеет сверхчеловеческие способности: Алим, Дэвил, Королева и все остальные. Таковых единицы по всему Недриону, и я слежу за всеми ими. Мы с Антигримуаром вынуждены скрывать свою внешность, чтобы никто не догадался, что на самом деле мы Верховные.
        - А Максимус? - девушка вспомнила его таинственное появление в лесу, когда он назначил её уполномоченной.
        - Максимус - единственный из Верховных, кто не скрывает своего лица, но и, в то же время, никогда не появляется на публичных встречах, перед людьми.
        - Единственный, кто не скрывает лица... - Алексия задумалась. - Погодите, Послемрак...
        - Догадливая девочка, - усмехнулся Белиал. - Послемрак тоже Верховный. Его роль в Недрионе одна из важнейших.
        - А кем он является в другое время, - полюбопытствовала Алексия, - когда он не человек?
        - Он эфир, - ответил Антигримуар. - Своеобразный наполнитель всего мира Недриона.
        - То есть, он сейчас может нас слышать?
        - Тяжело сказать... - пожал плечами Белиал. - Его чувства, чувства эфира, не понять человеку или какому-либо другому жителю Недриона.
        - А Принц? - заинтересовано спросила девушка.
        - Принц ничего не знает о нас. Он официально общается с Верховными, как предводитель и основатель Хранителей, но он даже не подозревает, что некоторые из членов его ордена и являются теми самыми Верховными. Мы надеемся, что ты тоже будешь хранить эту тайну.
        - Конечно. Обязательно, - кивнула Алексия.
        - А теперь, - потёр руками Белиал, - поскольку возможность телепортации у меня появится только через один час сорок минут, предлагаю вернуться к костру и выпить чаю с конфетами, - и как будто вторя парню, под его кофтой зашелестел пакет со сладостями.
        Белиал хлопнул в ладоши и снова стал привычным для Алексии зелёным демоном с острыми клыками, а Антигримуар вернул себе свои пустые глазницы...
        Было уже одиннадцать часов ночи, а спать не хотелось. Предводитель демонов и его друг телепортировались домой пять минут назад, и теперь Алексия лежала у костра, думая о предстоящей битве. А почему бы не поговорить с Принцем? А что? Поздновато, конечно, но всё же... Девушка достала свой кристалл. Непривычно было видеть белые клубы дыма внутри него.
        Алексию окутало белое сияние, и она снова почувствовала, как отрывается от земли.
        Уютная, довольно-таки богато обставленная комната... Странно: битва начнется через четыре часа, а Принц, судя по всему, ещё дома... Первое, что смутило девушку - наличие техники. Уйма внешней техники... Сам Принц сидел за чем-то очень напоминающим компьютер. Мужчина удивленно обернулся на появившееся изображение Алексии.
        - Привет, - улыбнулась та.
        - Привет, - кивнул предводитель.
        - Захотелось поговорить с тобой немного. Ты вечно такой недоступный и среди Хранителей редко появляешься.
        - Работа, поручения Верховных... Очень много дел.
        - Бедняжка... - сочувствующе произнесла девушка. - Ты хоть отдыхаешь когда? Есть друзья?
        - Есть, конечно. - Принц развернулся на стуле лицом к Алексии. - Бывает, что и отдыхаю.
        - Смотри, чтоб с ног не упал. Нам нужен здоровый предводитель!
        Мужчина усмехнулся.
        - Хорошо. Спасибо.
        - А можно у тебя спросить? - дальше продолжила Алексия. Вопрос был пикантный, но уж будь, что будет. - Почему в первоначальном ордене Хранителей случился раскол?
        - Вот оно что... - Принц закинул ногу на ногу и сомкнул кончики пальцев на руках. - Всё началось с того, что были введены новые правила: строгие ограничения и нормы поведения. Запрещены были оскорбления, маты и аморальное поведение. Нарушители отправлялись в изгнание на несколько дней, а те, кто систематически не подчинялись правилам, исключались из ордена насовсем. Естественно, было много недовольных. Они объединялись и создавали новые ордена: орден Сумасшедших, например.
        - Скажи, а почему они все тебя так ненавидят?
        - Потому что воруют мои идеи. К примеру, связь через кристаллы, назначение предводителей и уполномоченных. Это всё придумал я, а они украли. Вот я им и не даю спокойно жить.
        - Ясно, - усмехнулась Алексия. Выходит, все её опасения были напрасны. Должно быть, Принцу можно доверять. - Спасибо за общение. Отдыхай.
        - Ты тоже. Ночка сегодня будет нелёгкая. Хочу сказать, очень рад, что ты моя уполномоченная.
        - Спасибо. Я тут подумала: вас идёт в наступление всего двое - ты и Белиал. А нас трое - я, Алим и Максимус. Автоматически напрашивается ещё один человек.
        - Я подумаю, - кивнул Принц.
        - Спокойной ночи, - помахала рукой Алексия.
        - Спокойной, - улыбнулся мужчина.
        Комната предводителя исчезла. Девушка встряхнула головой. Всё-таки двойное виденье плохо сказывается на зрении.
        Алексия приметила, что лежащий недалеко Алим, пытливо изучает её, слегка приоткрыв один глаз.
        - Алим, я знаю, что ты не спишь.
        - Я это и не скрываю... - проворчал тот, перевернувшись на другой бок.
        - Скажи, а почему ты решил помочь мне?
        - Я уполномоченный, как ни как. А если честно, то я тебя... люблю. У тебя хорошая фигура, внешность, но характер, блин...
        - О, господи... Спокойной ночи! - Алексия решила, что нужно побыстрее уснуть. "Я тебя люблю"... Этого ещё не хватало! Верфайеры точно ему мозг пропалили!..
        21. Битва
        Ночь ещё держала Недрион в своей власти, когда в лагере Сумасшедших раздались тревожные окрики, и зажглись сигнальные огни.
        Лежавшая на опалых листьях Алексия, вопросительно посмотрела на Максимуса.
        - Ждём сигнала Принца, - сказал он.
        Скрежет скрестившихся лезвий, крики, перемешавшиеся с руганью, полностью прогнали последние ощущения сна.
        Хранители действительно напали спонтанно, но Сумасшедшие с поразительной быстротой сориентировались и стали обороняться.
        - Сейчас, - кивнул Максимус.
        Алексия выскочила из укрытия и тут же скрестила мечи с одним из Сумасшедших. Тот бросил в сторону девушки какой-то магический пас, но положение спас Поручик. Скрестив две сухие ветки, он отбросил магический удар обратно во врага. Ужасно юркого Стасика совсем невозможно было поймать: он становился маленьким прям перед носом у врага и вырастал в два метра ростом за его спиной. Енэя пользовалась подобным успехом со своей прозрачностью и способностью проходить сквозь предметы. Максимус с поразительной умелостью обращался с мечом, а про Алима с Ниффариусом и говорить нечего...
        Недалеко виднелся отряд Хранителей, нанесший удар с переднего фронта, со стороны селения. В сражении можно было различить Ивэла, Сима, Антигримуара, Белиала на своём коне - Темени, Королеву на леопарде... Впервые Хранители могли видеть вживую своего основателя - Принца. Сейчас он сражался с одним из предводителей Сумасшедших. Насколько помнила Алексия, его звали Токсом, и обладал он большой силой и влиянием. Слава богу, его не было какое-то время в ордене, иначе бы Алексия не прорвалась в Аркеоноль, и сегодняшней битвы просто-напросто не было бы. Дэвил и его брат Дэф вроде как тоже участвовали в сражении, но и, в то же время, держались слегка в стороне. Родная Алексии Волчица была грозным и опасным противником со своими навыками ведьмы, вампира и оборотня-волка.
        Лагерь врага: Токс, Монте Кристо, Опиум, Аморал... Стоп. А где же Феанор?.. Алексия окинула взглядом территорию сражения. Господи, Стасик!.. Девушка кинулась на помощь парнишке, над которым занеслось лезвие вражеского меча.
        Синие искры осыпали землю.
        - Стасик, уходи!
        - Не понимаю, зачем ты защищаешь этого недоноска? Он ведь всегда тебя оскорблял!
        Алексия подняла глаза на противника. Она увидела мужчину в темном плаще, с длинными чёрными волосами и острыми ушами. Девушка уже знала, кто это и почему она его видит таким. Сомкнув глаза с намеренным усилием и снова открыв их, Алексия увидела перед собой привычного Феанора в тёмной одежде.
        - Стасик - Хранитель, и я не позволю причинить ему вред!
        Феанор изучал взглядом лицо девушки. Непривычно было видеть её без маски. Весь смысл битвы, казалось, терялся.
        - Рад тебя видеть, сестрёнка!
        Парень очень хотел увидеть ту лучезарную, заразительную улыбку, которую столько раз слышал.
        - Я тебе не сестра, - холодно ответила Алексия.
        - София... - вздохнул Феанор, назвав девушку внешним именем. - Я не хочу с тобой сейчас ссориться.
        - И не надо. Это уже давно случилось.
        - Я не буду с тобой драться.
        - А я не могу допустить, чтобы кто-то из Хранителей пострадал от твоего меча.
        - Хочешь, чтобы это была ты?
        - По-моему, ты слишком самоуверен! - Алексия взметнула лезвие меча в воздух. Металл ярко вспыхнул синим светом.
        Меч Феанора ответил ярко-красным сиянием. Синие и красные искры летели во все стороны.
        Алексия была далеко не умельцем в битве на мечах. Чего у неё точно хватало, так это смелости. Меч Высших придавал твёрдой уверенности в своих действиях. Он добавлял хладнокровия. Хотя с каждым ударом девушка всё больше чувствовала, как разгорается её ненависть к Феанору.
        Все битвы прекратились. Странно, но в этот момент и Хранители, и Сумасшедшие наблюдали за сражающимися Алексией и Феанором - за названными сестрой и братом, которые вместе прошли сквозь огонь и воду, в буквальном смысле этого слова. А теперь они готовы были убить друг друга.
        Предводители Сумасшедших довольно ухмылялись: Феанор подавал большие надежды и был очень ценным приобретением ордена.
        А дуэль всё не прекращалась... Ранения равномерно распределились между парнем и девушкой. И казалось, что проливается родная кровь...
        - Хранители! Что стоим?! - громогласно крикнул Белиал. - Вперёд! В Аркеоноль!
        Стремительного потока Хранителей не смог сдержать ни один из обессилевших Сумасшедших.
        Взмах кожистого крыла откинул Феанора в сторону.
        - Простите, что нарушаю ваш тет-а-тет, - Дэвил подхватил Алексию и взмыл в воздух, догоняя Хранителей.
* * *
        Орден расположился на возвышенности в лесу, откуда Аркеоноль было видно, как на ладони.
        Королева и Ниффариус занимались лечением пострадавших в битве. Алексия не считала, что сильно ранена, поэтому занялась залечиванием ран сама.
        - Давай помогу, - Дэвил перехватил у девушки обеззараживающую жидкость и бинт.
        - Я сама! - попыталась возразить Алексия.
        - Сиди уже, - усмирил её парень. Он спустил перепачканную кровью блузку с плеча девушки, где зияла приличная рана от меча Феанора. - Болит? - участливо спросил Дэвил, обрабатывая рану.
        - Терпимо. - Алексия крепко зажмурила глаза и закусила от боли губу.
        - Помнишь, как ты меня лечила?
        - Угу... - промычала девушка.
        - Ну вот. Теперь моя очередь.
        - Звучит угрожающе...
        Дэвил усмехнулся на подобную реплику.
        - Тебе не мешало бы наложить повязку, - заметил он.
        - Так обойдусь, - махнула Алексия рукой, вщепь исполосанной глубокими порезами.
        - Не обойдешься, - коротко отрезал парень, туго обматывая плечо "пострадавшей".
        - Ладно... - улыбнулась девушка. - Сам-то как?
        - Да как обычно.
        - На букву "х"?..
        - Точно, - хмыкнул Дэвил. - Давай свои руки, - сказал он, сев напротив Алексии, пальцы и запястья которой были страшно изрезаны. - Надо бы подучить тебя драться на мечах, а то совсем дело плохо. И где же Ивэл со своим Аирмьирфхт... как там его...
        Алексия улыбнулась.
        - Подобными заклинаниями нельзя злоупотреблять. Это может плохо сказаться на здоровье, тем более что Ивэл не маг. Думаю, он ещё не отошел после того, как лечил нас в эльфийских катакомбах. Да ещё и эта битва...
        - Ясно... - Дэвил забинтовывал руки девушки, старательно избегая её взгляда.
        Алексии казалось, что парень затаил на неё глубокую обиду, и оттого ей было неуютно рядом с ним. Это скорое признание в любви, а потом ещё и предательство, о котором никто, кроме неё и Феанора не знал...
        В этот миг, сбоку возле Дэвила и Алексии материализовался кто-то третий. Появление было столь резким, что девушка встрепенулась от неожиданности.
        - Привет, красавица! Что, зализываем первые боевые раны?
        - Послемрак... - заворожено произнесла Алексия. Она ещё держала в памяти то, что этот юноша - Верховный. Хотя, если говорить о "юноше", то это вопрос спорный, ибо Верховным, по идее, должно быть не менее трёхсот лет, а про отметку "не более" так и вообще говорить страшно.
        - Что ты смотришь на меня, как на привидение? - с подозрением спросил Послемрак. Смутные догадки посетили его ум.
        - Это кто, вообще? - прервал диалог Дэвил. Алексия посмотрела на него и чуть ли не ляпнула: "Верховный". Благо, вовремя опомнилась.
        - Друг... Хороший... - Девушка повернулась к Послемраку. - Очень рада тебя видеть...
        Тот улыбнулся.
        - Волнуешься перед битвой?
        - Даже не знаю... Больше переживаю за остальных... Какое-то чувство... неотвратимости.
        - Крепись! Я буду вам помогать! - Верховный подмигнул девушке и растворился в воздухе.
* * *
        Феанор перебинтовывал свои раны и уже около получаса слушал разглагольствования Токса - своего предводителя.
        - Как же я устал от этих Хранителей! Когда Принц, наконец, перестанет совать нос не в свои дела!
        - Мы не можем сидеть на месте, - взял слово Монте Кристо, второй предводитель. - Нужно идти в Аркеоноль.
        - Конечно, нужно идти! - с горячкой воскликнул Токс. - Эти придурки погибнут и всю славу присвоят себе, а про Сумасшедших скажут, что они трусливо отсиживались в тени!.. Значит, слушайте все сюда! Принц со своими недоносками будет строить прямое нападение на Аркеоноль. Мы будем умнее: обойдём город с тыла. Хранители примут основной удар на себя и, таким образом, мы убьём двух зайцев одним махом: избавимся от приспешников Принца и уложим противника, занявшего город.
        - Коварно, - усмехнулся Аморал.
        - Феанор! - продолжил Токс. - Ты назначаешься уполномоченным в один из отрядов Сумасшедших!
        На лице парня не отразилось удивления или ещё каких-либо эмоций. Он холодно кивнул головой:
        - Я сделаю всё, от меня зависящее.
* * *
        Отдохнувшие Хранители сидели в кругу и обсуждали предстоящие детали битвы.
        - Итак, что мы имеем против внешнего оружия? - спросил вслух Белиал.
        - Вода... - пожала плечами Алексия.
        - Учтите, - предупреждающе кинул Ниффариус, - максимум, что я могу сделать - это осушить какую-нибудь речку, из облаков я больше уже ничего не выжму.
        - Та-ак... - протянул Белиал. - Что ещё мы имеем?
        - Мы имеем вас... - как-то неопределенно высказался Дэвил.
        - Экгм... - откашлялась Алексия. - Он имел ввиду ваши магические способности.
        - Ну... Если Антигримуар, великий критик магии, позволит... - Белиал посмотрел на друга. Тот одобряюще кивнул.
        - Позволю, позволю. Ситуация критическая.
        - Хорошо... Первый удар - водный: мы временно обезвреживаем внешнее оружие. Второй удар - магический: мы уничтожаем внешнее оружие. Третий удар... - предводитель демонов остановился.
        - ... Максимус, - предложила Алексия.
        - А что я? - сразу обозвался парень.
        - Споёшь. И бдительность воинов, услышавших тебя, притупится.
        - Во-первых, меня мало кто услышит, во-вторых, если вообще кто-то услышит.
        - Ты можешь играть на спине у Темени, - продолжила девушка. - Как раз: ты будешь в воздухе и охватишь большее количество воинов. Ну, и пой как можно громче, естественно. А мы в это время будем чинить расправу. Только затычки в уши нужно будет обязательно запихнуть... - Алексия поймала "косой" взгляд Максимуса. - Ну, чтоб сами не заснули... - поспешно добавила она.
        - Так и сделаем, - сказал своё решающее слово Принц.
        - Ещё кое-что... - Белиал повернулся к предводителю.
        - Что? - спросил тот.
        - Принц, нам нужен ещё один уполномоченный. Битва обширная, а мы сами не сможем за всем уследить.
        - Окей. Королева, ты теперь уполномоченная.
        Девушка округлила глаза от неожиданности. Впрочем, за чёрной вуалью этого никто не видел.
        - Вау! - воскликнула Алексия. - Нас теперь двое! Матриархат процветает! Поздравляю, напарница!
        - Да уж, спасибо. Честно, не ожидала.
        - Ну что ж... - Принц встал на ноги. - Все готовы?
        - К такому нельзя приготовиться... - с грустью сказала Енэя. - Просто идёшь в бой, и всё...
        - У каждого должен быть меч, - продолжил Принц. - Подходите к Белиалу, он снабдит вас этой принадлежностью.
        - И помните, - подхватил Белиал, - мы очень благодарны вам за то, что в этом сражении вы с нами...
        - Только давай без погребальных напутствий! - скрестила перед собой руки Королева. - Все вернутся живыми и здоровыми!
        "Хотелось бы верить..." - подумала про себя Алексия.
* * *
        Отряды Сумасшедших пробирались со стороны гор. Где-то вдали виднелись клубы пыли, дыма, смешанного с огнём, и слышались отдалённые звуки сражения.
        - В долине несколько отрядов. Мы легко их разобьём! - сообщил прибывший с разведки отряд Аморала.
        - Я так и думал, - довольно кивнул Токс. - Разделяемся! Победа за нами!
        Сумасшедшие полумесяцем обступили врага. Наступление было стремительным и победоносным. Феанора охватило ощущение дежавю. Он вспомнил свои сны, в которых он был эльфом-главнокомандующим, а вокруг него сражались преданные и близкие ему люди, пусть и без Алексии - так даже лучше.
        Тревожный окрик отозвался у многих морозом по коже... С гор, со стороны тыла, спускались многочисленные отряды противника, сидевшие в засаде... Это была ловушка, западня, на которую они купились... Конечно... Долина, несколько отрядов... Отличная приманка. Отвлекающий манёвр, сыр в мышеловке... А бежать теперь некуда: враг впереди, враг позади...
        Сумасшедшие с тревогой смотрели на своих предводителей и уполномоченных. Как быть? Что будет дальше?.. Неужели конец?..
        А вражеские отряды стремительно приближались...
        Феанор был в растерянности. Он оглянулся на клубы пыли вдалеке, где, должно быть, сражалась Алексия... Затем ласково потрепал гриву любимой лошади...
        Остриё меча парня взмылось в воздух и ярко вспыхнуло красно-оранжевым сиянием.
        - Орден Сумасшедших! Вперёд, до победного конца!
        Феанор натянул поводья и первым кинулся навстречу врагу... Должно быть здесь и заканчивается отведённое ему время, и он погибнет... Погибнет в битве, как тот самый Феанор, о котором он читал в книге внешнего автора. Одинаковые имена - одинаковые судьбы...
        Сумасшедшие падали один за одним... Те, кто имел сверх-силу, как могли защищали своих товарищей, а сами падали, обессилевшие от истощения... И тогда те, кто не имел силы, до последнего оберегали их своим мечом...
        В какой-то миг Феанор почувствовал, как подкосились ноги у Мэл, и лошадь рухнула наземь. Парень тут же вскочил на ноги и принялся яро отбиваться от окружавших его противников. Один из них - в шлеме и доспехах из легкоплавкого металла - весьма умело обращался с мечом. В его движениях прослеживался многолетний опыт и закалка в битвах.
        В уме промелькнула мимолётная мысль о Майросе... А что Майрос? Феанор сам уже был неплохим магом и понимал, что Майрос сейчас не поможет. Да и в бесконечной серии ударов Феанор просто не сможет сосредоточиться и позвать друга на помощь.
        Выбитый из рук меч, кувыркнулся в воздухе и отлетел в сторону. Удар повалил парня на землю, а острое лезвие тут же нацелилось ему в горло.
        - Глупый щенок! - презрительно процедил воин в доспехах. Он снял с себя шлем и с довольной ухмылкой наблюдал за изумлением Феанора.
        Это был его начальник! Начальник, который в один прекрасный солнечный день омрачил всю его жизнь призывом в армию!
        - Не ожидал? - насмешливо спросил мужчина. - Что, нашёл свой меч? Как наивно! Ты такой же дурак, как и все остальные призывники, и умрёшь так же, как и они! Какой жалкий конец, не правда ли?
        Феанор сглотнул подступивший к горлу ком и смело заглянул в глаза своему противнику.
        - Ты можешь убить только тело, но мой дух будет вечно обитать в чертогах Мандоса, вместе со всеми убитыми эльфами, и когда-нибудь за меня отомстят!
        Начальник звонко рассмеялся и взметнул меч в воздух... Феанор не закрыл глаза перед смертью. Он смело встречал её... Пронзительный свист лезвия и синие искры в глазах... Синие искры?.. Нет, он не такой представлял себе смерть...
        - "Мой дух будет вечно обитать в чертогах Мандоса"... - услышал Феанор кривлявший его голос. - Ага, щас!.. Размечтался!..
        Эта фигура, волосы, манера речи...
        - Алексия?
        - Нет, блин, Пётр Первый!!!
        Следующий широкий взмах меча Высших моментально рассёк воина-противника вместе с его доспехами.
        - Мечом интересовался? Так получи! - кинула Алексия переполовиненному трупу.
        Спохватившись, Феанор молниеносно, рывком, подхватил меч своего бывшего начальника и, став спиной к девушке, вместе с ней включился в бой.
        Хранители подступали со стороны переднего фланга, вступая на защиту Сумасшедших. Вместе с подчиненными Принца, бок обок дрались жители Аркеоноля. Каждый схватил то, что было под рукой: меч, вилы, лопату, палку...
        Исход битвы был уже предрешён.
        22. Ох, нелегка жизнь уполномоченной
        Странно получается, когда тут ты готов убить своего брата и всего через несколько мгновений уже сражаешься плечом к плечу, рядом с ним, и чувствуешь его верную поддержку.
        Много времени прошло после той роковой битвы. Враг был разбит, внешнее оружие ликвидировано. Орки со своим предводителем надолго схоронились где-то в горах и лишь изредка напоминали о себе кратковременными набегами.
        Много кто пропал в той смертельной схватке... Исчезли Послемрак, Ниффариус, Ивэл и Сим. Алексии их страшно не хватало.
        В ордене Сумасшедших всё больше росли трения и разногласия. Отсутствие правил привело к тому, что они уничтожили сами себя. Поспособствовал этому, как ни странно, Монте Кристо. В один день все кристаллы Сумасшедших рассыпались в прах, и орден просто перестал существовать.
        Токс был в ярости. Собрав тех, кого смог, он создал новый орден Честной банды. Предводителем был сначала только он, но через совсем малое время им стал и Феанор.
        Из распавшегося ордена Сумасшедших к Хранителям пришел Проповедник - высокий худощавый парень. Он летал на своих широких белых крыльях, когда был в плохом настроении - дышал огнём, а ещё умел задорно играть на гитаре и петь песни. Они с Алексией неплохо сдружились.
        Часто стал навещать Хранителей и Монте Кристо. Алексия с радостью проводила с ним минуты общения, а в душе благоговела за то, что парень сделал с орденом Сумасшедших. Хоть и говорят, конечно, что нельзя радоваться чужому горю, но всё же... Может, это их чему-нибудь научит...
        Новеньких Алексия поддерживала и пыталась подружиться с ними. Ведь теперь и она могла предоставлять новоизбранным Хранителям кристаллы. Среди новых была Вампирка (нет, не Вампирша, а именно Вампирка), которая пришла вслед за своей двоюродной сестрой - Енэей. Характерная девушка, которая, однако, могла превращаться в мужчину, в прямом смысле этого слова. Дело в том, что в ней была смешана кровь вампира и оборотня, и патология дала о себе знать совершенно неожиданным образом. Также в Хранители пришёл Генрих - миленький парнишка, одногодка Стасика, но полная его противоположность. Пусть он не обладал сказочной эльфийской внешностью, но был настолько умным, образованным и галантным, что Алексия в нём просто души не чаяла. Кроме того, Генрих был настоящий спец во внешних технологиях и, несмотря на небольшой возраст, Верховные уже посылали парнишку на задания во Внешний мир.
        Среди новых зачислился и некий Ацетон. Но, поговорив несколько раз с парнем, Алексия быстро вычислила, что Ацетон - это на самом деле Токс, предводитель бывшего ордена Сумасшедших и новообразованного ордена Честной банды. Зачем он пришел к Хранителям?.. Шпионить? Ну и Белиал с ним. Пусть шпионит.
        Очень много проблем было с Алимом. Алексия не могла мириться с поведением парня-зверя. Оно совсем не отвечало обязанностям уполномоченного. Очень много Хранителей жаловались и возмущались. Некоторые даже хотели уйти из ордена, но Алексия настойчиво уговаривала их остаться. Сам собой напрашивался вывод, что от Алима нужно избавляться.
        Феанор вернулся домой, но его жизнь навсегда изменилась. Так и не ужившись с Люмией, он ушёл из дому, а вскоре встретил, как он сказал, свою настоящую любовь.
        - А как же Вики, твоя дочка?
        - Ребёнок - не повод ломать друг другу жизни, - сдержанно ответил Феанор.
        Парень иногда приходил на лесную поляну, чтобы пообщаться со своей названной сестрой. Сейчас Алексия задумчиво смотрела на свой меч, лежавший рядом с мечом Феанора.
        - Как думаешь, возможно ли лишить Алима уполномоченности?
        - Это может сделать только предводитель, - пожал плечами Феанор.
        - Да нет, это я и так знаю... - девушка замолчала. - Как там Майрос?
        - Отлично. Мы ушли из магической академии.
        - Почему, если не секрет?
        - Они наживались на нашей энергии. Я теперь сам по себе. Основному я всё равно уже научился. Могу управлять "своими ребятами".
        Алексия не стояла уточнять, кем были эти "свои ребята". Она и так догадывалась. Повернув голову к Феанору, девушка обомлела и долго не могла понять, кто или что перед ней сидит. Это был ужасный монстр с чёрной слизистой кожей и красными глазами. Его челюсти и руки кричали о том, что они созданы убивать. Лишь спустя несколько мгновений Алексия поняла, что перед ней сидит Феанор. Улыбнувшись, девушка посмотрела на меч, а потом снова увидела перед собой нормального парня.
        - А я научился создавать изображения, - похвастался Феанор.
        - Да? Покажешь?
        - Хочешь, создам изображение Майроса?
        - Ну, давай.
        Парень направил ладони в сторону. Из них полился свет, спроектировавший изображение Феанора с Майросом.
        Внимание Алексии моментально приковалось к тяжелому взгляду тёмных глаз. Они сразу выдавали мага с многолетним стажем.
        - Здорово получается. Я тоже так научусь! - усмехнулась девушка. - Ладненько, пойду я к своим. - Алексия подхватила свой меч и прицепила его к поясу.
        - Давай, пока! - махнул ей рукой Феанор.
        Алексия задумчиво брела через лес к своему лагерю, расположенному на берегу озера в окрестностях Аркеоноля. Девушка думала о таком неожиданном преображении Феанора. Она уже привыкла, что время от времени может видеть вторую сущность своего названного братца. Странно то, что внешние, обычно, такими способностями не обладают.
        Затем мысли плавно переключились на Алима. Меч на поясе Алексии слегка заискрился синими блестками.
        - Ликвидировать? - усмехнувшись, спросила девушка, посмотрев на него. - Нет, ты не прав.
        Меч заблестел ярче.
        - Знаешь, - продолжила Алексия, - иногда мне кажется, что не я твоя хозяйка, а ты меня заарканил своей властью. Не выйдет, друг! Убивать Алима я не собираюсь. Я просто хочу лишить его уполномоченности. И я это сделаю.
        Меч, как будто смирившись, погас и вновь приобрел стальной оттенок.
        В лагере было заметно небольшое оживление.
        - Алексия! - помахал рукой Белиал. - Посмотри, кто пришёл!
        Девушка подняла глаза на пригорок, откуда к ней спускался парень с чёрными до плеч волосами и острыми ушами. Алексия не могла поверить.
        - Ивэл! - она повисла на шее у орка, а тот крепко сдушил её в объятиях. - Я так соскучилась! Где же ты пропадал?
        - Давай не будем об этом, - попросил Ивэл. - Я тоже жутко скучал.
        - А как же Сим? - Алексия, наконец, решила оставить в покое шею парня.
        - Да Сим тоже здесь. Он там, у озера.
        - Я так рада, что вы вернулись!
        - Я тоже рад, что, наконец, с вами. А ты знаешь, что Принц назначил Белиала третьим предводителем?
        - Что? Я только на час отлучилась из ордена, а тут уже события разворачиваются полным ходом!
        - Вот так-то, сестрёнка! - подмигнул девушке Ивэл.
        У Алексии аж мороз по коже пробежал... Сестрёнка... Сказался горький опыт... Девушка улыбнулась орку и, подхватив его под руку, побежала поздравлять Белиала с новым назначением. Властитель демонов был неравнодушен к судьбе ордена Хранителей и несомненно был достоин звания предводителя как никто другой. Кроме того, по поведению Принца было ясно видно, что до ордена ему совсем нет дела, а Максимусу и подавно всё надоело. Они всё реже и реже появлялись в лагере, оставляя Хранителей на растерзание нападавших с гор орков.
        Алим вёл себя наплевательски по отношению ко всем и яростно нападал на новеньких.
        Единственными, кто работал, были Белиал, Алексия и Королева. Последняя, после того, как Алексия перестала носить сияющую маску, тоже стала часто появляться с открытым лицом. Под чёрной вуалью скрывались совсем не щупальца, а сказочной красоты лицо. Когда смотришь на него, само собой вырывается слово "королева". Видимо, так девушка и получила своё имя.
        Королева мало кому доверяла, а более-менее свободно общалась только с Алимом, Белиалом и Алексией. Хотя, общаясь с последней, она всегда с опаской поглядывала на меч Высших. Королеве казалось, что он живой.
        Проблемы в ордене были из-за Ацетона, то есть Токса. Он стремительно пытался рассорить Хранителей между собой. А тут ещё Дэвил... Как будто взбесился. Начал постоянно нарушать правила, не выполнял никаких поручений, ссорился с остальными Хранителями.
        Постоянные драки были между Токсом и Алимом. Алим обладал мощным телом зверя, но Токс имел фантастически развитое пространственное ощущение. Это из-за него Хранители долго не могли проникнуть в Аркеоноль - он чувствовал приближение любого живого существа на земле, в воде или воздухе. Фокус с Вардой удался только благодаря временному отсутствию Токса в ордене и, конечно же, благодаря обманному мастерству Волчицы. Имея способности пространственного ощущения, Ацетон был неуловимым.
        Поэтому, ведя закулисную борьбу, Алексия первым делом решила помирить Токса и Алима. Ну, или хотя бы свести их к чему-то общему. А как?.. Есть один вариант. Алексия решила настроить их против себя. Нужно чем-то жертвовать ради ордена... Ляпнув какую-то глупость в одном из разговоров, девушка быстро добилась нужного результата. Сначала парни взъелись на неё, а потом принялись яростно обсуждать между собой поднятую тему. Что-то общее нашли... Есть контакт.
        Вторая проблема: Дэвил. Его подколки и язвительные замечания по поводу дружбы Алексии и Волчицы уже выводили девушку из себя. Странно, но после появления меча нервы стали стремительно сдавать. После нескольких резких ответов Алексии, Дэвил объявил, что создал свой орден и уходит от Хранителей.
        Кстати, после распада ордена Сумасшедших стремительно возросла мода на создание своих орденов. Практически, это мог сделать каждый. Свой орден был уже у Опиума, предпринимали также попытки Проповедник, Стасик, а теперь ещё и Дэвил. И все настойчиво звали Алексию к себе, предлагая высокие должности, но девушка твёрдо решила, что останется верной Хранителям.
        Но уход Дэвила не устраивал Алексию. Внезапно она ощутила, что без него в ордене будет чего-то не хватать. Да и в ордене ли дело?..
        Первой реакцией на заявление Дэвила были незаметные для всех слёзы. Девушка удивилась сама себе. Слабы нервы стали, слабы...
        - Я здесь лишний, - коротко объяснил своё решение Дэвил. - Поэтому я уйду и больше не буду тебя беспокоить.
        Алексия с трудом совладала с собой. Обида, переплетённая с гневом, грозилась вырваться наружу.
        - Кто тебе сказал, что ты лишний?! - с отчаянием и злостью выпалила девушка. - Ты вообще о чём-нибудь думаешь, кроме своих амбиций?!
        - Своих амбиций? - тут уже начинал закипать Дэвил.
        - Да! Ты как Феанор! Тебя не волнует, что ты нам нужен? Что я к тебе привыкла?
        Упоминание о Феаноре было последней каплей для Дэвила.
        - Так, значит, ты меня сравниваешь с каким-то быдлом, да?! Да ты вообще ничего не знаешь и никогда не поймешь!
        Алексия глубоко вдохнула, пытаясь успокоить расшатанные нервишки.
        - Разве я тебя когда-нибудь оскорбляла? Я сказала о Феаноре потому, что верила ему и считала своим другом, а он поступил предательски!
        На поле словесной битвы появилась Енэя. Она с улыбкой посмотрела на Дэвила и Алексию.
        - Вот где настоящая любовь: куда ни глянь, везде эти двое между собой грызутся!
        Алексия отвернула лицо, а Дэвил демонстративно сложил перед собой руки:
        - Кто вам сказал, что мы ругались? Я такого что-то не примечал.
        Алексия незаметно ухмыльнулась. Так Дэвил всё же остался с Хранителями. Надолго ли?
        Как обухом по голове ударило сообщение о том, что Белиалу нужно будет отправиться на целый год во внешний мир.
        - Неужели никак нельзя этого избежать? - грустно спросила Алексия.
        - Совет Верховных решил, что только я смогу справиться с поставленной задачей, - ответил Белиал. - Мне самому очень тяжело покидать Недрион на такой долгий срок. Но нашему миру угрожает серьёзная опасность, и нужно определить её источник. Послемрак, как ты знаешь, исчез. Мы не знаем, что послужило этому причиной, но эфирный баланс нарушен, и ради блага Недриона я должен идти.
        - Что ж... Я думаю, этот год пролетит незаметно... И скоро мы снова увидимся... - Алексия произносила эти банальные фразы, хотя внутренний голос говорил совсем обратное. Что-то должно случиться. Что-то страшное... И почему-то Алексии казалось, что Белиала она видит в последний раз... Но девушка стремительно гнала от себя эти мысли.
        - Твоя любимая будет скучать... - как бы между прочим заметила Алексия.
        Властитель демонов удивленно вздёрнул бровями:
        - Откуда ты знаешь, что она у меня есть?
        - А-а мне Антигримуар сказал...
        - Ясно... - засмеялся Белиал. - Не выйдет из него партизана. Ты приглядывай за ним, а то без меня он совсем пропадет.
        - Постараюсь, - кивнула Алексия. - Мы будем ждать тебя. Хочешь или нет, а ты вернешься живым и здоровым!
        Парень улыбнулся и по-дружески заключил девушку в объятия.
        - Спасибо, сестра! Я обязательно вернусь.
        Сестра... Опять... Как здорово всё-таки: одна потеря, но за ней столько приобретений!..
        Итак, Белиал ушел. Целый год... Что произойдёт за этот период времени?.. Сколько всего изменится...
        А орки и их предводитель, не теряя времени, быстро дали о себе знать. Хранители сейчас были необычайно слабы. Алексия понимала это. У неё из головы не выходили слова, которые Белиал сказал ей на прощание:
        - Не могу говорить за остальных, но, зная тебя, могу сказать, что ты самая преданная ордену. Я уверен, что ты останешься до победного конца. Ты поистине тот человек, вокруг которого сплачиваются все Хранители. Я поручаю тебе оберегать этот орден.
        Алексия очнулась от своих мыслей и погладила лезвие своего меча. В ордене в межличностных отношениях пока было затишье. Даже с Токсом и Алимом девушка сейчас общалась спокойно. Правда, зачастую, они неправильно расценивали то внимание, которое им оказывала Алексия. Алим так и вовсе наглел, привселюдно приставая к девушке и "обзывая" её ласковыми словами. Опа! Про волка обмолвка... Стоило Алексии вспомнить про Алима, как тут же сильная лапа-рука легла ей на талию. Парень тяжело дышал.
        - Что, любимая, прохлаждаешься? А на орден, между прочим, орки напали!
        - Ох, как же они надоели! - девушка рванула было в сторону лагеря, но Алим её притормозил.
        - До лагеря два километра. А орки уже там хозяйничают.
        - И что ты предлагаешь?
        - Садись на меня.
        - Что?!
        - Садись на меня.
        - Да никогда в жизни!
        - Как знаешь... А орки в лагере...
        Алексия сцепила зубы и недовольно прорычала:
        - Хор-рошо...
        Алим довольно улыбнулся.
        Девушка залезла ему на спину и обхватила его шею.
        - Ммм... - промурчал парень-зверь. - Любимая, ты так ко мне прижалась...
        - Я тебя сейчас придушу! - рявкнула Алексия.
        - Страстно сдавишь мою шею своими нежными, мягкими пальчиками? Ооо, даа!.. Я готов!
        - Так, я тебя сейчас прям здесь похороню!!! - взбесившаяся девушка выхватила свой меч.
        - Держись крепче! - тут же вставил Алим.
        Алексия еле успела ухватиться за шею Алима, когда тот диким прыжком рванул вперёд. Они были на месте уже через три минуты и сходу ринулись в бой.
        - Мил, красавец... - пробубнила Алексия, яростно наступая на орков. - Алим! Предводитель орков тоже здесь! Это наш шанс! Проучим этого гада раз и навсегда!
        Как будто в подтверждение слов уполномоченной, её меч ослепил орков синим сиянием. Возможно, именно это и спугнуло противника. Предводитель стал уводить свой отряд обратно в горы. Орки, вскочив на коней, мчали к горизонту.
        - И долго вы намерены это терпеть?..
        Алексия обернулась. Перед ней стояли предводители: Токс, Феанор и Опиум.
        - Эти придурки вчера полностью разбили и разграбили мой орден, - гневно выпалил Опиум. - Пора их проучить! Мало того, что они помогли врагам занять Аркеоноль, так они теперь ещё и грабят нас! Я предлагаю нашим орденам объединится и выступить в решающей битве.
        - Я помогу, - коротко кинул Феанор, украдкой посмотрев на Алексию.
        - Я согласна, - кивнула девушка. - Говорите, что делать, и я с вами.
        - Эти выродки обитают в Снежной долине среди гор, - взял слово Токс. - Если мы хотим их поймать, идти нужно сейчас.
        - Алексия, - обратился к ней Опиум, - собирай своих.
        Девушка окинула взглядом Хранителей. Жаль, что Волчицы сейчас нет рядом. Вечно она где-то шляе...ходит... Её поддержка не помешала бы.
        - Кто хочет пойти? - спросила Алексия. В лагере были не все, но все, кто был, отозвались. Девушке нужно было решать. Она никогда не любила лидерство и всегда старалась избегать ответственности, а тут... Уполномоченная прикинула, чьи способности могли бы понадобиться ей в бою, и кому можно было бы доверить охранять лагерь.
        - Пойдут Алим, Енэя, Ивэл, Поручик, Королева, Проповедник и Дэвил. Генрих, Дэф, Вампирка, Сим - на вас я оставляю лагерь. Вампирка, ты за главную. Смотри, чтоб эти мужики тут ничего не натворили, - шутливо усмехнулась Алексия.
        - Без проблем. - Вампирка зрелищно обернулась из соблазнительной девушки в лысого, накачанного мужика (очень смахивающего на Брюса Уиллиса, между прочим). - Я глаз не спущу с этих мужиков, - усмехнулся "Брюс Уиллис".
        Алексия тихо хмыкнула.
        - Антигримуара нет?.. А где Стасик?..
        - Я здесь! - отозвался парнишка. - Я тоже пойду! Только с Честной бандой!
        - Бог с тобой, золотая рыбка, иди с Токсом, - согласилась Алексия. "Мне же лучше". - Только с передвижением у нас плоховато. Лошадей нет.
        - Без проблем, - махнул рукой Опиум. - Крылатые - своим ходом, Алим тоже в лошади не нуждается, разве что перекусить ею...
        Енэя тихо хихикнула.
        - Со мной прозрачной тоже проблем не будет, - добавила она.
        - Я на леопарде, - вставила своё слово Королева.
        - Итого, остались орк и барабанщик, - развел руками Опиум. - Ты, Алексия, поедешь со мной, Ивэл - с Токсом...
        - Я могу взять Поручика, - предложила Королева.
        - Вот и отлично. Давайте, по местам!
        Гнедой конь Опиума мчался вперед, бок о бок с Мэл, на которой сидел Феанор и ещё какая-то девушка из ордена Честной банды. С другой стороны ехал Токс вместе с Ивэлом.
        - А вот скажи честно, - Опиум наклонился к сидящей впереди Алексии, - ведь Варда - это ты?
        - Ну-у... - девушка засомневалась: говорить или нет. - Это моя подруга, хотя я тоже приходила к вам как Варда.
        - Я знал, что это ты, - улыбнулся Опиум. - Я успел привязаться к "Варде", и она стала мне родной.
        - Спасибо, я ей передам, - коротко усмехнулась в ответ Алексия.
        - Шалунья! - мужчина потрепал девушку по волосам.
        Та недовольно прорычала.
        - Ну вот... Испортил гриву...
        Опиум засмеялся.
        Через несколько минут они подъехали к горам, где лошадей пришлось оставить.
        - Мэл, остаешься за главную! - похлопал её по морде Феанор.
        Проход через горы затянулся бы дольше, если бы не помощь крылатых и ловких из Хранителей и Честной банды. Они дружно, по цепочке, перетащили своих товарищей к Снежной долине.
        - Разделяемся, - скомандовал Токс. - Мы с Опиумом обойдем долину слева, вы, - обратился он к Алексии, - справа.
        - Берегитесь снежных лавин, - предупредил Опиум.
        Девушка согласно кивнула и повела за собой отряд.
        Снег неприятно морозил кожу. Непривычно было из теплого летнего окружения попасть сюда, где была настоящая суровая зима. Хорошо, хоть ветра нет...
        Вокруг было тихо и спокойно, но, наученная горьким опытом, Алексия уже знала, что затишье бывает только перед бурей.
        Вдали показалось что-то похожее на деревянный домик. Хранители ещё даже не успели настроиться на битву, как из снега вынырнули грозные орки. В своих черных одеждах они контрастно выделялись на фоне сияющей белизны.
        Ивэл молниеносно выхватил меч. Здесь все лица были ему знакомы. Тёмные глаза противников с ненавистью смотрели на своего сородыча-предателя.
        Взмахи мечей и скрежет лезвий затмили всё вокруг. Хранители были совсем не готовы к подобному натиску, а глубокий снег тормозил все действия.
        Королева хлопнула по спине сопровождавшего её леопарда.
        - Приведи подмогу!
        Зверь длинными прыжками помчался на противоположную сторону долины, где были отряды Опиума и Токса.
        Меч Алексии грозно сверкал, отражая нападки врагов.
        - Умница, любимый! Молодец! - кидала девушка комплименты своему мечу, отчего тот светился ещё ярче.
        В общей массе орков и Хранителей уполномоченная различила черный плащ, шляпу и лицо, скрытое повязкой. Алексия стала пробиваться к предводителю орков, который в данный момент чинил расправу над Ивэлом.
        - Не смей трогать моего брата!
        Натиск меча девушки заставил предводителя отступить от Ивэла. Тот быстро принялся проговаривать лечебное заклинание, чтобы исцелить свои раны.
        - Опять ты? - с иронией заметил предводитель. Его меч превратился в длинный черный хлыст. Один взмах руки - и он мгновенно обвился вокруг руки девушки. Тут же конец хлыста стал расти, словно плющ, опутывая тело Алексии и не позволяя ей воспользоваться мечом. Рукоятка хлыста была по-прежнему в руках у мужчины. Он дернул её, притягивая Хранительницу к себе.
        - Как же ты мне надоела, - с ненавистью процедил предводитель в лицо девушке.
        Алексия помнила эти пугающие темные глаза, которые не раз служили причиной её мучительных кошмарно-реалистичных снов во внешнем мире. Эти глаза и до сих пор сеяли холодный страх в сердце. Они парализовали тело.
        - Нужно было убить тебя ещё тогда, во сне... Помнишь? - предводитель орков поднес к лицу девушки свою руку в черной перчатке. Длинные когти прорезались через кожаную ткань. - Помнишь нашу первую встречу? Когда эти когти рвали твою шею?.. Только сейчас это всё будет реально!
        Алексия чувствовала, как её начинает одолевать страх. Страх, которого она не ощущала уже довольно-таки давно...
        - Ну помоги же мне, в самом деле! - внезапно воскликнула девушка.
        Мужчина удивленно воззрился на неё.
        - Всё иллюзия, говоришь? - продолжала Алексия беседу сама с собой.
        - Девочка моя, - усмехнулся предводитель орков, - по-моему, ты совсем чокнулась! - мужчина отвел руку назад, намереваясь вонзить свои когти в шею Хранительницы.
        Внезапно, путы, державшие девушку, исчезли, а предводитель сам еле успел увернуться от меча Алексии.
        - И вправду иллюзии, - усмехнулась уполномоченная. - Только не надо фразы "ну я же говорил!" - недовольно добавила она. - Я знаю, что ты почти всегда прав... Нет, не всегда, а почти! Не спорь с хозяином!
        Глаза предводителя удивленно хлопали.
        - И вправду чокнутая! Тебе всё равно не уйти!
        Мужчина с акцентом хлопнул в ладоши...
        Нечто, похожее на раскат грома, пробежало по горам.
        - Лавина!!! - воскликнул кто-то из Хранителей.
        - К тому дому! - скомандовал Алим, указывая на деревянную избу. Он мигом подхватил себе на спину Королеву. Остальных взяли Проповедник и Дэвил.
        Предводитель орков хотел пуститься в бегство, но лезвие меча Алексии задержало его.
        - Нет уж! Даже если я умру, то только после того, как убью тебя!
        Мужчина был слегка растерян. Его иллюзии больше не действовали против Алексии, а настоящего меча у него с собой не было. Но ловкости предводителя оставалось только позавидовать: он юрко уворачивался от ударов меча. А Хранительница не собиралась сдаваться. Мужчина истекал кровью, слетела на снег его шляпа, и девушка чувствовала упоение, сладость мести.
        Широкий взмах - и лезвие полоснуло по щеке предводителя. Спала повязка, скрывавшая его лицо, лицо, которое столько людей жаждало увидеть, которое столько лет было скрыто от всех. Алексия невольно опустила меч. Все события ещё не успели стать на свои места в её голове.
        Конечно... Она ещё тогда обратила внимание на эту пугающую глубину взгляда. Но почему же тогда сразу не прислушалась к своему внутреннему голосу? Алексия видела это лицо всего раз - на изображении, которое создал Феанор.
        Это был Майрос.
        - Ты имеешь полное право меня убить, - сказал мужчина, прикрывая рукой кровоточащую рану на лице.
        - Имею, - кивнула Алексия. Всё складывалось просто и смешно. Не было никакого предателя среди Хранителей. Зачем? Ведь стоит лишь явиться во сне лучшему другу, который находится в эпицентре событий, и расспросить его обо всём. Орки не смогли помешать Алексии добыть меч только потому, что Феанора не было с ней рядом. Значит, эта ссора должна была случиться... Дэвил, непонятно каким образом, узнал, откуда идет информация, и поэтому поступил не совсем гуманно, попытавшись избавиться от Феанора, и сам чуть не попал в ловушку из-за подлости орков. А девушка обвинила его в предательстве... Бедный Дэвил... Как же она могла поступить так опрометчиво?
        - Имею, - повторила Алексия. - Но не буду этого делать. Уходи! Лавина всё равно сделает своё дело, и мы оба погибнем: лучший друг Феанора и его названная сестра... - девушка смотрела на приближающуюся стену, которая должна была вскоре накрыть их. Странное ощущение неминуемой смерти, смешанной с теплящейся надеждой на жизнь... Обмороженное тело уже ничего не чувствовало, а пальцы намертво сцепились вокруг любимого меча.
        - Ты не погибнешь, - сказал Майрос, взглянув на Хранительницу. - Я прошу тебя: не говори Феанору о том, кто я на самом деле.
        - Разве это уже имеет значение? - равнодушно спросила девушка.
        - Имеет. Ты спасешься, а взамен я прошу всего лишь молчание. Обещай!
        Алексия отрицающе покачала головой.
        - Я не буду молчать о том, что угрожает жизни небезразличных мне людей. Но, - девушка перевела взгляд на ползущую по долине лавину, - тебе, в принципе, не о чем переживать...
        Как только уполномоченная произнесла эти слова, две руки подхватили её и понесли вперед. Алексия успела только приметить взмах белых широких крыльев Проповедника.
        - Зачем ты вернулся?
        - За шкафом!. Тупой вопрос!
        - Мы не успеем! - крикнула Алексия. Шум лавины уже оглушал её, а до деревянного сооружения ещё было приличное расстояние.
        - Успеем! - уверено выкрикнул Проповедник. - Крепче держись за меня!
        Снежная стена жадно простерла свои холодные лапы, пытаясь поглотить парня и девушку. Было тяжело что-либо увидеть. Проповедник послал вперед себя клубы огня, мгновенно топившие снег, и на ходу влетел в распахнутую дверь, которую, находившиеся в доме Хранители, тут же закупорили.
        Парень и девушка лежали на полу, всё ещё не веря, что им удалось выжить. В доме было необычайно тепло, и обмороженное тело совершенно отказывалось двигаться. В подобном положении, похоже, был и Поручик, потому что сейчас над ним стояла Королева, демонстрировавшая свои лекарские способности. По бледному чуть ли не синему лицу девушки можно было догадаться, что до Поручика ей пришлось уже лечить саму себя, и в ближайшее время Алексия помощи не получит. Ивэл, как орк, которые довольно терпимы к морозам, не пострадал, хотя выглядел полностью иссякшим из-за лечебного заклинания, которое использовал на поле битвы. Прозрачной Енэе совсем плевать на морозы, а про таких как Алим, Дэвил и Проповедник так и вовсе говорить нечего. В их жилах текла горячая кровь, в буквальном смысле этого слова.
        Проповедник приподнялся, склонившись над Алексией.
        - Ты живая?
        Девушка невольно рассмеялась от такого вопроса.
        - Полутруп четвертой степени...
        - Там есть кровать, - подсказала Енэя.
        Проповедник подхватил уполномоченную на руки и понес её в смежную комнату, где половину пространства занимала широченная кровать.
        - Да брось ты этот меч, в конце концов! Не будешь же ты с ним спать!
        - Енэя, - Алексия передала ей меч, с усилием разжав пальцы, - поставь его, пожалуйста, где-нибудь. Только аккуратно!
        Проповедник положил девушку на постель и укрыл её теплым одеялом. Это всё, что он и другие Хранители могли для неё сделать в данный момент.
        - Спасибо. Ты у меня прям как ангел-хранитель.
        - Не за что, - улыбнулся парень. - Обращайся. Всегда готов помочь. - Только теперь "ангел-хранитель" заметил, как гневно на него смотрит Дэвил. Не понимая, с чем это может быть связано, Проповедник повернулся к Алиму, который начал обсуждение вопроса дальнейших действий попавших в ловушку Хранителей.
        23. Снежная западня
        Итак, орден был погребен под пластом снега. Дом, в котором находились Хранители, явно принадлежал магу, то есть предводителю орков. В нём было две смежные комнаты и уборная. В одной комнате располагался кухонный уголок и печка, днём горевшая, а ночью, как на зло, самостоятельно потухавшая - видимо орки промышляли предпочтительно в это время суток. Во второй комнате стояла невероятно широкая кровать: если потесниться, то все восьмеро Хранителей помещались, а одеял было только два. В силу того, что печка ночью автоматически "выключалась", а ночки были далеко не теплые, Хранители оберегали и грели своих девушек. Королева и Енэя использовали Алима как теплый пуфик, а тот довольно спал, обняв обеих. Алексия предпочитала держаться подальше от Алима, поэтому спала в обволакивающем тепле крыльев Проповедника.
        Кислород неведомым образом хранился в доме. Хотя не было ничего удивительного, потому что даже в ванной была холодная и горячая вода. Алексия понимала, что всё это иллюзии - плод трудов Майроса. Но, чтобы все удобства остались и чтобы выжить, необходимо было верить в эти иллюзии. А ещё Алексия строго-настрого приказала забрать у Поручика все палочки: одно неосторожное движение, и он мог разрушить все колдовские чары Майроса, на которых держался этот дом.
        Предводители ордена Хранителей не выходили на связь, а их кристаллы были заблокированы. Остальные же - те, кто остался в лагере - могли только морально поддержать друзей: пробраться в Снежную долину и отыскать погребенный под снегом дом не представлялось возможным.
        Королева занималась лечением обмороженной кожи Поручика, Алексии и частично своей. На это она могла выделить всего по полчаса в день. Как начинающий лекарь, девушка очень уставала и после каждого лечения засыпала беспробудным сном на 4-5 часов.
        Уже была вторая ночь пребывания Хранителей в доме. Сегодня Алексия чувствовала себя как никогда плохо. Её страшно морозило и трусило, а согреться не представлялось возможным.
        Сонный Проповедник, гревший девушку, недовольно ворчал.
        - Ты можешь не дрожать?
        - Не могу, мне холодно...
        - А ты постарайся.
        На какое-то мгновение Алексия уняла дрожь, но через несколько секунд затишья она снова выплеснулась наружу, да так, что засыпавший Проповедник передёрнулся с испугу.
        Лежавший рядом Поручик, тронул девушку за плечо.
        - Алексия, что с тобой? Тебе плохо?
        Хранительница уже не нашла сил что-либо ответить.
        Дэвил не спал. Переступив через Ивэла, он бесцеремонно отпихнул от девушки Поручика и Проповедника.
        - Пошли вон отсюдого!
        Парни удивленно переглянулись, но с опаской отодвинулись в сторону.
        Дэвил лёг возле Алексии, заключив её в объятия. Почувствовав согревающее тепло, девушка сама прильнула к груди парня. Поручик накинул одеяло на них, себя и Проповедника. Через некоторое время Алексия смогла заснуть.
        Дэвил ещё долго не смыкал глаз, и только он один знал почему. Но и те минуты сна, которые он провел, были самыми сладкими за всё последнее время.
        Ориентироваться во временах суток было очень тяжело. Но пробуждение ото сна говорило о том, что должно быть настало утро.
        Дэвил открыл глаза. На кровати ещё спала Енэя Увиш. Остальные, видимо, сидели за столом в другой комнате.
        Парень приподнялся и взглянул на спящую рядом с ним Алексию. Нежно обняв её за плечи, он поцеловал спящие алые губы.
        - Ого! Последний романтик ордена!
        Дэвил аж передернулся с испугу и недовольно посмотрел на улыбающуюся Енэю.
        - Не буду мешать! - лукаво добавила женщина и поспешно сползла с кровати.
        Дэвил погладил Алексию по волосам, веки девушки дрогнули и открылись. Серые глаза приветливо посмотрели на Дэвила.
        - Привет, - слабо улыбнулась девушка.
        - Привет... Как ты себя чувствуешь?
        - Лучше, благодаря тебе.
        - Ты совсем слабая, поспи ещё.
        - Дэвил, - с серьёзностью обратилась к нему девушка, - ты был прав насчет Феанора. Орки получали информацию через него. Я знаю, что очень обидела тебя и хочу извиниться перед тобой...
        Парень отвернул лицо.
        - Ты не должна извиняться.
        - Нет, я чувствую себя виноватой...
        - Забей.
        - Нет...
        - Я говорю: забей.
        - А я не могу "забить"! - Алексия собрала последние свои силы. - Я обвинила тебя в предательстве, хотя ты был совсем невиновен. Я была неправа. Извини меня, пожалуйста.
        - Извиняю, - принудительно выдавил из себя Дэвил, понимая, что девушка от него не отцепится.
        - Спасибо... Вот теперь, значит, всё хорошо...
        Девушка повернулась на бок, уткнувшись в грудь парня. Через какое-то время она уже снова спала.
        Дэвил крепко обнимал Алексию.
        - Больше никогда не думай, что я могу обижаться на тебя, - тихо прошептал парень. - Ты самое невинное создание из тех, кого я когда-либо встречал. И я верю, что мы когда-нибудь будем вместе.
        - Правду Енэя говорила: ты романтик... - неожиданно прошептала Алексия.
        Дэвил умолк. Это что ж получается? Она тогда прикидывалась, что спит, и теперь прикидывается?
        - Ах ты, чертик! - парень потрепал Алексию по волосам.
        - Чертик? - хихикнула девушка. - Вроде, недавно невинным созданием была...
        - И есть... Мой ангелочек.
        - Не-е... Ангелочек - ты. У тебя крылья, а ещё ты бе-е, - Алексия зевнула, - елый и пуши-и-истый.
        - Эй, вы, двое! - недовольно крикнул Ивэл из соседней комнаты. - Вы чай идете пить?
        Алексия сладко потянулась.
        - Ну что, пошли пить чай?
        - Пошли, - кивнул Дэвил.
        Так упал последний камень с души... Ещё бы выбраться из этой западни...
        Болезнь Алексии быстро улетучивалась. Дэвил теперь спал только рядом с девушкой. А той оставалось лишь удивляться: когда ей снился плохой сон, парень, как нарочно, будил её; когда у Алексии что-то болело - несколько минут разговора с Дэвилом всё излечивали.
        - Ты меня оберегаешь что ли? - усмехалась девушка.
        - Да, - кивнул тот. - Ангел-хранитель.
        - Дэвил-хранитель, - улыбнулась Алексия.
        Находясь в трудном положении, друзья старались не унывать. Каждое утро начиналось со смертельной битвы подушками и драки за ванную. Алим так и норовил вломиться туда, когда купался кто-то из девушек. Отбила ему охоту (и не только охоту) Королева, жахнув парня-зверя черным жгучим лучом, которым она когда-то выжигала росток в боку Алексии. Больше Алим в ванную не ломился...
        Еду готовили девушки: Енэя, Королева и Алексия, используя запасы круп, которые были в доме.
        После обеда связывались через кристаллы с остальными Хранителями, обсуждая возможные пути освобождения из снежного плена. А предводители ордена так и не появились...
        - Офигеть, - присвистнуло изображение Дэфа, который решил заглянуть в гости к своему братцу, Дэвилу. - Пять мужиков и три девушки... В уединенном доме, вдалеке от всех... Вы там ещё не переспали друг с другом?
        Восьмерка Хранителей дружно залилась смехом.
        - Уже пять ночей переспали... - выдавила сквозь смех Королева.
        - Причем групповым способом, - смеялся Проповедник.
        - И ещё сколько спать - неизвестно... - грустно улыбнулась Алексия.
        Дом внезапно мощно содрогнулся. Прям посреди комнаты, в потолке образовалась дыра. Хранители удивленно уставились туда. Из появившегося отверстия свисала голова Опиума.
        - Что сидим, Хранители? Бегом наверх!
        Крайнее удивление сменилось спешкой.
        Какой-то парень и девушка из ордена Опиума поочередно поднимали узников лавины наверх, где на снегу Феанор создал магическую твердую плёночную дорогу, выводящую из Снежной долины. Здесь же сидел гигантский любимчик Королевы - леопард. Это благодаря нему Опиум узнал о том, что Хранители попали в беду и поспешил на помощь.
        Алексия пристегнула к поясу меч и в последний раз окинула взглядом дом, который стал для них тюрьмой, но в котором они провели одни из лучших дней в жизни.
        Дэвил попрощался с изображением Дэфа, своего двоюродного брата. Из спины парня прорезались два кожистых крыла, он подхватил на руки Алексию и взмыл вверх по снежному тоннелю, который проделал орден Опиума, на пару с Феанором.
        Через несколько часов они уже с жадностью вдыхали свежий лесной воздух.
        - Вот скажи, пожалуйста, - негодующе распинался Опиум перед Алексией, - где ваши предводители, а? У вас три предводителя! Где они? Почему я один должен пахать за всех?! Оно мне надо?!
        - Белиал на задании во внешнем мире по постановлению Совета Верховных, - тихо ответила Алексия, - у Максимуса очень много проблем, а Принц занят на работе.
        - Нет, солнышко, - Опиум присел на траву напротив девушки, - вот, давай рассуждать логически: мои люди попали в смертельную западню, они рисковали жизнью ради ордена и сейчас нуждаются в помощи. А я, как предводитель, даже не чешусь что-то сделать! У меня работа, я занят! - мужчина вскочил, гневно жестикулируя руками. - Да это тупые отговорки! Я предводитель и отвечаю за свой орден! А Принцу на вас пофиг! (Примечание: последнее слово прозвучало несколько грубее.) В конце концов, пусть предводителем назначат того, кто этого действительно достоин!
        Алексия поднялась с травы и погладила Опиума по плечу:
        - Умничка, молодец! Я действительно не знаю, что бы мы без тебя делали. Спасибо за помощь.
        - Прости, что сорвался. Просто наболело.
        - Конечно, понимаю...
        После такой беседы настроение, что говорится, было ни к черту. Алексия сидела в лагере Хранителей, на берегу озера, наблюдая как солнечные лучи играют на лезвии её меча. Остальные члены ордена не решались потревожить уполномоченную.
        Девушка зашевелилась только тогда, когда в лагерь въехал белый конь, а на нём Максимус.
        - А тебя где черти носили? - недобро кинула Алексия.
        - Что случилось? - парень встревожено посмотрел на Хранительницу.
        - А то случилось, что на нас напали, мы разгромили орков и пять дней просидели в доме, похороненные под снежной лавиной! А до вас не дозовешься! И почему я должна выслушивать петиции о том, какие несостоятельные у нас предводители, а в особенности так Принц!
        Максимус ещё ни разу не видел девушку такой разъяренной.
        - Я не знал... - кротко ответил парень. - Совет Верховных срочно депортировал меня на задание, я не успел...
        - Ладно, - махнула рукой Алексия. Ей уже было неловко, что она наехала на бедолагу. - Проехали.
        - Расскажи хоть, как всё случилось...
        - Мы собрались тремя орденами и выступили против орков с их предводителем. Больший удар пришелся на нас. А живы мы благодаря Опиуму.
        Максимус со злостью сжал кулаки.
        - Эти орки ещё пожалеют, что на свет появились!
        - Думаю, уже пожалели.
        Предводитель Хранителей достал свой яркий переливающийся кристалл и сжал его в руке. В какое-то мгновение вспыхнул кристалл Алексии, закрепленный на поясе. Исчез мутноватый белый дым внутри него, а вместо этого камень стал мигать разными цветами.
        - Что? - Алексия растеряно посмотрела на Максимуса. Тот кивнул головой.
        - Ты это заслужила.
        - Спасибо, - усмехнулась девушка. Она не знала, как реагировать: вроде она ждала этого назначения и была уверена, что получит его, а теперь, когда достигла цели, не знала, что делать дальше.
        Пока Максимус был с Хранителями, Алексия решила навестить орден Честной банды.
        - Накаркали! - улыбнулась она. - Меня назначили предводителем. И что я теперь буду делать?
        - Ну наконец-то! - воскликнул Опиум. - Теперь у Хранителей будет достойный предводитель, которому не безразлична судьба ордена. Не то, что Принц! Я думаю, теперь у вас настанет эпоха расцвета.
        - А я хочу, - вставил свои пять копеек Токс, - чтобы их орден стал самым лучшим, дружным, прославленным, чтобы в нём было много людей, а потом он РАЗВАЛИЛСЯ НАФИГ! (Примечание: цензура запрещает передать последнее слово так, как оно прозвучало в оригинале...)
        - Спасибо, доброжелатель, - усмехнулась Алексия. Девушка украдкой посмотрела на сидящего напротив Феанора. Нетрудно было угадать сейчас её мысли. Феанор был предводителем Честной банды, а она теперь предводительница Хранителей. Их пути навеки разошлись, они по разные стороны баррикад. Странно, но злость, которую Алексия испытывала к парню, улетучилась. Она не чувствовала к нему ничего: ни прежней любви, ни ненависти. Обязанности уполномоченной, а теперь уже предводительницы, полностью увлекли её в новый водоворот событий.
        24. "Смутные времена настали"
        Испытание Алексии, как предводительницы прошло уже на следующий день.
        В ордене появилась новенькая - маленькая девчонка, похожая по стилю одежды и макияжа на ходячий труп. По умственному развитию, в сравнении с ней, Стасик был профессором научной кафедры. Эта девчонка послужила поводом для беспредела, которого так добивался Токс. Последний, вместе со Стасиком и Дэфом устроил настоящий бойкот всем правилам, принятым в ордене Хранителей и яростно нападали на новенькую. Типичное действие общества: легче изгнать, чем помочь. Алексия пыталась всё решить по-доброму, уговорами и просьбами. Обычно, с её рангом "Далтон" это всегда получалось, но только не сейчас.
        - Добрый предводитель - плохой предводитель, - сказал тогда девушке Монте Кристо, бывший предводитель Сумасшедших.
        И Алексия решила пойти на крайние меры: изгнание на три дня. Подобное по отношению к членам ордена применялось крайне редко. Изгнаннику запрещалось в течение указанного срока показываться в ордене, с ним запрещено было разговаривать, а его кристалл блокировался.
        Итак, Токс (Ацетон), Дэф и Стасик были изгнаны на три дня.
        Алексия была жутко расстроена. Она всей душой переживала за каждого из Хранителей, и очень обидно было встречаться с подобным наплевательским отношением. Может, ей ещё рано заступать на роль предводителя, если она всё так близко воспринимает к сердцу? А с другой стороны, кто сказал, что руководитель обязательно должен быть бесчувственным тираном?
        - Чего такая хмурая? - рядом с девушкой присел Дэвил.
        - Да ничего... Просто...
        - Нет, ну я же вижу: что-то случилось
        - Ничего, - отнекивалась Алексия. - Просто плохое настроение.
        - А ну рассказывай, что случилось! - Дэвил компанейски обнял девушку за плечи. - М? Ну, что такое?
        - Расстроилась...
        - Из-за чего?..
        - Из-за Токса, Дэфа и Стасика.
        - Ты чего? - удивился парень. - Нашла из-за чего расстраиваться! Забей!
        - Не могу...
        - А я говорю: забей! Просто не обращай внимания.
        Дэвил одной рукой держал Алексию за плечи, а второй приобнял её талию.
        Парень хотел было ещё сказать что-нибудь девушке, но внезапно поймал в своей голове навязчиво стучавшуюся фразу... Странно: это вроде бы был его внутренний голос, его мысли, но смущала внезапность их появления. Внутренний голос настойчиво и грозно повторял:
        - Убери руки!
        - С какой радости? - мысленно спросил сам у себя Дэвил.
        - Убери, иначе пожалеешь! - снова прочитал свои мысли парень.
        - Да что же это такое! - выругался Дэвил своим внутренним голосом. - Мне нравится эта девушка!
        - Эта девушка моя! - предупреждающе кинули мысли.
        Парень постепенно стал понимать, в чём дело. Он наблюдал раньше, как Алексия разговаривала сама с собой. Дэвил повернул голову в сторону лежащего в траве меча.
        - А можно мне его подержать? - спросил он у девушки.
        - Конечно, - усмехнулась Алексия, протянув Дэвилу свой меч.
        Парень с интересом разглядывал отливавшее серебром лезвие и белый холодный кристалл в рукояти меча, а затем попробовал пальцем остроту края лезвия. Нечто, похожее на мощный разряд электрического тока, ударило Дэвила, так что он даже отбросил от себя меч.
        - Ты чего? - удивилась Алексия.
        - Он бьется током!
        Девушка взяла в руки оружие.
        - Ничего подобного. Чего ты меня разыгрываешь?
        - Серьёзно говорю: он током меня ударил!
        - Юморист, - улыбнулась Алексия. - Даже если бы он мог так сделать, он бы засветился синим светом.
        Дэвил зло посмотрел на меч, ведь в мыслях парня насмешливым мотивом звучали слова:
        - Получил! Получил! Я тебя предупредил!
        Дальнейшие дни предводительствования Алексии были просто радостью для души. Девушка разбила орден на небольшие группы по интересам, в каждом назначив по руководителю. Самые активные из ордена получали звания и награды. В лагере ордена царила радость и оживление. Лишь изредка появлявшийся Максимус был хмурым и молчаливым. На все вопросы о самочувствии он отмалчивался и только один раз задумчиво ответил:
        - Смутные времена настали...
        Принц среди Хранителей не появлялся. Отдельные проблемы возникали опять-таки с Алимом. Алексия понимала, что для стабильности порядка в ордене необходим ещё один уполномоченный. Девушка решила посоветоваться с Максимусом насчет Поручика. Максимус даже ничего не ответил, а сразу изменил кристалл парня. Теперь в его камне, как положено уполномоченным, клубились мутные струйки дыма.
        Поручик был удивлен и несказанно рад. Его назначение стало для Алексии настоящей поддержкой.
        А вот от Алима были одни расстройства. Парень-зверь совсем взбесился после того, как Алексию назначили предводителем.
        - Я не могу находиться в ордене, ты выносишь весь старый дух отсюда! Зачем эти группы, звания?! Они не нужны!
        - Они вносят разнообразие в жизнь Хранителей, мы становимся более сплоченными и организованными. И, в конце концов, что именно тебе не нравится? Все довольны, один ты!
        - Отправь меня в изгнание, иначе я уничтожу весь орден!
        - В изгнание я тебя не отправлю. Да объясни, что не так!
        Алим как будто не слышал девушку.
        - Я со всеми нашел общий язык, даже с Токсом и Стасиком, только с тобой все усилия напрасны! Я уничтожу орден, ты ещё пожалеешь! - мощным прыжком Алим оторвался от земли и скрылся в лесу.
        - Не уничтожишь, - сказала сама себе Алексия. Она коснулась пальцами своего кристалла, и в тот же миг камень Алима стал прозрачным, он больше не был уполномоченным, а, значит, не мог причинить никакого вреда Хранителям.
        Но как ни одна беда, так другая. Появилось новое сборище ушлепков, именовавшее себя Адским орденом. Возомнив о себе слишком много, они решили уничтожить все конкурирующие ордена. Больший удар приходился опять-таки на Хранителей, как более успешных. Кто-то поговаривал, что среди Адских были выжившие орки.
        - Алексия! - возле предводительницы опустился запыхавшийся Проповедник. - Там... опять эти Адские напали!..
        - Идём? - кивнула девушка.
        - Летим! - парень подхватил Алексию и устремился туда, где кипела битва.
        Подлецы подловили момент, когда несколько Хранителей покинули лагерь и напали на них в лесу всей юрбой. Меч Алексии сходу пустился в пляс. Движения уже были четко отработанными, автоматическими. На подмогу прибыл Поручик вместе с группой Хранителей. Предводительница и уполномоченный бок обок сражались, отбивая нападки, пока Адский орден не отступил.
        Битва была очень тяжелой и понесла за собой много ранений. Поручик и Алексия вплоть до самого утра сидели у костра, оберегая сон Хранителей. Они боялись нового нападения Адских. Но его так и не последовало.
        Обстановка накалялась из-за того, что не было приказа Принца, как главного предводителя, расходиться по домам. И Хранители жили в напряжении в лагере на берегу озера. Алексия уже давно не видела своих родителей. Не то, чтобы она сильно скучала, но всё же...
        Но вот, наконец, явился Принц. Алексия сразу же выловила его, чтобы рассказать о случившемся с Алимом. Она объяснила, почему лишила его уполномоченности и просила предводителя поговорить с парнем-зверем, так как не понимала его реакции и внезапного ухода. Затем, обсудив некоторые организационные вопросы, девушка попрощалась с главой Хранителей.
        Принц вернулся через два дня и во всеуслышание объявил, что орден будет приводиться в порядок.
        - Ты меня пугаешь, - настороженно сказала Алексия.
        - Всё будет хорошо, - улыбнулся ей предводитель и ушел.
        Через несколько часов девушка достала свой кристалл и, ничего не понимая, уставилась на камень. Он больше не искрил всеми цветами, а был обычным, прозрачным. Алексия поспешила найти Королеву и Поручика. Их кристаллы тоже были обычными. Никто ничего не понимал. Девушка до последнего надеялась, что это какая-то ошибка. Среди Хранителей начался настоящий бунт, все были не согласны с решением Принца. Поручик смирился с тем, что уже не был уполномоченным, но с тем, что Алексия - не предводитель и даже не уполномоченная мириться не хотел. Королева особо решила не переживать по поводу своего смещения:
        - Пофиг. Всегда была обычной и ничего, жила.
        - Можно узнать хотя бы за что? - спросила как-то Алексия, спроектировав своё изображение в апартаменты Принца.
        - Что "за что"? - парень сделал вид, будто ничего не понимает.
        - За что понизил Королеву, Поручика и меня?
        - Временные изменения в составе руководства, - отмахнулся Принц, и больше девушка не могла с ним связаться.
        - Это Алим ему что-то на ухо нашептал, - говорил Монте Кристо. - Я знаю их с Принцем ещё с самого первого ордена. Они ведь дружат. Нехорошие это люди, Алексия...
        Больше всех радовались понижению девушки Стасик и Токс. Стасик уже давно перебазировался в орден Честной банды, а к Хранителям приходил только повозмущаться насчет того, что Алексия - предводительница, а ему, бедному, несчастному, даже уполномоченного не дают. Теперь же Стасик ликовал.
        - Справедливость восторжествовала!
        - Господи, неужели свершилось! - вторил ему Токс.
        - А я не пойму, чему вы радуетесь... - попытался пристыдить друзей Опиум.
        Когда в орден Честной банды заглянула Алексия, страсти закипели ещё больше.
        - Чего пришла? - кинул Стасик. - Из своего ордена выгнали, теперь к нам прибежала?
        Девушка презрительно посмотрела на мальчишку и присела на одно из бревен, рядом с Опиумом.
        - А пришла для того, Стасик, чтоб тебя совесть не мучила, когда ты меня за спиной обсуждаешь!
        - А что я? - сразу кинулся оправдываться парень. - Я ничего плохого не сказал, здесь все свидетели!
        - Ага... - с насмешкой кивнула Хранительница. - Я вижу.
        - Слушай, Алексия, - повернулся к ней Опиум, - а пошли всех нафиг и иди ко мне уполномоченной! Мы достойных людей ценим, в отличие от некоторых!
        - Спасибо за предложение, - кивнула девушка. - Но я дождусь выяснения того, что случилось.
        - Да что тут выяснять! Принц - придурок!
        - Не понимаю, - вступил в разговор Феанор, - разве может быть хорошим орден, где не ценят и лишают должности ни в чём неповинных людей?..
        Алексия молча опустила глаза.
        - Я всё-таки сначала узнаю, в чём дело...
        Долго ждать не пришлось... На следующий день в лагерь вернулся Алим. Он вёл себя как ни в чём не бывало, а в его кристалле клубились струйки дыма... Всё стало на свои места. Какая же это глупость!.. Ради чего все эти ранения в битвах, бессонные ночи?! Ради чего переживания, старания?! Она теперь никто в ордене, а этот ублюдок, грозившийся уничтожить орден и ничего не делавший для его развития, снова у власти и будет чинить свой беспредел. А всё потому, что одно его слово, видимо, дороже Принцу, чем все усилия и нервы Алексии, Поручика и Королевы. Всё, что ты строил, чему посвящал своё время, рухнуло в одно мгновение. С этим Алексия была не готова мириться.
        Уйти... Уйти отсюда навсегда... Но как же те, кто был ей так дорог? Неужели они останутся здесь, в подчинении лживого и подлого Принца? Нет. Этого нельзя допустить. Но куда идти и куда уводить остальных?.. Мысли судорожно искали ответ... Орден Дэвила! Ведь Дэвил пытался создать свой орден, а значит, у него уже есть основа и свои кристаллы.
        Для начала Алексия решила обсудить всё с Королевой.
        - Если мы уйдем, все пойдут за нами, - уверяла девушка.
        - Где-то я уже это слышала... - вздохнула Королева.
        - Ты говоришь о распаде самого первого ордена?
        - Да. И опять начинать всё сначала? Я устала от этого...
        Алексия не стала ждать согласия Королевы, а каждому, поодиночно, сказала, что уходит от Хранителей мира в орден Дэвила.
        Монте Кристо, выслушав девушку, согласно кивнул:
        - Конечно, я понимаю. Жаль. Я только захотел окончательно вернуться к Хранителям, а ты уходишь...
        Затем, слегка улыбнувшись, мужчина добавил:
        - История повторяется...
        Алексия долго не решалась: стоит ли говорить Максимусу о назревающем плане побега, ведь он, как ни как, предводитель Хранителей.
        - Спасибо тебе за всё, - поблагодарила его девушка. - Ты очень много для меня сделал, и я обязана тебе. А ты продолжай сочинять свои стихи и обязательно их записывай! Не унывай и помни: ты талант!
        - Ты меня пугаешь, - Максимус пытливо посмотрел на девушку.
        - Почему? - слегка улыбнулась та.
        - Так говорят только при смерти или когда прощаются навсегда.
        - Именно, - с грустью кивнула Алексия. - Я ухожу в орден Дэвила. И хотела ещё раз поблагодарить тебя.
        - Не за что... - только и смог вымолвить парень.
        А настоящей поддержкой всё-таки стала Волчица.
        - Ну и правильно! - заявила она на сообщение Алексии о своём уходе. - Нафиг Принца и пофиг на Хранителей! А я с тобой пойду! И вообще, идея перехода в орден Дэвила мне очень даже по душе!
        - Спасибо, подруга... - Алексия благодарно сжала Волчицу в своих объятиях.
        - Ха! А ты что думала? Сможешь от меня так быстро убежать? Ха-ха!
        Алексия, на пару с Волчицей, продумала весь план побега. Медлить нельзя, иначе Принц или Алим, всё узнав, могут помешать увести Хранителей.
        Сегодня же... В полночь...
        Алексия и Волчица сидели в палатке Дэвила и Дэфа.
        - Ну что, Дэвил, готов нас принять? - с улыбкой спросила бывшая предводительница.
        - С радостью! - ответил тот.
        Даже вернувшийся из изгнания Дэф был рад новому повороту событий.
        - Я сейчас вернусь... - сказала Алексия. - До сих пор не нашла Ивэла и Сима.
        - Может, оставишь им послание? - предложила Волчица.
        - Уже оставила, но всё же... Пойду, посмотрю...
        Девушка вышла и вдохнула свежий прохладный ночной воздух. До осуществления задуманного оставались считанные минуты. Алексия достала свой кристалл. Непривычно было видеть его прозрачным...
        Изображение Хранительницы спроектировалось на узкую вытоптанную поляну. У тлеющего костра сидел Феанор - единственный, кто не спал в ордене Честной банды. Девушка присела рядом с ним.
        - Ты был абсолютно прав.
        - Ты о чём? - спросил парень.
        - О Принце и Хранителях.
        - Прости, я не бываю в вашем ордене и не знаю, что у вас там произошло...
        - Я злилась на тебя, когда ты ушел от Хранителей, считала тебя предателем, но теперь понимаю, что ты поступил правильно. Принц - вот кто настоящий предатель.
        - Что ты теперь будешь делать? - тихо спросил Феанор.
        - Я ухожу из ордена.
        - Куда?
        - Вместе с вещами переезжаю к Дэвилу.
        Парень аж встрепенулся от удивления.
        - Ты будешь... - он подбирал нужное выражение, - ...жить... с Дэвилом?!
        Алексия поняла, о чём подумал Феанор.
        - Дурак! - одернула она его. - Я к нему в орден перехожу!
        - У Дэвила есть свой орден? - успокоился парень. - Я не знал...
        - Да. Сейчас, в полночь, я собираюсь увести тех, кто захочет пойти. Мы отправимся в юго-западную часть Недриона.
        - Токс решил распустить орден Честной банды по домам. Угрозы нет, и мы переходим в повседневный режим работы.
        - Ты можешь заглянуть к нам, если хочешь, конечно.
        - Спасибо. Обязательно загляну.
        Алексия улыбнулась, и её изображение рассеялось. Девушка вошла в палатку, где ожидали друзья.
        - Пора.
        - Нашла Ивэла? - спросила Волчица.
        - Нет, качнула головой Алексия. - Он прочитает послание. Выходим.
        Четыре человека с походными сумами-рюкзаками, довольно-таки налегке, покинули родную обитель.
        В уме Алексии непрестанно звучал голос Белиала: "Не могу говорить за остальных, но, зная тебя, могу сказать, что ты самая преданная ордену. Я уверен, что ты останешься до победного конца. Ты поистине тот человек, вокруг которого сплачиваются все Хранители. Я поручаю тебе оберегать этот орден".
        - Прости, Белиал, - тихо прошептала девушка. - Я не смогла...
        Бодрости Алексии добавила Волчица.
        - Всем до свидания! - она демонстративно запустила своим кристаллом в палатку Алима.
        - Тихо ты! - пихнула её подруга. - Не буди этого зверя.
        Алексия задумчиво посмотрела на свой кристалл, но решила, что швырять его не будет, он ещё всё-таки пригодится. Да хоть на память останется!
        Дэвил вручил Волчице и её подруге по голубовато-серому выпуклому камню, который вмещался на ладони.
        - Отныне вы именуетесь бешеными! - торжественно объявил Дэвил.
        - Чего? - возмутилась Волчица.
        - Бешеный орден!
        - Это мы теперь так называемся? - уточнила Алексия.
        - Угу, - кивнул Дэвил.
        - А что? - пожала плечами девушка. - Мне нравится. Маленькая компания бросила всё и посреди ночи прется невесть куда. Бойтесь нас, мы БЕШЕНЫЕ!!!
        Ночь оглушилась дружным хохотом.
        Треснуло несколько веток, и из лесной чащи вышел какой-то человек.
        - Я с вами!
        - Отлично! - улыбнулся Дэвил. - Лови! - парень, словно монетку, подбросил в воздух голубовато-серый камень. - Эмм... А ты вообще кто?
        Незнакомец поймал камень.
        - Называйте меня Дориан Грэй.
        - С ума сойти, - удивился Дэф. - Полная конспирация!
        - Так, стоять на месте нельзя! - скомандовала Алексия. - Идем дальше!
        Сама же девушка поближе подобралась к незнакомцу.
        - Не мучай меня долго, скажи, кто ты! - тихо пихнула его в бок Алексия.
        - Я граф известный... - усмехнулся мужчина.
        - Монте! - шепотом воскликнула новоиспеченная Бешеная.
        - Тсс... Только не говори Дэвилу и Дэфу. Я не хочу, чтоб они узнали. Ты же знаешь, отношения у нас сложились не очень.
        Алексия понимающе кивнула. В последние времена своей неуправляемости, Дэвил успел настроить против себя практически всех Хранителей своими глупыми подколками и грязными шутками, что в какой-то миг так вывело девушку из себя.
        - А кто у нас предводители? - спросил вслух Монте.
        - Я, - ответил Дэвил, - ещё Дэф и... - парень сжал в ладони свой камень, - и Алексия. Думаю, этого звания она заслуживает, как никто другой.
        Девушка удивленно посмотрела на Дэвила.
        - Че, правда?
        - Правда, - улыбнулся тот. - Твой камень уже зеленого цвета, как у нас с Дэфом.
        - Спасибо! - Алексия повисла на шее у парня. Тот довольно чмокнул её в щеку.
        К небольшой компании присоединился ещё один человек.
        - Дарк Лорд, - представился он.
        О том, что он "Дарк" явно свидетельствовала черная одежда и такого же цвета длинный плащ. Рядом с ним шагал конь в темной военной сбруе.
        - Держи, - протянул ему камень Дэвил.
        - И как ваше настоящее имя, Тёмный Лорд? - подмастилась к новенькому Алексия.
        - Думаю, ты меня узнаешь, - усмехнулся парень.
        - Ла-адно, буду догадываться, - девушке почему-то сразу на ум пришел Проповедник. На пятьдесят процентов она была уверена, что это он. Хотя, зачем ему конь?
        Следующим, кто явился, был Поручик. Парень выглядел по-обычному и особенно не скрывался. Присоединившиеся к Бешеному ордену держались ближе к Алексии, как-то слегка сторонясь Дэвила и Дэфа.
        Новообразованный орден бодро шагал вперёд. Новый орден - новые имена, новый уклад и ожидания чего-то необыкновенного. Молодой месяц освещал дорогу своим бледным сиянием.
        Дарк Лорд с тоской смотрел на светило.
        - Светел месяц ночью, Как моя тоска... - тихо прошептал он.
        Алексия удивленно обернулась.
        - Максимус?
        Тот, улыбнувшись, прижал палец к губам.
        Девушка не могла поверить: Максимус, предводитель Хранителей, в конце концов - Верховный, тоже решил прийти сюда!
        Алексия не помнила себя от радости.
        Дорога тянулась дальше, как вдруг на пути выросла темная фигура с обнаженным мечом. Орк?.. Алексия настороженно ухватилась за рукоять своего оружия. Но, увидев, кто перед ней, успокоилась.
        - Ивэл! Как я рада тебя видеть!
        - Не надейся, - отчеканил парень, - я здесь не останусь.
        Девушка осеклась.
        - Жаль...
        - Я пришел забрать тебя обратно.
        - А ты не офигел? - удивленно вздернул бровями Дэвил.
        Ивэл ненавистно посмотрел на парня и снова повернулся к Алексие.
        - Объясни, почему ты ушла.
        - Господа, - обратилась ко всем девушка, - привал на пять минут, пока мы объяснимся с Ивэлом.
        Орк терпеливо ждал.
        - Ну? Почему ты ушла?
        - Ивэл, я не могу терпеть лицемерие. Вспомни, сколько я, Поручик делали для ордена. Принц лишил нас должностей просто так, из-за дешевого слова Алима. И это после тех затраченных усилий, бессонных ночей, когда мы защищали орден, а Алим, в это время, валялся пьяный, творил беспредел и того хуже - грозил уничтожить орден! Это всё было сделано специально, понимаешь?
        - Да, не ожидал я от Принца такого... Сколько лет его знал...
        - Здесь, в ордене, Волчица, Монте, Поручик и даже Максимус!
        - Да уж... - Ивэл задумался. - Я хочу ещё поговорить с Поручиком.
        - Без проблем! Поручик!!! - крикнула девушка. - Тут Ивэл хочет с тобой поговорить!
        Девушка учтиво отошла в сторону. Оба парня вернулись к остальным через пару минут.
        - Ну-у? - вопросительно уставилась Алексия на орка.
        Тот спрятал в ножны меч.
        - Ну, что ты смотришь на меня? Иду, иду я с вами! И Сима ещё попозже приведу!
        Девушка радостно обняла парня.
        - Тогда идем дальше!
        Путь продолжался вплоть до рассвета, пока компания не дошла до промышленной зоны Недриона, где на несколько километров раскидывались плантации амбоги, над изнеженными изумрудными листочками которой трудились тысячи работников.
        - Чтобы пройти здесь, нужно разрешение частного владельца, - предупредил Дарк Лорд.
        - Вы отдыхайте, - кивнула Алексия. - А мы с Дэвилом всё разузнаем.
        Парень с девушкой незамедлительно отправились на поиски владельца, провожаемые злобным шепотом листьев амбоги...
        25. Плантации амбоги
        - Алексия, - обратился к девушке Дэвил, между тем, как они петляли по узким дорожкам, которыми была испещрена плантация, - скажи, почему от меня все скрываются? Дарк Лорд, Дориан Грэй... Прям конспирация целая!
        - Ну как тебе сказать... - протянула девушка, аккуратно ступая по тропинке, ползущей вдаль.
        - Как есть, так и говори.
        - Ну... В ордене Хранителей мира ты вёл себя с другими не слишком учтиво, поэтому некоторым с тобой теперь не очень приятно общаться.
        - Ясно... - умолк парень.
        Несколько минут прошли в молчании. Внезапно, узкую тропинку преградило два человека в длинных закрытых одеждах, сотканных, как заметила Алексия, из листьев амбоги, что было большой роскошью. Должно быть, перед ними начальники рабочей плантации.
        - Кто вы и почему не на работах?!
        Алексия представительно вытянулась.
        - Мы Бешеный орден, просим разрешения пройти через плантации.
        - Бешеный орден? - спросил один из начальников. - Ордена самозванцев мы не пропускаем!
        - По-моему, вы немного недопонимаете, господа, - грозно кинула девушка и указала своим пальцем на пояс, на зелёный камень Бешеных. - Мы Бешеный орден, - она переместила палец на прозрачный продолговатый кристалл, - сотрудничаем с Хранителями мира, - рука Алексии ненавязчиво ухватилась за рукоятку меча, и тот засветился синим пламенем. - Движемся на юго-запад по поручению Верховных, - отчеканила далее девушка. - Просим разрешения пройти через плантации.
        Взгляд начальников ненадолго приковался к светящемуся мечу.
        - Собирайте свой орден и продвиньтесь на километр к востоку от этого места. Там будет надсматривающая владельца. С ним и будете говорить.
        Алексия и Дэвил вернулись к друзьям.
        - О! У нас пополнение? - девушка увидела Опиума и Стасика.
        - Сделайте меня уполномоченным! Сделайте меня уполномоченным! - моментально заскандалил Стасик.
        Алексия легонько толкнула локтем Дэвила.
        - Давай сделаем его уполномоченным. Не во всём, а в какой-то ограниченной области, а то он же не успокоится...
        - Давай, - кивнул Дэвил. - Стасик, - обратился он к парню, - теперь ты уполномоченный в области технического снабжения ордена. Радуйся.
        - Ну наконец-то! - воскликнул Стасик.
        - Доволен? - спросила Алексия.
        - Да-а! - кивнул паренёк.
        Все облегченно вздохнули.
        - Владелец ждёт нас у себя, - обратилась к ордену девушка. - Идём! Чем быстрее пересечём плантацию, тем лучше. Я, конечно, не думаю, что за нами может быть погоня, но всё же...
        - Пошли! - кивнул Монте, новоиспеченный Дориан Грэй.
        Надсматривающая владельца была больше похожа на загородную виллу. Хозяин встречал гостей на пороге. Он был смуглым мужчиной среднего роста с откормленным брюхом и широкой многообещающей улыбкой. Он окинул взглядом всех десятерых членов ордена.
        - Бешеный орден? - радужно улыбаясь, спросил он. - Рад вас приветствовать на своих плантациях! Никогда о вас не слышал, но, если вы сотрудничаете с орденом Хранителей мира и выполняете задание Верховных, то я всегда буду рад вам поспособствовать! Проходите в дом! Там для вас готовят угощения!
        - Больно добрый, - шепнула Алексия Дэвилу на ухо.
        Гостиная поразила Бешеных. Здесь всё было устлано коврами, стояли мягкие диваны и высокие цветы. У каждого дивана стоял хрустальный столик, на который работающие в доме уже выставляли разные деликатесы.
        - Вы уверены, что это можно есть? - с насмешкой спросил Дэвил.
        - Обижаете... - развёл руками хозяин.
        Бешеные сидели на диванах, не решаясь прикоснуться к пище.
        Алексия понимала, что принимать что-либо от этого человека рискованно, но всем нужно поесть: как-никак, они шли целую ночь. Девушка решила рискнуть первой. Она оторвала от грозди белого винограда несколько ягод.
        - Итак, - обратилась Алексия к владельцу, - мы можем рассчитывать на свободный проход через плантации?
        - Конечно-конечно! - хозяин придвинул к себе тарелку с горячим блюдом непонятного содержания. - Я выведу вас на общую дорогу, чтобы вы не повредили наших растений, они очень нежны, вы же знаете... - мужчина снова добродушно улыбнулся.
        - А что это такое? - как снег на голову, спросил Стасик, указав на нечто скомканное, зеленоватого цвета.
        - Это мясные шарики, завёрнутые в листья амбоги, - губы хозяина опять растянулись в улыбке.
        Стасик принялся уплетать "шарики" за обе щеки.
        - Принесите шампанское! - хлопнул в ладоши владелец плантации. - Между прочим, из отборных плодов амбоги! - подмигнул мужчина Алексие.
        Девушка пристально посмотрела на него, продолжая забрасывать в рот ягоды винограда.
        - Дэвил, он мне не нравится, - недовольно пробубнила Алексия.
        - Не, ну мне мужики и подавно не нравятся... - ответил тот.
        В гостиную внесли шампанское, и хозяин с довольно-счастливым лицом пригубил напиток.
        - А теперь, - сказал он, - я бы хотел поговорить с предводителями в своём кабинете.
        - Без проблем, - Алексия, Дэвил и Дэф поднялись с диванов и проследовали за мужчиной.
        Они вышли в холл и поднялись на второй этаж, где вошли в рабочий кабинет владельца плантаций.
        Друзья не успели оглянуться, как на них накинулось несколько дюжих мужиков.
        Алексия сумела вырваться и выхватила свой меч.
        - Не рекомендую! - с прежней улыбкой, уже довольно-таки раздражавшей, произнес хозяин.
        Девушка перевела взгляд на Дэвила и Дэфа: острые лезвия мечей крепко прижались к их шеям. Алексия замерла на месте, опустив остриё своего оружия.
        - Вот так-то лучше, - добродушно сказал мужчина. - Я не сомневался, что вы мудрая предводительница. Я не причиню вам вреда. Вы спокойно сможете пройти через мои плантации. Единственное, что мне нужно, - ваш меч.
        - Мой меч?! - воскликнула Алексия.
        - В обмен на жизнь ваших друзей! - подмигнул хозяин, и девушка снова посмотрела на Дэвила и Дэфа. Глаза первого смотрели на неё, но ни о чём не просили.
        - Забудь, Алексия, - вымолвил Дэвил.
        Девушка двумя руками ухватилась за рукоять меча и с размаху воткнула остриё в пол, так что даже люди владельца плантаций напряженно сжали мечи.
        - Парни делают шаг ко мне, я делаю шаг от меча.
        Хозяин махнул рукой, и предводителей немедля отпустили. Алексия подбежала к ним и испуганно ухватилась за руку Дэвила. Тот прижал к себе девушку второй рукой. Алексия притянула Дэфа поближе.
        - Отходим к стенке! - шепнула она. - Быстро!
        Владелец плантаций, довольно ухмыляясь, подошел к мечу.
        - Ну, надо же! Никогда не думал, что мне удастся увидеть его!
        Мужчина ухватился за рукоять, и синий свет залил комнату. Сапфировые молнии поползли из кристалла в рукояти, пройдя через захватчика и передвигаясь по полу в сторону остальных. Люди падали на пол, оказавшись в плену электрического шока.
        Поразив свою цель, молнии отступили. Алексия, подойдя, довольно вытащила из пола свой меч.
        - Валим отсюда!
        Они выбежали из комнаты и быстро нашли остальных. Бешеные времени даром не теряли, и хрустальные столики стояли уже начисто опустошенные. Лишь Стасик слизывал последние крошки с тарелки... владельца плантаций.
        - Наелись? - усмехнулась Алексия. - Собирайтесь быстрее! Нас тут держат явно в корыстных целях!
        Орден в спешке покинул надсматривающую владельца плантаций, но все были достаточно удовлетворены: мало того, что отдохнули, ещё и наелись от души!
        Бешеные шагали по вытоптанным тропинкам, которые вели, порой, совсем непонятно куда. Немного поблуждав между зарослями, Алексия выпихнула вперёд Дарк Лорда.
        - Теперь ты наш уполномоченный координатор.
        Девушка рассчитывала на то, что Дарк Лорд, он же Максимус, он же Верховный, должен знать дорогу.
        - Как думаете, - спросил Дэвил, - этот шмыга сунется за нами?
        - Кто? Владелец? - уточнила девушка. - Может быть, если оклемается...
        Солнце поднималось выше, чему, укрытый черной редкой шерстью Дэф, был совсем не рад. Горячие лучи неприятно пекли тело.
        - Смотрите! - выкрикнул Поручик, с тревогой указывая на горизонт. Большая часть плантаций была выжжена.
        - Это повлечет за собой большие убытки для Недриона, - заметил Дориан Грэй - Монте Кристо.
        - Но кто мог это сделать? - удивился Поручик.
        - Драконы, - усмехнулась Волчица.
        - Ты хочешь сказать, с Кэйлом что-то случилось? - с тревогой спросила Алексия.
        - Кто такой Кэйл? - недовольно проворчал Дэвил.
        - Повелитель драконов, - ответила Волчица. - Благодаря ему мы с Алексией ещё живы и стоим перед вами.
        - Кэйл не мог сжечь плантации амбоги, - сказала предводительница Бешеных. - А если драконами удалось завладеть какому-то негодяю, то весь Недрион подвергается опасности.
        - Но ведь драконы никогда не выходили из своих Южных гор! - возразил Монте.
        - Теперь вышли, - коротко ответила Волчица. - Нам лучше поскорее убраться с открытой местности.
        - До леса ещё несколько километров, - заметил Дарк Лорд.
        - Значит, пройти их нужно быстрее! - Волчица явно нервничала.
        - Не теряем времени! - кивнул Дэвил.
        Орден торопливо шагал через сожженную, некогда зелёную, плантацию. Ощущение нависшей опасности нагнетало и без того напряженную обстановку. Алексия задумчиво брела впереди, держась за рукоять своего меча. Девушка аж передернулась с испугу, когда Поручик внезапно резко схватил её за руку и затормозил всех остальных.
        - Что? Что такое? - очнулась Алексия.
        - Здесь магический блок, стена... - пояснил Поручик.
        - Странно... Ты можешь её разрушить?
        - Конечно. Всё магическое мне под силу, - парень достал свои новенькие барабанные палочки и принялся изучать взглядом невидимую преграду. - Понадобится помощь крылатых. Здесь поработало несколько опытных волшебников.
        Два красных кожистых крыла прорезались из спины Дэвила. Он подхватил Поручика и взмыл в воздух.
        - Левее! - скомандовал парень. - Ещё левее! Замри!
        Поручик скрестил палочки и ударил в воздушную точку. Лёгкие водянистые волны пробежали по всей преграде.
        - Теперь опустись ниже.
        Дэвил и Поручик долго блуждали вдоль и поперёк магической блокады, пока все точки заклинаний не были разрушены. Дисквалификация последней из них сопровождалась странным музыкальным звоном, и вся невидимая стена рассыпалась прозрачными стеклянными кирпичиками, открывая взгляду необычное зрелище.
        Двадцать удивленных людей в черных накидках недоуменно уставились на возникший перед ними Бешеный орден. Они изучили взглядом каждого и остановились на единственных, бывших здесь, девушках.
        - Гг... - усмехнулась Алексия. - Старые знакомые...
        - Мэрк! - толкнул один мужчина другого. - А ведь это они.
        - А это хорошо или плохо? - задумчиво спросил вслух Дэвил.
        В следующую секунду Волчицу и Алексию уже подкидывали в воздух с радостными возгласами.
        - У-у-у-роните! - возмущенно кричала Алексия.
        Когда первая буря эмоций улеглась, Бешеные, наконец, смогли понять, кто перед ними стоит.
        Двадцать мужчин в черных накидках были ни кем иными, как волшебниками. Но какое отношение имели к ним Алексия и Волчица?
        - Где вы пропадали? - тараторил какой-то волшебник. - Мы вас искали!.. Алексия, ты так изменилась! Не узнать! Иллинэль, ты что, подстриглась?
        Ивэл сделал удивленное выражение лица:
        - Илли - кто?
        - Иллинэль! - недовольно проворчала Волчица. - Это одно из моих имен. Так что у вас случилось? - спросила девушка у волшебников. - И что вы делаете здесь? И зачем поставили воздушную преграду?
        - Слишком много вопросов сразу. Давайте телепортируемся в наш штаб, - воздушный вихрь закружился вокруг волшебников и Бешеных, и вскоре выжженная плантация опустела.
        26. Волшебники, оборотни, вампиры, драконы
        - Так значит опять вампиры? - голосом эксперта спросила Волчица, отпивая из чашки горячий шоколад.
        - Да уж никак не успокоятся. Всё им обидно, что их клан - самый маленький, - развёл руками один из волшебников.
        - Волшебники, драконы, вампиры... - пробубнил Дэф, разгладив свою черную шерсть. - Я от этого далёк. Пойду на улицу, покурю. Дэвил, пойдешь?
        - Я сейчас, попозже, - ответил тот.
        - Мэрк, - обратилась Алексия к светловолосому волшебнику, - если вампиры владеют драконами, то что случилось с Кэйлом?
        - Понятия не имею... - пожал плечами мужчина.
        Дэвила совершенно не интересовал какой-то там Кэйл, поэтому он вышел на улицу, вслед за Дэфом, но уже через несколько секунд влетел обратно, как ошпаренный.
        - Дэф пропал! Его нигде нет!
        - Да чего ты тревогу поднимаешь раньше времени? - спокойно сказал Опиум. - Может, он в кусты отлучился?
        - Нет его нигде! - не успокаивался Дэвил.
        - Ничего, не беспокойся, - торопливо сказала Алексия. - Сейчас поищем, - она вскочила с места и побежала на улицу. Все остальные тоже поспешили туда.
        - Собаки что ли... или волки... - задумчиво произнес Ивэл, разглядывая многочисленные следы.
        - Оборотни, - презрительно усмехнулась Волчица.
        - Они его съели? - с интересом спросил Дориан Грэй.
        - Они не едят себе подобных, - сказал один из волшебников.
        - Чего? - повел бровями Дэвил.
        - Не едят себе подобных, - повторил стоящий рядом Мэрк. - Ваш друг похож на Вервульфа.
        - То есть на оборотня? - уточнил парень.
        - Нет. Оборотни - волки, которые могут превращаться в людей, а Вервульфы - люди, которые могут превращаться в волков. Последние встречаются очень редко.
        - Я раньше не задумывалась об этом различии, - задумчиво почесала лоб Алексия. - Дэвил, а может твой братец правда Вервульф?
        - Кто? Дэф?! Да он такой же Вервульф, как я - летучая мышь!
        - Значит, у нас распутье... - задумалась Алексия. - Нужно найти и вызволить Дэфа, а также разобраться с драконами и вампирами. Думаю, мы быстрее справимся, если разделимся. Как думаешь? - девушка повернулась к предводителю, Дэвилу. Тот как-то отрешенно смотрел на неё.
        - Я тебя не отпущу... Я... с тобой.
        - А смысл разделяться? - возразила Волчица. - Дэвил ведь не знает здешней местности, да и не сталкивался ни разу ни с вампирами, ни с драконами, ни с оборотнями.
        - А это идея! - щёлкнула пальцами Алексия. - Дэвил, давай сделаем Волчицу уполномоченной, и она поведет второй отряд!
        - Согласен, - улыбнулся парень. - Делай.
        Предводительница коснулась своего камня, и камень Волчицы заискрился голубовато-фиолетовым сиянием.
        - Я не поняла, а что с моим камнем? - удивленно округлила глаза девушка.
        - Гм... Волчица, вообще-то ты теперь уполномоченная...
        - Что?.. Даа?.. Спасибо! - девушка оскалила клыки в широкой улыбке.
        Алексия весело хмыкнула.
        - Итак, - начала она, - десять волшебников идут с Волчицей, десять - со мной и Дэвилом. Думаю, будет лучше, если вы пойдёте против вампиров, а мы - против оборотней, - предводительница лукаво подмигнула подруге.
        Волчице усмехнулась, снова обнажив клыки.
        Алексия продолжала распределение:
        - С Волчицей пойдут: Дарк Лорд - он у нас ведь теперь уполномоченный координатор, Поручик - защита против магии может понадобиться, Ивэл - опытный воин для таких походов, и... - Алексия окинула взглядом оставшихся, - нет, Стасик пойдёт с нами...
        - Уверена? - покосился на девушку Дэвил.
        - В крайнем случае, скормим его оборотням... - заговорчески шепнула ему Алексия. - Так... Ещё Опиум и Мо-о... Дориан Грэй... - перечислила девушка. - Получается нас пятеро из ордена, а у Волчицы - четверо, вместе с ней... Не честно.
        - Та! - легкомысленно махнула рукой Волчица. - Забыла? Я вампиро-ведьмо-оборотень! Меня за троих хватит!
        - Тогда разделяемся? - Алексия окинула друзей вопросительным взглядом.
        - Да, - кивнул Дэвил, прокручивая в уме мысль, что ему совершенно наплевать, кто как делится. Главное, что Алексия с ним, и они идут спасать Дэфа.
* * *
        Странный запах шерсти, причём не его собственной, вызывал аллергическую реакцию.
        Дэф чихнул несколько раз и открыл глаза.
        Не побит. Не связан. Не в тюрьме. А очень даже наоборот. Парень лежал на полу, на перине, в довольно-таки роскошных апартаментах.
        - Приехали... - удивленно пробормотал он себе под нос.
        - Даю хвост на отсечение, что ты проголодался, - усмехнувшись, сказал сидевший за столом мужчина лет сорока. Когда он повернул лицо к Дэфу, его зрачки блеснули цветом красной крови. Мужчина пригласил пленного жестом к столу. На нём стояло блюдо с какой-то окровавленной массой из плоти и мышечной ткани.
        Дэф брезгливо скривился.
        - Давай сюда хвост!
        Мужчина удивленно уставился на него.
        - Хвост давай! И то, чем я его смогу отсечь! Потому что после ЭТОГО я ещё долго не буду испытывать чувство голода! - пояснил Дэф.
        Незнакомец залился хохотом.
        - Допотопные люди... - продолжал возмущаться парень. - Вы о микроволновых печах когда-нибудь слышали?!
        Смеявшийся мужчина утёр накатившую на красные глаза слезу.
        - А-я-яй, молодой человек! Разве вам не известно, что технический прогресс осуждается Верховными?
        - Будто бы вам есть дело до Верховных, - фыркнул Дэф.
        - В этом ты прав, - собеседник улыбнулся краем рта. - Верховные оборотням не указ.
        - А какого чёрта оборотни хотят от меня? - полюбопытствовал парень.
        Мужчина-оборотень пожал плечами.
        - Странно, что ты, будучи Вервульфом, задаёшь такие вопросы.
        Дэф на секунду умолк, усердно переваривая услышанное. Затем он разразился хохотом.
        - Кто? Кем? Вервульфом? Ой, ребята, ну вы даёте! Ну, насмешили! Ой, не могу!..
        Оборотень сурово сдвинул брови.
        - Я посмотрю, как ты будешь смеяться, когда сразишься со мной, как с вожаком, на глазах у всего племени.
        Дэф не сразу понял смысл сказанного.
        - Че-че-чего?!
        - Того! Если ты окажешься достойным вести племя, я сложу свои полномочия и смирюсь под твои клыки...
        - Ка-ка-какие клыки?.. У меня и зубы-то не все на месте... А-а-а клыков и подавно не было!..
        - Неужели ты действительно не знаешь? - мужчина вплотную подступил к Дэфу. - Неужели никогда не чувствовал тягу ночи и притягательную силу луны?.. Неужели не ощущал внутри обжигающий огонь и жажду крови, желание чего-то нового?
        - Слушай, - Дэф прижал свои мохнатые руки к сердцу, - я с радостью признаю тебя вожаком, забирай свой табун, стаю... или как там... это... племя! И разойдемся по-хорошему: вы налево, я направо!
        Мужчина яростно зарычал.
        - Ладно-ладно... - Дэф замахал руками. - Я налево, вы - направо, устроит?
        - Да как ты не понимаешь! - отчаянно воскликнул оборотень. - Ты единственный, уникальный! Вервульфы рождаются редко! Ты наша надежда!
        - А надежда умирает последней! - оптимистично закончил парень.
        Мужчина резко взмахнул рукой.
        - Хочешь - не хочешь, а ты будешь со мной драться!
        - Я не Вервульф! - раздраженно воскликнул Дэф.
        - Глупец! - тут же ответил собеседник. - А черная шерсть? Как ты объяснишь её присутствие?!
        - Я родился таким!
        - Вот именно! Ты находишься на промежуточной стадии трансформации между человеком и волком!
        - Я нахожусь в этой "стадии" уже больше шестнадцати лет!
        - Я не виноват, что родители скрыли от тебя очевидный факт! Если они, конечно, вообще знали о том, что ты Вервульф...
        - Я ещё раз повторяю для тупых: я не Вервульф!
        - Тепло и любовь - от человека, а ненависть - от зверя... Пробуди в себе ненависть!
        - Отвали, придурок конченый! Ты меня уже достал!
        - Пробуди ненависть!!! - дико крикнул мужчина, так что у Дэфа по спине пробежал мороз. С оборотнем начало что-то происходить. Казалось, под его кожей нечто бегало, двигалось, перемещалось... Пальцы скрючились в звериную лапу, на теле стала расти белая шерсть, а во рту прорезались клыки. Протяжный человеческий рёв сменился диким рычанием. На Дэфа смотрел красноокий волк величиной с молодого льва. Острые семисантиметровые клыки с обильно стекавшей с них слюной недружелюбно поблескивали на солнце...
        - Хор-р-роший пёсик... - Дэф сделал несколько осторожных шагов назад. - Хор-р-роший пёсик, фу...
        Оборотень оторвался от земли и, повалив парня на пол, вгрызся зубами в его плечо. Дэф глухо взревел от боли и попытался сбросить с себя тяжесть лап противника, - когда челюсти разжались, и зубы с новой силой впились уже в запястье парня... Новый болезненный крик, но на этот раз Дэфу удалось вырваться. Он выбежал через дверь, оставляя за собой тянущуюся кровавую дорожку. Оборотни удивленно расступались перед ним, а вожак, тяжело ступая, бежал по следу.
        Дэф выломился на улицу и затуманенным взором, на ходу, оглядел окрестности... Только бы не потерять сознание... Сто грамм водки сейчас не помешало бы... Глупец! Нашел о чём думать! Сто грамм! Сейчас, как минимум, бутылку, а лучше - две! Парень несся вперед, что было сил... Кажется, он бежал по снегу. У какого-то мелкого ручья Дэф почувствовал, как сильно закружилась его голова. Он упал, а следом, над ухом, раздалось грозное рычание...
        Скрип шагов...
        - Дэф!!!
        Ох, как же он рад слышать этот голос!.. Как он рад!..
        Кожистые крылья метнули снегом в гигантского волка. Тот зажмурил глаза, и рядом блеснул меч Алексии, вонзившийся зверю в бок.
        Оборотень бешено взревел и, схватив зубами крыло Дэвила, отшвырнул его в сторону. Тяжелая лапа с размаху повалила Алексию на снег, и широко раскрытые красные глаза на секунду застыли у её лица. Алексия... Несомненно, вожак её узнал. Эта девушка чуть ли не помогла выиграть оборотням войну с вампирами и волшебниками. Её использовали в своих целях, а когда сама девушка обо всём узнала, она сожгла к чертовой матери половину всего племени оборотней. И всё из-за этого Кэйла, повелителя драконов! И, кажется, с ними была ещё одна предательница - вампиро-ведьмо-оборотень по имени Иллинэль.
        - Рада тебя видеть... - усмехнулась Алексия.
        Мощная магическая волна отбросила вожака назад. Это была работа подоспевших волшебников.
        Волк вскочил на лапы и протяжно завыл.
        - Он зовёт остальных! - воскликнула девушка.
        Не теряя времени, оборотень решил расправиться с лежавшим неподалёку беспомощным Дэвилом. Опиум бросился на защиту предводителя. Волшебники держали оборону против прибывших оборотней.
        Дэф всё это видел сквозь туман. Он видел, как вожак своими зубами рвёт плоть Опиума, как вступили на защиту его и Дэвила Алексия и загадочный Дориан Грэй... Он также видел, как девушка, повернув голову, крикнула Стасику, чтобы тот убирался прочь, и тут же мощная когтистая лапа сбила её с ног, а клыки нацелились на горло... Ну, это уж слишком... Против брата... Против друзей... Урод!.. Дэф чувствовал глубокую ненависть к этому вожаку-оборотню и раздражение от того, что он сам был бессилен. Он был готов разодрать себе глаза от отчаяния! Внутри всё кипело, все органы чувств были возбуждены до предела и, глухо закричав, Дэф выпустил на волю всё, что бурлило у него внутри. Он кинулся на вожака, заметив, однако, как быстро и легко даётся ему передвижение... Пространство как будто сжалось, а сила притяжения уже не имела прежней власти... И перед глазами, почему-то, маячил огромный длинный нос и большие черные лапы...
        Громадный черный волк вонзил клыки в шею вожака-оборотня и повалил его на снег. Тот ловко перекрутился и вскочил на лапы. Однако челюсти черного волка были сомкнуты намертво. Задними конечностями он стал бить по ране в боку, куда недавно вонзился меч Алексии. Вожак отчаянно завыл и стал дико мотать головой, надеясь сбросить с шеи недруга.
        Снизу поднырнул Дориан Грэй, и его кинжал вонзился в горло оборотня. Раздался неприятный бурлящий клёкот... Белый волк пошатнулся. Опиум дёрнул Дориана к себе как раз тогда, когда гигантская туша замертво упала на снег, чуть было не придавив парня.
        Черный волк оставил тело в покое и одним прыжком очутился рядом с волшебниками. Он грозно зарычал, загораживая их от оборотней.
        - Не трогайте моих собутыльников! - читалось в его глазах строгое предупреждение.
        Оборотни, рыча, отступили.
        - Все живы? - поинтересовалась Алексия, окидывая взглядом поле битвы.
        - Живы, но не целы, - ответил Опиум, чья кожа была вся изодрана.
        Алексия и сама с тревогой поглядывала на грудную клетку, откуда у неё сочилась кровь. Отметина от лапы оборотня-вожака ещё долго не будет заживать.
        - Дэвил, бедненький ты мой, ты как? - крыло парня и правда представляло жалкий вид. Оно больше смахивало на кровавую пожеванную тряпку.
        - Бывало и лучше... - ответил парень.
        Алексия с сочувствием погладила голову предводителя и перевела взгляд на гигантского черного волка. Набравшись смелости, она отважилась подойти к нему.
        - Дэф?
        Волк повернул к ней свои темные глаза и несколько раз лизнул рану девушки, отчего боль утихла, а жжение мгновенно прекратилось.
        - Дэф, ты всё-таки Вервульф! - Алексия обняла шею зверя и погладила его смоленую шерсть.
        Волк постепенно исчезал... Перемещались кости под кожей, исчезала шерсть, опадая черным густым пухом, и перед Алексией уже стоял статный высокий парень с гладкой смуглой кожей и короткими, черными, как смоль, волосами.
        Девушка удивленно раскрыла рот.
        - Что-то не так? - Дэф самодовольно вздёрнул бровями и поджал губы.
        - Да нет... - замахала головой Алексия. - Всё очень даже отлично!.. Просто... Непривычно видеть тебя голым... Ну, в смысле без шерсти...
        - Святой гидрокрест! - хлопнул себя по лбу Дэвил. - Мой брат - Вервульф!..
* * *
        Процессия, во главе с Волчицей и Дарк Лордом двигалась к восточной части Снежных холмов - таинственного места, в котором была вечная зима.
        - Волчица, а ты когда-нибудь видела этих...драконов? - полюбопытствовал Поручик.
        - Ещё спрашивает... - хмыкнул один из сопровождавших орден волшебников.
        - Конечно, видела, - улыбнулась девушка. - И даже летала с ними наперегонки.
        - А... А они большие? - задумчиво спросил парень.
        - Самолёт когда-нибудь видел?
        - Нет, я во внешнем мире ни разу не был. А какие они?..
        - Кто: самолёты или драконы?
        - Драконы.
        - Слушай, тебе что это так интересно?! - возмутился другой волшебник.
        - Да! - обиженно воскликнул Поручик.
        - Ну, тогда смотри!
        Над друзьями нависла огромная тень, которую ошибочно можно было принять за облако. С небес на головы устремилось грязно-рыжее пламя и тут же ударилось о невидимый щит, выставленный волшебниками.
        Волчица всматривалась в клубы огня. Кто же руководит драконом?
        - С южной стороны приближаются новые драконы! - воскликнул волшебник.
        - Нужно уходить с открытой местности, - сказал Дарк Лорд.
        - Здесь негде прятаться, - покачал головой мужчина в черном плаще. - Если пойдем в лес, то сами посадим себя в огненную ловушку. Здесь хотя бы щит можно установить.
        - И долго продержится этот ваш щит?
        - Нас десять волшебников. Достаточно долго. Драконы тоже устают и вечно атаковать не смогут.
        - А мы здесь не околеем? - поинтересовался Поручик.
        В ответ волшебник очертил глазами квадрат в пространстве, а затем сделал руками несколько движений, как будто бы поработав с невидимыми инструментами. На снегу появилась деревянная хижина, из печной трубы которой уже струился дымок.
        - Прошу! - сделал он реверанс.
        - И спрячь подальше свои палочки, - предупреждающе кинул Поручику Дарк Лорд.
        Горячий чай был как нельзя кстати.
        - Хорошо мы, однако, работаем... - Волчица задумчиво потянула напиток из кружки. - Интересно, как там Дэвил и Алексия?..
        - Ничего, - махнул рукой Ивэл. - Эти двое не пропадут.
        - Но сейчас нужно подумать, что будем делать мы, - напомнил Дарк Лорд.
        - Всё просто, - пожала плечами Волчица. - Вам нужно остаться здесь, во благо отвлекающего манёвра, а я проберусь к вампирам и убью нового повелителя драконов. Тогда эти твари прекратят свои нападения.
        - А где гарантия, что повелитель драконов будет в лагере? - прищурив глаза, спросил Ивэл.
        Волчица наградила его презрительным взглядом.
        - Сразу видно, что ты не летал на драконах.
        - Где ж я мог на них летать?
        - Ну вот. А если б летал, то знал бы, как это неудобно. Особенно...экгм...особям мужского пола...
        Волшебники прыснули смехом.
        - А вы, видать, пробовали, ребята? - усмехнулась Волчица, показав свою клыкастую улыбку.
        Тут уж хмыкнул Ивэл.
        - Ну, ладно. Раз ты так уверена, будь по-твоему, - согласился орк. - Только я с тобой пойду.
        - А почему ты? - полюбопытствовал Поручик.
        - Потому что волшебники должны подпитывать магический щит, а вы - не устойчивые к морозам. Поэтому пойду я, как орк - существо с горячей кровью.
        - Вы не сможете пройти через воздушный щит, - уведомил один из волшебников. - А если мы уберём его хотя бы на секунду, то все превратятся в жареные окорока.
        - М-м-м... Я могу прорезать дырку в щите, - предложил Поручик.
        - Ты - что? - удивленно переспросил волшебник.
        - Ход могу сделать, лазейку. Волчица с Ивэлом пройдут через неё, а потом вы обновите щит, и всё будет как прежде.
        - Ты действительно можешь это сделать? - не веря, переспросил мужчина.
        - О-о-о, друг... - протянул Ивэл. - Один взмах его барабанной палочки может уничтожить эту созданную вами хижину и все ваши магические щиты. Поручик, идея с лазейкой хороша. Если Волчица готова, то мы можем воплотить её в жизнь. - Ивэл довольно откусил какой-то пирожок.
        Уполномоченная презрительно усмехнулась, показывая клыки. Как будто десятки крупных жуков забегали у неё под кожей. Девушка согнулась пополам, терпя внутреннюю боль, её пальцы скрючились, глаза сверкнули красным. Одежда исчезла, а вместо неё выросла белая шерсть. Теперь на месте Волчицы стояла волчица, ростом до пояса взрослому мужчине.
        Кусок пирожка, застыв, выпал изо рта Ивэла.
        - Не люблю, когда она это делает, - скривился сидевший напротив волшебник. Он отодвинул от себя миску с пирогом. - Фу! Весь аппетит испортила!
        - Думаю, теперь Волчица готова, - усмехнулся Поручик. - Пойдемте, - кивнул он на дверь.
        Вампиро-ведьмо-оборотень ухватила длинными зубами полу плаща Ивэла и выволокла ошарашенного орка на улицу, где кинула парня в снег и принялась его закапывать лапами.
        Ивэл возмущенно выплёвывал снежные комки и толкнул Волчицу в сугроб.
        Огненные клубы, бившиеся о невидимую преграду, прикрыли друзей, когда Поручик "вырезал" палочками узкую лазейку, в которую пролезли Ивэл и Волчица. Когда парочка успешно скрылась в лесу, волшебники обновили щит и заделали ход.
        - Ты уверена, что туда? - как бы невзначай поинтересовался Ивэл.
        Волчица недовольно сверкнула красными глазами.
        - Всё. Понял.
        Орк хотел было шагнуть вперёд, но оборотень внезапно толкнула его в снег и сама припала к земле.
        Среди деревьев на холмах замелькали чьи-то фигуры, и послышался говор. Незнакомцы поднимались на возвышенность.
        Волчица, притаившись, поползла за ними по снегу. Ивэл последовал за ней, как крейсер бороздя снежные волны. Они затормозили там, где кончалась ограда леса. Если вы думаете, что ползти по глубокому снегу в гору - плёвое дело, то попробуйте подняться по лестнице, используя только руки. Долго вы протянете?..
        Ивэл и Волчица, тяжело дыша, наблюдали за тем, что происходило наверху. Люди, поднимавшиеся туда, были вампирами. Девушка-волк чувствовала это. Она решила подобраться поближе. Ивэл следовал за ней. Несколько гигантских теней мелькнули на снегу - три дракона приземлились на холмах. На спине одного из них сидел повелитель. Волчица смотрела во все глаза и заметила одновременно, как застыло, похолодев, лицо её спутника.
        Повелитель был вампиром. Красные глаза и невероятно длинные клыки выдавали его. Но почему на Ивэле тогда нет лица? Волчица присмотрелась внимательней к повелителю драконов. У него были светло-русые волосы до плеч и... острые уши? Откуда у вампира острые уши? Странно, такое впечатление, будто Волчица уже видела где-то этого паренька.
        - Это Сим, - пересохшими губами сказал Ивэл.
        Оборотень скрипнула зубами. Немного погодя она поползла наверх. Ивэл поспешил за ней, но девушка рыкнула на орка, заставляя его остаться на месте.
        - Пожалуйста, не причиняй ему вреда, - парень умоляюще посмотрел в красные глаза Волчицы. Та на мгновение застыла, а потом быстро, пригнувшись, побежала на вершину, где были драконы.
        Морды вампиров были как никогда довольны.
        - Что там? - спросили они у Сима. - Они ещё сидят в своей конуре?
        - Сидят, сидят... - усмехнулся парень. - Скоро мы достанем этих ваших волшебников!
        - Отлично! - хлопнул в ладоши высокий вампир с торчащими длинными клыками, которые, казалось, могли перекусить шею оленю. - Скоро мы уберём с пути самую весомую преграду, а там и Верховные нам будут ни по чём!
        Волчица живо пробиралась между драконами, тяжело дышавшими серой. Один из них не вовремя решил прилечь, из-за чего оборотню пришлось быстро перекувыркнуться у него под брюхом.
        - Оборотень?! - воскликнули вампиры. - Что он тут делает?!
        Волчица с силой пихнула Сима тяжелыми лапами, и тот покатился вниз с холма. Кости под кожей, укрытой белой шерстью, стали перемещаться. То, что было волком, стало превращаться в девушку с длинными черными волосами и красными глазами. Из её спины прорезались огромные черные кожистые крылья, изо рта вытянулись длинные клыки, а на пальцах выросли ногти стального отлива.
        - Иллинэль!!! - удивленно и испуганно воскликнули вампиры.
        - Привет, други! - Волчица грозно оскалила клыки и развела в стороны свои руки со смертельным оружием в виде стальных когтей.
        - Не бойтесь! - воскликнул один из вампиров. - Нас больше! Убейте её! - боевой клич пронесся по всем Снежным холмам.
        Пауза...
        - Ты пошутил?.. - иронически спросил другой вампир.
        Главарь огляделся вокруг, испепеляемый насмешливым взглядом Волчицы.
        - Где этот драконов повелитель?!
        Вампиро-ведьмо-оборотень усмехнулась и взмыла вверх над головами вампиров...
        А "драконов повелитель" тем временем катился ввилинц - вотриниз с холма, громко матерясь на вампирском наречии. Ивэл шустро перехватил друга.
        - Сим! Сим!
        Орк-вампир, пользуясь моментом, вскочил на ноги и попытался вонзить клыки в шею Ивэла. Тот ловко увернулся, и острые зубы раскроили его плащ. Орк выхватил меч.
        - Ну, дружище, знаешь ли! Ты до сих пор обижаешься, что я съел твою морковку?!
        Глаза Сима полыхнули пламенем, и три дракона взмыли в небо.
        - Зажигалковы твари! - выругалась Волчица, уворачиваясь в воздухе от огненных языков пламени.
        Ивэл отступил в сторону, пытаясь обойти друга со спины.
        - Сим, брат, какая муха тебя укусила?
        Орк-вампир злобно усмехнулся.
        - Это была не муха, это была моя бывшая девушка.
        - О... о... ота?.. Я же тебе говорил, что у неё нездоровый вкус! Таких... людей кусать...
        - Теперь это не имеет значения! Я вампир! - Сим набросился на друга, снова пытаясь укусить его, но лишь разрезал губу о меч Ивэла.
        - Вампир он... - пробубнил парень. - Дурак ты! И при этом заметь: дураками рождаются, и для этого даже не надо кого-то кусать!
        - Чего тебе надо от меня?! - зло прокричал Сим.
        - Ты ещё спрашиваешь?! - возмущенно воскликнул Ивэл, смотря в пламенные глаза повелителя драконов. - Ты мой друг! Мы столько пережили вместе! Мы рисковали жизнью! Мы вместе убежали от орков с их ненасытным предводителем! Ты помнишь, чего нам это стоило? А теперь Принц по-гадски поступил с Алексией, и мы все перешли в новый орден. Бешеный орден. Я хотел привести тебя. Я хочу, чтобы ты был с нами!
        - Бешеный орден? - глаза Сима погасли и стали красными. - Мне нравится название.
        Ивэл облегченно вздохнул.
        - Сим, дружище, ты меня так напугал...
        - Иди сюда, - кивнул орк-вампир, - обнимемся по-братски!
        Ивэл покосился на грозные клыки друга.
        - Я...
        - Боягуз ты! - Сим резко подступил к соплеменнику, так что тот даже хотел отпрянуть назад, но не успел... Сим крепко обнял товарища. - Неужели ты думаешь, что я мог бы причинить тебе вред?
        - Ты знаешь... - перевёл дыхание Ивэл. - В какой-то момент мне именно так и показалось... - орк поднял голову вверх, где промелькнула тень дракона. Парень резко толкнул Сима, и они покатились вниз по склону. На том месте, где стояли друзья, образовалась огромная выжженная воронка. - Сим! Драконы!
        - А что сразу Сим?! - возмутился тот, выплёвывая набившийся в рот талый снег. - Я больше ими не управляю!
        - А кто тогда?!
        - Не знаю! Кто-то другой из вампиров!
        - Каким боком? Я думал, ты - повелитель драконов!
        - Ну да... Был...
        - Белиал бы вас побрал! Поднимайся! Бежим!
        Парни кинулись вперёд, избегая очередной огненной струи. Где-то в воздухе, между тремя драконами, парила Волчица.
        - Гады! Змеи! Уроды!
        Огненные клубы полетели в девушку.
        - Зря она так... - заметил Сим. - Драконы так не любят, когда их называют змеями...
        - Фиговы дела... - Ивэл оглянулся на ликовавших вампиров. - Что же делать?...
        Ответ пришел свыше, а точнее с верхней ветки дерева, на которой, удобно устроившись, сидел крылатый паренёк с гитарой, задорно напевавший:
        - Я хочу быть Гитлером,
        Чтоб указы всем давать,
        Новую войну начать
        И по шапке получать!
        Я хочу быть Лениным,
        Бредни всякие кричать,
        Кричать всем "Товарищи!"
        И вообще кричать, кричать!..
        Хочу я быть да Винчи,
        Палкой по лбу всем стучать,
        Быть очень умным
        И рисунки рисовать!
        Хочу я быть Гагариным,
        Космонавтом чтобы быть,
        Водку пить, всегда летать
        И с пришельцами дружить!
        Хочу я быть собою,
        Приходить всегда домой,
        Песни всякие орать,
        В общем, быть хочу собой!
        (с) Маразм)
        Драконы задумались...
        Паренёк отбросил гитару за спину и слетел с ветки, широко расправив белые крылья. Искусно лавируя между громоздкими тушами драконов, он схватил за руку висевшую в воздухе Волчицу и потянул её в сторону вампиров. Девушка изумленно наблюдала, как крылатый друг на лету достал из кармана бутылку явно горючего содержимого. Он махом вылил всю жидкость в себя, а пролетая вместе с Волчицей над головами вампиров, он внезапно дыхнул мощной струёй пламени. Клыкастых тварей, конечно, этим не убить, но потрепались они хорошенько.
        - У-ух! - встряхнул головой огнедышащий ангел с гитарой. - Евро-бензинчик жжет, однако!.. Ты, кажется, Волчица? - повернул он голову к девушке, которую тащил за руку.
        - Да. А ты, вроде, Проповедник?
        - Он самый! - подмигнул парень, поправляя гитару на плече. - Утащишь кого-нибудь из этих двоих? - указал он вниз на Ивэла и Сима.
        - Погоди, а как же драконы?
        - Вполне милые существа. Смотри, вон того, зелёного, зовут Ди, серого - Ррэ, а рыжего - Исс.
        - Откуда ты знаешь? - выпучила глаза Волчица, попеременно взмахивая крыльями.
        - А как думаешь: я дурачок - с гитарой тягаться? Я понимаю драконов, и мы обмениваемся мыслями, когда я пою. За поджаренных вампиров они заранее сказали "спасибо". Так сможешь унести кого-нибудь или нет?
        Волчица постепенно переваривала всё услышанное, затем демонстративно вздёрнула подбородком, позволяя длинным черным волосам откинуться волнами назад.
        - И не таких хлюпиков носила! В этом превращении я намного сильнее!
        - Вот и отличненько! Хватай Сима. Вы с ним вроде как того... зубастые... А я лучше Ивэла...
        - Идёт! - девушка вырвала свою руку и метнулась вниз, на лету подхватив Сима. - Не дрейфь, клыкастый! Домой летим!
        Рядом, выровнявшись в воздухе, летел Проповедник, таща под руки Ивэла. Такой себе крылатый спецназ...
        27. Проводящие
        Снежные холмы были позади. Драконы вернулись на юг, в своё законное место обитания, а с ними вернулись и волшебники. Оставалось загадкой, каким образом вампирам удалось овладеть силой повелителя дракона и так быстро отобрать её у Сима. И куда делся сам повелитель - Кэйл?
        - Проводящие, - коротко ответил Сим.
        - Я и забыл, - ровным голосом сказал Дарк Лорд. - Эта гангрена общества могла легко поработать и здесь.
        - Проводящие? - удивилась Алексия. - Я думала, они могут питать только своей энергией. Это ж благодаря ним в Недрионе появляются работающие телевизоры, DVD и так далее?
        - У тебя очень узкое представление о проводящих, - заметил Проповедник, стряхнув пыль с перьев.
        Волчица громко чихнула и недовольно пнула парня кожистым крылом.
        - Проводящие, - продолжал Проповедник, - бывают разные. Некоторые могут отбирать силу и передавать её кому угодно.
        - То есть, - раздумывала Алексия, - они могут забрать силу у дракона и ширяться огнём?
        - Нет, - терпеливо ответил крылатый парень. - Они проводящие. Энергию проводят, но сами её использовать не могут.
        - Забавно. Выходит, эти гады избежали своей участи? Или они были среди вампиров?
        - Были среди, но не были вампирами. Считай, проводящие - новая мутированная раса.
        - Но ведь проводящий может же быть вампиром? Вон как Сим или Волчица.
        - Иллинэль, - недовольно буркнула девушка. - Я хочу, чтобы меня, крылатую, называли Иллинэль.
        - Зубастик ты, - усмехнулся Дэвил. Алексия приложила новую примочку к его разодранному крылу.
        - А я их видел, - внезапно послышался голос Стасика.
        - Кого видел? - переспросил Дэвил.
        - Проводящих. Они бежали через лес.
        - И сколько их было?
        - Четверо.
        - Займёмся ими потом, - сказала Алексия. - Сейчас у нас слишком много раненых.
        - А если уйдут? - вопросительно посмотрел на девушку Дэвил.
        - Ну и фиг с ними. Нам нужно отдохнуть и набраться сил. И, судя по вашему рвению, в области отдыха нам тоже понадобится уполномоченный. Как насчет Поручика?
        - Назначай, - махнул рукой Дэвил.
        Алексия коснулась своего камня.
        - Всё, Поручик, Дэвил дал добро. Иди и следи, чтобы все отдыхали.
        - С удовольствием! - улыбнувшись, подмигнул девушке барабанщик. - А ну все спать!
        Бешеные потихоньку расходились по своим местам. Спали под открытым небом, преимущественно около деревьев. Дарк Лорд, как уполномоченный координатор, разместил всех так, чтобы лесная растительность скрыла Бешеный орден от глаз потенциальных противников. Максимус, будучи не один год предводителем Хранителей мира, являлся опытным в этом деле. Поручик быстро разогнал всех, и у костра остались только предводители.
        Дэф мельком взглянул на Дэвила и Алексию.
        - Я, пожалуй, пойду. Не забудьте потушить костёр.
        - Спокойной ночи, Вервульф, - улыбнулась девушка.
        Дэф усмехнулся и отправился на своё место ночлега.
        Алексия в очередной раз промыла рану от зубов оборотня на крыле Дэвила.
        - Жаль, что рядом нет Ниффариуса или Королевы, - тихо сказала девушка. - Они смогли бы залечить раны.
        - Всё хорошо, - ответил Дэвил и поднял глаза на Алексию. - Это не главное.
        Предводительница любовалась огоньками пламени, которые, отражаясь, плясали в глазах парня. Сейчас тяжело было разобрать, какого они цвета: серого, голубого или зелёного.
        - Всё сверлишь меня глазами...
        - Больше не буду... - Алексия торопливо отвела взгляд в сторону.
        Парень коротко усмехнулся и протянул руку, чтобы обнять девушку...
        Разряд электрического тока прошел по его телу. Дэвил испуганно отдёрнулся в сторону и лишь мимолетом успел заметить, как мигнул синим светом меч. Парень со злостью сцепил зубы.
        - Что такое? - встревожилась Алексия.
        - Ничего... Крыло болит.
        - Бедненький... Тебе нужно отдохнуть. Иди спать.
        - Иду... - вздохнул парень.
        Алексия засыпала костёр землёй и отправилась на своё место.
        Сознание Дэвила всю ночь летало среди мыслей, известных только ему одному. Под утро он ощутил, как утихает боль в его крыле, а чьи-то руки аккуратно гладят его рану. Парень разомкнул веки. Стоя на коленях, над его крылом склонилась девушка с пышными тёмно-каштановыми волосами и накинутой чёрной вуалью.
        - Ты кто? - спросонья спросил Дэвил.
        - Аномалия, - усмехнулась та.
        Парень протёр глаза.
        - Королева, ты что ли?
        - Единственная и неповторимая, - девушка водила руками по крылу предводителя, а затем встала с земли. - Сейчас приготовлю ещё одну смесь, и твоё крыло будет как новенькое. Какие-то вы все потрепанные: и ты, и Опиум, и ваш этот... Дориан Грэй, Монте Кристо замаскированный. Как дети, ей богу! Вырвались, называется, из родной обители!
        - Дориан Грэй - это Монте Кристо? Как ты узнала?
        - Лечила его только что. И сняла маску.
        Королева подхватила с нижней ветки свой рюкзак и, достав разные флакончики и порошки, принялась готовить обещанную смесь.
        - Ну, как тебе, нравится в этом ордене? - поинтересовалась девушка.
        - Конечно. Это ведь я его создал.
        - Ты? - удивилась Королева. - Я думала, это орден Алексии.
        - И её тоже, - улыбнулся Дэвил.
        Целительница взяла готовую смесь и принялась втирать её в практически зажившее крыло.
        - Кстати, где Алексия? Уже всех видела, кроме неё!
        - Она у нас поспать любит.
        - Ты уверен? - раздался над головой парня голос Ивэла. - Я везде её искал. Нигде нет. Она оставила свой меч там, где ночевала.
        Дэвил подскочил как ошпаренный. Уж что-что, а меч Алексия никогда не оставляла!..
        Меч предводительницы светился ярко-синим светом, а рядом с ним зияла выжженная яма.
        - Проводящие, - развёл руками Дарк Лорд.
        - Нужно было сразу найти их! - зло выругалась Иллинэль-Волчица.
        Дэвил укоризненно посмотрел на меч.
        - Что ж ты не сберег-то свою хозяйку?
        Синяя молния поползла в сторону парня, и тот заблаговременно отступил в сторону.
        Иллинэль подошла ближе и подняла меч с земли. Он смиренно погас в её руках.
        - Нужно искать её. И этих проводящих.
        Дэф молча стоял рядом. Под его кожей стали бегать мелкие бугорки, пальцы скрючились в лапы, появилась черная шерсть.
        Гигантский Вервульф тщательно обнюхивал землю.
        - Умница, Дэф! - похвалила Волчица. - Сейчас мы быстро их нагоним!
        Вервульф кивнул головой в сторону леса, и орден быстро собрался в погоню.
* * *
        Было странное ощущение, как будто висишь над пропастью, но что-то не даёт тебе упасть. Всё тело словно было сковано, пошевелить руками или ногами не представлялось возможным. Голова беспомощно болталась в воздухе, шея страшно ныла, а волосы спадали на лицо беспорядочной кипой.
        Алексия слабо простонала - шея действительно очень сильно болела. Чья-то рука ухватила подбородок девушки и приподняла её голову. На предводительницу Бешеных смотрел мужчина с белыми волосами, стальными глазами и неестественно белой кожей.
        - Что-то она слишком быстро очнулась. Для внешней - очень быстро.
        К Алексии постепенно приходило ощущение пространства. Крепкие верёвки, опутывавшие всё тело, привязывали её к дереву. Рядом находились какие-то мужчины. Судя по всему, здесь у них был лагерь: около деревьев стояли палатки, а на костре варилось что-то вкусно пахнущее. Где она?
        - Как для внешней, она слишком часто суётся не в свои дела! - рявкнул чей-то голос.
        А вот это нехорошо... Здесь оборотни... Их сразу можно узнать по своеобразному рыку, сопровождавшему их речь.
        - И не только она. Её подружайка тоже!
        А вот это ещё хуже... Вампиры тоже что-то здесь забыли...
        - Зачем её есть? - спросил белокожий и беловолосый мужчина, вплотную изучавший взглядом Алексию. - Из неё ещё столько энергии можно выкачать... А ещё можно попытаться сделать её проводящей. Тогда наши ряды пополнятся, - стальные глаза мужчины так впились в девушку, что у неё мороз пробежал по коже.
        - Молчи, умник! - прикрикнул на него один из вампиров. - Это кровная месть, ты не понимаешь!
        - Какая кровная месть?! - возмутился другой клыкастый. - Тут есть хочется уже третий день!
        - А всё потому, что ваш род очень переборчив в вопросах пищи, - скептически заметила высокая женщина-оборотень. - Вот мы питаемся всем подряд!
        - Фу! Как это по-плебейски! - фыркнула в ответ изящная вампирша.
        Алексия проглотила сковавший горло ком.
        - Эй! А мнение еды здесь учитывается?
        Беловолосый мужчина коротко усмехнулся.
        - Я всё-таки попробую сделать из неё проводящую. Если её организм не выдержит, то она ваша.
        - Что, и опять будет мертвечина? - недовольно фыркнул какой-то вампир.
        - И это нас ещё плебеями называют?! - возмутилась женщина-оборотень. - Какое удовольствие есть человека заживо? Он же брыкается!
        - Ну, вот, - пожал плечами проводящий, - вам всё равно придется её убить, прежде чем съесть.
        - До чего народ наглый! - покачала головой Алексия.
        Мужчина потрепал её по волосам.
        - Готовься к испытанию, девочка!
        - А что будет, если я его не пройду? - полюбопытствовала Алексия.
        - Твои внутренности сгорят заживо, - ехидно усмехнулся проводящий.
        - Слышали?! Слышали?! - заскандировала девушка. - Тут посягают на ваши внутренности! Довожу до вашего сведения, что они теряют вкус при жарке!
        - Готовься, - кинул Алексие мужчина. Его белая кожа и стальной взгляд внушали тихий зловещий ужас. Странно, но, ни вампиры, ни оборотни не стали перечить проводящему в этот момент. Откуда-то взялись ещё трое беловолосых мужчин, и вместе с первым они скрылись в одной из палаток.
* * *
        Эта часть леса была, как на зло, необычайно заросшей и дорогу приходилось прорубывать мечами.
        Иллинэль и Вервульф шли впереди. Звериное чутьё помогало им отыскивать правильную дорогу. Казалось, будто деревья и кусты постоянно меняли своё месторасположение.
        - Ничего не понимаю, - оглядываясь назад, сказал Опиум. - Как они могли пройти через такие заросли, да ещё и с пленной! Может Дэф что-то путает?
        - Его нюх лучше, чем у вас всех вместе взятых! - огрызнулась Иллинэль, прорубывая заросли мечом Алексии и помогая себе стальными когтями.
        - Я просто пытаюсь рассуждать логично, - настаивал на своём Опиум.
        - В этом месте нет логики, - вмешался Дарк Лорд. - Подозреваю, что мы входим в окрестности Варлиановых зарослей. Место весьма небезопасное.
        - Чем же, интересно? - полюбопытствовал Дэвил, на ходу втягивая свои кожистые крылья, жутко мешавшие в густых зарослях.
        - Варлиановы заросли когда-то были обителью внешних, воевавших с эльфами. Это место проклятое. Простое существо, попавшее сюда, даже если выживет после встречи с диким зверем, никогда не сможет покинуть этого места. Это живая могила из зарослей, - на радужной ноте закончил Дарк Лорд.
        - Но мы-то не обычные существа! - с ухмылкой заметила Иллинэль.
        - Не стоит обольщаться... - коротко ответил парень.
        - Кстати, насчет существ... - мимолётом кинул Ивэл, обрубывая мечом непроходимое сплетение веток. - Волчица, может ты, наконец, объяснишь, кто такая Иллинэль, и откуда оборотни, вампиры и волшебники так хорошо осведомлены о вас с Алексией?
        Девушка немного помедлила с ответом.
        - Мы участвовали в Южной войне между оборотнями, вампирами и волшебниками. Они постоянно враждуют и порой тяжело понять, кто прав. Я воевала на стороне волшебников, Алексия была с оборотнями. Так мы и познакомились.
        Вервульф притормозил и вопросительно уставился глазами на Волчицу.
        - Не переживай, она не долго была с ними. Всего пару месяцев. Но в оборотня превращалась умело.
        - Алексия превращалась в оборотня? - даже для Максимуса, Верховного, это было удивительно, ведь эта девушка была внешней.
        - Эту силу ей давал магический медальон, из-за которого и началась война. Потом Алексия благополучно спелась с предводителем драконов...
        - Это Кэйл который?.. - хмыкнул Дэвил.
        - Да. Он спас Алексию, когда наделил её силой управлять драконами, а потом от оборотней остались только опаленные кости... Ну, а я была такая злая, что сдуру перебила одно племя вампиров... Вот нас и запомнили хорошенько... И волшебники, и оборотни, и вампиры...
        - Хм... Весело! - качнул головой Ивэл. - Ну, а, всё-таки, Иллинэль - это кто? Почему тебя вампиры так называли?
        - Иллинэль сейчас перед тобой, - девушка демонстративно указала на себя.
        - А Волчица кто? - изумленно вытянул лицо Сим.
        - И Волчица - я, только когда становлюсь волком. А когда я обычная девушка...
        - А ты ещё и обычной бываешь? - съехидничал Дэвил.
        - Представь себе! - самодовольно вздёрнула подбородком Иллинэль.
        - Так что, когда обычная? - вернулся к теме разговора Ивэл.
        - Когда обычная, меня зовут Маша.
        - Внешнее имя? - усмехнулся Дэвил. - А-я-яй, как некрасиво! Что на это скажут Верховные?
        Девушка недовольно оскалила свои вампирьи клыки.
        - А что мне до них? Пол Недриона плюют на Верховных с высокой горки и ничего!
        Дарк Лорд как-то странно взглянул на Иллинэль.
        - Что? - кинула та.
        - Ничего, - покачал головой парень.
        Вервульф недовольно зарычал.
        - Да, действительно, - кивнула головой Иллинэль. - Хватит болтовни, нужно скорее пробираться вперед! Дэф говорит, что на этом месте к проводящим присоединились оборотни и ещё один...гм...неизвестный запах.
        - Фигово, - нахмурился крылатый Проповедник.
        - Угу... - кивнул Дэвил. - Неизвестные запахи - это всегда фигово... Особенно очень вонючие...
        - Меньше пустой болтовни! И быстрее шевелите ластами! - проворчала Иллинэль, гордо вскинув крыльям.
        Дэвил отшатнулся назад.
        - У тебя размах, как у альбатроса!
        - С каких это пор ты меня сравниваешь с мелкими птичками?
        - Гм... - откашлялся Проповедник. - Вообще-то Альбатрос - это самый большой в истории Недриона дракон.
        - А-а-а... - протянула девушка. - Ну, тогда...
        - Что, тогда? - с интересом спросил Дэвил.
        - Тогда кто-то сейчас получит альбатросьими крыльями по башке! - Иллинэль с явным намёком посмотрела на парня.
        Вервульф снова недовольно прорычал и, никого не ожидая, рванул в лесную чащу, сам пробивая себе путь.
* * *
        Из палатки показались белые головы проводящих.
        - Готова? - с улыбкой спросил один из них.
        Алексия напряглась. Шутить сейчас совсем не хотелось. Четверо мужчин взяли друг друга за локти, двое из них коснулись девушки, сомкнув вместе с ней круг. Электрические молнии пошли по рукам проводящих, направляясь к Алексии.
        Вампиры поспешно отвернулись. Это зрелище всегда было неприятно для них.
        Боль комком ударила в грудь. Алексия смогла только мучительно втянуть воздух, крик застыл где-то в горле и не смог вырваться наружу.
        Проводящие переглянулись между собой. Один из них покачал головой. "Не выдержит"...
        Алексия, должно быть, согнулась бы сейчас пополам от жгучей внутренней боли, но верёвки крепко держали тело девушки. Её кожа побелела, а на лице выступили синие жилы, волосы покрылись проседью.
        "Не выдержит"...
        Что-то похожее на ярко-красную молнию блеснуло в воздухе и подкосило проводящих. Светящееся лезвие меча ударило по дереву, обрубив верёвки, и девушка упала в чьи-то, тут же подхватившие её, руки.
        В воздухе пронеслось смертоносное магическое заклинание. Десятки наводящих ужас теней вырвались на волю, и лес наполнился болезненным воем оборотней и отчаянным криком вампиров...
* * *
        Кроваво-испепеленные тела недругов застали Дэфа врасплох. Он озадачено глядел вокруг своими огромными волчьими глазами, а затем принялся обнюхивать территорию, окунаясь в совершенно разнообразный мир запахов, о котором он буквально день назад и подозревать не мог.
        - Дэф!!! Ну куда ты полете... Какого черта?! - Иллинэль застыла на месте с мечом Алексии в руках.
        Вервульф встал на задние лапы и медленно превратился в человека.
        - Здесь был какой-то мужчина на лошади. Мне кажется, он забрал Алексию.
        - Кто забрал? - выскочил на вырубленную часть леса Дэвил.
        - Не знаю я! - раздражительно отрезал Дэф.
        - А кто ЭТО всё сделал?! - указала Иллинэль на мёртвые тела.
        - Я вам что здесь, Дэф - Всезнающий?!
        Бешеный орден потихоньку подтягивался, и все в изумлении замирали на месте страшного побоища.
* * *
        Боль стихала, так что Алексия смогла открыть глаза. Чья-то рука лежала у неё на лбу. От неё исходило приятное тепло.
        На девушку смотрело добродушное лицо молодого мужчины с острыми ушами и длинными черными волосами. Алексия улыбнулась. Она уже знала, кто это. Хорошо, что он снова похож на эльфа, а не на того слизистого монстра с красными глазами. Предводительница с усилием моргнула, и перед ней уже был обычный парень в коричневом плаще.
        - Здравствуй, сестрёнка! - он не убирал руку со лба Алексии.
        - Феанор... - девушка улыбнулась. - Что ты делаешь?
        - Лечу тебя. Ещё минута, и твои органы превратились бы в горстку пепла.
        - И опять ты меня спасаешь...
        - Ты тоже меня спасала, так что мы квиты, - парень убрал свою руку. - Всё. Правда с волосами придется подождать, пока отрастут.
        - Гм... А что с моими волосами?! - девушка одним махом приняла сидячее положение и, нащупав свои локоны, облегченно вздохнула. - Целые...
        - Целые. Только...ммм...слегка белые у корней.
        - Что?! Дай зеркало!!! Срочно!!!
        - Да где ж я тебе его возьму? - Феанор засмеялся, видя переполох девушки. - Не волнуйся, тебе даже...эээ...идёт!
        - Да конечно! Кошмар! Я седая!
        - Да не седая ты! Мэл, скажи ей!
        Лошадиная морда пнула Алексию в бок.
        - Мэл, девочка, я тоже рада тебя видеть! - предводительница Бешеных, смеясь, обняла мускулистую шею Мэл. - Феанор, а где мы? - девушка с тревогой оглядела слегка поросшую широкую поляну. Было слышно, как где-то посреди неё журчал ручей, а вокруг: то здесь, то там были разбросаны старинные каменные строения, напоминавшие руины Майя во внешнем мире. - Что это за место?
        - Не знаю, - пожал плечами Феанор. - Я случайно на него набрел.
        - Мне здесь нравится. Думаю, это отличное место для главной резиденции ордена. Блин! Они ж там наверно переживают! И мой меч! - Алексия принялась обшаривать свой пояс в поисках камня и досадно сплюнула. - Мои средства связи отобрали проводящие!
        - Ты про эти средства? - ухмыльнулся Феанор, протягивая девушке камень Бешеных и кристалл Хранителей.
        Предводительница довольно хмыкнула.
        - Ты не перестаёшь меня удивлять.
        Алексия схватила синий камень и зажала его в руке. Сияние окутало девушку, и её изображение спроектировалось где-то в лесной чаще, прямо перед лицом Дэвила.
        - Какого черта! - парень испуганно отшатнулся назад от неожиданности. - Где тебя носит?! - выкрикнул он первое, что пришло в голову.
        - Звучит как претензия... Между прочим, меня похитили! А вот, где ВАС носит - один Белиал разберет!.. Меня Феанор спас.
        - Феанор, значит...
        - Опять претензия? Кто вас ведёт?
        - Дэф и Волчица.
        - С этими не пропадете.
        Изображение Алексии рассеялось.
        - Вот же нахал! - возмущенно проворчала она. - "Где меня носит"...
        Феанор с ехидной улыбкой смотрел на названую сестру.
        - Что? - покосилась на него та.
        - Ничего. Просто мне знакомо это выражение лица у девушек.
        - А ты вот что сейчас хочешь сказать? - недовольно поджала губы Алексия.
        - Ничего. Ценю своё здоровье!
        - Смотри мне! - погрозила пальцем предводительница. - Кстати, у тебя планов на спасение мира нет?
        - Не намечается, - усмехнулся парень.
        - Тогда, может, к нам, в орден?
        - С удовольствием.
        Алексия сжала двумя ладонями синий камень, а когда разжала - камней было два: её и голубовато-серый для Феанора.
        - Хочешь себе личное звание за спасение предводительницы ордена? - ехидно спросила девушка, протягивая выпуклый камень братцу.
        - Думаю, звание уполномоченного мне подойдет больше всего.
        Алексия ещё не успела ничего сделать, а камень Феанора уже, как по заказу, мгновенно стал голубовато-фиолетовым.
        - Дэвил Вездесущий услышал твою просьбу! - засмеялась девушка. - Должно быть, отблагодарил тебя за моё спасение. Кстати, как там твоя возлюбленная? Спешу заметить, что ты мне её ни разу не показывал!
        - Сейчас покажу, - парень отвёл ладони в сторону, спроектировав изображение, на котором он стоял в обнимку с темноволосой девушкой, а рядом, на соседней картинке был запечатлен их жгучий поцелуй.
        - Хорошая она у тебя, - улыбнулась Алексия. - Прямо какое-то тепло излучает. Береги её.
        - Берегу, - довольно усмехнулся Феанор.
        - А научишь меня проектировать изображения?
        - Конечно. Это не сложно.
        - А потом пойдем исследовать руины?
        - Обязательно... Как в старые добрые времена...
        - Да. Если что, Принцесса Заря рядом, - подмигнула парню Алексия.
        - Хех... - Феанор слегка улыбнулся. Гнетущее давление магии внутри него стихало. Он чувствовал, будто оказался дома...
        28. Монстры и монстрицы
        Начались тяжелые, но радостные дни становления ордена. Поляна расчищалась от скопа растений, кое-как приводились в порядок древние строения Варлиановых зарослей. Максимус говорит, что именно здесь раньше обитали внешние, по вине которых завязалась война, навеки стершая эльфов с лица Недриона.
        Теперь же на этом месте решил обосноваться Бешеный орден. Самыми продуманными оказались Опиум и Монте - Дориан Грэй. Они предложили собрать все вещи оборотней, проводящих и вампиров и забрать их с собой. Эти вещи стали хорошим подспорьем для создания хоть каких-то удобств на новом месте жительства.
        Дэвил тянул Алексию за руки в одно из ступенчатых зданий на краю поляны. Пыльная каменная лестница вела куда-то вниз.
        - Что ты там нашел?
        - Сейчас увидишь.
        Взгляду девушки предстал подвал с высоким потолком. Спокойно стоять можно было только у стенки, потому что дальше каменные плиты съезжали вниз, образуя глубокий грот, полностью наполненный кристально чистой водой, освещаемой из отверстия, расположенного где-то вверху.
        - Какая красота...
        - Хочешь скупаться? - предложил Дэвил.
        - А это безопасно?
        - Вполне. Я проверил.
        - Тогда, с удовольствием!
        Алексия сняла с пояса меч и оставила у стены обувь. Из спины Дэвила мгновенно прорезались крылья и, подхватив девушку, он взмыл вверх.
        - Ааа! Дэвил, ты что делаешь?!
        Парень застыл в воздухе над водой, прямо в свете проникавших сквозь стены солнечных лучей.
        - Плавать умеешь? - спросил он, с улыбкой глядя на лицо девушки.
        - Умею. Только под водой так и не научилась.
        - Тогда набери воздуха побольше.
        - Ты что задумал?
        - Хочу тебе кое-что показать. Не бойся. И не забудь под водой открыть глаза.
        - Надеюсь, я после всего этого буду живая? - с улыбкой поинтересовалась девушка.
        - Если что, умрем вместе... Готова?
        - Умереть? Не, не готова.
        - Ныряем! Задерживай дыхание!
        Дэвил круто перевернулся в воздухе и вместе с Алексией вошел в воду.
        Крылья, словно огромные лопасти, несли парня и девушку на неизмеримую глубину. Алексия открыла глаза. Странно, но даже здесь было необыкновенно светло. Через несколько секунд вода вдруг стала необычайно холодной - должно быть в этом месте протекала подземная река, а прежнее здание имело некогда огромное количество подземных этажей, так как всё это время, пока Дэвил и Алексия плыли, перед их взором мелькали руины строений и сдвинутые с места мощные каменные плиты с причудливыми узорами.
        Дэвил подплыл к одной из таких плит и указал на неё девушке. Камень хранил древние письмена... "Здесь был Коля". "Катя + Паша = любовь".
        Алексия еле сдерживала себя, чтобы не рассмеяться. Как же порой не хватает этих банальных фраз и надписей внешнего мира... Дэвил улыбнулся сжатыми губами.
        Девушка указала пальцем наверх. Кислород в легких кончался, и неплохо было бы вернуться на поверхность. Парень согласно кивнул и, крепче обняв Алексию, стал выплывать наверх. Ощущение пространства терялось, голубая вода выглядела словно сказочное звездное небо, посреди которого растекалось мутное золотистое пятно маслянистого света. Девушка обняла шею Дэвила. Казалось, будто они летят к самому солнцу, скользя по жидкой поверхности космоса. И Алексия была рада, что в такой переполняющий сердце момент она находится рядом именно с этим человеком. Да только жесткая недостача жизненно необходимого кислорода мешала насладиться этим прекрасным моментом в полной мере.
        Наконец, долгожданная поверхность. Алексия жадно втянула воздух.
        Дэвил раскинул крылья и перевернулся на спину, распластав их по воде. Двумя руками он продолжал держать мокрую девушку, лежавшую на нём, словно на живом плоту.
        - Как у тебя это получается?
        - Ты главное не дергайся сильно, а то пойдем на дно.
        - Не буду, - Алексия удобней умостила голову на груди парня и сладко зевнула. - Спасибо за экскурсию, монстрик. Мне очень понравилось.
        - Монстрик... - с ноткой обиды в голосе повторил Дэвил.
        - Да-а. Машка у меня мо?нстрица, а ты монстрик.
        - И часто ты людей монстрами обзываешь?
        - Ну-у... Бывает. Но ты у меня самый любимый монстрик.
        Девушка подняла голову и отрывисто поцеловала парня в щеку. Дэвил в ответ погладил Алексию по мокрым волосам.
        - Мой ангелочек...
        - Не-е, я не ангелочек.
        - А кто же ты? - улыбнулся парень.
        - Мо?нстрица.
        Дэвил прижался щекой ко лбу девушки.
        - Эх ты, монстри?ца.
        - Мо?нстрица! - недовольно поправила Алексия.
        - Монстри?ца, - не уступал парень.
        - Мо?нстрица!
        - Монстри?ца.
        - Укушу!
        - Кусай, - улыбнулся Дэвил.
        И лукаво добавил:
        - А потом я тебя.
        - Ты? Меня? Какой ты жестокий!
        - Я ж нежно... - парень поцеловал лоб Алексии.
        Девушка на секунду замерла. Из воды на неё и Дэвила смотрело два красных глаза.
        Алексия испуганно подорвалась и тут же очутилась в воде, потянув за собой и Дэвила.
        - Кого тут укусить надо?
        Девушка закашлялась от ставшей в горле воды.
        - Сим! Прищепки тебе на уши! Нельзя же так пугать!!! Как ты сюда попал?!
        - Элементарно! На другой стороне поляны, в здании, есть такой же грот, наполненный водой. Я прощемился в какой-то проём и оказался здесь!
        - Лёгкие у парня мощные... - присвистнула Алексия. - И не страшно было?
        - Я орк и вампир по совместительству! Меня хомячками не напугаешь!
        - Давайте выбираться что ли? - предложил Дэвил, недовольный тем, что их с Алексией уединение было столь недолгим. - Я уже подмерз слегка.
        - Давайте, - кивнула девушка и поплыла к каменной плите, откуда можно было выбраться на сушу.
        29. Падение с вершины грёз
        Казалось, всё было так, как надо. Бешеный орден расцвёл, на зависть соперникам. Предводители: Дэвил, Дэф и Алексия полностью отдавали своё время и силы на развитие ордена. Неизменными помощниками для них были уполномоченные: Поручик, Иллинэль, Дарк Лорд, Стасик, Феанор, а позднее - Ивэл и Опиум.
        Живые стены Варлиановых зарослей служили надежной оградой. А о быстром перемещении участников ордена позаботился Проповедник, и теперь Бешеные перемещались на... драконах! Парень лично заботился об огнедышащих зверях и даже соорудил им площадку для приземления. Королева оставалась местным лекарем, её советы были неоценимы.
        За помощь Недриону в борьбе с уничтожителями плантаций амбоги Совет Верховных наградил Бешеный орден денежной суммой и материальным обеспечением. Каменные руины Варлиановых зарослей превращались в уютно убранные здания старинно-таинственного стиля, да ещё и с купальней в подвале!
        От Королевы стало известно, что орден Хранителей мира пребывает в запустении. В его недрах остались только Принц, Алим, Енэя и её сестра, Вампирка. Бешеные часто наведывались в свой бывший орден. Туда заглядывали все, кроме Алексии. Подобно Феанору, покинувшему когда-то Хранителей, девушка также не хотела иметь ничего общего с этим орденом. Все прекрасно понимали причину развала Хранителей мира - без Алексии там уже не было живительного огня, некой связывающей субстанции между участниками ордена. Бывало, Вампирка даже упрашивала Дэвила вернуть Алексию обратно, на что тот лишь, усмехнувшись, отвечал:
        - А при чём тут я?
        Уполномоченство Алима только усугубило положение ордена, и без того терпевшего крах. Парень-зверь попустительствовал беспорядкам, да и сам творил беспредел. Максимус больше не вмешивался, а Принц так и вовсе не появлялся, что, в принципе, не удивительно.
        В Бешеный орден стал наведываться Токс. Странно, но всё началось с того, что, выйдя на связь с Алексией через кристалл, он предложил ей стать уполномоченной в ордене Честной банды. Улыбнувшись, девушка отказалась, сказав, что у неё уже есть свой орден, который основал Дэвил. Тогда-то Токс и наведался к Бешеным. Алексия сразу его узнала, хотя парень тщательно скрывал свою личину. Его жутко разозлило, что от этой девушки ничего нельзя скрыть. Она задаёт шквал глупых, казалось бы несвязных, вопросов, а потом безошибочно "ставит диагноз". Может это влияние её ранга "Далтон"? Но злость Токса быстро приструнилась Дэвилом. У того были свои методы ведения "дипломатических" разговоров.
        Настоящей радостью было появление в ордене Генриха - полного антипода Стасика. Алексия буквально сдушила парнишку в объятиях и целый день провела вместе с ним, засыпая новоприбывшего расспросами о жизни.
        Бешеный орден поднимался по ступенькам значимости. У него стало появляться множество как друзей, так и врагов. Все задания, которые раньше получали Хранители мира, Совет Верховных теперь доверял Бешеным, благодаря чему те имели неплохое материальное обеспечение.
        Странно, но ходили слухи, будто Ниффариус - волшебник водного круга - на самом деле жив. Королева утверждала, что сама лично видела его мельком в ордене Хранителей. Алексия была бы очень рада, если бы это было действительно так, но кристалл Ниффариуса был заблокирован, ровно как и кристалл Антигримуара. После перехода Белиала во внешний мир, девушка видела Антигримуара только один или два раза и, скорее всего, тот был совсем не в курсе последних событий. Хотя, он ведь Верховный... Кто знает...
        В Недрионе настали мирные времена, и удерживать орден на месте не было смысла. Поэтому предводители Бешеных распустили всех по домам, перейдя в повседневный режим работы. Всеобщий сбор в штабе ордена был назначен через два месяца, при отсутствии каких-либо экстренных ситуаций.
        После стольких пережитых приключений Алексия, наконец, снова была дома, где получила хорошего нагоняя. Девушка лишь мысленно улыбалась, выслушивая упреки матери. Столько раз стоя у костра смерти и вдыхая его дым, а еще, будучи предводительницей процветающего ордена, непривычно было снова почувствовать себя ребенком.
        В чертогах домашней жизни время тянулось неумолимо долго. Алексию спасало лишь общение через кристаллы, посещения верной подруги - Иллинэль-Волчицы-Маши, да и тренировки с любимым мечом, на который часто и косо поглядывали родные девушки.
        В свете такой скучной перспективы, Алексия была приятно удивлена, когда уже под вечер, за неделю до всеобщего сбора ордена, в её комнате появилось изображение Дэвила.
        - Выходи на площадку, в лес.
        - Не поняла? Ты что, приехал ко мне домой? - подозрительно прищурилась девушка.
        - Прилетел, - улыбнулся Дэвил. - Давай, я тебя жду. Через сколько ты будешь?
        - Эмм... - протянула Алексия. - Минут 20-30. Нужно ещё объяснить родителям, почему я так быстро подорвалась с места.
        - Уверен, ты что-нибудь придумаешь, - усмехнулся парень. - Я жду, - его изображение рассеялось.
        Алексия быстро собрала всё необходимое, не забыв и про любимый меч, а затем стрелой вылетела из комнаты, на одном дыхании протараторив без запинки:
        - Мам Недриону грозит опасность нас вызывает Совет Верховных и всеобщий сбор переносится на неделю раньше! - девушка набрала воздуха для следующего предложения. - Мне нужно бежать я сообщу когда будет что известно! - мама даже рот не успела открыть, как Алексии и след простыл.
        Прибыв на расчищенную спортивную площадку в лесу, девушка радостно кинулась в объятия Дэвила. Тот прокружил её, взмыв в воздух на своих крыльях.
        - Ты сумасшедший, - улыбнулась Алексия. - Что тебя дернуло прилететь сюда?
        - А что, не стоило?
        - Нет, как раз наоборот, - девушка заглянула в зелёные глаза предводителя Бешеных.
        - Сколько у нас времени? - спросил тот.
        - Свободна вплоть до всеобщего сбора.
        - Это хорошо, - улыбнулся парень, не сводя глаз с Алексии. - Куда пойдем?
        - Пойдем в штаб? Я жутко за ним соскучилась! Только до туда четыре дня пути...
        - Мне кажется, я могу подсобить... - Дэвил хитро усмехнулся и негромко свистнул. Из лесных зарослей выглянула зеленая морда дракона.
        - Четко продумал! Ох, если Проповедник узнает... - Алексия пихнула парня под рёбра и, весело смеясь, побежала к дракону, прихватив Дэвила за руку.
        Сидеть в "подвальной купальне" у прохладной воды было более чем просто приятно, а мерное плескание о плиты мелких, гонимых сквозняком, волн, успокаивало и усыпляло.
        - Убери его, пожалуйста, подальше! - указал Дэвил на меч Алексии.
        - Чем он тебе мешает? - удивилась девушка.
        - Просто убери, я тебя прошу!
        - Ладно... - Алексия пожала плечами и отодвинула меч в сторону. Но парню этого было мало.
        - Пошли, сядем вон туда, - указал он на плиту в дальнем углу от меча.
        Девушка согласилась, хоть и не понимала беспокойства Дэвила.
        Только забравшись подальше, парень смог спокойно вздохнуть и лишь тогда крепко обнял Алексию, всё же с опаской поглядывая в дальний угол на стальной блеск меча.
        Девушка приблизила свои губы к парню, и они встретились в поцелуе, который Алексия тут же прервала, отворотив голову и положив её на плечо Дэвила. Необъяснимая тревога внезапно появилась в её сердце, и девушка не знала в чём причина. Может ли быть, что она делает что-то неправильно?.. Алексия снова приблизила губы к парню. Но чувство тревоги не исчезло, и девушка вновь отворотила голову. Она чувствовала, как бешено колотится в груди сердце Дэвила.
        - Я люблю тебя, - сказал он, крепче прижимая к себе девушку.
        Алексия продолжала прислушиваться к тревоге, поселившейся внутри, и лишь потом поняла, что должна сказать что-то ответ.
        - И я тебя... - неуверенно прошептала она.
        Они долго сидели молча, не разнимая объятий. Затем Дэвил аккуратно взял лицо Алексии в свои ладони и припал к её губам в долгом поцелуе, на который девушка уже не ответила. Чувство нагнетающейся тревоги полностью захлестнуло её, а меч Высших вспыхнул предупреждающим синим пламенем... Завибрировали каменные плиты, мощно содрогнулось здание, а по воде пошла крупная рябь... Землетрясений Алексия никогда не видела, но это было нечто похожее. Здание начинало рушиться, сыпались камни, всё смешалось, а затем наступило беспамятство...
        Впервые Алексия не могла понять: спит она или это всё наяву?.. Пространственные ощущения, виденье - всё изменилось. Девушка чувствовала себя легко и как-то неприродно. Это были ощущения, похожие на те, что были тогда, на розовой поляне...
        - Добро пожаловать, - услышала она голос. - Снова.
        Странно как то... Всё окружающее воспринималось по другому. Алексия не видела своего тела и не видела тела собеседника, но в то же время, словно какое-то силовое поле очерчивало грань местонахождения существа. Оно было только здесь и в то же время повсюду. Примерно то же самое девушка ощущала и в отношении себя.
        - Где я?
        Собеседник усмехнулся. Алексия этого не видела, но была четко уверена, что он усмехнулся.
        - Некоторые уникумы называли это место чертогами Мандоса, - голос говорившего показался девушке знакомым.
        - Ты эльф?
        - В какой-то степени да. Помнишь меня? Это я дал тебе меч Высших.
        - Помню. А как я здесь оказалась?
        В разговор вмешалось ещё одно существо. Алексия почувствовала его появление.
        - Ты умерла.
        Девушка с секунду помолчала.
        - Я не верю, - твёрдо ответила она.
        - Во что не веришь? В то, что ты можешь умереть?
        - Нет, в то, что у человека есть бессмертная душа.
        - И правильно, что не веришь, - вмешался говоривший до этого эльф. - Кэйл, хватит прикалываться! Ему нравится говорить новеньким, что они умерли и смотреть на их реакцию, особенно на замешательство, - пояснил эльф.
        - Кэйл? - удивилась девушка. - Кэйл - повелитель драконов?
        - Бывший повелитель драконов, - усмехнулся парень. - Теперь я Высший.
        - То есть Верховный?
        - И Верховный, и Высший. В Совете Верховных не все знают о нашем существовании.
        - Так кто вы? И что я здесь делаю? И как я здесь оказалась? И что вообще случилось?!
        Эльф и Кэйл не стали отвечать на все вопросы.
        - Посмотри вокруг.
        - Я ничего не вижу, даже себя!.. Только чувствую...
        - Сосредоточься и открой виденье.
        - Что я должна увидеть?
        - Просто сосредоточься. Забудь все законы, которые связывали тебя раньше. Человеческое сознание тебе больше не присуще. Вспомни, как ты общалась с нами через меч...
        - А я с ВАМИ общалась? - удивилась Алексия.
        - Нет, а ты что, думала, что всё это время разговаривала с железкой? - хмыкнул Кэйл.
        - Экгм... Можно я не буду отвечать на этот вопрос?..
        Бывший повелитель драконов залился смехом.
        - Не отвлекайся, - тронул девушку эльф. Это было мягкое, приятное прикосновение, которое ощущалось лишь на сознательном уровне, ведь физического тела больше не было.
        Алексия попыталась сосредоточиться, хотя совершенно не понимала, что от неё требуется.
        - Представь, что ты смотришь на звёздное небо, - продолжил эльф. - Сначала видно только крупные звёзды, но потом ты вглядываешься всё сильней и замечаешь всё больше мелких звёзд. Но ты продолжаешь вглядываться в тёмное небо, и тогда сознание дорисовывает новые звёзды, и ты не можешь понять: существуют ли они на самом деле, или это только твоя фантазия...
        Девушка смотрела куда-то вниз и внезапно увидела, как рассеиваются перед ней облака, открывая взору бесконечно широкую пустыню. Алексия захотела посмотреть на неё поближе и в миг, чудесным образом, девушка перенеслась к дышащему губительным жаром серому песку. Она неслась над ним, словно в тех детских снах о полётах.
        - Видишь, у тебя уже получается, - Кэйл и эльф были рядом.
        Бесконечные серые пески не кончались, и Алексия захотела посмотреть за горизонт, чтобы увидеть, где завершается эта смертоносная пустыня. Её воздушное тело как будто взметнулось вверх. Отсюда было видно, что пески простираются на все четыре стороны света. Сознание Алексии ринулось вперёд, оно металось туда-сюда, но везде видело лишь гонимые ветром безжизненные пески, которые порой врезались в такие же безжизненные клыки голых гор.
        - Что это за место? - спросила девушка и тут же почувствовала рядом присутствие Кэйла и эльфа.
        - Это? Разве ты не узнаешь? Это Недрион.
        Что-то больно защемило в невидимом сердце Алексии.
        - Это не может быть Недрион.
        - Как же... - грустно улыбнулся эльф. - Вот здесь стояли пики Аркеоноля, - сознание Алексии мигом перенеслось к потрескавшимся бурым горам. - А здесь были эльфийские катакомбы. Разве не помнишь?..
        - А здесь, - подхватил Кэйл, и девушка почувствовала, как снова переносится в другое место, - здесь раньше жили оборотни, драконы, вампиры и волшебники...
        Душа Алексии наполнилась невыразимой, отравляющей болью.
        - Что случилось с Недрионом?.. - её голос дрожал. - Что произошло? Где все?..
        - Что произошло? - повторил вопрос эльф. - Пойдём, я покажу тебе виновников.
        Девушка полетела вниз, к пескам, а потом ещё несколько мгновений проскользнула вдоль них, пока не увидела перед собой две фигуры. Алексия без труда узнала их: Принц и Алим. Алим, весь израненный, лежал на песке, а предводитель Хранителей мира неподвижно стоял рядом. Его влажные глаза, полные растерянности и страха, смотрели куда-то вперед, сквозь Алексию.
        - Любуйся тем, что натворил!
        Алексия повернула голову в сторону прозвучавшего голоса. Он принадлежал парню среднего роста с каштановыми волосами. Но наибольшее внимание привлекали его глаза: они меняли цвет с серого на зелёный, голубой, потом опять на серый...
        - Наверняка, вы с Феанором думали о том, что появление Ниффариуса в Мёртвом лесу было не случайно, - обратился к девушке Кэйл. - Так и есть. Этот парнишка втирался в доверие к Хранителям, пытаясь добраться до Принца и Алима. Мы ничего не знаем о том, кто он и откуда, но мы многим ему обязаны. Он один взял на себя миссию разоблачения Принца, хоть и не смог ему до конца помешать.
        - Но зачем? Зачем было уничтожать Недрион?!
        - Целью Принца и Алима был не Недрион, а внешние. Они долго втайне разрабатывали этот взрыв, используя как внешнюю технику, так и магию. Взрыв должен был уничтожить всех внешних, но произошла невиданная ошибка... Всё живое Недриона было стёрто в пыль и прах.
        - Ты хочешь сказать, что все жители Недриона... - Алексия не смогла говорить дальше.
        - К счастью Ниффариус успел вложить во взрывную волну заклинание, которое депортировало всех человекоподобных во внешний мир. В Недрионе остались только те, у кого были кристаллы орденов.
        Алексия с облегчением вздохнула, но тревога не уменьшалась.
        - А как же миры, соседствующие с Недрионом?
        - Чтобы взрыв не распространился дальше, Высшие заблокировали выход из Недриона. Нам удалось сделать это в самые последние секунды, многие из нас погибли...
        - А что случилось с Послемраком? - девушка вспомнила своего беловолосого друга в маске и сером плаще.
        - Он погиб, - голос эльфа наполнился грустью. - Он погиб, оберегая Хранителей от внешнего оружия в схватке в Аркеоноле.
        Алексия скорбно молчала.
        - Послемрак верил и хотел, чтобы ты заняла его место, - продолжил Высший.
        - Я?! - встрепенулась девушка.
        - Да. Ты уже давно перестала быть внешней. Ты часть Недриона и имеешь все качества, присущие Верховным, а, следовательно, и Высшим.
        - Это какие же качества? - полюбопытствовала девушка.
        - Во-первых, каждый Верховный умеет телепортироваться, - Алексие сразу же вспомнились Белиал и Антигримуар, а также Максимус, появлявшийся непонятно как, непонятно откуда. - Во-вторых, каждый Верховный обладает как даром врачевания, - девушка тут же вспомнила, как Белиал и Антигримуар быстро привели в чувство Ниффариуса, истощенного после схватки в эльфийских катакомбах, и как Послемрак одним прикосновением излечил все её раны на теле, - так и возможностью лишать жизни, - Алексия задумалась о судьбе монстра со скользкими щупальцами, обитавшего на дне реки в Мёртвом лесу. Тогда, ведь, Антигримуар не зря задержался на плитах...
        - Но я не обладаю ничем из вышеперечисленного, - возразила Алексия.
        - Ошибаешься, - улыбнулся Кэйл. - Ты ещё не осознала своих возможностей.
        - Но как насчет Высших?
        - Высших? А Высшие видят всё и всех. Становясь такой, как мы, ты отрекаешься от земной жизни.
        - То есть, я не смогу больше быть человеком?
        - Почему же? Ты будешь человеком какую-то часть дня. Это зависит от особенностей каждого. Мы проанализировали твою личность. Ты будешь приобретать физическую форму с наступлением темноты вплоть до первых лучей рассвета.
        - А что с моими друзьями? Где они все?
        - Ты можешь сама посмотреть, - предложил Кэйл.
        Алексия сосредоточилась. Она полетела куда-то вперёд и увидела перед собой Иллинэль. Девушка карабкалась по высокому бархану, цепляясь десятисантиметровыми когтями за песок. Она истекала кровавым потом, а кожистое крыло было полностью переломано у основания... Сознание Алексии болезненно встрепенулось, оно полетело дальше, туда, где на песке сидел названный братец и крепко обнимал темноволосую девушку. У обоих на глазах были слёзы... А ведь верная Мэл, наверняка, тоже погибла... Алексия понеслась прочь... На каменной плите в подвальной купальне лежал Дэвил. Из его груди торчал огромный каменный осколок... Девушке не хватало дыхания, это всё было похоже на ужасный сон, кошмар, от которого нельзя проснуться. Пустыня... Сим, грозно поблескивая красными глазами, волочет на себе умирающего Ивэла... Монте Кристо, Опиум, Стасик.... Безысходность, обреченность, отчаяние...
        Эльф вмиг оказался около девушки и как будто укутал её теплыми объятиями.
        - Слишком много для одного раза...
        Алексия почувствовала, что уносится куда-то к облакам.
        - Неужели это конец Недриона? - с невидимыми слезами вымолвила девушка.
        - Нет, не конец. Посмотри внимательней.
        Алексия окинула взглядом серую пустыню и увидела простирающееся с Запада на Юг тёмное пятно. Мёртвый лес!
        Вместе с эльфом и Кэйлом Алексия пролетела промеж черных стволов, темных, безжизненных окон дома Белиала и замерла в оживленной Антигримуаром части леса. Здесь всё было по-прежнему...
        - Мёртвый лес будет началом новой колыбели жизни Недриона, - произнес Кэйл.
        - Я должна помочь им, - сказала Алексия. - Они ведь не знают, куда идти, они погибнут! Я нужна им больше, чем вам!
        - Каждый должен найти своё место, - спокойно молвил эльф. - И ты должна решить, кто будет доминировать в твоей жизни: София или Алексия? "Мудрость" или эмоции? Мы даём тебе на размышление неделю. Ты сама решишь, что будет лучше не только для тебя, но и для всего Недриона...
        София или Алексия... "Мудрость" или эмоции...
        30. Начало новой эры
        Алексия проснулась, лёжа на холодной плите. Странный был сон... Такой реальный... Как тогда, на цветочной поляне. Правда там не было всех этих ужасов... Девушка встрепенулась и вскочила с плиты. Рядом с ней лежал бессознательный Дэвил. Из его груди торчал острый каменный осколок... Алексия похолодела. Ощущение суровой действительности ещё не успело прийти к ней... Девушка рухнула на колени и постепенно вытянула осколок из парня, зажав ладонью рану со струившейся горячей кровью.
        - Дэвил! Дэвил, пожалуйста, очнись! - Алексия гладила лицо парня, умоляя его прийти в себя.
        Предводитель Бешеных открыл глаза и натянуто улыбнулся.
        - Я же говорил: ни одна зараза не пробьёт!
        Девушка убрала от раны окровавленную ладонь. Кровь постепенно останавливалась, и на дне раны, под первым слоем кожи развиднелась броня, сложенная из втянутых в тело парня крыльев.
        - Правда, чувствую-таки, что крылья мне пробило, - тут же усмехнулся Дэвил.
        На глаза Алексии навернулись слёзы, которые она уже не смогла сдержать.
        - Эй-эй, ну чего ты? - парень приподнялся, превозмогая боль в груди. Он коснулся подбородка девушки и наклонился к её лицу.
        - Дэвил... Недриона больше нет...
        Парень терпеливо, с молчаливой угрюмостью, слушал рассказ Алексии, но не верил, практически, ни единому слову. В особенности так в повествование о Верховных и Высших. Больше смахивало на то, что девушка придумывает отмазку, чтобы отделаться от него. Сказала бы просто: не люблю, не нужен, отвали... К чему придумывать всякую ерунду?
        - Давай выбираться отсюдого, - сдержанно сказал Дэвил. Он вспомнил про подводный проход, через который Сим попадал в этот подвал. Вход наверх был завален, поэтому подводный проход был бы очень даже кстати. Пока Алексия разгребала завалы в поисках своего меча и рюкзака, Дэвил исследовал под водой все щелочки в плитах. Его мысли по-прежнему вращались вокруг рассказа девушки о Верховных. Парень каким-то вторым сознанием понимал, что Алексия права. Доказательством тому была его собственная рана на груди. Каменный осколок пробил броню крыльев - Дэвил был уверен в этом. Но когда крылья парня прорезались сквозь кожу, они были абсолютно целые... Алексия держала руку на его ране, она вылечила его... А это, по словам девушки, один из признаков того, что она становится Верховной...
        Дэвила долго не было, и Алексия начала переживать. Наконец-то парень вынырнул из воды.
        - Нашел! - крикнул он.
        - И я нашла, - усмехнулась девушка, показав меч и рюкзак.
        - Это мне придется тащить и тебя, и эту железку?!
        - А ты как думал? - Алексия спустилась по плите в воду, к Дэвилу.
        - Готова?
        Девушка кивнула. Холодная вода накрыла их с головой. Снова перед глазами мелькали руины и неисследованные подземные этажи. Но вот Дэвил приблизился к одному из разломов. Щель была узковата, а отсутствие возможности дышать придавало страху.
        Дэвил залез первым и втянул за руки Алексию. Меч зацепился за край разлома и, оторвавшись от пояса, пошел на дно. Девушка остервенело вырвалась и полезла обратно, пытаясь вернуть своё оружие. Дэвил мысленно выругался и последовал за ней. Понимая, что Алексия не сможет нырнуть глубже, парень сделал широкий взмах крыльями и стрелой опустился вниз, догоняя меч. Он с большим удовольствием позволил бы этой железке уйти на дно, но тогда ж Алексия сама лично его утопит...
        Меч ярко вспыхнул синим светом, и Дэвил ухватил его за рукоять. "Не дай бог, шибанешь током! - мысленно предупредил парень. - Я тебя тогда на дно зашвырну!"
        Парень хотел уже всплывать наверх, к Алексии, когда что-то больно вывернуло его крыло. Дэвил глухо вскрикнул, выпуская из рта мелкие пузыри воздуха. Его куда-то затягивало, засасывало в мощный подводный водоворот. Глаза парня расширились: только не это! Пространственный поток! Если его затянет, то всё пропало!
        Меч Высших ярко осветил подземные воды. Алексия поняла: что-то случилось. Запасы кислорода в лёгких были весьма скудными, а вода неумолимо выталкивала наверх, но девушка, цепляясь за каменные стены, стала опускаться глубже. Дэвил всё ещё боролся с пространственным потоком, пытаясь вырваться из его плена. Алексия оттолкнулась от стены и сделала несколько последних усилий, чтобы доплыть до парня и ухватиться за его руку. Пространственный поток втянул обоих: и парня, и девушку, неся их в неизвестном направлении сквозь подводное царство...
        Резкий свет ударил в глаза... Алексия долго и протяжно кашляла, пытаясь высвободиться от заполнившей всё внутри воды.
        - Тшш... Тихо, тихо... - Дэвил приподнял девушку и наклонил её вперед, позволяя откашляться. - Всё? Вдохни глубоко. Ещё раз, - скомандовал он. - Как ты? Нормально? - спросил он, отклонив девушку назад, к себе в объятия.
        - Да, - зажмурив глаза и тяжело дыша, ответила та. - Что случилось? - спросила Алексия, чувствуя под собой разгоряченный песок.
        - Ты телепортировала нас, - усмехнулся Дэвил.
        - Я? - Алексия всё ещё не могла привести дыхание в порядок. - Я не умею! Что за бред?
        - Я всего лишь констатирую факт. Мы были под водой, а теперь мы наверху, - парень обреченно огляделся вокруг. - Ни Варлиановых зарослей, ни живого существа. Ничего не осталось. Ты была права.
        - Но как я могла телепортировать нас двоих? - не успокаивалась девушка.
        - Это уж у тебя надо спросить, - хмыкнул Дэвил. - Значит, ты очень этого хотела в тот момент, когда нас засосало в пространственный поток. Тем более, - тише добавил парень, - ты сама говорила, что Верховные должны уметь телепортироваться...
        Алексия с секунду помолчала.
        - Нет, а как я смогла перенести тебя?
        Дэвил задумчиво посмотрел на мокрые волосы девушки, в некоторых местах покрытые мелкой проседью.
        - Сдаётся мне, что они всё-таки сделали из тебя проводящую.
        - Чего? - Алексия непонимающе уставилась на парня.
        - Ты провела через меня свою энергию, и я телепортировался вместе с тобой.
        - А меч? - испуганно спохватилась девушка.
        - Та здесь он, лучше б утонул... - недовольно проворчал парень, за что сразу же огрелся разрядом тока. - А чтоб тебя!.. - он раздраженно отбросил железку в сторону.
        Алексия приподнялась, превозмогая странную боль в груди, и нащупала на песке свою походную сумку-рюкзак. Она достала оттуда пакетик с красным порошком и, не медля, хлопнула по нему. Едкий дым красного, смешанного с синим, цвета поднялся в воздух, образуя тянущуюся вдаль дорожку. Дэвил закашлялся.
        - Что это за...
        - Без матов, пожалуйста, - опередила его Алексия. - Дэвил, эта дорожка приведет к Маше, Иллинэль. Ты должен найти её и помочь ей добраться сюда. У неё сломано крыло, она одна не сможет долго протянуть.
        Парень кивнул и, поцеловав Алексию в лоб, взмыл в воздух. Девушка с сожалением посмотрела ему вслед. Когда-нибудь он будет целовать другую. Алексии будет мучительно тяжело с ним расстаться...
        Вокруг лишь серая жгучая пустыня и ничего живого. Принц и Алим. Кулаки девушки ненавистно сжались. Две особи, так алчно ненавидевшие внешних, погубили весь Недрион. Впрочем, если верить своему путешествию в "чертоги Мандоса", то есть ещё Мёртвый лес - колыбель всех теперешних надежд. Алексия задумалась о существовании пространственных потоков. Подобный поток, некогда, вынес Стасика в Мёртвый лес, а теперь чуть не утянул её и Дэвила. Такие потоки имеют выход ко всем главным рекам Недриона, и они могут стать хорошим подспорьем в поисках выживших на его территории. Нужно только научиться ими пользоваться. В этом отлично могут помочь Ивэл и Сим. Везёт же этим оркам: к морозам терпимы, под водой - как дома, в сражении - блеск, память - обзавидуешься! А Сим так вообще теперь вампиро-орк - вдвое больше привилегий! В свете всего этого Алексии очень хотелось верить, что эти двое ещё живы и выдержат пребывание в пустыне.
        На воздушном горизонте показались Дэвил и Волчица. Парень буквально волок жертву взрыва на себе, но Маша, не смотря на одно переломанное крыло, активно махала вторым, чтобы хоть как-то помочь Дэвилу. Вдвоём они грузно опустились на песок возле Алексии, с трудом переводя дыхание. На окровавленную девушку вампиро-ведьмо-оборотня было страшно смотреть. Алексия нерешительно коснулась её переломанного крыла.
        - Ай, ай! Ты что делаешь?! - завопила Иллинэль.
        - Тихо, я попытаюсь вылечить...
        - Ты - что? - с подозрением покосилась девушка на подругу.
        Дэвил приложил палец к губам. Иллинэль умолкла, ничего не понимая.
        Алексия водила руками у основания крыла и внезапно резко дёрнула его на себя. Волчица отчаянно завыла, и сидевший рядом Дэвил едва не попал под горячую руку, а точнее горячие когти...
        Алексия продолжала водить руками по крылу и вампиро-ведьмо-оборотень с удивлением отметила, что боль начинает стихать... Как всё закончилось, Алексия не помнила, она погрузилась в темноту...
        Когда сознание вернулось, девушка увидела, что лежит у воды в подвале одного из зданий бывшего штаба Бешеных. Рядом сидели Дэвил и совершенно здоровая Иллинэль, и ещё кто-то... Красноокий клыкастый Сим и совершенно бледный Ивэл.
        - Как вы здесь оказались?! - радостно и удивленно воскликнула Алексия.
        - Нас нашли Дэвил и Волчица.
        - Сейчас я Иллинэль! - недовольно проворчала та.
        - От перестановки слагаемых сумма не меняется! - махнул рукой Ивэл. Он посмотрел на своего улыбающегося друга - Сима. Когда их накрыло взрывной волной, Сим очень пострадал и был на грани смерти. Испугавшийся Ивэл без перестанку повторял целительное заклинание, пока сам не упал в беспамятстве от магического истощения. Пришедший в себя Сим стойко волок на себе друга, идя вперёд, сам не зная куда, за укрытый песками горизонт. Затем появились Иллинэль и Дэвил. Они осматривали всё вокруг, надеясь найти выживших, и нашли их. Так Ивэл и Сим оказались здесь.
        Что-то зашуршало у входа в подвал, и к воде скатилось несколько камней. Друзья настороженно повернули голову на звук.
        В подвал вскочил гигантский черный волк, держа в пасти, за рубашку, маленького бессознательного мальчишку с белыми волосами и острыми ушами. Волк брезгливо выплюнул свою ношу, кости под его кожей стали перемещаться и вскоре перед друзьями стоял высокий черноволосый парень.
        - Прохлаждаетесь?
        - Дэф! - Дэвил вскочил со своего места. Крылатый парень никогда не показывал окружающим свои чувства, но сейчас всё можно было прочитать по его лицу. - Дэф, братец! - Дэвил сжал руку Вервульфа в дружеском жесте и взъерошил его тёмные волосы.
        Алексия радостно улыбнулась, глядя на братьев, и принялась приводить в чувства "ношу" - беловолосого Стасика.
        Иллинэль и Дэвил ещё не раз летали смотреть окрестности, но так больше никого и не нашли. Нужно было думать о переходе в Мёртвый лес. Только там можно будет найти еду и укрытие, а также организовать быстрые и достойные поиски выживших. Но до Мёртвого леса несколько дней пути. Пройти такое расстояние под палящим солнцем, да ещё и без воды - просто невозможно. Алексия молча окинула взглядом друзей и, немного подумав, выдала оригинальную фразу:
        - Будем телепортироваться.
        Семеро друзей, взяв друг друга за локти, сидели на каменном полу подземелья, образуя круг.
        - Respect сатанистам, - усмехнулась Иллинэль.
        - Ша! - пихнул её под ребро Дэвил. - Не мешай ей сосредоточиться.
        - Не могу, - раздосадовано покачала головой Алексия. - Не получается.
        - Алексия, давай! - сжал её локоть Дэвил. - Если не ты, то кто?
        - Мы верим в тебя! - кивнул Ивэл.
        - А я нет... - тихо повёл глазами Сим и тут же получил пинок в рёбра от собрата. - Ай, и я верю, Алексия! Ты сможешь!
        Девушка склонила голову и зажмурила глаза. Если б ещё понимать, как это всё делается...
        - Алексия, - негромко позвал Дэвил.
        - Что? - подняла голову та.
        Губы парня припали к девушке в жарком поцелуе.
        Иллинэль удивленно раскрыла клыкастый рот, Дэф, смеясь, отворотил глаза, а Ивэл и Сим поддержали Дэвила свистом и криками "браво".
        Алексия снова опустила голову и зажмурила глаза, закусив губу, на которой ещё чувствовался поцелуй Дэвила. "Если не ты, то кто?" Жгучее желание, казалось, словно живое, выходило из груди и, расползаясь, окутывало всех. Алексия крепко зажала локти Дэвила и Стасика - тех, кто сидел рядом с ней. В ушах раздался нагнетающийся шум, смешанный с треском и жужжанием. Сквозь него девушка услышала возмущенный возглас Стасика:
        - Это, если Алексия - моя мама, то Дэвил, теперь, - папа, получается?! Я не согласен!
        Потом Алексия услышала тихий голос Дэвила:
        - Помашите ей чем-нибудь.
        Мощный вихрь в один миг ударил в лицо, и ошарашенная Алексия открыла глаза.
        - Машка! - прикрикнул на неё Дэвил. - Ты что?!
        - Сказал помахать, я и помахала! - усмехнулась Иллинэль, складывая распростертые крылья.
        Алексия встряхнула головой, и Дэвил помог ей подняться на ноги.
        - Где мы?
        - В Мёртвом лесу. У тебя получилось.
        - Меня укачало, - скривился Стасик, схватившись за живот. Дэф предусмотрительно отошел от него в сторону.
        Дэвил задумчиво потёр шею: "А меня током шибануло за то, что поцеловал, ну и что?"
        - Жаль, что не получилось сразу телепортироваться в живую часть леса, - с досадой сказала Алексия.
        - Ничего, - успокоил девушку Дэвил. - Ты и так много сделала.
        - Ага, ничего! - возмущенно воскликнул Стасик. - Ты по этому лесу ходил?! "Ничего"! Да эти монстры нас тут заживо съедят!
        - Не беспокойся, - Дэф ухмыльнулся краем рта. - Я сделаю так, чтоб ты не мучился...
        Алексия окинула взором голые черные стволы деревьев.
        - Мёртвый лес... Ты всегда был врагом всего живого. Но теперь ты наша единственная надежда, ты единственная надежда всего Недриона, - девушка не спеша огляделась по сторонам: казалось, будто черные стволы сейчас внимательно слушают её. - Ты больше не Мёртвый лес, ты лес, дающий жизнь Недриону...
        Черные стволы зашевелились. Друзья сбились в кучку, испуганно оглядываясь по сторонам. Голые деревья словно отступили, отклонились в сторону, образуя ровный, тянущийся вдаль коридор.
        Алексия улыбнулась.
        - Думаю, это значит: "Добро пожаловать!" Пойдемте! Более чем уверена, что этот коридор выведет нас на живую часть леса!
        - Мы обязательно переименуем этот лес! - усмехнулся Ивэл. - Как вам "Лес Надежд"?..
        - А ещё, - с энтузиазмом подхватил Сим, - можем начать отчет новой эры. Итого, у нас с вами сегодня шестой день четвёртого месяца первого года новой эры! Место действия: Лес Надежд!
        - А почему бы и нет? - засмеялась Алексия, взяв под руки Дэвила и Волчицу. - Вперёд!
        И таким было начало новой эры...
        Расположились друзья на одной из полян, недалеко от бурлящей реки, той самой, по которой некогда несся в течении Стасик. Много сил ушло на то, чтобы обосноваться здесь, найти съедобные фрукты и овощи, поддерживать костёр, разожженный подсушенными спичками из рюкзака Алексии, а Дэвил с Иллинэль ещё и вели ежедневные часовые поиски выживших после взрыва. Алексия замечала, как легко эта пара находит друг с другом общий язык, и сердце наполнялось холодной решительностью... Ивэл и Сим занимались изучением пространственных потоков. Эти двое немало рисковали своей жизнью, окунаясь в неизведанное подводное царство, где по-прежнему бурлила жизнь. Стасик показал оркам примерное место, где пространственный поток вынес его на поверхность, отсюда два друга и начали свои исследования. Иллинэль, когда они с Дэвилом не летели на поиски, много времени проводила, вспоминая давно забытые заклинания волшебников. Она была вампиро-ведьмо-оборотнем, но ведьмой себя чувствовала меньше всего. Тем не менее, любая мелочь: соль, ложка, одежда, одеяло - были неоценимой помощью для новых поселенцев Леса Надежд, как стали
именовать его друзья. (Возмущенный мужской крик из кустов: "Иллинэль, - мат, - твоя туалетная бумага опять пыталась меня задушить!!!")
        Время шло, а переживших взрыв не удавалось найти. Алексия понимала, что, находясь здесь, она ограничена в своих действиях. Каждый час стоит чьей-то жизни, а будучи Высшей, она могла бы распорядиться этим временем с куда большей пользой... Неделя подбегала к своему концу, и Алексия всё чаще с грустью смотрела на Дэвила. Они не будут вместе... Она должна ему сказать...
        Парень неожиданно подступил сзади к сидевшей девушке и, обняв её голову, мастерски вставил в волосы несколько розовых цветов.
        Алексия улыбнулась зеленым глазам Дэвила и, вытащив цветы из своих волос, принялась с подозрением разглядывать ядовито-розовые лепестки.
        - Ты где их взял?
        - Да там... Поляну целую нашел. А что такое?
        - Да ничего, - девушка снова улыбнулась и положила цветы рядом с собой. - Только пообещай мне, что больше не пойдешь на ту поляну, хорошо?
        - Почему? - полюбопытствовал парень.
        - Потом объясню когда-нибудь. А сейчас просто пообещай.
        - Обещаю, - Дэвил обнял Алексию, присев рядом на траву, и прижался к ней, как довольный жизнью кот (предварительно убедившись, что меча Высших рядом нет).
        - Дэвил, - начала, было, девушка и запнулась.
        - Что такое? - заглянул он ей в глаза.
        - Я не знаю, как сказать... - Алексия отворотила взгляд.
        - Как есть, так и говори.
        - Я боюсь, что после этого ты не захочешь со мной вообще общаться...
        - Я чего-то не должен знать? - парень выпрямился и пытливо посмотрел на Алексию.
        - Я не смогу быть с тобой.
        - Полюбить такого, как я, невозможно, - грустно усмехнулся Дэвил.
        - Глупости говоришь. Не в том дело. Ты очень глубоко засел в моём сердце... Очень... Но я хочу стать Высшей. Я должна. Недрион нуждается в моей помощи.
        - Удачи, - коротко отрезал парень и, резко встав, ушел.
        Холодная ночь опустилась на Недрион. Уже все, практически, спали, кутаясь в теплые одеяла, наколдованные Иллинэль. Но Алексия никак не могла сомкнуть глаз. Седьмой день... Да ещё и этот жуткий холод!
        Дэвил долго наблюдал за вертевшейся с боку на бок девушкой.
        - Что такое? - коротко кинул он ей.
        - Ничего, - так же ответила та.
        - Не спится?
        - Да.
        - Почему?
        - Холодно, - ответила девушка.
        Дэвил немного помолчал.
        - А у меня одеяло тёплое... - как-то неопределенно заметил он.
        - Не дразнись!
        - И я тёплый... - лукаво продолжил парень.
        Алексия немного поколебалась.
        - Белиал бы тебя побрал! - девушка накинула своё одеяло на скрючившегося в клубок Стасика и нырнула к Дэвилу. - Монстрик!
        - Монстри?ца... - не преминул сказать парень.
        - Мо?нстрица! - возмутилась девушка.
        - Монстри?ца... - прошептал Дэвил, прижавшись лбом к лицу Алексии.
        - Мо?нстрица! Не спорь со мной, белка - белая и пушистая!
        - Та-ак, а ну ша! - "боднул" девушку парень.
        - Это ты кому "ша" говоришь? - Алексия возмущенно ткнула пальцем в грудь Дэвила. Тот засмеялся и прижал девушку к себе.
        - Как думаешь, - парень кинул взгляд на лежащий в траве меч Алексии, - если я тебя поцелую, твой меч шандарахнет меня молнией?
        - Дэвил, в конце концов, это всего лишь меч!.. Спокойной ночи... - девушка уткнулась в грудь парня и прикрыла веки, мельком подумав: "Конечно шандарахнет!"
        Дэвил посмотрел на Алексию: "А что, если и вправду?.." Меч вспыхнул в предупреждающем синем сиянии. "Да шучу я, шучу!.. Всего лишь меч! Конечно!" - парень откинул голову на густую, мягкую траву. Рука Алексии проскользнула под его футболку и коснулась извечных живых ран на спине. Глаза Дэвила удивленно расширились: вековая боль, с которой он жил, рос, к которой научился привыкать - она исчезла! Так хорошо и так легко, что душа готова зарыдать.
        - Я бы хотела вылечить их навсегда, но это мне не по силам... - тихо вымолвила девушка.
        Дэвил прижался лицом к её волосам.
        - Спасибо тебе...
        Утро не заставило себя долго ждать. Дэвил проснулся ещё до рассвета. Он взглянул на спящую рядом с ним девушку, а затем с опаской посмотрел на стальной отлив её меча. Вроде бы ничего... Парень погладил лицо Алексии, и та открыла глаза. Сладко потянувшись, она приветливо улыбнулась Дэвилу.
        С минуту они молча смотрели друг на друга. Взгляд Алексии уцепился за зелёные глаза парня и застыл в каком-то ожидании, грустно умоляя: "Поцелуй меня в последний раз... пожалуйста... мне это очень нужно...". Дэвил склонился над девушкой... Но его губы поймали лишь воздух... С первыми лучами солнца Алексия исчезла...
        Парень растерянно смотрел на то место, где только что была Алексия. Влага опеленала его глаза, и Дэвил поднял свой взгляд к небу, откуда на него упало несколько тёплых, дождевых и почему-то солёных капель...
        Послесловие
        Мы Высшие и наша задача - оберегать Недрион. Мы не боги и даже не ангелы. Мы обычные, но уже не принадлежим к земному миру. Таким, как мы, способен стать каждый и, тем не менее, нас всего несколько миллионов - ничтожно малое количество по сравнению с объёмом работы, который нам приходится выполнять. Человеческие желания, тревоги больше не властны над нами. Мы здесь, рядом с Вами, и в то же время - повсюду. Мы тоже любим, но уже не той земной любовью, которая зачастую ограничивается романтическими чувствами. Наша любовь несоизмеримо больше, и она распространяется на весь Недрион. И оттого те, кто привязан к земле, нас не понимают.
        Время больше не властно надо мной, и иногда я боюсь того, что могу пережить своих друзей. Моему другу, эльфу, 600 лет, и он один из самых старших среди Высших. Тот мир, который он знал, погиб. Тот Недрион, который видела я - бесследно исчез.
        Начало новой эры. Снова.
        Я часто вспоминаю всех тех, с кем пересекалась на своём жизненном пути. Они живы в моей памяти: Феанор, Белиал и Антигримуар, Дэвил и Дэф, Алим, Королева, Ивэл и Сим, Ниффариус, Стасик, Максимус, Принц, Енэя и Вампирка, Поручик, Послемрак, Токс, Аморал, Монте Кристо, Опиум, Проповедник, Генрих и любимая, верная подруга - Волчица-Маша-Иллинэль. С ними связаны разные воспоминания: сладостные, приятные и не очень. Но я разучилась держать в себе зло. У них жизнь продолжается. И продолжается без меня. Странно, но теперь, оглянувшись назад и посмотрев вокруг, я начинаю сомневаться: а были ли у меня вообще друзья? Мне кажется, что это был всего лишь обман, который я сама придумала и в который слепо верила. Иллюзии... Я всегда была одна. И друзья были совершенно чужие, не мои... У них жизнь продолжается... Те, кто на земле, быстро обо всём забывают... И только я по-прежнему помню... Я всегда молчу об этом, но забыть не смогу. Наверное, никогда...
        Я вспоминаю Послемрака и те недолгие минуты общения с ним. В голове иногда звучит яростный рык Алима: "Мать твою, анархию! Феанор, неужели ты веришь в эти бредни, что мечом сможет управлять только самозванец из внешнего мира?!" Да, как ни странно, парень-зверь был прав. Это всё были бредни. Вообще, если на то пошло, меч Высших был первоначально предназначен для эльфов. Но завладеть им мог кто угодно, и я была далеко не первой в списке достойных, скорее даже последней. Может, поэтому Алим и помогал мне тогда. Скорее всего, у него были свои корыстные планы. Но, тем не менее, я была первой внешней, с которой Алим попытался заигрывать... Лёгкая улыбка расплылась на моём невидимом лице... Абсолютно никакой ненависти к нему, даже странно... А байка о том, что мечом может управлять только внешний пришла опять-таки от Послемрака. Он был единственным из Высших, кто состоял в Совете Верховных и в те недолгие минуты, когда приобретал физическую форму, мог подкинуть несколько хороших идей. Когда в Совете выдвинули мою кандидатуру на поиски меча, Послемрак уже всё знал заранее. Он всё чувствовал, как научилась
теперь чувствовать и я. И всё шло по его четко разработанной стратегии. С кем дружить, а с кем расстаться - всё это было решено вместо меня, и я слегка улыбаюсь, когда теперь, подобно Послемраку, манипулирую некоторыми событиями. Эльф говорит, что я очень похожа на моего погибшего приятеля. Он не ошибся, выбрав меня на своё место. Жаль, что я потеряла такого друга, так и не успев с ним подружиться... Без него мы бы не выиграли войну против внешнего оружия. Я и до сих пор помню своё изумление, когда, казалось, даже природные стихии были за нас в войне. Всё-таки, не казалось... Быть может, Послемрак погиб, защищая меня, неопытного горе-воина... "Привет, красавица! Что, зализываем первые боевые раны?" - до сих пор звенят в моих ушах его слова. "Крепись! Я буду вам помогать!" Это была наша последняя встреча. Должно быть, он хотел попрощаться, но ничего не сказал, потому что рядом со мной был Дэвил. Так глупо... Глупо и грустно осознавать это только сейчас...
        Я знаю, что ждет Недрион в будущем. Мёртвый лес - Лес Надежд. Все выжившие спасутся благодаря Дэвилу, который продолжит поиски спасшихся. А затем немаловажную роль сыграет Проповедник. И, в конце концов, все соберутся под знаменем нового ордена, предводителями которого станут Опиум, Монте и Дэвил. Не спрашивайте, как это случится, или случилось. Высшие не способны ответить на все ваши вопросы. Беда объединит всех. Ну, почти всех... Мировоззрения Проповедника, обученного мудрости драконов, с которыми он общается телепатически, так никто и не поймет. И крылатый парень улетит к южным горам, где найдет несколько уцелевших гнёзд драконов и затерявшихся в пещерах белых волчат - оборотней. Это всё, что осталось от обитателей Юга: вампиров, волшебников, оборотней и драконов. Первым двум группам племён повезло больше: как человекоподобных, взрывной волной их перенесло во внешний мир. Бедный внешний мир... А звероподобные оборотни и драконы были уничтожены. Их племена восстановятся только благодаря Проповеднику...
        Ивэл и Сим отделятся от основного ордена. Их там больше ничто не держит. Они будут путешествовать пространственными потоками, в надежде найти своих соплеменников - орков. Посторонним тоже будет тяжело их понять: сначала убегали, а теперь сами ищут тех, кто пытался их убить. Но кому надо, тот поймет... И я понимаю... Эти два отшельника поселятся в эльфийских катакомбах, где подружатся с гигантскими огненными Верфайерами. Поражаюсь: даже здесь орчья натура обскакала всех нас. Мы несколько часов сражались с этими тварями, а Сим сейчас спокойно жарит рыбу на пылающей шерсти одного из Верфайеров, да ещё и ласково называет его Барсиком!
        Найдут ли эти двое смельчаков своих соплеменников? Кто знает... Возможно. Потому что сейчас я вижу перед собой темноглазого худощавого Майроса - некогда самого злостного моего противника. Странно, но теперь я понимаю его и совсем не осуждаю. Недрион научил меня: не всегда то, что кажется тьмой, на самом деле таковым является. Иногда границы бывают сильно размыты.
        Майрос боролся за Недрион. Знал ли он, что я стану Высшей - мне не известно. Но то, что он чувствовал исходившую от меня силу ещё задолго до Верховных - очевидно. Он чувствовал эту силу и боялся, что я применю её на вред Недриону. Майрос никогда не имел ничего общего с жестоким врагом, захватившим Аркеоноль. Хранители мира сделали ложные выводы по поводу попыток предводителя орка помешать добыть меч Высших. Кстати, чертежи, найденные Белиалом в крепости на Пустынной равнине, несли ознакомительную цель. Майрос хотел знать, с чем ему придется бороться, и от чего он будет защищать Недрион. Разумеется, во многих местах он перегибал палку, но у каждого свои методы борьбы за свободу... А я слишком много говорила о внешней технике с Белиалом и Ивэлом, отчего Майрос решил, что таким способом я проявлю свою силу и уничтожу Недрион, став на сторону противника. Поэтому он отчаянно пытался не допустить меня к мечу Высших. Ведь с ним я приобрела бы и некую непобедимость. Откуда у некоторых недрионцев появляется такое вопиющее недоверие к внешним, ума не приложу... Но тогда, в Снежной долине, мужчина всё понял.
Он понял моё предназначение и понял, что меня не стоит бояться. Я новая защитница Недриона. Я - Алексия. И теперь я знаю, кого и что мне защищать.
        Феанор так и не узнал, что его друг детства - тот самый предводитель орков. Я ему не сказала.
        Кстати, о самом Феаноре... Он был здесь. И Кэйл снова повторил свою неизменную фразу для новеньких: "Ты умер". Мой дорогой братец... Я вижу его. Он сидит у некогда смертоносной розовой поляны, сжимая в руках ту самую книгу внешнего автора, повествующую о подвигах его тезки - Феанора. Мне кажется, сейчас он вспоминает нашу последнюю встречу, когда с наступлением темноты я приобрела физическую форму: "Кажется, это твоё... - сказала я, протянув ему книгу. - С неё всё начиналось, с ней и закончится... Я верю, ты примешь правильное решение".
        Он печально смотрит на серое небо, как будто пытаясь заглянуть в мои смеющиеся серые глаза... Ему дали на размышление неделю...
        Темноволосая красавица вышла к поляне и, так же, как когда-то я, присела рядом с Феанором и, обняв его руку, положила свою голову ему на плечо.
        - Что-то случилось, Стас? Почему настроение такое плохое?
        - Нет, всё хорошо, - парень оторвал свой взгляд от сплошной серости неба и обнял сидевшую рядом с ним девушку.
        - О чём думал?
        - О том, как сильно я тебя люблю, - Феанор крепко прижался к любимой и зарылся лицом в её тёмные волосы.
        Серые тучи раздвинулись, высвободив солнечно-голубой клочок неба. Феанор взглянул на него и улыбнулся. Я улыбнулась ему в ответ, и лёгкий тёплый ветер сорвал с поляны розовые лепестки и закружил их вихрем вокруг влюбленной пары.
        - На одного Высшего меньше, - вздохнул рядом со мной Кэйл.
        - Глупый, - усмехнулась я. - На одну настоящую, искреннюю любовь больше!
        Я часто вспоминаю Дэвила. А, если бы не моя работа, то, наверное, думала бы о нём постоянно. Я скучаю за ним, и мне не хватает его зелёных, таинственных глаз... Иногда я наблюдаю за тем, как он живет, но тогда мне становится ещё больней. Мне хотелось бы снова увидеть его и крепко обнять, хотя бы как друга. Но я понимаю, что обычной дружбы между нами никогда не будет, а чем чаще я буду его видеть, тем тяжелее и мучительней мне будет покидать свою физическую форму и возвращаться обратно. Зато я спокойна за него. За него и Иллинэль. Я подарила им самое ценное, что у меня было: друг друга. Мой любимый крылатый и моя обожаемая крылатая... Как я раньше не замечала, что они так идеально подходят друг другу? И мне теперь там нет места. Я жалею только об одном: что не послушала голоса меча и позволила себе слишком привыкнуть... Расплата за это - боль. И если на ваши ладони падают тёплые, солёные капли - не удивляйтесь... В любом случае, в этом виновата только я, а значит я должна это пережить. Одна.
        Иллинэль стала новой хозяйкой меча Высших. Правда меч не влияет на её жизнь так, как влиял на мою, ведь, слава Богу, моей подруге не пришлось пережить переплавку меча с кристаллом внутри тела. Для неё это обычный меч, через который мы с ней часто общаемся. А ночью, когда я становлюсь человеком, я снова обнимаю ладонью любимую рукоять, и вместе с подругой мы идём осматривать окрестности. Бойтесь нас, враги Недриона!
        Принц снова собрал свой орден. Странно, но Недрион начал свою новую жизнь, и всё былое как-то сглаживается, хоть и оставляет свой небольшой след. Кто бы мог подумать, что я снова начну общаться с некогда имевшим надо мной власть предводителем, и снова вернусь к Хранителям мира, чтобы стать предводительницей. Никто из восстановившихся орденов так и не смог понять моего поступка. Да и не нужно. Теперь меня вряд ли кто-то будет понимать, а объяснять причины своих действий я не намерена - это слишком утомительно. Принц, разумеется, не знает, что я Высшая. А я не держу на него зла. Ни на него, ни на Алима. Не знаю, может это из-за того, что всё земное осталось для меня позади...
        Часто общаюсь с Антигримуаром, учитывая, что я теперь прописалась в их с Белиалом апартаментах, где в безвременном пространстве я могу хоть немного отдохнуть от повседневных дел. Ведь, как ни странно, Высшие тоже нуждаются во сне и отдыхе. Антигримуар и Максимус - единственные из Верховных, кто остался в Недрионе. Остальных отнесло во внешний мир. Втроём мы организовали новый Совет Верховных, и скоро я снова одену свою сияющую маску, ведь Верховным положено скрывать свою внешность, когда они находятся среди людей. Хотя ночью, когда я могу быть человеком, в этом нет особой потребности. Тем более что меня и так все знают...
        Были вести от Белиала из внешнего мира. Он жив и здоров, но обратно никто не сможет вернуться, пока мы - Высшие - не разблокируем выход из Недриона. А для этого нужно, чтобы он восстановился, хотя бы частично. Каждый из оставшихся работает над этим. Живая часть Мёртвого леса или Леса Надежд, как мы его назвали, постепенно расширяется усилиями всех его обитателей. Влажная болотистая почва хорошо этому способствует. Когда новые растения приживаются, мёртвые чёрные стволы деревьев отступают дальше в пески, обживая и скрепляя их своими корнями. Так, враги, из-за которых я сама когда-то чуть не погибла, спасают Недрион, расширяя с каждым месяцем пределы Леса Надежд и подготавливая почву для новых ростков и семян. А когда весь Недрион, как прежде, станет лесом, и сами мёртвые деревья тогда расцветут. Впервые за несколько сотен лет...
        Мы Высшие. И наше призвание - оберегать Недрион. Но так будет не всегда. Придет момент, когда наша помощь будет не нужна, а Недрион погибнет безвозвратно. И тогда придет Тот, чьего прихода мы ждём всю свою жизнь. Он скажет: "Довольно!", и мы спокойно вздохнем от своей работы. Тогда Он восстановит Недрион и объединит его со всеми мирами, в том числе и внешним. А до того часа мы оберегаем Недрион, который цветёт у нас на ладонях. Я часто вспоминаю слова эльфа, которые он сказал мне, когда передавал меч Высших: "...ты будешь объединять людей вокруг себя, но сама будешь в вечном одиночестве...". Да, я одна, но я научусь с этим жить. Не только жить, но и радоваться. Иначе не будь я София - "мудрость", и не будь я Алексия - "защитница"...
        Мы Высшие, и нас всего несколько миллионов... Вы нас не видите, но мы всегда рядом. И пока мы живы, мы будем оберегать вас...

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к