Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Князев Николай: " Владигор Римская Дорога " - читать онлайн

Сохранить .
Владигор. Римская дорога Николай Князев
        Летописи Владигора #5 Черный маг Зевулус похищает из Пещеры Посвященных магический талисман и скрывается в потоке времени. Владигор отправляется за ним в погоню и попадает в Древний Рим. Третий век до нашей эры. В разгаре борьба за власть - сражения, интриги, убийства. Речь идет не только о том, кто станет императором, под вопросом само существование Великой Империи. В борьбу вступают даже боги. Но в конечном счете все зависит только от людей…
        Николай Князев
        Владигор. Римская дорога
        ЧАСТЬ ПЕРВАЯ
        ДОРОГА В БЕЛЫЙ ЗАМОК
        «По тайной тропе враг могучий крадется,
        невидим для глаза.
        Где роняет он слезы, там цветок вырастает
        полночный.
        Бросает монеты, и кровь проливают
        невинные люди.
        Испей же вино из кубка златого с искусным
        узором.
        И черный козел с человеческой мордой сыграет
        тебе на волшебной свирели».
        Синегорские летописания. Римская книга, XXI (перевод с латинского).
        Глава 1
        ПИР В ЛАДОРЕ
        Утром только и было разговору, что о чуде, случившемся ночью. На небе ни звезд, ни луны, низкие тучи мчались над самыми крышами, будто гнал их из Бореи небесный пастух, щелкая бичом и выкрикивая ругательства на гортанном неведомом языке. В такую ночь впору закрывать окна ставнями не только от воров, но и от холодного ветра, пронизывающего до костей. В небесах слышался рокот - Перунова колесница мчалась, громыхая. Несмотря на позднее время многие горожане не ложились, ждали - пройдет буря мимо или налетит на город, снесет крыши, повалит деревья и амбары. Ждали, прислушиваясь. Рокотало беспрерывно, на горизонте змеились в причудливом танце зарницы. Но вот уже и над городом полыхнула молния - ослепительно- белый жгут перекинулся от одной косматой тучи к другой. Весь мир поднебесный озарился до последнего кустика, до самого крошечного листочка. В этот миг даже собаки, до той поры скулившие на разные голоса, смолкли.
        А когда грянул гром и земля будто раскололась до самого основания, все увидели, что Ладорский замок светится в наступившей вновь темноте ровным оранжевым светом, будто недруги запалили его со всех концов разом. Горожане кинулись было к замку с ведрами, готовые тушить возникший, как им при- мнилось, пожар, но, подбежав к воротам, застыли в растерянности - не было никакого пожара, но от каменных стен, из окон и даже от крыши исходило желтоватое, теплое сияние, разливаясь по темному небу. А потом свет этот стал медленно таять, так головня гаснет в остывающей печи, подергиваясь сизым пеплом. И буря разом стихла - тучи разметало без следа, на небо высыпали крупные белые звезды.
        Владигор, поднятый вспышкой молнии с постели, видел, как в опочивальне засветились не только стены, но и огромный дубовый сундук, и постель, и даже медвежья шкура на полу испускала мягкий ровный свет. А у меча, висевшего в изголовье, засветились рукоять и ножны…
        Владигор взглянул на свой перстень. Аметист сиял ровным голубым светом. Несомненно, это было знамение, но что оно предвещает, Владигор не знал. Оранжевый свет стал меркнуть, но, прежде чем он исчез, на полу, протянувшись от окна к двери, появился странный узор - неведомый град нарисовался на каменных плитах. Пересекались многочисленные улицы, дома лепились один к другому, и хоть каждый домишко в узоре этом был не более горошины, город занял чуть не весь пол княжеской опочивальни… Весь Ладор уместился бы на одном из его холмов, и еще осталось бы место. Хотя вряд ли на свете существуют такие города. Ну разве что боги решили бы построить себе подобное обиталище. Владигор наклонился, чтобы получше рассмотреть странный рисунок на полу, но тут оранжевый свет окончательно померк, и сделалась непроглядная тьма. Пока князь искал ощупью кремень, пока запаливал светильник, тучи за окном рассеялись, и высыпали звезды. Но узор на полу окончательно истаял. Напрасно Владигор вглядывался в ровные, подогнанные друг к другу плиты - больше ничего разглядеть не сумел.
        Кто растолкует смысл происшедшего? Он сам? Только нужных объяснений пока не находилось. Проще всего было принять этот знак как предостережение, мол, день, а вернее, вечер сулит беду… Но Владигор тут же отбросил эту мысль - не о том хотел предостеречь его Перун. Ну что ж, день наступит, и знамение разъяснится. Вечером сядет он за стол со своею дружиною, наполнит кубки вином, и хмельные языки выболтают ему всё без утайки. Вот только вряд ли пьяные кмети смогут объяснить ему поданный Перуном знак.
        В нижнем зале столы расставили в три ряда. Подле них - дубовые скамьи, покрытые коврами и шкурами. В середине палаты водрузили огромный дубовый стол на толстых ногах, и стольники расставляли на нем потребную на пиру посуду - ковши золоченые, украшенные жемчугом, огромные блюда резные и расписные, кубки костяные и серебряные. Стольники уже выставили приборы дружинникам - по тридцати на каждом столе.
        - Отчего таврийского вина нет? - оборотился ключник Губан к худенькому шустрому человечку, красный нос которого выдавал его должность, ибо человечек этот был сытником, заведовал княжескими погребами.
        - С утра послали к купцам, обещали привезти… - отвечал тот.
        Обрывок этого разговора услышал Владигор возле самых дверей, он уже собирался подняться в свою горницу, но теперь передумал и подошел к Губану:
        - Отчего решили за таврийским вином посылать? В подвалах сотня бочек стоит…
        - Стояла… - отвечал Губан с поклоном. - Точнее - бочки-то по-прежнему стоят. Только порожние.
        - Неужто сотню бочек на пирах выпили? - недоверчиво усмехнулся Владигор. - Сильна дружина…
        - Помилуй, князь. - Губан склонился еще ниже. - Оборотни вино расхитили, и сало, и пряности…
        - Что мелешь? Оборотни в подвалах дворца?
        Губан глянул на стольников, которые, прекратив хлопоты, теперь столпились поодаль, прислушиваясь к разговору.
        - Да уж почитай дней десять озоруют, - проговорил Губан. - Весь припас попортили… Буян обещался поймать их, три ночи караулил, да не словил никого…
        Владигору почудилось, что ключник то ли не знает чего-то, то ли хитрит, пытаясь скрыть обычное воровство.
        - Что ж, пойдем поглядим, велик ли разор, - проговорил он, испытующе глядя на Губана.
        Ключник ничего не ответил, только вновь низко поклонился. Вместе с Губаном и сытником Владигор спустился в подвал. Отрок нес перед ними факел, неверное пламя освещало истертые ступени. Сзади услышал Владигор спешные шаги и обернулся - Буян, прилаживая на ходу перевязь с мечом, спускался следом. Неведомо, как он прознал о случившемся, - из молодеческой Владигор никого с собою не звал - время было дневное. Даже если Губан говорил правду, то оборотни могли объявиться только после заката. Многочисленные клети, прежде служившие первым поселенцам Ладора жильем, теперь были переделаны в бертьяницы, в одних хранились кожи и зерно, в других - бочки с маслом и вином. Около сотни винных бочек стояло в углу, чтоб всегда за столом полна была братина.
        - Изволь взглянуть. - Губан шагнул к бочкам. - Все пусты.
        Бочки были не только пусты, но и частью разбиты - на каменном полу блестели лужи разлитого вина. Лужи, впрочем, были не велики - если бы десяток бочек выплеснули на плиты, тут бы целое озеро вина разлилось - хоть в ладье по озеру этому плавай, черпая ковшом из-за борта хмельную влагу. Скорее всего, они остались, когда вино переливали из бочек в кожаные бурдюки.
        - Занятно, - проговорил Владигор, оглядывая следы учиненного разгрома. - Рачительные нынче оборотни - бочки разбивают, лишь вино выпив или унеся в бурдюках. Да и ослабли, как я погляжу, они шибко. Прежде каждый бы из них на плечо взвалил по бочонку и унес, а нынче послабее будут моих дружинников - неужто Буян один бочку унести бы не смог?
        Буян самодовольно крякнул, но, против своего обыкновения, ничего не сказал.
        - Так ты говоришь, что стерег три ночи? - продолжал Владигор, уже начиная сердиться: он чуял подвох, но не мог пока что понять, в чем дело. - Видел кого?
        - Ни единой души, - отвечал Буян.
        - А вино в те ночи пропадало?
        Буян замялся.
        - Пропадало…
        - Как же так?
        Буян пожал могучими плечами:
        - Неведомо.
        - Темное дело, - поддакнул Губан.
        Буяна в краже вина обвинять не хотелось. Правда, в прежние времена он хоронился в лесу с товарищами и грабил купцов, а чаще Климогиных прихвостней с кормом из ближних деревень, которые они хуже разбойников обдирали до нитки. В бою Буян стоил трех кметей. Но в те времена редко кто мог похвастаться, что честно добывал себе пропитание. Губан, что теперь низко кланяется князю, в прежние дни перерезал одному из Климогиных слуг горло, а тело схоронил за амбаром. Все безвинны и виновны, когда правит Злыдень.
        - Значит, сто бочек таврийского вина сгинуло, оборотни по дворцу шастают, а я об этом не ведаю?
        - Не хотели беспокоить, князь, - чуть ли не до полу склонился Губан.
        Верно, и перед Климогиным приспешником кланялся до земли, прежде чем полоснуть ножом по горлу. Нехорошая мысль. Но лезет непременно в голову, когда Губан вот так раболепствует.
        - А чем расплачиваться будешь с купцами за новое вино? Из казны возьмешь?
        - Как можно, - возмущенно охнул Губан. - Корм для дружины уменьшу, все сойдется…
        Как же, сойдется! Дружина и так недовольна. И корм мал, и подарки от князя малы. Разве так было в прежние времена? Из рук Светозора, бывало, каждый дружинник получал на пиру в подарок золотой кубок, полный жемчуга и драгоценных каменьев, украшений тонкой работы. А нынче что? Нынче князь Владигор задумал крепостные стены возводить вокруг деревянного посада, где ютятся смерды, который в случае осады все равно весь выгорит от одной стрелы с горящей паклей. Зная, что за дерзкое слово молодой князь головы не рубит, дружинники говаривали ему это в глаза. А слова порой не хуже меча ранят.

«Но кметь, который привык мечом рубить, а не речь перед князем держать, на слове не остановится. Непременно крамолу замыслит», - говорил Губан. Оттого после удачного похода, когда отбили очередной набег борейцев и новую крепость срубили повыше Поскреба, надобно такой пир задать дружине, чтобы все гусляры ладорские про тот пир до весны песни распевали по синегорским корчмам. И про подарки не забыть. Дружинники - они чисто дети. Хоть и рубят людей на куски, но блестящим побрякушкам завсегда рады. Не забудет князь потешить их сердца на пиру, они за него в бою стоять будут до последнего. Проста философия Губана, но уж больно эта простота Владигору претит.
        Пошарили в остальных клетях, поглядели, что еще приглянулось татям-оборотням. Оливковое масло не тронули, оставили и зерно. А вот кожи, из которых куртки дружинникам собирались шить к зиме, исчезли, так же как и мед, коего десять бочонков только-только в подвал спустили.
        - Странно, однако ж, оборотни ведут себя, - пробормотал Владигор. - Может, и до сундуков с казной успели добраться?
        Губан побледнел. Отцепив от пояса связку ключей, побежал вперед, едва сдерживаясь, чтобы не обогнать князя. Добравшись до горницы, где хранилась казна, не сразу смог ее отпереть - так тряслись руки. Наконец отворилась дубовая, окованная железом дверь. Отперли и ларцы с казною. Полны они были до краев - не тронула воровская рука княжеских сокровищ.
        - Слава Перуну! - пробормотал ключник, утирая рукавом вспотевший лоб, - верно, привиделась ему в это мгновение собственная голова на колу.
        Братина с таврийским вином - не обманули купцы, привезли, как уговорено было, десять бочек к началу пира - передавалась из рук в руки. Холодное мясо было давно уже съедено. Слуги разносили студни, петухов с пряной зеленью и уток с огурцами. Запивали угощенье медами - можжевеловым и смородиновым. Пир еще только начинался, и звяканье посуды и говор людей за столами не заглушали игры гуслей.
        - Во времена Светозора столы куда как богаче были, - шепнул десятник молодому дружиннику, который жадно разрывал руками жареного перепела и макал горячее мясо в чесночную подливу.
        Тут двери распахнулись, и слуги внесли двадцать блюд с громадными рыбами, запеченными в виде драконов и морских змиев. То были дары студеного Борейского моря. Одно блюдо, изукрашенное особенно искусно, представляло триглава, сделанного из нескольких больших рыбин, прямо в разверстую пасть которого выпеченный из хлеба всадник нацелил копье. Языки из вареной моркови, свернутые колечками, алели среди мелко порезанной зелени.
        - Князь, сам себя отведаешь или кому доверишь? - смеясь, спросил сидевший рядом с ним Ждан.
        - Разделю на тысячу кусков, каждому будет по крохе, дабы не жаловались после, что князь их не уважил, - отвечал Владигор.
        Князь взял кубок и поднялся. Говор за столом приумолк, но шепот все равно продолжал перекатываться меж столами тихим прибоем, только не понять, довольны ли дружинники или нет - мало для этого съедено и выпито.

«Уж не заискиваешь ли ты перед ними, князь?» - с усмешкой спросил сам себя Владигор.
        - Тише, тише, - зашикали друг на друга дружинники. - Князь слово хочет молвить…
        - Пир у нас, - сказал Владигор. - Радуется князь, и дружина рада… Час настал подарки раздавать.
        - Сундук с подарками вниз еще не спустили, - шепнул в ответ Губан. - Повремени, князь.
        - Не пристало князю медлить с подарками, коли его дружинники в бою не мешкают. Всякое в нашем дворце может случиться - явятся оборотни, да и похитят добро прямо с пира.
        Владигор поднялся, Губан поспешил за ним. Едва вышли они из палат и стали подниматься наверх по лестнице, как факел, что нес Губан, задуло неведомо откуда взявшимся порывом холодного воздуха. В то же мгновение кто-то из темноты ринулся на князя сверху, норовя достать пикой не защищенную кольчугой грудь. Кто бил - дружинник или в самом деле оборотень, князь заметить не успел - на верхней площадке факел также был погашен. А в слабом отсвете, что падал снизу, он сумел различить лишь неуклюжую мохнатую фигуру - может, и в самом деле нелюдь, а может, и человек, одетый в шкуры. Некогда было извлекать меч из ножен, - Владигор отскочил в сторону, перехватил и крутанул древко пики так, что человек (или оборотень?), не пожелавший выпускать оружие из рук, полетел вниз с узкой лестницы. Тут дверь в горницу наверху распахнулась, и наружу выскочила еще одна фигура, на этот раз вполне человеческая, при оружии, в кольчуге… Широкие плечи и круглая голова на короткой шее показались на удивленье знакомыми!
        - Буян! - изумился Владигор и схватился за рукоять меча.
        Буян колебался - знал, что против Владигора ему не устоять. Узка лесенка. И князь ни за что не даст ему пробиться вниз и удрать. Буян кинулся обратно в комнату. Владигор одним прыжком настиг его. За плечи схватить не успел, но и дубовую дверь не дал затворить - навалился всем телом и вслед за крамольником внутрь ворвался. Тут некто третий, как раз стороживший за дверью, дверь захлопнул и задвинул засов, не дав Губану вбежать вслед за князем. Владигор огляделся - горница освещалась двумя свечами. Сундуки с казною были на месте - впрочем, вряд ли и впятером подобный сундук из мореного дуба, окованный железом, можно было сдвинуть с места. А раскрыт был только один - где замок оказался поплоше: в нем лежали приготовленные для дружинников подарки - кубки серебряные, чаши и ковши - точь-в-точь какие по легенде дарил Светозор на непременном осеннем пиру дружинникам, чтобы не в тягость была им надвигающаяся зима и было бы чем расплатиться в корчме и девок одарить.
        - У своих крадешь… - зло проговорил Владигор.
        Буян нехорошо усмехнулся:
        - Да мне-то что до других? Что ж ты думал, князь, я за твои гроши век за тебя кровь буду проливать? Пусть другие радеют, я ж поумнее буду.
        Губан тем временем напрасно колотил в дверь. Потом сообразил - дубовые двери кулаками не ломают, - припустил вниз за подмогой.
        - Сейчас Губан дружинников скличет. Что делать будешь? - насмешливо спросил Владигор. - Соколом через окно вылетишь?
        - А я тут задерживаться не собираюсь, - отвечал Буян.
        Впрочем, в горнице он был не один - еще трое, наряженные в грубо сшитые из шкур порты, хоронились за его спиной. Поначалу Владигор принял их за берендов. Но потом понял, что ошибся. Не беренды перед ним были и не оборотни, а дружинники. Вернее, дети дружинные из малой дружины, которую на опасные дела не берут, доверяют лишь возле Ладора справлять ратное дело. Верно, обиделись они - и работа не та, и награда мала, вот и смутились духом. В прежние времена наверняка разбойничали - ну и смекнули, что прежнее дело полегче будет нынешнего.
        Буян первым кинулся на князя. Махнул мечом незатейливо, сверху, будто в самом деле надеялся Владигору голову рассечь. Лукавил Буян - князь удар отбил играючи. На помощника своего Буян рассчитывал, на то, что, пока князь будет удар отбивать, поднырнет второй крамольник снизу и ударит в живот. Тот и ударил. Да только замешкался. Не на мгновение - на полмгновения. Владигор отбил клинок Буяна так скоро, что показалось крамольнику - не сталь мелькнула в воздухе, но лишь сверкающий блик. Дольше недосуг было разбираться с двумя, и Владигор просто пнул молодого дружинника ногой в лицо, одновременно обрушив на голову Буяна клинок. Тот хотел прикрыться и даже в самом деле подставил меч, но Владигор ударил еще раз и еще, пока Буян не рухнул на пол, обливаясь кровью. Два других крамольника тут же побросали оружие и пали на колени.

«Лучше бы им не о пощаде молить, а принять смерть в бою», - подумал Владигор и отодвинул засов.
        Губан с дружинниками спешил ему на подмогу.
        Увидев князя на пороге горницы, Губан радостно проорал:
        - Слава Перуну, князь невредим!
        - Бери ларцы, Губан, - приказал Владигор, - да неси подарки дружине. А то скажут опять - поскупился князь, нашел повод, чтобы кметей своих обойти, для смердов сокровища приберегает, а нас не жалует. А этих троих - в темницу. До суда.
        Губан спешно принялся вынимать из сундука приготовленные в подарок дружинникам кубки и чаши. Одну, вынимая, он задержал чуть дольше в руках, дивясь искусной работе. Эта была чаша из прозрачного стекла, вся оплетенная золотым и изумрудным узором, будто прозрачный плод, опущенный в корзинку. Как мастер сотворил такое чудо, было неведомо. Владигор тоже заинтересовался чашей, взял ее из рук Губана. По ободку шла надпись на чуждом языке. Однако Владигор помнил этот язык по некоторым книгам, что хранились в библиотеке Белуна. Надпись золотом означала:
«Пей, живи хорошо, навсегда!» От чаши веяло холодом, будто не из стекла она была сделана, а изо льда.
        Владигор, помедлив, отставил ее в сторону. Обычный человек лишь восхитился бы искусством мастера, но Хранитель времени узрел другое… Чаша эта была не из Синегорья, и не из Венедии, и даже не из сгинувшей Иллирии, - из другого времени… И из другого мира. Никто не знал, как она попала в сундук с дарами. Но Владигор был уверен, что не случайно.
        Глава 2
        СУД
        - Не серчай, князь, дозволь в глаза правду молвить. - Ждан поклонился, но не так, как обычно, а в пояс, до земли.
        Будто не давний друг говорил, а чужой человек.
        - Дозволяю…
        На площади перед дворцом уже собирался народ. Гул голосов долетал в горницу. Княжеское кресло отроки вынесли на сооруженный для судилища помост, уже и охрана встала по обе стороны. Старейшины в долгих опашенях и в шапках с собольими опушками спорили, кому где сидеть на поставленной ниже помоста скамье. Ждали князя. Ждали, когда он свой суд начнет. Владигор медлил.
        - Дозволяю, - повторил он, потому что Ждан тоже медлил.
        - Если бы ты сразу пир устроил, когда Буян из похода вернулся, не было бы никакого разора в доме, - сказал тот, для храбрости повысив голос. - Наградил бы щедро и дал бы ему крепость новую в кормление - и смерды были бы рады: защита от лихих людей, и ему довольство и достаток.
        - В крепость он и так должен был ехать, моим именем править.
        - Да что ему в том радости? На что поскребский воевода тебе предан, и тот нет-нет да и обронит резкое слово. Служи тебе, князь, хоть сто лет, а кроме ломоты в костях от старых ран ничего не выслужишь - не уважает князь дружину. Должен быть кметям как отец родной, а ты все про Перуна и славу княжества толкуешь. Слава княжества - твоя дружина.
        Владигор поправил фибулу на плече, расправил складки темно-синего плаща.
        - Что ж, мне простить крамольников велишь?
        - Крамольников обезглавить надобно, - недрогнувшим голосом отвечал Ждан, - тут никаких толков быть не может. Крамола она как зверь многоголовый - ей головы надо сечь. Иначе она всех пожрет. Дозволь идти, князь?
        Владигор молча кивнул.
        - Погоди, - окликнул он Ждана, когда тот был уже у дверей. - Ответь на вопрос один.
        Ждан остановился, ждал княжьего слова.
        - Таврийское вино тоже Буян с дружками таскал?
        Ждан мог бы ответить «да» - проще простого на провинившихся еще одну вину свалить. И так смерть их ждет. Не тот человек Владигор, чтобы пыткам казнимых подвергать, за каждую новую вину по частям тело калеными щипцами разымать.
        - Нет, князь, Буян того вина не брал… - отвечал после недолгого молчания Ждан. - Я велел то вино из подвалов на стол дружинникам подавать - сухой кусок глотку дерет.
        - И Губан знал?
        - Знал, вестимо. Обещал я ему вернуть все из твоих кормовых, да не то что на вино, на хлеб не хватит.
        - Смерды платят сколько могут. Твое вино - у них кусок хлеба из рта… - хмуро отвечал Владигор.
        - И ты веришь им, князь? У них под амбарами втрое больше закопано. Осенью зароют, чтобы нищетой прикинуться. А по весне паводком припасы их зальет, пропадет зерно, вот тогда они и в самом деле опять нищие. У смердов природа такая… - И Ждан вышел.
        Владигор провел ладонью по лбу, будто пытался прогнать дурные мысли. Правда была в словах Ждана… Прежде Климога за недоимку каленым железом пытал, до последнего зернышка из амбаров выскребывал. А нынче князь добр - почему бы его и не обмануть… Соврать только дурень не сумеет, коли пытки не будет. Лишь две деревни, где старейшины не хитрили и молодому князю были преданы душой и телом, платили исправно, да в Ладоре - памятуя прежние напасти. Ну а чем дальше от столицы, тем меньше сборы. С триглавом бороться было легче.
        Однако пора было вершить суд… Князь сошел вниз. И хотя не на битву шел, а рассудить подданных своих, надел он под расшитую золотом ферязь кольчугу. И про меч не забыл. Только шлем не надел - шапка, отороченная собольим мехом, прикрывала светлые княжеские кудри. Плащ из таврийского сукна, сколотый золотой фибулой, довершал наряд. Выйдя на площадь, остановился. Дружинники уже просекли в людской толпе для него проход, отгородили от любопытных широкими спинами. При виде Владигора смерды склонились до самой земли - ни голов, ни лиц не видно.

«А если велю лицом упасть в пыль и лежать, глаз не поднимая, - упадут?» - глядя на спины подданных, подумал Владигор.
        Не то чтобы князю хотелось заставить смердов валяться в пыли, - напротив, мысль эта ему вовсе не нравилась. Но прикажи он, и ведь упадут в пыль, хотя и не по нраву придется им такой обычай. А если кто и останется на ногах, то будут они как одинокие утесы в Борейском море, и вскоре затопит их водою приливной, утянут ко дну руки товарищей, жен да матерей… Владигор торопливым шагом прошел к помосту и опустился на приготовленное для него резное кресло.
        Один из старейшин, сухощавый старичок с длинной реденькой бородкой и в шапке, слишком уж великой для его головы, поклонился Владигору, потом обернулся к толпе и объявил старческим дребезжащим голосом:
        - Милостивый князь наш Владигор рассудит сегодня тех, кого суд старейшин рассудить не сумел. Слово князя нерушимо и для всех жителей Синегорья закон.
        Дожидавшиеся суда стояли возле помоста. Был тут наместник из Комара, которому Владигор пожаловал несудимую грамоту, поэтому кроме князя никто и судить его больше не мог. Были два купца из Ладора, которые друг дружку по всем судам затаскали, пока не попали наконец на княжеский. Были еще двое хорошо одетых вотчинников. Суда они ждали молча, друг на друга смотрели волками. Ну и под конец стояли связанные по рукам два крамольника (Буян в эту ночь от полученной раны скончался). И хотя дело было ясное и мог бы рассудить их суд старейшин, но князь повелел их сегодня привести на площадь. На сердце у Владигора было неспокойно. Ожидали от него, что судить будет по Правде и по Совести. Но ведь у каждого своя правда, не говоря уж о совести. Легко на поле брани: кто от меча пал, тот и не прав. А победа за тем, кто устоял. Только за ним ли правда?

«Ох, оставь такие мысли, князь, - сказал он сам себе, - а то оправдаешь крамольников и головы велишь срубить невиновным».
        С наместником из Комара дело было ясное. Пользуясь своей властью, решил он увеличить поборы с проплывавших по Чурань-реке заезжих купцов, но отнюдь не в пользу князя. Однажды обобрал он кого-то уж вовсе бессовестно, пошли купцы жаловаться старейшинам, а те отослали их к князю. Дело решилось скоро: неправый доход отобрать, а с купцов, что в этом году по Чурань-реке плавали, на следующий год дани не брать - вперед заплачено.
        - Хвала князю! - закричали в толпе, когда Владигор вынес свой приговор.
        Особенно были довольны купцы.
        - Ну, князь, теперича все они будут твердить, что этим летом по Чурань-реке плавали, - шепнул Ждан, склонясь к плечу Владигора, - Жди на следующий год ладей купеческих. Будет их что пескарей в садке: куда ни плюнь - ладья…
        - А что плохого? - усмехнулся в ответ Владигор. - Городам прибыль. А кто жульничать станет, с того виру возьмем. В Комаре запись есть, кто дань платил.
        Но уже надобно было новое дело разбирать, купцы-склочники предстали пред княжескими очами и вовсю обзывали друг друга дрянными словами.
        - Хватит лаяться, яко псы! - прикрикнул на них старейшина и ударил о землю посохом. - Дело говорите…
        Купцы начали говорить, и оба разом…
        - Ты что-нибудь понимаешь? - шепотом спросил Владигор у Ждана, делая при этом вид, что заслоняется ладонью от неяркого осеннего солнца.
        - Перун их разберет… Один другому давал деньги в рост, с лихвой все отдал, а второй говорит, что обманул.
        - А совет старейшин что решил? - обратился Владигор к притихшим против своего обыкновения старикам.
        Те заговорили разом и каждый о своем - ясно было, что и они ничего придумать не могут…
        - У них уговор на слово был, - наконец объяснил глава совета. - Один только есть способ проверить, кто правду говорит, а у кого язык лживый, как у змеи, - каленым железом. Вели пытать, князь?
        Испытание каленым железом - дело нехитрое: велят каждому пронести кусок железа шагов десять. После чего руки перевяжут чистыми тряпицами. Через десять дней явятся оба на суд. У кого раны начали подживать - тот прав. У кого воспалились - язык того лжив. Воистину по совести суд.
        - А может быть, признать обоих лжецами да и отобрать имущество в княжескую казну?
        - предложил Ждан.
        Владигор не ответил, лишь так взглянул на Ждана, что у того отпала охота шутить. Интересно, что сказал бы Белун, если бы Хранитель времени решил дело в суде испытанием железом. Можно, конечно, вскинуть руку к небу и призвать на помощь Перуна - пусть разберется, за кем правда. Только пристало ли обращаться за каждой мелочью к горним силам? Однако и раздумывать долго нельзя - не сидеть же так на помосте до заката, ожидая, когда осенят мудрые мысли.
        - Пусть так, несите железо, - приказал Владигор.
        Купцы переглянулись, - такого решения они никак не ожидали. Всему Синегорью был известен нрав князя - не прибегал он к подобным средствам по делам и более страшным и кровавым, а тут из-за каких-то десяти тюков шерсти велит жечь каленым железом руки…
        Один из купцов беззвучно зашевелил губами, держась за висящий на шее оберег, - верно, возносил молитвы всем богам сразу, дабы даровали силу. Второй же, увидав бегущего из кузни отрока с горшком в руках, над которым маревом колебался горячий воздух, повалился князю в ноги:
        - Помилуй, князь, виноват…

«Во второй раз такая уловка не пройдет», - подумал Владигор.
        Повинившегося купца увели стражники - назавтра велено было сечь пройдоху на базарной площади, а после взыскать с него виру в казну, да и пострадавшему заплатить сполна.
        Самое было время дать себе и людям роздых, угоститься вином, но уже перед Владигором предстали два хмурых вотчинника. Эти двое - Доброд и Вирем - были так похожи друг на друга, что Владигор поначалу решил, будто они родные братья: оба ладные, обоим под тридцать, светлые вьющиеся волосы, русые бороды коротко острижены. Но выяснилось, что Владигор ошибся. Отцы их были кметями, и в награду за службу пожаловал их вотчинами еще князь Светозор. Эти двое соседями были и побратимами, как отцы их. Лес расчистили, поставили ладные дворы, и у каждого дом в три жилья - не дома, а почти что крепости. Во времена Климоги они сообща от его наемников отбивались. А потом, опять-таки сообща, хоронились в лесу. Дома борейцы пожгли, имение разграбили - весь нынешний год побратимы отстраивались. Вновь поставили каждый по маленькой крепости. И тут вышла у них незадача - расчистили вместе участок леса и договорились, что первый год владеть тем участком Доброду. Стал Доброд тот участок пахать и обнаружил ход в старый рудник, вырытый еще, как видно, подземельщиками. В руднике уже ничего не осталось - ни серебра, ни
самоцветов. Но кто-то во время усобицы схоронил там добычу - может, борейские наемники случайно нашли эту ямину, припрятали добро, не ведая, унесут ли они ноги, привалили камнем и ушли. Да посекли их, видать, в бою, потому что никто за мешком не воротился. Осталось добро лежать в яме, пока не откопали его при расчистке поля. Тут и вышел спор - кому принадлежит добыча. Доброд кричал, что ему: его поле, его и находка - золотые кубки, полные монет и изумрудов, и ожерелья бесценные, - все ему должно достаться. Верный друг его и сосед Вирем так не считал
        - вместе полосу эту у леса отвоевывали, значит, и добычу поровну надо делить… Ругались изрядно. И до кулаков доходило. А потом как-то поутру на том самом участке нашли младшего брата Вирема мертвым. Голова его о камень была расколота, и трава вокруг почернела от крови. Вирем с родней кинулся было усадьбу Доброда жечь, но проезжал мимо воевода из Поскреба и мешок с добром забрал до суда с собою, а с соседей-врагов взял слово - вражду больше не чинить, явиться на княжий суд. Приговорит князь Доброду виру за убитого платить - уплатит. Решит, что не виноват Доброд, - так тому и быть. Только каждый из спорщиков стоял на своем: Вирем - что Доброд убивал, Доброд - что не виновен и вся родня его в той смерти не виновата, а кто-то третий в их спор вмешался.

«Вот же как… В лихие времена вместе кровь проливали, - думал Владигор, глядя на этих двоих, - а теперь готовы горло друг другу перегрызть…»
        - Мог чужак забрести в твою вотчину? - спросил он Доброда. - Может, видел кого?
        - Не видел, князь… - отвечал тот, не мешкая. - Но в ту ночь, когда отрок смерть принял, занемог я и лег в постель сразу после полудня. В тот день и в ту ночь никто со двора не ходил.
        - Ой ли? - перебил его Вирем и зло сощурился. - Коли занемог, как за людьми своими смотрел? Может, скажешь еще, что заплатишь князю виру тем добром, что в руднике нашел? Так вирой тебе не отделаться, только кровь будет платой.
        По всему выходило, что виноват Доброд, но Владигору почему-то в его вину не верилось. Темное дело, неразрешимое…
        Тем временем один из дружинников внес на помост кожаный мешок с тем самым добром, из-за которого спор вышел. Владигор сделал знак, завязки мешка распустили, прямо на помост высыпали найденные сокровища. Те, кто стоял ближе, ахнули, разглядев находки. Задние же, ничего не видя издалека, стали напирать, надеясь поглядеть диковинки. Вещи в мешке были удивительные - бусы с изумрудами, золотые браслеты и серьги, подвески с резными камеями из бледно-голубого оникса и кубки золотые с рельефным изображением людей и странных созданий с козлиными ногами и рогами на голове. Кубков было шесть, и каждый из них был наполнен золотыми монетами и изумрудами. Монеты эти никто не чеканил в Поднебесном мире. Взяв одну, Владигор отчетливо почувствовал идущий от нее холод, - Хранитель времени узнал пришельца из других времен…
        - Кто мог положить эти вещи в мешок? - спросил Владигор, переводя взгляд с одного вотчинника на другого.
        Вирем пожал плечами, а Доброд ответил:
        - Верно, кто-нибудь из борейских наемников награбил, спрятал, а взять забыл.
        - Может, и так, - кивнул головой Владигор, не отрывая взгляда от лица Доброда, и тот смутился, потупился. - Да только неудобное место он выбрал награбленное прятать - возвращаться за ним несподручно…
        Вирем кивнул согласно словам князя, но опять же молча.
        - Может, кто из вас видел какого-нибудь незнакомца, показавшегося ему странным?..
        - Да многих видали… - неопределенно пробормотал Доброд. - Нищие проходили, беглые от прислужников Климоги прятались… Купцы даже заезжали. Любой мог оставить…
        И все же кто-то из них двоих что-то знал, но вот что?..
        Если бы Владигор мог читать мысли, дело сильно упростилось бы. Но такое доступно лишь чародейской братии, да и то с согласия друг друга. А что, если бы эти двое согласились?.. Владигор не отрываясь смотрел на спорщиков. Невольно они смутились, поникли головами. И говор толпы умолк, на площади сделалось необычайно тихо - лишь изредка звякнет оружие в руке стражника. И в этой вязкой тишине послышался Владигору чей-то голос, неведомо чей, и молвил этот неведомый одно-единственное слово: «Оба»… А вот что «оба» - невиновны или виновны, - того голос не досказал.
        - Судный поединок! - приговорил князь.
        И Доброд, и Вирем вздрогнули, услышав приговор, хотя и ждали от князя именно этого слова…
        Дружинники расчистили в толпе круг для спорщиков. Послали отроков за оружием - пусть выбирают, какое кому по руке. Спорщики выбрали добрые кольчуги, шлемы да щиты. Меч у каждого был свой. Встали друг против друга, и пошла рубка. Без затей рубились - силой каждый взять хотел. Один замахнется - другой щит подставит. Другой мечом рубит - опять по щиту клинок бьет. Слышно было, как дружинники меж собой фыркают - «я бы так ударил… да этак»… Вирем все же исхитрился - черкнуло самое острие по щеке Доброда, кровь брызнула, но устоял Доброд, стер кровь с лица и вновь пошел на друга-врага своего. Так яростно, что тот обороняться только успевал. Справа ударит, потом слева. Потом опять справа… И вдруг крутанулся на месте, сделал полный оборот и опять справа ударил. Вирем, ожидавший удар слева, не успел щитом прикрыться, и клинок Доброда рассек ему плечо и грудь. Рассудил Перун, за кем правда.
        Рассудил Перун, за кем правда. Вирем умер прямо на площади перед дворцом. Последнего слова предсмертного молвить не успел. А Доброд поехал к себе в вотчину, и там рана у него на лице воспалилась, будто от внутреннего огня, в три дня он от горячки в могилу сошел. И его Перун не пощадил. Неужто оба были виноваты? Или каждый невинен? Может, надо было послать кого из старейшин учинить допрос всем родственникам, заставить на капище Перуновом клясться? Может, в самом деле кто-то третий виноват, а двое невинных в землю полегли? Остались дети без отцов сиротами. Захиреют вотчины, станут легкой добычей разбойников или соседей. А ведь ты их, князь, судил. Что ж так рассудил плохо? Найденное добро ты велел оставить себе, - правда, сполна отсыпал вдовам погибших золотых монет поровну за ту находку. Да что с того? Это даже не твоя вира, князь, это малость, о которой и вспоминать-то стыд. Да только что себя казнить попусту? Сколько людей за тебя погибло и еще погибнет?! О каждой душе печалиться - слез не хватит. А не печалиться - станешь как Климога…
        Известие о смерти Доброда принес ему Филька, объявившийся во дворце по своему обыкновению внезапно. Прилетел филином, ударился об пол, обернулся человеком и вот теперь сидел за столом, ел холодное мясо, попивал вино таврийское.
        - Видишь, как вышло, - проговорил Владигор. - Я - Хранитель времени, а своих людей уберечь друг от друга не умею. Начнут злые языки болтать - молод князь, не умеет людей рассудить.
        - Не казни себя, в судном бою промашки не бывает, - поддакнул Филька. - Коли двое погибли, выходит, оба и были виноваты…
        От этого «оба» Владигор невольно передернулся. Вновь вспомнил неведомый голос, прошептавший: «оба».
        - Мешок с добром нашли, а поделить не сумели - жадность одолела. Поступили бы по-братски, не было бы меж ними ссоры. И сами бы на суд не ходили, и меч друг против друга не поднимали… Логично? - вставил Филька книжное слово и подмигнул Владигору: мол, и я в Белуновы книги заглядывал.
        - Но ведь я не за мешок их судил, - отвечал, хмурясь, Владигор. - По Совести они виноваты. Ну а по Правде?
        Филька захохотал:
        - Да, князь, ты загадки задаешь не хуже старого скомороха.
        - Что ты смеешься? Или ответ знаешь?
        Филька замотал головой:
        - Другое ведаю: каждая из вдов положит сыну в колыбель перепачканную в крови мужнину рубаху и будет колыбельные песни ему напевать все про месть да про голову врага, которую надо бросить возле отчего порога. Не будет между этими семьями мира.
        - Легко было бы сказать, что Злыдень их попутал… - проговорил тихо Владигор и осушил свой кубок до дна. Но не легче сделалось у него на сердце, а, напротив, куда тяжелее.
        - Может статься и так… заполз змеёю-завистью в сердце одному, опоил другого отравой-ненавистью. Тут мечом не поможешь…
        - Не о том разговор… Знать-то надо было всего лишь, кто отрока убил…
        - Да если о том спор, что ж ты мучаешься, князь? Ты же чародей, неужто ответ на такой простенький вопрос найти не мог?..
        Владигор хмуро взглянул на Филимона и вновь наполнил свой кубок.
        - Был мне ответ…
        - Каков, если можешь сказать?..
        - «Оба»…
        Филимон расхохотался:
        - Вишь, как я угадал…
        Владигор стукнул кубком по столу так, что расплескал вино.
        - Ответ плох. Да и судья сплоховал. Три человека за мешок золота сгинули.
        - Что ж странного, - пожал плечами Филимон, - видал я, как за один золотой сотня людей пропадала…
        - Мне одна мысль покоя не дает: может, я не вину их искал, а того, кто этот мешок в старый рудник кинул?.. - Владигор встал, снял с полки золотой кубок, найденный в кожаном мешке, и поставил его на стол перед Филимоном. - Что скажешь? Видел ли ты когда что-нибудь подобное?
        Филимон на мгновение задумался, разглядывая хитро усмехающиеся мордочки козлоногих людей, играющих на свирели…
        - Ага, видел… - кивнул он наконец. - В библиотеке у Белуна в одной книге был нарисован точь- в-точь такой же…
        Глава 3
        СНОВА В ПУТИ
        Мрачен был лес. Березы тлели белыми свечками меж темных, почти черных, елей. Стоило вековым великанам потесниться - тут же, извиваясь тощим телом, ползла вверх молоденькая рябинка, всю недолгую свою жизнь проведшая в лесном полумраке, как девица в заточении. Ей бы на облака посмотреть, на синее небо полюбоваться, да куда там - огромные ветви застилают небо. В лесной чащобе старому, отжившему свое дереву упасть некуда - стоит оно, наклонясь, опираясь на ветви и стволы соседей, будто дружинник в бою, сраженный каленой стрелою, упал на руки своих товарищей и, мнится, мертвый, все еще хочет бороться и взмахнуть мечом.
        И все же в этой стене нашлась брешь. Протоптала людская нога тропку через Заморочный лес, едва нечисть покинула здешние места. И хотя по ночам никто не осмеливается преклонить голову на густой серый мох, в дневную пору непременно наведывается сюда народ из окрестных деревень. Неожиданно проглянул меж деревьями свет. Лиходей запрядал ушами, заржал, свернул с тропинки и, ведомый безошибочным чутьем, двинулся сквозь заросли высоких папоротников. Расступились деревья, и Владигор выехал на поляну, посреди которой стояла избушка, черная, покосившаяся, хотя и не столь древняя, как могло показаться сначала. На пригорке торчал деревянный истукан, высотою в два человеческих роста с огромным, грубо вырубленным лицом, на губах и волосах еще сохранились следы красной охры - совсем недавно подкрашивала истукана не слишком умелая рука, мазки легли вкривь и вкось. Вместо глаз вставлены были в отверстия два белых камня.
        Лиходей снова испуганно заржал и попятился. Владигор соскочил на землю, подхватил коня под уздцы и повел за собою. Лиходей не сопротивлялся, лишь укоряюще фыркнул: мол, я тебя предупредил, князь, а теперь поступай как знаешь, - ежели любопытство твое столь велико, что голову не боишься сложить, кто же тебя задержать может?
        Изгородь вокруг избушки была тоже старая, тонкие жерди успели кое-где обломиться, а ворота, если таковые когда-то и были, - исчезли. Владигор подошел к избушке. Истукан смотрел на него своими белыми глазами. Владигор взглянул на перстень, - впервые с того момента, как въехал он в Заморочный лес, камень светился тревожным красным светом. Невольно князь положил руку на рукоять меча. Однако если кто и обитал в потаенной избушке, было это давно - по всему двору успела подняться густая трава, а золотая листва, которой лес щедро успел насыпать поверх муравы, лежала ровным ковром. Владигор отпустил повод и, пригнувшись, шагнул за порог. Внутри царило такое же запустение, как и снаружи. Ставен на окне не было, и на земляном полу золотым платком лежал блик солнечного света. Все углы избушки покосились, бревна то и дело поскрипывали - видно, держались из последних сил. Очаг, давно не топленный, источал холод. Никакой рухляди в избушке не было, а из посуды - несколько битых горшков да миска на полу с засохшими остатками какой-то еды.

«А ведь из миски этой не так давно ели…» - отметил про себя князь.
        Но тут другое привлекло его внимание - на единственной уцелевшей лавке лежала деревянная табличка, покрытая, как ему показалось, воском. А на воске - царапины. Взяв дощечку в руку, Владигор понял, что не ошибся. Она в самом деле была покрыта какими-то надписями, но какими-, разобрать было нельзя. Ясно было только - не синегорское это письмо, другие буквы. Большая часть текста была сцарапана острыми когтями так, что воск сошел, а дерево сделалось лохматым, будто поросло шерстью. Владигору показалось, что когда-то он видел подобные буквы… Ну да, в библиотеке Белуна!.. Чародейские заклинания писались именно таким письмом…
        Шагов он не слышал - так бесшумно двигался неведомый зверь за спиной, - но почувствовал дыхание - едва уловимый вздох твари, изготовившейся к прыжку. Обнажать меч в избушке не имело смысла - тесно. Владигор обернулся, правой рукою выхватил нож, на левую одним махом намотал, срывая фибулы, плащ. Мгновенно отпрыгнул. Серая тень мелькнула справа, но волк промахнулся. Зато князь угадал - нож встречным движением рассек звериное брюхо, и волчар сам в яростном порыве насадил себя на клинок. Клубки окровавленных внутренностей вывалились на земляной пол. Лапы заскребли по земле и замерли бессильно. Зверь оскалил ослепительно белые клыки, но тотчас глаза его помутнели, струйка кровавой слюны побежала по вывалившемуся языку. Владигор отер лезвие ножа. Странно было, что зверь напал на него в избушке, напал сейчас, по осени, когда, сытые после лета, волки стараются обходить человечье жилье и людей не трогать. Может, это оборотень, волкодлак, каких прежде было немало в Заморочном лесу? Владигор наклонился и оглядел убитого зверя. Никакой это не оборотень, а волк, настоящий волк… Вот только на шее у него шерсть
стерта. Будто не вольным зверем бегал он по лесу, а кто-то держал его здесь на привязи, наливал ему пойло в миску…
        Владигор вышел из избушки… И тут вспомнил о дощечке. Вернулся, принялся искать… Дощечка исчезла, как сквозь землю провалилась. Она должна быть здесь - он бросил ее на пол, прежде чем схватиться за нож… Владигор обернулся и только теперь заметил, что мертвый зверь лежит не так, как прежде, - князь бросил его тело головой к двери, а теперь волк лежал головою к окну. Владигор шагнул к зверю. Меж сомкнутых клыков торчали щепки. Зверь из последних сил дополз до странного послания и изгрыз его. Владигор ударил мертвого волка ножом в шею, но тело не шелохнулось, - волк издох и тайну свою утянул с собой.
        Перстень по-прежнему светился нехорошим красным светом, предупреждая о неведомой опасности. Владигор поспешно вскочил в седло. Лес вокруг избушки был странно тих - не слышно было голосов птиц, деревья не шевелили кронами, стояли молча, будто ожидали чего-то. Нечисть обитала здесь, но пока затаилась, не давала о себе знать. Владигору пришла в голову мысль подпалить поганое логово, но он тотчас передумал: погода стояла сухая - огонь вмиг перекинется на остальной лес…
        Лиходей несся вперед - лес хвостом заметал, через ручьи перескакивал одним скоком,
        - и вскоре поредели стволы и отступили темные ели, пошла все белая береза, начавшая ронять летнее убранство. Тропинка сделалась шире, послышались людские голоса. Лиходей помчался еще шибче - будто и не скакал целый день через лес, а стоял в княжеской конюшне да хрупал овес.
        Деревушка выросла посреди леса. Домов было не более десятка, они плотно лепились друг к другу, сверкая новым тесом. Серебрилась на крышах свежая дранка. А на пригорке, где обычно устраивают капище бога-покровителя, столпились жители деревеньки. Сначала почудилось Владигору - для праздника. Но нет, ошибся князь. На пригорке сложен был костер, и к вбитому в землю столбу привязана была молодая женщина. Рубаха на ней была порвана, лицо покрыто синяками. Селяне что-то кричали, каждый свое, - не разобрать было, в чем дело. Одно ясно - жертву свою они ненавидели люто.
        - Эй, что тут у вас приключилось? - крикнул Владигор, подъезжая.
        Все обернулись к нему, крики и говор разом смолкли - люди смотрели настороженно. Кто его знает, зачем пожаловал одинокий конник с длинным мечом на боку и в кольчуге. Заметили и кровь у него на правом рукаве - так ведь волчья кровь от человечьей неотличима.
        Вперед выступил старик с круглым румяным лицом, в шапке, отороченной лисьим мехом. Пояс, обтягивающий дородный живот, был шит золотой нитью, а в руке старик держал резной посох, чтобы ни у кого не вызывало сомнения - перед ним старейшина.

«На сожжение как на праздник принарядился», - неприязненно подумал о нем Владигор.
        - Ведьма она, господин, - сказал старейшина, низко кланяясь. - Чужая, прибилась к нам весной. Мы к ней со всею душой, а она нам злом отплатила. Душа у нее черная…
        - Какое же зло она вам учинила, люди добрые? - спросил Владигор, разглядывая колдунью.
        Женщина была молода и красива. Она заметила интерес к себе неведомо откуда взявшегося конного и попыталась ему улыбнуться. Подивился Владигор ее бесстрашию. На костре стоит, а улыбка-то не жалобная, а дерзкая.
        Владигор повернулся к старейшине:
        - В чем же вина ее?
        - Скот нам весь извела… - отвечал тот.
        Бабы и мужики за его спиной зашумели.
        - Тихо! - прикрикнул на них князь, и они разом смолкли, чуя, что перед ними человек, привыкший приказывать. - Сказывай, как извела она вашу скотину…
        - Червей подкидывала… зайдет на двор - якобы хозяйку проведать, а сама - шасть к скотине и ну сыпать червей из рукава. Купава видела…
        - Видела… - поддакнула молодая бойкая девка, выступая вперед.
        - А ты что скажешь? - оборотился князь к пленнице.
        Женщина хотела ответить, да не успела - один из парней, видя, что добыча может ускользнуть, схватил заранее приготовленный горшок с углями и швырнул в хворост - сухие ветки вмиг полыхнули. Только ветер гнал огонь в сторону, и до жертвы пламя не достало. Случай этот так напомнил Владигору прошлое - как гнались за Лерией сельчане, как кидали в нее камни, что почудилось ему на мгновение - это Лерию на костре собираются сжечь. Мигом двинул он Лиходея на толпу. С визгом крестьяне бросились врассыпную. Один из мужиков попытался ткнуть князя в бок вилами - да куда ему было, неумехе, - меч молниеносно перерубил древко, и обезоруженный смерд пустился наутек. Владигор спрыгнул с коня прямо на поленья, разрезал веревки, обвивавшие стан женщины, и, по- прежнему держа меч обнаженным, помог ей спуститься на землю. Пламя, будто только и дожидалось этого мгновения, поднялось вверх столбом, загудело.
        - Век не забуду, милый… - прошептала женщина разбитыми в кровь губами. - Придет время - отплачу…
        Тут Владигор почувствовал, как женский стан ускользает у него из рук, и увидел, что вокруг его руки обвилась толстенная черная змея. Мгновение - она шлепнулась на землю, свернулась кольцом, распрямилась и… Староста попытался ударить змею посохом и уж наверняка пригвоздил бы ее к земле, да не успел - гадина увернулась и, взвившись в воздух, вонзила зубы в живот старику. Тот завизжал, замолотил по воздуху посохом, а змея уже нырнула в высокую траву и скрылась из глаз. Купава кинулась к оседавшему на землю старику.
        - Деда, не помирай, - запричитала она. - На кого ж ты меня оставишь…
        Бабы все разом завыли. Мужики молчали - смотрели хмуро.
        - Погодите выть! - прикрикнул на них Владигор. - Дайте поглядеть. Наверняка его вылечить можно.
        Он склонился над стариком, задрал рубаху и тут же почувствовал, как чья-то тень упала на него сверху.
        - Ударишь ножом - изувечу, - предупредил он, не оборачиваясь.
        - Не трожь его! - закричала Купава. - Может, в самом деле поможет!
        - Поможет, как же… - процедил стоящий за спиной, но все же нехотя отступил.
        Владигор стал рассматривать укус. На белой коже старика, чуть повыше пупка, чернели две крошечные ранки. А вокруг них, вспухая, наливалось красным пятно. Владигор накрыл его ладонью. Почувствовал, как яд хочет разлиться дальше, разбежаться вместе с кровью по всему телу и остановить сердце. Только не выйдет из этого ничего. Владигор стал медленно сжимать пальцы, выгоняя яд наружу. Из ранки по капле стала точиться черная жидкость. От усилия пальцы сделались непослушными, и рука онемела. И весь правый бок. Силен яд. Да не просто яд - в самом деле колдовская зараза. Не ошибся старик, когда хотел ведьму сжечь… А ведь как была похожа на Лерию… Может, притворилась?.. Может, знала, кто перед ней, и нарочно приняла схожий облик? Владигора била крупная дрожь. Рубаха и кожаная куртка под кольчугой сделались мокрыми от пота. Неужто не осилит?.. Красное пятно уже сошлось вокруг ранки - не ладонью, пальцем можно прикрыть… Выльются последние ядовитые капли, и минует лихо. Но эти-то последние капли никак и не желали выливаться - катались под кожей под нажимом пальцев туда-сюда, будто надеялись ускользнуть.
Владигор изо всей силы сдавил пальцы. Брызнуло во все стороны черным ядом, будто лопнул гнойник, старик охнул и обмяк… А ранка сделалась чистой, красной - два крошечных пореза на коже. И все.
        - Ну вот… теперь чистой тряпицей перевяжи, до свадьбы и заживет… - улыбнулся Владигор, распрямляясь.
        Деревенские стояли вокруг молча и во все глаза смотрели на него.
        - Колдун небось… - шепнул кто-то.
        - Да нет, молод больно…
        - Так ведь это же князь… - крикнул один из парней то ли испуганно, то ли радостно.
        - Я в Удоке слыхал, что ему всякая чародейская сила подвластна…
        - Владигор… - зашумели смерды и разом попадали на колени, в пыль лицом, точно так, как представлял он тогда на площади и чего не желал. Не желал, а увидеть пришлось. Струхнули селяне не на шутку - вынет князь меч да порубает мужикам головы за то, что осмелились его ослушаться… Да что ослушаться! Сказать страшно - Тишка-то с ножом к нему со спины заходил. «Выдать Тишку!.. Голову ему с плеч!..» Каждый, выкрикнув свое, вновь падал лицом в пыль.
        - Будет вам! Встаньте! - приказал Владигор. - Не за что мне вас казнить. Лучше б накормили с дороги.
        - Ко мне пожалуй, князь, ко мне! - завопил тонким срывающимся голосом старейшина и, тут же вскочив на ноги, будто не лежал минуту назад при смерти, засеменил вперед, одной рукой придерживая живот, а другой указывая князю дорогу.
        Изба у старейшины была ладная - на подклети, крыльцо со срубным рундучком, засыпанным для устойчивости песком. В углу избы у входа - печь с дымницей. По стенам - лавки из ровного белого бруса, широкие и ровно обделанные. На полках - горшки и корзины с припасами.
        - Как погляжу я, у тебя тут не изба, а настоящий дворец, - улыбнулся Владигор.
        Старейшина суетился. И хотя рана еще давала о себе знать и старик то и дело хватался за живот, тихо постанывая, но присесть он все же не осмеливался.
        - Будет тебе чиниться, - сказал Владигор. - Я перед тобою виноват. Сядь.
        Старик присел на край лавки. Присели и его сыновья - два ладных парня с мягкими, несколько бабьими лицами. Жены их и внучка Купава жались к стене возле двери. А ребятню вообще не пустили в горницу.
        - Давно здесь живете? - спросил Владигор.
        - Вторую зиму зимовать будем, - отвечал старик.
        - Далековато от реки забрались, торг вести несподручно…
        - Тут до Удока тропа имеется, - встрял в разговор младший из сыновей. - Зимой на лыжах-то пушнину вмиг можно домчать.
        - Молчи, Тихоня, - шикнул на него старик.
        Парень стрельнул глазами и примолк.

«А ведь и впрямь мог бы меня зарезать. Или не хватило бы силы ножом кольчугу пробить?» - подумал Владигор беззлобно.
        - Небось от дани здесь хоронитесь? - спросил он.
        - Как можно, князь… Дань платим исправно. У наместника в Удоке на то запись имеется.
        - Ладно, проверю, - небрежно кивнул Владигор. - А кто этой вотчиной тебя, старик, пожаловал? Небось сам?
        Старейшина заерзал на лавке.
        - Так ведь… нечисть тут жила… а мы ее понемножку изводить стали… Чародей приходил, мы ему всякого добра надавали. Так он на эту поляну заклятие наложил - никакая гадость из лесу сюда проскочить не может… В толк не возьму, как эта ведьма его заговор обошла.
        - Потому как идола надо было деревянного ставить… - крикнула от дверей Купава. - А не амбар новый рубить.
        - Цыц, девка!.. - прикрикнул на нее старик да еще кулаком стукнул по лавке. - Главное - дом есть… И идола срубим. А пока у нас оберег имеется, чародеем оставленный… Принеси!
        Купава выскочила из горницы и вскоре вернулась с небольшой костяной фигуркой. С ладонь величиной. Из своих рук показала князю.
        - Чародей никому в руки не велел тот оберег давать… Только девки до него могут коснуться, а мужики или бабы - ни-ни.
        Фигурка изображала козлоногого человечка с крошечными рожками на голове и хитрой ухмылкой на губах. Два черных камешка были вставлены в глазницы, - «глаза» полузверя-получеловека хитро посверкивали…
        - И как тот чародей выглядел? - спросил Владигор - его так и подмывало взять странный оберег в руки, но, помня о прежней своей вине перед стариком, он сдерживал себя.
        - Да как все чародеи - лицо худое, желтое. И бородка длинная, черная, курчавая…
        - И откуда же он явился?
        - Да неведомо… Мы как раз ворота ладили, а он раз - и выскочил, словно из-под земли… И ушел так же - шагнул и растаял в воздухе, а вокруг туман сизый заклубился. Дело понятное, чародейское…
        - Он как-нибудь называл себя? - допытывался Владигор. - Кому молился?
        - Молился… - Старик задумался. - Зевулусу какому-то вроде… Но я о таком боге не слыхал. Мы Перуну поклоняемся… А больше - Велесу.

«Кто ж это по моей земле ходит и своими, ЧУЖДЫМИ, знаками метит, будто пес окаянный?» - хмурясь, подумал князь.
        Слушая торопливую речь старика, Владигор невольно морщился - что-то было не так в его словах: как они могли так скоро обжиться здесь на новом месте, и скотиной обзавестись, и поля расчистить - не говоря о том, чтобы такие хоромы срубить? В подобных домах в Ладоре богатые горожане живут, а эти селяне… Да тут от зари до зари топором маши - не поспеешь поставить домину к зиме. А ведь надо еще поле пахать и в лес за дичью ходить…
        - Спасибо за хлеб-соль, хозяин добрый… - поднялся князь. - В путь пора.
        Вышел во двор. Огляделся. Лиходей, не привязанный, шумно пил из колоды воду. Отрок, внучок хозяйский, пытался похлопать жеребца по крутой шее, но тот фыркал и отступал в сторону.

«Амбар»… Что-то заставило Владигора повернуть в эту сторону.
        Ворота замкнуты двумя жердями, неведомо, от каких воров. Коли они все тут родня, то кого бояться? Князь скинул засов, шагнул внутрь. Со света не сразу разглядел их
        - человек восемь мужчин, сидевших на прелой соломе, в лохмотьях, с деревянными колодками на шее…
        - Помилуй! - пискнул здоровенный парень, на четвереньках спешно убежал в угол и залег там, прикрылся ладонями.
        Вот и разгадка. Вот они, руки, ладившие все эти хоромы. А старик, пыхтя, уже поспешает сзади.
        - Кто они? - повернулся Владигор к хозяину.
        Старик сладко улыбнулся. Какая милая улыбочка - ну просто мед.
        - Пленники, князь. Из разбойного племени. Прежнюю избу мою пожгли. Ноне долг свой отрабатывают.
        - Князь… - прошептал едва слышно кто-то за его спиной в амбаре.
        - Точно… похож… На Светозора похож…
        Парень тот, что прежде на четвереньках уполз в угол, теперь кинулся в ноги Владигору:
        - Спаси, князь! Никакие мы не разбойники!.. Беглые мы… От Климоги бежали из самого Ладора… По лесам хоронились… А этот…
        Досказать не успел. Свистнула в воздухе каленая стрела. И если бы не отскочил Владигор в сторону, как раз бы угодила ему в глаз - верная рука была у стрелка, должно быть, и в самом деле ходил на охоту в Заморочный лес.
        - А ну уймитесь! - крикнул Владигор, обнажая меч и глядя вокруг, - уже никого не было возле амбара - схоронились и старик, и его сынки. - Отпустите пленников с наградой за труд - разойдемся миром… - Напрасно он кричал - никто не отозвался.
        На свой манер истолковали сказанное - решили, трусит князь, испугался каленых стрел, - и вновь, уже в две руки, принялись стрелять. Наконечники у стрел - узкие, граненые, чтобы разом броню пробить. Верно, не только на зверей охотились лесные мужички. Но опять не поспели - перевернулся князь через голову и вмиг очутился за высоким стволом одинокой сосны. Отсюда не достать было его стрелкам, а сам он засаду их видел. Возле крыльца присел Тихоня. Братец его старший за углом сеней притаился. Владигор выхватил нож. Бить насмерть не стал - в плечо метнул. Тихоня негромко охнул и сполз на землю. Второй нож впился старшему в ногу.
        На том сражение и кончилось. Заголосили бабы, заорал старик, прося пощады.
        - Пощажу… - пообещал Владигор. - Но пленников своих отпустишь.
        Вывел парней из амбара на двор, сам принялся сбивать с них деревянных колодки.
        - Да что ж я без них делать стану - скотина вся пала, сынов ты моих покалечил, меня ведьма проклятая искусала. Сведешь работников со двора - мы к весне с голоду помрем с детьми малыми, князь.
        - Как же ты помрешь, коли жатва уже закончена. У тебя, поди, зерна на три зимы припасено. А ты все воешь. Завтра на рассвете они уйдут.
        - Как же, помрет он… - хмуро поддакнул один из пленников, уже немолодой, худой, как щепка. - А вот мы помрем, это точно. Зима впереди… Куда пойдем без жита?.. Разве что медвежонка поймать и ходить по деревням людям на потеху. Да уж поздно медвежат ловить, выросли с весны…
        - Правду говорит. Незачем им со двора идти, - закивал старик. - Пусть остаются, я их в подклети поселю. Кормить за одним столом с домочадцами буду.
        Бывшие пленники, отступая от князя, поближе к старику жались, будто был он им защитником, а князь - ворогом.
        - Брешет, два дня покормит, а на третий опять одной похлебкой потчевать станет, - сказал молодой здоровяк с длинным, от брови до самого подбородка, шрамом через все лицо. От этого удара и глаз не уцелел, вытек.

«Верно, кличут его Одноглазом», - подумал Владигор.
        - Да неужто никто не уйдет? - спросил князь.
        Опять выходило, что ссора затеяна зря. Не надобно было за этих людей вступаться. Нравилось им голодными на старика спину гнуть - пусть бы дальше в амбаре сидели, похлебку жидкую хлебали, да хворостиной их бы хозяин по спине охаживал.

«Нет уж, надобно, по Правде и по Совести надобно…» - злился теперь Владигор не только на себя, но и на этих здоровенных восьмерых мужиков, согласных до скончания дней своих сидеть в амбаре.
        - Я уйду, - сказал Одноглаз. - Прежде в Ладоре я кольчуги ковал. Мне в том мастерстве равных не было. Может, и вспомнят еще руки прежнюю работу.
        - До утра погоди, - стал упрашивать его старейшина. - Куда ты на ночь глядя через лес побежишь?
        - Да после тебя я никакой нечисти не боюсь, - усмехнулся Одноглаз. - Был бы нож вострый, а рука и так сильна.
        Владигор отдал бывшему пленнику нож Тихони.
        - Благодарствую, князь, - сказал тот, кланяясь низко, до земли. - Век не забуду твоего дара…
        Старик поглядел на бывшего пленника с тоскою - пес цепной так глядит на брошенную вдалеке кость. Охота хватить зубами, а не достать. Не удержать ему Одноглаза - Владигор не позволит его и пальцем тронуть. А уйдет - некого в погоню пустить - сам стар, а сыновья, как щенята побитые, в избе лежат, Купава раны им перевязывает.
        - Прощай, старик, - сказал князь, уже сидя на Лиходее. - Зимой наведаюсь, погляжу, как живешь, не терпишь ли в чем нужды…. Может, и загладишь свою вину, коли услугу мне окажешь…
        - Какую? - навострил уши старик, хитро прищурил и без того узкие глаза.
        - Знаешь место, где Доброд с Виремом себе надел расчищали?
        - Как не знать… - засуетился старик. - Недалече будет. Я внучонка в провожатые дам…
        - Не надо внучонка, - оборвал его Одноглаз. - Я дорогу туда знаю. Я и покажу…
        Лаз был так узок, что поначалу казалось - в эту щель человеку ни за что не протиснуться. Смолистую ветку запалив, сунулся Владигор в нору. Хлопьями посыпалась на плечи сажа, глаза и нос запорошила. Верно, изо дня в день кто-то жег здесь костер. Ничего примечательного не было в этой норе, вот только, присмотревшись, приметил Владигор: в щели между камнями что-то блестит… Нагнулся, поднял… монета… такая же, какими кубки наполнены, которые Доброд нашел. Вынес монету на свет, стер грязь. Стал разглядывать.
        Монета была золотой, с изображением лежащей женщины в странном головном уборе, одной рукой она ласково трепала по гриве льва. Надпись - теми буквами, что заклинания пишутся, - гласила: «AFRICA». Почти все монеты, найденные Добродом, были такими же. Хотя попадались меж ними и другие - серебряные, с надписями:
«AEGYPTUS» и «ASIA». Владигор никогда не слышал подобных слов.
        - Ну, куда дальше путь держим? - спросил Одноглаз. - Тебе, верно, в Белый замок надобно? А коли так, не по пути нам… Я в Удок пойду…
        - Погоди, - остановил его Владигор. - Ты этого чародея видел, что к старику приходил и оберег оставил?
        - Видал, как не видать, - кивнул Одноглаз. - Желтый он, а глаза черные и жгут насквозь.
        - Что-нибудь еще особое заметил?..
        - Подле него стоять живому человеку противно - будто холодом могильным на тебя веет…
        - Что еще?
        - Да ничего особенного… одежда на нем была черная, посох резной в руке. Глядя на него, старик начал тоже посох с собою повсюду таскать.
        - Что за посох?
        - Деревянный, черный. На набалдашнике козел вырезан. На шее у чародея - подвеска из черного камня тоже в виде козла, и глаза у того каменного козла горят, будто внутри огонь… Чародей, прежде чем заклятие сотворить, непременно подвески рукой касался…
        - Почему ты раньше мне все это не сказывал?
        - А ты не спрашивал, князь. Зачем мне с пустым разговором к тебе лезть. А коли ты сам чародей, как сказывают, то должен почуять, что мои глаза побольше других разглядели…
        Владигор усмехнулся, вытащил из-за пояса кошелек и отдал все, что в нем было, Одноглазу.
        - Будет воля Перуна - свидимся…
        Дороги их дальше лежали розно. Одноглаз в Удок до холодов хотел добраться, а Владигор в Белый замок поспешил…
        Глава 4
        БЕЛЫЙ ЗАМОК
        Тяжело возвращаться в дом, где детские годы прошли. Где из мальчишки несмышленого мужем взрослым сделался. Порог переступив, первым делом подумаешь: сколько же лет прошло. А следом тут же - кого из друзей потерял, кого уже никогда не увидишь. Тяжек тот счет. А сколько ран с тех пор на теле появилось - не счесть. Окажется: свет подлинный был только здесь, а там за стенами свеча восковая в темноте, а не свет…
        Воздух сгустился, и возник на скале Белый замок, золотым шпилем касаясь низко летящих облаков. Тонкий мосток, как лед на только что вставшей реке, перекинулся под ноги Лиходею. Заржал верный конь, дробно застучали его копыта, и вот Владигор уже перед воротами, и Белун встречает своего ученика. Все та же белая одежда на нем, и белая борода - как снег, летящий по ветру шальной метели.
        - Я ждал тебя, - сказал старик, обнимая князя. - Мне ведомы твоя печаль и твои сомнения…
        И вот они сидят в большом зале Белого замка, глядя на пылающие смолистые бревна в огромном очаге, слушают, как гудит на горных склонах ветер. В серебряных чашах налито золотое солнечное вино из Аракоса. И гость, и хозяин молчат. Но при этом они разговаривают. Мысли одного открыты другому. Но тайное, то, что в самой глубине души, каждый при себе держит.
        - Я спотыкаюсь, учитель, как охромевший конь. Чуть вопрос мудренее, чуть запутаннее - и я не знаю уже, где же Правда и Совесть. Со злодеем, с предателем и убийцей, чья вина доказана, а душа черна, с такими все ясно. А как с простым человеком быть, в чьей душе и добро и зло пополам? Кто малый грех совершил, а из малого вытекло большое зло? За что его карать? Или вовсе объявить, что невинен?
        - Помнишь лестницу, по которой ты поднимался во время своего испытания?
        - Как не помнить… Люди, вросшие в камень. Там было просто. Я не хотел причинять страдания человеку, ранил ноги, но ступал на камень. Наяву задачка труднее - есть лестница из одних людей. Живых людей. Как мне выбрать - на кого ступить… Кого избрать для страдания? Или вовсе отказаться от подъема?
        - Твои вопросы говорят лишь о том, что ты норовишь ускользнуть от решения любой задачи. Может быть, ты и не хочешь искать ответа?
        - Я так просто не сдаюсь, учитель… И ты знаешь это… Я… я знаю ответ… Нет, не ответ, а начало ответа…
        - Каково же оно, твое начало?
        - Если лестница из одних людей и некуда поставить ногу, чтобы не ступить на голову или грудь живую, то прежде, чем подниматься, надо переделать лестницу. Надо меж людей поместить камни, на которые можно опереться… Но я еще не знаю - как…
        Поговорили они о Доброде и Виреме. О купцах и предателях, о Буяне, о Ждане, о старике, что держал в лесу пленников рабами бесправными. Но ни словом не перемолвились о странных находках в старой шахте, о чаше стеклянной, найденной среди прочих подарков. О монетах, об обереге в виде козлоногого… Хотел Владигор о том начать разговор, да не мог, будто уста его были запечатаны. Видно, срок не пришел…
        Горы издалека кажутся синими, но лишь издалека. А самые высокие вершины сверкают ослепительной белизной, покрытые вечными льдами. Те, что пониже, чьи головы не так горды и упрямы, на самом деле серы, как серый осенний день. Вниз по склонам ползут белые потоки снегов, а им навстречу тянутся чахлые мхи и лишайники, но так и не сходятся друг с другом, застревают на полдороге. А у подножия гор, в долине, зеленеет еще не тронутая холодами трава, и деревья отсюда ведут атаку на крутые склоны, отчаянно вцепляясь корнями в камни, и корни их, как руки, повисают в воздухе, образуя причудливые сплетения, темные, таинственные пещеры, где легко укрыться нетопырю, где, возможно, прячется и странный покровитель желтолицего чародея - козлоногое существо с маленькими рожками на голове и свирелью в руках. Деревья упрямы. Они растут даже там, где не всякий человек удержится на крутизне, где путник ищет пологих тропинок, чтобы не соскользнула нога и следом прошел бы его конь. Горы… Много лет тому назад предки Владигора жили в этих местах. Старики до сих пор рассказывают о горах легенды…
        Владигор карабкался наверх по крутому склону, цепляясь за стволы и корни деревьев. Земля предательски осыпалась под ногами. Каблуки скользили по опавшей листве. Зачем он лез наверх? Поначалу думал: просто так, из молодецкой удали. Потом понял
        - нет. Цель была. Там, наверху, среди пятен багряной и желтой листвы, проглядывали черные камни. Не скала, а строение. Башня, сложенная из древних камней. Вершина давным-давно рухнула - ее камни усеяли склон. Верно, в давние дни на башне этой зажигали костер, давая знать соплеменникам о приближении беды. Теперь от нее ничего не осталось, кроме каменного остова, - даже лестницы, по которой можно было бы подняться наверх, - сгнили деревянные, воткнутые в стены обрубки, что прежде служили ступенями. Зачем он пришел сюда? Кто позвал его? И в самом ли деле слышал он этот зов? Не почудился ли ему в осеннем ветре, блуждающем по склонам, неведомый голос? Владигор оглянулся. Невдалеке - низкая, сложенная из камня хижина, - она так мала, что вряд ли служит жилищем человеку. Даже подземельщику, и тому там не повернуться. Что же за народ обитал в этих хижинах? Владигор приблизился, склонился над полуразрушенной стеной и… отпрянул. Внутри лежали череп и кости. Неподалеку виднелась еще одна точно такая же «хижина»… И еще одна, и еще. Город мертвых. Слой почвы слишком тонок в горах, трудно здесь похоронить
человека, поэтому трупы складывали в таких домиках и оставляли… Чей же покой стерегла эта башня, мертвых или живых? Владигор вернулся к ней, шагнул внутрь и заложил вход камнем. Будто запер за собою дверь. Вокруг сделалось темно - лишь над головой в неровном отверстии неслись синие, набухшие дождем осенние облака. Внизу на тропинке ржал Лиходей, призывая своего хозяина, за которым он не мог взобраться на крутизну.
        В темноте вдруг проступили горящие желтым огнем меч и две перекрещенные стрелы - родовой знак ладорских князей. Владигор наклонился и поднял бронзовую пряжку - нащупал пальцами выпуклость чеканки. Герб его предков.
        Он вышел наружу, на свету разглядел находку. Пряжка казалась удивительно древней. Странно, как она вообще не рассыпалась от одного прикосновения. Владигор ощутил исходящее от нее тепло, - тепло родной вещи. Возможно, она принадлежала его прапрапрадеду…
        Сокровища чужого мира Владигор сложил грудой во дворе замка, принес несколько охапок хвороста, поджег их и наложил заклинание, удесятеряющее силу огня, - горели, исчезая без следа, не только роскошная стеклянная ваза, но и золотые браслеты, и кубки… Все, до последней золотой монетки, сгинуло в магическом пламени. Последним в костре исчез козлоногий лукавый божок - странный оберег, отданный ему Купавой (не хотела девка исполнять приказ, а пришлось…) Ни одной самой мелкой вещицы не осталось из тех, что разбросал, метя свой путь, странный колдун с тощей черной бородой. Налетел ветер и развеял тонкий серый пепел на все четыре стороны. Жаль… Вещи были так красивы, что у обычного человека рука не поднялась бы сделать с ними что-нибудь подобное. Князь Владигор непременно оставил бы себе все эти кубки и чаши, но Хранитель времени Владигор должен был их уничтожить.
        Владигор вернулся к себе и зажег свечу. Он был совершенно измотан, но, пересиливая усталость, шагнул к полке и взял с нее книгу. Выбрал наугад - знал, что не ошибется. Переплетенный в кожу увесистый том был исписан теми же буквами, какими писали чародеи свои заклинания. Переворачивая пергаментные страницы, Владигор не вникал в смысл иноязычных слов. Текст и впрямь чем-то напоминал заклинания. На каждую беду, на каждый вопрос - свое. Неужели на все случаи жизни? Да нет же, это были вовсе не заклинания, а законы!.. «Если окажется, что вещь, относительно которой идет спор, принадлежит по квиритскому праву Авлу Агерию, то ты, судья…»
«Право» - интересное слово, но какое-то чуждое здешнему лесному миру… Усталость как рукой сняло. Владигор читал, не отрываясь, и лишь перед рассветом отложил книгу. Теперь он знал, о чем попросит учителя.
        Белун слушал его, хмурясь.
        - Верно, тебе как правителю стоит почитать сии законы… Не грех и перенять кое-что, хотя они из другого мира. Но на временной оси этот мир лежит ранее нашего. Это былое. Перенять из былого мира не так опасно, как перенять из будущего… Будущее запретно для всех.
        - Не ведаю, хочу ли я перенять, - отвечал Владигор нетерпеливо. - Многое из того, что здесь написано, мне не по нраву. Но речь сейчас даже не о том, что я должен перенять, узнать или отвергнуть. Учитель, я заметил, что книги имеют одну странность: они всегда описывают дорогу гладкой, хотя на самом деле она испещрена ямами и рытвинами, поперек лежат поваленные бурей деревья, и в дождь ее затопляет грязной водою. Я хочу видеть истинную дорогу, а не как записано в книгах. Законы на пергаменте могут быть совершенны, ибо жизнь по Правде и Совести сочинить не так уж трудно…
        - Не так уж трудно? - насмешливо переспросил Белун.
        - Пусть трудно… - Владигор смутился. - Но все же можно. А вот исполнить… Мне нужна реальность, а не пергамент…
        Белун задумался.
        - Твоя просьба трудна, мой мальчик, но мне ведомо, как ее исполнить… Завтра нас ожидает путь в Пещеру Посвященных…
        Он хотел сказать еще что-то, но промолчал. Почудилось Владигору, что неясная тревога точит учителя. Знал, что спрашивать бесполезно, - если Белун в своих мыслях прячет от него эту тревогу, то и вслух никогда не заговорит о ней…
        Всю ночь бушевала в горах снежная буря. Грохот камнепадов и лавин, - казалось, сами горы не устоят под напором стихии. Но к утру буря чудесным образом улеглась, будто кто-то всемогущий велел природе: «Уймись!» Вновь светило солнце. Снег на вершинах сверкал, слепя глаза. Деревья, потерявшие за прошедшую ночь большую часть листвы, стояли поникшие, уже жили не настоящим, жили ожиданием новой весны и нового цветения.
        На рассвете Белун и Владигор вышли из замка. Шли молча. И вновь Владигор почуял смутную тревогу Белуна и его, хоть и скрытый, гнев. Белуну не нравилась затея ученика, но он почему-то не стал отговаривать его. Они подошли к краю скалы и остановились, ожидая, когда появится воздушный арочный мост.

«Не ходи!» - вдруг отчетливо услышал Владигор чей-то голос.
        Он взглянул на Белуна. Тот стоял неподвижно, глядя прямо перед собой. Неужели он не слышал предостерегающего крика?

«Я должен исполнить задуманное, и ничто меня не остановит…» - подумал Владигор.
        Перейдя через мост, они вышли на площадку и остановились перед серой отвесной скалой. Но в этот раз скала не была неприступна, - она раскрылась, и черный вход зиял, приглашая ступить внутрь. Перун ждал Хранителя времени в Пещере Посвященных.

«Не ходи…» - вновь долетело издалека и растаяло.
        - Не ходи… - сказал Белун, неожиданно заступая Владигору дорогу. - Что-то подсказывает мне… - Он запнулся.

«Так это всего лишь было эхо… Эхо мыслей», - догадался Владигор, и тут же тревога его исчезла.
        - Я должен… - сказал он коротко и шагнул в темноту.
        Когда Владигор зажег стоящие по кругу светильники, из мрака выступила статуя Перуна. Золотой его лик был все так же недвижен, все так же падала на грудь серебряная борода и сверкала на серебряных кудрях хрустальная корона. Таинственные тени бежали по каменным плитам, испещренным загадочными письменами. Зажигая последний светильник, Владигор заметил за ним темную нишу - ни один луч не проникал туда, будто вся чернота ночи скопилась под каменным сводом. Владигор хотел передвинуть светильник, чтобы огонь озарил таинственную впадину, но Белун остерег его:
        - Не освещай до срока то, что скрыто тьмою…
        - Что там? Плененный темный дух? - спросил Владигор, не испытывая, однако, страха, но лишь нетерпение, которое всегда охватывало его на пороге неведомого.
        - Пленник этой ниши может оказаться куда страшнее темного духа. Верь мне.
        - Ради него ты привел меня сюда?
        Белун не ответил и сделал ученику знак: «Жди!». Владигор взглянул на свой перстень
        - камень померк, он не сиял больше синим светом покоя и не мигал красным, предупреждая об опасности. И в то же время камень не умер, он… ослеп… Что это могло значить, Владигор не знал.
        Неожиданно в пещере стало светлее, и Владигор увидел, что в нише лежит кристалл, внезапно засиявший удивительным светом.
        И тогда Белун заговорил:
        - Ты видишь перед собою ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ - камень, которому ведомы все тайны этого мира. Узнай их, прикоснись к камню, Перун тебе разрешает.
        Владигор медлил. Просьба, с которой он обращался к учителю, была иная. Он не просил открыть ему абсолютно все тайны. Он хотел УВИДЕТЬ истину. Если такое возможно.
        - В мире есть множество таких камней, но этот самый сильный, - продолжал чародей.
        - Он притянет другие, окажись они рядом с ними. Он твой, Хранитель времени.
        Но Владигор покачал головой и отступил от ниши:
        - Мне не нужна истина камня. Мне нужна истина человека.
        - Где же ты думаешь ее искать, мой мальчик?
        - Хочу отправиться в тот мир и узреть все собственными глазами.
        Белун покачал головой:
        - Это не в моей власти. Только Перун может открыть поток времени. Обратись к нему, и он ответит. Если только не сочтет твою просьбу мальчишеским сумасбродством.
        Владигор приблизился к подножию статуи:
        - О Перун, Бог могущественный и справедливый, открой поток времени!
        Он смотрел в золотое лицо Перуна и ждал ответа. И ответ пришел…
        - Повелеваю! - раздался глас божества.
        - Настал час испытаний… - до самого пола склонился Белун.
        Статуя Перуна дрогнула. Меч его в руке сверкнул молнией, заколебалось пламя светильников, и в стене пещеры открылся черный зев. Темнота его не могла сравниться с тьмою ночи, ибо выход из пещеры был тьмою небытия. По краям черной двери, переливаясь, скользили синие сполохи. То и дело змеями они сбегали вниз, разлетались по полу пещеры и исчезали.
        - Меч свой оставь здесь, - сказал Белун. - В потоке времени лезвие меча может ранить своего хозяина.
        Владигор снял перевязь с мечом, и тут только Белун увидел на ней бронзовую, почерневшую от времени, пряжку.
        - Откуда у тебя это? - воскликнул он дрогнувшим голосом.
        - Это пряжка моих предков, живших в горах…
        - Нет! - застонал Белун. - Гляди!
        Да Владигор уже и сам видел: не было на пряжке никакого знака синегорских князей - куда подевались меч и стрелы? Черный козел танцевал на задних ногах и хитро щурил горящие желтые глаза. Кто- то сильный, куда сильнее в чародейском деле, чем Владигор, устроил эту ловушку. Получилось, что Владигор сам принес в пещеру чужой талисман и указал дорогу врагу.
        Белун в последнем отчаянном усилии простер руку, силясь перекрыть вход в черный зев, но не успел - бесшумная тень кошкой скользнула мимо него. Белун попытался своею силой пленить ее, но куда там: раскрытые врата времени ослабили действие всех магических сил. Тень беспрепятственно скользнула к нише с камнем, и костлявая рука, похожая на птичью лапу, вцепилась в ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ. Владигор схватился за рукоять меча, но пальцы стиснули пустоту - ведь он, готовясь к путешествию, снял перевязь с мечом.
        - Он там! - закричал Белун, указывая на раскрытые врата.
        Владигор бросился вслед за похитителем. Тут во мраке послышалось хлопанье крыльев.

«Ты, как всегда, неосторожен!..» - крикнул кто-то у него за спиной. Владигор не стал оборачиваться, он уже парил в вышине поднебесной, и где-то внизу из плоской, как стол, зеленой равнины, покрытой лесами, вставали горы. Они казались игрушечными, ненастоящими - покрытые снегами хребты, будто обмазанные сахаром причудливые пряники. Они тянулись вверх, тесня друг друга. Он смотрел на их сверкающие вершины, пока не почувствовал нестерпимую боль в глазах, и тогда смежил веки…
        ЧАСТЬ ВТОРАЯ
        ДОРОГА В АКВИЛЕЮ
        «Двери времен открывает последний
        живущий смертью своею.
        Никто из римлян благородных не увидит,
        что зрел его глаз.
        Но каждый узрит, что доступно
        живущим с ним вместе.
        Третий день, наступив, отворит временные врата.
        Помни, открытыми быть им до восхода
        Луны бледноликой».
        Синегорские летописания. Римская книга XII (перевод с латинского).
        Глава 1
        ХАЛДЕЙ
        Он понял, что настал час открыть глаза, ибо несущий его поток замедлялся, вливаясь в реальное время. Движение еще продолжалось, но сделалось неровным. То и дело его швыряло из стороны в сторону, и при каждом толчке нестерпимый холод пронизывал тело. Из серой пелены, сверкая, выступали цветные пятна, то блекло-желтые, то ослепительно- синие, то алые, как брызнувшая из раны кровь. И наконец солнечный луч острым клинком рассек серую хмарь, и глаза вновь прозрели…
        Он (ибо у пребывающего вне времени не было имени) видел каменистую равнину и ратников, полегших во время короткой и беспощадной битвы. Серый песок сделался бурым от пролитой крови, и стая черных грифов, чертя замысловатые зигзаги в сияющем синем небе, поднималась вверх, от обильной и легкой добычи. Лошади, лишенные седоков, носились по полю, но при этом почему-то все время пятились задом. Точно так же, пятясь, стая львов шествовала среди окровавленных трупов - впереди глава семейства с густой взлохмаченной гривой, чуть поодаль - три львицы с выводком львят. Лошади, вместо того чтобы удирать, мчались задом навстречу хищникам, а львы не преследовали их, а уходили в заросли кустарника.
        Он не сразу понял, что видит происходящее в обратном порядке, - поток времени уносил его в прошлое. Он видел вещи совершенно удивительные - бравым маршем вернулась на поле брани колонна победителей - в доспехах, в шлемах с гребнями и нащечниками, закрывавшими лица. А потом поверженные один за другим начали подниматься, и вот они уже стояли плотными рядами, плечом к плечу, а победители, яростно размахивая мечами, отступали. Кровь, мгновение назад пролитая на землю, била струею вверх из песка и впитывалась в тела, раны тут же закрывались, рукам возвращалась подвижность, лицам - осмысленное выражение. Он видел, как человек в чешуйчатых золоченых доспехах, с залитым кровью лицом, оттолкнувшись от земли, вновь очутился в седле, и двое солдат торопливо выдернули из его тела клинки. Тогда воин что-то отчаянно закричал своим только что воскресшим соратникам, размахивая коротким мечом. Вокруг него толпилось все больше и больше народу. Вооруженные и одетые почти точно так же, как их противники, они сражались с отчаянием и яростью, но их было несоизмеримо меньше. Горстка людей против целого войска. Сомкнув
щиты, победители стали отступать, пока не образовали стройную шеренгу. Из тел убитых почти одновременно вылетели дротики и послушно легли на раскрытые ладони победителей. Еще один «залп» дротиков - теперь у каждого солдата их оказалось по два, - и на помощь отступающим победителям спешат с флангов солдаты и строятся в шеренгу впереди своих товарищей. И вновь дротики вырываются из тел убитых и оказываются в руках наступающих, которые в этот момент отступают. Теперь уже будущие победители стоят в две шеренги, а против них плечом к плечу - плотная группа солдат в боевом порядке. Со всех сторон мчатся (разумеется, пятясь задом) отряды конницы и легкой пехоты, вооруженной лишь луками и пращами. Наконец солдаты построены в три шеренги с интервалом в пятьдесят шагов и начинают пятиться ровными рядами. В это мгновение воздух сгустился и завертелся волчком, поднимая вокруг будущих побежденных тучи пыли.
        Буря налетела внезапно, посеяла панику и сломала строй. Смерч так же быстро умчался, как и возник, смешав ряды лишь одной из воюющих сторон. Исход битвы решился до начала сражения…
        А он вновь видел все то же поле и два войска, стоящие друг против друга. Одно, построенное в одинаковые отряды, вооруженное одинаковыми доспехами и щитами, - уже как будто заранее обреченное на победу. И другое, явно собранное наспех, в центре небольшой отряд хорошо вооруженной пехоты, вокруг которого теснилась разношерстная и плохо организованная толпа. Тут были всадники, посаженные на низкорослых, вовсе не боевых коней, пехотинцы, защищенные лишь плетеными щитами.
        Все это он наблюдал уже издалека - поток уносил его дальше, вдоль дороги, обсаженной по обочинам низкорослыми деревьями. А по дороге металлической лентой, извиваясь, тянулось войско - то самое, чью гибель он видел несколько мгновений назад… Ратники бодро маршировали назад, еще не ведая, что всем им придется лечь в горячий песок… Он обогнал их, если, конечно, это слово приемлемо для обозначения движения вспять… Теперь уже он разминулся с этим войском навсегда… Мгновение… и он вдруг понял, что войско остановилось. А затем началось медленное движение вперед…
        Владигор упал на узкой улочке, прямо на повозку торговца, опрокинув на землю неведомые ему плоды: одни - темные, овальные, будто облитые жиром, другие - светло-серые, похожие на маленькие круглые груши.
        - Ах ты, варвар! - заорал торговец, щуплый мужчина с короткой курчавой бородой и вьющимися волосами, перевязанными кожаным ремешком, ловя в сложенные лодочкой ладони падающие на землю кисти золотого винограда.
        Владигор почувствовал, как под ним расплывается густой лужей сок раздавленных фруктов, и спешно соскочил с повозки. Ему хотелось извиниться перед хозяином за причиненный ущерб, но он, хотя и понимал язык, на котором тот выкрикивал ругательства, пока не мог произнести ни слова. Ситуация складывалась одновременно и глупая, и опасная…
        - Откуда он только взялся? - бормотал торговец, ползая по мощенной камнем улице и собирая разбросанные кисти винограда. - Верно, спрыгнул сверху…
        Мальчишка, скорее всего сын хозяина повозки, радостно кивнул, подтверждая:
        - Именно так, сверху, клянусь Геркулесом…
        Невольно и Владигор поглядел наверх. Высоченный дом в четыре этажа навис над ним, будто собираясь опрокинуться и раздавить своей тяжестью. Дом на другой стороне улицы с розовыми мраморными колоннами по фасаду и вовсе двигался из стороны в сторону, гримасничая узорным ртом-дверью. Владигор протер рукой глаза, и дома с неохотой встали на место. Одна половина улицы, освещенная солнцем, была ослепительно белой. Другая, погруженная в тень, - темно-лиловой. После путешествия земля казалась Владигору не твердью, а зыбким песком, и сама улица, пролегавшая прямо с восхода на закат, извивалась своим широким двуцветным телом, будто норовила ускользнуть, уплыть куда-то.
        - Это ж наверняка германец, - закричал мужчина, высовываясь наружу из оконца маленькой лавчонки, расположенной на первом этаже, где на прилавке был разложен только что испеченный и сладко пахнущий хлеб. - Шпион Максимина…
        Тут Владигор заметил, что из всех окон на него таращится любопытный люд - женщины, дети, старики, загорелые чернобородые мужчины…
        - Да здравствует Максимин Август! - проорал торговец.
        Владигор резко обернулся, ожидая какого-нибудь подвоха или нападения. Но ничего не последовало. Женщина в окне смотрела на него с любопытством, потом, улыбаясь, помахала рукой и сделала приглашающий жест, как будто звала в гости. Лавочник скрылся внутри своей лавчонки и принялся выкладывать на прилавок новые горячие булки, а торговец, чья тележка пострадала от падения Владигора, сгружал фрукты в высокие корзины без ручек, делая вид, что ему больше нет дела до странного незнакомца. Разумнее всего было бы удалиться, больше не привлекая к своей особе внимания. Владигор зашагал вперед наугад, решив, что такая широкая улица непременно ведет к дворцу местного князя. Но не прошел он и полсотни шагов, как улица пересеклась другою, еще более нарядной, чем первая. Напрасно Владигор озирался, пытаясь отыскать в окружающей действительности что-нибудь хотя бы смутно знакомое. Увы, ничто здесь не напоминало Синегорье. Этот мир был ему чужд и неизвестен: дома-дворцы, улицы, мощенные каменными брусками, горячее дыхание воздуха, растрепанные макушки пальм, черные свечи кипарисов, вьющиеся растения с яркими
цветами, - все казалось ненастоящим, а речь этих загорелых людей можно было принять за скоморошье кривлянье. Сейчас они скинут нелепые свои рубашки, раскланяются, а зрители… Но зрителей-то как раз и не было, если не считать изваянного в бронзе некоего дородного мужа, - он возвышался на мраморном постаменте и, завернувшись в широкий плащ, взирал на прохожих сурово и подозрительно, как и полагается истинному правителю. Владигор прикоснулся к стене, чтобы убедиться в реальности происходящего. Хотя он знал заранее, что попадет в совершенно иной, не похожий на Синегорье, мир, все равно его охватило чувство потерянности, точь-в-точь как в тот день, когда он вышел из За- морочного леса и узнал, что провел в черных его чащах пять лет вместо пяти дней…
        И вдруг, к своему изумлению, он увидел Филимона, тот шагал навстречу и приветственно размахивал руками, - загорелый, в короткой рубахе без рукавов, где-то потерявший свои штаны и сапожки, зато разжившийся парой сандалий с цветными ремешками. Филимон? Что за бред! Конечно же, это не он, а некто поразительно похожий, его двойник в этом мире…
        - Друг Архмонт! - заорал двойник Филимона и кинулся к Владигору с распростертыми объятиями. - Ну наконец-то! А то я тебя заждался!..
        - Как ты меня назвал? - переспросил Владигор на родном языке, и местный Филимон его прекрасно понял.
        - Архмонт. Я постарался поблагозвучнее переделать твое имя на здешний лад. По-моему, неплохо получилось…
        Несомненно, перед ним был настоящий Филимон.
        - Как же ты здесь оказался?
        - Затянуло во временной поток. На твое счастье. Кстати, ты наверняка проголодался, зайдем-ка в таверну и перекусим.
        Филимон почему-то не чувствовал себя в этом городе чужаком, он отлично болтал на латыни и безошибочно вывел князя к дому с нарисованным прямо на стене горшком, из которого валил густой пар. Из полуоткрытой двери тянуло запахом жареной рыбы. В маленькой таверне на очаге в нескольких горшках кипела похлебка. Хозяин, смуглолицый черноволосый толстяк, приветствовал Филимона кивком головы, как старого знакомого, и мигом поставил перед гостями поднос с жареной рыбой и кувшин вина.
        - Ты сможешь расплатиться? - шепотом спросил Владигор, уже прикидывая, как лучше удрать из таверны от разъяренного хозяина.
        - А как же, - засмеялся Филимон и тряхнул кожаным мешочком, в котором послышалось недвусмысленное звяканье.
        - Наши синегорские?..
        - Как можно, князь! Подлинные сестерции и ассы. Есть даже несколько динариев.
        - Где ты умудрился их раздобыть? - изумился Владигор, жадно поглощая пищу, ибо испытывал невыносимый, просто зверский голод, - ведь, судя по всему, он не ел несколько веков. - За те несколько мгновений, пока пробыл в этом мире?
        - Несколько дней, князь, - поправил его Филька. - А точнее - девятнадцать. Я пробыл во временном потоке на мгновение или два дольше и потому забрался в прошлое несколько глубже, чем ты…
        На противоположной стене, рядом с дверью, ведущей на кухню, был нарисован козлоногий старик с растрепанной бородой и рожками на голове. Старик играл на свирели, а две пухленькие совершенно голые девушки слушали его, прячась за деревьями. Козлоногий был почти точь-в-точь такой, как на кубках, найденных в злополучном кладе Доброда. Знак Зевулуса? Но вряд ли эта таверна имела какое-то отношение к магии…
        - Смотрю, неплохо ты здесь устроился.
        - Поначалу выступал фокусником в театре… - Сообразив, что Владигор его не понимает, Филимон принялся объяснять: - Театры здесь в каждом городе. Там куча каменных лавок полукругом, а внизу площадка, где выступают скоморохи. Иногда они разыгрывают целые истории из жизни прежних царей или богов. Но здесь, в Карфагене, гораздо больший успех имеют акробаты и фокусники. Вот и я несколько раз на дню превращался в сову, а потом снова в человека. Зрители считали это простым обманом зрения, мол, ловкач прячет под покрывалом птицу, в нужное время выпускает ее, а потом подманивает обратно. Я их не разуверял, но вскоре нашел более легкий способ зарабатывать на жизнь. Я сделался халдеем. Это что-то вроде местного чародея, но низкого пошиба. Туманно предсказываю будущее. Стараюсь не говорить ничего определенного, выражаюсь исключительно намеками…
        - Ты ведаешь будущее? - недоверчиво спросил Владигор.
        - Самую малость. Прежде чем выпасть из потока, я успел кое-что разглядеть… Верно, так же, как и ты…
        Владигор вспомнил битву, виденную им на равнине… сметенные ураганом войска… гибель полководца и солдат, павших под ударами дротиков… Видимо, то, что открылось его взору, должно было случиться в ближайшем будущем. Войско утром покинуло стены города, но жизнь в Карфагене текла своим чередом: в тавернах и на улицах горожане выглядели беззаботными и веселыми, будто в ближайшее время ожидался праздник. Двое мужчин за соседним столом спорили о ценах на пшеницу. Другие, сгрудившись в углу, обсуждали предстоящий поединок, - каждый доказывал преимущества своего бойца и делал ставки.
        - О чем это они? - спросил Владигор, кивнув в сторону спорщиков.
        - О гладиаторских боях, о чем же еще… - отвечал Филимон так невозмутимо, будто жил в этом мире с самого рождения и поэтому принимал его обычаи и безумства как должное.
        - Ты не слышал, говорят ли на улицах о предстоящем сражении?
        - Ага, я был прав… Ты что-нибудь увидел в потоке?..
        - Да, сражение. Здесь идет война?
        - Разумеется, как же без этого! На этот раз - гражданская. Императора Максимина Африка больше не признает… Вернее, не признавала до сегодняшнего утра…

«Африка», - отметил про себя Владигор, вспомнив странное название, виденное им на монете.
        - В Карфагене свой император, вернее, их сразу два. Отец и сын. Обоих зовут Гордианами, - продолжал болтать Филимон. - Старший Гордиан остался здесь, а молодой отправился с верными ему войсками навстречу не признавшему его Третьему легиону, которым командует прокуратор Капелиан. В городе все в ужасе, проклинают себя за ненужную дерзость, рвут на себе волосы и готовы открыть ворота Капелиану, если тот победит. Еще вчера жители клялись в преданности Гордианам, отцу и сыну, а сегодня с удовольствием предадут их, едва возникнет угроза собственной жизни. Вообще-то старика Гордиана в Африке любят, но ему недостает двух необходимых качеств правителя - жестокости и беспощадности… Сейчас я отведу тебя к новоиспеченному императору. Представлю как собрата по магии и прочим халдейским хитростям. И ты предскажешь старикану будущее его сынишки.
        Владигор отрицательно покачал головой:
        - Мы явились сюда не для того, чтобы заниматься дешевыми фокусами, а затем, чтобы изловить того, кто похитил камень из Пещеры Посвященных.
        - Потише, князь… - остерег его Филимон, - а то на нас начинают поглядывать. Тебя явно принимают за варвара, германца или гота, а значит, за приверженца Максимина и противника Гордиана. Спешу тебя уверить: в здешних местах должность доносчика если не почетна, то весьма прибыльна. Не искушай судьбу. Старайся говорить на латыни - ты ее знаешь, это любимый язык чародеев в Синегорье. Здешний народ говорит еще и на греческом, но и латынь, даже ломаная, вполне сойдет.
        Владигор огляделся. В самом деле, два посетителя харчевни, судя по всему праздные гуляки, смотрели на них весьма подозрительно.
        - Я должен найти камень, - сказал он.
        Это были первые слова, которые он произнес по- латыни. Получилось как будто сносно.
        - Похититель где-то здесь… - продолжал рассуждать Филимон. - Вернее, будет здесь,
        - нас выбросило из потока после того, как выскочил он. Значит, мы забрались в прошлое гораздо глубже. Хорошо, если речь пойдет о нескольких днях, а не годах и десятилетиях. Я пока еще не разобрался, что это за штука - поток времени. Тебе, как Хранителю времени, виднее. Теперь нам остается только ждать и как можно больше разведать об этом мире. Кажется, ты этого и хотел, князь?
        Владигор задумался. Скорее всего, Филимон верно говорил. Вот только с одним князь был не согласен - с тем, что остается только ждать. Что на свете может быть отвратительнее безделья и ожидания? К тому же неизвестно, когда похититель появится в этом мире. И стоит ли ждать его именно в Карфагене, или он объявится в каком-нибудь другом городе…
        - На кой ляд ему Карфаген? - засмеялся Филимон. - Временной поток был открыт в Рим, значит, его и зашвырнуло в Вечный город. А нас, как репейники с собачьего хвоста, стряхнуло сюда, на побережье…
        - Тогда мы тем более должны спешить, а не заниматься дурацкими фокусами…
        - Спешить… - передразнил Филимон. - И как же ты доберешься до Рима? Вплавь? Нам с тобой, князь, нужно нанять галеру. А для этого понадобятся звонкие сестерции, которые нам щедрой рукой отсыплет Гордиан Африканский за твои предсказания.
        - Мои предсказания будут не слишком для него приятны… - нахмурился Владигор.
        - Неважно, что ты ему наплетешь, он все равно тебя наградит - старикан славится своей щедростью. Так что как ни верти, а мы должны идти к Гордиану.
        На стене таверны кто-то нацарапал: «Максимин». А пониже краской очень искусно была нарисована свинья с огромными вислыми ушами, подозрительно глядящая на посетителей крошечными глазками.
        - А кто такой Максимин, ты можешь объяснить поподробнее?
        - Я же сказал: тоже император. Сейчас он обретается на другом конце Империи. Максимин правит Римом уже три года, но в столице не появился ни разу. Ему милей германские болота…
        - Значит, Максимин - законный правитель? - спросил Владигор.
        Филимон усмехнулся:
        - Он перерезал горло своему предшественнику. Насколько это соотносится с законом, я не уяснил до конца. Как только Африка взбунтовалась, сенат в Риме объявил его врагом народа. «Враг народа» - хорошо звучит… Надо будет взять на вооружение, как ты думаешь? Не нравится? Ну как знаешь… Правда, обоих Гордианов сенат признал пока только тайно… Сенат - это что-то вроде нашего совета старейшин, только ребята там куда более склочные. Они как огня боятся Максимина и ломают голову с утра до ночи, как им от него спастись, пока он не явился в Рим собственной персоной и не развесил их всех на столбах в качестве дешевых фонарей для освещения улиц…
        - Здесь так принято?
        - Да, в этом мире забавы весьма странные. Люди, к примеру, любят поглядеть, как безоружного человека разгрызает на арене голодный лев. Чаще всего это приговоренный к смерти преступник… Но все равно, скажи на милость, какое удовольствие глядеть, как лев волочит по песку изуродованное тело, а кишки тащатся следом? - Осуждая, Филимон одновременно восхищался тем, о чем говорил. - Разумеется, я смотрел на все это из чистого любопытства. Клянусь Геркулесом, мне не понравилось. Меня чуть не стошнило, хотя я и сидел на задних рядах, где обычно располагаются смерды.
        - Вижу, ты не терял времени даром…
        Швырнув хозяину несколько мелких монет, Филимон поднялся. Владигор решил, что лучше в этот раз уступить своему спутнику, - он еще слишком плохо ориентируется в этом мире. Что он видел - две улицы да пару лавок и высоченные дома. Не так уж много, чтобы понять, как действовать и куда идти. И он двинулся вслед за Филимоном, который уже успел прекрасно изучить Карфаген. Владигор постоянно оглядывался по сторонам - таких городов он еще не видел. Широкая улица, по которой они шли, шириною никак не меньше, чем три косые сажени, была вымощена камнем и пролегала строго с восхода на закат. По обеим ее сторонам высились каменные дома, поражавшие одновременно необыкновенной роскошью и необыкновенным однообразием. Каждый дворец (дома эти казались Владигору настоящими дворцами) являлся почти что точной копией предыдущего. Повсюду били фонтаны - то в виде каменной девицы или дельфина, а то и вовсе получеловека-полурыбы. Город был суетлив и весел - горожане прогуливались, о чем-то спорили, ссорились, торговались до хрипоты. То и дело коричневые от загара носильщики в одних набедренных повязках скорым шагом
проносили мимо крытые носилки. По обеим сторонам улицы в первых этажах здания тянулись многочисленные лавки. Продавцы рьяно размахивали руками, зазывая к себе прохожих. Филимон не удержался и купил засахаренных фруктов, которые продавец насыпал ему на широкий, еще не успевший увянуть лист неведомого растения.
        - Куда мы идем? - спросил князь.
        - В бани, - отвечал Филимон. - В это время дня Африканец непременно торчит в банях.
        - Ты забыл взять веник, - с раздражением заметил Владигор, разглядывая колоннаду из белого мрамора, окружающую роскошные сады.
        Широкая аллея вела к огромному дворцу с ярко раскрашенными куполами.

«Верно, капище какого-нибудь местного бога», - решил Владигор, но, когда, заплатив два медяка привратнику, Филимон провел князя внутрь, тот увидел, что это в самом деле бани.
        - Здесь что-то прохладно для бани… - заметил Владигор, оглядываясь.
        - Есть комнатки, где гораздо теплее, я тоже по привычке туда сунулся, но потом выяснил, что там обычно парятся лишь убогие и больные. Сам посуди, зачем лишний жар, коли и на улице будто в печке. Наоборот, прохлада куда приятнее.
        Филимон уже обзавелся банными принадлежностями, то есть горшочком с маслом и скребком.
        - Ты что, в самом деле явился сюда мыться? - подивился Владигор.
        - Африканец ужасный чистоплюй, он терпеть не может, когда от людей хоть чуть-чуть пахнет, впрочем, как и все римляне… Так что советую тебе помыться.
        Синегорец подумал, что Филимон издевается над ним, и уже хотел вспылить, но сдержался. Происходящее вокруг казалось одновременно и прекрасным и нелепым - где-то у стен города произойдет в ближайшее время битва, жителям грозит опасность, может быть, завтра многие из них будут мертвы. Но вместо того, чтобы укреплять стены и собирать ополчение, они как ни в чем не бывало купаются в бассейне, разгуливают, в чем мать родила, по залам этого дворца, то бишь бани, обсуждают женщин, заказы из столицы на зверей для травли, цены на хлеб и вино… Повсюду слышался смех. Пронзительным голосом эпилятор призывал желающих воспользоваться его услугами. Но никто ни разу не произнес слова «смерть» или «война».
        - О войне они ни на миг не забывают, - шепотом объяснил Филимон. - Но говорить об этом слишком опасно - никто не ведает, кто же одолеет…
        - Веди меня поскорее к своему Африканцу, - приказал Владигор, когда мытье было закончено.
        - Спешить некуда, я только что узнал от бальнеатора, то бишь здешнего раба-банщика, что Африканец возлежит возле уличного бассейна и отдыхает после купания.
        - От кого узнал? - переспросил Владигор.
        - От раба-банщика. Ба, да ты еще не знаешь, что в этом городе масса рабов, которые обслуживают свободных людей…
        Рабы… Владигор вспомнил запертых в амбаре людей с деревянными колодками на шеях… При одном воспоминании об этих несчастных ему сделалось душно. Кто-то проложил там, в Синегорье, загадочную тропку, ведущую в этот мир. Шел маг по дороге, а из его дырявого мешка сыпались диковинные вещицы. Люди их находили… Один подобрал - и убил лучшего друга. Старик подобрал - и соседей своих рабами сделал.
        - …Наше положение несколько неопределенно, - разглагольствовал Филимон. - Разумеется, мы не рабы… Но и не граждане Рима. Что весьма неудобно в некоторых отношениях. Но я думаю, по этому поводу не стоит переживать. Не обращай внимания на подобные мелочи - погляди лучше на эти великолепные мозаики с цветочным орнаментом. На эти медальоны… Изображенные в них звери почти как живые… Я, кстати, только что познакомился с одним купцом. Хороший малый, хотя и хитер, что твой леший. Теофан из Селевкии. У него своя галера с двадцатью гребцами, обычно он возит в Рим зверей для травли. Кстати, Гордиан Африканский постоянно делал ему заказы. Это надо учесть…
        Не переставая болтать, Филимон ввел Владигора в подземный зал. Здесь даже в жаркий полдень царила приятная прохлада. Потолок поддерживали четыре огромные колонны из серого гранита с капителями из белого мрамора. Каждая капитель была никак не меньше сажени в высоту. Направо и налево из зала вели порталы из белого мрамора с колоннами из порфира. Бани-дворцы… Одновременно - нелепица и чарующее великолепие. Владигор не мог сдвинуться с места - уходить отсюда не хотелось.
        - Зачем ты меня сюда привел? - спросил он наконец. - Ты же сказал, что Гордиан где-то снаружи…
        - Глупец. Просто полюбуйся, до чего красиво. Вернешься в Синегорье - построишь себе такую же баньку. Горы рядом, камня навалом. Проложишь удобную дорожку - и вперед. Ты ведь собирался поглядеть, что в этом мире и как. Вот и мотай на ус, смотри… Пути Перуна неисповедимы. Может, для этого он нас сюда и закинул.
        Они наконец вышли к бассейну. Расположенный возле самого взморья, он овевался свежим ветром. Посетители, отдыхающие после купанья, могли любоваться морем.
        - Вон наш старик… Смотри не говори ему о поражении напрямую… только намеками, как истинный халдей.
        Владигор увидел возлежащего на каменном ложе дородного старика в легкой пурпурной тунике. Седые, коротко остриженные волосы отливали сталью. Прямой нос с четко вырезанными крыльями, овальная форма глаз с полуприкрытыми веками, искривленные в скептической улыбке губы, а также чуть приподнятые брови придавали его лицу странное выражение - смесь удивления и насмешливой снисходительности. Лицо его было почти точной копией, с поправкой на возраст, лица полководца, которого видел Владигор сначала погибшим, а потом воскресшим. Манеры старика были величественны, движения - неторопливы. Один раб мерно раскачивал над головой старика опахалом из страусовых перьев, другой натирал ему ноги благовониями, третий, совсем еще мальчик, держал подле старика чашу с прохладительным питьем. Четвертый раб, устроившись на корточках возле ложа своего господина, читал нараспев стихи.
        Филимон приблизился к ложу Гордиана и поклонился:
        - Гордиан Август, вот тот человек, о котором я сказывал…
        Старик поднял голову. Несмотря на преклонные года, глаза его светились умом. К тому же он прекрасно владел собою, - кто бы мог подумать, что его жизнь и жизнь всей его семьи сейчас висела на волоске.
        - Филимон, здесь не совсем подходящее место для гаданья, - отвечал Гордиан.
        Голос у него был звучный, хорошо поставленный - голос актера, который еще не сыграл свою роль до конца.
        - Он пришел не за тем, чтобы гадать тебе, Август. Ему было видение. И он готов ответить на твои вопросы.
        Гордиан сделал знак Владигору приблизиться.
        - Как твое имя, халдей? - спросил он.
        - Архмонт… - отвечал синегорец.
        - Странное имя… - заметил старик. - Ну что ж, поведай, какое такое было тебе видение.
        - Я видел битву… - сказал Владигор и запнулся.
        - Продолжай, - кивнул Гордиан.
        - Две армии стояли друг против друга. Одна - сплоченная, плечом к плечу. Другая - встревоженная и беспорядочная. Пращников и лучников было слишком много, а хорошей пехоты слишком мало…
        - Это армия моего сына, - кивнул старик. - Дальше.
        - Она будет разбита… - кратко сказал Владигор. - Сначала налетит ураган и смешает ряды… - Он вспомнил о виденном и только теперь понял, что налетевший ураган был вызван потоком времени. - А потом войско твоего сына будет смято и его соратники перебиты.
        - А сам он? Что будет с Антонием? - спросил старик, но при этом ни один мускул не дрогнул на его лице.
        - Я видел воина на коне. Он сражался… как лев… Но два меча пронзили его насквозь…
        Старик молчал, глядя на синюю полосу моря. Казалось, последних слов Владигора он не слышал. Лишь ноздри его задрожали да губы сомкнулись плотнее.
        - Я же говорил: намеками надо, а ты… - возмущенно зашептал Филимон.
        Гордиан, как будто очнувшись, сделал одному из своих слуг знак, и тот вручил Владигору кожаный мешочек с монетами.
        - Он мог бы быть прекрасным императором, почти как божественный Марк Аврелий Антонин… - тихо проговорил старик.
        В словах Владигора он ни на мгновение не усомнился, зная заранее, что у сына очень мало шансов на победу. Гордианам подчинялась только одна когорта Третьего легиона, остальное войско было набранным по случаю сбродом. А прокуратор Капелиан вел на Карфаген весь Третий легион…
        Владигор поклонился (не особенно умело - не привык он кланяться) и поспешно направился к выходу. Но не успели они еще пройти мимо бассейна, как один из рабов Гордиана догнал их.
        - Доминус Архмонт, - проговорил паренек, запыхавшись, - Август просит тебя пожаловать в его дом сегодня вечером. Он устраивает пир. И тебя, доминус Филимон,
        - повернулся он к Фильке.
        Не дожидаясь ответа, паренек поклонился и побежал назад.
        - Самое время ходить по пирам, - пробормотал Владигор.
        - Владыкам не принято отказывать, - заметил Филимон. - Уж ты-то должен это знать. Сам посуди, нам по своему положению на пир к императору иначе никак не попасть. А тут…
        - Император… - презрительно фыркнул Владигор. - Да ему власти осталось до вечера…
        - Ты не знаешь, какое значение местный народ придает занятию под названием «пир». Кстати, надо непременно зайти в лавку и купить два утиральника: есть-то придется, как и в таверне, руками.
        - Доминус Филимон, когда ты вновь превратишься в птицу, я тебе все перья повыщипаю.
        Глава 2
        ПОСЛЕДНИЙ ПИР ГОРДИАНА
        Столовая, или триклиний, была огромной, куда больше, чем самый большой зал во дворце Владигора. Потолок, щедро украшенный позолотой, поддерживали колонны из зеленого нумидийского мрамора. Стены почти сплошь были расписаны картинами с изображением тучных стад, гуляющих по зеленым лугам под голубым небом. Рощи сменялись бассейнами и прудами, аккуратными белыми виллами, утопавшими в зелени деревьев. Живопись порой была так совершенна, что нарисованную дверь легко было спутать с настоящей. В нишах между картинами помещались мраморные, ярко раскрашенные статуи, - в первый момент Владигору почудилось, что это живые обнаженные юноши и девушки. Но более всего его восхитил пол, на котором из камешков была выложена целая картина. Он уже видел мозаики в термах, но эта была выше всяких похвал: камешки такие мелкие, что создавалось впечатление, будто картина написана кистью. Молодую, совершенно нагую женщину поддерживали с двух сторон два получеловека с рыбьими хвостами. Казалось, розовое тело женщины светится рядом с коричнево-серыми телами чудовищ. В голубом небе барашками плыли облака, а вокруг женщины и ее
двух странных прислужников плескалось синее море, и бил хвостом почти живой дельфин. Картина была обрамлена черной рамой с орнаментом из золотых листьев. В который раз Владигор подивился совершенству человеческих рук, способных творить подобное.
        Изумление вызывали и сверкающие столы из черного дерева, инкрустированные слоновой костью, которая напоминала кожу северных женщин, не знавших солнца. Ложа, расставленные вокруг столов, были покрыты золотыми тканями, и гости лежали на них по трое. Мальчики в белых туниках, украшенные венками из свежих цветов, подавали вино в стеклянных разноцветных чашах. Рабы разрезали на мелкие куски мясо и рыбу и поливали пряными соусами. Блюда были вкусны и обильны, но есть лежа Владигору было в новинку. Другое дело - Филька, он быстро освоился и отправлял в рот кусок за куском.
        - Заметь, вино подают только фалернское, самое лучшее, - шепнул он Владигору. - А вон тот серебряный кувшинчик с узким горлышком и голой девкой на ручке я бы не отказался иметь дома.
        - На месте старика я бы отправился в Рим и попытался бы найти там себе сторонников, - заметил Владигор. - А он устраивает пир на весь мир… М-да… на эти деньги можно нанять сотни две бойцов…
        - Он думает не о бойцах, а о смерти… - ответил Филимон равнодушно, точь-в-точь настоящий римлянин.
        - Здесь? На пиру?
        - Римляне любят умирать в приятной обстановке.
        Владигор взглянул на старика, возлежащего в пурпурной императорской тоге, с венком из цветов на голове. Ни тревоги, ни страха не было на загорелом широком лице Гордиана. Он чего-то ждал, но лишь самый внимательный наблюдатель мог бы это заметить. Когда переменили столы и подали фрукты и печенье, в триклиний проскользнул человек, вид которого среди нарядно одетой прислуги и разряженных и надушенных гостей казался более чем неуместным. Он был покрыт пылью, и от него несло лошадиным потом. И все же его допустили к Августу. Он склонился к самому ложу и торопливо зашептал на ухо императору. Впрочем, он не успел договорить до конца - Гордиан оборвал его речь нетерпеливым жестом, и гонец исчез. А пир продолжался как ни в чем ни бывало.
        Гордиан подозвал раба и что-то вручил ему, при этом указав на Владигора. Раб передал синегорцу вырезанное на камне изображение юноши, почти мальчика, с большими, чуть навыкате глазами и прямым, тонко очерченным носом.
        - Ты великий халдей, Архмонт, ты в точности предсказал мне судьбу моего сына, - сказал Гордиан. - Теперь предскажи будущее этого юноши…
        - Ну вот, что мне делать? В потоке времени я этого парня не видел… - шепнул Владигор Филимону.
        - Да скажи первое, что придет на ум. Либо ждет его удача, если съест завтра поутру печень свиньи, либо умрет от трясучки, если повстречает по дороге двух горбатых старух, к тому же лысых…
        Владигор погрозил кулаком Филимону так, чтобы никто не заметил, и, повернувшись к Гордиану, сказал:
        - Этот юноша станет великим человеком в Риме, если избегнет опасности, которая угрожает ему в ближайшие дни.
        Гордиан молча кивнул, и по его знаку раб передал камею ее владельцу, а синегорцу вручили новый кожаный мешочек. Видя, что Владигор не торопится принимать щедрый дар Гордиана, Филимон бесцеремонно завладел наградой.
        - Прекрасно, князь, наконец-то ты начинаешь входить в роль!
        В этот момент Гордиан Африканский поднялся и в сопровождении двух темнокожих атлетически сложенных рабов покинул триклиний. Не в силах больше лежать в дурацком венке и поглощать одно изысканное блюдо за другим, Владигор встал и направился следом за императором. Но, выйдя из столовой, он очутился в атрии, из которого выходило множество дверей. Все они оказались закрыты, и определить, за которой из них сейчас находился хозяин, было невозможно. Но тут одна из дверей распахнулась, и в атрий заглянул смуглолицый человек в белой тунике. Не заботясь, какое он производит впечатление, Владигор шагнул к нему:
        - Я должен поговорить с Августом… Это очень важно…
        Наверное, его латынь звучала ужасно, потому что человек окинул его брезгливым взглядом и ответил с явной неохотой:
        - Гонец уже сообщил о смерти молодого императора, - и, поклонившись, торопливо скользнул назад в дверь, будто убегал.
        Владигор метнулся вслед за ним. В первое мгновение у него перехватило дыхание - на жаровнях жгли какие-то благовония, и воздух в комнате был сизым от пряных смол и едким от терпких запахов. На просторном ложе с изогнутым изголовьем возлежал Гордиан. Молоденькая рабыня расправляла складки его пурпурной тоги. Руки старика были сложены на груди, а два темнокожих раба изо всех сил тянули каждый за свой конец веревку, обвитую вокруг шеи императора, которого сенат признал тайно и который пробыл Августом лишь тридцать шесть дней. Владигор с негромким рыком прыгнул вперед и сбил ударом кулака одного из рабов. Второй отскочил сам и выпустил веревку из рук. Девушка взвизгнула и прижалась к резной ножке кровати.
        - Это приказ доминуса, - крикнул великан, падая на колени. - Мы исполнили его волю.
        Впрочем, в комнате рабы были не одни - смуглолицый человек, с которым Владигор разговаривал лишь мгновение назад, выступил из-за серебряной статуи, стоящей в изголовье императорского ложа. В руках он держал папирусный свиток.
        - Если Максимин надеется завладеть имуществом Гордианов, то это ему не удастся, - заявил он дерзко, и на его тонких губах мелькнула усмешка. - По закону теперь все имущество принадлежит семье.
        - Почему ты не помешал ему? - воскликнул Владигор.
        Смуглолицый сделал вид, что не расслышал вопрос, но переспрашивать почему-то не стал. Лишь сказал спокойно, будто речь шла об испорченном обеде:
        - Август просил гостей покинуть дом. Известие о победе прокуратора уже распространилось по городу. Почти все сторонники Гордианов погибли в битве. Вскоре Третий легион войдет в город…
        Владигор еще раз взглянул на умершего. Возле ложа стояла серебряная статуя - красивая женщина в диковинном шлеме в виде слоновьей головы с хоботом и бивнями сжимала в руках рог изобилия, щедро наполненный дарами, а у ее ног лежал серебряный лев и с подозрением глядел на незваного гостя. Владигор вспомнил изображение на золотой монете. «AFRIKA» было написано на постаменте.
        Проклиная нелепую затею Филимона, Владигор выскочил из дверей и в атрии столкнулся с приятелем нос к носу. Тот торопливо сдирал со своей головы венок из увядших цветов.
        - Здесь становится опасно, - зашептал Филимон. - Самое время бежать в порт. Мой знакомый купец Теофан обещал выйти в море на рассвете.
        - Я бы на его месте вышел сегодня вечером, - отозвался Владигор.
        - Можно и сегодня вечером… - согласился Филимон. - Если он уже прослышал о смерти Гордианов.
        В доме царила суета. Гости, узнав о случившемся, поспешно покидали триклиний. Не все друзья покойного обладали его выдержкой - многие самым банальным образом трусили. Какой-то толстяк, подобрав полы своей тоги, семенил к выходу, но у самой двери остановился - порог атрия переступил великан в доспехах и блестящем золоченом шлеме. Держался он так, будто его только что провозгласили императором, на самом деле это был всего лишь центурион. За его широкой спиной маячили шестеро
        - ночная стража, «неспящие», в чьи обязанности входило гасить пожары и ловить грабителей. Но, как видно, слава преторианской гвардии, приведшей к власти Максимина, помутила разум городских стражников, и они тоже решили поучаствовать в таком захватывающем представлении, как убийство императора.
        - Именем Максимина Августа! - рявкнул центурион. - Где изменник Гордиан?
        - Гай, ты еще вчера служил ему… - пробормотал толстяк, пятясь перед грозным воякой.
        - Ты тоже изменник! - заорал центурион. - Максимин Август велит зашить тебя в шкуру вместе с голодными псами…
        - Гордиан мертв, - отозвался кто-то из гостей.
        - Проверить, - приказал центурион двум стражникам.
        Бесцеремонно расталкивая гостей, те бросились в кабинет хозяина.
        - Старик в самом деле удавился! - крикнул один из них, вернувшись. - Гай, нам здесь делать нечего.
        Раздосадованный тем, что приходится убираться без добычи, центурион огляделся, ища, на ком бы сорвать свой гнев. Неожиданно его маленькие темные глазки вспыхнули, он оскалился как хищный зверь и повернулся к своим подчиненным:
        - А где звереныш? Если Африканец и его сынок мертвы, есть ведь и еще один Гордиан. Мальчишка-то жив. Я спрашиваю, где Марк?
        Все молчали. Даже толстяк, хотя зубы его при этом выбивали громкую дробь.
        - Он должен быть здесь! - проревел центурион. - А ну-ка обыщите дом, небось прячется где-нибудь на кухне.
        - Я не прячусь, - раздался срывающийся тонкий голос.
        Владигор обернулся. Юноша лет четырнадцати или пятнадцати стоял в дверях, его огромные голубые глаза с ненавистью и презрением смотрели на центуриона. Тот был выше его как минимум на две головы, но юноша явно не боялся наглеца. Если бы он мог, то убил бы его не задумываясь. Но силы были не равны, и юноше оставалось лишь с достоинством принять смерть. На нем не было тоги, хотя по возрасту он уже имел право ее носить, - лишь белая туника из тончайшей шерсти, сколотая на плечах золотыми фибулами и перехваченная в талии кожаным ремнем. В руке он сжимал меч, но вряд ли собирался драться. Скорее всего, он готовился всадить его себе в горло, чтобы последовать вслед за отцом и дедом в мрачное царство Плутона, когда поднятый в доме шум отвлек его. В нем возобладало мальчишеское любопытство, ибо он еще не успел стать взрослым, хотя и снял свой детский оберег. Одним словом, он решил отсрочить самоубийство…
        - Пожалуй, я пошлю его голову в подарок Максимину… - хмыкнул Гай и шагнул вперед.
        Он даже не обнажил меч, а лишь вытянул руки, будто намеревался задушить мальчишку. Гордиан попятился, выставил вперед клинок. Гости кинулись врассыпную к многочисленным дверям атрия. Стражники улюлюкали им вслед и кричали, словно присутствовали на представлении в театре. Один из солдат кольнул мечом толстяка, и тот пронзительно взвизгнул.
        - Максимин терпеть не может этих жирных свиней, - одобрительно кивнул головой центурион. - Он с удовольствием отрывает им головы…
        Воспользовавшись суматохой, Владигор, которому удалось незаметно встать позади одного из стражников, ударил его под правый локоть. Рука с мечом взметнулась вверх. Владигор левой рукой перехватил лезвие, продолжая правой удерживать вражеский локоть, и рванул на себя. Стражник перерезал себе горло собственным клинком. Схватив меч, несуразно короткий для того, кто привык держать в руке синегорский булат, Владигор кинулся на центуриона. Тот только и успел, что повернуться, когда князь со всего маху обрушил меч ему на голову. От удара клинок срезало у рукояти. Центурион, пошатнувшись, стал оседать на пол. Владигор изумленно взглянул на бесполезный обломок в своей деснице. Два стражника бросились к нему, размахивая короткими мечами. Первый, может быть, и успел бы дотянуться, если бы юный Гордиан не оказался проворнее: пригнувшись, он рванулся вперед, полоснул сначала по незащищенной руке стражника и тотчас возвратным движением вверх вспорол ему бедро. Владигор перехватил безвольно повисшую руку с мечом и, не тратя времени на то, чтобы вырвать оружие, стиснул пальцами руку и всадил заемный меч во второго
стражника, а затем швырнул одного умирающего на другого. В двери атрия меж тем уже лезли новые солдаты, будто муравьи, приметившие в траве дохлую гусеницу. Биться со всеми было бы безумием.
        Гордиан и Владигор, а следом за ними и Филька бросились назад в триклиний. После пира столы так и стояли неубранные. Рабы и вольноотпущенники, уже зная о смерти господина, не торопились приступать к своим привычным обязанностям. Виночерпий в венке, брошенном кем-то из гостей, возлежал на покрытом золотыми тканями ложе и поспешно отправлял в рот куски остывшего мяса. Жир и соус текли по его пальцам. Застигнутый за столь предосудительным занятием, он хотел подняться и пробормотать слова извинения, но кусок застрял у него в горле. Он закашлялся, обрызгивая кусочками пищи и слюны уставленный блюдами стол.
        - Вон! - крикнул Гордиан и замахнулся на виночерпия мечом.
        Тот кубарем скатился на пол и на четвереньках побежал в угол триклиния. А стражники уже ломились следом. Мельком Владигор взглянул на свой перстень. Что за чудеса! Магический камень был бледно-голубым. Верно, десяток вооруженных стражников он не считал большой помехой на пути. Пусть будет так! Владигор поднял кедровый стол, за которым еще недавно возлежал сам Гордиан Август, и швырнул его в толпу стражников. Двое рухнули, сбитые страшным ударом. Но, переступая через их тела и обломки дерева, уже лезли другие «неспящие». Владигор схватил жаровню и обсыпал ближайшего преследователя горящими углями, а в довершение всего огрел металлической подставкой для светильника. «Неспящие» замешкались, кто-то попятился. Однако одному, самому настырному, удалось проскользнуть вдоль стены, и он, как цепной пес, бросился на Гордиана. Юноша отскочил в сторону, но клинок стражника все же задел его плечо. Второй удар наверняка оказался бы для Гордиана смертельным, если бы Филимон не рванулся вперед и не всадил нож по самую рукоять в бок «неспящего».
        - Бежим на кухню!.. - крикнул Гордиан. - Оттуда есть выход на улицу.
        Еще один стол полетел в наступающих. Затем, опрокидывая по дороге ложа и столы, дабы хоть ненадолго создать позади себя преграду, беглецы помчались на кухню. Несколько рабов пили здесь дорогое фалернское вино, разливая его по хозяйским кубкам прямо из амфоры, не процеженное. Увидев молодого хозяина, один из рабов бросился на колени, решив, что тот явился творить расправу. Но юноша проскочил мимо, не обратив на провинившихся внимания.
        Владигор мчался за ним, зорко следя, как бы не напороться на новую засаду. Лишь Филимон на миг задержался - сгреб с подноса в подол плаща фаршированные финики, завязал плащ узлом так, чтобы получилось что-то вроде сумы, и бросился вслед за Владигором, не особенно, впрочем, рассчитывая донести свою добычу до порта.
        У выхода из кухни стояли два стражника, но они вряд ли могли оказать серьезное сопротивление такому бойцу, как Владигор. Солдаты весело переговаривались, предвкушая удовольствие от легкой расправы. Владигор выскочил первым, схватил обоих за загривки и так стукнул бедолаг лбами друг о друга, что те рухнули на мостовую замертво.
        За время, проведенное Владигором в доме Гордиана, город неузнаваемо изменился. Куда подевались беззаботно гуляющие, веселье, смех, ощущение праздника, длящегося с утра до вечера! Перепуганные рабы выскакивали из домов, чтобы оглядеть улицу и поспешно спрятаться за дверьми. Какие-то люди, покрытые грязью и пылью, метались от дома к дому. Порой их пускали, порой они безуспешно колотили в запертые двери. Высокий мужчина с залитым кровью лицом бросил прямо посреди улицы свой легонький меч и самодельный щит из куска дерева и помчался дальше.
        Вдалеке раздался многоголосый вопль, истошный и нескончаемый, - казалось, он мог расколоть небеса…
        Молоденький паренек в запятнанной кровью тунике жадно пил воду из фонтана. Он распрямился и безумными глазами посмотрел вокруг.
        - Что случилось? - спросил его Филимон.
        - Они прибежали к воротам… Давка… каждый вперед лезет… а сзади они… - Он махнул рукой и поковылял прочь.
        Эти бессвязные слова могли означать одно: остатки Гордиановых войск прибежали к городским воротам, образовалась давка. Здесь их, беспомощных и охваченных паникой, настигли солдаты Капелиана и принялись избивать прямо на глазах у жителей, которые столпились на стенах…
        - Ну, Филимон, теперь нам точно понадобится твой купец Теофан, - заметил Владигор.
        И они припустили по улице, ведущей к порту, то и дело опережая крытые носилки, несомые рабами. И хотя носильщики в прямом смысле бежали, хозяева то и дело понукали их пронзительными криками. Спешили куда-то посланцы-вольноотпущенники. Несколько человек толкали телеги, груженные скарбом, шли молоденькие мальчики в нарядных туниках, мускулистые гладиаторы, женщины в разноцветных пал- лах. Возглавлял процессию курчавый толстяк, в котором Владигор узнал давешнего гостя Гордиана. Как он успел за такой короткий срок собраться и двинуться в сторону порта - просто уму было непостижимо, если не предположить одного: он все предусмотрел заранее, и слуги с добром ждали его за дверью.
        Владигор и его спутники обогнали процессию.
        - До встречи в Вечном городе, - крикнул толстяк вслед беглецам.
        Владигор обернулся, но толстяк кричал вовсе не ему, а юному Гордиану. Когда они пробегали мимо одного из домов, то услышали громкий плач. Несколько женщин причитали на разные голоса - оплакивали павших вместе с императором в сегодняшней битве.
        - Будем молиться Перуну, чтобы ладья была на месте, - пробормотал Владигор, окидывая взглядом причал.
        - Вон она, вон!.. - закричал Филимон, указывая на корабль, на палубе которого суетились полуголые люди. - Якоря поднимают!.. Точно, хотят выйти в море…
        Он завертелся на месте, готовясь превратиться в птицу и настигнуть вероломный корабль, но приметил, что на галере их ждут и машут руками, призывая.
        Владигор и Филька рванулись вперед с новой силой, но Гордиан устал и начинал задыхаться. Потом он и вовсе споткнулся и стал валиться на бок. Владигор подхватил его на руки и понес на плече.
        - Ничего, парень, мы еще с тобой повоюем! - приговаривал он на синегорском. - В моей жизни бывали денечки и похуже, но я сдюжил… И ты сдюжишь…
        - Быстрее! Быстрее! - кричал Теофан, размахивая руками.
        Как только беглецы ступили на палубу, оба бронзовых якоря были подняты, двенадцать пар весел ударили по воде, и причудливо вырезанная птица на носу устремилась вперед, прочь из Карфагена. Хозяин, финикиец с курчавыми, черными как смоль волосами, указал пассажирам место возле деревянных клеток со зверями. Здесь были постелены несколько сомнительной чистоты циновок. Лев, встревоженный свежим морским воздухом и непривычной качкой, расхаживал по клетке, хлеща себя по бокам упругим хвостом. Потом остановился и уставился на людей желтыми прозрачными глазами.
        - М-да, не особенно приятное соседство… - пробормотал Филимон, косясь на царя зверей. - Я сам почти такой же и все-таки… предпочел… как бы это сказать… более нейтральных соседей…
        - Надеюсь, клетка прочная… - буркнул Владигор, опуская Гордиана на циновки.
        Первым делом синегорец осмотрел раненое плечо юноши. Меч лишь слегка вспорол кожу, кровь уже сама собой унялась. Скорее всего мальчишка просто обессилел от физического напряжения и пережитых волнений. В один день он, сын и внук Августов, утратил все. Будущее его было смутным, победа Максимина могла означать для мальчика только одно - смерть, и хорошо еще, если мгновенную.
        Оставив его лежать возле клеток, Владигор направился поговорить с хозяином корабля. Ветер был несильный, и палубу лишь слегка покачивало. Гребцы, отдохнувшие за время стоянки в порту, налегали на весла. Владигор с неодобрением смотрел на цепи, которыми гребцы были прикованы к скамьям, хотя галерные рабы существовали и в его мире. Пожелание «чтобы стать тебе галерным рабом» было не самым приятным.
        Тем временем матросы поставили косой полосатый парус, ловя попутный ветер. Пока что удача сопутствовала беглецам. Владигор посмотрел на перстень - аметист вообще не светился, как будто утратил свою волшебную силу. Ну что ж, Хранитель времени, отныне тебе остается надеяться только на себя.
        Небо было чистым. В его прозрачной синеве отчетливо выделялась колоннада храма, венчающего холм над городом. В свете вечерней зари она из белой сделалась ярко-розовой и теперь светилась в густеющей синеве неба, тогда как лежащий внизу город уже погрузился в темноту. Вечер был необыкновенно тих. Ничто не говорило о том, что беда стоит у стен города. Владигор прислушался. Ему показалось, что он вновь слышит крики и плач…
        - Доминус Владигор, - обратился к нему Теофан, хитро прищуриваясь. - Ты, конечно, оценил мою преданность и то, что я ждал Филимона в столь опасный час, как было условлено.
        - Было условлено, что ты выходишь завтра на рассвете…
        - Доминус Владигор великий халдей. - Глаза Теофана прищурившись еще хитрее. - Ему было известно, что сегодняшняя битва принесет поражение Авг… - Титул покойного он сглотнул, не ведая, стоит ли в нынешних обстоятельствах произносить его или надо остеречься. - Сообразуясь с последними событиями… я бы посоветовал великим халдеям Владигору и Филимону… хм… хм… и другу их, имени коего я не ведаю… - Теофан явно кривил душою - он уже успел заглянуть в убежище пассажиров меж клетками и, несомненно, узнал юного Гордиана, чье разительное сходство с отцом и дедом сразу бросалось в глаза. - Так вот, я бы посоветовал… не отправляться на моем корабле сразу в Вечный город, что, учитывая сегодняшние события, весьма опасно, а высадиться в Неаполе, откуда по Аппиевой дороге вы доберетесь до Рима. Весь путь, включая наше приятное морское путешествие, займет три, максимум четыре дня, клянусь Геркулесом.
        Купец явно опасался, что император Максимин, желая насадить на кол голову юного Гордиана, не забудет и про купца из Селевкии.
        - Тебе заплатили за то, что ты отвезешь нас в Рим, - напомнил Владигор.
        - Все верно, доминус… Но… платили только за двоих, а вас тут трое. И я, прошу заметить, не требую с тебя ни единого асса сверх установленной платы, даже учитывая опасность, коей подвергаюсь в нынешних обстоятельствах… Ах, право же, лишь памятуя великую щедрость покойного Гордиана Африканского, решаюсь на такое. Сколько раз по его поручениям возил я зверей в Рим. А какие праздники устраивал покойный, будучи эдилом! Каждый месяц на арену Колизея он выводил никак не меньше ста пятидесяти пар гладиаторов. А бывало, что и пятьсот выведет. Если бы старик захотел, то давно мог бы сделаться Августом. Но он полагал, что жизнь создана для наслаждений и покоя… Другое его мало интересовало. Может, именно потому он и дожил в наше неспокойное время до преклонных лет. Помяните мои слова, многие в Риме прольют по нему слезы… как прежде радовались, когда узнали о его согласии сделаться Августом. Все мечтают о прежних славных временах… Старик Гордиан был последним представителем золотого века Антонинов, не чета нынешнему… - Купец вовремя спохватился и замолчал, ибо явно хотел молвить что-то против императора
Максимина.
        Однако неосторожность в разговоре заставила его лишь ненадолго примолкнуть. Крикнув несколько указаний двум загоревшим до черноты здоровякам, что правили рулевыми веслами, он вновь вернулся к своим пассажирам и даже самолично заглянул проведать, хорошо ли они устроились в своем закутке. Филимон уже успел дать Гордиану дешевого иберийского вина из запасов купца, и тот пришел в себя. После прощального пира Африканца есть никому не хотелось. Но чашу с вином наполняли исправно.
        - Марк Антоний Гордиан… - поклонился юноше Теофан, хотя только что утверждал, что не знает имени своего пассажира, - не сомневаюсь, что у тебя, так же, как у твоего деда и отца, благородное сердце, и ты не забудешь маленькую услугу, которую сейчас оказывает тебе и твоим спутникам ничтожный купец из Селевкии.
        - Ты хитрец, Теофан… - Юноша попытался улыбнуться. - Ты знаешь, что по прибытии в Рим меня скорее всего убьют, но все же спешишь выторговать себе толику благ на тот случай, если боги окажутся ко мне благосклонны…
        - О, ничуть, ничуть!.. - вновь поклонился Теофан. - Я лишь говорю о том, что твое сердце - такое же средоточие добродетелей, как сердце твоего отца и деда, двух божественных Августов.
        - Разве сенат их уже обожествил? - поймал купца на льстивой лжи Марк.
        - Несомненно… В будущем… - Теофан весь дрожал и придерживал рукой нижнюю челюсть, чтобы унять громкое клацанье зубов. Купец понимал, что отчаянно рискует, помогая Гордиану. Мальчишка мог погибнуть в ближайшие дни. Но ведь мог и выиграть в отчаянной борьбе, которая ему предстояла.
        - Скорее всего, их имена собьют с досок и колонн, а статуи разобьют, дабы навсегда стереть память о них… - Гордиан оскалился - точь-в-точь лев в клетке за его спиной.
        - Ты сожалеешь о том, что пока не можешь отомстить? - спросил Владигор.
        - Я сожалею, что уже не смогу вести такую же прекрасную жизнь, какую вели мой дед и мой отец…
        Мальчик лежал на грязной циновке меж клеток со зверями, будто раб-бестиарий в подвалах Колизея, а бредил о свитках с изысканными стихами, утонченных философских беседах и прекрасных рощах, где девушки в венках из цветов подносили бы ему прохладительные напитки. Если бы его дед и отец не ввязались в опасную авантюру, провозгласив себя императорами, не пошли бы против Максимина, он бы и по сей день безмятежно жил во владениях Гордианов в Африке, окруженный довольством и богатством. Надо только не думать о том, что в Риме по приказу императора-варвара преторианцы убивают всякого, кто превосходит властителя знатностью или умом. Жизнь, изысканная и прекрасная, осталась где-то позади. Она пропала. Провалилась в Тартар. О ней приходилось только жалеть, как и о роскошной библиотеке отца, оставшейся в его доме в Тисдре. Шестьдесят две тысячи книг, собранные для отца его учителем… Библиотеку разграбят или сожгут, как и прочие сокровища, принадлежавшие Гордианам. Что же делать? Двигаться вперед, куда несут морские течения, куда гонит ветер. Там, впереди, - кровь, интриги, схватки с врагами… А ведь можно было
бы где-нибудь под сенью вечнозеленых рощ слагать стихи… Впрочем, юный Марк никогда не слагал стихов…
        Гордиан поднялся и, выбравшись из закутка между клетками, шагнул к борту корабля. Карфагенский берег синел дымной полосой на горизонте. На черном, почти мгновенно померкшем небе крупными жемчужинами блестели звезды. Теофан сидел на корме. Он тоже думал о чем-то своем, - верно, считал барыши. Слышался мерный плеск весел. Владигор подошел и встал рядом с юношей.
        - Говорят, на поле боя была буря… налетела и унеслась, смешав войска моего отца… - сказал Гордиан. - Ты великий халдей, Архмонт, ты знаешь об этом?..
        Владигор кивнул.
        - Это был гнев богов?
        - Это была случайность…
        - Неужели на свете бывают случайности? Разве что когда боги спят… или пьяны? Бывают боги пьяны, как ты думаешь, Архмонт?
        - Случайность - это когда вмешиваются другие боги, - помолчав, сказал Владигор.
        - Что ты хочешь этим сказать?

«В иных мирах», - хотел добавить синегорец, но промолчал.
        - В мире много богов кроме тех, которым поклоняешься ты…
        - У каждого народа свои боги. Это я знаю… - кивнул Гордиан и, как показалось Владигору, вздохнул с облегчением: не самая страшная новость, что где-то не чтят Олимпийцев. - Я спал… - сказал Гордиан, - и мне приснилось, будто я вместе с Ромулом сосу молоко из сосцов кормящей нас волчицы… А потом Ромул поднял лежащий в траве меч и убил меня. Как ты истолкуешь мой сон, Архмонт?
        - Ты станешь Августом… И погибнешь в бою.
        Гордиан на секунду задумался.
        - Если римский сенат когда-нибудь изберет меня Августом, - сказал он, глядя на тающую вдали полоску карфагенского берега, - то Третий легион перестанет существовать.
        - Не самая лучшая клятва для будущего правителя, - насмешливо заметил Владигор.
        - А что сделал бы ты на моем месте? - спросил мальчик.
        - Я бы отменил рабство…
        Гордиан взглянул на него с недоумением, такой нелепой показалась ему высказанная Владигором мысль.
        - В твоей стране нет рабов? - спросил он.
        Владигор вновь вспомнил пленников в амбаре старика.
        - Нет. Во всяком случае, это запрещено. Ни один человек не может распоряжаться жизнью другого…
        - Разумеется! Это запрещено и в Риме. Хозяин больше не может убить своего раба… По закону императора Адриана… - Он запнулся. - Но редко кто теперь следует этому закону. Если жизнь свободных граждан висит на волоске, то что говорить о людях, купленных на невольничьем рынке. Хорошо, пусть будет по-твоему. Клянусь Юпитером Всеблагим и Величайшим, если я стану Августом, то сделаю все возможное, чтобы этот закон Адриана неукоснительно соблюдался.
        - Ты не забудешь об этом? - спросил Владигор.
        - У меня прекрасная память, как и у моего отца. Я ничего не забываю. Ни добра. Ни зла…
        Глава 3
        ЛАГЕРЬ МАКСИМИНА
        Максимин сидел на складном императорском стуле перед своей палаткой в центре лагеря. Даже сидя, он был выше стоявшего рядом центуриона. Огромная голова императора с низким лбом и глубоко посаженными глазами, казалось, была вытесанной из гранита: нахлобучили на нее седой парик, приклеили короткую бородку, украсили вставками из цветного стекла: бледно-голубыми - для глаз, лиловыми - для губ. Сын его, почти такого же гигантского роста, как и старик, сидел подле. Он был необыкновенно красив, но брезгливая гримаса, постоянно искажавшая рот, портила совершенные черты его лица. Золоченый панцирь его украшали драгоценные камни. Наручи, также покрытые золотом и крупными изумрудами, скорее напоминали женские браслеты, чем вооружение мужчины.
        В это утро ожидалась потеха. Только что привезли посланца сената. В провинции он убеждал губернатора признать императорами Гордианов и объявить Максимина врагом Рима. Губернатор был осторожен, отрекаться не стал, велел сенатора схватить и в цепях отправить в лагерь Максимина.
        Теперь этот человек в рваной тунике с пурпурной полосой стоял в цепях меж двух солдат. Его черные вьющиеся волосы посерели от пыли, на покрытом потеками грязи лице алели ссадины - при аресте он пытался сопротивляться. Крупные капли пота катились по лицу пленника - всему Риму была известна ненависть «солдатского императора» к сенату. Он сам выдумал заговор сенатора Магнуса и без суда и следствия истребил четыре тысячи человек. Оставалось только догадываться, что же он предпримет теперь, когда мятеж в самом деле имел место. Дрожащим голосом писарь из первой когорты Четвертого легиона прочел найденное при посланце письмо:

«Сенат и народ великого Рима, которых государи Гордианы намеревались освободить от жуткого чудовища, желают проконсулам, наместникам, легатам, отдельным городским общинам, городкам, поселкам и укреплениям благоденствия, которое они сами вновь начинают приобретать. Благодаря покровительству богов, мы удостоились получить в государи проконсула Гордиана, безупречнейшего мужа и почтеннейшего сенатора; мы провозгласили Августом не только его самого, но также - в помощь ему по управлению государством - его сына, благородного молодого человека. Ваше дело теперь - действовать в согласии с нами для того, чтобы осуществить спасение государства, защитить себя от преступлений и преследовать чудовище и его друзей, где бы они ни находились. Мы даже объявили Максимина и его сына врагами народа».

«Чудовище» заревело в ярости и вскочило. Могучие руки вмиг разорвали пурпурную одежду. Потом Максимин обернулся и ударил стоявшего подле него центуриона. От полученной оплеухи тот без сознания рухнул на землю. От второго удара свалился писец, имевший несчастье прочесть злополучное письмо.
        - Мерзавцы! - хрипел император, за неимением под рукою ненавистных сенаторов раздавая оплеухи своим приближенным и солдатам.
        Потом, выхватив кинжал, он кинулся на сына. Юноша, не ожидавший нападения, грохнулся на землю. Отец упер ему колено в грудь, одной рукой схватил за горло, другую, с кинжалом, занес для удара. Он метил сыну в глаз, но в последний момент тот рванулся, и лезвие лишь рассекло щеку.
        - Идиот! Изнеженный слюнтяй! Если б ты отправился в Рим, как я тебе приказывал, эти жирные свиньи не осмелились бы и перднуть без моего разрешения!
        Юлий Вер успел перехватить руку отца и отвел новый удар. Двое трибунов и несколько преторианцев повисли на Максимине, как щенки на разъяренном медведе. Пока тот раскидывал наглецов, осмелившихся помешать излиться его ярости, юноша вскочил и бросился прочь. Продолжая рычать и ругаться, Максимин велел принести себе вина и зараз выпил половину амфоры. Утерев рукою рот, он уселся на прежнее место и вновь обрел спокойствие.
        - Три года своего правления я воевал! Пока я барахтался в германских болотах и собственными руками душил врагов Рима, эти жирные свиньи только и делали, что устраивали против меня заговоры. Ну ничего, я еще вымажу их в смоле и развешу гореть на улицах Рима.
        Тут взгляд его вновь упал на пленника.
        - Так что же мне делать с тобой, мразь? - спросил он хмуро. - Распять?
        - Это невозможно… - заявил сенатор твердым голосом, хотя и побледнел так, что лицо его из оливкового сделалось серым. - Эта казнь подходит рабам и плебеям…
        Максимин скрипнул зубами. Пленник совершил непростительную оплошность - самым опасным было в присутствии бывшего фракийского крестьянина кичиться благородным происхождением.
        - В лапы орлу попался знатный петушок, - захохотал Максимин, и ноздри его огромного носа раздулись от гнева.
        Он хрипел и фыркал, как пронесшийся добрую милю конь, и пена в самом деле выступила в уголках его губ. Центурион уже успел подняться, и Максимин подозвал его к себе. Пленник не понял приказа, который отдал император, сумел разобрать лишь два слова - «доски» и «пила».
        - Ничего, мы устроим сенатору изысканную казнь.
        Солдаты принесли две широких доски. Одну из них укрепили на деревянных опорах. С пленника сорвали одежду.
        - Ложись на ложе, благородный сенатор, а проще - свинья… - прорычал Максимин.
        Пленник не двигался. Солдаты схватили его за локти и поволокли к месту казни.
        - Пустите меня! - закричал тот срывающимся голосом. - Я пойду сам… Я не боюсь…
        - Отпустите его. Разве не видите, он не боится, - поддакнул Максимин.
        Пленник шагнул вперед, но ноги его подкосились, и он упал лицом в пыль. Солдаты подхватили его и подтащили к доске, но тут он их оттолкнул и, собравшись с силами, сам взобрался на свое последнее ложе и вытянулся, закрыв глаза. Сверху его накрыли второй доской. И этот образовавшийся из человеческой плоти и дерева пирог накрепко скрутили веревками. Двое солдат принесли пилу и, повинуясь знаку императора, принялись распиливать доску вдоль. Поначалу лезвие проходило между ног пленника. Лишь изредка зубья задевали кожу, и тогда на песок сыпались покрасневшие от крови опилки. Верхняя доска доходила пленнику лишь до подбородка, поэтому мучители могли видеть его лицо. Пока что оно оставалось совершенно неподвижным, хотя по-прежнему очень бледным. Лишь губы его шевелились. Он просил богов даровать ему быструю смерть, но визг пилы заглушал слова молитвы. Такая забава в лагере Максимина была не в новинку - немало привозили сюда бывших сенаторов и военачальников, консулов и триумфаторов, чтобы, поизмывавшись над ними вволю, казнить…
        - Ну как, нравится тебе казнь, благородный сенатор? - захохотал Максимин. - Твоим дружкам из курии я обещаю развлечения не хуже.
        Солдаты заржали, но крик жертвы на мгновение заставил их замолчать. Однако затем зрителей охватило буйное веселье. Каждый новый крик обезумевшего от боли сенатора вызывал взрыв хохота. Впрочем, не у всех. Солдаты первой когорты Второго Парфянского легиона наблюдали за казнью хмуро, - они вообще были невеселы со дня начала Германской кампании, ибо им пришлось покинуть жен и детей, а потом и привычный лагерь под Альбанской горой близ Рима, сегодня же вид у них был просто похоронный, а многие из них даже отвернулись, когда на песок хлынул поток крови. Максимину особенно это не понравилось, ибо первая когорта состояла из ветеранов, которые, казалось, должны быть ему особенно преданны. Именно для них он велел конфисковать деньги из казны городов, для них вытащили золото из храмов и перелили драгоценные украшения в полновесные монеты. Спору нет, легионеры устали после долгого перехода, да и запасы продовольствия кончались. Не осталось ни сыра, ни бобов, солдаты довольствовались ячменными лепешками, запивая их простой водой. Некстати Максимину вспомнилась старая солдатская шутка, - впервые он услышал ее
в тот день, когда перерезал горло своему предшественнику. Он лично раздавал преторианцам награды, и вдруг один ветеран, ухмыльнувшись, сказал новоявленному Августу: «Когда у преторианцев лица делаются хмурыми, в Риме появляется новый император». Тогда эта фраза показалась Максимину невероятно забавной. Он дал остряку золотой и повторял эту фразу при каждом удобном и неудобном случае. Но сегодня эта шутка уже не веселила его. Ничего, вечером доносчики сообщат императору, что болтают в палатках, и горе тому, у кого длинный язык. К утру крамольника прирежут его же товарищи…
        Когда пила дошла до грудной клетки, изо рта пленника вытекла липкая струя рвоты, а следом хлынула кровь. Голова дернулась и бессильно свесилась с досок. Визг пилы смолк. Пленник умер. Максимин нахмурился, хотя губы его по-прежнему продолжала кривить улыбка.
        - Не останавливайтесь, ребята, - приказал император. - Многие в Риме меня упрекают, что я истребил слишком много патрициев. Они нагло врут. Напротив, я хочу, чтобы уважаемых граждан у нас стало больше. Из одного я сделаю двоих, правда дохлых… А потом отрубите ему голову - вернее, две головы - и пошлите мой подарок в Рим. Сенаторы, я уверен, обрадуются…
        Он ухмыльнулся, представив, как будут визжать от страха эти жирные уроды, получив подарок императора, как будут призывать бессильных богов на помощь. А когда император явится в Рим, вот тогда и начнется главная потеха… Максимин еще ни разу за четыре неполных года своего правления не был в Риме. Ну что ж, уважаемые граждане надолго запомнят его приезд. Император поднялся и направился в свой шатер, приказав префекту разбирать лагерь, чтобы еще сегодня дойти до стен Гемоны. В этом городишке император надеялся найти пропитание для солдат, чтобы двинуться дальше, к Аквилее. Сегодняшняя забава ему понравилась больше вчерашней. Вчера посланца сената травили волками.
        Откинув полог, к своему изумлению, Максимин увидел, что в палатке его ждут. Не в его обычае было пугаться и звать на помощь охрану. В свои шестьдесят пять лет гигант мог одного за другим побороть пятнадцать человек и ударом ноги сломать хребет лошади. Не отступать же ему перед каким-то тощим человечком в черном плаще с резным посохом в руках. Презирая умников, император, однако, был суеверен и халдеев если не уважал, то опасался. Он регулярно приносил жертвы богам и верил в приметы. Лишь Сивиллиным книгам не верил, над которыми так трясся сенат.
        - Как ты прошел мимо стражи? - спросил Максимин.
        - Я мечтал о встрече с тобой, Август. - Человек в черном поклонился не без достоинства. - Мое имя Зевулус, я предвижу будущее… Прими мою помощь, Август, иначе ты не проживешь и месяца…
        Максимин нахмурился. Вчера вечером молния расколола надвое копье его сына, а сегодня золоченый щит Юлия Вера загорелся от солнца. Это были дурные знаки для юного Цезаря. А теперь этот безвестный халдей пророчит несчастья самому Максимину.
        Зевулус вытащил из-под плаща камень, блеск которого заставил Максимина попятиться к выходу из палатки.
        - Сегодня, Август, ты подойдешь к Гемоне. Жители не окажут тебе сопротивления. Их просто-напросто там не будет. А когда тебе понадобится моя помощь, крикни трижды
«Зевулус» - и я приду.
        Не дожидаясь ответа, Зевулус щелкнул пальцами, густой зеленый дым наполнил шатер императора, и халдей исчез.
        Глава 4
        АППИЕВА ДОРОГА
        Пятьсот лет по этой дороге, ведущей к Вечному городу, скрипя катились повозки, стучали копыта лошадей, шаркали сандалии, шлепали босые пятки, но ни один камень, положенный в свое гнездо, не выпал, ни один не истерся. Дорога слегка горбилась посередине, и оттого хлынувшему внезапно дождю не по силам было ее залить - вода стекала в кюветы. По обочинам друг подле друга теснились каменные гробницы, дабы проезжающие могли прочесть имена усопших и помянуть их при случае. Черные силуэты кипарисов напоминали молчаливых стражников. Природа поражала своей пышностью, архитектура - совершенством. Трава тешила глаз сочной зеленью, олеандр - яркостью цветов. Италийская сосна с пышной раскидистой кроной и длиннющими иголками совсем не походила на стройные северные сосны Синегорья.
        Днем в одной из придорожных таверн беглецы купили вина и хлеба и, наскоро поев, двинулись дальше. Копыта притомившихся лошадей не в такт цокали по камню. Дождь намочил шерстяные плащи путников, и теперь они тяжелыми латами лежали на плечах, холодя спину. Целый день Марк Гордиан и Владигор были в пути, и этот дождь, так некстати хлынувший к вечеру, Марк принял за дурной знак. Неведомое ожидало их в Риме. Менявшие на почтовых станциях лошадей гонцы наверняка намного опередили беглецов, и к их приезду сенат уже будет извещен о гибели императоров Гордианов. Призрак Максимина, как огромная каменная статуя, готовая рухнуть и придавить своей массой весь город, навис над Римом.
        Они ехали вдвоем - Филька оборотился филином и умчался вперед на разведку.
        - Если дела в Риме сложатся не лучшим образом, сможешь ли ты бежать? - спросил Владигор.
        - Куда? - отозвался Гордиан. - Рим вмещает в себя весь мир. Германцы за нашими границами просто убьют беглеца, персы обратят в пленника, долго и изощренно будут унижать, прежде чем выгодно обменяют на своего у римлян. Прятаться же где-нибудь в провинции невозможно - какой-нибудь доносчик вскоре выследит меня и сообщит властям, как бы старательно я ни притворялся простым гражданином. Меня убьют на месте, а человека, который «осмелился укрывать преступника», приговорят к смерти вместе со всей родней. Рим никому не позволит ускользнуть от своей власти. Единственное, что освобождает от повиновения Августу, - это острие меча, направленное в собственное горло. Или в горло самого Августа. - В голосе юного Марка звучали восхищение и отчаяние одновременно. - Мой дед Марк Антоний Гордиан Африканский всю жизнь провел в занятиях литературой и мирных наслаждениях. Он уклонялся от управления армией или провинциями. Лишь в преклонных годах он сделался проконсулом Африки, надеясь там ускользнуть от всевидящего ока Рима. Но и здесь судьба его настигла. Богам было угодно, чтобы мятежники попросили деда объявить
себя Августом и свергнуть Максимина. Он пытался отказаться. Но это уже не имело значения. Как бы он ни ответил: «да» или «нет», его все равно ожидала смерть. Мысль об измене есть уже измена. Факт, что к нему обратились с подобной просьбой, означал смертный приговор.
        - И все же ты на что-то надеешься? - спросил Владигор.
        - Надеюсь, что сенат, признавший моего отца и деда Августами, попытается оказать сопротивление Максимину. Не из уважения к нашему роду - я не так наивен, чтобы рассчитывать на это, - но исключительно ради спасения собственной шкуры. Они знают, что Максимин никогда их не простит. Я же сказал - вне Рима мира нет…
        Они поторопили уставших коней, и те перешли с шага на крупную рысь. Путникам хотелось до темноты достичь города. Уже перед закатом они добрались до Аппиевых ворот. Вопреки их опасениям, стражники, охранявшие ворота, едва услышав имя юного путника, не стали чинить им препятствия.
        - Да здравствует Гордиан! - прокричал один из солдат, и остальные откликнулись.
        От неожиданности юноша отшатнулся, решив, что угодил в ловушку. Владигор невольно положил ладонь на рукоять меча.
        - Максимин - враг Рима! - гаркнул другой.
        - Ты не боишься кричать подобные вещи? - спросил Марк стражника.
        - Максимин сдох, - отвечал стражник. - Сам префект Рима объявил об этом. После этого все статуи Максимина разбили и не оставили на бронзовых досках ни одного упоминания о нем.
        - Кажется, боги благосклонны ко мне, - прошептал юноша и понудил уставшего коня двинуться вперед.
        - Пусть Всеблагой и Величайший Юпитер покровительствует тебе, Гордиан! - проорал ему вслед один из стражников.
        Другой протянул Владигору зажженный факел:
        - Стемнеет, пока доберетесь до дома. А в городе нынче неспокойно.
        Поначалу ничто, казалось, не подтверждало слов стражника. Лишь пару раз из верхних этажей выплеснули помои чуть ли не на голову путникам, да веселая компания, запоздало покидавшая термы Каракаллы, выкрикивала похабные стишки и царапала на стенах пришедшие на ум скабрезные изречения. Молодой повеса в шелковой тунике загородил дорогу Гордиану.
        - Эй, красавчик, пошли с нами! Нас пригласили в гости, и как раз есть одно свободное местечко. Клянусь, хозяин будет тебе рад.
        Вместо ответа Гордиан вытащил меч из ножен.
        - О, я не знал, что ты настроен так серьезно, - пробормотал весельчак, спешно отступая.
        Аппиева дорога вскоре вывела путников к большому цирку. Здесь Гордиан замешкался, раздумывая, свернуть ли ему направо, на улицу Триумфаторов, чтобы прямиком очутиться в Каринах в своем доме, или прежде побывать на форуме.
        - Я должен поехать на форум… - пробормотал он после короткого колебания.
        И они двинулись прямо. Слева высились стены большого цирка, облепленные многочисленными мелкими лавчонками, тогда как справа расположились одетые в мрамор дворцы Палатина. Владигор с изумлением смотрел на огромные здания, освещенные розовым закатным светом. Одна терраса высилась над другой, один ряд колонн над другим расцветал цветками причудливых капителей. Вогнутый фасад императорского дворца сверкал обильной позолотой. Прежде Карфаген показался ему великолепным. Теперь Владигор вынужден был признать, что Карфаген унылый провинциальный городок и если камень может символизировать мощь, то могущественнее Рима нет города на земле.
        Город был почти пустынным. Но у поворота на Тусскую улицу путники угодили в толпу, избивающую палками и камнями двоих мужчин. Их одежда, прежде нарядная, была разорвана, лица залиты кровью. Уже смеркалось, и трое человек держали над головой факелы. В их красноватом свете отвратительная сцена выглядела еще более зловещей. Толпою руководил немолодой дородный господин в белой тунике с пурпурной полосой, что изобличало в нем сенатора. Владигор хотел вмешаться и уже потянулся к рукояти меча. Но в этот момент сенатор повернулся, увидел двух всадников и попятился… Свет факела осветил лицо Марка.
        - Слава богам! - воскликнул сенатор. - Молодой Гордиан! А я уж думал, что это…
        Он замолчал, не договорив, но ясно было, что он принял их за людей Максимина.
        - Домиций! - воскликнул Гордиан. - Рад тебя видеть, светлейший!
        - Кто эти люди? - спросил Владигор.
        - Доносчики, погубившие моего брата, - отвечал сенатор. - Они показали в суде, что он сменил одежду перед статуей Максимина, и его присудили к смерти за оскорбление достоинства императора. Сначала у него отобрали все имущество, а потом в повозке повезли в лагерь к императору и там, после долгих издевательств, умертвили. И все потому, что когда-то брат удостоился триумфа. А этим подонкам досталась четвертая часть его имения! Увы, всякое излишество вредно…
        Владигор взглянул на избиваемых без прежней симпатии. Один из них уже был мертв, второй пытался подняться, но вновь падал под ударами палок на мостовую.
        - Они нагло похвалялись тем, что сделали, - проговорил Домиций, с улыбкой глядя, как человек корчится на мостовой. - Пусть мои клиенты разделаются с ними, пока считают, что Максимин умер…
        - А разве это не так? - спросил Гордиан, и голос его дрогнул - надежда, которую ему даровали возле Аппиевых ворот, обратилась в дым, едва они миновали Палатин.
        Сенатор усмехнулся:
        - Разумеется, нет. Это всё придумал префект Сабин со страху. Но эта выдумка не помогла сохранить его подлую жизнь. В уличной драке кто-то огрел его дубиной по черепу, и Сабин скончался. Не волнуйся, Марк, у тебя есть еще несколько дней, а может быть, даже месяц жизни, пока Максимин не добрался до Рима. Тогда он перережет тебе горло вместе со всем сенатом.
        - Где он сейчас? - Голос Гордиана вновь был спокоен. Потерянное на миг самообладание вернулось к нему.
        - Скорее всего, где-то около Гемоны, - отозвался сенатор. - Думаю, к концу мая он уже будет в Риме. Так что напоследок я решил доставить себе удовольствие и разделаться с этими гадинами. Впрочем, не я один. Большинство римских граждан позволили себе точно такую же роскошь. Праздник сердца, предоставленный народу Рима обожаемым сенатом. В последнее время, увы, подобные радости так редки. Кстати, ты слышал о Публии Марцелле? Нет? Он по доброте душевной покровительствовал Максимину в те дни, когда тот был всего лишь кавалеристом. Увы, Марцелл слишком хорошо знал, в каком навозе вырос этот фракийский дуб. Едва став Августом, Максимин Фракиец обвинил Публия в измене и бросил на съедение волкам вместе с двумя другими патрициями, которые, напротив, презирали его и велели своим рабам гнать палками, не пуская на порог. Самое интересное, что рабам, поколотившим Максимина, посчастливилось уцелеть. Это наводит меня на мысль, что в конечном итоге милосердие и жестокосердие в одинаковой степени раздражают людей.
        Домиций был прекрасным оратором. Но в последние месяцы он боялся высказываться публично, и у него накопилось так много неиспользованных цветистых сравнений и остроумных шуток, что он готов был произнести пламенную речь прямо здесь, у поворота на темную и грязную Тусскую улицу. Переступив черту, за которой его могла ожидать только смерть, он позволил себе говорить все, что думал, не опасаясь ни доносчиков, ни преторианцев, ни собратьев-сенаторов.
        - Светлейший, ты покончишь с собой, когда придет Максимин? - спросил Владигор, не в силах скрыть издевку в голосе.
        - Кто этот варвар, говорящий на столь ужасной латыни? - Домиций повернулся к Гордиану, не удостоив Владигора ответом.
        - Мой друг, спасший мне жизнь, - отвечал Гордиан.
        - Такие друзья нынче редкость. Ну что ж, отвечу ему. Разумеется, я не буду дожидаться, когда Максимин зашьет меня в шкуру вола вместе с голодными собаками и кошками. Едва Фракиец вступит на улицы Рима, мой врач вскроет мне вены. Эта смерть легка, не так ли, юный Марк?
        - Я бы предпочел умереть в битве… - ответил тот.
        - Смерть в битве не так легка, как кажется на первый взгляд. Кому-то повезет, и удар противника окажется смертельным. Но другие будут медленно умирать от ран под палящим солнцем, облепленные мухами и слепнями. Я предпочитаю теплую ванну, когда вдали звучит приятная музыка, а мозг затуманен после двух-трех кубков хорошего вина.
        - Мы будем сражаться, - ответил за юношу Владигор.
        - Ничто так не терзает человека, как бессмысленная надежда, - улыбнулся сенатор и помахал им рукой на прощание.
        Путники свернули на Тусскую улицу.
        - Будьте осторожны, - крикнул им вслед Домиций. - Я никогда здесь не хожу.
        Гордиан обернулся и кивнул в ответ. Может быть, смерть от ножа проходимца ему казалось не такой и ужасной… Прежде он никогда бы не выбрал эту дорогу.
        Расположенное в самом центре Рима, между Палатином и Капитолийским холмом, это место кишело ворами и продажными женщинами. В грязных клетушках доходных домов жили люди, не имеющие ничего, кроме набедренной повязки, их занятие состояло лишь в том, чтобы ранним утром мчаться к дому своего господина и часами стоять в очереди за подачкой. Наверное, почти каждому юноше, выросшему в этих трущобах, мнилось большой удачей обвинить какого-нибудь сенатора в измене и в одно мгновение обрести неслыханное богатство. Сейчас же, во времена смуты, вместо слова вполне мог сгодиться и нож.
        Не проехали Владигор с Гордианом и сотни шагов, как из-под арки одного из домов выскочила ватага человек в пять или шесть и бросилась к неосторожным путникам. Один из них попытался ухватить за повод коня Владигора. Синегорец ткнул горящим факелом наглецу в лицо, и тот отпрянул, захлебываясь криком. Второй грабитель, замешкавшись, не сумел нанести удар, и меч Владигора вспорол его руку, сжимавшую нож. Гордиан не был так расторопен. И хотя он успел отбить удар нападавшего, но тот оказался гораздо сильнее и рывком стащил мальчишку с лошади на землю. Его приятель уже нацелился всадить клинок Гордиану между лопаток, но Владигор пнул негодяя ногой в лицо, - тот, отлетев в сторону, ударился головой о стену и сполз на мостовую. Гордиан, к удивлению Владигора, сумел вывернуться из-под своего гораздо более рослого и сильного противника и выбить из его руки нож. Но одолеть его до конца не смог. И тут с неба пала хищная птица и когтями вцепилась грабителю в лицо. Тот взвыл нечеловеческим голосом и выпустил мальчишку. Нападение филина произвело на грабителей куда более сильное впечатление, чем сила Владигора и
удары его меча. Сочтя появление птицы знаком богов, они кинулись врассыпную. Гордиан поймал своего коня. Нападавшие в попытке добраться до всадника несколько раз ударили лошадь ножом, и теперь весь ее круп был залит кровью. И без того измученное дорогой, несчастное животное хрипело и вряд ли могло везти дальше своего седока. Владигор усадил мальчишку на своего коня, а сам, схватив повод, побежал вперед. Гордиан приподнял брови - передавшаяся ему от деда и отца манера,
        - но ничего не сказал. У мальчика едва хватало сил, чтобы держаться в седле.
        Через несколько шагов Тусская улица, сойдясь со Священной дорогой, вывела их к храму Кастора и Поллукса. Они очутились на форуме.
        По обычным дням, с рассвета и до полуночи, форум был полон народу. В этот же вечер почти все лавки были раньше времени закрыты. Толпа разошлась, и пустынный форум казался еще более величественным. Один храм возвышался над другим, а над всеми ними поднимался, как глава семейства, храм Юпитера Капитолийского. Владигор остановился. Странная мысль мелькнула у него в мозгу: он достиг цели своего путешествия, и двигаться дальше уже ни к чему. Кто бы мог подумать, что камень способен вызывать такое восхищение. В вечернем воздухе мраморные колонны светились, а статуи в бесчисленных арках здания архива, на крыше базилики Юлия, на триумфальной арке выглядели гораздо живее, чем во-он тот чудак в драной серой тунике, что залез на украшенную рострами трибуну и ораторствовал перед немногочисленной толпой зевак. После удачной фразы или жеста кучка зевак награждала «оратора» громкими хлопками. Чудак замолкал, прижимая руки к груди и ожидая, когда крики смолкнут. За его спиной, как призрак, маячила бронзовая колонна, от которой начинали свой отсчет все главные римские дороги. Красные отсветы факелов сверкали на ее
поверхности…
        Гордиан указал на конную статую посреди форума.
        - Это божественный Марк Аврелий, - сказал он. - Самый великий император Рима. Мой тезка. Но я-то всего лишь «маленький Марк» - как называл меня отец!
        Он соскочил с лошади и направился к трибуне. Взбежав по ступеням, он потеснил самозванного оратора-комедианта и обратился к немногочисленным слушателям:
        - Граждане Великого Рима!
        - Эй, ты наверняка новый император! - крикнул кто-то из толпы, и все захохотали.
        - Ты почти угадал, - ему в тон отвечал Гордиан. - Я - внук и сын императоров Марк Антоний Гордиан. Моего деда и отца Африка провозгласила Августами, и сенат тайно признал их…
        - Какое там тайно! - отвечали из толпы. - Это всем давно известно…
        - Да здравствует Гордиан Август! - крикнули несколько голосов.
        - Максимин - враг Рима!
        - Но вы еще не знаете самого главного! Мой дед и отец мертвы. А Максимин, напротив, жив, и тот, кто надеется избежать его гнева, - надеется зря… - сказал Гордиан.
        Голос его далеко разносился в вечернем воздухе. Крики смолкли. Перед рострами воцарилось тягостное молчание. Лишь кто-то тоскливо вздохнул: «О боги…»
        - Граждане Великого Рима, если вам дорога жизнь, - продолжал Гордиан, - выберите нового императора, который сможет защитить Рим от Максимина. Мой дед и мой отец уже ничем вам не смогут помочь.
        В полной тишине он сошел с трибуны.
        - Ты надеешься на их помощь? - спросил Владигор, когда Гордиан взобрался на коня.
        Тот отрицательно покачал головой:
        - Нет… Эта жалкая толпа ничего уже не решает… Но они хотя бы имеют право знать правду…
        И путники двинулись дальше.
        Перед зданием сената толпа человек из двадцати развела костер и кидала в него картины. Их написали по приказу Максимина и выставили перед курией, дабы каждодневно напоминать горожанам о славных победах императора. Теперь, разбив статуи Максимина, граждане, которые так и не сумели проникнуться уважением к Фракийцу, принялись жечь картины.
        - Изверг Максимин мертв! - визгливо кричал какой-то тощий старик, потрясая в воздухе костлявыми руками.
        Женщина в испачканной сажей столе подпихивала в огонь остатки обгорелых холстов.
        - Они были хороши, - заметил Владигор, оборачиваясь и глядя на костер.
        - Когда умирают люди, стоит ли жалеть о картинах? - спросил Гордиан.
        - В твоем доме есть что-нибудь подобное?
        - Наш дворец прежде принадлежал Гнею Помпею. Он весь украшен картинами с изображениями морских сражений… Вскоре ты сам увидишь… Отец говорил… - он запнулся, - в этом доме кто-то из домашних богов вселяет в обитателей дух неповиновения, когда ему не нравятся благовония, сожженные на домашнем алтаре… Помпей бунтовал против Юлия Цезаря, новый владелец дома, Марк Антоний, - против Октавиана Августа, теперь настал черед Гордианов…
        Глава 5
        БОГИ ЗАГОВОРИЛИ
        Максимин ненавидел жару. Максимин ненавидел Италию, потому что там было жарко. Максимин ненавидел Рим, потому что столица Италии сделалась столицей мира. Но еще больше, чем Рим, он ненавидел города побережья, расположенные в низине, где зной вызывал испарения болот, где климат сулил лихорадку, а римская спесь, соединившись с провинциальным убожеством, могла соперничать с мерзким болотным духом. Вдобавок после чистого альпийского воздуха смрад долины вызывал сильнейшие головные боли. Максими- ну казалось, что голова его превратилась в самонагревательный сосуд, в котором вот-вот закипит вода.
        Первым городом на их пути была Гемона, расположенная в самой высокой части равнины, у подножия Альп.
        Тысячи солдатских подошв, подбитых гвоздями, печатали шаг, приближаясь к Гемоне. Вороной жеребец Максимина изрядно притомился под тяжестью его тела, будто вез не одного всадника, а сразу двоих.
        Наконец впереди показалась городская стена. Город был странно тих, будто усыпленный влажными испарениями земли. Последние дни почти непрерывно шли дожди. Но в это утро яркое апрельское солнце, выглянув из-за туч, заставило землю исторгнуть из своей огромной груди накопленную влагу. Окрестные поля, рощи да и сам город покрыл густой белый туман. Посланные вперед разведчики доложили, что на стенах не видно ни души и ворота открыты. Максимин нахмурился. Почему префект не вышел навстречу и не выслал депутацию знатных граждан? Ведь доподлинно известно, что в Гемоне побывали посланцы сената с предложением признать узурпаторов Гордианов. Так пусть поспешат поскорее загладить вину. Подлый городок. В прошлый раз, когда Максимин побывал здесь, он велел изъять сокровища из храма гения Гемоны. А нашлось-то там всего несколько жалких золотых и серебряных сосудов, украшенных мелкими камешками и жемчугом. Зато жители так орали, будто он забрал всю римскую казну из храма Сатурна на форуме.
        Император отправил вперед первую когорту с приказом притащить на веревке префекта Гемоны и тех знатных горожан, кого удастся сыскать. Когорта вернулась гораздо быстрее, чем рассчитывал Максимин, и без добычи, если не считать какого-то грязного старика в одной набедренной повязке. Его уж никак нельзя было принять за уважаемого гражданина.
        - Что это значит? - спросил Максимин у командовавшего первой когортой трибуна.
        - Единственный житель Гемоны, которого нам удалось найти, - отвечал тот. - Город совершенно пуст.
        - Кто ты? - спросил Максимин у старика.
        У пленника затряслась голова, и, не смея поднять глаза на императора, он пробормотал:
        - Я - Вит… Вольноотпущенник… Не было сил идти… Дочь умерла зимой… Я - Вит, вольноотпущенник…
        - Где остальные?
        Старик затрясся еще больше.
        - Ушли… Марк взял два узла с поклажей, положил на спину мулу, и они ушли… Он обещал мне три сестерция, если его дом уцелеет…
        Максимин не дослушал бессвязный лепет - хлестнул вороного жеребца и поскакал к воротам. Колонна солдат двинулась следом. Трибуны повелели когортам рассыпаться по улицам и обыскать все дома и лавки. Но жителей и след простыл. И главное - вместе с ними исчезло все продовольствие. Жалких остатков, собранных в кладовых и в брошенных лавках, могло хватить разве что на два дня. На одном из складов хранились большие запасы оливкового масла, но, не имея возможности увезти его, жители Гемоны разбили амфоры. Вокруг склада земля от пролитого масла сделалась жирной и скользкой и блестела, как черное дерево. Максимин смотрел на этот разор, и голова у него гудела - кипяток закипал, стайки пузырьков ярости рвались наружу и душили императора. Глаза его налились кровью, рот перекосило, так что крик, вырвавшийся из горла, был невнятен.
        - Вон! - орал он. - Все вон!
        Трибуны приняли его крик за приказ немедленно покинуть город. Солдаты прихватили остатки муки и бобов, что удалось найти, и направились назад, к воротам. В этот момент странный звук донесся со стороны городского форума. Максимин готов был поклясться всеми богами, что это многоголосый волчий вой. Когда император подъехал к воротам форума, глазам его предстала удивительная картина - всю площадь вокруг фонтана заняли волки. Они теснились серой плотной массой и смотрели бесцветными равнодушными глазами на солдат, чего-то ожидая, но ничего не боясь. Несколько матерых хищников залезли в лавки, и теперь их морды выглядывали наружу, будто лесные звери собирались вести торговлю с людьми. А потом, словно издеваясь над опешившими солдатами, крупный зверь, явно вожак, вскочил на мраморный бортик фонтана и принялся жадно лакать воду. Его собратья громко и дружно завыли, подняв морду к затянутому белой пеленой небу.
        - Их там не меньше пятисот, - сказал трибун первой когорты, подходя к Максимину. - Прикажешь перебить, Август?
        Император уже хотел кивнуть в ответ, но что-то заставило его остеречься.

«В Гемоне ты не встретишь сопротивления…» - вспомнил он слова странного халдея.
        Неужели это проделки дохляка в черном плаще?
        - Нет, - ухмыляясь, отозвался Максимин. - Пусть с ними повоюют эти трусы, когда вернутся домой.
        О Зевулусе он думал не с благодарностью, а со злостью. Он терпеть не мог, чтобы какой-нибудь мерзавец-умник (эти слова были для Максимина однозначны по смыслу) приказывал ему делать что-то по-своему. Когда-то прыщавый недоносок Элагабал, которого императором сделали бабы, улыбаясь, спросил Максимина, сможет ли он тридцать раз кончить с женщиной за одну ночь, уж если ему под силу победить тридцать воинов в схватке за один день? Тогда старый вояка не нашел достойного ответа, но теперь с удовлетворением вспоминал о том, что Элагабала убили преторианцы и бросили его труп в городскую клоаку.
        Значит, вот так Зевулус решил продемонстрировать свою силу. Глупец, он не знает, что для Максимина существует только сила меча, и ее вполне достаточно, чтобы справиться с такими ничтожными противниками, как сенат и его ставленники Гордианы.
        Глава 6
        ПОСЛАНЕЦ БОГОВ
        Марк спешил, позабыв обо всем, и лишь когда постучал в дверь и ему отворили, понял, что явился в родной дом страшным вестником смерти.
        Плачущие женщины толпой обступили молодого Гордиана. Юноша на миг утратил самообладание и снова сделался ребенком, испуганным и растерянным. Обнимая рыдающих женщин, он также расплакался.
        Спесивые слуги, важные, как царьки крошечных государств, тут же поспешили выказать преданность новому господину и презрение к странному варвару, которого приняли за телохранителя или слугу. Они уже собирались отправить Владигора на кухню, дабы там он мог подкрепиться остатками обеда - из- за траура в доме не готовили пищи. Но пара оплеух, полученных от молодого хозяина, заставила челядь относиться к гостю с надлежащим почтением. Так что после ванны Владигору подали чистую тунику, и он возлег на ложе в триклинии рядом с молодым хозяином. Ужин по римским меркам был весьма скромен, но вино оказалось превосходным.
        - О чем тебя просили женщины? - поинтересовался Владигор, когда они осушили уже третий кубок.
        - Когда Максимин подойдет к Риму, я должен покончить с собой, - отвечал Марк.
        И опять Владигора поразило спокойствие, с которым римляне говорили о собственной смерти.
        - Зачем? Чтобы избегнуть пыток?
        - В этом случае мое имущество не будет конфисковано и женщин не выгонят на улицу… Если, конечно, Максимин не убьет и их… Скорее всего, он велит казнить и мою мать, как велел убить мать прежнего императора…
        Владигор проснулся среди ночи, и в первое мгновение ему показалось, что он находится в своем замке в Ладоре. Но тут же вспомнился Карфаген, трехдневное путешествие и ночной приезд в переполненный испуганной челядью дом.
        Он хотел уже перевернуться на другой бок и заснуть, когда почувствовал, что в комнате кто-то есть. Хотя неизвестный вел себя необыкновенно тихо - даже дыхание его было совершенно неслышным, - Владигор все равно ощущал его присутствие.
        - Кто здесь? - воскликнул он, садясь на кровати и хватаясь за рукоять меча, лежащего в изголовье.
        Глаза его, видевшие гораздо острее, чем у простого человека, смогли различить в призрачном свете звезд, падавшем через окно, чей-то силуэт. Белое одеяние незнакомца колыхалось едва заметным мутным облачком перед ложем Владигора.
        - Спрячь меч… - услышал он незнакомый голос. - Я посланец самого Юпитера Всеблагого и Величайшего.
        Невольно Владигор бросил взгляд на перстень Перуна, - камень был по-прежнему мертв. Странно, но неизвестный заметил его жест.
        - Юпитер воскресит твой камень, Архмонт.
        Неизвестный знал его имя! Впрочем, в городе доносчиков людям властительным положено знать все, тем более посланцу самого Юпитера. Владигор поверил, что намерения гостя вполне дружественны. Поднявшись, он накинул тунику и поспешил за странным гостем.
        - Не забудь меч… - предупредил его неизвестный. - Он тебе пригодится.
        Миновала уже третья стража ночи. Улицы были абсолютно пустынны. Погруженный в темноту город показался Владигору еще более огромным, чем вечером, когда они ехали по улицам. Многоэтажные дома напоминали горы, а улицы - ущелья. Владигор старался запомнить дорогу - он не был уверен, что странный провожатый приведет его назад. Но тот, будто услышав его мысли, повернулся и проговорил шепотом:
        - Ты не вернешься назад, Архмонт.
        Владигор невольно остановился.
        - У тебя другая дорога, - прозвучало из темноты.
        Наконец они достигли цели своего ночного путешествия - перед Владигором возвышался храм Юпитера Капитолийского. Хотя весь город тонул в ночной темноте, храм светился таинственным светом. Колонны, увенчанные ярко раскрашенными капителями, напоминали удивительные растения с фантастическими кронами. На фронтоне теснились боги - Юпитер в центре на золотом троне (трудно было поверить, что этого бога тронут молитвы, - разве что запах сожженного на алтаре орлиного сердца мог привлечь его внимание), по правую руку от него пышнотелая Юнона смотрела вниз ревнивым оком немолодой матроны, по левую - Минерва в золотом шлеме и с копьем в руках делала вид, что внимательно слушает отца, но при этом тоже косилась вниз, будто выискивала кого-то. Владигор остановился, ему показалось, что мраморная голова богини, увенчанная золотым шлемом, повернулась, и прозрачные, светящиеся изнутри глаза буквально впились в лицо синегорца. Орел, что сидел в ногах Юпитера, взмахнул черными крыльями и издал гортанный протяжный крик. В следующее мгновение мраморные боги и богини вновь сделались недвижными.
        Вслед за своим провожатым синегорец поднялся по ступеням, и они остановились перед портиком храма. Провожатый указал на жертвенник, на котором все еще пылал огонь. Запах горелого мяса смешивался с пряным ароматом курительных смол.
        - Сегодня утром, когда я приносил тебе в жертву орла и сжег на жертвеннике его внутренности, я услышал твой голос, повелевающий мне, твоему верному служителю, отыскать прибывшего из другого мира в Рим Хранителя времени. Я привел того, кого ты повелел, Юпитер Всеблагой и Величайший, - сказал жрец, ибо провожатый Владигора был одним из двенадцати фламинов повелителя богов.
        В тот же миг слепящий зигзаг молнии рассек черное небо на две половины. Только теперь Владигор заметил, что в небе, казавшемся прежде абсолютно чистым, висит темная туча, закрывающая звезды. Золотые двери храма отворились сами собою.
        - Я понял твой знак, - сказал провожатый Владигора.
        Они вошли внутрь. Трехъярусная колоннада шла вдоль внутренней стены храма, перед огромной статуей Юпитера горели светильники. Бог сидел на троне, сжимая в руке посох. Темные кудри Юпитера венчал золотой венок. Обнаженный торс блестел, озаряемый пламенем светильников, в то время как драпировка из темно-синего с белыми прожилками камня окутывала нижнюю половину статуи.
        Теперь Владигор разглядел своего провожатого - лицо его было белым, как пергамент. Темные без блеска глаза, глубоко посаженные в глазницах, не мигая смотрели прямо перед собой. Казалось, происходящее вокруг мало его занимало.
        - Приблизься, Архмонт, - велел он.
        Владигор повиновался.
        - Теперь ляг и не двигайся…
        Жрец первый опустился на мозаичный пол. Владигор, поколебавшись, последовал его примеру. Жрец накрыл краем своей тоги голову синегорца. И тотчас Владигор почувствовал, что погружается в сон. Причем тело его уснуло, но мозг продолжал бодрствовать. Он не мог пошевелить ни рукой, ни ногой, но слышал потрескиванье огня и видел его причудливую пляску сквозь белую ткань тоги.
        Пламя в светильниках дрогнуло, когда в храме зазвучал громовой голос.
        - Ненареченный бог, я ждал твоего появления. ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ привел тебя. Теперь твой путь лежит в Аквилею. Ты победишь, если подчинишь змею. Ты устоишь, если разум твой будет так же быстр и остр, как твой меч.
        - Я в самом деле ищу камень, названный ВЕЛИКИМ ХРАНИТЕЛЕМ. Если я не верну его, мой мир погибнет. - И хотя Владигор не произнес ни звука, неведомый собеседник услышал его ответ.
        - Камень находится в Аквилее, в руках нечестивого Зевулуса. Он задумал погубить Рим, и ничто, кроме смерти, не остановит его. Торопись. Ибо Хранитель времени помнит о ценности каждого мгновения. Ненареченный бог, ценность каждого мира знают лишь его боги. А смертные делают вид, что ценят богов. Цени время, и миры будут принадлежать тебе.
        Голос, звучащий сверху, несмотря на свою мощь, показался Владигору старым и уставшим. Впрочем, это не имело значения. Синегорская пословица гласит: «Старое дерево горит в печи точно так же, как и молодое».
        Пламя в светильниках качнулось, будто потревоженное чьим-то дыханием. Странное оцепенение покинуло Владигора. Жрец поспешно поднялся и сделал знак синегорцу, что пора уходить.
        - Почему он назвал меня Ненареченным богом? - спросил Владигор, когда они вышли из храма.
        Жрец ответил не сразу. Он поднял голову и взглянул вверх, словно испрашивал у Громовержца разрешения открыть великую тайну. И вновь молния, сверкнув, расколола небо. Видимо, знак был благоприятный, потому что служитель Юпитера проговорил едва слышным шепотом:
        - Сто семнадцать лет назад, когда вскрыли гробницу римского царя Нумы Помпилиума, в ней нашли рукопись. По приказанию сената свиток сожгли, чтобы никто не смог его прочесть. Дело в том, что один из двенадцати жрецов Юпитера, тщательно изучив рукопись, настоял, чтобы сенат повелел ее уничтожить. Но с того свитка была сделана копия, которая передавалась от одного жреца к другому. Так эта тайна досталась наконец мне. В рукописи Нумы было предсказано, что нынешней весной, до майских ид, явится в Рим Ненареченный бог. И если он не спасет Рим, то уже никому не суждено этого сделать. Ты явился, Ненареченный бог. Ты слышал глас Юпитера. Твой путь лежит в Аквилею. Торопись…
        Владигор хотел возразить, что явился сюда, чтобы отнять от Зевулуса камень, но промолчал. Он взглянул на перстень Перуна - аметист ожил и горел ровным голубым светом.
        В самом деле, зачем он явился сюда? В тот миг, когда Владигор высказал желание отправиться в потоке времени в неведомый ему мир, чтобы воочию увидеть действие тщательно продуманных законов, он хотел чего-то совершенно иного. Простого, как ученическая запись на дорогом пергаменте. Потом он погнался за Зевулусом, и ему довольно долго казалось, что цель его - отобрать камень и покарать похитителя. Он двинулся наугад и очутился в Риме. И теперь уже не был свободен. Мнилось ему, что он видит больше, чем жители столицы, привыкшие ежедневно взирать равнодушным оком на окружающие их чудеса. За этот мир, равнодушный к нему, пришельцу, он был готов умереть с легкостью и преданностью… Почему? Владигор не находил в своей душе внятного объяснения. Может быть, потому, что чувствовал: величие этого мира достигло вершины, выше которой - только боги… А людям суждено лишь спускаться вниз, беспрестанно оглядываясь назад.
        Приближаясь к Аквилее, Владигор уже знал, что едет туда не только затем, чтобы схватиться с Зевулусом. И пусть то, о чем вещал голос Юпитера в храме, было пока еще смутно и не ясно до конца, но… Он дернул повод и осадил коня. Внезапная мысль показалась ему почти безумной и в то же время верной… Юпитер и Перун суть одно и то же божество!.. Что, если Перун отправлял его сюда отнюдь не для школьных упражнений, а именно ради той цели, о которой поведал Юпитер…

«Миры не должны гибнуть, как не должен пресекаться славный род…» Владигор не был уверен, что эти слова не нашептаны ему чьим-то уверенным голосом.
        Он поскакал дальше. Он не мог остановиться… Уже не мог.
        Итак, Рим остался далеко позади. Так же, как и пригородные виллы, утопающие в тени сосен, и плантации оливковых деревьев, чьи шарообразные кроны на солнце отливали серебром, и бесчисленные виноградники и дубовые рощи. Теперь дорога пролегала через горный хребет. Появившись на горизонте, горы тут же напомнили ему Синегорье, но вблизи они мало походили на суровый родной пейзаж, подобно тому как ухоженный сад лишь смутно намекает на дикую красоту лесной чащи. Здесь поражало буйство зелени, облепившей каменные уступы. Все было цветисто и ярко. Порой попадались целые мраморные скалы, - то блекло-серые, то испещренные красноватыми прожилками, они посверкивали на изломах, напоминая невзначай о своем благородном происхождении. Один живописный, покрытый зеленью холм сменялся другим, оттесняя своих собратьев к горизонту, в синее далёко, а в нестерпимо ярком небе таяли белые лепестки весенних облаков. Владигор подумал, что в этом краю каждый второй должен родиться поэтом и каждый третий - философом.
        Он сидел в небольшой таверне, дожидаясь, пока ему приведут коня и он сможет мчаться дальше. Низкорослая коняга под конец едва плелась и заставила синегорца в который раз вспомнить о Лиходее. К тому же весьма досаждало отсутствие стремян. Коня дал ему жрец Юпитера, шепнув на прощание, что каждые пятнадцать римских миль его будет ждать человек, душой и телом преданный жрецу. Стоит показать перстень с аметистом (выходило - жрец знал о перстне заранее, еще до того, как увидел на пальце Владигора) и шепнуть краткое «Именем Гордианов», как в распоряжение Владигора предоставят свежего коня. Пароль был не особенно хорош, учитывая, что в людном месте их мог услышать охочий до чужого добра доносчик… Владигор предпочел бы использовать свое собственное имя. Но поздно было что-то менять.
        Впрочем, фраза - «дожидаясь, пока ему приведут коня» не особенно точна. Вернее, совсем не точна. Каждый раз, когда он спрыгивал с лошади возле очередной почтовой станции, будто из-под земли вырастал человек в белой тоге. Произносились условленные слова, и тут же вольноотпущенник или раб приводил свежего скакуна. Подобная четкость действий поражала Владигора. Сами же римляне не находили в этом ничего удивительного. Скорее беспорядок и хаос могли поразить их. Условленное должно сбываться в назначенный срок.
        Владигор съел горячие колбаски и заказал жареного петуха. Хозяин покосился на него с подозрением и потребовал плату вперед. Получив деньги, он тут же удалился на кухню. А трое посетителей таверны, сидевшие в углу и чего-то ожидавшие, пристально посмотрели на Владигора.

«Не засада ли», - подумал синегорец с тревогой.
        Впрочем, эти трое мало походили на бойцов - низкорослые и худые, в застиранных, потерявших первоначальный цвет туниках. Они о чем-то тихо переговаривались, всякий раз косясь на Владигора. Когда же хозяин таверны принес блюдо, они, уже не скрываясь, в открытую уставились на синегорца. Можно было подумать, что они в первый раз видят человека, который ест жареного петуха.
        - А ну марш отсюда! - крикнул хозяин, замахиваясь на молчаливую троицу здоровенным кулачищем.
        Посетители молча поднялись и поспешно вышли.

«А ведь они просто-напросто голодны…» - подумал Владигор.
        Прихватив недоеденную птицу с собой, он вышел из таверны, но тех троих уже нигде не было видно. Зато возле дверей прямо на земле сидела какая-то женщина с детьми. Владигор положил недоеденного петуха в протянутые детские ладони.
        - Спасибо, доминус… - пробормотал мальчик.
        Неведомо откуда нахлынувшая толпа окружила Владигора.
        - Посланец сената!..
        - Это варвар, солдат, разве не видишь? Значит, от Максимина!..
        - Смерть Максимину!..
        Владигор попытался протиснуться к коновязи, где его ждал человек со свежей лошадью, но толпа сомкнулась вокруг плотным кольцом и не желала пропускать.
        - Шпион Максимина!
        - Бей его!
        Несколько камней полетело во Владигора. Если бы он не успел отскочить в сторону, то пущенный чей-то сильной рукой камень разбил бы ему голову. Дело принимало нешуточный оборот. Боясь, что его ломаная латынь может лишь усилить недоверие, Владигор, ни слова не говоря, кинулся в толпу, надеясь прорваться. Толпа подалась, уступая его силе, и он бросился бежать, но люди тут же с воплями устремились за ним следом. Вновь полетели камни. Как ни уворачивался Владигор, один из них угодил в ногу, второй в плечо, и он едва не упал.
        - Стойте! - закричал старик в белой тоге, выставляя вперед руки, чтобы остановить преследователей. - Этот человек приехал из Рима! Он не может быть посланцем Максимина.
        - Ага, из Рима… - подтвердил кто-то из стоящих в толпе.
        - Рим не признает власти Максимина! - напомнил заступник Владигора.
        Толпа разочарованно вздохнула и отступила.
        - Идем скорее, - сказал незнакомец, увлекая Владигора за собой. - Они будто с ума посходили, едва услышали имя Максимина.
        - А в чем дело? Что случилось? - Владигор уже сидел верхом на приготовленном для него скакуне.
        - Люди Максимина конфисковали городские деньги, предназначенные для закупки хлеба и на проведение игр, а затем забрали из храмов все мало-мальски ценное. Теперь горожане в прямом смысле умирают с голоду…
        Владигор оглянулся. Толпа молча смотрела на него. Наверное, он должен был им что-то сказать, но он не знал - что… «Я, ваш князь, помогу вам…» - мог бы он пообещать жителям Ладора, если бы они вот так же молча и скорбно глядели на своего правителя. Но этим людям ему нечего было сказать. Он ударил пятками коня и ускакал…
        Глава 7
        БЕЗУМНЫЙ РИМ
        Сенатор Домиций заканчивал обед - рабы уже подали ему фрукты и миндальное печенье, когда в триклиний без всяких церемоний вступил сенатор Векций Савин. Он был в новой, еще ни разу не стиранной тоге - сразу видно, что шел на важное собрание и по дороге заглянул к приятелю.
        - Какая жалость, что ты пожаловал так поздно, - заметил Домиций, поднимаясь навстречу гостю. - Мы бы вместе насладились прекрасной трапезой.
        - Неужели ты не знаешь новостей? - воскликнул Векций, глядя на безмятежное лицо Домиция. - Гордианы мертвы, а Максимин осведомлен об измене сената. Волку теперь ничто не помешает добраться до Рима и загрызть нас всех, как беззащитных овец.
        - Новости… - пожал плечами Домиций. - На них не клюнут уже даже в провинции. Все это мне давно известно.
        - Ты что-нибудь намерен предпринять?
        - Вчера я доставил себе удовольствие, придушив с помощью моих клиентов парочку шустрых волчат, которые загрызли моего брата, остаток ночи провел в объятиях одной из самых красивых женщин Рима, ну а день, как видишь, начинаю за изысканной трапезой. Стараюсь оставшиеся дни сделать максимально приятными…
        Векций смотрел на пухлые белые руки Домиция, отправляющие в рот ломтики сочных плодов. То и дело раб с серебряной чашей наклонялся к ложу сенатора, чтобы тот мог омыть руки в воде. Несколько лепестков роз, что плавали в чаше, прилипли к пальцам. Мальчик-раб хотел снять их, но Домиций остановил его жестом.
        - В этом есть некий знак… - обратился он к Векцию. - Возможно, добрый… Сколько лепестков? Десять? Значит, меня ждут впереди десять наисладчайших дней.
        - Разве ты не знаешь, что сегодня в храме Согласия сенат собирается на экстренное заседание? - спросил Векций.
        - Да, перед самым обедом приходил вольноотпущенник, принес какое-то письмо. Но я не стал его читать, чтобы не портить себе аппетит.
        - Это наверняка было послание от сената… Вели подать носилки. Надо отправляться на заседание.
        - Стоит ли тратить один из немногих оставшихся в жизни дней на созерцание дрожащих разжиревших сенаторов. - Домиций недвусмысленно погладил свой солидный животик. - В своем доме я могу вести себя достойно, а там, при виде остальных, у меня непременно задрожат колени. И если боги не образумят меня, я тоже начну славить Максимина, надеясь заслужить себе прощение, прекрасно при этом понимая, что прощения не будет. Знаешь, Векций, я хочу написать по этому поводу трактат и назвать его: «Трусливые речи сенаторов во время заседаний сената». Сначала опишу мужественные поступки этих людей на поле брани и в обычной жизни и противопоставлю их тому жалкому лепету, который мы слышим из их уст в курии. Одно меня останавливает: зачем тратить последние дни на создание книги, которую непременно сожгут…
        - Прекрати свои мудрствования, Домиций. Мы отправляемся в храм Согласия. Я родственник Траяна и не могу, как ты, сдаться на милость этого фракийского буйвола. - Векций чрезвычайно гордился родством с императором Траяном и при каждом удобном случае старался упомянуть о нем. Однако о родстве с Гордианами Векций в этот раз почему-то упоминать не стал. - Идем сейчас же! Я заготовил прекрасную речь и уверен, она подействует на сенаторов.
        - Надеюсь, ты не предложишь всем удавиться, как это сделал несчастный Гордиан Африканский? Я предпочитаю более приятную смерть. Удушение всегда меня пугало.
        Векций оставил его замечание без ответа.
        - Можешь воспользоваться моими носилками, - сказал он.
        Любимое место в римском доме Гордианов у Марка было возле картины, изображающей замечательный лес, принадлежавший деду. Широкорогие олени разгуливали на картине бок о бок с дикими лошадьми и лосями, сто кипрских быков паслись между могучими кипарисами. А нарисованные киноварью страусы расположились на залитой солнцем лужайке. Перед этой картиной всегда стояло ложе, покрытое пушистым шерстяным одеялом. Оно так и называлось - «ложе маленького Марка». Здесь он мог лежать часами, воображая, что и сам гуляет в этом диковинном лесу, гладя оленей по их упругой холке, и гоняется за страусами, а те бегут, грациозно и как будто нехотя переставляя длинные ноги, и их роскошные перья колышутся в такт каждому их шагу.
        Он любил эту картину больше, чем настоящий лес, который не вызывал у него никаких фантазий, хотя там тоже были олени и страусы и в специальных клетках держали львов, медведей и тигров. Нарисованный лес обладал непонятной магической силой притяжения. Когда Марк лежал на своем ложе перед картиной, странные видения посещали его. Он никому не рассказывал о волшебных свойствах фрески, ибо опасался, что ему в лучшем случае запретят смотреть на нее, а в худшем - уничтожат.
        На следующее утро после возвращения в Рим он уже любовался нарисованным лесом и с первого взгляда понял, что картина изменилась. Во-первых, пропали два оленя. Прежде один из них - патриарх с огромными ветвистыми рогами - стоял посреди лужайки в окружении молодых и робких собратьев. Несколько детенышей сновали прямо у его ног. Теперь этот олень исчез - на его месте зеленела трава и росли цветы. Не было и второго оленя - молодого, уверенного в себе красавца. Марк прекрасно помнил, что за головой второго был нарисован огромный дуб, и тело оленя его закрывало. Мальчику всегда хотелось рассмотреть корни дерева - ему почему-то казалось, что там должна быть лисья нора. И если олень сдвинется с места, то он, Марк, увидит нору с лисенком. Однажды, когда отец совершал жертвоприношение в храме Юпитера, мальчик даже попросил Громовержца, чтобы тот разрешил сделать оленю прыжок.
        Когда рабы несли его с матерью в носилках домой, он все время их поторапливал. Бегом кинулся к фреске. Нет, Громовержец в тот день не исполнил просьбу ребенка - может быть, потому, что маленький Марк произнес ее едва слышно шевеля губами, а молиться полагалось вслух.
        И вот спустя много лет Юпитер внял его словам - корни дуба стали видны. И под ними в самом деле обнаружилась нора, откуда высовывался крошечный лисенок удивительного пурпурного окраса. Но это запоздалое исполнение желания не обрадовало Гордиана. Во-первых, потому, что исчез олень, а он просил только, чтобы олень просто отошел в сторону. Во-вторых, ему не понравилась шубка лисенка. А в-третьих…
        В-третьих, лисенок вылез из норы и произнес, насмешливо глядя на Марка блестящими черными глазками:
        - Чего ты хочешь, Марк? Может быть, стать сенатором? Или даже Цезарем? Но стоят ли эти желания того, чтобы их исполнить? Что бы ты предпочел, если бы мог выбирать, - жизнь или смерть?
        - Жизнь… - ответил Марк, не разжимая губ, но хитрый лисенок услышал его ответ.
        - Глупое желание. Жизнь так суетлива. В ней нет строгости, которая есть в смерти. Выбери смерть, Марк Антоний Гордиан.
        - Кто хочет моей смерти? - спросил Марк. - Максимин?
        - При чем здесь этот грубый солдафон? - хихикнул лисенок. - Я хочу твоей смерти! Я!..
        Марк выхватил висевший на поясе кинжал и изо всей силы ударил проклятого лисенка. Но он не убил его - зверек просто исчез… Марк закричал в ярости и проснулся…
        Он понял, что заснул на ложе перед картиной. Несмотря на раскрытые окна, в комнате было необыкновенно жарко - чистая льняная туника на Марке, которую он надел после ванной, была насквозь мокрая от пота. А картина по-прежнему продолжала меняться. Олень так и не вернулся - Марк прекрасно видел корни дуба, впившиеся в землю, как пальцы огромной руки. Но норы под корнями не было. Пропал и лисенок. Зато кинжал вонзился в то место, где прежде находилась нора. Он вошел в штукатурку фрески по самую рукоять, и вокруг него не осталось трещин. Марк хотел его вытащить и не смог
        - кинжал теперь представлял одно целое с картиной, он был нарисован! Да так искусно, что казался настоящим.
        В этот момент в комнату вбежал раб и, бухнувшись на колени, пробормотал:
        - К вам посланец сената, доминус…
        Раб, как и все в доме, ожидал скорой и неминуемой смерти своего господина.
        - Ты боишься? - спросил Гордиан.
        Раб молча кивнул.
        - Не бойся. Я уже составил завещание. После моей смерти все рабы в доме получат свободу.
        Тем временем вошел посланец сената. Гордиан предстал перед ним в одной тунике, с мокрыми от пота, прилипшими ко лбу волосами. Посланцем оказался сам сенатор Векций Савин, известный своим красноречием и энергией. Через Траяна он состоял с Гордианами в дальнем родстве. Марк мысленно усмехнулся, - было что-то издевательское в том, что родственник явился к нему с подобной миссией. Что ожидает Гордиана - милость или гнев? Милость - если ему позволят самому перерезать себе горло. Но такое милосердие приведет в ярость Максимина. Сенаторы наверняка поспешили приговорить его к изуверской казни, которая могла бы утолить лютый гнев императора. Марк почувствовал, как капли пота, на этот раз уже холодного, противно щекоча кожу, стекают меж лопаток. Нет, нельзя подавать вида, что он боится. Его отец и дед не умели властвовать как положено римлянам, но сумели достойно умереть. И он тоже должен… хотя бы это…
        - Приветствую тебя, Векций Савин, - проговорил Гордиан и обрадовался, что голос его не дрогнул. - Какова воля отцов-сенаторов?
        - Принято решение возвести тебя в сан сенатора, Марк Антоний Гордиан, - отвечал Векций с почтением. - Народ Великого Рима избрал двух новых императоров - Максима Пупиена и Бальбина, а тебя желает видеть Цезарем, их наследником. Ты должен немедленно явиться на Капитолий.
        Поначалу Марку показалось, что Векций решил разыграть его. Потом понял - тот говорит серьезно. Ему вдруг сделалось смешно, губы запрыгали сами собой, и он едва справился с собою, до боли закусив нижнюю губу. Два посланных сенаторами вольноотпущенника внесли сенаторскую тогу с пурпурной полосой. Пока Гордиана наряжали, вольноотпущенник, один из тех слуг, которые всегда знают больше, чем сами господа, шепнул на ухо Марку:
        - Избрать Пупиена и Бальбина предложил сам Векций. Они тут же отправились на Капитолий, чтобы принести благодарственные жертвы. Но собралась толпа и стала кричать, чтобы тебя назначили Цезарем. Ни народ, ни солдаты не любят этих двоих и согласны терпеть их, если ты будешь рядом. Теперь Пупиен и Бальбин сидят, осажденные, в храме Юпитера и ждут, когда ты, светлейший, прибудешь им на помощь. А Векций побежал за тобой, чтобы все выглядело так, будто он первый хотел твоего избрания.
        - Как тебя зовут? - спросил Марк словоохотливого вольноотпущенника.
        - Корнелий…
        - Из тебя получится хороший обвинитель в суде, Корнелий…
        - Я уже выступал дважды… - отвечал тот, скромно потупив глаза.
        Марк сел в носилки Векция. Отряд преторианской гвардии сопровождал их к храму.
        - Я бы не особенно доверял преторианцам, - шепнул Векций. - Почти все они на стороне Максимина.
        - Кому же можно доверять, кроме самого себя? - спросил Марк.
        - Тому, кто не способен меняться, - отвечал Векций.
        - То есть никому?
        В ответ сенатор промолчал.
        Вокруг храма Юпитера Капитолийского бурлила толпа. У многих были палки и камни, и, судя по возбужденным крикам, почти все явились сюда изрядно навеселе. Пупиен с Бальбином напрасно пытались с помощью городской гвардии и юношей из сословия всадников проложить себе дорогу сквозь толпу. Но, услышав имя Гордиана, собравшиеся расступились и пропустили носилки к ступеням храма. Это походило на чудо. В сущности, у Гордиана не было никакой власти… Всего лишь имя, пусть известное и громкое, но все же не настолько, чтобы мгновенно очаровать толпу. Люди выкрикивали его имя и неистовствовали. Их восторг граничил с безумием.

«Они околдованы», - подумал Марк.
        - Я умру за тебя, Гордиан! - кричал плебей в грязной драной тунике, отталкивая не менее фанатичного поклонника. - Да хранят тебя боги, Гордиан!
        Марк вылез из носилок и поднял голову. Почудилось ему, что Минерва на фронтоне повернула голову в золотом шлеме и взглянула вниз, ее глаза испытующе смотрели на Гордиана.
        - Ты видел? - шепнул Марк Векцию.
        - Что? - Сенатор тоже посмотрел наверх, но мраморные боги вновь были неподвижны.
        - Знамение… - Гордиан подумал, что ему в самом деле почудились и это движение, и этот взгляд.
        Пока он поднимался по лестнице к золотым дверям храма, вслед ему вновь неслись крики:
        - Марк Гордиан, боги дали нам тебя! Да хранят тебя боги, Марк Гордиан!
        Новые императоры, два старика в императорском пурпуре, ожидали его на ступенях, отгороженные от бушующей внизу толпы ненадежным забором гвардейцев. Бальбин был стар. Максим Пупиен - еще старше. Чуждый военному делу Бальбин выглядел растерянно
        - на его полном лице с короткой бородой, больше похожей на десятидневную щетину, блестели мелкие капельки пота. Тога была испачкана жертвенной мукой - разъяренная толпа не дала ему произвести положенные жертвоприношения. Старый вояка Пупиен (говорили, что происхождения он самого низкого и отец его был простым тележным мастером) смотрел хмуро. Вообще говоря, он всегда сохранял печальное выражение лица, отчего его прозвали Скорбным, но сегодня у него был вид человека, присутствующего на собственных похоронах. Если бы сейчас Пупиен стоял во главе легиона и вел солдат против германских племен, он бы чувствовал себя куда увереннее. Толковать с толпой горожан было вовсе не по его части.
        - Да здравствует Гордиан Цезарь! - неслось снизу, будто яростный прибой разбивался о ступени храма.
        Юноша, почти мальчик, встал рядом с двумя стариками. Опора Рима…
        - Тише, граждане Великого Рима! - воскликнул Бальбин.
        Он славился своим красноречием. Но хороший оратор и хороший император - это не одно и то же. Толпа внизу встревоженно гудела, давая понять, что не намерена особенно долго слушать. То и дело как искры в тлеющем костре вспыхивало:
        - Да здравствует Гордиан Цезарь!
        - Граждане Великого Рима! Завтра Пупиен Август проведет игры в Колизее, как положено перед каждым походом, и после этого немедленно выступит против врагов Рима Максиминов.
        - Боги да истребят Максиминов! Боги да сохранят Гордиана! - донеслось снизу.
        - Оправдай их надежды, Марк Антоний Гордиан… И мои тоже… - раздался женский голос сверху.
        Марк хотел обернуться, но сдержался, прекрасная зная, что там, за спиною, у него никого нет. Только покрытые золотом двери, ведущие в храм.
        Глава 8
        АКВИЛЕЯ
        Владигор ехал равниной, изрезанной бесконечными рукавами огромной реки. Переезжая каменный мост, он поражался странному цвету воды - густому, зелено-желтому. Вода казалась плотной. Лишь белые спины огромных рыбин, то и дело выныривавших на поверхность, напоминали о том, что это вода.
        За четыре дня пути Владигор спал только одну ночь, и то урывками. Но, еще не добравшись до Аквилеи, он понял, что опоздал, - на горизонте поднимались темные столбы дыма. Таверна, в которой Владигор надеялся если не пообедать, то хотя бы раздобыть вина и хлеба, оказалась пустой. Вместе с людьми исчезли и все съестные припасы. Хотя не похоже было, что солдаты успели здесь побывать, - скамьи стояли ровно, глиняные, покрытые красной глазурью кувшины и кружки теснились на полках, пустые амфоры аккуратно составлены в углу. Даже плетеный коврик, закрывавший вход, ведущий во внутренние комнаты, не был откинут. И все же хозяин и слуги ушли - будто не римская армия приближалась к порогу, а толпы диких варваров. Владигор обыскал все полки в таверне, пока в одном из кувшинов не нашел немного вина, а в корзине - заплесневелую лепешку и горсть фиников.
        Покинув таверну, Владигор поскакал напрямик через поля, ориентируясь на столбы дыма впереди и стараясь держаться в тени деревьев. В любое мгновение он мог столкнуться с патрулем, высланным на разведку Максимином. Вскоре он заметил небольшой крестьянский двор, - дом был сожжен совсем недавно, над развалинами таяли тонкие струйки сизого дыма. Виноградники вокруг были вырублены, а в ручье валялся нагой обезглавленный труп мужчины. Владигор оставил здесь лошадь и двинулся дальше пешком. Сторожевые башни и стены Аквилеи уже были видны вдалеке. Не приходилось сомневаться - Максимин успел окружить город так, что и мышь не проскочит… Подобравшись ближе и засев в какой-то грязной канаве, Владигор наблюдал, как строят осадные башни. Здесь Владигор решил дождаться ночи, еще не зная точно, как он проберется в город. Уже к вечеру он услышал хлопанье крыльев, и на камень рядом с канавой опустился филин.
        - Филька, ты! - радостно воскликнул Владигор.
        Он не видел друга с тех самых пор, как они с Гордианом выехали с Тусской улицы на форум. Владигор уже начал опасаться, что с Филькой что-то случилось. В лучшем случае он мог просто заплутать в неведомом мире, а в худшем… Суеверный римлянин, видя влетающую в дом сову, спешит пригвоздить ее к двери в наказание за недоброе предзнаменование, которое несет с собой птица.
        - Почему ты так долго скрывался?! - прошептал Владигор, опасаясь говорить громко, чтобы их не услышали. - Где тебя носило?
        - Немного задержался в Риме, - отвечал Филимон, принимая человечье обличье. - После пребывания в провинции приятно подышать воздухом столицы… Зачем мне плестись за тобой четыре дня, если я могу пролететь это расстояние за одну ночь?
        - Ну, и какие новости из Рима? Добрые?
        - Право, не знаю… - вздохнул Филимон. - Я бы сказал - необычные… Сенат избрал в императоры двух древних стариков…
        - Может быть, они мудры? - перебил его Владигор.
        - Может быть. Но я пока этого не заметил. А им в наследники назначен… угадай кто?
        - Гордиан?
        - Именно… Мальчишка неплохо смотрелся на Капитолии в сенаторской тоге. И еще мне показалось… да нет, я видел точно… когда он поднимался наверх по ступеням храма, богиня ему подмигнула.
        - Какая богиня? - живо спросил Владигор.
        - Та, что на фронтоне в золотом шлеме рядом с Юпитером. Минерва. Покровительница мудрецов.
        - Мне она тоже делала какие-то знаки, - заметил Владигор.
        - Значит, она неравнодушна к молодым симпатичным мужчинам, - хмыкнул Филимон. - Хотя и считается, что она придерживается строгих правил…
        - Ладно. Обо всем этом потом. Сейчас некогда. Я должен пробраться в город.
        - Ничего не выйдет… Вот если бы ты был птицей, то смог бы перелететь через лагерь Максимина и опуститься в городском форуме, а так… Правда, я слышал легенду о Дедале и Икаре, которые сделали себе крылышки и…
        - Тихо!.. - оборвал его Владигор. - Нас могут услышать. Крылья мне ни к чему. Все, что нужно, - это крепкая веревка, которую преданный друг сбросит мне с городской стены.
        - А как ты минуешь лагерь Максимина, позволь узнать? - хитро прищурился Филимон.
        - Кажется, ты забыл, что я владею чародейским искусством. Пройти сотню шагов, оставаясь невидимым, - для меня не так трудно.
        - Будет еще лучше, если верный друг сообщит тебе пароль на эту ночь и доставит из лагеря Максимина шлем и доспехи, чтобы ты мог сойти за своего, прежде чем начнешь карабкаться на стену.
        - В таком случае помощь этого друга окажется неоценимой, - с улыбкой отвечал Владигор.
        Владигору пришлось долго дожидаться, пока Филька поочередно принес ему шлем, тунику и сандалии какого-то солдата.
        - Это одежонка одного парня из третьей когорты Второго Парфянского легиона. Вторая центурия. Центурионом у них хитрюга Гавр, - раздобыл где-то мешок бобов и раздал тайком своим солдатам. С таким не пропадешь. Если захочешь изучать на практике жизнь легионера, поступай под начало к этому ветерану. Он своих в обиду не дает.
        - А где доспехи и щит? - поинтересовался Владигор, облачаясь в принесенную тунику.
        - Ты когда-нибудь видел филина, который бы нес в клюве щит в половину человеческого роста? Нет? Вот и я не видел… - И Филимон улетел к городской стене.
        Было условлено: как только Филька раздобудет веревку и спустит ее вниз, он трижды прокричит. Услышав крик филина, Владигор поспешит к стене. Ничего лучшего они придумать не сумели. Приходи
        лось рисковать. Первого патрульного Владигор миновал, сделавшись невидимым так, как учил его Белун. Второму он назвал подслушанный Филимоном пароль.
        - Я был в похоронной команде, - сказал Владигор, предваряя вопрос патрульного.
        - А, ты из тех идиотов, которые завалили родники трупами, - со злобой проговорил солдат. - Теперь нигде нельзя набрать чистой воды, чтобы сварить похлебку. Хотел бы я знать, что мы будем пить, если завтра этот городишко не сдастся.
        - Вино…
        Солдат расхохотался резким гортанным смехом:
        - Ну ты и шутник, парень! Может, ты каждый день и хлебаешь, как Максимин, целую амфору, а я не видел вина уже месяц.
        - Они сдадутся. Перетрусят и сдадутся, - отвечал Владигор фальшиво-бодрым тоном.
        - Потише, - одернул разговорчивого патрульного его напарник, - если не хочешь, чтобы утром тебя нашли в палатке с перерезанным горлом, - и он осветил факелом лицо Владигора. - Из какой ты когорты?
        Владигор стиснул кулаки. Если придется драться - надо бить сразу, чтобы ни один из постовых не успел издать даже вздоха, не то что крика.
        - Третья когорта, вторая центурия, - отвечал Владигор.
        - И что ты к нему привязался? - пробормотал первый солдат. - Видишь - наш.
        - Почему он без доспехов?..
        - Ха, ты думаешь, трупы удобнее всего таскать в полном вооружении?
        Пользуясь перепалкой солдат, Владигор отступил в сторону. Первого он ударит в висок, а второго…
        - Как зовут твоего центуриона? - не унимался дозорный.
        - Гавр…
        - Ну вот видишь… - почти обрадованно воскликнул первый.

«Поверьте мне, ребята, - мысленно обратился к ним Владигор, - мне так не хочется вас убивать…» А вслух добавил:
        - Гавр где-то достал мешок бобов и разделил меж всеми… - Это последнее известие, кажется, сразу добило обоих дозорных.
        - Эх, нам бы такого старикана, как Гавр, - пробормотал второй солдат, начисто забыв о своих подозрениях. - А то наш идиот только и делает, что розги о спины ломает…
        Он пробормотал еще что-то не особенно лестное в адрес начальства и отвернулся. Владигор тут же исчез в темноте. Мгновенно как кошка вскарабкался он на вал, которым солдаты Максимина окружили город, и спрыгнул вниз. До стены оставалось всего несколько шагов, когда чьи-то руки схватили его за шею сзади и принялись душить. Человек этот был недюжинной силы, потому что у синегорца сразу перехватило дыхание. В ярости он ударил напавшего локтем. Удар был молниеносным и такой силы, что неизвестный захрипел, а пальцы, державшие Владигора за шею, разжались. Обернувшись, Владигор с удивлением заметил, что подле него никого нет. Неведомый противник растворился в воздухе. Владигор перевел дух и глянул на камень. Цвет аметиста изменился - теперь он рдел тревожным красным светом. Неведомый враг был где-то поблизости. Притаился ли он за спиной Владигора или спрятался в лагере, среди палаток, синегорец не знал. Переведя дыхание, Владигор попытался вновь сделаться невидимым и… не смог. Чье-то магическое воздействие, гораздо более мощное, чем его собственное, тут же рассеивало чары.
        В это время раздался троекратный крик филина. Мешкать было нельзя. Владигор кинулся к стене. Спасительная веревка уже свисала сверху. Он ухватился за нее и полез. Стена была старая, вся в трещинах и выбоинах, и Владигору было удобно ставить в них ноги. Он уже преодолел больше половины подъема, когда внизу, в лагере, раздался истошный
        человеческий вопль. В двух местах разом затрубили трубы, поднимая тревогу. Высыпавшие из палаток солдаты заметили человеческую фигуру, карабкающуюся наверх.

«Я невидим», - произнес заклинание Владигор, но его уловка вновь не сработала.

«Я неуязвим», - попытался он уверить на этот раз только себя.
        В следующее мгновение стрела ударила о камень рядом с его головой. Он подумал, что самым страшным будет не то, что его ранят, - в этом случае он все равно сможет забраться наверх. Но вот если стрела угодит в веревку, он упадет вниз и расшибется. А если при этом останется жив и попадет в руки Максимина? «Веревка неуязвима», - пробормотал он, но в это почему-то не верилось. Обдирая в кровь руки и ноги, он продолжал лезть наверх. Стрелы сыпались вокруг дождем. То и дело железные наконечники ударяли о камни то слева, то справа. Но к счастью, ни одна стрела не задела Владигора. Как видно, заклятие все же подействовало. Он был уже наверху и ухватился рукою за край стены, когда услышал протяжный свист. Противный холодок пробежал по спине синегорца - он понял, что эта стрела летит в него и сейчас вонзится меж лопаток. Укрыться за гребнем стены не успеть. Тем временем свист перешел в странный скрежет. Оглянувшись, Владигор увидел филина. В когтях Филька сжимал смертоносную стрелу…
        Владигор прыгнул на стену и укрылся за каменным зубцом. Веревку он отсек ножом, и она со змеиным шорохом упала вниз. В следующее мгновение он почувствовал, как лезвие меча уперлось ему в спину.
        - Кто ты? - спросил солдат, охранявший городскую стену. - Лазутчик Максимина?
        - Я - посланник жреца Юпитера Капитолийского. Мне велено оборонить Аквилею.
        - Чем подтвердишь свои слова?
        - Взгляни на мой перстень… - Владигор поднял руку.
        Аметист на его руке сиял ровным голубым светом.
        - Не верь ему… - сказал второй солдат, подходя. - Откуда тут может взяться посланец Юпитера? Сбросим его вниз, Марцелл, и дело с концом…
        И тут вспыхнула молния. Гром грянул одновременно со вспышкой небесного огня. Невольно оба солдата присели, прикрыв головы руками. Владигор выбил меч из рук незадачливого защитника Аквилеи, который только что предлагал сбросить его со стены.
        - Если бы я захотел, я бы мог прикончить тебя. Но я не хочу. А теперь погляди вниз…
        Одна из осадных башен Максимина была объята пламенем - молния ударила в нее.
        - Это знак… - пробормотал Марцелл и повернулся к Владигору: - Верни мне меч, и мы отведем тебя к консуляру Менофилу, пусть он решает, что с тобой делать.
        - Надеюсь, ему не понадобится новое знамение, - усмехнулся Владигор.
        Солдаты отвели его на форум. Здесь, несмотря на поздний час, толпились горожане и стояли караулом несколько солдат. Впрочем, по их вооружению можно было судить, что совсем недавно это были простые ремесленники и торговцы, не особенно привычные к оружию. Менофила они нашли возле колоннады. Консуляру было лет около сорока пяти. У него были темные коротко остриженные волосы, изрядно поредевшие на макушке, и грубоватое лицо, несколько смягченное привычной римской полнотой. Менофил был в чешуйчатом доспехе с разрезной кожаной «юбкой» вокруг бедер, какие носят военачальники. Свой золоченый шлем он держал под мышкой. Но даже доспехи не могли придать ему воинственный вид. Рядом с Менофилом стоял человек в белой тоге - странное одеяние в это время и в этом месте, ибо тогу обычно надевали только в торжественных случаях. Владигор разглядел, насколько позволял дымный свет факелов, что перед ним старик и его длинная борода так же бела, как и его одежда.
        - Доминус, - обратился Марцелл к консуляру, - этого человека мы поймали на стене. Поначалу решили, что он лазутчик, засланный Максимином. Но потом заметили, что солдаты из лагеря стреляют по нему из луков. Тогда я подумал: может, перебежчик? Он говорит, что явился из самого Рима с посланием…
        - Послание от сената? - спросил Менофил.
        - Послание от самого Юпитера…
        - Не богохульствуй, Марцелл!
        - Я лишь повторяю слова этого человека, - отвечал дозорный.
        - Погодите! - вмешался белобородый старик. - Не было ли у него особого знака? Светящегося камня, к примеру?
        - У него есть перстень с аметистом, который светится, - сказал Марцелл.
        - Я же говорил! - воскликнул с необыкновенным жаром старик, поворачиваясь к консуляру. - Белен велел мне ждать помощи и обещал, что будет послан юноша с волшебным знаком - светящимся камнем! И он спасет Аквилею! Я, жрец Белена, говорю вам устами самого бога - покровителя Аквилеи!
        Стоявшие на форуме люди заволновались. Они слышали весь разговор, и последний возглас жреца был поддержан одобрительными криками. Если Менофил и колебался, не особенно веря словам старика, то крики толпы убедили его в том, что странному человеку, перемахнувшему неведомо как через стену, стоит довериться.
        - Если Белен говорил с тобой об этом доблестном муже, - с усмешкой проговорил Менофил, - то и быть ему твоим гостем, Антоний. А коли он окажется предателем, то в этом случае бог Белен тебя не защитит…
        Белобородый старик не ответил и сделал Владигору знак идти за ним. Следом потянулась толпа, откровенно жаждущая чуда. То и дело кто-нибудь толковал любую мелочь - камень на дороге, брошенную повозку, свет в окне дома - как добрый знак. Пробовали даже гадать по облику самого Владигора. Почти все сошлись на том, что светлые волосы незнакомца - знак будущей победы. Так, в сопровождении толпы, старик и Владигор добрались до дома жреца. Дом был по римским понятиям скромен - одноэтажный, давно не крашенный. Зеленым шатром над ним нависал могучий столетний дуб, занявший весь крошечный внутренний садик-перистиль. Комнаты в доме были также просты. Пол - чередование белой и черной мраморной плитки. Стены оштукатурены и ровно выкрашены киноварью с узким растительным орнаментом поверху. На ужин старый раб- прислужник принес две тарелки каши, хлеб и жареное мясо. Когда трапеза была закончена, жрец поднялся и насыпал немного тертой корицы в нишу, где стояли бронзовые статуэтки ларов и самого бога Белена, покровителя Аквилеи, рядом с восковыми масками предков Антония.
        - Завтра утром я принесу благодарственную жертву Белену… - сказал старик. - Посланец богов спасет нас от Максимина.
        В маленькой спальне, где размещались только кровать и сундук для одежды, пол был расколот вдоль двумя глубокими трещинами - корни огромного дерева медленно год за годом приподнимали дом над землею. Тихий шепот листвы доносился в открытое окно.
        И хотя этот дом и эта комната ничем не напоминали Белый замок, Владигору вспомнился его старый учитель. Белен звучало почти как Белун… Чем теперь занят его наставник? Возможно, в Белом замке протечет лишь несколько мгновений, которые здесь вместят дни и недели. Или годы? Мысль эта заставила Владигора вздрогнуть. Ибо он понял, что должен будет провести в этом мире не один год.

«Я найду камень и вернусь, - подумал Владигор. - И…»
        Он запнулся. Даже мысленно он не мог закончить эту фразу. С ним говорил сам Юпитер… Его назвали Ненареченным богом. Римский император грозил наказать всю империю за бунт… Максимин осаждал город, где должен находиться ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ… Марку Гордиану грозила смерть… Тысячам, десяткам тысяч людей грозила смерть… Рабов секли плетьми… Их распинали на кресте… В Колизее устраивались бои гладиаторов… мастера делали прекрасные мозаики - изображенные на них женщины и мужчины, звери и чудовища выглядели как живые… Рим сверкал мрамором своих храмов… На Аппиевой дороге пятьсот лет камни лежали один к одному, будто ее построили только вчера… Противников императора казнят, забивая до смерти палками, и сжигают на медленном огне за то, что кто-то осмелился сорвать доску с указом императора, прибитую на столбе… Нужно ли этому миру продолжение? Где чаша весов, на которой можно взвесить его право на жизнь и право на смерть?..
        Владигор взглянул на перстень. Камень светился красным. Значит, опасность где-то рядом, а ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ поблизости нет по-прежнему. Владигор помнил, как в Пещере Посвященных аметист вспыхнул ослепительно белым. Где же он? Как его найти? Насколько близко надо подобраться к ВЕЛИКОМУ ХРАНИТЕЛЮ, чтобы перстень подал знак?
        Он пребывал в раздумьях, когда в его комнату вошел жрец Белена с мечом в деревянных ножнах. Даже беглого взгляда было достаточно, чтобы заметить, что клинок этого меча гораздо длиннее тех, какими обычно сражаются римляне.
        - Это оружие одного из побежденных германских вождей, - сказал Антоний, извлекая меч из ножен. В тусклом блеске светильника было видно, как по клинку бежит змеистый узор. - Он был принесен в дар богу Белену консуляром Менофилом. Бог Белен велел передать его тебе.
        В этот момент послышалось хлопанье крыльев, треск веток и отчаянная ругань на синегорском.
        - Что это? - с тревогою спросил жрец.
        - Это мой друг, - отвечал Владигор, улыбаясь.
        Голова Филимона просунулась в окно. Лицо его было изрядно исцарапано, а в волосах застряла сломанная ветка.
        - Подскажи, как попасть к тебе, князь. Проклятое дерево заполонило весь двор - ни одной двери не видать.
        - Дверь в пяти шагах от окна, - сказал старик, пытаясь скрыть улыбку.
        Голова Филимона исчезла, но из сада еще долго доносились всевозможные синегорские проклятия.
        - Я велю приготовить для твоего друга соседнюю спальню, - сказал Антоний и вышел.
        - Приготовь лучше что-нибудь пожрать! - крикнул вслед Филимон, входя в комнату. - Я поймал парочку жирных мышей, но, признаться, так и не смог заставить себя их проглотить…
        - Еда подождет, - оборвал его рассуждения Владигор.
        - Как «подождет»?! - возмутился Филька. - Сам небось наелся от пуза, а я…
        - А ты расскажи, что видел в лагере Максимина.
        - А… интересно? Ну ладно, ладно, расскажу, так и быть. Во-первых, разведал, что за гусь этот Максимин.
        - Ну и как?
        - Страшен… И здоров как бык. Ты рядом с ним просто младенец. И вот что еще занятно… Видел я там одного странного типа в черных тряпках. Бегает по лагерю не скрываясь, но никто из солдат его не видит.
        - Зевулус?
        - Он самый… Получается, князь, ты зря лез через стену…
        Владигор отрицательно покачал головой:
        - Надеюсь, что нет…
        Стены Аквилеи были очень стары. В последние годы никто не занимался их обновлением. Кто бы мог подумать, что городу придется обороняться от собственного императора. Мужчины и женщины день и ночь трудились, заделывая в стенах многочисленные бреши. А вот чего оказалось в достатке - так это смолы на складе, бочек, стрел и дротиков, мечей и доспехов, приготовленных для легионов самого Максимина. Теперь стрелы и дротики летели в солдат, осаждавших Аквилею. Максимин атаковал город со всех сторон, подводя осадные башни. На солдат, пытавшихся построить насыпной вал, равный по вышине городским укреплениям, лилась смола, в них летели копья и вилы, брошенные с высоты стен, - они буквально пригвождали людей к земле. А неосторожных, подошедших слишком близко, защитники Аквилеи цепляли крючьями, поднимали повыше и сбрасывали вниз.
        Владигор в шлеме и доспехах из полос железа, опоясавших его торс, стоял на стене, наблюдая, как Максимин обходит свои позиции, - благодаря своему гигантскому росту тот заметно выделялся среди солдат. Старый вояка держался на безопасном расстоянии, чтобы его нельзя было достать выстрелом из лука. Зато его зычный голос долетал до защитников стен. Максимин то понукал своих солдат вновь и вновь атаковать, то призывал жителей Аквилеи открыть ворота перед своим императором. На крики Максимина Владигор не обращал внимания, гораздо больше его беспокоила осадная башня, чья макушка возвышалась уже над городской стеной. За ночь горожане надстроили часть стены, но башня все равно была выше. Солдаты императора вот-вот должны были начать атаку. Крестьяне, убегая из предместий, увели с собой и скот, поэтому у Максимина не было свежих воловьих шкур, чтобы защитить башню от огня, если бы аквилейцы попытались ее сжечь. Они и пытались, но в это утро ветер с моря нагнал тучи, и как только башня начинала гореть, дождь гасил пламя.
        - Дурной знак, - пробормотал стоящий рядом с Владигором горожанин. - Нам не отбить штурм…
        Владигор, уже знакомый с привычкой римлян толковать любое, даже самое пустячное происшествие как знак судьбы, оглянулся, чтобы отыскать какое- нибудь доброе предзнаменование и развеять сомнения горожанина.
        Взгляд его упал на аиста, - птица устроила себе гнездо на макушке сторожевой башни, не обращая внимания ни на императорских легионеров, ни на обряженных в доспехи взволнованных горожан.
        - Взгляни! - закричал Владигор, указывая на аиста. - Птица никуда не собирается улетать! Выходит, она знает, что башня не будет разрушена. Город не возьмут!
        Кажется, этот знак произвел на защитников куда более сильное впечатление, чем дождь, загасивший пламя на неприятельской башне. В это мгновение подъемный мост башни опрокинулся, будто раскрылась огромная пасть, и солдаты из деревянного чрева кинулись бежать по навесному мосту. Десяток шагов отделял их от стены Аквилеи. Владигор схватил заранее приготовленную амфору с оливковым маслом и швырнул ее на деревянный настил. Амфора разбилась, и масло расплескалось под ноги солдатам. И без того шаткий, мост сделался скользким как лед, легионеры, нелепо дрыгая ногами, падали с моста. На тех, кто споткнулся, налетали бегущие сзади. Все это походило на представление комедиантов - не хватало только масок и звуков кифар. Пользуясь замешательством атакующих, Владигор принялся швырять в раскрытое чрево башни дротики с привязанными к ним горящими клочьями пакли. Башня занялась огнем сразу в нескольких местах. В образовавшейся неразберихе некогда и некому было ее гасить. Вскоре огромный костер полыхал перед стенами Аквилеи. Атакующие, не выдерживая жара, спрыгивали с башни и разбивались. Защитники на стенах
загораживались щитами от пышущего огня. Несколько солдат все же сумели перепрыгнуть на городскую стену. Не дожидаясь помощи аквилейцев, Владигор кинулся в атаку. Подаренный жрецом Белена длинный германский меч пришелся как нельзя кстати - синегорец никак не мог привыкнуть к длине римского клинка, а германский разил насмерть с одного удара. За несколько мгновений стена была очищена. Лишь двое солдат, израненные, остались в живых. Один из горожан в ярости хотел их добить, но Владигор остановил его.
        Однако напротив второй осадной башни дела шли не так удачно - солдаты втащили на нее таран и теперь колотили по надстроенной наспех непрочной стене обитым медными листами бревном. Стена пошатнулась, и перепуганные защитники кинулись вниз, тут же потеряв надежду отстоять город. Владигор, не обращая внимания на град стрел со стороны осаждающих, помчался на подмогу. Тут он увидел старика Антония. Жрец в белой тоге карабкался на стену, в то время как большинство защитников спешило удрать.
        - Стойте! - кричал старик, воздевая руки. - Белен обещал, что мы обороним город, если мужество не покинет наши сердца! Не надейтесь, что Максимин помилует хоть одного из нас!
        - Сейчас таран пробьет стену! - отвечали горожане.
        - Я знаю, что делать! - Владигор схватил для острастки одного из беглецов и встряхнул его изо всей силы. - Надо набить мешки мякиной и спустить на веревках вниз. Удары тарана будут ослаблены, и стена устоит.
        Горожане остановились. Мысль Владигора, поначалу нелепая, показалась по недолгом размышлении очень удачной. Защитники помчались вниз - на этот раз за мешками.
        - Воистину сами боги надоумили тебя, Ненареченный бог, - сказал жрец Белена, кланяясь.

«Откуда ты знаешь…» - чуть было не спросил Владигор, но вовремя сдержался. Сейчас, под градом стрел, на стене, трясущейся от ударов тарана, было не время говорить об этом.
        Тем временем горожане уже волокли набитые мякиной тюки. Вот только веревок было мало для задуманного. Но тут одна из женщин распустила связанные на затылке волосы и отсекла их мечом.
        - Веревки! Плетем веревки! - закричала матрона в испачканной кровью столе, размахивая пучком срезанных полуседых волос.
        Исступление охватило женщин. Они срезали волосы под корень, так что порой резали кожу. Из этих волос тут же на стене они принялись плести веревки, не обращая внимания на стрелы. Защитники отстреливались как могли. Владигор заметил, что на некоторых луках тетивы также сплетены из женских волос.
        К полудню осаждающие поняли, что стену им не пробить. Скорее из отчаяния, чем в надежде на удачу, легионеры вновь атаковали ворота, которые изрядно пострадали в первый день штурма, когда Максимин пытался взять Аквилею с ходу. Отряды воинов, прикрытые со всех сторон щитами, отчего они напоминали черепах, один за другим подползали к воротам. Тут же на них полилась кипящая смола, проникая сквозь щели между щитами и обжигая воинов. «Черепахи», шатаясь как пьяные, поползли назад. То и дело из-под «панциря» вываливался потерявший сознание обожженный солдат, которого остальные не в силах были волочить за собою.
        Максимин обходил позиции и говорил, по-братски похлопывая солдат по плечу и подмигивая:
        - Ребята, еще немного, и вы будете жрать в лучших тавернах этого наглого городишки и трахать красивых баб, а горожане будут лизать вам ноги.
        Но упоминание о еде не действовало ободряюще - голодные солдаты что-то хмуро бормотали в ответ и отворачивались. «Да здравствует Максимин Август!» звучало почти как насмешка. Один из ветеранов с желтым лицом и горящими глазами - его уже третий день трясла лихорадка - вскочил и заорал:
        - Это римский город, Максимин Август! Здесь живет моя сестра. И я не собираюсь ее трахать и никому из солдат не позволю…
        Будучи здоров, он никогда не посмел бы сказать такое, но жар отравил его кровь, и ему показалось, что его поддержат товарищи. Но они лишь хмурились и молчали, хотя их желудки были пусты и многих из них тоже мучила лихорадка, вызванная гнилой водою.
        - Возьмите его, - приказал Максимин преторианцам.
        Гвардейцы схватили орущего солдата под руки и поволокли к палатке императора. Но Максимин даже не пошел поглядеть, как прирежут изменника.
        - На штурм! - приказал он. - Сегодня последний штурм, и мы возьмем город!
        Ему повиновались, но без энтузиазма.
        - Первому, кто окажется на стене, я отсыплю золота столько, сколько он весит! - крикнул Максимин, но это обещание не вызвало ожидаемого восторга. Как будто император обещал жирную курицу на обед. Впрочем, голодному солдату курица могла показаться призом куда более заманчивым…
        Но к вечеру не было ни куриц, ни золота - изувеченные «черепахи» одна за другой отползли назад. И этот штурм не удался, как и предыдущие. Максимин не мог понять, в чем дело: город, пусть и не самый захудалый, но давным-давно позабывший, что такое осада и война, успешно сопротивлялся. Пограничные крепости, укрепленные гораздо лучше, чем Аквилея, Максимин брал с легкостью. А этот городишко, населенный разжиревшими торговцами и ремесленниками, оказался неприступен для его легионов, которые он лично пестовал и натаскивал. Самым отвратительным было то, что осаждавшие, а не осажденные испытывали нужду в воде и пище. Время от времени горожане поднимали над стенами тушу зажаренного барана и орали:
        - Прирежьте Максимина, врага Рима, и мы сбросим этого барана вниз.
        - Ребятушки, - заорал Максимин в ярости, - напрягитесь еще немного, перережьте горло этим наглецам!
        Солдаты из тех, кто еще не побывал в бою, поволокли по каткам третью осадную башню, в слабой надежде, что с ее помощью удастся захватить стену. Но как назло, настил из бревен просел, а колеса заклинило, и деревянная махина застыла под наклоном, грозя вот-вот рухнуть. Солдаты бросили ее и кинулись врассыпную. Башня, постояв несколько мгновений и как будто раздумывая, падать ей или нет, наконец рухнула, погребя под своими обломками часть земляного вала.
        Максимин, пунцовый от ярости, смотрел на это бесславное завершение штурма. Затем он велел всем трибунам и легатам собраться возле своей палатки для собрания. Офицеры явились. У всех у них глаза были потухшие, щеки запали. У многих лица почернели от сажи. Один из трибунов громко клацал зубами - с утра его трясла лихорадка. Никто не знал, как овладеть проклятым городом. Ожидали взрыва ярости Максимина и не ошиблись.
        - Предатели! - завопил император и, указав на офицеров, приказал гвардейцам: - Казнить всех! Немедленно!
        Приказ был столь неожиданным, что все, и офицеры, и преторианцы, растерялись. Гвардейцы, впрочем, опомнились первыми. Командиры почти безропотно позволили себя разоружить. Их резали тут же как жертвенный скот перед палаткой императора.
        Но даже вид мертвых тел не успокоил Максимина. Напротив, пролитая кровь лишь разъярила его как дикого зверя. Он рванул полог палатки и, едва очутившись внутри, трижды выкрикнул:
        - Зевулус! Зевулус! Зевулус!
        Зеленый дым закрутился спиралью, и в палатке появился одетый в черное человек с хитрым прищуром узких глаз и черной бородкой, извивающейся, как змея, на груди.
        - Ты ищешь решение, Максимин Август? - с ехидной ухмылкой поинтересовался халдей.
        - Ты изумлен неудачами? Так знай же, ты сражаешься не с людьми, люди для такого полководца, как ты, - ничто. Боги ополчились против тебя… Сам бог Белен, покровитель Аквилеи, обороняет ее.
        - Кто ополчился? Аполлон? Юпитер? Я сегодня же принесу им жертвы и…
        - Они отвергнут твои жертвы, и солдаты узнают об этом. Есть только один бог, который хочет и может тебе помочь.
        - Кто именно?
        - Я, Зевулус…
        - Ты не бог, а всего лишь мошенник.
        - Ошибаешься. Я сделался богом, просто никто не знает об этом. Римские боги - слабые боги, они не думают о космосе, только о земле. О том, чтобы урожай был хорош, чтобы не было землетрясений, чтобы унялся шторм на море. Они подвержены страстям как люди. И так же недальновидны. Объяви своим солдатам о новом боге Зевулусе, более могущественном, чем сам Юпитер, принеси мне в жертву шесть черных козлов - и ты увидишь, что удача вновь повернется к тебе лицом.
        Бывший фракийский крестьянин Максимин не особенно жаловал римских богов, поэтому слова Зевулуса его скорее позабавили, чем возмутили.
        - Мне плевать на твои рассуждения, - сказал он. - Главное - одолеть Аквилею. Клянусь, я предам смерти всех жителей этого мерзкого городишка, всех до единого. Ради этого я готов назвать тебя хоть Юпитером.
        - Не упоминай имя этого дряхлого, выжившего из ума старика! Я - бог Зевулус, бог тьмы…
        - Если ты повелеваешь мертвецами, то ступай к Плутону, - буркнул разочарованно Максимин. - Я дам тебе монетку для переправы.
        - Я сулю тьму живым, а не мертвым, тьму, которая этому миру обещана на многие столетия.
        Он швырнул что-то на землю, - что именно, Максимин разглядеть не успел, - и синее пламя полыхнуло во все стороны, охватило шатер, добежало до центрального столба и сгинуло, ничего не повредив. Максимин невольно попятился.
        - Римляне недооценивают силу тьмы. Им кажется, что миром правит здравый смысл и порядок! Какое заблуждение!
        - Заблуждение - это то, что я до сих пор не велел перерезать тебе горло! - взревел император.
        - Вряд ли у тебя это получилось бы. А вот твои легионеры, измученные долгим походом, отсутствием жратвы и хорошей воды, вполне могут это сделать с тобой.
        - Так что же ты предлагаешь?!
        - Я открою тебе ворота Аквилеи, а затем и ворота Рима, если ты при всех объявишь меня богом. Каждый римский император создает какого-нибудь очередного божка. Тебе ничего не придется изобретать. На закате ты поставишь дерновый алтарь и принесешь мне жертву. А сейчас я скажу тебе, как победить этих упрямых горожан.
        - Мои солдаты не примут тебя всерьез.
        - Это не твоя забота, - зло отвечал Зевулус. - Может быть, ты хочешь, чтобы обожествили Гордианов?
        Услышав ненавистное имя, Максимин схватил светильник и швырнул им в Зевулуса. Кипящее масло облило мага, но, казалось, он даже и не почувствовал этого, а металлическая тренога перевернулась в воздухе и рассыпалась на тысячи мельчайших осколков. Второй светильник Максимин не стал швырять, а лишь в ярости опрокинул его на землю.
        - Хорошо, - прошипел он. - Я принесу тебе любую жертву, Зевулус, лишь бы заставить сенаторов захлебнуться в собственной блевотине. Калигула провозгласил себя богом, и никто не посмел ему возразить. Не возразят и мне. Легионы - лучший аргумент в любом споре. Пока они еще мне повинуются…

«Когда у преторианцев делаются хмурыми лица…» - дурацкая шутка. Но лица-то у гвардейцев действительно хмурые.
        - Так что же мне делать? - спросил Максимин нетерпеливо.
        - Подойди к стенам Аквилеи, - отвечал Зевулус, - и предложи горожанам: пусть один из них завтра выйдет с тобой на поединок. Если ты победишь, они откроют ворота города. Если победит их человек, ты уйдешь…
        Максимин расхохотался. От его хохота затрясся шатер.
        - Начитался Гомера, приятель? Ахилл и Гектор под стенами Трои! Ха-ха! Такое нынче не в чести… Да и кто же примет мой вызов? Все знают, что уже много лет в римской империи нет человека сильнее меня…
        - Обратись с моим предложением к горожанам, - невозмутимо повторил Зевулус, - и ты увидишь, что такой глупец найдется. И завтра утром ты зарежешь его как овцу перед войском.
        Максимин пожал плечами и вышел из палатки. Другой бы выслал к стенам трубачей и центурионов. Он отправился сам.
        - Достойные жители Аквилеи! - проорал Максимин. - Я вызываю одного из вас на бой! Пусть смельчак победит меня, и я уйду от стен города. Ну а если я убью его, вы откроете ворота!
        На стенах воцарилась тишина. В рядах солдат вокруг Максимина раздались негромкие смешки - все знали, что император ударом кулака выбивает лошади зубы, а ударом ноги ломает ей хребет, и только безумец согласился бы драться с ним один на один.
        - Твой вызов принят, Максимин, - неожиданно долетел ответ со стены.
        - Как твое имя, смельчак? - Максимин даже не пытался скрыть радости и торжества в голосе.
        - Архмонт! - был ответ.
        - Завтра на рассвете я жду тебя, Архмонт!
        - Ты, верно, сошел с ума, Архмонт, - пробормотал Марцелл, глядя на чужака с ненавистью и позабыв, что утром этот человек спас стены от разрушения. - Это наш город. Кто доверил тебе его защиту, варвар?
        Еще недавно горожане ликовали, видя, как рассыпалась башня осаждавших. Солдаты Максимина в беспорядке отошли к лагерю. Лучники перестали обстреливать стены, и любопытные, особенно женщины, теперь облепили каменные зубцы, уже торжествуя победу. Ответ Владигора привел их в растерянность и ярость.
        - Ты украл нашу победу! - продолжал вопить Марцелл. - Им там, внизу, нечего жрать, они пьют отравленную воду! Они готовы были отступить - все видели это! А ты отдал победу в руки ублюдка, врага Рима! Консуляр велит тебя казнить и правильно сделает!
        - Он избранник Белена, - возразил жрец. - Завтра боги даруют ему победу.
        - Не рассказывай басни! Никому в целом свете не победить Максимина! - горячился Марцелл.
        - Верно, боги решили отвернуться от нас, - пробормотал толстяк лавочник, - если вложили в твои уста эти ненужные хвастливые слова, Архмонт, - и потрусил со стены.
        - Я не проиграю, - упрямо проговорил Владигор, - и завтра вы это увидите. Сила Максимина в вашем страхе.
        Ему не решались поверить. Кое-кто, правда, смотрел на него с робкой надеждой, - за дни осады в городе и впрямь произошло столько чудес, почему бы теперь не случиться еще одному, последнему и самому невероятному чуду? Но большинство лишь хмуро молчало. Отказаться от поединка было уже нельзя - Юпитер покарает того, кто нарушит слово. Но и сдержать его означало только одно - смерть.
        - Завтра нас всех перережут, а наших детей продадут в рабство, - сказал Марцелл, понизив голос, но от этого его слова прозвучали еще более безнадежно.
        Кажется, кроме старика Антония, никто не верил в победу Владигора. Когда они вдвоем спускались со стены, горожане провожали их недобрыми взглядами. Но никто не сказал больше ни слова.
        - Ты веришь в мою победу? - спросил Владигор у старика.
        Сходство его с Белуном смущало Владигора - он ловил себя на том, что обращается к старому жрецу так, как обращался к своему учителю, и ждет от него точно такой же честности и прямоты. Антоний в самом деле относился к Владигору, как Белун, с отеческой заботой.
        - Юпитер прислал тебя в Аквилею, Ненареченный бог, - отозвался Антоний. - Значит, ты победишь.
        - Может быть, он прислал меня для того, чтобы облегчить путь Максимину…
        Антоний отрицательно покачал головой:
        - Это невозможно. Белен покровительствует тебе. Он бы не стал этого делать даже из страха перед Юпитером.
        Аргументы Антония не убедили Владигора. Он бы на месте старика не доверялся так слепо небесным покровителям. Странно, что Антоний не сомневался в победе, тогда как он сам еще не до конца верил в себя. Его именуют Ненареченным богом и ожидают от него чудес. Да, Владигор куда сильнее обычного человека, но…
        - Максимин так могуч, - заговорил он вслух о том, что его мучило. - О нем рассказывают легенды. Я видел его со стены - он выше остальных чуть ли не на две головы.
        - Да, - кивнул Антоний, - его ступни почти в два раза больше, чем у обычного человека. А на большой палец правой руки он надевает браслет своей бывшей жены. Что с того? Больше тридцати лет назад, будучи простым фракийским крестьянином, Максимин обратил на себя внимание императора тем, что сначала победил шестнадцать самых сильных борцов из числа лагерной прислуги, потом целый день бежал за лошадью императора, нимало не устав, а после в один миг поборол еще семь самых сильных солдат, каких только удалось сыскать в армии. Но разве это может вызвать у тебя страх?
        То и дело путникам приходилось прижиматься к стенам домов, чтобы пропустить повозки с камнями и известью для ремонта стен. Неожиданно один из возчиков закричал и замахал палкой, пытаясь ударить что-то на мостовой.
        - Что случилось? - спросил Владигор, подойдя к нему.
        - Змея, - отозвался тот, - вылезла прямо из-под колес и скрылась в водостоке. Да такая здоровая - в жизни не видел больше.
        Владигор нахмурился. Если бы он был римлянином, то сказал бы, что это дурной знак. С тяжелой душой последовал синегорец за Антонием в дом, где провел остаток предыдущей ночи и должен был провести следующую - накануне поединка.
        Уже стемнело, и в лагере зажглись тысячи факелов. Солдаты в полном вооружении построились перед палаткой императора, возле которой был сооружен алтарь из дерна Шесть черных козлов стояли, сбившись в кучу, перед алтарем. Несколько конных отрядов прочесали окрестности, чтобы найти нужных животных, и - о чудо! - на одном совершенно разоренном крестьянском дворе нашли в сарае всех шестерых, упитанных, черных как смоль, как будто специально приготовленных для жертвоприношения. Солдаты сочли находку добрым знаком, и весть о ней мгновенно облетела лагерь.
        Максимин в белой тоге с жертвенным ножом, подарком Зевулуса, в руках подошел к алтарю и осыпал голову первого козла вместо жертвенной муки зеленым порошком - еще одним даром чародея. В воздухе распространился едкий пряный запах, и животное зашаталось, будто его ударили деревянной колотушкой по голове. Опасаясь, что козел падет прежде, чем его прирежут, император полоснул лезвием по горлу животного. И только тогда увидел, что голова эта вовсе не козлиная, а человеческая, с курчавыми черными волосами, увенчанная парой вполне настоящих козлиных рогов. Полукозел-получеловек еще бился в судорогах, когда Максимин рассек ему грудную клетку и извлек бьющееся сердце. Едва сердце было брошено в огонь, как прямо в воздухе возникли врата, охваченные синим огнем, точно таким же, какой возник в палатке Максимина, но не сжег ее. Врата раскрылись, но за ними был все тот же ночной мрак. И из этого мрака непрерывным потоком устремились странные существа в черных балахонах до пят, с закрытыми покрывалами лицами. Тьма обрела человеческий облик и шествовала по лагерю. Даже у видавших виды ветеранов первой когорты
дрогнули сердца. Мгновенно темные фигуры растеклись меж рядами солдат. Проходя, каждый из пришельцев по очереди прикасался к легионерам, и тогда солдаты ощущали странный холод, разливавшийся по их телам, будто они умерли, и сердца их останавливались, забывая биться. Впрочем, эта мнимая смерть длилась лишь мгновение. И вот уже странная процессия, выплеснувшаяся из небесных врат, устремилась обратно, так же молча, не проронив ни звука. Врата вспыхнули синим огнем и исчезли.
        Когда сердце второго полукозла-получеловека было брошено в огонь, в походный алтарь Юпитера ударила молния и испепелила его дотла.
        Третье жертвоприношение вызвало из небытия целую тучу летучих мышей, черные стаи закружили над Аквилеей и закидали город пучками горящей пакли. В нескольких местах занялся пожар, и к небу поднялись столбы дыма, подсвеченные снизу отблесками красного.
        Четвертое заставило бить из земли фонтаны крови.
        От трепыхания пятой жертвы содрогнулась земля.
        Когда же настал черед шестой твари, потоки синего огня образовали в небе гигантскую воронку, и в центре ее проступило огромное лицо Зевулуса. Раскрыв рот, в который без труда могла бы въехать целая квадрига, Зевулус проорал:
        - Я принимаю твою жертву, Максимин…
        Император поднял руки к небу, и в его ладони ударила молния. Все тело императора засветилось синим огнем. Огромный и неподвижный, стоял он, будто светящаяся статуя. И солдаты в лагере, и горожане, столпившиеся на стенах, видели это.
        Теперь Максимин верил, что завтра он победит…
        - Так ты в самом деле стал теперь богом? Ну и как тебе новая ипостась?
        Если бы посторонний поглядел на них со стороны, то изумился бы, увидев этих двоих в темном полуразрушенном доме в окрестностях Аквилеи, - человек в черной хламиде и огромная змея, свернувшаяся кольцами на полу, вели неспешную беседу. Синий свет, исходящий от магического посоха, освещал комнату. Зевулус возлежал на каменном ложе, с которого то ли хозяева, то ли нагрянувшие следом солдаты стащили подушки и обивку. Но это разоренное жилище нравилось Зевулусу. Он был равнодушен к роскоши. Роскошь - удел слабых душ. Сильных насыщает только одна вещь - власть. А воплощение абсолютной власти - Рим. Повелитель Рима повелевает миром.
        Золотая чаша была наполнена вином, на узорном блюде лежал жареный, истекающий кровяным соком кусок козлятины.
        - В небесах слишком тесно, - хмыкнул в ответ Зевулус, - не протолкнуться. Шаг не ступи, тут же окажешься в обществе какого-нибудь заштатного божка, который воображает себя важнее всех прочих. Но я не собираюсь соперничать с ними за право заведовать какой-нибудь винной бочкой или урожаями, или присматривать, чтобы в порт было удобно заходить кораблям. Нет, я буду управлять злом. До этого не додумался ни один из спесивых римских божков. Я намерен его выращивать и лелеять. И даже Аполлон, бог солнца, не сможет мне помешать. В Риме самый большой мерзавец, перебив тысчонку-другую народу, не отважится принять зло как абсолют. Зло у них сращено со всей остальной жизнью, как будто они оберегают его, боясь, что само по себе оно не сможет выжить. Меня подобная скудость ума и отсутствие воображения необыкновенно раздражает.
        - Раз ты теперь бог, - продолжала змея, - то твоему подопечному не стоит волноваться относительно исхода завтрашнего поединка.
        - Хотелось бы мне верить в победу этого Максимина так, как он верит в нее, - усмехнулся Зевулус, теребя свою тощую бороденку. - Жаль, что ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ озабочен своим Синегорьем и не может поведать мне будущее Фракийца. Максимин не подозревает, как силен Владигор. Но, дорогая моя Чернава, нам с тобой непременно нужно извести князя, иначе весь мой замечательный план провалится. Как только Максимин подтвердит мою божественную ипостась в Риме, ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ откроет мне путь в другие миры… А для этого нужно, чтобы Максимин победил…
        - Он победит, о повелитель, - отвечала змея.
        - Тогда ползи в Аквилею, Чернава, - приказал Зевулус, - и чтобы к утру этот глупец, я имею в виду синегорца, был мертв. Смотри не перепутай его с фракийским великаном, ибо тот еще глупее. Укуси Владигора как следует. Даже если он не умрет, то с распухшей ногой или рукой вряд ли одолеет Максимина.
        Змея приподняла голову, и несколько мгновений взгляд ее желтых глаз был устремлен на Зевулуса. Чародей почувствовал противный холодок между лопаток… Уж не пытается ли змея подчинить его своей воле? Чародей тряхнул головой, и наваждение растаяло. Почудилось, верно… Не Чернаве тягаться с самим Зевулусом!
        - Я убью сразу двух зайцев, - улыбнулся Зевулус и пригубил из чаши. - Уберу синегорца и стану богом. Максимин сделает угодное мне дело своими руками. И еще наградит меня же за это. Вот что называется истинной мудростью. - И Зевулус поцеловал ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ.
        Шум крыльев заставил его поднять голову. Огромная ночная птица возникла в дверном проеме. Если бы змея не успела отпрянуть, острые когти впились бы в ее незащищенное тело. Зевулус вытянул руку в направлении двери. Повинуясь его приказу, острый нож, лежавший на блюде, полетел в цель. Птица с протяжным криком метнулась наружу.
        Зевулус выскочил во двор, но филина нигде не было видно, лишь на каменных плитах повсюду валялись перья, запятнанные кровью.
        - Я попал в него! - закричал Зевулус. - Он не мог улететь!
        Чародей вытянул руки вперед, и из его растопыренных пальцев ударили во все стороны синие молнии. Дом и деревья вокруг осветились холодным, режущим глаза светом. Но птицы по-прежнему не было видно.
        - Ладно, ползи к Владигору, - приказал Зевулус Чернаве, - а с этой дрянью я сам разберусь.
        Прекрасная женщина склонилась над его ложем. От нее пахло терпкими благовониями, столь любимыми римскими красотками. Ее кожа была матовой, как слоновая кость, каскад черных вьющихся волос струился по плечам. Грудь женщины с выкрашенными красной краской сосками порывисто поднималась и опускалась под тонкой полупрозрачной тканью. Ее пальцы скользили по его коже, оставляя змеистый след. След, от которого кожа горела.
        - Ты самый лучший, - шептали ярко накрашенные губы, касаясь его рта… - За одну ночь с тобою я отдам жизнь… Не думай о том, что будет завтра, будь моим… Сегодня… сейчас… - Рот ее приоткрылся, и розовый раздвоенный кончик языка скользнул между его губ, - ее поцелуй напоминал змеиный укус, он почувствовал сильную боль в горле и понял, что не может вздохнуть.
        Напрасно он, давясь, открывал рот, что есть сил пытаясь втянуть в себя воздух. Тело его лишь корчилось в судорогах. А женщина сидела возле него на постели и, улыбаясь, смотрела на его мучения…
        - Кто ты?!
        Вырвавшись из кошмара, он вскочил с постели, тяжело дыша.
        Но сон продолжался и наяву - черноволосая женщина лежала рядом на кровати, и отблеск масляного светильника рдел на ее щеке. Наяву, как и во сне, он подумал, что лицо ее напоминает слоновую кость.
        - Архмонт, любимец богов… - Гостья улыбнулась одними губами. - Богиня любви награждает тебя восхитительной ночью накануне твоей победы.
        - Ты послана Венерой?
        Ее руки тут же по-змеиному обвились вокруг его шеи.
        - Кто ты? - спросил он, не желая своим вопросом подсказывать нужный ответ.
        - Посланница богов. Я знаю, что сам Юпитер покровительствует тебе, Архмонт…
        - Если так, то ты знаешь слишком мало, - заметил Владигор.
        Если эта женщина посвящена в тайны Юпитера, то должна именовать его Ненареченным богом, тогда как она назвала его Архмонтом. Значит, ее послал смертный, пусть и ведающий более других, но не знакомый с маленькой тайной здешнего пантеона.
        Владигор снял с подставки светильник и поднес его к лицу гостьи. И хотя она изменилась с момента их первой встречи в лесу, в ТОМ времени и мире, он узнал этот дерзкий разлет черных бровей и огромные желтые глаза, в глубине которых таилось черное пламя.
        - Ведьма! - воскликнул синегорец.
        - Да, это я, Владигор, - отвечала она, нисколько не смутившись, а, напротив, вызывающе-дерзко.
        Тончайшая ткань легкой паутиной соскользнула с ее покатых плеч, обнажая гибкое тело. Владигор вытянул из ножен меч и поднес его к груди женщины.
        - Ты хочешь убить меня? - спросила она со странной усмешкой, но не сделала даже попытки ускользнуть.
        - А ты зачем явилась сюда? Разве не за тем же?
        - Я послана Зевулусом, не стану отрицать очевидное.
        - Когда ты должна это сделать? До того, как подаришь мне свою любовь? Или после? Каков приказ?
        - Он оставил это на мое усмотрение, - улыбнулась Чернава. - Но если бы я в самом деле желала исполнить его просьбу, ты был бы уже давно мертв, Владигор. Одна капля моей слюны, и ты бы перестал дышать во сне… - Она медленно провела пальцем по своим влажным губам, а затем поднесла руку к губам Владигора. - Что говорит твое чародейское знание? Смерть здесь или жизнь?
        Владигор мельком глянул на аметист - камень горел ровным голубым огнем. В этой женщине не таилось опасности. Во всяком случае, так указывал камень.
        - Почему ты служишь Зевулусу? - Владигор говорил тоном судьи. Но ему почему-то хотелось при этом, чтобы Чернава оправдалась.
        - Мое племя состояло из колдунов и магов. Мы поклонялись змеям, а избранные могли превращаться в них и понимать их язык. Римляне уничтожили нас. Не потому, что не признавали нашей религии, просто они не терпели нашей независимости. Немногие остались в живых, и те, кто спаслись, почти утратили прежние способности. Зевулус обещал мне помочь отомстить Риму. Глупая, слишком поздно я поняла, что он думает лишь о собственной выгоде. Он так же бездушен, как и этот мир…
        - Мирам свойственно меняться, - заметил Владигор.
        - И погибать… - добавила Чернава.
        - Ты хочешь, чтобы Рим погиб?
        Она покачала головой:
        - Теперь уже все равно. Я просто служу. Мне некуда бежать от своего повелителя. Когда наступит рассвет, он позовет меня, и я окажусь у его ног. Даже если уползу за ночь на десять римских миль отсюда.
        - А двадцать римских миль не могут тебя спасти?
        Ведьма снова покачала головой:
        - Меня могло бы спасти только время. Если бы ты, Хранитель времени, отправил меня в другой мир, то Зевулус не смог бы меня найти.
        - Если я добуду камень, похищенный твоим господином, то на обратном пути могу выбросить тебя в каком-нибудь из миров. К сожалению, мне неведомо, где сейчас Зевулус, и я не могу отнять у него камень.
        - Ты обещаешь спрятать меня? - воскликнула женщина с жаром и бросилась Владигору на шею так порывисто, что, не отведи он клинок, она бы пронзила себя насквозь.
        Меч со звоном упал на пол. Губы женщины оказались горячими и мягкими. Не в силах противиться, Владигор привлек ее к себе. Она обвилась вокруг него змеею. Но он не опасался ее яда. Он просто-напросто забыл о нем.
        Глава 9
        ПОЕДИНОК
        Красавец Юлий Вер спал в своем шатре. Походная кровать его была покрыта золотой тканью. Он обожал золото и серебро, богаче и красивее шлема, чем у него, - с золотым гребнем и нащечниками, изукрашенными самоцветами, - не было ни у кого в Риме. В двадцать один год он был императором, но не правил. Он был так красив, что многие знатные римлянки мечтали родить от него ребенка, но единственная девушка, которую он любил, оказалась для него недоступной. К тому же его собственный отец то возвышал его, то всячески третировал. Одним словом, у него было все и одновременно ничего…
        Теперь одно за другим являлись дурные знамения. Его копье раскололось от удара молнии, а полированный щит вспыхнул под лучами солнца. В эту ночь, почувствовав что-то противное и липкое на шее, он проснулся, поднял руку - и пальцы его скользнули по змеиной коже. С пронзительным криком он вскочил. Змея тут же упала на землю возле кровати, свернулась кольцом и подняла на гибкой шее плоскую голову. И тут он увидел, что змеиная голова превратилась в красивую женскую головку с черными волосами.
        - Утром ты умрешь, Юлий Вер, - прошипела женщина-змея и скользнула под полог шатра.
        Несколько минут юноша сидел на кровати неподвижно, тяжело дыша. Потом с гортанным криком выскочил наружу. Если бы сама смерть заглянула к нему в палатку, он бы не испугался сильнее. Юлий Вер кинулся в шатер к отцу. Старый солдат спал. Едва Юлий дотронулся до его плеча, он вскочил, схватился за рукоять меча, решив, что аквилейцы отважились на ночную вылазку. Нет, в лагере было тихо, только сын стоял перед ним на коленях и бормотал:
        - Доминус, позови своего халдея… было знамение… позови халдея… Змея… знамение…
        Знамением никто не мог пренебречь. И Максимин, выслушав рассказ сына, троекратно выкрикнул в темноту ночи:
        - Зевулус! Зевулус! Зевулус!
        - Ну как путешествие в Аквилею? - спросил Зевулус, глядя, как гибкое змеиное туловище приобретает очертания женского тела.
        - Я все исполнила, как ты велел, о повелитель… - отвечала ведьма.
        Она извивалась на каменном полу разрушенного дома, служившего убежищем Зевулусу. Чернава то приобретала человеческие черты, то вновь их теряла - лишь женская голова, явившаяся на змеином туловище, сохраняла свои очертания. Черные волосы разметались, губы открывались и закрывались в мучительной гримасе. Зевулус, устав ждать окончания превращения, спросил раздраженно:
        - Ты ужалила его?
        - О да, повелитель… - отвечала женская голова, в то время как змеиное тело судорожно било хвостом о землю.
        - Он умрет?
        - Он не сможет двигать правой ногой, о повелитель! Большего я не смогла сделать - однажды он уже сталкивался с моим ядом, и теперь мой укус не смертелен для Владигора. Его чародейское искусство ослабляет силу яда.
        - Я бы предпочел, чтобы он сдох, - пробормотал Зевулус. - Надеюсь, что Максимин справится с этим заезжим варваром…. - Зевулус нетерпеливо потер руки. - Скоро Максимин сделает меня богом, и тут уж я задам Олимпийцам перцу, сброшу их с дурацкой горки и стану повелевать этим миром сам. Единолично… А ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ откроет мне врата других миров…
        Зевулус извлек из рукава своего черного одеяния камень и принялся рассматривать его прозрачные грани.
        Чернава, так и не завершив своего превращения, вновь забилась в корчах на земле.
        - Да что с тобой?! - разозлившись, воскликнул чародей. - Прежде подобные штучки занимали у тебя несколько мгновений!
        И он, желая помочь, протянул к ведьме руку с ВЕЛИКИМ ХРАНИТЕЛЕМ. В то же мгновение женская голова превратилась в змеиную, и ядовитые зубы вцепились в руку чародея. Тот вскрикнул и выронил камень. Змея заглотила кристалл и исчезла. Зевулус раскрыл рот, чтобы произнести заклятие и вернуть беглянку, но в этот момент троекратный призыв заставил его исчезнуть в ядовитом облаке зеленого дыма, чтобы через мгновение явиться в палатке императора перед растерянным Максимином и его сыном. Он был в такой ярости, что едва не обратил обоих в огромных жаб, но сдержался.
        - Проклятая ведьма меня предала, - бормотал он, слушая вполуха рассказ Юлия Вера о странном знамении.
        Снисходительно фыркнув, чародей попытался истолковать увиденное в благоприятном для обоих императоров свете, но получилось не особенно убедительно. Уже начинало светать. Максимин велел привести быка для жертвоприношения перед поединком. Притащили какое-то полудохлое животное, с трудом найденное в брошенном людьми поместье. Выбрили несчастной твари лоб, обсыпали жертвенной мукой, и Максимин прирезал его на алтаре, сооруженном возле своей палатки. Потом император, по статусу своему - глава всех жрецов, принялся гадать по внутренностям. Но гадать Максимин никогда не умел. Сердце как сердце и печень как печень… Только странные белые пятна сулят неведомое… Внезапно бычья кровь загустела, и появилось неясное изображение. Орел? Но орел - это знак Юпитера… Или… сова? Сова - это птица Минервы. Римляне чтят Минерву за мудрость, а греки считают покровительницей героев. Максимин терпеть не мог греков за их умничанье, а Минерву презирал. А где же знак Зевулуса? Где козел с человечьей головой?
        Так и не найдя подходящих толкований, Максимин в ярости отшвырнул жертвенный нож. С новым богом или без него - он все равно одолеет противника.
        Владигору казалось, что он миг назад закрыл глаза, когда в комнате послышался едва различимый шорох. В предрассветных сумерках он без труда разглядел скользящую по полу змею. Она подползла к его кровати и выплюнула из своей пасти на пол сверкающий прозрачный камень. По одной из граней стекала капля змеиного яда. И рядом с этим камнем аметист в магическом перстне померк. Несомненно, перед ним был ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ. Чернава сдержала обещание. Владигор обернулся, но змеи уже не было в комнате.
        Ну что ж, половина дела была сделана - он нашел камень и теперь мог возвращаться назад, в Синегорье. Правда, поначалу он собирался побывать в этом мире совсем с иной целью, но… это желание было высказано до исчезновения ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ. За эти несколько дней он видел достаточно. Может быть, в этом мире законы и неплохие, но ни Правды, ни Совести тут нет и в помине. Разумеется, он должен победить Максимина, как обещал, а потом спешно вернется в Карфаген, вновь войдет в поток времени и окажется в родном Синегорье. Владигор был уверен, что победит. Все складывалось как нельзя лучше… Вот только… Филимон… он обещал прилететь утром с известиями о Зевулусе, уже рассвело, а его нет…
        - …Клянусь всеми богами Рима, а ты знаешь, как их много, я желаю тебе победы! - донеслось до него откуда-то издалека.
        - Филимон! - крикнул он, но ответа не последовало.
        Возникшая на мгновение ментальная связь прервалась. Не было сомнения - его друг попал в беду…
        Подняв веки, он не смог различить ничего, кроме кроваво-красного сверкающего круга, - восходящее в кровавой дымке солнце било ему прямо в глаза.

«Может быть, это птичий Аид?» - подумал Филимон и вновь смежил веки.
        Все тело у него болело, не хотелось не то что двигаться, но даже думать о том, что надо подняться. Во рту было сухо, как в выгоревшей печке, - язык скользнул по губам, как по шершавому камню.
        - Кто я сейчас - филин или человек? - пробормотал Филимон и все же заставил себя пошевелиться.
        Да, он был в обличье человека. Впрочем, двигалась только правая рука, левая же висела плетью. По-прежнему не разлепляя век, Филимон отполз в сторону и очутился в спасительной тени. Но прошло немало времени, прежде чем глаза его начали различать предметы. Он лежал в аккуратном и довольно просторном саду какого-то загородного дома. По всей видимости, война пощадила и дом, и сад, но хозяева, не надеясь на милость богов, предусмотрительно сбежали. Только шепот листьев нарушал тишину. Две огромные оливы росли возле ограды, и под одной из них сейчас лежал Филимон. Ни о чем не думая, он долго смотрел на игру фиолетовых теней на оранжевой стене дома. Неожиданно тень искривилась и змеей скользнула по камню. Чернава! Как он мог забыть о ней!
        Филимон через силу заставил себя повернуться и оглядеть сад. Вдоль кирпичной ограды тянулись ровные грядки растений - красные, серебристо-серые, ярко-зеленые листья соседствовали друг с другом. Пряные ароматы наполняли сад. Филимон жадно потянул ноздрями воздух. Без сомнения, растения были лекарственными. Он очутился в саду врача. Какая счастливая случайность… Или не случайность? Раненый, теряя высоту, он, скорее всего, интуитивно отыскал спасительный островок зелени.
        Держась за ствол, Филимон поднялся и двинулся по меже, пытаясь найти нужное растение. Но он не знал, что ему нужно. В облике человека он ничего не помнил о целебной силе этих стеблей и листьев. Чтобы излечиться, ему нужно было вновь превратиться в филина. Тогда он смог бы отыскать листья, способные ему помочь.
        Филимон опустился на колени, уперся руками в землю и, закрыв глаза, попытался перевоплотиться. Ничего не получилось. Он не мог сконцентрироваться, чтобы принять птичий облик, - мешала боль.

«Я так и умру здесь, на этих грядках, и не смогу помочь Владигору…»
        Филимон прекрасно понимал, что смертельно опаздывает. Еще ночью он должен был вернуться в Аквилею и предупредить друга. Вместо этого он поступил глупо и безрассудно, как мальчишка. И все же его не покидала надежда, что не все потеряно, что змея опоздает и он, Филимон, ее опередит… и предупредит Владигора… Надо только превратиться вновь в филина, сделаться птицей и лететь, лететь…
        Руки взметнулись над землей и вновь сделались крыльями. Но одно из них тут же беспомощно повисло и волочилось по земле, пока филин перепрыгивал с грядки на грядку, отыскивая нужные растения. Наконец он остановился возле низенького кустика с крупными матовыми листьями и принялся жадно долбить их клювом, глотая мясистую горьковатую мякоть. Он ощущал, как силы постепенно возвращаются к нему. Еще немного, и он полетит… Непременно полетит…
        Владигор знал, что Максимин огромного роста, он видел его издалека, стоя на городской стене Аквилеи. Но вблизи император казался просто великаном. Никто бы не осмелился назвать Максимина стариком - его мощь казалась неколебимой, несмотря на годы. Чешуйчатая броня и шлем, украшенный позолотой, делали его еще более огромным. Глядя на него, любой противник должен был испытывать страх. Его рука была почти на пол-локтя длиннее руки Владигора, и потому германский меч даже за счет длины своего клинка не давал князю никакой выгоды по сравнению с коротким римским мечом императора. Однако мощь противника не смутила синегорца. Едва поединок начался, как выяснилось, что рост и сила не дают Максимину никаких преимуществ. Владигор был не менее вынослив и несравненно более ловок. От выпадов, направленных ему в лицо или грудь, он легко уходил, зато ему дважды удалось нанести Максимину удар по ногам, а меч гиганта попусту рассекал воздух. Если бы не поножи, Максимин давно бы уже распростерся на земле. И все же отличная сталь, тайну которой знали лишь очень немногие германские кузнецы, разрубила поножи императора,
- кровь хлюпала в башмаках великана. Максимин отступил и принялся обходить противника, выискивая слабое место в его обороне. Больше всего раздражало Максимина, что Владигор казался легкоуязвимым, но едва они сходились, как синегорец уворачивался и Максимин вновь и вновь разил воздух. Впрочем, одно слабое место Максимин все же приметил - Владигор уклонялся от силовой борьбы, прекрасно сознавая, что здесь он может проиграть.
        Зевулус наблюдал за поединком, хмурясь все сильнее. Предательство Чернавы разрушило все его планы. Но сейчас у него не было времени заниматься предательницей. Он должен был сосредоточиться на Максимине. Ему так нужна была победа этого варвара! Увы, оказывается, боги зависят от смертных гораздо больше, нежели смертные от воли богов. Победит Максимин - и Зевулус вступит в Рим. Проиграет - и будущее не сулит магу ничего хорошего. Разумеется, чародей мог бы пустить в ход свою магию, но в Риме подобные фокусы не в чести. Насколько римляне верят всяческим знамениям и приметам, настолько же не любят они, когда смертные вместо толкования событий пытаются изменить их ход. Зевулус был достаточно умен, чтобы считаться если не с общественным мнением, то хотя бы с царящими суевериями. Слабостям не надо противостоять. Их надо использовать.
        Поначалу он надеялся, что у Максимина хватит собственной силы, чтобы одолеть наглеца. Он уже видел перед своим мысленным взором насаженную на пику голову дерзкого синегорца. Но победа императора-гиганта пока что откладывалась. Поначалу солдаты, обступившие площадь в центре лагеря, приветствовали Максимина радостными криками и награждали насмешками его противника. Но по мере того, как Владигор, ускользая от смертельных ударов, все чаще сам атаковал, крики солдат раздавались все реже. Над лагерем повисло тягостное молчание.
        Максимин вновь кинулся в атаку. В этот раз он пустился на хитрость и с такой силой ударил своим щитом по щиту Владигора, что срединный металлический шип впился в щит синегорца и намертво в нем застрял. После этого Максимин рванул щит Владигора на себя. У Владигора оставался лишь один выход - выпустить щит из рук, иначе он неминуемо подался бы вперед и таким образом подставил шею под меч противника. Лишенный защиты, синегорец спешно сорвал с себя плащ и накрутил его на левую руку. Вместе с наручем это могло послужить пусть и не надежной, но все же защитой. Максимин самодовольно усмехнулся - ничто на свете не могло противостоять его удару. Уже уверенный, что странный бог Зевулус даровал ему победу в поединке, Максимин размахнулся и ударил. Владигор сделал вид, что хочет парировать удар, а на самом деле резким движением раскрутил плащ, и ткань облепила Максимину лицо. Слепой зверь - беспомощный зверь. Длинный меч Владигора тут же вонзился между пластинок доспеха. Любой другой на его месте попытался бы отпрянуть, но он уперся ногами в землю и налег на меч, так что Максимин, подавшись вперед, сам
вогнал клинок по рукоять себе в грудь. Гигант взревел, бросил и щит, и меч, схватил Владигора и поднял над землей. Красный плащ все еще болтался, обмотанный, на руке Владигора. Синегорец схватился за край полотнища и захлестнул им шею императора. Максимин перекинул противника себе за спину, надеясь оглушить его. Но Владигор, падая, увлек за собой и Максимина, гигант грохнулся на землю. На губах его пузырилась розовая пена - клинок Владигора пробил легкое. Гигант попытался подняться, но не смог. Владигор вскочил, уперся ногой в грудь поверженного врага и вырвал клинок. Тяжелый вздох пронесся над стоявшими вокруг солдатами. Жители Аквилеи, усыпавшие стены, приветствовали своего бойца криками радости. Но император, хрипя, вновь начал подниматься. Он все еще тянул к ненавистному противнику руки, и этот жест не был просьбой о пощаде…
        И тут Зевулус, видя, что ошибся, понадеявшись на мощь Максимина, решил действовать сам. Он швырнул на землю крошечный серый шарик какого-то снадобья, и облако зеленого дыма окутало раненого с ног до головы. Едва дым коснулся ноздрей Максимина, как гигант вскочил на ноги. Будто и не было смертельной раны, будто не текла кровь из его груди, заливая доспехи, Максимин устремился на врага.
        - Э, так не пойдет! - заорал кто-то из солдат за спиной Владигора.
        - Колдовство!.. Колдовство!..
        Но, обретя прежнюю силу, Максимин все так же проигрывал Владигору в ловкости. Владигор, без труда уворачиваясь от ударов Максимина, успевал жалить его мечом. Однако раны, появлявшиеся на руках и ногах Максимина, не кровоточили! И взгляд его, устремленный в пустоту, был абсолютно неподвижен. Владигор не был уверен, что Максимин его видит. Прошло несколько мгновений, и гигант вновь начал терять силу. Движения его замедлились, израненные ноги стали подгибаться. Зевулус уже приготовился швырнуть Максимину новый волшебный шарик, но тут как будто из-под земли выскочила змея, взвилась в воздух, метя в руку Зевулуса. Ужалить она не успела - чародей оказался проворней и ударил ее ножом, почти что разрубив пополам. Серый шарик упал к его ногам, и зеленый дым окутал его самого. Краткая задержка оказалась роковой для Максимина. Он зашатался и рухнул на землю, как каменная статуя, низвергнутая с пьедестала. Из горла его хлынула кровь, руки и ноги содрогнулись в последний раз… Император умер.
        Зевулус исчез. А змея, все еще живая, подползла к ногам Владигора, на мгновение перед ним возникло женское лицо с мучительно искривленными губами, пытавшимися что-то произнести, но слышалось лишь тихое шипение. Между алых губ мелькнуло раздвоенное жало, голова вновь превратилась в змеиную и бессильно шлепнулась в пыль. Змея издохла… Плоть ее мгновенно испарилась. На земле осталась только черная сухая шкурка, которую победитель и подобрал, как нелепую награду в странном поединке.
        Большинство солдат хмуро молчали, но, подобно искрам лесного пожара по сухому хворосту, передавалось от центурии к центурии странное возбуждение.
        - Смерть Максимину! Смерть Максимину! - неслось над лагерем.
        - Где наш трибун, Максимин? - выкрикнул кто-то. - За что ты его казнил?!
        - Смерть! Смерть! Смерть! - неистовствовали во Втором легионе.
        Владигор повернулся и зашагал назад к воротам Аквилеи. Солдаты перед ним расступились. Он не успел сделать и десяти шагов, как услышал за своей спиной новые крики.
        - Смерть Юлию Веру!
        - Пес был плохой породы, - сказал солдат рядом с Владигором. - Так зачем же оставлять щенка.
        Синегорец оглянулся и увидел, как солдаты Второго легиона окружили юного императора, который возвышался над ними на целую голову, но при этом не делал никаких попыток защититься или умолять о снисхождении.
        - Стойте! - закричал Владигор.
        Но десяток мечей уже вонзились в тело юного гиганта. Голова его качнулась из стороны в сторону, как крона подрубленного дерева, и исчезла за спинами обступивших его солдат, чтобы через мгновение подняться гораздо выше, - насаженная на пику, она укоризненно взирала на своих убийц.
        Жрец Антоний провел Владигора в маленькую спальню. На кровати неподвижно лежал Филимон. Он был уже без одежды, ноги закутаны в одеяло, но, несмотря на это, тело его сотрясала крупная дрожь. Левая рука его была вся покрыта сухой коркой запекшейся крови и грязи, губы непрерывно шевелились.
        - Змея… ты видел змею? Она была здесь… Она должна тебя убить… Так приказал Зевулус… до рассвета…
        - Как видишь, я жив…
        - Я должен успеть… - бормотал Филимон, не слыша своего друга.
        - Мне нужна холодная родниковая вода и чистая ткань, - обратился Владигор к Антонию.
        Через несколько мгновений старый раб внес серебряную чашу, полную прозрачной ледяной воды, губку и несколько кусков белого льна. Владигор положил на лоб раненому намоченную в воде ткань, прижал ее как можно плотнее и прошептал слова заговора. Тотчас пар, обжигая пальцы, повалил от куска льна - влажная ткань вытягивала жар из тела. Старик раб, наблюдавший происходящее, едва не уронил на пол серебряную чашу. Владигор отшвырнул почерневший кусок льна и взял новый платок. В этот раз ткань сделалась лишь теплой. Крупная дрожь, сотрясавшая Филимона, унялась, прерывистые хрипы сменились глубоким ровным дыханием. Когда Владигор смыл кровь с раненой руки товарища, на коже остался лишь свежий красный шрам.
        Перед закатом Филимон открыл глаза и спросил бодро, почти весело у сидевшего возле кровати Владигора:
        - Ну и как поживает наш старый знакомый Зевулус?
        - К сожалению, ему удалось удрать…
        - А змея?
        - Она мертва…
        - Слава Перуну…
        - О да… - странным тоном отвечал Владигор.
        Глава 10
        БЕЗУМНЫЙ РИМ В ОГНЕ
        - Ну, здравствуй, маленький Гордиан… Можно, я буду называть тебя именно так? Сомневаюсь, станешь ли ты когда-нибудь большим, но великим уж точно не сможешь сделаться. Каким ты был, таким и продолжаешь оставаться - глупым мальчишкой, который сам не знает, что ему нужно от жизни… Ты хотел меня видеть, и вот я здесь и говорю с тобой. Почему же ты не рад?
        Наглый лисенок выбрался из норы и сидел посреди поляны. Шкура у него пылала, как огонь. Гордиан даже чувствовал запах дыма, который исходил от проклятого лисенка. Он боялся этого зверька, как боялись его все звери на картине. Лисенок уже давно разгуливал по поляне в одиночестве. Преисполненные собственного достоинства олени сторонились его точно так же, как грозные кабаны или пугливые лани. Все они теперь жались к краям фрески, предоставив середину в распоряжение наглого зверька. Непостижимо, как он выбрался из своей норы, из которой по-прежнему торчал кинжал Марка? И чего он хочет? Власти? Она у него есть - все звери на фреске дрожат перед ним, как отцы-сенаторы перед грозным императором. Или ему мало оштукатуренной стены и он хочет насытиться живой плотью, напиться живой крови?..
        - О чем мне с тобой говорить? - Вместе со страхом Марк испытывал крайнее раздражение.
        - О твоих божественных предках. Вообрази, я тоже хочу быть богом. Почему бы твоим родственникам не замолвить за меня словечко перед Юпитером? Правда, в Риме богов назначают сами люди… Ох, уж эти мне республиканские традиции, за столько лет от них никак не избавиться! - с издевкой произнес лисенок. - Но боги должны подать людям знак. Почему бы твоему божественному деду или божественному отцу не подать смертным знак, что я тоже достоин быть богом?..
        Марк не успел ответить наглецу - ему помешали… Он не сразу понял, что бормочет раб, склонившись перед ним.
        - Гордиан Цезарь, Бальбин Август призывает тебя к себе. Он просит надеть непременно пурпур. - Раб, наверное, несколько раз повторил эту просьбу, прежде чем Марк его услышал.
        - Что-нибудь случилось? - спросил Марк.

«Рабы всегда знают больше своих господ», - любил в шутку повторять его отец.
        - В городе беспорядки - преторианцы вышли из лагеря, жгут и грабят квартал за кварталом… Кричат, что им люб Максимин, а Бальбина и Пупиена они зарежут как свиней… - Последнюю фразу раб повторил с особым удовольствием.
        Запах дыма делался все более явственным - значит, все это не сон и тот лисенок на фреске действительно существует. Тем временем Марка уже облекли в пурпурную тогу, и рабыня тщательно укладывала складки.

«Удирать от разъяренных солдат в тоге будет чрезвычайно неудобно», - подумал он и… улыбнулся.
        Бальбин ожидал его возле терм Траяна. Пурпурная тога императора была испачкана грязью, на лице кровоподтек, - видимо, толпа швыряла в него камнями. То и дело он платком отирал со лба обильно выступающий пот. Императора охранял лишь небольшой отряд германской гвардии. Несколько кварталов Рима было затянуто дымом, и синие клубы, как огромные змеи, доползали до самого Капитолия.
        - Преторианцы вышли из лагеря и жгут дома… - пробормотал Бальбин. - Их надо как-то остановить…
        Император был явно растерян.
        - У нас есть преданные нам войска? - спросил Марк Гордиан.
        Ему казалось, что он по-прежнему лежит на ложе перед картиной. Только в этот раз лисенок ведет себя особенно зловредно. Зачем он устроил мятеж? Зачем подбил гвардию грабить город? Неужели мстит Гор- диану за то, что тот осмелился всадить нож в его нору?
        - Только отряд германцев, - со вздохом отвечал Бальбин. - Но они не устоят против преторианской гвардии. Я издал множество эдиктов, обещал каждому гвардейцу по сто денариев… но они не слушают меня… - Бальбин опять вытер лицо уже совершенно мокрым платком. - О времена, о нравы! Слово императора перестало быть законом.
        - Если бы я был такого же роста, как ты, - пробормотал Гордиан, в упор глядя на старика.
        Потом он знаком подозвал к себе одного из великанов германцев.
        - Я заберусь тебе на плечи. А ты неси меня навстречу бунтарям. Не бойся, Гордианы делаются тучными к сорока годам. Мне еще далеко до этого возраста.
        Он скинул тогу и, оставшись в одной пурпурной тунике, взобрался на плечи солдату, будто на верховую лошадь. Они двинулись вперед по затянутой синим дымом улице Патрициев. Разбушевавшихся гвардейцев пока не было видно. Следом за Гордианом спешили Бальбин и его германская стража. Если бы дело дошло до драки, преторианская гвардия уничтожила бы этот отряд за несколько мгновений. Навстречу то и дело попадались бегущие люди, полуголые, едва из постели. Промчался отряд вооруженных мечами и щитами горожан, отступая перед невидимым пока врагом. Несколько здоровяков гладиаторов проволокли в казармы раненого товарища. Было ясно, что Гордиан движется в нужном направлении. Последние беглецы с криками промчались мимо и скрылись в тени ближайшего портика. За ними, как буруны надвигающегося прилива, неслась толпа гвардейцев. Преторианцы были вооружены не по форме, многие без щитов и доспехов. Кое-кто вообще был с одним мечом. Зато почти все волокли мешки с награбленным добром, а лица и руки были забрызганы кровью и перепачканы сажей.
        - Эй, кто так торопится нам навстречу? Никак старая свинья Бальбин? Почему бы нам не выпустить из него кишки? - заорал высоченный одноглазый гвардеец. Вместо обычной ямы у него в пустой глазнице образовалась отвратительная язва - три красных пузыря лепились один на другой, будто на месте отсутствующего глаза вызрела целая гроздь. - Эй, Бальбин! Зачем изводить столько пергамента на дурацкие эдикты? Будь ты старым солдатом, как Максимин, ты бы отсыпал нам по сотне золотых!
        - Я Марк Антоний Гордиан Цезарь, - проговорил Марк негромко, даже не пытаясь перекричать толпу. - Я хочу поговорить с вами, воины… Или мне назвать вас не солдатами, а всего лишь гражданами, как обращался в таких случаях к мятежникам божественный Юлий? - Он знал, что подобное обращение было для преторианцев унизительным, как знал и то, что когда-то одним этим обращением Юлий Цезарь пресек мятеж.
        Преторианцы смолкли, скорее растерянные, чем усмиренные. Кто-то бросил мешок с награбленным, кто-то попятился. Другие, наоборот, заорали:
        - Эй, Цезарь, мы не имеем ничего против тебя!
        - Твой дед был отличный парень!..
        - А лучше всех Максимин, клянусь Геркулесом! Мы его избрали - он-то знает, что значит быть солдатом!
        - Да здравствует Максимин!
        - А Бальбин пусть идет в задницу вместе с сенатом…
        - Зачем же тогда вы избрали меня Цезарем? - спросил Гордиан, все так же не повышая голоса.
        Крикуны на минуту смолкли, обескураженные. В самом деле, тогда на Капитолии преторианцы вместе со всеми орали «Да здравствует Гордиан!».
        - Разумеется, вы выбрали меня не за мои собственные заслуги, а за заслуги моего деда и моего отца. Но раз народ Великого Рима избрал меня Цезарем, я не могу позволить продолжаться бесчинствам и грабежам. Возвращайтесь в казармы, солдаты!
        Толпа преторианцев начала пятиться.
        - Цезарь, я ничего не имею против… - ухмыльнувшись, сказал одноглазый, подходя почти вплотную к Гордиану, который, сидя на плечах великана, был почти на голову его выше, - Но по-моему, ты суешься не в свое дело. Топай-ка домой и спрячься под мамкин подол. Это будет самое отличное, что ты сделаешь. Сенат избрал себе Бальбина и Пупие- на - пусть они и служат этим старикашкам. Наш император - тот, кого избрали мы, кто люб солдатам. Да здравствует Максимин!
        - Максимин! - как эхо, подхватила толпа преторианцев.
        Марк молча смотрел на одноглазого, на безобразный его нарост. Потом, схватив германца левой рукой за шею, он перегнулся, вытащил из ножен охранника клинок и, распрямясь, полоснул по шее одноглазого. Гвардеец не успел даже вскинуть руку, чтобы защититься. Захлебываясь хлынувшей из горла кровью, он повалился на мостовую.
        - Цезарь, даже если он милостив, - проговорил Гордиан спокойно, - не может терпеть подобного. Возвращайтесь в казармы, граждане…
        В этот момент с неба спустился филин и уселся ему на плечо. Суеверные солдаты сочли это знаком богов: появление птицы подействовало на них гораздо сильнее, чем слова Гордиана или смерть одноглазого. Они отступили. Лишь несколько заводил никак не желали подчиниться. Отделившись от толпы, они вплотную подошли к Цезарю.
        Бальбин, решивший, что Гордиана сейчас непременно убьют, выкрикнул истошно: «Не надо!» - и накрыл тогой голову. Кому-то из гвардейцев это показалось забавным. Раздался смех.
        - Ты принес мне добрую весть? - спросил Гордиан у птицы.
        Филин кивнул в ответ.
        - Максимин побежден?
        Вновь согласный кивок.
        - Он мертв?
        И в третий раз птица кивнула.
        - Тогда лети назад в Аквилею и передай ее жителям благодарность от Бальбина Августа и Гордиана Цезаря!
        Филин в тот же момент взлетел с плеча Гордиана.
        - Посланец богов, посланец богов… - забормотали солдаты.
        Толпа, разом примолкшая, принялась отступать так поспешно, что это напоминало бегство. Гвардейцы не боялись ничего на свете, кроме дурных примет. Даже тучи, внезапно закрывшие луну, могли поколебать их решимость. Что же говорить о птице, которая понимает человеческую речь и приносит посреди ночи известие о гибели Максимина!
        Гордиан спрыгнул с плеч германца и двинулся вслед за отступающей гвардией, все еще сжимая в руках окровавленный меч. Вид оставляемых гвардейцами улиц вызывал у него тошноту - тут и там на мостовой лежали изуродованные трупы. Во многих местах камни были залиты кровью. И в лужах крови валялись узлы с домашним скарбом, черепки посуды, раздавленные фрукты. Грабя дома, гвардейцы тащили все, что попадалось под руку. Но тут же, не обнаружив ничего ценного, бросали жалкий скарб и двигались дальше, чтобы ненужные узлы не сковывали им руки и не мешали резне. Преторианцы, призванные охранять Рим, грабили свой город. Некоторые дома горели. Ночная стража, перепуганная выступлениями преторианцев, не отваживалась высунуться из своих казарм. Гордиан послал нескольких германцев с приказом «неспящим» немедленно прибыть и спасать дома, пока пламя не охватило целые кварталы.
        Переступая через осколки амфор, лужи крови, вина и масла, Гордиан шел вперед. Многоголовый зверь с окровавленной пастью послушно пятился. Вскоре он скроется в норе. Но как сделать, чтобы он больше не выползал наружу, этого Гордиан не знал. Больше всего на свете ему хотелось сейчас скрыться в своем роскошном доме, велеть никого не пускать и отгородиться стеной от этого страшного, залитого кровью и объятого огнем города. Но не было такой стены, которая могла бы его защитить. Юноша, почти мальчик, в одиночку сражался со своей собственной гвардией.
        Глава 11
        ЛОВУШКА
        Все были счастливы - на стенах Аквилеи и вне их. И хотя внутрь города солдат не пустили, опасаясь грабежей и насилия, в лагерь были отправлены повозки с хлебом, амфоры с чистой питьевой водой и дешевым вином. Гонец, загоняя лошадей до изнеможения, мчался в Рим с сообщением, что оба Максимина, отец и сын, мертвы. А вслед уже везли их отрубленные головы, которые выставят на Марсовом поле, чтобы чернь вдоволь над ними поиздевалась, а потом сбросила в Тибр.
        Во всех храмах жрецы приносили благодарственные жертвы, но самый густой, самый сладкий дым поднимался над жертвенником храма Белена. Покровитель Аквилеи помог отстоять свой город.
        - ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ у меня, и теперь можно собираться домой, - сказал Владигор Филимону.
        Филин только что вернулся из Рима с невеселым рассказом о бесчинствах преторианцев, пожарах и грабежах.
        - Большая дружина - не самая надежная, - глубокомысленно заметил он, беря из рук князя камень и разглядывая его грани. - Кстати, очень похоже на кусок прозрачного кварца. Неужели ради него стоит проливать кровь?
        - Кусок кварца! - воскликнул, негодуя, Владигор. - В нем заключено все будущее Синегорья! И если им умело воспользоваться…
        - Я бы не стал им пользоваться, - перебил его Филимон. - Какой интерес творить будущее, которое кем-то сотворено? Все равно что проживать уже прожитую чужую жизнь или писать сочиненную другим балладу… Разве не так? Я бы вернул этот камешек на место, и пусть бы он лежал в Пещере Посвященных подальше от нечестивых рук.
        - Ты прав, - согласился Владигор. - Как только мы вернемся, я положу камень на место.
        - Наконец-то ты хоть раз со мной согласился. И когда же мы возвращаемся?
        - Как можно быстрее…
        - Да? Насколько мне не изменяет память, ты собирался изучать на месте римское право. Но едва добрался сюда, как спешишь назад. Неужели пропала охота?
        - Право я могу изучить и по книгам, а как все это действует в жизни, я уже насмотрелся. Достаточно хотя бы того, что мне рассказали о Калигуле и Элагабале, чтобы не испытывать к этому миру особого почтения.
        - Подумаешь, Элагабал… Скор ты, однако, на суд. Может быть, мы прибыли просто не в те времена. Я полагаю, что во времена республики это общество вело себя куда приличнее. Недаром Зевулус не стал забираться так глубоко, а выпрыгнул здесь, прямо в объятия Максимина.
        - Что ты предлагаешь? Отправиться назад в потоке времени - во времена республики?
        - А почему бы и нет? По-моему, стоит довести начатое до конца…
        В это время дверь в комнату распахнулась и вошел Антоний. Белая тога старого жреца была забрызгана кровью и испачкана жертвенной мукой.
        - Архмонт, я говорил с Беленом от твоего имени. И он, памятуя твои заслуги, дал мне ответ.
        - Я слушаю тебя, доминус, - отвечал Владигор, поднимаясь навстречу старику.
        - Я знаю, ты прибыл из другого мира, столь же далекого и недоступного, как царство Плутона. Не всегда найдется перевозчик, чтобы соединить миры. Ладья Харона ждет каждого, кто погребен с соблюдением обрядов. Но тебя, Архмонт, ладья больше не ждет…
        - Что ты имеешь в виду, Антоний?
        - То, что дорога между мирами закрыта.
        Владигор похолодел.
        - Ты хочешь сказать, что Перун, отправляя меня сюда, знал, что мне не вернуться назад?
        - О нет, ты можешь вернуться! Но не сейчас.
        - Когда же? - нетерпеливо воскликнул Владигор.
        - На этот вопрос Белен не ответил. Надо полагать, твое возвращение не должно было быть столь скорым.
        - Ну да, - поддакнул Филимон. - Он собирался поучиться в Риме. Но как нерадивый ученик решил сбежать, едва дошел до дверей школы.
        - Вот видишь… - кивнул жрец. - Зачем тебе торопиться? В твой мир ты вернешься в тот самый миг, когда покинул его. Останься с нами, Риму грозят неисчислимые беды. Мой бог Белен сообщил мне, что ты являешься Хранителем времени и в твоих руках чудесный камень - ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ. Два хранителя сойдутся вместе, чтобы спасти Рим, - вот пророчество Белена, услышанное мною сегодня во время благодарственного жертвоприношения. Ты должен спасти Рим, Ненареченный бог!
        - Ты хитришь, старик! Ты не спросил Белена о моем пути. Ты толковал со своим патроном о Риме и его спасении. Какое мне дело до Рима? - в гневе воскликнул Владигор. - Я должен вернуться в свою страну. И…
        - Ты многое сделал для нас, победив Максимина. Но мог бы сделать еще больше. Гораздо больше. Подумай об этом.
        - Я думаю о Синегорье!
        Старый жрец гневно сдвинул брови - так хозяин глядит на провинившегося раба.
        - Ты упрям. Но неужели ты надеешься, что у тебя достанет сил перечить богам? Бойся гнева богов. Ибо тогда врата времени не откроются перед тобой и ты никогда не вернешься назад.
        И жрец с видом победителя вышел из комнаты. Владигор не мог опомниться от подобной наглости.
        - Я был им как друг! Что друг!.. Я сражался за них! - Владигор в ярости ударил кулаком по столу так, что инкрустированная слоновой костью столешница треснула надвое. - И что я слышу в ответ - продолжай в том же духе, парень! Будто я им раб!
        - Рим признает только один вид отношений - беспрекословное подчинение, - заметил Филимон. - Одно я понял точно: путешествие в потоке времени назад, в республику, отменяется. Да уж, вляпались мы с тобой, князь. Как бы не пришлось нам закончить свой век в этом странном мире.
        - Насколько я знаю, ты у нас долгожитель, Филимон. Живешь больше ста лет, и впереди тебя ожидает еще не одна сотня.
        - Ха-ха… В этом мире никто не может поручиться за завтрашний день, князь. Здесь с такой же легкостью режут горло себе и соседу, как у нас в Синегорье рубят дрова.
        - Одно ясно: они не хотят меня отпускать назад… - пробормотал Владигор. - Вот она, людская благодарность… Переплут их подери…
        - Клянусь Геркулесом, мне эта история тоже не особенно нравится. Что мы будем делать?
        Владигор на минуту задумался.
        - Вернемся в Рим, а там что-нибудь придумаем. Должен же быть какой-то выход. Потолкуем еще раз с Юпитером, в конце концов. И пусть Антоний провалится в Тартар…
        А ведь он относился к старому жрецу как к наставнику своему Белуну - с таким же почтением и доверием. Глупец! Что у них общего?! Лишь белая борода…
        Глава 12
        СИВИЛЛА
        Владигор, двигаясь по узкому проходу, вырубленному в скалах, старался держать светильник над головой. Шел он медленно - пол галереи, ведущей к центральной пещере, был залит чем-то скользким и жирным, как будто кто-то когда-то разбил здесь несколько амфор с маслом. Хотя, если судить по запаху, это была та черная жидкость, которую в Ливии иногда добывают прямо из земли. Жидкость эта вспыхивает, едва соприкоснувшись с огнем. Владигор подумал, что если с его светильника хоть одна искра упадет вниз, то он окажется посреди огненного озера. Предназначалась эта ловушка лично для Владигора или кого-то другого хотели здесь испепелить - неизвестно. В любом случае Владигор не собирался отступать. Наконец жирная черная лужа кончилась, и Владигор зашагал быстрее, хотя его солдатские, подбитые гвоздями башмаки, испачканные в масле, продолжали то и дело скользить.
        Наконец впереди замаячил свет, и он очутился в небольшом круглом помещении, которое вполне можно было назвать комнатой. В кресле, вырубленном прямо в скале, сидела старуха с распущенными седыми волосами. На ней был плащ из некрашеной ткани, а сухие руки унизаны множеством серебряных браслетов, которые при каждом движении звенели. На каменной прямоугольной глыбе, которая вполне могла сойти за стол, чадило несколько светильников. Обрывки пергамента были разбросаны не только по столу, но и по полу. Посреди на камне - огромная бронзовая чаша, инкрустированная крупными осколками синих прозрачных камней. В полумраке пещеры камни светились своим, незаемным светом. Запах горячего масла смешивался с ароматом каких-то благовоний. Несмотря на то что в пещеру постоянно попадал проточный воздух и пламя в светильниках колебалось, тяжелый дух из пещеры не выветривался.
        - Это оттого, что она здесь со мною… - смеясь, сказала старуха и указала на нишу, в которой покоились тело ее предшественницы.
        Владигор поклонился и проговорил:
        - Приветствую тебя, о Сивилла.
        - И я тебя приветствую, Архмонт. Или ты хочешь, чтобы тебя называли твоим новым именем - «Меций Гордиан»? Как тебе нравится быть римским гражданином?
        - Я должен отвечать на этот вопрос?
        - Разумеется, нет. Здесь на вопросы отвечаю я, если захочу. - Старуха захихикала, найдя свою шутку удачной. - Я и так знаю, что тебе больше нравится, когда тебя называют Владигор.
        Она произнесла его имя на чистейшем синегорском. Причем на ладорском диалекте, с четким «л» и звонким «р». Князь невольно вздрогнул, ибо в этом мире так его называл только Филимон.
        - Так о чем же ты пришел меня спросить, Архмонт? - продолжала старуха.
        - Боги открыли передо мной поток времени, чтобы я мог проникнуть в этот мир. Но мне неведомо, как вернуться обратно.
        - Что ж тут сложного, - пожала плечами старуха. - Боги отправили тебя, значит, они и вернут обратно. Или ты не доверяешь богам?
        - Боги нередко забывают о смертных, если те не отваживаются напомнить о себе.
        - Ты прав, юноша. Боги забывчивы. Они слишком заняты собой и своими делами. Но если бы это было не так, нам бы всем было скучно жить…
        Старуха взяла двумя руками чашу, отпила глоток и поставила ее обратно на стол. Сплела руки в замок, закрыла глаза и принялась раскачиваться на своем каменном сиденье. Браслеты негромко звенели. Поначалу губы ее были плотно стиснуты. Потом послышалось невнятное мычание, и наконец Владигор услышал:
        Двери времен открывает последний
        живущий смертью своею.
        Никто из римлян благородных не увидит,
        что зрел его глаз.
        Но каждый узрит, что доступно живущим с ним вместе.
        Третий день, наступив, отворит временные врата.
        Помни, открытыми быть им до восхода
        Луны бледноликой.
        Владигор мало что понял из бормотания старухи, но переспросить не посмел. Повернулся и двинулся назад той же дорогой, что пришел. Во всяком случае, это было больше, чем ничего. Он так задумался над словами Сивиллы, что не обратил внимания на скользнувшую под потолком черную тень. Лишь когда летучая мышь коснулась его своим крылом, он очнулся. Поганая тварь не только ударила его крылом по щеке, но и задела светильник. Искры посыпались вниз. Владигор сейчас находился как раз посреди лужи «масла»…
        - Время, остановись! - выкрикнул Владигор, и эхо заметалось в бесчисленных галереях пещеры.
        Внезапно все звуки смолкли. Исчезло всякое дуновение воздуха, ледяной холод мгновенно наполнил пещеру. Зеленоватый призрачный свет тонкими лучами пронзил воздух. Владигор понял, что не дышит и… не хочет дышать. Он наклонился. Время не текло - сочилось неспешно. Искры, слетающие вниз, не падали, а кружились в задумчивости, как стая сверкающих бабочек. Владигор успел подставить ладонь и собрать их все до единой, - касаясь его кожи, они несильно жалили и гасли. Затем он выпрямился и протянул руку к зависшей в воздухе твари. Крылья ее колебались, она силилась сделать спасительный взмах, но не могла. Владигор схватил ее, но толку от этого было мало - тварь тут же превратилась в комок теплой грязи, растекшейся по пальцам. В то же мгновение время вновь потекло как обычно, и сердце Владигора застучало как бешеное, торопясь сделать недостающие удары. А по галереям пещеры пронесся вихрь, поднимая неведомо откуда взявшиеся прошлогодние листья, сломанные ветки и прочий сор, накопленный годами. Пламя в светильнике погасло, и назад Владигору пришлось двигаться уже на ощупь.
        Две каморки располагались на самом верхнем, четвертом, этаже. На первом была таверна и лавка торговца тканями. На втором жил разбогатевший вольноотпущенник, на третьем - два брата, свободнорожденные граждане, клиенты богатого патрона. Каждое утро, надев ветхие тоги, торопились они на раздачу даров к своему патрону и возвращались назад, чтобы переодеться и отправиться в таверну, а затем на форум или в цирк. Или в Колизей. Больше никуда эти паразиты не ходили. Иногда им везло и они выигрывали несколько сестерциев, поставив на удачливого возничего в цирке. Тогда домой они возвращались после третьей стражи ночи, горланя пьяные песни и выблевывая на деревянные ступени обильный ужин. Старуха рабыня, единственная их прислужница, бранясь, мыла потом лестницу. А утром эта парочка, держась за раскалывающиеся от боли головы, вновь отправлялась к патрону за милостыней. Стук их сандалий возвещал, что настало утро.
        Меций Гордиан, или, как он по-прежнему себя называл, Архмонт, и Филимон занимали самые верхние комнаты. Подойдя к дому, Владигор едва увернулся от помоев, которые выплеснули на улицу с третьего этажа. Вонючая жидкость, пенясь, потекла к стоку канализации. Владигор поднял голову. Из окна выглядывала голова старухи с крючковатым носом и всклокоченными седыми волосами. Владигор погрозил ей кулаком, но старуха только презрительно фыркнула и скрылась в окне. На стене возле дверей лавки за время отсутствия Владигора появилась новая надпись: «Луций, все девушки от тебя без ума…»
        Внизу же какой-то остряк, уж не Филимон ли, приписал: «Жаль, что я не Луций…»
        Владигор стал подниматься наверх. До второго этажа лестница была каменной, так же как и сам дом. В квартире вольноотпущенника слышались веселые голоса и треньканье кифар - там, как всегда, пировали. На третий и четвертый этаж вела деревянная лестница, да и сами эти два этажа, предназначенные для бедноты, были деревянными. Две комнатушки, снятые Филимоном, не имели даже двери, а только лаз в полу, к которому вела лестница, на ночь он закрывался крышкой с замком. Мебели почти не было, если не считать двух кроватей, шаткого трехногого столика, деревянной скамьи и громоздкого сундука, разумеется пустого, но который вряд ли смогли бы сдвинуть с места трое здоровенных мужчин. Судя по резьбе, украшавшей стенки и крышку, прежде он стоял в доме куда более богатом. Сейчас сундук этот весь был завален свитками пергамента. Филимон, уже успевший перенять римские обычаи, возлежал на кровати и читал свиток, пользуясь тем, что западное солнце светило в окна. Ах да, в углу еще стоял ларарий - шкафчик на резных ножках с облупившейся росписью на дверцах и резным бордюром, хранящим следы позолоты. В ларарии обитали
боги-покровители их скромного жилища - две терракотовые статуэтки, чем-то очень похожие на самих Владигора и Фильку. Каждый вечер Филимон складывал перед ними объедки, чтобы покровителям было чем перекусить, а в нижнее отделение прятал грязную посуду, когда ленился в темноте спускаться к фонтану. Надо сказать, что сухие корки к утру непременно исчезали - терракотовые божки были необыкновенно прожорливы.
        - Не мог нанять комнаты получше? - в который раз спросил Владигор, усаживаясь на свою кровать.
        Он взял со столика глиняный кувшин и разом выпил половину - дешевое кислое вино, изрядно разбавленное водой, хорошо утоляло жажду.
        - Очень милое местечко. Чем тебе не нравится? - пожал плечами Филимон. - Близко и до Па- латина, и до Капитолия. Учитывая дорогую квартплату, мы не можем позволить себе большего. А если у нас заведутся лишние сестерции, то их лучше истратить на вещи куда более приятные, чем наем никому не нужных роскошных апартаментов. Я, разумеется, понимаю, что синегорскому князю не пристало ютиться в подобном месте. Но ведь сейчас ты - Меций Гордиан, римский гражданин, которому пожаловали гражданство за оказанные государству услуги и наградили небольшой суммой денег и родовым именем самого Цезаря… По-моему, эта квартира вполне подходит Мецию Гордиану и его преданному слуге.
        Филька прекрасно знал, что синегорцу вовсе не льстили оказанные ему почести, но напоминал о них, чтобы позлить Владигора. У римлян такие издевки в виде приторной лести были доведены до совершенства. Владигор подумал, что порой вместо того, чтобы перенять что-нибудь полезное, люди заимствуют лишь обезьяньи ужимки.
        - Так ты что-нибудь узнал от Сивиллы? - спросил Филимон, скрутил прочитанный свиток, засунул его в футляр и собрался взять следующий.
        - Да, она была так любезна, что сообщила мне свое пророчество, - стараясь подражать саркастическому тону Филимона, проговорил Владигор. - Целых пять строчек. - И он повторил пророчество слово в слово. - Ты можешь сказать, что это значит?
        - Все не так плохо, как кажется на первый взгляд, - приняв глубокомысленный вид, принялся разглагольствовать Филимон. - Судя по всему, нам дозволено будет вернуться. И хотя очень многие при этом умрут, мы-то с тобой наверняка останемся живы.
        - Весь вопрос, когда это случится!
        - Почему бы тебе не обратиться за помощью к жрецу в храме Юпитера Капитолийского, тому самому, который назвал тебя Ненареченным богом? - предложил Филимон.
        - Представь, столь же мудрая мысль пришла в голову и мне. Вот только одна незадача
        - жрец этот шесть дней как умер. Лег вечером спать совершенно здоровым, а утром нашли его почерневший раздувшийся труп.
        - Думаешь, это… убийство?
        - Не удивлюсь, если так… А что за свитки ты читаешь?
        - Позаимствовал кое-что из трудов по истории из Аполлоновой библиотеки. Разумеется, мне пришлось залететь туда в моем птичьем обличье. Я брал только то, что успело изрядно запылиться, - обычно такие свитки самые любопытные. И не волнуйся, мой честный друг: когда мы все с тобой изучим, я верну их на место. Кстати, я тут выписал на память несколько интересных фраз.
        Филимон ткнул пальцем в стену, на которой только что нацарапал стилом: «Что есть добро? Понимание реальности. Что есть зло? Неразумение. Сенека». Надпись эта была сделана рядом с другой, оставленной прежним жильцом: «Попка у Фаустины самая аппетитная в Риме…» Филимон фривольную надпись пытался соскоблить, однако не очень старательно…
        - Ну и как тебе изречение? По-моему, в истинно римском духе…
        Владигор не успел ответить, потому что в этот момент на деревянной лестнице послышались шаги. Гость уже миновал третий этаж и поднимался к ним, на четвертый. Владигор положил ладонь на рукоять меча, а Филимон спешно сгреб свитки в сундук - благо внутри ничего не было - и, откашлявшись, сказал важным голосом:
        - Кто это к нам пожаловал?..
        Из лаза высунулась голова мальчика с грубо накрашенным лицом и завитыми волосами, на которых увядал пышный венок. Потом появилось тщедушное тело в ярко-розовой тунике.
        - Доминус Квинт просит доминуса Меция Гордиана и доминуса Филимона пожаловать к нему в дом на пир, - сообщил мальчик.
        Доминус Квинт - так звали вольноотпущенника, жившего двумя этажами ниже. Бывший хозяин его два года как помер, и теперь Квинт наслаждался всеми радостями жизни подлинно свободного человека. За эти два года он успел изрядно разбогатеть торговлей.
        - У него в квартире своя кухня, и готовят изрядно, - шепнул Филимон, облизывая губы. - Передай своему хозяину, что мы сейчас придем.
        - У доминуса Квинта одна просьба к доминусу Мецию, - пробормотал раб. - Просьба, дабы сей славный муж присутствовал на пиру в тоге.
        - «Новые люди» обожают тоги, - хмыкнул Филимон.
        Надо сказать, что это одеяние чрезвычайно не нравилось Владигору - «хвост» тоги постоянно норовил соскользнуть с левой руки, а сама ткань, вместо того чтобы лежать красивыми складками, свисала пузырем. Поскольку рабов у синегорца не было, то роль специального слуги, укладывавшего складки тоги, приходилось выполнять Филимону, а человек-филин был в этом занятии совсем не искусен. Филимону, однако, так хотелось отведать тех неведомых яств, запахи которых постоянно дразнили в вечернее время их ноздри, что на сей раз он превзошел самого себя - складки на тоге Владигора легли надлежащим образом. Сам же Филимон, не удостоенный чести сделаться римским гражданином, надел тунику из тонкой белой шерсти.
        Наконец друзья спустились вниз.
        - Кто к нам пожаловал! - радостно воскликнул Квинт. - Сам Меций Гордиан! Это герой, - повернулся он к своему соседу, судя по тоге - римскому гражданину. - За особые заслуги Цезарь даровал ему свое родовое имя. Плавт! Омой дорогим гостям ноги, - приказал Квинт рабу.
        Владигор уселся на скамью, и раб, тощий, весь в веснушках с головы до пят, с лысым черепом, на котором темнело огромное родимое пятно, поставил перед Владигором медный таз с водой. Вода была почти черной - наверняка все другие гости уже помыли в ней ноги.
        - Слушай-ка, Плавт, - похлопал раба по плечу Филимон, - выплесни-ка эти помои на улицу и принеси из фонтана чистой водички. Мы же не свиньи, чтобы плескаться в подобной грязи!
        - Ах ты, подонок, лентяй! - закричал в напускном гневе Квинт. - Быстро беги за водой! Теперь понимаете, господа, что значит быть человеком тонкой души? Все стараются обмануть меня, даже собственные слуги.
        Плавт, бормоча что-то себе под нос, выплеснул воду прямо с балкона и, судя по возмущенным воплям снизу, на голову какому-то невезучему прохожему. Но этот факт ничуть не смутил старика Плавта.
        - Вергилий! - обратился хозяин к виночерпию. - Подай гостям вина, пока этот лодырь бегает за водой!
        Виночерпий уже собирался исполнить приказ хозяина, но Квинт его остановил.
        - Погоди, это же новый кувшин! А ну-ка плесни мне, да и сам не забудь попробовать…
        - Квинт отхлебнул из своей синей стеклянной чаши и остался доволен. - Я сам когда-то был виночерпием и знаю все уловки этих мерзавцев. Чтобы самому урвать чашу фалернского вина, они льют побольше воды или добавляют уксусу. Я с одного глотка могу определить, в самый раз разбавлено вино водою или нет… Вот это в самый раз…
        - Э, что уксус! - вступил в разговор сосед хозяина, пожилой мужчина в парике и просторной тунике из белого далматинского шелка, называемую далматиком, - в таких обычно щеголяли изнеженные юнцы, стараясь подчеркнуть свой изысканный вкус. - Я тоже был виночерпием в богатом доме. Так мы разбавляли хозяйское вино уриной. И, представь, господам это нравилось. Они даже жаловались, что вино без урины кажется им недостаточно ядреным. - Вольноотпущенник в далматике захихикал.
        Тут наконец вернулся Плавт с тазиком чистой воды, и Владигор после процедуры омовения смог занять место за столом. Третьим на ложе оказался римлянин в тоге, на которого Владигор сразу обратил внимание, это был человек лет сорока, с правильным, красивым лицом. Его черные волосы изрядно тронула седина, зато глаза были живые и блестящие, как у молодого человека. Тонкие пальцы, отправлявшие в рот кусочки жаркого, вряд ли были приучены к обращению с мечом или копьем, но, глядя на его руки, Владигор подумал, что не хотел бы встретиться с ним на поле боя, ибо в этом человеке чувствовалась скрытая сила.
        Меж тем сосед обратился к нему совершенно непринужденно:
        - Скорее всего, ты принял меня за какого-нибудь обедневшего и залезшего в долги гражданина, который не гнушается подобным обществом, лишь бы иметь возможность вкушать обильную пищу. Ты ошибся, если подумал так. С другой стороны, меня можно счесть за одного из тех развращенных богачей, которые переодеваются в простую одежду и в обществе самом низком рыщут по притонам, находя особое удовольствие в общении с «новыми людьми», разбогатевшими в одночасье. И если ты так подумал, то опять ошибся. Потому что я явился в этот дом с определенной целью. Я надеялся встретить здесь тебя, Архмонт Меций Гордиан, чтобы поговорить о вещах чрезвычайно важных. Я - ритор Гай Фурий Мизифей, у меня своя школа в Риме, и ты наверняка слышал мое имя.
        Владигор не счел нужным сказать «нет».
        - Ты хочешь давать мне уроки риторики, Мизифей?
        - Тебе - с радостью. Я уверен, ты умеешь учиться.
        Владигор улыбнулся, польщенный словами ритора.
        - Так что же тебя интересует?
        Мизифей не торопился отвечать. Знаком он подозвал раба и велел наполнить свою чашу. Владигор последовал его примеру. Тем временем слуги принесли блюда с жирной рыбой и пряными соусами.
        - Эй, Вергилий! - заорал хозяин, призывая раба, который был обязан подносить чашу с водой для омовения рук во время пира.
        Но раб убежал на кухню. Квинт огляделся и, приметив, что сосед его успел задремать и даже начал негромко похрапывать, отер жирные ладони о роскошный далматинский шелк.
        - Нечего так наряжаться, - хитро подмигнув Владигору, хихикнул он. - Я люблю свинину пожирнее. Пища телесная должна быть обильной и тяжелой. А пища духовная - возвышенной и эфемерной. Надеюсь, гости заметили, сколь знаменательны имена, которыми я нарек своих рабов? - самодовольно выпятив губы, спросил Квинт.
        - О да, исключительно поэтично! - кивнул Филимон. - Вергилий! Овидий! Плавт! Надеюсь, в вашем доме можно сыскать и Гомера?
        - Продал месяц назад, - вздохнул хозяин. - Парень оказался чересчур прыткий - лапал всех баб в доме без разбору. Между прочим, настоящий грек. Торговец на невольничьем рынке клялся, что этот Гомер сложит в мою честь эпическую поэму не хуже «Энеиды». Я истратил кучу денег на пергамент для лоботряса, и что же вышло? Он намарал всего четыре или пять строчек… Где же они? Ах, вот… - Квинт извлек из-под своей туники клочок пергамента и прочел, страшно коверкая греческие слова:
        - «Гнев, богиня, воспой Ахиллеса, Пелеева сына,
        Грозный, который Ахеянам тысячи бедствий создал:
        Многия души могучия славных героев низринул
        В мрачный Аид и самих распростер их
        в корысть плотоядным
        Птицам окрестным и псам…»[Перевод Н. Гнедича.]
        Здорово, правда? Жаль только, что не написал больше, мерзавец… А то бы уже Сатурналии, мой любимый праздник, он встретил в шапочке вольноотпущенника…
        Мизифей не смог сдержать усмешки.
        - Чего ты смеешься? - пожал плечами Филимон. - Это же подлинный Гомер.
        Чтобы не оскорбить Квинта, Мизифей сделал вид, что поперхнулся рыбьей костью и закашлялся.
        Услужливый хозяин тут же заорал:
        - Эй, Вергилий, где тебя носит?! Принеси-ка поскорее перьев! Да медный таз побольше. Доминусу Мизифею поблевать охота!
        - Нет, нет. - Ритор замахал в воздухе рукой. - Я просто подавился. Рыба чересчур вкусна.
        - Да, рыба отменная, - кивнул хозяин. - Наверняка питалась мертвецами с затонувших кораблей. Я давно приметил - самая жирная и вкусная рыба водится в тех местах, где произошло большое сражение и утонуло много моряков и солдат.
        Двое рабов, оба со страшенными физиономиями, - ясно, что хозяин покупал их потому, что они были дешевы, - принялись осыпать пирующих пригоршнями фиалок и розовых лепестков. Делали они это так неуклюже, что фиалки сыпались в вино и рыбу в таком количестве, что нельзя было после этого ни есть, ни пить.
        - Как у тебя с аппетитом, Архмонт? - спросил Филимон, морщась.
        - Нормально. А что?
        - Пожалуй, в другой раз я пообедаю в таверне, - буркнул Филимон.
        - Итак, продолжим нашу беседу, Архмонт, - предложил Мизифей, осушив свою чашу. - Я могу называть тебя этим именем?
        - Да, честно говоря, оно мне больше по душе, чем то, которое мне пожаловали за заслуги в Аквилее.
        - Ты непочтительно отзываешься о милости Цезаря, - заметил Мизифей. - Теперь, конечно, не времена Максимина, но все равно не следует забывать о доносчиках.
        - Не думаю, что Марк будет их слушать.
        - Возможно, юному Гордиану это и неинтересно. Но другие сумеют истолковать твои слова как изменнические. Но поговорим о Гордиане. Насколько я знаю, этот юноша многим тебе обязан.
        - Пожалуй… - кивнул Владигор, не зная пока, к чему клонит его собеседник. - Но мы с ним давно не виделись…
        - Он плохо наградил тебя за оказанные услуги?
        Владигор отрицательно покачал головой. После возвращения из Аквилеи он видел Марка один-единственный раз, у него в доме. Разговор шел о наградах, постах и должностях, но от всего этого Владигор отказался. Юный Цезарь предлагал ему не только дружбу, но и службу, а СЛУЖИТЬ синегорский князь никому не собирался - ни римским богам, ни римским правителям. С богом Беленом и его жрецом вышла промашка, второй раз Владигор повторять ту же ошибку не хотел. Гордиан получил желаемое, он теперь Цезарь, наследник престарелых императоров, и жизнь его вне опасности. Марк сразу заметил, что Архмонт держится как-то натянуто.

«Ты как будто не рад нашей встрече? - спросил он, надеясь, что Владигор опровергнет его слова, но этого не последовало. - А я надеялся, что у меня есть верный друг…» - «Римляне не дружат, а лишь используют…» - отвечал Владигор резко.
«Да, я был слишком слаб и слишком молод, чтобы защитить себя… Но почему ты попрекаешь меня этим?» Краска залила лицо Гордиана, он хотел добавить еще что-то, но потом передумал и лишь надменно сжал губы.
        Всякий раз, вспоминая этот краткий разговор, Владигор был уверен, что поступил верно, и все же на сердце у него было тяжело. Никакие самооправдания не помогали. И была еще одна вещь, которая его тяготила. Это странное «поведение» аметиста. Едва он приблизился к Гордиану, как камень начал мерцать. Но не красным блеском тревоги, нет, камень то вспыхивал ярким, режущим глаза светом, то медленно гас, чтобы тут же вспыхнуть вновь. Прежде ничего подобного Владигор за ним не замечал. И что означало это мерцание, не мог понять. Он даже подумал, нет ли поблизости другого ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ, более слабого, но потом отбросил эту мысль. Камень реагировал на Гордиана…
        - Ты о чем-то задумался, Архмонт? - вернул его к действительности голос Мизифея. - Гордиан оскорбил тебя?
        - Нет… - сказал Владигор. - Но теперь вряд ли ему нужна моя дружба. - Ему было неприятно произносить эти слова.
        - И все же я надеюсь, что Гордиан прислушается к твоему мнению. Скажу честно, я бы мог явиться к Цезарю лично и поговорить с ним об интересующем меня предмете. Увы, я опасаюсь, что не смогу получить нужный мне ответ.
        - Какой же ответ ты хочешь услышать?
        - Я хочу сделаться учителем юного Цезаря.
        Владигору показалось, что он ослышался.
        - Учителем? Ты думаешь, ему теперь это нужно?
        - Именно это нужно ему сейчас!.. Правителю вообще никогда не поздно учиться, а особенно тому, кто так молод. С юными Августами порой случаются странные и страшные вещи. Они как безумные влюбляются в порок, вид крови приводит их в неистовство, а власть буквально лишает разума. Калигула, Элагабал… В таком возрасте пурпур действует на юный мозг как отрава.
        Говоря это, Мизифей пристально смотрел в лицо Владигору своими черными блестящими глазами. Синегорцу на мгновение почудилось, что ритор прекрасно знает, кто он такой, знает, что совсем мальчишкой он сделался князем и что у него тоже был свой мудрый учитель.
        - Гордиан не таков… - сказал он сухо.
        - Ты прав, я слышал его выступление вечером на Рострах, в тот вечер, когда пришло известие о смерти Гордианов. Поэтому я и хочу быть рядом с ним. Если ты рекомендуешь меня Цезарю, он отнесется к твоим словам с вниманием.
        - Так, ты избрал для разговора этот пир, чтобы к твоим словам с вниманием отнесся я? - неизвестно отчего раздражаясь, спросил Владигор.
        - Может быть, это общество и не самое лучшее, но зато тебе удобно возвращаться домой, - заметил Мизифей. - Что немаловажно.
        - С ритором трудно спорить…
        - Мне нравится, что мы понимаем друг друга с полуслова.
        - Но прежде, чем говорить с Цезарем, я должен знать доподлинно, что ты хороший учитель… - сказал Владигор задумчиво. - Могу я испытать тебя?
        - Я даже буду настаивать на этом.
        - Ну что же… Есть предсказание Сивиллы…
        Мизифей предостерегающе поднял руку:
        - Надеюсь, оно не добыто тайком из книг, что хранятся в храме Юпитера и находятся в ведении сената?
        Владигор отрицательно качнул головой:
        - О нет… я говорю о той старухе, что живет в пещере, в Кумах.
        - Новые пророчицы надеются, что дух великой Сивиллы перейдет в их тело и сам Аполлон заговорит их устами, - улыбнулся Мизифей. - Ну что ж, послушаем, что говорит нынешняя Сивилла.
        - Так вот, предсказание гласит:
        Двери времен открывает последний живущий
        смертью своею.
        Никто из римлян благородных не увидит,
        что зрел его глаз.
        Но каждый узрит, что доступно живущим с ним вместе.
        Третий день, наступив, отворит временные врата.
        Помни, открытыми быть им до восхода
        Луны бледноликой.
        Если Мизифей и задумался над услышанным, то лишь на несколько мгновений.
        - Несомненно, предсказание говорит о том времени, когда должна произойти смена поколений. Умрет последний представитель прошлого поколения, и наступит время нового. Происходит это раз в сто или в сто десять лет. Боги шлют свои знамения, сообщая, что смена поколений свершилась. Тогда назначаются Столетние игры. Игры, которые каждое поколение видит только один раз. Ну а последние две строки говорят, что в третий день игр откроются временные врата.
        - Как просто, - пробормотал Филимон. - Одно удовольствие иметь дело с умным человеком.
        - Так когда же состоятся эти Столетние игры? - нетерпеливо спросил Владигор.
        - Достаточно скоро. Думаю, что лет через восемь или девять, максимум десять… Скорее всего, в год тысячелетия Рима. Будет знамение - будут и игры.
        - Что же, я должен ждать целых десять лет?
        - Даже император, будучи великим понтификом, не может назначить игры по своей воле раньше срока.
        - Архмонт, боюсь, нам придется поступить на службу, - пробормотал Филимон заплетающимся языком - он успел изрядно поднабраться. - За десять лет мы с тобой сильно пообносимся… Даже ты, Хранитель времени, не властен сделать так, чтобы тысячелетие наступило на годик-другой раньше…
        Филимон не замечал, с каким вниманием Мизифей прислушивается к его словам.
        Неожиданно приятель хозяина проснулся, соскочил со своего ложа и пустился в пляс. Он опрокинул стол с десертом и сбил с ног раба, который принес очередной кувшин. Квинт при этом хохотал так, что начал хрюкать от изнеможения.
        - Да, сожалею, но общество не самое изысканное, - заметил Мизифей.
        - Как ты познакомился с нашим очаровательным хозяином? - поинтересовался Владигор.
        - Его сын учится у меня.
        - Если сынок похож на отца, то тебе в самом деле стоит поменять работу. Надеюсь, в следующий раз ты будешь пировать во дворце…
        - А я говорю - вино премерзкое, - пробормотал центурион Фабий, выплескивая остатки из чаши себе в рот. - Разве мы хлебали бы эту гадость, если бы Максимин взял верх?
        У Фабия было бледное, усеянное красными прыщами лицо, что делало центуриона чрезвычайно похожим на диктатора Суллу. Возможно, это сходство порой мутило его не слишком крепкий ум, заставляя неожиданно совершать жестокие и необъяснимые поступки. В центурии одни его ненавидели, другие боялись. Человек десять ходили у него в любимцах. Других же он мог забить до смерти за малую провинность.
        - Мне бы фалернского, - поддакнул его приятель, седовласый ветеран. Глубокий шрам пересекал последовательно его лоб, бровь, нос и щеку, деля таким образом физиономию на две неравные половины. Звали его тоже весьма примечательно - Код- рат, что означало «четырехугольный». Имя это на редкость подходило своему владельцу - гвардеец был почти одинаковых размеров что в высоту, что в ширину.
        - Вся беда в том, что старик Максимин поверил этому халдею в черных тряпках и приносил ему жертвы на алтаре. Истинные боги оскорбились и отвернулись от императора. Говорят, этот боец из Аквилеи, что проткнул его насквозь, сам бог Белен, а по-римскому - Аполлон, принявший человеческий облик.
        - Точно, - кивнул третий участник пирушки, жилистый, широкоплечий гвардеец, который выпил не меньше остальных, но при этом ни капли не захмелел. Солдат этот носил прозвище Разбойник не только потому, что в самом деле был в юности разбойником, но и за свое пристрастие к игре в «разбойники» - стеклянные шашки (когда он проигрывал, то кидал их на пол и топтал своими подбитыми гвоздями башмаками). И хотя у Разбойника было «разбойников» как минимум два или три комплекта про запас, никто не садился с ним играть больше одного раза…
        Пирушка эта проходила в доме центуриона Фабия, в лагере преторианцев. Фабий и его приятель Кодрат были с Максимином во время похода, а Разбойник оставался в Риме и во время грабежей, естественно, разбойничал, сумев притащить в лагерь мешок с добром, в том числе и драгоценную чашу муринского стекла, в которой белые и пурпурные нити, переплетаясь, создавали неповторимый узор. В каком доме он раздобыл это сокровище, стоившее несколько тысяч сестерциев, было никому не ведомо. И вот теперь он хлебал дешевое вино из чаши, достойной самого Цезаря.
        - Как ты можешь так говорить, если сам сидел здесь, в Риме, а мы были в Аквилее? - возмутился дерзостью приятеля Фабий. - Это мы знаем - точно или нет…
        - Я говорю - точно… - продолжал Разбойник невозмутимо, будто и не слышал ни слова из сказанного центурионом. - Лучше поклоняться старому доброму Юпитеру, чем грязному божку… Его и за бога считать противно.
        - Старый добрый Юпитер, - передразнил Кодрат, - стар как Пупиен и Бальбин… Посадил их нам на шею. Что умеют старики? Только лаяться друг с другом да одаривать золотом свою германскую стражу.
        - Нам на шею их посадили сенаторы, - поправил его центурион Фабий, лучше разбиравшийся в политической обстановке, чем два его друга. - Да еще и поиздевались, подлецы… - И, подражая голосу консула Силлана, он проговорил: - «Так действуют разумно избранные государи, а государи, избранные неразумными, так погибают»… Что же получается: мы избрали Максимина, значит - мы неразумные? Да? - Фабий так грохнул кулаком по столу, что кувшин с остатками вина и недоеденная свиная нога свалились на пол. Разбойник благоразумно подхватил свою драгоценную чашу. - Это им так просто не пройдет!
        - Зевулус виноват! - заявил Кодрат. - Если бы не этот проходимец, император взял бы Аквилею…
        - Взял бы Аквилею… - передразнил Фабий. - А кто громче всех орал, что жрать нечего? И что вода
        в родниках отравлена гниющими трупами? Не ты ли? А когда из Аквилеи прислали бобы и вино, ты так радовался, будто тебе отсыпали тысячу сестерциев.
        - Это все колдовство, - упрямо бормотал Кодрат. - Я услышал, как император призывает Зевулуса, рассудок у меня и помрачился, и я стал кричать больше всех и требовать жратвы. Как и ты, центурион…
        Неожиданно Фабий вскочил на ноги и проорал трижды:
        - Зевулус! Зевулус! Зевулус!
        После чего потряс головой, избавляясь от наваждения, и улегся на свое прежнее место.
        - Зачем ты это крикнул? - спросил Кодрат.
        - Клянусь Геркулесом - не знаю… Будто кто-то меня под ребра толкнул. Я ведь слышал, как император покойный кричал вот так же: «Зевулус! Зевулус! Зевулус!»
        - Да прекрати ты! - шикнул на него Кодрат. - Давайте-ка перестанем болтать лишнее. Лучше отправимся к девкам в Субуру.
        - Ничего не выйдет, - ухмыльнулся Разбойник. - Во время беспорядков весь этот квартал сожгли первым. Бедные девочки ютятся теперь по тавернам, а кое-кто ночует прямо на каменных плитах в тени портиков.
        - Нашли что жечь, - вздохнул Фабий. - Я бы спалил что-нибудь получше… К примеру… - Он на секунду задумался.
        - Палатинский дворец, - выдохнул Кодрат и сам подивился собственной дерзости.
        Они продолжали пить вино и не видели, как после троекратного возгласа Фабия над лагерем возникли в воздухе пылающие фиолетовым огнем врата и из черного их зева молча стали выходить одна за другой обряженные в черное фигуры. Бесшумно, как тени, разбегались они в разные стороны, заглядывая в дома центурионов и бараки воинов, касались лиц спящих, вычерчивая на лбу магический знак. Воины начинали метаться во сне, кричать и молотить по воздуху руками, но никто из них не проснулся. В последнюю очередь черные гости заглянули в дом центуриона Фабия. Все трое сторонников Максимина уже спали, поэтому никто из них не почувствовал прикосновения холодных как лед пальцев к своему лбу…
        Владигор плохо помнил, как вернулся с пира. Кажется, он шел наверх сам, а Филимона волочили двое рабов. Самым трудным оказалось закрыть проклятый лаз - крышка никак не хотела становиться на место. На следующее утро Владигор проснулся, когда солнце уже давно встало. Легкое, разбавленное водой вино оказалось весьма коварным.
        - Какая мерзость… - пробормотал Владигор.
        Неясно было, относятся ли его слова ко вчерашнему пиру или к тому, что в их каморках не нашлось ни капли воды и пришлось тащиться с четвертого этажа вниз к фонтану. Владигору очень хотелось послать за водой Филимона, но тот лишь мычал что-то нечленораздельное, когда Владигор пихал его и тряс за плечо. Кончилось тем, что, взяв все три кувшина, что были в доме, Владигор отправился вниз.
        Он напился всласть и уже начал набирать воду в кувшин, когда мимо него, визжа от восторга, пробежал какой-то мальчишка в лохмотьях.
        - Их тащат! Их тащат! - вопил он, размахивая руками. - Скорее! Они там!
        - Оба? - спросил булочник, выглядывая из лавки, но без восторга, а скорее с опаской.
        - Оба, оба!.. - завизжал мальчишка и убежал.
        Владигор, зажав кувшины в одной руке, подошел к лавке и бросил на прилавок сестерций.
        - Мне хлеба…
        - Изволь, Меций Гордиан… - пробормотал торговец, причем последнее имя он произнес шепотом. - Ужасно!.. За неполных четыре месяца мы лишились шестерых императоров…
        - Шестерых? - удивился Владигор. - Но мне казалось, их всего четверо…
        - Да, да, шестерых, только что преторианцы убили Пупиена и Бальбина. Старик Пупиен мне всегда нравился, я когда-то воевал под его началом с германцами… А теперь, надо же, собственные гвардейцы…
        Не дослушав, Владигор поставил кувшины с водой на прилавок перед растерянным хозяином, крикнул:
        - Я заберу их потом, - и помчался по улице.
        Он так удачно, если можно здесь употребить это слово, выбрал маршрут, что выскочил почти наперерез процессии. Преторианцы с воем и криками волокли по мостовой тела стариков, еще недавно облеченных властью. Теперь это были просто куски плоти, лишенные одежды и превращенные ударами в кровавое месиво…
        - Эй, сенаторы, жирные крысы! - вопил какой-то солдат впереди процессии. - Полюбуйтесь на своих избранников! Светлейшие! Вы убили наших солдатских императоров! А мы перерезали горло вашим! Ха-ха!
        Какой-то гвардеец, замыкавший процессию, продолжал тыкать мечом в мертвое тело, - кому из двоих бывших императоров оно принадлежало, было уже не разобрать.
        - Где Гордиан Цезарь? - спросил Владигор у стоявшего в тени портика старика.
        Тот ничего не ответил, лишь затрясся крупной дрожью.
        - Все на играх… сегодня Капитолийские игры… - прошептала стоявшая рядом с ним старуха, видимо его жена.
        - Его убили в Палатинском дворце вместе с Августами… - сообщил какой-то человек в темном плаще с капюшоном и спешно закрыл за собой дверь.

«Ты как будто не рад нашей встрече…» - услышал Владигор совсем рядом растерянный голос Марка.
        Если б он мог повернуть время вспять и сказать в ответ: «Марк, дружище, я так рад, что ты уцелел в этой свалке…»
        И тут Владигор увидел Мизифея. Ритор тоже заметил его, махнул ему рукой и торопливо зашагал к синегорцу. Владигор двинулся ему навстречу. Если бы преторианцы не были так увлечены расправой над неугодными им властителями, то наверняка бы сочли этих двоих подозрительными личностями. Но сейчас они были пьяны запахом крови и ничего не видели и не слышали вокруг.
        - Гордиан в лагере преторианцев, - шепнул Мизифей. - Они захватили его сразу после того, как убили Пупиена и Бальбина. Германцы, охранявшие императоров, ушли из города.
        - Я постараюсь пробраться в лагерь…
        - Как тебе это удастся? Преторианцы прикончат любого, кого заподозрят в сочувствии к убитым старикам. Мечом здесь ничего не решить. Вся надежда на слово. Если Гордиан догадается напомнить, что он избран народом, а не сенатом, то может уцелеть. Никто не ведает, что может усмирить толпу.
        - Если он еще жив, я его спасу, - сказал Владигор.
        Утром на картине появилось пятно крови. Еще вчера его не было, а сегодня оно алело посреди лужайки. Кровь… он не любил ее вида, хотя, как истинный римлянин, относился к ней почти равнодушно. Марку некогда было рассматривать пятно, он торопился в Колизей - на очередные игры…
        Послеполуденная жара не желала спадать, но зрители как будто не замечали зноя - они жадно жевали горячие сосиски и сырные лепешки, ожидая, когда же начнется бой. Под зеленым тентом отцы- сенаторы, сидящие в богато украшенных мраморных креслах, кажутся живыми мертвецами. Плебеи жарятся на солнце под белесым, выгоревшим от зноя небом и выкрикивают неумолчно чье-то имя. Кажется, преступника, которого они просят помиловать. Почему бы и нет, если просят… Кровь на оранжевом песке арены… Один выиграл… второй, как и полагается, проиграл… поверженный умоляет о пощаде… Почему бы не помиловать и этого, хотя он дрался плохо и только ждал момента, чтобы рухнуть на песок, получив совсем пустяковую рану. Жулик - так считают другие. Но Гордиан все равно дарует ему жизнь. Он щедр. Его дед был щедр, он выводил на игры до пятисот пар гладиаторов зараз. И отец был щедр, у него было больше двадцати любовниц, и у каждой по три-четыре ребенка. И он, Марк, тоже щедр, он подарит жизнь гладиатору, который, может быть, этого и не заслужил. И еще он требует, чтобы исполнялся закон Адриана, чтобы рабов приговаривал к смерти
магистрат, а не своеволие хозяина. Богачи недовольны, а плебеям все равно. Кому какое дело до провинившегося раба? Если Марк станет Августом, то издаст эдикт, по которому за любые проступки раба будет судить суд. Архмонту понравится этот эдикт… Может быть, тогда он вернется и они вновь станут друзьями… Жаль, что эдикт императора перестанет действовать вместе с его смертью. Он, шестнадцатилетний юнец, думает о смерти. Как нелепо… Но о чем же еще думать, глядя, как умирают другие. Оказывается, справедливость требует слишком больших усилий. Тирания гораздо проще и привлекательнее для ленивых душ.
        В этот момент к Гордиану протиснулся посланец, - что-то в его облике было странным
        - то ли испачканная грязью туника, то ли дрожь в голосе.
        - Пупиен Август просит Гордиана Цезаря срочно прибыть в Палатинский дворец… - проговорил он и еще раз повторил: - Срочно…
        Гордиан наклонился к сидящему рядом с ним в мраморном кресле сенатору Векцию и велел занять его место, а зрителям объявить, что неотложные дела призывают Цезаря на Палатин. Зрителям было не до него - на арене умирал очередной гладиатор. На этот раз поединок понравился, и они визжали от восторга, видя, как, путаясь в кольцах собственных кишок, поверженный ретиарий ползает по арене.
        Выйдя из Колизея на пустынную в это время улицу, Гордиан с удивлением обнаружил, что рабы с носилками исчезли. Они должны были дожидаться его возле огромной статуи Нерона, к которой после гибели тирана прилепили главу Аполлона, но теперь здесь стоял лишь отряд преторианцев. Гордиан не успел еще понять, в чем дело, как гвардейцы оттеснили его личную охрану. Отряд преторианской стражи окружил его. Двое охранников, сами бывшие гладиаторы, отпущенные на свободу еще стариком Гордианом Африканским, попытались пробиться к своему господину, но пали под ударами преторианских мечей. Гвардейцы повели Гордиана в сторону своего лагеря.
        - Мне дадут меч? - спросил Гордиан у идущего рядом центуриона, но тот не счел нужным ответить.
        Он больше не настаивал. Гордиан не знал, хватит ли у него силы перерезать самому себе горло, если бы центурион позволил ему заколоться. Он подумал, что у преторианцев больше опыта в подобных делах. Хотя покончить с собой достойнее, чем ждать, когда тебя прирежут, как жертвенное животное.
        - Может быть, прикончим его здесь? - спросил квадратного вида здоровяк с изуродованным лицом.
        - Молчи, Кодрат, - огрызнулся центурион. - Стоит плебеям в Колизее пронюхать, что мы захватили Гордиана, как они попытаются его отбить.
        Однако они зря надеялись, что дело их останется в тайне, - немногочисленные прохожие приметили за красными плащами преторианцев мелькание пурпурной тоги Цезаря, и вскоре вслед за странной процессией потянулась толпа, постепенно увеличиваясь, обрастая новыми людьми, держащимися пока в отдалении. Но кое-кто поотважнее подбирался ближе.
        - Гордиан Цезарь! - крикнул наконец один из горожан в темном плаще с капюшоном, какие носят погонщики мулов. - Ты идешь сам или тебя ведут?
        - Скажи, что сам, - прошипел центурион.
        - Нет, - ответил Гордиан.
        - Что «нет»? Сам или… - Погонщик подобрался еще ближе.
        - Нет, - повторил Гордиан.
        - Скажи: «Сам!..» - Центурион изо всей силы ударил Марка в спину так, что юноша споткнулся и едва не упал.
        Однако двое солдат тут же его подхватили и поставили на ноги.
        - Нет!.. - в третий раз повторил Гордиан.
        Кодрат обернулся и метнул дротик в погонщика мулов, но парень оказался на редкость проворным и вмиг отскочил в сторону. Дротик ударил в стену, и толпа, будто по сигналу трубы, кинулась врассыпную.
        - Надеюсь, мы доберемся до лагеря раньше, чем нас настигнет чернь… - процедил сквозь зубы центурион.
        - Ничего, старичков наверняка Разбойник уже прирезал… - хмыкнул Кодрат.
        - Быстрее!.. - Центурион вновь толкнул пленника в спину, и в этот раз Гордиан в самом деле упал.
        Но, поднявшись, он и не подумал ускорить шага. Видя это, центурион приказал гвардейцам подхватить мальчишку под руки, и Цезаря поволокли по мостовой. На мгновение Гордиану удалось высвободить руку, и он попытался выхватить меч из ножен ближайшего к нему солдата. Но тот вовремя заметил уловку и изо всей силы ударил Цезаря по губам.
        - Солдаты, вы забыли, что меня избрал народ… - проговорил Гордиан, сплевывая кровь.
        - Кучка черни, - огрызнулся Кодрат. - Они всегда готовы кричать «ура», когда в толпу бросают монеты. Нам нужен император, умеющий вести в бой армии… И мы его найдем, клянусь Геркулесом…
        - Против кого ты собираешься воевать, Кодрат? - спросил Гордиан.
        - Враги у Рима найдутся…
        - Пупиен был хорошим солдатом.
        - Слишком требовательным. И мало платил. Его наследник заплатит больше. А следующий еще больше. И так без конца!
        Когда Гордиан оказался в лагере преторианцев, его поразила царившая здесь тишина, хотя солдаты стояли в полном вооружении, построившись в когорты. Боевые орлы в руках знаменосцев сверкали на солнце. В центре лагеря возвышался дерновый алтарь - и возле него плотным полукругом замерли около полусотни людей в черном. Гордиана подтащили в алтарю, и тогда он понял, что ошибся, - это были не люди, - темные сморщенные лица с пустыми глазницами и заострившимися носами могли принадлежать только покойникам. Голова одного из них, несмотря на сочащийся из лопнувшей кожи гной и выпученные бельма, была по-прежнему красива и невольно привлекала к себе взгляд.
        - Что, не узнаешь меня? - засмеялся мертвец, скаля белые зубы.
        Распахнув черное одеяние, он показал наскоро сшитое из кожи и набитое соломой туловище.
        - Ты и твои дружки Пупиен с Бальбином лишили меня тела. Эта полусгнившая голова - все, что у меня осталось… Неужели так и не узнал?.. Ну и короткая же память у тебя, Марк… Я - Юлий Вер, сын Максимина, император, как и мой отец!
        Гордиан не знал, спит он или видит все это наяву. Ему было легче думать, что в послеполуденную жару, утомившись, он в самом деле задремал в Колизее и теперь ему снится этот кошмарный сон…
        Меж тем мертвецы, окружающие Цезаря, расступились, и в центр круга шагнул живой человек, тоже одетый в черное. У него было смуглое скуластое лицо с длинной тощей бородкой, как у дешевых гадателей на африканских рынках, которых Гордиан за время своего пребывания в Тисдре и Карфагене повидал предостаточно. Халдей, приблизившись, мазнул окровавленным пальцем по лбу Гордиана и прошептал:
        - Максимин пал, Максим Пупиен пал, Бальбин пал… Гордианы пали… Зевулус не падет никогда.
        С Гордиана сорвали драгоценный пурпур. Зевулус срезал с его лба прядь волос и бросил на алтарь - волосы тут же вспыхнули ярко-синим огнем, - после чего высыпал на голову Гордиану вонючий зеленый порошок, от запаха которого юноша едва не потерял сознание. Колени у него сами собой подогнулись, и, если бы мертвецы не держали его за руки, он бы повалился на землю. Зевулус поднял руку, готовый перерезать жертве горло, но в этот момент с неба слетел филин и вцепился острыми когтями в кисть Зевулусу. Чародей выронил нож. Церемония прервалась… застывшие без движения когорты зашевелились, и странный вздох, похожий на вздох просыпающегося человека, пронесся по рядам. Гордиан хотел подняться, но не смог - тело его совершенно обмякло. Зевулус попытался поднять нож, но филин, налетая вновь и вновь, яростно когтил его голову и плечи. Мертвецы напрасно размахивали полусгнившими руками, пытаясь поймать волшебную птицу. Наконец Зевулусу удалось схватить нож…

«Хорошо, что не в петле, как дед…» - успел подумать Гордиан, глядя на сверкнувшее на солнце лезвие.
        В то же мгновение он увидел рядом с Зевулусом высокого человека со светлыми волосами и светлой, коротко остриженной бородой. Кажется, прежде он где-то видел его… Но когда и где? Наверное, очень давно… Еще при жизни… У него было такое странное имя… Ах да, Архмонт…
        Перехватив кисть Зевулуса левой рукой, Владигор правую вскинул к небу так, что в луче солнца сверкнул сиреневым светом удивительный камень.
        - Юпитер Всеблагой и Величайший! Изгони это существо, именуемое богом тьмы, из подвластного тебе мира! - воскликнул он. - Это я говорю, Ненареченный бог!
        В то же мгновение среди ясного неба сверкнула ослепительная молния и вонзилась в черное тело
        Зевулуса. Владигора отшвырнуло в сторону, а Зевулус исчез, будто его и не было, будто привиделся он в мареве августовского зноя. Окружавшие его мертвецы вспыхнули сотней факелов, источая запах горящего мяса и кожи. По когортам гвардейцев пробежал громкий вздох, это тысячи людей разом вздохнули полной грудью. За воротами лагеря шумным прибоем плескалась стекавшаяся со всех сторон Рима толпа.
        - Гордиан Август! - крикнул кто-то.
        - Гордиан Август! - подхватила тысячеголосая толпа.
        - Гордиан Август… - вразнобой отвечали голоса гвардейцев.
        - Будь еще более счастливым, чем Август, и еще лучше, чем Траян!..
        Так появился новый император - Гордиан Третий…
        ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ
        ДОРОГА В АИД
        В утлом челне поджидал перевозчик их старый,
        Толпы усопших веслом от реки отгоняя,
        Тех, кого рок равнодушный оставил без праха
        земного.
        Глядя на путников, крикнул Харон среброкудрый:
        «Ступайте назад, не смущая покоя усопших!»
        Синегорские летописания. Римская книга, X (перевод с латинского).
        Глава 1
        ГОРДИАН АВГУСТ
        - Верно, боги надоумили меня снять именно эту конуру, а не роскошествовать в дорогих комнатах второго этажа, - выпалил Филька, едва Владигор открыл глаза. - Если бы я решил уважить твою княжескую милость, да прикупил бы еще рабов на рынке, да…
        - В чем дело? - пробормотал Владигор.
        Язык почему-то плохо его слушался, лицо Филимона расплывалось и слегка покачивалось из стороны в сторону, как и вся комната.
        - Знаешь, сколько времени прошло с тех пор, как тебя полуживого принесли из лагеря преторианцев?
        - День? Два? - спросил Владигор.
        - Четыре месяца. Точнехонько четыре месяца. День в день… Никто, кроме меня, и не чаял, что ты очнешься.
        - Так дай мне напиться хотя бы, болтун несчастный!
        - Изволь!
        Филимон протянул ему чашу с водой. Владигор сделал несколько жадных глотков и вытер ладонью лицо. За четыре месяца борода изрядно отросла, а Филька, ясное дело, не потрудился постричь князя. Словам его о том, что прошло немало времени с того мгновения, как ударила среди ясного неба молния и поразила Зевулуса, он поверил сразу. Одуряющая осенняя жара сменилась промозглой сыростью ранней зимы, поэтому в комнате с деревянными решетками на окнах было холодно. Пылающие в жаровне угли почти не давали тепла.
        - Ты говоришь - никто, кроме тебя, и не чаял, что я очнусь… Кто же справлялся обо мне?
        - Куча народу… Мизифей чуть ли не ежедневно… И раз в месяц из Палатинского дворца приходит вольноотпущенник, спрашивает, не проснулся ли ты, и передает мне из рук в руки кошелек с десятью золотыми монетами.
        - Кто же справляется обо мне из императорского дворца?
        Филимон хлопнул себя ладонью по лбу:
        - Я и забыл, что ты не знаешь! Гордиан теперь император!
        - Этот мальчишка сделался императором?
        - Ну да, после того как преторианцы зарезали старичков Пупиена и Бальбина, запас императоров на время иссяк, и ничего не осталось, как провозгласить Августом юного Гордиана. Пупиен собирался на войну с персами, Бальбин - с германцами. А теперь все тихо - никто ни с кем не воюет, все развлекаются.
        - А ты что делал все это время?
        - Кормил тебя с ложечки, чтобы ты не помер с голоду, князь! Ну и читал, конечно, в свободное время свитки из Аполлоновой библиотеки. До чего же интересно! Я столько перечитал - ты не поверишь… Я теперь большой дока по римским законам. Во всем Синегорье никто со мной не сравнится…
        - Охотно верю, даже если ты успел заучить всего один закон… - заметил Владигор.
        - Не веришь мне? А я, между прочим, тут мудрых мыслей набрался. Вот, к примеру: по закону сомнительное дело решается в пользу обвиняемого. И еще одно, тоже отличное правило: человек считается невиновным, пока суд его вины не доказал. Здорово?
        - Что ж тут здорового? Поймали убийцу, а я его невиновным должен считать?
        - Именно, пока суд его не осудит. Тогда он - виновный.
        - Бред какой-то…
        - Ты опять разговариваешь со мной снисходительно, без должного уважения. Как знаешь, князь… Другой бы, между прочим, проводил время в лупанариях с красивыми девчонками, благо деньги из дворца присылали регулярно, а я, как осел, корпел над книгами. И к тому же брал уроки риторики у нашего уважаемого Мизифея. Переплут меня забери, до чего же башковитый мужик! Слушай, князь, уговори его отправиться с нами в Синегорье. Сделай его у нас консулом или назначь префектом… на любую должность посади - горя не будешь с ним знать. Вся проблема-то в чем? В людях… Людей, чтобы с умом и порядочные, так мало… Хоть их по двое связывай и на одно кресло сажай.
        - Думаешь, он согласится отправиться с нами? - спросил Владигор.
        Филимон почесал затылок:
        - В том-то и дело, что не отправится. У него какие-то мысли насчет Рима в голове бродят. Я ему уже толковал о Синегорье и о наших проблемах. Но по глазам вижу - не заинтересовал.
        - А о чем еще ты с ним толковал? Надеюсь, не о ВЕЛИКОМ ХРАНИТЕЛЕ?
        - Да нет, что ты… Только намекнул… Его гораздо больше заинтересовала твоя должность Хранителя времени.
        - Филимон, тебе язык мало отрезать!..
        - А что тут такого? Почему бы не поделиться знаниями с умным и порядочным человеком?
        - Надеюсь, твоя болтливость не обойдется нам слишком дорого, - вздохнул Владигор.
        - У тебя остались еще деньги?
        - Ага… а что? Ты решил пробежаться по девочкам?
        - Нет… Я хочу пробежаться к цирюльнику. А потом - в термы.
        - Слушай, князь, а почему бы нам не построить такие же термы в Ладоре? - вернулся к своей прежней идее Филимон - по всей видимости, строительство бань сильно его занимало. - По-моему, неплохая идея. Особенно если добавить березовые венички и сделать побольше парилок. «Бани Владигора» - звучит замечательно.
        - Филька, ты что, издеваешься?
        - Ни капельки. Есть же термы Траяна. А уж ты куда лучше этого ихнего Траяна, хотя он и построил такой замечательный форум и в честь его побед поставили высоченную колонну. Но назвать бани по имени правителя - это очень даже уважительно.
        - Какие еще мудрые проекты родились в твоей башке за четыре месяца?
        - Ну наконец-то ты меня начал ценить! - воскликнул Филимон, делая вид, что не замечает иронии в голосе Владигора. - Во-первых, дороги… Я сразу понял, когда здесь очутился: первейшее дело - дороги. Ты посмотри, какая махина: одна страна - целый мир! А мы своих в лесах месяцами плутаем. А кто и годами… - Филимон хитро прищурился. - А тут сел на казенную лошадку и скачи, только меняй на почтовых станциях. Ну, далее. Надобно построить мосты. Через нашу Звонку и Быстрицу. И через Чурань-реку. Ну а на границе с Этверской пустыней возвести стену крепостную с башнями. Да от Бореи тоже было бы не худо отгородиться. Потом - водопровод…
        - Слушай, Филимон. Пошли-ка сначала в баню… - прервал его Владигор.
        Таверна, в которую они отправились вечером ужинать, была из самых дешевых в этом квартале, - сюда заглядывали шлюхи не первой молодости, какие-то подозрительные личности в грязных туниках или вообще в одних набедренных повязках, то ли беглые рабы, то ли свободные граждане, готовые сделаться рабами, - вся эта братия не внушала доверия. Зато здесь пекли удивительно вкусные лепешки с сыром и подавали их всегда горячими, а посетители знали последние новости так, будто «Акта диурна»
        - отбеленная гипсом доска с отчетами о заседаниях сената, новыми законами и итогами боев гладиаторов, - создавалась в этой самой таверне.
        - Ты не мог выбрать место получше? - спросил Владигор, брезгливо оглядываясь. - Я не против того, чтобы пообщаться с народом, но эти личности почему-то не вызывают у меня желания вести откровенный разговор.
        - Здесь тоже случается кое-что интересненькое, - засмеялся Филимон, наполняя глиняную, покрытую красной глазурью кружку кислым вином.
        Высокий, атлетически сложенный парень без спросу подошел к их столу и уселся на скамью. Он был одновременно красив и безобразен, - лоб низкий, рот капризно очерчен, но зато светлые вьющиеся волосы необыкновенно густы, светло-карие глаза смотрят дерзко и вызывающе. На незнакомце была простая туника из некрашеного льна, широкий кожаный пояс и грубые сандалии.
        - Сегодняшний бой - дерьмо… - сказал незнакомец. - И то, как я выиграл, - тоже дерьмо… - Он жестом подозвал мальчишку-прислужника, и тот поставил перед ним кувшин с тем же кислым вином, что пили Владигор и Филимон. - И хозяин - дерьмо. Заплатил мне вдвое меньше того, что обещал. Я провел двадцать боев, а в кармане у меня не наберется и пяти сестерциев. Не скоро я выпутаюсь из этой передряги.
        По тому, как чисто говорил незнакомец, можно было сделать вывод, что он вырос не в провинции, а в самом Риме.
        - И в какую же передрягу ты попал? - поинтересовался Филимон, охочий, как всегда, до всяких сплетен.
        - Да известное дело - играл и проигрался. Знаешь, сколько жулья среди игроков? За какие-нибудь полгода после того, как я получил наследство, они меня быстренько избавили от всего имущества, а самого продали в рабство за долги. Родня не захотела меня выкупить. Как видно, бедняга Луций, порешила глупая Фортуна прикончить тебя на арене!.. - Он вытащил из кармашка на поясе игральные кости и, хитро прищурившись, спросил: - Сыгранем?
        Владигор с Филимоном переглянулись.
        - Хочешь, чтобы мы тебе составили компанию в Колизее?
        - Да что вы, ребята, неужто я похож на жулика? - пожал плечами гладиатор. - Я играю честно. К тому же за пару сестерциев не продают в рабство. Просто охота сегодня выпить лишний кувшин вина да сходить к какой-нибудь девке почище… Когда у меня был собственный дом в Каринах и три сотни лентяев-рабов обжирали и обкрадывали меня, тогда я каждую ночь спал с новой девчонкой, и брал только гречанок не старше двадцати… Ну, всего пара бросков - уважьте старину Луция! Неведомо, где окажется каждый из вас через пару лет. Боги тоже любят играть, только вместо костей они бросают человеческие судьбы…
        - А ты у нас философ… - заметил Филимон.
        - Да, прежде баловался, - охотно кивнул головой Луций. - Но надоело. Потому что быстро понял - философия не спасает человека от ошибок, она лишь позволяет легче смотреть на жизнь, то есть делает то же самое, что и кувшин хорошего вина. Так не проще ли велеть рабу принести амфору с вином, чем читать заумные свитки и болтать с выжившими из ума старикашками о том, как возник этот мерзкий мирок? Ни одна философия не может подсказать, как бросить кости, чтобы остаться в живых. Так что сыграем просто так, ради удовольствия… А?
        - Ну что ж, сыграем, - неожиданно согласился Владигор. - Два броска.
        - Ты с ума сошел, Архмонт, - шепнул Филимон. - Этот тип обчистит нас в два счета. Представь, какова его репутация, если родственники не пожелали его выкупить и оставили подыхать на арене? Я думаю, убить человека ему проще, чем прихлопнуть муху.
        - Мудрый муж, - с издевкой в голосе отвечал Луций, - ты не ошибаешься. Человек десять за свою гладиаторскую карьеру я уже отправил в Тартар. Но вы оба, ребята, мне нравитесь. А если твой приятель еще и проиграет мне шесть золотых, то Луций сделается вашим преданным другом.
        - Почему именно шесть золотых? - спросил Владигор.
        - Потому что ставка в игре - три золотых, - нагло объявил Луций.
        - Пусть выиграет, - шепнул Владигор Филимону. - Я знаю, что этот человек пригодится нам в будущем.
        - Ума не приложу, как может он нам пригодиться, - пожал плечами Филимон. - Разве что ты захочешь убить кого-то. Тогда считай, что платишь аванс…
        Не успели они осушить кувшин до дна, как шесть золотых Владигора уже бренчали в кошельке Луция.
        - Эй, хозяин! - заорал на всю таверну Луций. - Подать сюда вина! И непременно самого лучшего, фалернского!
        - Сомневаюсь, что в этой дыре найдется фалернское вино, - заметил Филимон. - Он наверняка принесет нам какой-нибудь кислятины и скажет, что такое вино не пьет и сам император.
        - Ну, император его, разумеется, не пьет, - поддакнул Владигор.
        Хозяин, смуглолицый грек с копной черных вьющихся волос и изогнутыми, будто лук амура, алыми губами, суетливо подпрыгивая при каждом шаге и извиваясь тощим телом, поставил перед Луцием кувшин с вином. Рыжая девка с крошечыми лоскутами полупрозрачной ткани на бедрах и на груди, заметив, что Луцию улыбнулась удача, покинула свое местечко в углу и, покачивая бедрами, направилась к столу, за которым сидели гладиатор и двое синегорцев.
        - Сладкий мой, не угостишь ли вином? - заворковала она, обвивая полной белой рукой крепкую шею гладиатора и заглядывая ему в глаза.
        - Пошла вон!.. - огрызнулся Луций. - Сегодня я могу заполучить девчонку и получше. Таких, как ты, я не беру, даже когда у меня в карманах пусто.
        Девка пожала плечами и отступила. Взгляд ее тотчас привлекли другие два гостя. Когда они вошли, никто не заметил, но совсем недавно этот стол пустовал. Лицом к Владигору расположился немолодой человек с завитыми волосами, обсыпанными золотой пудрой, дородный и высокий, но с мягким, бабьим лицом. Щеки его были нарумянены, а веки накрашены сурьмой. На запястьях позвякивали браслеты.
        - Женщина? - спросил Владигор у Филимона, кивая в сторону странного посетителя.
        Луций тоже оглянулся и презрительно фыркнул:
        - Евнух. При Элагабале они буквально захватили Палатинский дворец. И теперь их там полным-полно. Мразь. Моя бы воля - я бы велел всех до одного распять на крестах.
        - Насколько я понимаю, наша красотка вряд ли много от него получит.
        Но девку интересовал вовсе не евнух, а его спутник, сидевший спиной к Владигору. Видна была лишь темная накидка с капюшоном, какие носят погонщики мулов, а порой и те, кто не желает быть узнанным в публичных местах.
        - Какой-нибудь богатый выкормыш явился позабавиться тайком от родителей, - кивнул в его сторону Луций. - А что, если мне затеять с этим уродом ссору?
        Тем временем красотка отработанным жестом уже положила руку на плечо человека в плаще, а ногу, на которой звякали дешевые браслеты, поставила ему на колено. Девка улыбнулась, обнажая гнилые зубы, но, кажется, это не смутило незнакомца - его рука легла сначала на талию, а затем скользнула вниз, на пышные ягодицы красотки. Луций хлопнул ладонью по столу и громко загоготал:
        - Эй, парень, если ты вонзишь в нее свой гладиаторский меч, он тут же отвалится!
        Незнакомец поспешно отшатнулся от женщины.
        - Заткнись! - огрызнулась девка. - И не мешай мне честно зарабатывать деньги!
        - Наверняка это самые честные деньги во всем Риме, - поддакнул Луций. - Эй, разве не так, приятель? - обратился он к неизвестному, поднимаясь.
        Однако у незнакомца, как выяснилось, имелась охрана. До этого незаметно стоявший у стены, что было удивительно при его огромном росте, человек в темной тунике шагнул навстречу Луцию. В следующую секунду они вцепились друг в друга. Женщины завизжали, а мужчины принялись лупить ладонями и кружками по столам, выказывая одобрение происходящему. Противник Луция казался на первый взгляд гораздо сильнее, но, к изумлению зрителей, неожиданно очутился на полу, положенный на обе лопатки. Луций стиснул ему горло, он захрипел, потом изо рта его побежала густая пена, глаза вылезли из орбит. Тело дернулось и замерло.
        - Эй, парень, померяйся со мной силой! - вновь заорал Луций незнакомцу, который в растерянности наблюдал за скорой и нелепой гибелью своего охранника. Луций успел заметить, что перед ним совсем еще юнец - лет шестнадцати, не больше. - Эге, да у тебя еще пушок только-только на щеках пробивается! Куда тебе шляться по бабам?! Ты и сам можешь доставить зрелому мужу наслаждение…
        В ответ незнакомец вытащил из ножен меч.
        - На помощь! - завопил евнух. - Кто-нибудь! Тысяча сестерциев… - Голос его сорвался, он беспомощно открывал и закрывал рот, как рыба, которую хозяин велел сварить на глазах гостей.
        - Хочешь драться со мной на мечах? - Гладиатор совсем развеселился.
        Ни слова не говоря, незнакомец вскочил. Он был почти на голову ниже Луция, но широк в плечах и крепко сложен. При этом капюшон его темного плаща слетел с головы, открыв лицо с пухлыми юношескими щеками, прямым носом и красиво очерченным чувственным ртом.
        - Марк?.. - прошептал удивленный Владигор.
        Слышал ли юный император этот возглас и вообще заметил ли его среди посетителей таверны, Владигор так и не понял. Клинки сверкнули в воздухе, скрестились, описали дугу, и громкий вскрик сообщил зрителям о том, что лезвие одного из мечей напилось крови.
        В следующую минуту юноша накинул на голову капюшон и выскочил из таверны. Евнух семенил следом, по-прежнему беззвучно открывая и закрывая накрашенный, похожий на мокрую тряпку рот.
        - Он меня ранил! Этот молокосос меня ранил! - завопил Луций, поворачиваясь к Владигору. В голосе его было больше удивления, чем боли. - Я сейчас же догоню его и перережу ему горло!..
        - Не торопись. - Владигор шагнул вперед, загораживая проход к двери.
        - Что?.. - Луций прищурил светлые глаза, ставшие в эту минуту совершенно бешеными.
        - Ну так я…
        - Если хочешь дожить до утра, не торопись, - повторил Владигор, кладя руку на рукоять меча.
        - Что ты хочешь этим сказать?
        - Лишь то, что этот парень - Гордиан Август…
        До Луция не сразу дошел смысл сказанного.
        - А, император! - Он расхохотался. - Идет по стопам молокососов-правителей - пускается в самый низкий и подлый разврат. Хочет затмить славу Калигулы и Элагабала… Ну-ну, пусть попробует…
        Луций оторвал от своей туники полосу ткани и перетянул кровоточащий бок.
        - Твое счастье, Луций, что доносчики нынче не в чести, иначе ты не дожил бы и до завтрашнего утра… - заметил хозяин таверны, выйдя из кухни, куда он предусмотрительно скрылся, едва зазвенели мечи.
        - Мне плевать… - отозвался гладиатор. - Я никогда никого не боялся.
        - Однако он здорово тебя отделал, - усмехнулся Владигор.
        Вместо того чтобы обидеться и разозлиться, Луций неожиданно рассмеялся:
        - Да, из парня мог бы выйти толк… Удар был что надо. Только погубит его эта мразь, что расплодилась во дворце на Палатине…
        Выскочив из таверны, Гордиан бросился бежать. Он слышал, как следом, пыхтя, шлепал Сасоний, как кричал умоляюще, но Гордиан мчался не останавливаясь. Свет луны серебрил стены, отвоевывая куски пространства у ночного мрака. Второпях Гордиан наступил на скошенный камень у чьего-то порога и подвернул ногу, ремешки, державшие подошву, оторвались. Но, хромая, он продолжал бежать дальше. Давно бы пора выбраться из сомнительных закоулков Субуры, а он все продолжал петлять между домов, не находя выхода. После очередного поворота он снова и снова упирался в тупик. Девки у дверей сомнительных таверн призывно махали ему руками, но было бы нелепо просить их показать ему дорогу. Навстречу попалась компания пьяных цирковых возничих, но и с ними он предпочел не заговаривать.
        Неожиданно одна из дверей отворилась, и на пороге возникла старуха со светильником в руках, - язычок пламени выхватил из темноты лицо с острым, выпирающим вперед подбородком и ввалившимися щеками. Из-под набрякших век смотрели на Гордиана бесцветные стекляшки глаз.
        - Ну наконец-то! Доминус ждет… - прошамкала старуха и махнула иссохшей рукой внутрь дома.
        Гордиан попятился.
        - Куда ты?.. Иди… - Старуха в ярости топнула ногой.
        Гордиан повернулся и побежал прочь.
        - Гай, держи его! - вопила старуха.
        Тут же раздался сзади топот чьих-то сильных и быстрых ног. Шаги близились, настигая. Нелепо прыгая на подвернутой ноге, Гордиан уже ничего не слышал, кроме биения своего сердца. Свернув за угол, он остановился и прижался к стене. Стиснул зубы, смиряя дыхание, со свистом рвавшееся из груди. Почти сразу же следом вынырнул преследователь. Марк ударил мечом наискось и вниз, рассчитывая не убить, а лишь покалечить. Человек истошно взвыл и покатился по земле.
        - Ах ты щенок! Мразь!
        Гордиан, хромая, уже мчался дальше, а вопли все неслись и неслись следом, но все же постепенно стали затихать.
        - Эй, герой, не хочешь ли зайти… - В стене за спиной Гордиана обнаружилось вдруг оконце, мелькнул свет, и женская рука ухватила его за капюшон.
        Он вырвался…
        - Эй, трусишка, зачем же ты сюда шел! - летел вдогонку смех.
        Неожиданно бесконечный лабиринт узких улочек распался, как хлеб под ударом ножа, и Гордиан выскочил на широкую улицу Патрициев. Впереди перед ним были Карины. Какой-то богач отбывал с пира, и блеск факелов, что несли перед носилками рабы, освещал улицу. Гордиан вновь побежал, подпрыгивая и волоча ногу. Цель его была близка.
        Владигор сидел на ступенях храма Юпитера Капитолийского. Бронзовые, облицованные золотыми пластинками двери были открыты. Двенадцать жрецов Юпитера поднимались по ступеням к дверям. В первую минуту Владигору показалось, что они движутся именно к нему, и демонстративно отвернулся. Но когда процессия поравнялась с ним, никто из фламинов не удостоил его взглядом. Жрецы вошли в целлу храма, и двери закрылись.
        - Архмонт, - услышал Владигор донесшийся издалека женский голос, - боги порой тоже устают, как и люди. И боги умирают на небе, когда им устают молиться на земле. Римляне устали. Тысяча лет - слишком большой срок даже для такого мужественного народа, как жители Рима. Ответь мне, желаешь ли ты сохранить то, что видишь вокруг?
        - Да, - отвечал Владигор.
        - Зачем?
        - Не знаю…
        - Жаль… Ты сможешь действовать, лишь когда найдешь ответ, а пока… пока действовать будут другие, а ты - лишь смотреть. Думай быстрее, Ненареченный бог. Ибо времени у тебя мало. Ты дерзок с богами, так будь столь же дерзок с людьми, - звенел голос.
        - Думай над тем, что я сказала, Архмонт… От твоего ответа зависит не только судьба Рима.
        Владигор сошел вниз и, выйдя на форум, обернулся к храму… Золотая черепица горела на солнце так, что больно было глазам. Беломраморный лес колонн устремлен к небу - Владигор смотрел на него и не мог насмотреться. И еще у него появилось чувство, что он заблудился в этом бесконечном каменном лесу, хрупком и неколебимом одновременно. Он был им очарован. Он погружался в него и уже не чувствовал себя чужим. И…
        Внезапно все исчезло - храмы и статуи, колонны и золотые квадриги… Владигор видел лишь развалины. Из земли торчали обломки колонн, будто какой- то чудовищный зверь пооткусывал их верхушки. Руины, странные в своем уродстве, простирались там, где прежде блистало великолепием совершенство. Лишь триумфальная арка возвышалась, почти не тронутая катастрофой, да здание сената, хотя и лишившееся статуй и украшений, стояло на прежнем месте. От архива сохранился лишь первый этаж с заложенными кирпичом арками, и только проемы трех окон напоминали о прежней красоте здания. Сверху теперь громоздилась безобразная надстройка, подобная пауку, взобравшемуся на спину своей умирающей жертвы. Владигор повернулся: за его спиной точно так же царила пустота, но три изящные колонны коринфского ордера с уцелевшими осколками фронтона все равно поражали своим совершенством…
        Владигор мотнул головой, воздух заколебался, храмы, статуи и колонны вернулись на прежнее место. Но день, когда этого всего не станет, близился… Теперь Владигор знал это точно.
        Императорский дворец на Палатине сверкал золотом - золотые драпировки, золотые каймы вокруг фресок, покрытые золотом скульптуры, золоченые капители. Невольно хотелось прикрыться от этого блеска ладонью. Но нелепо сетовать на обилие золота, живя во дворце. Власть без золота - ничто. Золото любят сенаторы, избравшие Пупиена и Бальбина. И любят солдаты, убившие Пупиена и Бальбина. А пуще всего золото любят евнухи, потому что больше на свете им нечего любить. Едва Гордиан переступил порог императорского дворца, как эти странные существа - не мужчины и не женщины, с мягкими, как подушки, лицами, с цепкими пальцами и тонкими голосами, наряженные в драгоценные восточные шелка, - устремились к нему, будто тараканы, захватившие дом прежде, чем в него успел вселиться новый владелец. Элагабал впустил их в императорский дворец. И хотя потом они впали в немилость и были сосланы обслуживать женские бани, в правление Максимина они вновь расползлись по дворцовым залам, прибирая к своим мягким рукам власть и золото, золото и власть.
        Гордиан поначалу горячился, узнавая, что ни одно из его приказаний ими не выполняется, а слова толкуются превратно. Евнухи кивали в знак согласия головами в пестрых тюрбанах, лобызали ему руки и ноги, клялись всеми богами, что немедленно все исполнят. И не исполняли ничего. Он и сам не понимал, как они умудрялись заставить его делать то, к чему он никогда не имел склонности. Он не любил сладкого, а теперь с утра до вечера его потчевали засахаренными фруктами. Он не склонен был к лени и пирам, а если и любил проводить время лежа, то непременно со свитком в руке, как его отец. Теперь же он вместо свитка постоянно держал в руках золотую чашу с вином, на которой изображены были бесстыдные сцены соития фавнов с козами или нимфами. Не имея возможности самим предаться разврату, евнухи с истерической настойчивостью подталкивали своего юного повелителя в объятия женщин. Им ничего не стоило возбудить чувственность Гордиана, но утром, когда очередная рабыня покидала его спальню, юноша всякий раз испытывал чувство, будто он по какой-то ухабистой скользкой дороге уходит в темную долину, все дальше и дальше от
родных пенат. Видение это день ото дня становилось отчетливее, и тьма в долине сгущалась.
        После ночи, проведенной в разврате, он спешил в атрий, к домашнему алтарю, и долго смотрел на восковые маски отца и деда, сжигал благовония, вино и хлеб. Но новоявленные боги Гордианы не спешили к нему на помощь.
        Вчера вечером секретарь Сасоний уговорил его отправиться в одежде плебея в отвратительную таверну. Гордиан знал, что на подобные гнусности часто пускались Нерон и Калигула, которых и дед его, и отец всегда презирали. Но Сасоний медовым своим голоском твердил о том, что властителю Рима положено изведать все, что измыслили его предшественники, а тем временем ловкие руки рабов уже облачили Гордиана в тунику из некрашеного льна и накинули на плечи темную накидку с капюшоном. Взглянув на своего секретаря, юноша рассмеялся, вспомнив о недавней женитьбе Сасония. Молодая и красивая женщина из богатой семьи специально вышла за евнуха, чтобы не иметь детей, зато без устали менять любовников. Женившись, Сасоний получил изрядное состояние и право наблюдать за развлечениями супруги из-за занавески.
        Вчера вечером Гордиан шагал по темным улицам, а Сасоний, тяжело дыша и плотоядно облизывая губы, шлепал сзади. Он предвкушал безудержную попойку, быть может, с дракой, блудс какой-нибудь дешевкой за четверть асса. Разумеется, все это Сасоний собирался лишь наблюдать. Преторианец, переодетый в темное платье раба, шел в отдалении, готовый защитить императора в случае опасности…
        Вспоминая утром об этой нелепой экспедиции, Гордиан удивлялся тому, что так легко поддался на уговоры Сасония. Калигула, Нерон, Элагабал… неужели имя «Гордиан» станет в этот ряд?.. Но эти мысли шевелились в голове, не понуждая действовать, лишь вызывали краткие приступы стыда. Для действия требовалось нечто большее, чем сомнение. При этом Гордиан не был ленив, напротив, его порывистость порой изрядно докучала окружающим, но он не знал, на что употребить свою энергию, и не было рядом никого, кто бы мог подсказать ему это. Он вспомнил о странном поведении мраморной богини на фронтоне, когда его провозгласили Цезарем, и слабая надежда, что, посетив стоящий на Капитолии храм Минервы, он сможет найти ответ на свои вопросы, шевельнулась в его сердце. Но тут же взгляд его упал на Сасония, и он понял, что евнухи ни за что не отпустят его одного, а их появление в храме превратит святилище в дешевый театр, где в скабрезных позах паясничают продажные девки и неумелые мимы.
        Гордиан не любил мимов, терпеть не мог представления для плебса с кривляньем и прыжками акробатов, вольными шуточками и грубыми намеками на сенаторов, а порой и на него самого. Он с удовольствием посмотрел бы классическую трагедию, но в римских театрах ее уже не ставили. Когда вокруг жизнь нелепа и страшна, трагедия быстро выходит из моды. Зато во время трапезы кто-нибудь из актеров непременно читал Гордиану отрывок из Еврипида. Евнухи наперебой восхищались высоким слогом и засыпали прямо за столом.
        Лежа неподвижно на своем ложе, склонив голову и глядя, как колеблется вино в золотой чаше, он сознавал, что его бездействие отвратительно, но не мог ничего с собой поделать…

«Я император, - подумал Гордиан, - и могу предать блеск всему. Кроме человеческой души…»
        - Где ты провел ночь, мой обожаемый и великий Гордиан Август? - Марк вздрогнул от этого слащавого голоса, слова обволакивали слух липкой патокой, им не было сил противиться. Такой голос должен быть у палача, когда он связывает свою жертву веревками перед пыткой.
        - Я же сказал - заплутал в Субуре…
        - Мы искали тебя и не нашли… стража искала и не нашла…
        И пристальный, как укол отравленной иглы, взгляд в упор… Неужели знает? Нет, не может быть. Гордиан почувствовал, как противный холод расползается по спине, и поспешно глотнул из кубка.
        - Я был в одном доме…
        - Каком? - Сасоний весь подобрался, глаза блеснули, он чуял добычу.
        - Неважно… У женщины… Богатой и знатной женщины. Я не хочу выдавать ее имя.
        Гордиан лгал, и Сасоний знал, что он лжет. Его ищейки сбились со следа и упустили добычу. Но он безошибочно чуял, что Гордиан совершил нечто такое, что грозило опасностью ему, Сасонию… Если б он знал, где побывал вчера император, то пришел бы в ужас…
        Миновала уже третья стража ночи, когда Гордиан наконец очутился перед нужным домом в Каринах. Как сумасшедший, принялся он колотить в дверь. Ему было все равно, спит хозяин или бодрствует, - он должен его выслушать. Наконец привратник отворил дверь. В одной руке он держал светильник, а в другой - здоровенную палку.
        - Чего бузишь, паразит?! - гаркнул он, разглядев серый плащ плебея, и уже замахнулся огреть наглеца палкой по спине, но тут мальчишка ударил его ногой в пах.
        Здоровяк согнулся от боли и заверещал сдавленным голосом, а Гордиан прыгнул в раскрытую дверь. Он очутился в атрии, освещенном двумя светильниками. Попавшийся ему навстречу раб с кувшином вина завопил истошно:
        - Грабят!
        Гордиан схватил его за край туники и заорал:
        - Мне нужен хозяин! Где хозяин?
        Раб, мальчишка чуть старше Марка, в ужасе выронил кувшин, и вино разлилось по мозаичному полу. А двое слуг с палками уже бежали к ним. Гордиан отшвырнул от себя раба и кинулся в первую попавшуюся дверь. Ему повезло: он оказался в триклинии, где после обильного пира хозяин и его гости неторопливо пили вино и наслаждались беседой.
        - Векций! - выкрикнул Гордиан. - Выслушай меня!
        Сенатор приподнялся на локте и взглянул на гостя. Несмотря на то что он уже изрядно выпил, Векций мгновенно оценил ситуацию и предостерегающе поднял руку. Слуги, влетевшие в триклиний вслед за Гордианом, замерли, повинуясь его жесту.
        - Все в порядке. Это мой клиент. Пусть пройдет в кабинет, я сейчас с ним поговорю…
        - Векций, милашка, - залепетала какая-то дама заплетающимся языком, - клиентов принято принимать с утра, а не ночью…
        - Мои клиенты так прожорливы, что готовы жрать и утром, и днем, и вечером. Когда я пригласил одного из них на обед, он сожрал в три раза больше меня и ни разу не проблевался… - захохотал толстяк, и его тучное тело заколебалось под шелковой туникой, как студень.
        - А мой клиент…
        Векций, решив, что разговор достаточно увлек гостей, поднялся и вышел. Дерзкий нарушитель покоя сидел в кабинете в плетеном кресле хозяина, по-прежнему в плаще, низко надвинув капюшон на глаза. Его трясло, будто он был в лихорадке.
        - Что-нибудь случилось, Гордиан Август? - спросил Векций.
        Марк наконец откинул с головы капюшон и поднял голову.
        - Мне плохо… - пробормотал он.
        - Велеть принести вина?
        Гордиан отрицательно замотал головой, - он боялся, что, если выпьет глоток, его тут же вырвет.
        - Нас не услышат? - спросил он шепотом.
        - Никто…
        - Мне нужна помощь… Спаси меня… от НИХ… - Лицо юноши исказилось, как будто он говорил о пауках или змеях.
        Векций прекрасно понял, о ком идет речь…
        - Завтра… жди… - сказал он, невольно перейдя на шепот.
        И вот это долгожданное «завтра» наступило, но никто не пришел. Гордиан по-прежнему был один во дворце, а Сасоний следил за каждым его жестом, словом, вздохом…
        - Не соизволит ли мудрейший и любимейший Гордиан Август выслушать одного человека?
        - Голос Сасония заставил его поднять голову.
        - Что за человек? Что он хочет сказать? - Гордиан хмуро взглянул на евнуха, но тот смотрел на него с такой лаской и преданностью, что отказать было просто невозможно.
        - Пусть войдет…
        Мелькнула мысль, что это может быть посланец Векция, и тогда…
        Вошедший, маленький и грязный человечек, не человечек даже, а червячок с огромной лысой головой и водянистыми глазами навыкате, тут же упал на пол и забормотал торопливо:
        - Ради сохранения твоей власти, о богоподобный Гордиан Август, я решился сообщить тебе о том, что некто Гай Фурий Мизифей, учитель риторики, произносит непотребные речи и чернит твое имя…
        Вместо спасителя явился доносчик.
        - Вон! - заорал Гордиан так, что голос его сорвался. - Вон!
        Он вскочил с ложа и, схватив старика за ветхую, просоленную застарелым потом тунику, швырнул к дверям.
        - Вон!
        Старичок как ошпаренный вылетел из кабинета императора.
        - О, ты поступил весьма опрометчиво! - покачал головой Сасоний. - Дурные речи - это непременный путь к предательству, а ты…
        - Ни одного доносчика, - прошипел Гордиан. - Я же велел: ни одного доносчика не пускать ко мне! И только попробуй не исполнить…
        - О, ты не так понял, богоподобный Гордиан Август! - Евнух изогнулся и чмокнул императора в колено, будто перед ним не человек, а божество. - Я пекусь лишь о твоем благополучии. Лучше казнить десять невиновных, чем одного виновного пропустить. Такие люди, как Мизифей, погубят Рим. - И Сасоний вновь наклонился, чтобы чмокнуть колено.
        Гордиан изо всей силы пнул евнуха ногой в лицо. Сасоний отер пальцем разбитую губу и с наслаждением лизнул каплю собственной крови. При этом его масленые круглые глаза с собачьей преданностью смотрели на Гордиана.

«Избавиться от него можно только одним способом - убить», - подумал Гордиан.
        Сейчас он был уже готов отважиться на подобный шаг - мысль о казни не вызывала у него прежнего отвращения. Но не мог же он в самом деле убить Сасония собственноручно… Где же Векций? Почему он не пришел?! Увы, Гордиан не мог спросить об этом вслух. В присутствии Сасония он боялся даже думать. - кто поручится, что этот пройдоха не может выудить самые тайные мысли из императорской головы и развесить как белье для просушки на веревках. Именно ощущение, что мысли его напоминают застиранную тогу - бесцветны и сомнительной чистоты, - не оставляло Гордиана. Ему так понравилось это сравнение, что он даже решился произнести его вслух. Сасоний после краткого замешательства тут же принялся аплодировать, хвалить Гордиана за изящество мысли и вновь кинулся целовать ему колено. Окружающие вторили на разные голоса. Гордиан и сам не понимал, что за люди толкутся в его покоях, восхваляют прекрасные мозаики с инкрустацией из египетского гранита на зеленом нумидийском мраморе, обмеривают колонны, восхищаются позолотой капителей, драгоценными тканями, сосудами, мебелью, как будто все это появилось здесь благодаря
личным заслугам императора, победам на полях сражений, длительным усилиям в организации гражданского управления.
        - Доминус Гордиан Август, - подобострастно прошептал Сасоний, - для сегодняшнего пира заказана прекрасная форель. И трое мимов явятся развлечь гостей…
        При упоминании о мимах Гордиан поморщился - он уже думал сегодня о них, правда совсем в другом контексте.
        - Вот только… Гостей пока только семеро. Я хотел…
        Семеро гостей… Пока семеро. Сасоний наверняка хочет подсунуть на обед своего человека. Чтоб его сожрал Цербер со всеми потрохами!..
        - Прекрасно. Тогда пригласим сенатора Домиция, - сказал Гордиан с излишней поспешностью. - Он давний друг моей семьи и приятный собеседник. Было бы неплохо, чтобы именно он возлежал на пиру рядом со мной.
        Сасоний бросил на императора быстрый внимательный взгляд и, низко поклонившись, тут же принялся с преувеличенной восторженностью превозносить таланты Домиция и проклинать себя за то, что не догадался позвать на императорский пир такого очаровательного собеседника.
        Обед во дворце начинался поздно. Солнце уже клонилось к западу, когда император возлег на свое покрытое золотыми тканями ложе, ожидая гостей. Рабы сыпали сверху фиалки и лепестки роз, от густого аромата слегка кружилась голова. Семеро прибыли и заняли свои места, но ложе Домиция оставалось пустым. Подали яйца, устрицы и грибы, а Домиция все не было. Зато Сасоний болтал без умолку. Его любимой темой были пиршества Элагабала, о которых еще помнили в Палатинском дворце.
        - Ложа как в триклинии, так и в спальнях у него были из чистого серебра, - закатывая глаза, рассказывал Сасоний. - Он обожал лакомиться верблюжьими пятками, гребнями, срезанными у живых петухов, языками павлинов и соловьев.
        - Да, Элагабал был большой причудник, - подтвердил одноглазый старик, приятель Сасония, хитрец, умудрившийся пережить почти два десятка императоров и при этом не потерять своего имущества. - Однажды он позвал на пир восемь лысых, в другой раз - восемь хромых, потом - восемь одноглазых. Я был на этом пиру, - продолжал старик не без гордости. - А еще как-то раз по его приглашению на пиршество явились восемь толстяков, которые никак не могли уместиться втроем на одном ложе и все время падали на пол. Наутро весь Рим только и говорил что об этой потехе…
        Старик рассказывал о всех этих нелепостях с таким восторгом, будто это было самое значительное, что он видел за всю свою жизнь.
        - Да уж, причуды Элагабала можно перечислять долго, - подтвердил Сасоний. - Интересно, что чем больше мерзостей творит правитель, тем больше о нем говорят. Элагабал запрягал в золотую колесницу голых женщин и разъезжал по улицам, хлеща их плетью, сам тоже раздетый донага. Зачем, подобно Марку Аврелию, скрупулезно вникать во все тонкости управления Римом, если достаточно назначить префектом претория плясуна, префектом охраны - возничего из цирка всего лишь за размер их срамных органов. Допустим, у тебя детородный орган огромного размера - и вот ты уже известен и знаменит. Историки сочинят о тебе множество книг…
        - Разве это факты, достойные упоминания в анналах? - спросил Гордиан.
        - Достойные… недостойные - какое это имеет значение для императора и патриция? Если милостивый Гордиан Август мне дозволит, я напишу его жизнеописание…
        - Нет, - запротестовал Гордиан. - Когда плебей пишет о патриции, то почему-то патриций в его книгах всегда говорит и мыслит как плебей.
        - О, разумеется. Я тоже это заметил, - поспешно закивал головой Сасоний, сделав вид, что эти слова к нему не относятся, как будто сенат уже внес его имя в списки патрицианских фамилий.
        На серебряном блюде принесли огромную рыбу с пряностями и политую густым соусом. Гости наперебой принялись восторгаться кулинарным чудом. Возлежащий на самом последнем месте толстенький коротышка в съехавшем на уши растрепанном венке визгливым бабьим голосом клялся, что никто не видел ничего подобного со времен основания Рима. А это, как все знают, без малого тысячу лет… и благородному Гордиану наверняка предстоит провести великолепные Столетние игры в ознаменование этого самого тысячелетия… и так далее, и тому подобное… Так вот в продолжение этого благородного и возвышенного тысячелетия ни к столу сенаторов, ни к столу императоров ни разу не подавали такой великолепной рыбы. Срочно послали за нотариусом, чтобы она была измерена и взвешена, а ее гигантские размеры запротоколированы в назидание грядущим поколениям, пусть знают, что только на пиру
        Гордиана подавались такие удивительные яства. Тем временем актер хорошо поставленным голосом читал отрывок из «Медеи» Еврипида, и история женщины, убившей своих детей, дабы досадить вероломному супругу, среди чмокающих от восторга и жующих ублюдков начинала превращаться в фарс.

«Они ведут себя так отвратительно для того, чтобы доказать, что в жизни может существовать только грязь и низость и более - ничего», - подумал Гордиан, глядя на смеющееся, блестящее от жирных умащений лицо Сасония.
        Вольноотпущенник Домиция явился в самый разгар пира. Дрожа и запинаясь, он сообщил, что его господин не придет. В тот момент, когда сенатор собирался выйти из дома, раб случайно опрокинул на него светильник с горящим маслом, на Домиции вспыхнула тога.
        - Какое несчастье! - завизжал толстый коротышка.
        - Какое несчастье… - повторил Сасоний голосом Медеи.
        - Он еще жив? - спросил Гордиан, и его голос против воли задрожал.
        Быстрый взгляд Сасония коснулся его лица, и тотчас насурьмленные веки евнуха опустились.
        - Еще жив… - пробормотал вольноотпущенник.
        Гордиан отодвинул от себя блюдо с устрицами и поднялся.
        - Подать немедленно мои носилки, - приказал он дрожащим от ярости голосом.
        Он знал, что не сможет уже ничего предпринять, но не мог оставаться здесь, выслушивая пошлые шутки и глядя на лица людей, которые ему отвратительны.
        - Куда прикажешь тебя отнести, Гордиан Август?
        - В дом Домиция…
        Губы Сасония сложились в плаксивую, страдальческую гримасу, будто он собирался заплакать от непереносимого горя при мысли о несчастье, приключившемся с сенатором. Носилки были поданы, впереди выступали ликторы, хотя император всякий раз требовал, чтобы его сопровождали только четверо преторианцев. Сасоний все сделал с точностью до наоборот - по улицам вслед за императором тащились две контубернии преторианцев, то есть шестнадцать человек во главе с центурионом Медведем, ветераном с огромными, длиннющими ручищами и рыжими, изрядно тронутыми сединой волосами. Из покачивающихся носилок Гордиан смотрел на свои бесчисленные изображения. Однообразные статуи с коротко остриженными волосами, порой с утрированно огромными задумчивыми глазами, нарисованными то серым, то небесно-голубым. Каменные двойники, занявшие пьедесталы Максимина, его необыкновенно раздражали. Сходство повсюду было необычайное, и все же не хватало главного - быть может, той усмешки сомневающегося во всем человека, которую он так отчетливо помнил на губах отца и которую порой замечал в мутном отражении серебряного зеркала, усмешки
человека, который никогда не желал власти.
        Когда он вошел в дом Домиция, тот был еще жив. Сенатор лежал в атрии на принесенном из спальни ложе, - врач не осмелился тревожить умирающего. К тому же прохладный воздух открытого атрия хоть и ненамного, но все же умалял нестерпимую боль. Тело Домиция представляло собой сплошные язвы - кроваво-красные на руках и лице, черные - на груди. Врач поначалу пытался смазать ожоги жирной мазью, но потом прекратил это бесполезное занятие, решив не доставлять лишние мучения. Клочья обгорелой кожи свешивались с тела. Странно было, что Домиций так обгорел, - шерстяная тога не могла вспыхнуть вся разом…
        - Хочешь мне что-нибудь сказать, светлейший? - спросил Гордиан, наклоняясь к умирающему.
        - Геркулес… - прошептал тот.
        Жизнь, удерживаемая желанием произнести это одно-единственное слово, тут же покинула изуродованное тело…
        Несколько мгновений Гордиан стоял неподвижно. Что хотел сказать Домиций? Геркулес умер, когда жена подала ему пропитанную ядом одежду… Тога, вспыхнувшая как факел…
        - Позвать кастеляна! - приказал Гордиан.
        Слуги, толпившиеся подле, тут же кинулись исполнять приказание Августа. Раба, исполнявшего обязанности смотрителя дома, нашли повесившимся в кладовке…
        Гордиан не помнил, когда и как вернулся во дворец. Помнил только пряное вино, которое подавал ему евнух. И то, что в тот вечер он был пьян. На следующий день он велел отнести себя на свою виллу и долго лежал перед своей любимой картиной на
«ложе маленького Гордиана». Лисенок исчез. Со времени происшествия в преторианском лагере, когда Зевулус едва не перерезал ему горло на дерновом алтаре, пурпурный звереныш ни разу не появлялся. По-прежнему торчала рукоять кинжала из древесного ствола. По-прежнему поляна была пустой и на зеленой траве алела кровь. Но лисенка не было. Никто больше не хотел разговаривать с Марком Антонием Гордианом Августом.
        Владигор и Филимон еще спали, когда кто-то осторожно просунул лезвие ножа в щель и принялся отодвигать задвижку. Звук был настолько тих, что вряд ли человек мог его услышать. Но Владигор различил не звук и даже не дыхание постороннего, он просто ощутил приближение опасности. Когда крышка лаза бесшумно откинулась, он уже был на ногах. Человек впрыгнул в маленькую комнатку и кинулся на Владигора. Пантера и та не была бы более ловкой. Однако удар ножа пришелся в пустоту, зато нападающий рухнул на кровать, где мгновение назад лежал Владигор, заливая одеяло хлынувшей из горла кровью.
        - У нас гости? - спросил проснувшийся Филимон.
        - Да, причем незваные…
        В этот момент снизу послышался шум. Владигор одним прыжком оказался возле лаза. В полутьме он увидел двух человек, взметнувшуюся вверх смуглую руку с ножом. Но рука, так и не сумев нанести удар, упала бессильно. Второй человек, светловолосый и быстрый в движениях, поднял обмякшее тело и побежал вниз. А на его место ступил… ритор Мизифей.
        - Я все-таки опоздал, - сказал он, взглянув на Владигора. - Один из них успел забраться внутрь.
        - А кто это был?
        - Посланец с Палатина.
        - От императора? - недоверчиво хмыкнул Владигор.
        - Нет, от его секретаря Сасония. Но не волнуйся, гладиатор Векция успел позаботиться о бедняге. Я могу войти?
        Владигор отстранился, и Мизифей поднялся в комнату.
        - Не слишком удобное жилище, - заметил ритор.
        Вслед за ним поднялся светловолосый гладиатор и, ни слова не говоря, стащил вниз второе тело.
        - Что он с ним сделает?
        - Не все ли тебе равно? - ответил Мизифей вопросом на вопрос. Он бесцеремонно расположился на скамье и принялся рассматривал разложенные на сундуке свитки. - Поучительно изучать жизнеописания Цезарей, но мне интересно, какие же выводы сделаны после такого чтения?
        - Я ничего не читал еще, - нахмурившись, сказал Владигор.
        - Понятно, ты был погружен в сон, который порой случается с ранеными и который напоминает смерть. Я спрашиваю у твоего друга, который умудрился перетаскать в эту комнату половину Аполлоновой библиотеки.
        - Дороги, акведуки, бани… - выпалил Филимон, выпучив свои и без того огромные и круглые глаза.
        - Для птицы совсем неплохо. Но маловато, пожалуй, для человека, - улыбнулся Мизифей. - Я знаю, Архмонт, что ты правишь страной, называемой Синегорьем. Что ты думаешь о своем правлении? Твоя страна процветает?
        - Я правлю по Совести и Правде.
        - Это трудно?
        - Очень.
        - Я тебя понимаю. И что ты хочешь делать дальше?
        - По-моему, ты собирался стать учителем Гордиана, а не моим, - огрызнулся Владигор.
        - Разве я чему-то учу тебя? Я просто спрашиваю. Наши страны в разных мирах - мы не способны навредить друг другу. Так что ты можешь быть со мною откровенен. - В прищуренных черных глазах Мизифея блеснул огонек.
        Он был слишком умен, чтобы его можно было принять за человека простодушного. Или он и в самом деле был таковым? А хитрость была лишь тенью его ума, как бывает тень у всякого тела?..
        - Я хочу объединить четыре братских княжества, - сказал Владигор.
        - Твоя страна так мала, что не может выжить в одиночку? Или кто-то хочет завоевать Синегорье?
        - Вообще-то нет… Мы постоянно враждуем с Бореей, да и кочевники нам досаждают. Наше княжество ничуть не слабее соседних. Но если мы объединимся, то сделаемся большим, могущественным государством, которое никто не сможет победить.
        - Кроме него самого, - уточнил Мизифей. - Рим стонет, раздавленный собственной тяжестью. - В голосе его прозвучала неприкрытая боль. - Если бы мы не растоптали Карфаген, Рим не умирал бы так быстро… Возле свободного человека всегда должен быть свободный человек. Когда рядом одни рабы, душа свободного человека развращается и разум его слабеет.
        - Что ты хочешь этим сказать? - продолжая хмуриться, спросил Владигор. - Красивые слова, не спорю, но какой за ними смысл?
        - Большая страна - большая армия. Большая армия - огромная сила. Огромная сила - огромный соблазн для любого проходимца, жаждущего власти. А жаждущих власти всегда слишком много. Вспомни Максимина. Он перерезал глотку предшественнику, солдаты назвали его своим избранником. Поверь мне, это случится еще не раз, если не уничтожить зародыш подлости в самом начале. Власть императора огромна. И всегда явится соблазн создать проскрипционные списки.
        - Что?..
        - Списки людей, обвиненных в государственной измене, которых любой встречный может убить, а голову доставить правителю.
        - В моей стране этого не будет! - возмущенно воскликнул Владигор. - Я не только князь Синегорья, но и Хранитель времени. Я не позволю своему миру разрушиться… я…
        - Твоя уверенность восхитительна. Но так ли глубоки твои знания, как глубока вера? Я знаю, что ты не простой человек, Архмонт. Ты - бог. Бог, не ведающий своего предназначения. Ненареченный бог, о котором говорилось в свитках Нумы Помпилиума.
        - Ты знаешь об этих свитках? - спросил Владигор, вспомнив клятвенные заверения фламина Юпитера, что в свитки, кроме него, не заглядывал никто.
        - Я многое знаю. Даже то, что не положено знать учителю риторики. Я знаю будущее. И хочу его изменить. - Он улыбнулся, и его улыбка говорила больше любых слов, - так улыбается человек, проникший во все тайны мира, но не ведающий, как эти тайны передать другим, ибо в сердце его нет фанатичной веры, нет силы, что способна вдолбить идею в головы животных, называемых людьми.
        - Ты гадаешь по внутренностям, как гаруспики, или следишь за полетом птиц, как авгуры? - спросил Филимон, торопясь показать свою осведомленность.
        - Ни то ни другое - я читаю книги. - Мизифей перестал улыбаться, тон его стал сухим и деловитым. - Я знаю, что ты позавчера видел Гордиана в таверне. Нельзя допустить, чтобы это продолжалось, если мы не хотим, чтобы явился еще один Калигула или Нерон, избавиться от которого можно лишь перерезав ему глотку. Поможем друг другу. Поможем Риму. Не отказывайся. Архмонт…
        - Какой помощи ты ждешь от меня?
        - Обучи нового Хранителя времени. Только он может спасти Рим.
        - Откуда ты это знаешь? Из книг?
        - Именно. Некоторые книги похожи на откровения.
        - И кого же ты прочишь на роль Хранителя?
        - Ты еще не догадываешься? Гордиана…
        Владигор рассмеялся:
        - Ты хотел стать его учителем, а не я… Нет, мальчишка не подойдет… Обыкновенный аристократ…
        Настал черед Мизифея улыбнуться:
        - В наши дни в Риме нет «обыкновенных» аристократов. Большая часть сената - выскочки, назначенные тиранами. Или потомки выскочек. Любой тиран прежде всего начинал с уничтожения патрициев и тех, кто смел возвысить свой голос против. Так что настоящий аристократ в наши дни - редкость.
        - Пусть так, но в нем не хватает огня.
        - Ошибаешься. В нем есть сила, которая на первый взгляд, может быть, и незаметна. Испытай его.
        - У меня другие дела.
        - Можно узнать какие?
        - Он изучает римское право, - встрял Филимон. - С сегодняшнего утра.
        - Вот поучительный пример. - Мизифей кивнул на кровавое пятно на постели. - И помолимся богам, чтобы мы не опоздали с нашей учебой.
        Владигор раздумывал. Доводам такого человека, как Мизифей, невозможно было противиться. Казалось, ритор опутывает его своими речами, как паук беспомощную муху паутиной. Владигор не ведал, как из этой паутины выбраться. Он уже почти был согласен. Можно сказать, против своего желания и против воли.
        - Хорошо, пусть даже он подходит на эту роль, но кроме Хранителя времени нужен еще и ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ. Вашего мира.
        - Думаю, что боги позаботятся об этом, - загадочно улыбнулся Мизифей. - Про просьбе царя Ну- мы Помпилиума Юпитер сбросил ему на землю медный щит. Пока этот щит существует, Рим стоит неколебимо. Может быть, и на нашу просьбу Олимпийцы соизволят дать ответ.
        В этот момент Владигор ясно почувствовал, что Мизифею заранее известен ответ богов и даже местонахождение камня.
        В это утро Гордиан с равнодушием выслушивал речи евнухов. К чему вникать в смысл льстивых фраз, если сказанное не имеет никакого отношения к происходящему за стенами дворца? Его слова тоже не имели смысла, и он говорил лишь для того, чтобы насладиться красотой звучания отдельных фраз.
        Он сказал, что хочет построить на Марсовом поле портик длиною в тысячу футов и точно такой же с противоположной стороны, так, чтобы между ними осталось расстояние в пятьсот шагов, и на этом пространстве разбить сады, где будут расти лавры, мирты, буковые деревья, а середину выложить мозаикой и украсить колоннами и статуями, чтобы там было место для гулянья. И еще построить базилику размером в пятьсот футов. А позади базилики - летние термы, которые будут носить имя Гордиана… Он знал, что ничего из задуманного никогда не будет построено, но трудно было удержаться от соблазна представить себе, что все его замыслы осуществлены.
        Глядя на Сасония, он думал о несовершенстве власти и ее беспомощности. Это тем, кто бродит по улицам и, надрывая глотку, благодарит императора за подаренные пару сестерциев, кажется, что находящийся на вершине власти всемогущ. Но все его могущество - это возможность содрать живьем кожу с раба, который, наполняя чашу вином, пролил несколько капель на императорскую тунику…

…Раб побледнел и, задрожав, едва не уронил кувшин. Гордиан жестом отослал его - ему неприятно было видеть искаженное страхом лицо невольника. Возможно, завтра этого увальня просто удавят - если так повелит Сасоний. И воспротивиться этому никак нельзя. Получается, что даже над жизнью раба император невластен. Он хотел видеть Домиция. И вот милого остряка больше нет… Разве Домиций был в чем-нибудь виноват? Лишь в приязни к Гордианам.
        - Сегодня послали справиться о здоровье Архмонта Меция Гордиана? - спросил Марк.
        Ему нравилось называть друга своим именем - это создавало иллюзию, что он не одинок.
        - К сожалению, Меций Гордиан умер, - сообщил Сасоний с грустной миной.
        - Как?..
        - Его сон и так походил на смерть, а сегодня он перестал дышать.
        - А мне казалось…
        Гордиан замолчал. Значит, он ошибся. И тем вечером в таверне мельком он видел вовсе не Архмонта… Векций предал его, Архмонт умер. Он остался один, окончательно один…
        Гордиан в память об умершем выпил чашу до дна.
        Тут отворилась дверь, и вольноотпущенник сообщил:
        - Гордиан Август, явился учитель, присланный твоей матушкой…
        Учитель? Зачем ему учитель? У него уже есть Сасоний, у которого он согласен учиться всему, чему тот прикажет. А в случае отказа одним прекрасным утром или вечером его тога вспыхнет сама собой. Разве у императора есть выбор?
        - А как зовут учителя? - насторожился Сасоний.
        - Ритор Гай Фурий Мизифей.
        - Что?!
        Сасоний переглянулся с двумя другими евнухами. На мгновение их лица сделались растерянными. Потом Сасоний улыбнулся, но уже без обычной сладости, и шагнул к Гордиану.
        - С прискорбием сообщаю, что я не могу допустить к тебе этого человека. Надо приказать преторианцам немедленно его арестовать. О мой возлюбленный Август! Вдруг этот человек - наемный убийца… или просто безумен!
        Ничего не говоря, Гордиан вскочил и, ухватив евнуха за рукав его драгоценной туники из далматинского шелка, дернул вниз со всей силы так, что Сасоний осел на покрытое золотой тканью императорское ложе.
        - Я готов умереть, лишь бы защитить тебя, о Август!
        - Я убью тебя! - воскликнул Гордиан. От ярости слезы брызнули у него из глаз.
        Он вдруг понял, что в этой комнате нет оружия, ну разве что найдется нож у раба-разрезальщика. И он в самом деле кинулся к рабу, который в этот момент раскладывал в вазе фрукты, и заорал:
        - Дай мне нож, дай нож!..
        Тот ничего не понял, опрокинул вазу, финики рассыпались по ковру…
        Гордиан выскочил в соседнюю комнату, служившую ему спальней, и, схватив меч, вернулся назад.
        - Ты хочешь убить меня? - воскликнул Сасоний, заливаясь слезами и падая на колени.
        - Меня, который любит тебя как родного сына, меня…
        Гордиан поднял меч. Лицо Сасония запрокинулось. Мокрое, залитое слезами, оно напоминало недозрелый сыр, истекающий соком. Гордиан ударил, но рука дрогнула, - лезвие рассекло лишь кожу над ключицей. Сасоний тихо вскрикнул и повалился к ногам императора.
        В этот момент Мизифей вошел в кабинет. Это был человек лет сорока с темными густыми волосами, уже изрядно тронутыми сединой, в белой тоге. А за ним следом… Нет, этого не может быть - Архмонт собственной персоной.
        - Приветствую тебя, Гордиан Август. - Мизифей поклонился. - Векций Савин сказал мне, что тебе нужен учитель риторики.
        О боги, что он говорит! Как можно вот так в открытую упоминать имя Векция? Неужели он не знает, что случилось с Домицием?
        - О нет!.. - застонал Сасоний и попытался подняться с пола, зажимая ладонью кровавый порез на плече.
        - Этот человек нам будет мешать, - сказал Мизифей, бросив краткий взгляд на Сасония. - Почему бы тебе, Гордиан Август, не позвать центуриона, который командует сегодняшним караулом во дворце, и не повелеть ему вывести этих людей вон?
        - Разве я могу? - пробормотал Гордиан, опешив.
        - Ты - император. А преторианская гвардия - твоя охрана.
        Неужели так просто? Велеть выйти - и все?
        - Куда их вывести? - Гордиан никак не мог опомниться и уяснить происходящее.
        - У них есть дом. Пусть идут домой. Если, конечно, суд установит, что они не причастны к убийству Домиция. А у нас есть показания вольноотпущенника, что Сасоний к этому причастен… - В голосе Мизифея зазвучал металл, и Гордиан невольно вздрогнул, а Сасоний, привставший было с пола, вновь шлепнулся к ногам императора.
        В этот момент в кабинет вошел центурион. Блеск его доспехов окончательно доконал евнуха.
        - Я не хотел… не хотел… пощади… - бормотал он бессвязно. - Домиций - случайность…
        Ну вот и все! Выслушав приказ, центурион поднял Сасония и вышвырнул его в коридор. Уже добровольно, спотыкаясь и путаясь в своих шелках, выбежали два других евнуха.
        - Как хорошо, что ты пришел, Архмонт… - сказал Гордиан, приходя в себя и принимая прежнюю позу с тем непередаваемым достоинством патриция, которому не нужно выпячивать грудь, чтобы продемонстрировать благородство. - Как я рад, что ты жив.
        - Я тоже этому рад.
        Гордиан повернулся к Мизифею:
        - Сегодня ты дал мне неплохой урок. Но почему ты хочешь стать моим учителем?
        - Потому что ты так же равнодушен к пороку, как и к власти. И это уже хорошо. Власть надо любить, как любят жену, - в меру. И никогда ей не подчиняться до конца.
        Гордиан улыбнулся. Прямота ответа вовсе не подтверждала прямоты этого человека. Чтобы казаться умным, Мизифею точно так же не нужно было выпячивать свой ум, как Гордиану - свое благородство.
        - Как ты думаешь, Архмонт, он будет хорошим учителем? - спросил он с улыбкой у Владигора.
        - Сомневаюсь, что в Риме есть человек умнее его.
        - Но я… хороший ли из меня выйдет ученик?
        - Ты еще даже не ведаешь, чему должен научиться, Гордиан Август, - заметил Мизифей и выразительно взглянул на Владигора.
        Гордиан склонил голову, как бы повинуясь неизбежному.
        Глава 2
        ИСПЫТАНИЯ
        В январские календы Гордиан вступил в должность консула. Он вышел из Палатинского дворца в пурпурной тоге, расшитой золотым узором в виде пальмовых листьев, с золотым венком триумфатора на голове. Впереди двенадцать ликторов несли топорики-фасции, следом вышагивали представители всаднического сословия, потомки вольноотпущенников и полукровок, разбогатевшие на торговле и ростовщичестве. Рядом с Гордианом и позади него двигались сенаторы, за ними - толпа музыкантов. Все, кроме Гордиана, были в белых одеждах.
        Они не прошли и сотни шагов, когда весь Рим среди бела дня погрузился в темноту. Срочно из Палатина прибежало несколько рабов с зажженными факелами, и при их красном дрожащем свете процессия двинулась дальше.
        - Дурной знак, - пробормотал Векций, шедший рядом с императором, и Гордиан услышал его слова.
        - Его можно толковать и по-другому, - раздался сзади голос Мизифея. - Мы должны пройти через полосу мрака, чтобы вновь к нам вернулся свет.
        В окнах домов, мимо которых они проходили, тут и там за узорными решетками вспыхивали огоньки торопливо зажигаемых светильников. Горожане, высыпавшие на улицу, чтобы поглазеть на процессию, передавали друг другу факелы, и казалось, что пламя бежит по толпе, как огонь по вязанкам хвороста.
        Процессия двинулась дальше.
        Они еще не дошли до Капитолия, когда в черном небе появился золотой сверкающий серпик, он быстро увеличивался, и наконец свет вновь хлынул на землю.
        - Ничего не получится, - вздохнул Владигор. - Какой из него Хранитель времени?.. Ему бы лежать на своем покрытом золотыми тряпками ложе и читать свитки!
        - Порока в чтении нет. Перефразируя Аристотеля, скажу - самое главное, чтобы к человеку властвующему и чувствующему не присоединился еще и зверь, - ответил Мизифей. - Устрой ему испытание, Архмонт.
        - Какое испытание? - пожал плечами Владигор. - Я был гораздо младше его, когда в одиночку прошел через Заморочный лес, сражался с оборотнями. Убежал от разбойников… а он? Не мог выгнать несколько десятков разжиревших евнухов!
        Владигор злился, сам толком не понимая на кого. Может быть, в самом деле на Гордиана, на его непонятную мягкость, или на этот дворец с его кричащей роскошью, или на Мизифея с его удивительной способностью впутывать других в свои дела. А может быть, на самого себя - за то, что занимается неведомо чем…
        - Чего ты добиваешься, Мизифей?
        - Самой малости - чтобы власть в Риме передавалась по наследству. Сенат давно утратил свое влияние и уважение граждан. И хотя я всегда предпочитал республику, разум говорит мне, что к прежнему образу правления пока возврата нет. Рим на пути к гибели. Каждый может заявить о своем праве сделаться Августом лишь на основании личных достоинств. Достаточно храбростью завоевать уважение армии, а щедростью купить преданность солдат. Рим больше не защищен от опасности, что какой-нибудь честолюбивый варвар не займет Палатинский дворец и не перережет глотку половине сената, а вторую - отравит… Единственное спасение - это власть, передаваемая по наследству. Одновременно мы должны внушить солдатам мысль, что нарушить присягу - преступление, вернуть крестьян на землю, максимально сократить рабство, снизить налоги, усилить самоуправление провинций.
        - Хороший план, но у него один недостаток. Он невыполним. Как ты заставишь в одночасье работать всех этих бездельников, которые шляются по улицам, осаждают богатых покровителей, все дни просиживают в цирке и купаются в роскошных термах почти задаром. Ни у одного человека не хватит на это воли.
        - Человеческая воля здесь ни при чем, - отвечал Мизифей. - Нужна воля богов. Нам нужен избранник, который способен обратить на себя внимание надменных Олимпийцев.
        И опять Владигору почудилось, что Мизифей чего-то не договаривает. Он приоткрывает лишь половину своего плана, оставляя вторую в тайне. Пока что задуманное Мизифеем казалось Владигору неисполнимым.
        Они не успели договорить - в комнату ворвался Гордиан. Он был по-детски весел - точь-в-точь ребенок, которому удалось выбраться из жестокой переделки и миновать ожидаемой взбучки, и вот он уже уверен, что все остальные его проказы так же ловко сойдут ему с рук.
        - Мизифей, ты приготовил мой эдикт об отмене права господ судить своих рабов за провинности и о передаче подобных дел в ведение магистратов?
        - Да, Август, все готово.
        - Я сдержал свое слово, Архмонт.
        - Как и насчет Третьего Августова легиона? - поинтересовался Владигор.
        - Разумеется, он расформирован. Я же говорил, что ничего не забываю.
        - Это мелочи.
        - Мелочи? Не понимаю… - Гордиан нахмурил густые, начинающие срастаться на переносице брови. - Что же тогда не мелочь?
        - Эдикты после твоей смерти тут же утратят силу.
        - Я еще не собираюсь умирать. Надеюсь, преторианцы смогут меня защитить. - После изгнания Сасония Гордиан неколебимо верил в силу своей гвардии.
        Мизифей покачал головой:
        - Как раз они-то и не смогут. Вернее, не захотят. Вспомни слова царя Нумы Помпилиума: «Охрана нужна только тому, кто не доверяет народу и боится его». В данном случае народ тебе доверяет. Но твоя охрана - самая большая опасность для императора.
        - Распусти тогда преторианскую гвардию, - огрызнулся Гордиан.
        - В этом случае ты не доживешь и до утра… Они же тебя и убьют.
        - Чего ты от меня хочешь? Я проживу сколько смогу и сделаю то, что смогу! - воскликнул Гордиан тоном капризного ребенка.
        - Ты должен сделать больше, чем можешь, - перебил его Владигор. - И для этого должен стать другим. Не таким, как сейчас.
        - Кем же я должен стать? Небожителем?
        - Почти. Хранителем времени.
        Гордиан в растерянности посмотрел сначала на Владигора, потом на Мизифея.
        - Прежде мне казалось, что самое трудное - быть императором. Теперь, когда благодаря тебе появилась надежда справиться с этой обязанностью, мне говорят, что я должен сделаться кем-то большим.
        - Именно.
        - Но это не в моей воле. Не могу же я вырасти еще на целую голову.
        - Вырастешь. Не волнуйся, - совершенно серьезно заметил Мизифей.
        - Риму обещано двенадцать веков, - сказал Владигор. - Если все будет оставаться по-прежнему, то недолго ждать, когда этот мир рухнет. Но что такое гибель? Всего лишь разрыв между прошлым и будущим. Искажения времени уже начались… Только Хранитель может их исправить.
        Доводы Владигора звучали убедительно. Происходящее очень напоминало Гордиану то, что произошло год назад с его дедом, - явились чужие люди и стали требовать от старика провозгласить себя Августом. Тот не мог отказаться. Отказ означал смерть. И не только для него и всей его семьи, но еще для многих и многих… В такой ситуации можно ответить лишь «да» и заранее приготовить петлю.
        - Что я должен сделать? - проговорил Гордиан наконец.
        - Научиться тому, чему будет учить тебя Архмонт, - ответил Мизифей. - Пройти испытания. У тебя не так много времени. В год тысячелетия Рима ты должен сделаться Хранителем времени.
        - А если я не смогу?
        - Ты не должен задавать этот вопрос.
        - Твой короткий меч против моего длинного, - посмотрим, что ты сможешь сделать, Марк, - сказал Владигор, становясь против императора.
        - Посмотрим… - отвечал Гордиан.
        С севера дул холодный ветер, серые тучи обложили небо, Рим был затянут сеткой мелкого дождя. Еще вчера было необыкновенно тепло, горожане расхаживали по улицам, вдыхая запахи цветения, принесенные ветром из многочисленных садов, и сам Гордиан думал о том, не поехать ли на свою виллу на Пре- нестинской дороге. Впрочем, он знал, что Мизифей не отпустит его. Если прежде Сасоний со своими дружками подчиняли его себе, то теперь Мизифей приобрел над ним странную магическую власть.
        Сегодня ничто не предвещало весну - контуры зданий и храмов лишь угадывались за пеленой дождя. Несмотря на холод, на Гордиане была лишь пурпурная туника из тончайшей шерсти и легкие сандалии, украшенные золотыми пряжками.
        Они вышли в открытый гимнасий, примыкающий к баням. Пол был выложен зеленым нумидийским мрамором, а ряды мраморных колонн с каннелюрами венчали тяжелые шапки золоченых капителей.
        - Не боишься сражаться боевым оружием? - спросил Владигор.
        - Но ты же не собираешься меня убивать? - засмеялся Гордиан, - происходящее казалось ему развлечением.
        - Возможно, и убью, если ты будешь плохо защищаться…
        - Никогда бы не подумал, что ты жесток, Архмонт.
        - А с чего ты взял, что я добр? Я правитель и умею карать. И умею заставить…
        - Тогда научи меня своему умению, - отвечал Гордиан. - И главное, научи, кого карать и кого заставлять. Читая книги о полководцах и правителях, я так ясно вижу их ошибки, но едва начинаю действовать сам, тут же теряюсь. Кто знает, что истинно, а что ложно?.. Никто…
        - Поговори об этом с Мизифеем, он мудр.
        - Его мудрость - особенная. Она пригодна лишь для него. Он как будто ходит по лабиринту и прекрасно ориентируется в его сложных ходах. А я? Тут же теряю нить и не знаю, куда ступить, если Мизифея нет рядом и он не указывает мне, куда идти.
        Неожиданно Владигор сделал выпад. Рука Гордиана мгновенно взметнулась, чтобы отбить удар. Клинок синегорца отскочил от подставленного меча и, сделав пол-оборота, коснулся правого бедра Гордиана. Именно коснулся, ибо Владигор лишь обозначил удар, но не нанес его. Лезвие замерло, прорезав ткань туники.
        - Ты хочешь меня убить? В самом деле? - Гордиан удивленно приподнял брови.
        - Ты испугался?
        - Не знаю… наверное… Мне приходилось глядеть в лицо смерти, но не могу сказать, что я к этому привык… Как нельзя привыкнуть к обжигающему раскаленному железу… или к холоду льда.
        - Ты умеешь красиво рассуждать. Но умеешь ли ты анализировать происходящее?
        Меч сделал оборот и вновь коснулся пурпурной туники. Теперь слева.
        - Возможно, я смогу… - произнес Марк не особенно уверенно. - Тебе нет никакого смысла убивать меня. Ты два раза спасал мне жизнь.
        Гордиан напал первым. Но Владигор даже не стал парировать удар. Вернее, и удара-то не было. Едва юноша замахнулся, как Владигор сделал мгновенный колющий выпад, и клинок вошел по самую рукоять Гордиану в живот. Марк ощутил противный холод стали, рассекающей внутренности. Несомненно, рана была смертельная. Гордиан стоял, покачиваясь, не понимая, что произошло. Он не испытывал боли, лишь невыносимую обиду, и едва не выкрикнул по-детски: «За что?» Потом хотел вытащить меч, но понял, что тут же умрет, если сделает это.
        - Неважные рассуждения, - проговорил Владигор. - То, что я когда-то симпатизировал тебе, еще ни о чем не говорит. Особенно здесь, в Риме…
        И он выдернул клинок. Все, смерть?.. Гордиан, не отрывая взгляда, смотрел, как стекает по лезвию ярко-алая кровь. Его кровь. А потом и меч, и дымящиеся пятна крови на клинке стали таять. И в руках Владигора не осталось ничего: он разжал ладонь - она была пуста. Гордиан в изумлении ощупал тунику, сдавил пальцами то место, где только что ощущал противный холод клинка. На теле не осталось даже царапины.
        - Клянусь Геркулесом… невероятно… Как ты это сделал?!
        - Очень просто. Могу и тебя научить защищаться голыми руками. Нападай!
        Гордиан сделал выпад. Но в этот раз движения его были медлительны - любой бы без труда отбил его удар, - и он явственно ощутил, как металл его клинка ударился о другой - не менее прочный. Тем не менее в руках у Владигора не было ничего.
        - Неважный удар, - заметил Владигор.
        - Я только что умер, - напомнил ему Марк. - Не так-то просто пережить смерть.
        Теперь Гордиан нанес удар снизу вверх, и если бы Владигор не парировал его (опять же голыми руками), меч рассек бы ему подбородок.
        - Уже лучше! А сейчас твой черед. Вложи-ка свой меч в ножны.
        Гордиан повиновался. В руках Владигора блеснула разящая сталь - длинный германский клинок, которым он орудовал с изумительной ловкостью.
        - Как же я должен защищаться? - спросил Гордиан растерянно.
        - Точно так же, как если бы в твоих руках был настоящий меч.
        Движение Владигора было столь молниеносным, что и опытный боец вряд ли смог бы отбить его удар. Гордиан лишь беспомощно взмахнул руками. Острие меча уперлось точнехонько в яремную ямку, и если бы Владигор не погасил удар, Гордиан был бы уже мертв.
        - Ты замешкался, - заметил учитель, насмешливо глядя на ученика. - Что ж, попробуем еще раз.
        Второй выпад был так же пропущен, как и первый. Вновь и вновь размахивал Гордиан руками, но чуда не происходило - клинок всякий раз касался его груди и живота, метя точки, куда могли бы быть нанесены смертельные удары.
        - Бейся! - приказал Владигор, неожиданно выходя из себя. - Бейся, коли жизнь тебе дорога и если ты император, а не изнеженный выскочка!
        Краска залила лицо Гордиана. В ярости он сделал выпад и… увидел, что рукоять меча торчит из груди Владигора. В первое мгновение он подумал, что, не помня себя, выхватил настоящий клинок и поразил друга. Но его меч преспокойно висел в ножнах. А тот, что торчал из груди Владигора, взялся неизвестно откуда.
        - Вытащи эту гадость, мне надоело изображать мертвеца… - заметил Владигор.
        Гордиан извлек из его груди меч. И тот медленно растаял в воздухе.
        Хотя весь дворец отапливался, рабы принесли в кабинет жаровню с углями, и в этой сравнительно небольшой комнате сделалось жарко, что было особенно приятно Гордиану после принятой ванны. Правда, ему почудилось, что в угли добавлено слишком много благовоний, и он поморщился: не любил ничего резкого - ни ярких красок, ни терпких запахов. Будь его воля, он бы велел не оттачивать слишком остро даже и мечи. Мысль о мечах показалась ему занятной - и совершенно не римской. Он даже хотел кликнуть писца и записать ее. Но передумал. Забавно, но незначительно. Зачем сохранять незначительное? Назавтра Гордиану предстояло выступать в сенате. Как у императора, у него было право пяти внеочередных докладов. Мизифей уже составил их - пять свитков лежали на столе перед Гордианом. Юноша не сомневался, что Мизифей всё написал правильно. Даже чересчур. Порой острота ума ритора его пугала. Он пытался отыскать какой- нибудь изъян в словах Мизифея, но это ему не удалось ни разу.
        Гордиан взял первый свиток, развернул, но успел прочесть всего лишь несколько слов
        - дверь в комнату отворилась, и вошел Архмонт. Гордиан хотел сказать ему что-нибудь шутливое, но почему-то слова замерли на губах. Архмонт подошел к его ложу. В руках у него был камень, удивительно прозрачный, слегка светящийся изнутри. Владигор приложил камень к свитку, который держал в руках Гордиан.
        - Читай… - услышал юноша повелительный голос.
        Комната расплылась мутным пятном и исчезла. Исчез и Архмонт. И даже свиток…
        Было холодно, и пылавшие в жаровне угли не давали тепла, хотя все окна в доме были закрыты обтянутыми кожей рамами. Он мерз… Потому что промок под дождем, и теперь, переодевшись в сухую тунику, тщетно пытался согреться. Промок же он потому, что долго стоял на площади и вместе с другими читал прибитую к столбу доску.

«Из проскрибированных по этому списку никто пусть не принимает никого. Не скрывает, не отсылает никуда, и пусть никто не позволит подкупить себя. Если же кто-то будет изобличен в спасении ли, в оказании помощи или в знании, то мы, не принимая во внимание ни оправданий, ни извинений, включаем его в число проскрибированных. Пусть приносят головы убившие к нам - свободный за двадцать пять тысяч аттических драхм за каждую, а раб за свободу личности, десять тысяч аттических драхм и гражданские права господина. То же пусть будет и доносчикам. А из получивших никто не будет записан в наши документы, чтобы он не был известен».
        Текст этот был столь чудовищен, что Марк никак не мог уяснить его, все читал и перечитывал заново, и страх пропитывал его тело, как дождь - плащ и тунику…
        Он очнулся, когда услышал торопливые шаги за дверью. Две фигуры, закутанные в плащи, с которых потоками струилась вода, вошли в кабинет. Марк поднялся им навстречу. Мужчина скинул плащ - и он узнал отца. Несмотря на одетые друг на друга три туники, тот дрожал от холода. Его полное лицо было бледным, а с мокрых волос стекали капли дождя. Женщина, бывшая с ним, не сняла накидки, а так и стояла, прижавшись к своему спутнику. Ее била дрожь.
        Марк смотрел на мокрые следы, оставленные их сандалиями на мозаичном полу, и ничего не говорил.
        - Ты читал списки проскрибированных? - спросил отец.
        Марк кивнул - он видел имя отца сегодня на досках, развешанных ночью по всему Риму.
        - Мне надо переждать здесь всего несколько часов. Вскоре приедет мой вольноотпущенник. У него есть повозка с двойным дном - он привезет в ней овощи. Он поможет нам выбраться из города.
        - Да… - выдохнул Марк.
        Это было первое слово, которое он смог произнести. Смиренный, просительный тон отца его смущал: отец, чья власть над сыном была сравнима с властью господина над рабом, заискивал сейчас перед ним. Марк решал его судьбу.
        - Я… я сейчас принесу сухую одежду и подогретого вина, - проговорил он, отводя взгляд.
        Уже на пороге он обернулся и спросил:
        - Кто-нибудь видел, как ты вошел сюда?
        - Нет… Такой сильный дождь… Нет, никто… я был осторожен.
        Женщина опустилась прямо на пол и заплакала.
        - Я так замерзла… - бормотала она.
        - Она ждет ребенка, - сказал отец.
        Марк вышел на кухню.
        Старуха вольноотпущенница и ее дочь, пока еще рабыня, хлопотали у очага. Марк взял кувшин с вином и глиняную тарелку с хлебом.
        - А где Публий? - спросил Марк, подозрительно оглядывая кухню.
        Молодая демонстративно застучала пестиком в ступке, а старуха прошамкала беззубым ртом:
        - Откуда мне знать?
        Марк поспешно поставил назад вино и хлеб, схватил нож и побежал из кухни. В комнате прислуги тоже никого не было. Он выскочил в атрий. Дождевые струи лились в открытый бассейн. Следовало бы закрыть отверстие на зиму. Но почему-то этого не сделали. Он не знал почему. Пол в атрии весь был забрызган водой. Марк заметил скользнувшую по стене темную тень.
        - Стой! - закричал он.
        Еще не отвыкший повиноваться раб остановился. Даже в мутном предвечернем свете пасмурного дня он заметил - в руках Публия что-то блеснуло.
        - Иди отсюда, Марк, - сказал Публий хриплым голосом, - если не хочешь завтра очутиться в новом списке приговоренных к смерти.
        Марк изо всей силы стиснул рукоять ножа.
        - Публий, он - мой отец. В конце концов, тебе-то ничего не грозит…
        - Отец!.. - Раб захихикал. - Я умею читать, я знаю, что это не имеет значения. Сын не имеет права укрывать отца. А вот раб может получить свободу за голову приговоренного.
        - Публий, мы росли вместе. Мы были друзьями… мы играли… - Марк медленно обходил бассейн, в который лилась дождевая вода. Пол был скользкий. Если он поскользнется
        - то проиграет.
        - Друзья!.. - передразнил Публий. - Я - раб. Ты - господин. Ну ничего, завтра я стану свободным и полноправным гражданином, равным тебе. От моего слова и твоя жизнь зависит… Захочу - пощажу. - Марк видел, как рот Публия кривится в презрительной гримасе. Что может быть для раба слаще, чем власть над бывшим господином? - А могу и заявить, что ты укрывал отца и пытался мне помешать. Но если ты меня попросишь о милости… Попросишь меня о милости, а?
        - Попрошу… Оставь моего отца в покое.
        - Ну нет уж, о такой милости и не мечтай!
        Марк приблизился к Публию уже на расстояние вытянутой руки. Хотя Публий на пять лет его старше, они почти одного роста. В руках у раба - меч. У него - нож… Они играли вместе… Отец с молодой женой, ждущей ребенка, там, в комнате… один удар ножа… смерть… испытание… глупость… выбор прост…
        Он прыгнул вперед и погрузил нож в живот Публия…
        Может, он неправильно выбрал?
        Видение исчезло. Марк смотрел остановившимся взглядом на развернувшийся свиток.

«Тело убитого лежало на залитом водой мозаичном полу, и вокруг него растекалось кровавое пятно…»
        - Я неправильно выбрал? - повторил Гордиан вслух мучивший его вопрос.
        - Дело не в правильности выбора, это всего лишь пример того, как запоздалое зло уже невозможно искоренить. Когда вывешивают проскрипционные списки, слово
«правильно» утрачивает смысл.
        - Мне было больно его убивать… - сказал Гордиан тихо.
        Задуманное Владигором удалось лишь с третьей попытки. На площади возле Колизея - благо места было много - он воздвиг каменную лестницу, похожую на ту, по которой карабкался когда-то в горах на пути к титулу Хранителя. У этой лестницы ступени тоже чередовались с фигурами женщин и мужчин, заключенных в мрамор, но при этом живых - едва нога человека касалась их тела, как они начинали корчиться от боли. Толпа зевак, которые с ночи толклись вокруг Колизея - некоторые так и спали в тени портиков, ожидая, когда откроют ворота и можно будет занять хорошие места на предстоящих гладиаторских боях, - собралась теперь посмотреть на «варварское» строение на краю площади. На другой стороне стояла огромная статуя Аполлона-Нерона.
        Пройдя несколько ступеней и убедившись, что лестница действительно корчится от боли под его ногами, Владигор спрыгнул вниз. Даже теперь, создав из камня эту имитацию человеческой жизни, он испытывал неприятное чувство, наступая на чью-то склоненную голову или дрожащие от непереносимой боли плечи. Он с отвращением отметил, что никто в толпе не выказал жалости или сочувствия к заключенным в камень пленникам. Зато многие одобрительно кричали, увидев в происходящем еще одну забаву, столь удачно скрасившую ожидание гладиаторских боев. Да и странно было бы искать жалости у людей, которые привыкли глазеть на умирающих гладиаторов.
        Владигор отправил посланца за Гордианом. Император прибыл, оглядел причудливое строение и спросил:
        - И куда же ведет эта лестница?
        Владигор пожал плечами:
        - Это неважно. Ты просто должен по ней пройти.
        - Зачем же я пойду по ней, если не знаю, куда она ведет? - настаивал Гордиан.
        - Твоя задача - подняться.
        - Это не задача, а прихоть.
        - Это испытание.
        - Ты хочешь сказать, что ты, как бог, скрываешь от меня истинный смысл и назначение своего творения? Ну что ж, надеюсь, я, когда поднимусь, не разочаруюсь…
        И он зашагал наверх. Первый шаг - и Гордиан замычал от внезапной боли, ибо невидимые острые ножи разрезали его ступни даже сквозь кожу сандалий. Он ступил на каменное изваяние, и оно скорчилось, как живое… Гордиан сделал еще шаг, оступился и схватился рукой за ступеньку - незримое лезвие тут же разрезало его ладонь. Гордиан повернулся и спрыгнул на землю.
        - Ты не хочешь подниматься? - спросил Владигор.
        Гордиан вытер окровавленную ладонь о тунику и посмотрел вверх.
        - Я поднимусь послезавтра… - сказал он. - Нет… Через пять дней… Пожалуй, пяти дней хватит.
        - А сегодня?
        - Сегодня во время жертвоприношения я не нашел у орла сердца. Это дурной знак. Сегодня - нет.
        - Римлянам всегда кстати попадаются орлы без сердца, - заметил Владигор.
        Явившись в назначенный срок к своей лестнице, Владигор остановился как вкопанный - рядом с ней поднималась вторая, почти такая же, но каменная, без какого-либо намека на чародейство. Обе лестницы сходились вершинами, образуя подобие арки. Гордиан стоял у ее подножия, ожидая прихода Владигора.
        - Так не пойдет! Ты должен был подняться наверх именно по этой лестнице, - сказал синегорец.
        - Нет, ты сказал: «Твоя задача - подняться наверх». И я это сделаю.
        И он зашагал по вырезанным из камня головам, которые были столь же совершенны, как и их «живые» собратья. Через несколько мгновений он сбежал обратно вниз.
        - Там наверху ничего нет. Жаль, что зря построили такую прекрасную лестницу. Но ничего, я найду ей применение - велю поставить наверху святилище Минервы-Эрганы, покровительницы всех работников, и назначу ей фламина.
        - Ты не выдержал испытания, - хмуро сказал Владигор.
        - Да? Разве моя задача была в том, чтобы изрезать себе ноги?
        Глава 3
        ВНЕ РИМА НЕТ МИРА
        Человек в черной хламиде торопливо шагал по пыльной дороге. На горизонте медленно плыли горбы серых холмов. Острый глаз смог бы разглядеть стада овец и пастухов в степи. Но вряд ли путник хотел свернуть с дороги, чтобы пуститься в еще более неверный путь, не сулящий ничего, кроме жажды и сомнительного ночлега в глинобитной хижине. Двое крестьян, лениво погоняющие осликов, опасливо посмотрели на человека в черном, когда тот поравнялся с ними.

«Верно, маг, но не из важных, - подумал старик, глядя на странные амулеты на груди незнакомца. - Но если он свободный человек, то почему идет пешком?..»
        Додумать свою мысль он не успел. Человек в черном шагнул к нему. Просунул длинные гибкие пальцы с острыми ногтями в ноздри осла и с силой рванул голову животного вверх. Шея с хрустом переломилась, и оторванная голова повисла на пальцах чародея. Из вен животного хлынула кровь. Еще живые, не успевшие подернуться смертной пеленой глаза осла смотрели с невыразимой мукой на своего мучителя. Копыта животного стали разъезжаться, и туловище повалилось на бок. Старик едва успел соскочить на землю. Не помня себя, он бросился в чахлые заросли. Его спутник ударил своего осла пятками, надеясь ускакать, но животное стояло неподвижно, прикованное к месту взглядом человека в черном. Нынче в Персии все подчиняется магам - даже ослы. Второй путник соскочил на землю и припустил вслед за стариком.
        Зевулус, ибо это был он, отшвырнул ненужную ему более ослиную голову и рассмеялся.
        - Никогда не удается захватить двух ослов разом, - пробормотал он, взбираясь на спину животного. - Одного надо непременно убить!
        Осел, понурив голову, потрусил вперед.
        Зевулус мог бы воспользоваться своей способностью мгновенно переноситься из одного места в другое и не тратить времени на дурацкую езду верхом на длинноухом упрямце, но после своего изгнания из Рима он старался понапрасну не прибегать к чародейству. Червь сомнения то и дело начинал точить чародея - неужто сила его отныне совсем не та, что прежде? Что остается магу, который не уверен в своих силах? Только черепашье продвижение верхом на осле - вперед, к намеченной цели… Среди пыли и смрада!.. Зевулус ожесточенно дергал повод, не давая усталому животному обгладывать придорожные колючки.
        Но вскоре он свернул с дороги и поехал прямо по степи к одному из холмов, что маячили синими горбами вдалеке. Холм оказался творением человеческих рук. Причем трудились над его созданием много лет назад - террасы, сложенные из кирпича, теперь частью обрушились и лишь в некоторых местах сохраняли свою форму. Сомнительной округлости ступени, что спиралью вели к башне-зиккурату, то и дело пропадали, превращаясь в пологий склон. Но при этом на вершине башни высился в неприкосновенности сверкающий золотом храм. Его массивные каменные колонны подпирали плоскую крышу. Зевулус карабкался наверх, в любое мгновение рискуя сорваться. Своими длинными звериными когтями вцеплялся он в камни и полз все выше, пока наконец не достиг основания храма. Если он и замешкался на пороге - то не дольше двух-трех ударов сердца. А затем шагнул внутрь. Посредине храма стоял стол из чистого золота, а подле него - удобное ложе, покрытое черной тканью. Вдоль стен тянулись каменные скамьи, уставленные изображениями людей. Даже в камне они не утратили выражения самодовольства или презрения. На ложе расположился человек, его
бледное лицо и длинный, будто прочерченный стилом, рот контрастировали с черной бородой и расчесанной на прямой пробор курчавой шевелюрой. На голове его была коническая золотая корона, худое тело покрывал длинный плащ. В первую минуту его одеяние показалось Зевулусу абсолютно черным, но, присмотревшись, он увидел, что плащ сшит из множества ярких разноцветных кусочков. Красный был красен как кровь, голубой - нежен как небо в полдень, розовый же напоминал облака на закате, зато уж желтый сверкал истинным золотом, но, сливаясь вместе, все это яркое великолепие меркло, оборачиваясь непроницаемой чернотою.
        - Любуешься? - спросил хозяин, растягивая свой и без того длинный рот в странной улыбке. - Поражаешься, как может такое великолепие превращаться в ничто?
        Его голос звучал мягко и вкрадчиво, так мог бы звучать голос кошки, если бы она заговорила.
        - Нет, - отрицательно покачал головой Зевулус. - Как раз это меня не удивляет.
        - Долго же ты добирался сюда. Слишком долго для бога. Даже самого жалкого!
        Зевулус опустился на колени и ткнулся лбом в зеленый мрамор пола. Пол был холоден как лед, и Зевулус подумал, что, может быть, под ним вовсе не камень, а огромная ледяная глыба. А если хозяин храма растопит этот лед своей волей!..
        - Не бойся. Это в самом деле камень, - засмеялся хозяин. - Ну и как тебе роль божка, самого слабого в семействе, которого все попирают ногами? Не лучше ли быть могущественным средь людей?
        Зевулус усмехнулся - он оценил, как ловко перефразировал хозяин знаменитую фразу Юлия Цезаря.
        - Я терпеть не могу Цезаря, - заметил он вслух. - А тебе замечу, Ахриман, что лучше всего быть повелителем, а не подчиняться.
        - Отчего же тебе так не нравится Цезарь? Некоторые его деяния заслуживают поощрения со стороны таких божеств, как я и ты. Во время испанской кампании он приступом брал города, которые были согласны сдаться, - и все лишь затем, чтобы иметь возможность их разграбить. Жаль, что римляне не обожествляют зло - они лишь творят его. Недаром они изгнали тебя, Зевулус.
        - Мне еще удастся вернуться, Ахриман.
        - Как ты узнал меня, Зевулус, если никто меня никогда не видел? Люди полагают, что у меня вообще нет телесной оболочки.
        - Потому и узнал… Я же вижу, что на самом деле ты бестелесен.
        Ахриман вновь улыбнулся, стараясь скрыть раздражение, - Зевулус оказался куда увертливее, чем он думал поначалу.
        - Занятно было смотреть, как ты вылетел из Рима вверх тормашками. А ведь ты чуть-чуть не воцарился на форуме. Ха-ха, мы могли бы с тобой поделить мир. Тебе - Рим, мне - восточные земли.
        - Именно так мы его и поделим, - сказал Зевулус.
        - Разве у тебя еще что-нибудь осталось?
        - Знания.
        - И что же знаешь такого ты, чего не знаю я?
        - Тайну ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ.
        - А, эти камешки, раскиданные неведомыми богами, которые одному даются в руки, а другой гоняется за ними всю жизнь и никак не может их заполучить. Я тоже одно время ими интересовался. Пока не понял, что они не стоят тех сил, что тратятся на их поиски. Так что я не вижу причины, по которой должен считаться с тобой хоть одно мгновение, нелепый мой гость.
        - И все же одну причину я назову тебе, - проговорил Зевулус, хитро прищурившись. - Тебе не нужен Рим могущественный, тебе нужен Рим павший.
        - Он и так падет. И я не слышал, чтобы в Риме был кто-то, способный этому помешать. Уж не намекаешь ли ты на мальчишку, обряженного в пурпур?
        - Нет, я имею в виду одного варвара, которого называют Архмонт Меций Гордиан. И одного хитреца, которого стоит опасаться. Пока что он всего лишь учитель риторики, но постепенно обретает удивительную силу.
        - Его зовут…
        - Гай Фурий Мизифей.
        - Мизифей… - задумчиво повторил Ахриман. - Это имя говорит мне больше, чем ты думаешь, Зевулус. Бог Зевулус… - поправил он себя и одарил собеседника ядовитой усмешкой. - Ну что ж, я, пожалуй, подарю тебе Рим, бог Зевулус.
        - Но пока этот старикашка Юпитер имеет изрядную силу. И мы не можем сунуться за границы Рима.
        - К чему нам с тобой, бог Зевулус, принимать во внимание какие-то границы? - засмеялся Ахриман. - Горам и рекам, ураганам и штормам плевать на границы. А именно боги повелевают стихиями, не так ли, бог Зевулус? Кстати… ты знаешь, бог Зевулус, что зеленым нумидийским мрамором выложены дворы в Палатинском дворце? И именно на таком же зеленом мраморе стоишь ты сейчас. Это значит, что отсюда наша власть простирается до самого Палатина.
        Зевулус огляделся.
        - Поразительно, что храм уцелел после того, как бесконечные волны завоевателей прокатились по этим землям?
        - Просто мне понравился этот храм. Разумеется, прежде он принадлежал не мне. Но я сохранил его для себя с помощью небольшой хитрости. Нет ничего приятнее, чем поселиться в жилище божества, выбросив его пинком под зад из собственного святилища. Когда будешь обосновываться в храме Юпитера Капитолийского, не забудь мои слова и оцени их верность! - Ахриман рассмеялся.
        Пока он смеялся, его огромный рот делался все шире и шире, потом этот черный овал поглотил лицо, потом все туловище, и вот в нем уже исчез весь храм вместе с золотым столом, удивительными статуями и удобным ложем. Не осталось ничего, кроме бесформенной площадки и стекающих вниз струек сизого песка. Зевулус не стал рисковать и спускаться с холма по ступеням. Возле ослика он очутился с помощью своей магической силы и пожалел, что наверх не забрался столь же быстро, хотя вряд ли Ахримана можно было поразить таким простеньким фокусом.
        Кожаные футляры расставляли в нишах бережно, как драгоценные сосуды. Мизифей лично наблюдал за работой, указывая рабам, что и куда следует ставить. Шедший за ним вольноотпущенник-грек прикреплял под нишами глиняные таблички, на которых были нацарапаны названия сочинений, хранящихся в футлярах.
        - Что здесь происходит? - спросил Владигор.
        - Из Тисдры прибыла библиотека божественного Гордиана Второго. Шестьдесят две тысяч свитков. Их собирал его учитель и в знак привязанности к своему ученику завещал ему это сокровище. Гордиан Второй пробыл императором тридцать шесть дней, но от него осталось великолепное наследство - прекрасная библиотека и множество детей, правда, все от разных женщин. - Мизифей лукаво улыбнулся. - Зимой, пока море было неспокойно, я опасался переправлять библиотеку из Африки. Но нынче она займет достойное место в этих нишах. Когда я смотрю на все это, я думаю, что сведения, записанные в свитках, могут потягаться с твоим ВЕЛИКИМ ХРАНИТЕЛЕМ, не так ли, Архмонт?
        Владигор недоверчиво покачал головой:
        - Эти свитки, к сожалению, не ведают одного - будущего. В отличие от ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ.
        - Зато они знают прошлое. Иногда этого вполне достаточно… Не так редко приходят людям в голову мудрые мысли. Но со временем потомки их забывают. Поэтому приходится придумывать все заново. Это печально.
        Однако договорить он не успел - в раскрытое окно влетел филин и, покружив над их головами, уселся на плечо Владигору. Пришлось спешно выйти в соседнюю комнату, служившую кабинетом Мизифею, где сейчас никого не было и где Филимон без посторонних глаз мог принять человеческий облик.
        - Что за спешка? - воскликнул Владигор. - Не мог прийти сюда в человеческом обличье?
        - Не мог, - с невозмутимым видом отвечал Филимон. - Спешу сообщить, что тебя дома дожидается некая молодая женщина. Она велела поторопиться, - уточнил Филимон. - Мне показалось, что эта госпожа не из тех, которых можно ослушаться.
        Филимон говорил совершенно серьезно, что с ним случалось чрезвычайно редко.
        - Госпожа? - Владигор нахмурился. Честно говоря, он не мог и предположить, кто бы это мог быть.
        - Архмонт, ты уходишь? - спросил Мизифей, появляясь в дверях.
        - Ага, - ответил вместо Владигора Филимон. - Нас ждет молодая женщина, и глазки у нее замечательной красоты. Светятся, будто два огонька.
        - Глаза… светятся? - переспросил Мизифей, и лицо его из оливкового сделалось пепельно-серым.
        - Ты ее знаешь?
        - Мо-жет… быть… - Мизифей стиснул кулаки, чтобы унять дрожь в руках. - Иди быстрее, она не любит ждать.
        Больше ничего не сказав, он повернулся и вышел из комнаты.
        Владигор не стал садиться в носилки - он терпеть не мог, когда люди использовались как лошади или мулы, и всегда отправлялся домой пешком. Гордиан, подметивший привычку синегорца, как-то высказался, что эта добродетель абсолютна бессмысленна. На это Мизифей тут же назидательно ответил, что добродетель не может быть бессмысленной, ибо ценна сама по себе, безотносительно, приносит она пользу или нет… Впрочем, теперь Владигор жил поблизости от дворца - император подарил своему другу прекрасный дом в Каринах, недалеко от своего собственного.
        Новое жилище Владигора ото всех соседних отличалось мрачной строгостью, которая была свойственна скорее Риму стоическому, нежели Риму эпикурейскому. В то время как соседи держали по нескольку сотен рабов для обслуживания своего хозяйства и исполнения малейших капризов, у Владигора было лишь трое слуг-вольноотпущенников - Филимон купил их на невольничьем рынке по приказу князя, и тут же им даровали свободу. Слуги посчитали своего нового хозяина эксцентричным и непрактичным - такого не грех надувать и обкрадывать. Они почти сразу начали обращаться к нему с некой долей фамильярности, которую он до поры до времени терпел. Правда, в своих ожиданиях им пришлось разочароваться - красть у Владигора было нечего, он не устраивал пиров, большую часть времени отсутствовал, а, находясь дома, ел то же, что и его слуги. Не тащить же из атрия мраморную статую Аполлона или тяжелый кипарисовый сундук.
        Привратник, сидевший в своей нише у дверей и жующий кусок хлеба за неимением ничего более вкусного, сообщил Владигору, что женщина в самом деле его дожидается. Но как и когда она проникла в дом, привратнику было неведомо.
        Владигор вошел в кабинет. В плетеном кресле, в котором обычно сиживал он сам, разбирая принесенные Филимоном из библиотеки свитки, теперь расположилась девушка с золотыми, уложенными в виде шлема волосами. На ней было длинное платье из волнистой мелкоскладчатой ткани, а на ногах - сандалии, украшенные самоцветами. Больше всего Владигора поразили ее глаза, совершенно прозрачные и неподвижные, - казалось, они светились изнутри странным светом.

«У смертных таких глаз не бывает», - подумал Владигор.
        - Приветствую тебя, Ненареченный бог, - сказал незнакомка, продолжая пристально смотреть на Владигора. - Я пришла предостеречь тебя.
        - Кто ты?..
        - Если ты не знаешь, то незачем спрашивать, демонстрируя свое невежество, - отвечала странная гостья. - Ты полагаешь, что владеешь камнем, которому известно кое-что, и потому ты - мудрец. Но скажу тебе - твоя мудрость поверхностна, так же как и твои знания.
        - Ты говоришь дерзко, - заметил Владигор.
        - Я говорю справедливо, и не советую тебе меня перебивать. Я пришла сюда, чтобы лично сообщить тебе мою волю: уничтожь ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ.
        - Ты смеешься?.. - пробормотал Владигор, хотя губы девушки были плотно сомкнуты, а в глазах не было и намека на улыбку.
        - Нет. Моя забота - сохранение Рима. И ради этого повелеваю уничтожить камень.
        - Я не могу вернуться в Синегорье без ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ. Этот камень - из моего мира.
        - Именно поэтому он должен быть немедленно разбит.
        - Это невозможно.
        - Как ты упрям! - в гневе воскликнула девушка и поднялась с кресла. - Неужели ты не знаешь, что ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ не только хранит, но и разрушает?!
        - Послушай, если тебя так волнует судьба Рима, то позаботься о Вечном городе сама, а я позабочусь о своем Синегорье.
        - Ненареченный бог, ты - Хранитель времени. Неужели ты не знаешь, что твое появление нарушило течение истории Рима? Уничтожь камень - в который раз говорю тебе!
        - Не вздумай этого делать, - раздался за спиной Владигора голос Мизифея.
        Владигор обернулся - ритор вошел в кабинет. Он так запыхался, будто бежал всю дорогу от Палатинского дворца, хотя, скорее всего, бежали рабы, неся его носилки.
        - А, это ты, Мизифей, - сказала гостья и добавила равнодушно: - Рада тебя видеть…
        Владигору показалось, что Мизифей когда-то очень провинился перед этой госпожой и никак не может загладить свою вину, ибо она не из тех, кто принимает извинения.
        - Я… - Впервые Мизифей не находил нужных слов. Лицо его опять побледнело. Неужели ритор просто-напросто боится золотоволосой красавицы?
        - Ты что-то придумал, Мизифей? - спросила она снисходительно, но ритора не удивил и не оскорбил ее тон. - Интересно послушать… ты же знаешь, мне всегда интересно тебя слушать.
        Мизифей взглянул на Владигора, будто просил у него помощи, и проговорил без обычной уверенности в голосе:
        - С помощью этого камня мы создадим Хранителя времени и спасем Рим.
        - Создадим Хранителя времени! - передразнила гостья и расхохоталась. - Из чего вы его создадите? Из грязи? Из глины? Палладий даруется небом, а не выстругивается из дерева. Или ты позабыл об этом, мудрец, возомнивший себя мудрее богов?
        - Я всегда думал, что ты покровительствуешь мудрецам, а не насмехаешься над ними, о Минерва! - отвечал Мизифей почтительно, но с достоинством.
        Смех гостьи обидел Мизифея, но в то же время придал ему уверенности. Минерва? Богиня мудрости - эта юная девушка? Владигор недоверчиво оглядел ее с ног до головы. Гостья прекрасно заметила его взгляд, но не подала виду.
        - О да, я покровительствую мудрецам, - кивнула богиня и при этом капризно надула губы. - Но их день ото дня становится все меньше, так что, боюсь, мне станет вскоре некому помогать. Ибо мудрость подразумевает еще и смелость в отстаивании своих взглядов. Недаром я покровительствую не только умным, но и героям. Греки почитали меня богиней войны. Ну а римляне оставили мудрость без защиты. Чего же она стоит после этого? Недаром мудрецов нынче мало, а остряков и пошляков - хоть отбавляй. Мизифей, ответь мне на один вопрос…
        - О да, Минерва…
        - Сражающаяся мудрость - это звучит глупо?
        - О нет, богиня.
        - Значит, ты решил сражаться. И ты не уничтожишь камень, Мизифей?
        - Ни за что! - Первый раз Мизифей осмелился взглянуть ей в глаза.
        - А ты? - повернулась она к Владигору.
        - Никогда.
        Она нахмурилась, готовясь произнести нечто роковое, но тут в разговор вновь вступил Мизифей.
        - ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ разрушает, когда находится в бездействии или в руках разрушителя. Мы же с его помощью обучим нового Хранителя времени, так что камень из другого мира принесет Риму только пользу, как и всегда ему приносили пользу чужие страны.
        - Польза чужого, - пожала плечами Минерва. - Рабы и военная добыча… А ты знаешь, как пользоваться камнем? - обратилась она к Владигору.
        Тот отрицательно покачал головой.
        - И что же ты намерен делать?
        - Я разгадаю его тайну.
        - Твое намерение похвально, - рассмеялась Минерва. - Но только я сомневаюсь, что тебе хватит на это жизни. Но ты герой, Архмонт, а мне нравится покровительствовать героям. Так что я подскажу тебе, что делать. Ты слышал, надеюсь, что змеи мудры. Ну конечно же, слышал. Так вот, ступай по следу змеи, и ты узнаешь тайну своего ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ. Если сможешь. - Она вновь рассмеялась и покачала головой. - Занятно смотреть на вас. Вы оба знаете так мало, но при этом пытаетесь обучить третьего, который не знает ничего. Что получится в итоге? Три глупца, вообразившие, что их усилиями можно спасти Рим. Хорошо, пусть даже ты создашь Хранителя времени. Но где ты возьмешь для него ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ? Ибо Хранитель времени без ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ - ничто. От него останется одно слово «великий», которое, спору нет, звучит приятно, но совершенно бессмысленно.
        - В этом мире должен существовать свой камень, и мы найдем его.
        - Кто это «мы»? Ты не найдешь. И он тоже, - она кивнула в сторону Владигора. - Мальчишка Гордиан, сколько бы он ни учился, все равно ничего не отыщет. ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ может открыться лишь избраннику богов или… - Она замолчала на полуслове.
        - Ах вот оно что! Ты не посмеешь этого сделать, Мизифей!
        - Дело уже сделано…
        Глаза Минервы сверкнули так, что оба достойных мужа отшатнулись.
        - Где она? - спросила Минерва едва слышно.
        - В Палатинском дворце. Я привез ее, чтобы она осмотрела библиотеку, прибывшую из Тисдры. Она обожает книги, что не удивительно.
        Минерва не отвечала и пристально смотрела на Мизифея.

«Она решает его судьбу, - пронеслось в голове Владигора. - Убить или позволить жить и исполнить задуманное…»
        И по тому, как богиня едва заметно кивнула и отвела взгляд, стало ясно - карать она пока не станет.
        - Ты так мудр, Мизифей, что с тобой даже неинтересно говорить, - такое впечатление, что находишься среди Олимпийцев и слышишь их мудрые речи. Неужели в тебе нет ни капли человеческой глупости? - Гнев Минервы то ли прошел, то ли она просто делала вид, что более не злится.
        - Ее предостаточно, светлоокая богиня. Я плохо разбираюсь в людях, и мне свойственно в них обманываться.
        - Я рада слышать, что ты сам ведаешь о своих недостатках. - Голос Минервы звучал уже не снисходительно, а почти дружественно. - Ну что ж, Мизифей, если ты будешь остерегаться предателей, то исполнишь задуманное. Ты знаешь, как был ниспослан Юпитером царю Нуме медный щит, сверкающий как солнце?
        - Разумеется, светлоокая богиня. Каждый гражданин Рима знает об этом.
        - Сегодня вечером вели жрецам забрать все двенадцать щитов из Регии, где они хранятся, пусть отнесут их в храм Юпитера Капитолийского. И будь там вместе с Гордианом и Архмонтом всю ночь. Может быть, твоя мудрость сослужит тебе добрую службу.
        Она поднялась и неторопливо вышла из кабинета. Владигор хотел последовать за ней, но Мизифей остановил его:
        - Не вздумай этого делать.
        В этот момент в кабинет заглянул Филимон:
        - Я видел, как из дома вышла какая-то древняя старушонка в ужасном тряпье и, стуча клюкой, поплелась в сторону Капитолия.
        - Это она… - прошептал Мизифей.
        - На что она намекала, когда говорила о змеиной мудрости? - спросил Владигор.
        Мизифей задумался, но лишь на мгновение.
        - Недалеко от Рима живет племя марсов, они все сплошь считаются колдунами и обладают удивительной способностью ловить змей. Элагабал во время своего правления заставил их поймать тысячи и тысячи змей и выпустил тварей до рассвета в цирке. Когда же собрался народ, то они многих покусали, началась паника, сотни человек погибли. Так что когда говорят о змеях, говорят о марсах. Тут иного толкования быть не может.
        - Какая удача, что ты никогда не ошибаешься, Мизифей! - радостно воскликнул Филимон.
        Ритор вздохнул в ответ:
        - Один раз я ошибся, и Минерва до сих не может мне этого простить.
        Она сидела в библиотеке Палатинского дворца и читала привезенный из Тисдры свиток. Спереди ее густые темные волосы мягкими волнами спадали почти до плеч, а сзади были уложены в сетку - по моде, которую ввела еще Юлия Домна. Эта прическа сирийских женщин уже несколько вышла из моды, но темноволосой девушке она необыкновенно шла. Древний желтый пергамент лежал у нее на коленях. Гордиан смотрел на девушку и не мог отвести взгляда. Она читала свиток из библиотеки его отца.
        - Тебе интересно? - заговорил он с ней несколько бесцеремонно.
        Как император и как хозяин библиотеки он считал, что имеет право на такой тон, - она не спросила у него позволения здесь быть.
        От неожиданности она едва не выронила свиток и вскочила со складного стула с пурпурной подушкой.
        Она нарушила еще один пункт этикета - уселась на стул самого императора. Хотя это нарушение можно было бы истолковать как некое знамение.
        У нее было круглое лицо, розовое, чуть тронутое загаром, а глаза прозрачные, как вода горного ручья. Он не знал, почему возникло именно это сравнение, - он был уверен, что сначала ему на ум пришло какое-то другое, более подходящее слово. Но в последний момент он спешно изменил свои мысли - будто чего-то испугался.
        Нет, нет, о глазах ее лучше не думать и не искать сравнения. Это опасно. Совсем другое дело - волосы. Ему хотелось раскидать ее густые черные пряди по плечам, чтобы они упали в беспорядке.
        - Я не хотела этого делать, Август… свиток лежал на столе… - Она замолчала, ожидая от него слов прощения.
        Но Гордиан медлил, ему нравилось ее замешательство.
        - Кто ты? - просил он.
        - Юлия Сабиния Транквиллина, дочь твоего учителя Гая Фурия Мизифея. Я узнала, что сегодня в библиотеку привезут новые свитки, и мне так захотелось на них взглянуть.
        - Она говорила о книгах как об изысканных лакомствах.
        - Мизифей, верно, и тебя многому научил?
        - О да, Август…
        - Называй меня Гордиан.
        - Гордиан Август?
        - Нет, просто Гордиан. Или нет… называй меня Марк.
        Этим именем называли его лишь близкие, и ему захотелось услышать, как она произнесет его имя.
        - Отец твой чрезвычайно умен. А ты умна, Юлия?
        - Умна, но не умнее себя самой, Марк.
        - Мне нравится, как ты ответила, - с улыбкой произнес Гордиан, не отрывая взгляда от полных ярких губ девушки. - Твой отец говорит, что время от времени людям в голову приходят одни и те же мысли, мудрецы заново открывают старые истины и произносят сказанные кем-то фразы. Как ты думаешь, твоя мысль будет повторена вновь?
        - Не знаю, Август. Вряд ли она столь глубока, чтобы еще раз повториться.
        - Марк, - поправил он ее. - А я думаю, что будет. Через тысячу лет. Или более того. Кто-нибудь непременно произнесет ее заново, не ведая, что ты ее уже когда-то сказала. Вылетев из твоих уст, она превратилась в невидимую птицу и теперь долго- долго будет летать над землей. Но однажды присядет на плечо какому-нибудь человеку, склонившемуся над пустым пергаментом. И он напишет ее заново… она будет звучать немного иначе, но это будет твоя мысль, Юлия.
        - Ты так красиво говоришь, Марк… - Она улыбнулась, открывая белые ровные зубы.
        Он был уверен, что в Риме не найдется второй женщины столь же красивой. Год от года лица женщин становятся все более уродливы, тела мужчин - все более немощны. Коренные латиняне почти вымерли. Но красота Юлии была совершенной.
        - Я просто рассказал тебе о том, что будет, - сказал он после долгой паузы.
        - Что будет… - повторила она как эхо.
        Свиток выскользнул из ее рук и покатился, разворачиваясь, по мозаичному полу, в центре которого в шестигранном медальоне был изображен Диоген, а вокруг, в рамках черного с золотом орнамента и стилизованных цветов, еще шесть философов. Гордиан подхватил извивающуюся змеей полосу пергамента и поднял. А свиток докатился до стены и остановился. Но по-прежнему он не развернулся до конца. Никогда Гордиан не видел свитка такой длины. Гордиан прочел то, что было написано:

«…Ненареченный бог явится из потока, подняв бурю, возмутившую пустыню. Минует тысячелетие, и врата откроются. Но прежде, чем смогут открыться врата, человек, носящий третье имя, превзойдет себя или снизойдет в небытие…»
        Гордиан так побледнел, что Юлия невольно спросила:
        - Что случилось, Марк?
        Он не ответил, бросил свиток на землю, и тот, по-змеиному шурша у его ног, сам стал сворачиваться. Гордиан стоял не двигаясь. Свиток свернулся полностью, и теперь ничто не намекало на его чудовищную длину. Гордиан, поколебавшись, вновь поднял его и размотал. Таинственные предсказания исчезли - перед ним были стихи, хорошо знакомые каждому повесе. Гордиан неодобрительно покачал головой:
        - «Наука любви» Овидия - это вовсе не та книга, которую я бы посоветовал читать юной девушке.
        Юлия покраснела до корней волос.
        - Разве ты сам никогда не вел себя дурно?
        - Да, прежде. Но я стараюсь исправиться.
        - Ты знаешь, что римляне называют тебя Гордиан Благочестивый? - Она посмотрела на него в упор.
        В ее поведении было что-то вызывающее. Но он не мог понять что. Ему хотелось спросить, видела ли она лишь текст Овидия или свиток и перед нею разворачивался бесконечной лентой, сообщая и ей удивительные, тревожащие душу предсказания. Но он боялся спросить. Ибо был почти уверен, что она знает тайну свитка. Он почувствовал, что щеки его горят и он вслед за Юлией краснеет, как мальчишка, сам не зная почему.
        А она как будто не замечала его смущения. Или ей нравилось, что он так неловок и смущается при каждом слове? Зато она так уверена в себе.
        Столько лет Мизифей старался не вспоминать об этом…
        После воцарения Элагабала Мизифей спешно уехал из Рима. Лишь только он увидел выставленный на алтаре Победы портрет нового императора, так сразу и понял, какие несчастья ожидают Рим. Элагабал был изображен в шелковом, расшитом золотом жреческом одеянии, доходящем до пят, по финикийской моде, в высокой золотой короне, на шее висело множество ожерелий, лицо было набелено, щеки нарумянены. Черные насурьмленные брови приподняты, как у женщины, что стремится очаровать мужчину. Отъезд Мизифея напоминал бегство. Сидя на своей маленькой вилле в Кампании и получая из Рима сведения о безумствах нового императора, он мог бы радоваться своей предусмотрительности, если бы эти известия не свидетельствовали об отсутствии всякой меры в разврате и глупости властителя. Даже сообщение о смерти Элагабала не принесло радости. Преторианские гвардейцы убили его, швырнули тело в клоаку и возвели на трон другого. Не понравится новый - убьют и его и отдадут власть следующему кандидату, который пообещает им более щедрые подарки и более высокое жалованье.
        Мизифей хотел возвратиться в Рим, затем раздумал. Хотел написать письмо новому императору и опять же раздумал. Целыми днями бродил он по окружающим виллу оливковым рощам или между бесконечных грядок фиалок и роз. Но в этом благоухающем огромном саду Мизифей не находил себе места. Ему хотелось сделать что-нибудь важное, но он не ведал что…
        Однажды утром он проснулся с ощущением, что решение найдено. Оно было простым и ясным, как глоток воды или глубокий вздох во время пробуждения. Мизифей облачился в белую тогу и велел рабу вести за ним шесть белых ягнят, предназначенных для жертвоприношения. Храм Минервы располагался на горе, и в этот час в нем никого не было, кроме жреца, который совершил жертвоприношение и сообщил Мизифею, что его жертва угодна богине. Тогда ему было дозволено войти внутрь. Мизифей накрыл тогой голову и предстал перед золоченой статуей. Вслух, как и положено римлянину произносить молитву, он попросил богиню о сокровенном. Пусть она сделает так, чтобы Римом отныне правили умные и добродетельные правители, которые бы жаждали мудрости, а не крови.
        Он вышел из храма с сознанием исполненного долга. Всю дорогу было легко ему идти, будто летел он на крыльях, не касаясь земли… Но лишь переступил порог своего дома, как понял, что его просьба - глупость, ребячество, боги не обязаны устраивать дела смертных… Надо было бы попросить что-то иное. Но что - он так и не смог придумать. Последовавшие за жертвоприношением дни он провел в странной тоске и смятении, ждал чего-то и в то же время ни на что не надеялся. Наполовину грек, он был склонен к фантазиям, наполовину латинянин, он тут же в этих фантазиях сомневался.
        Однажды, возвращаясь из Неаполя с новыми свитками, присланными из Рима, он увидел сидящую на придорожном камне женщину, - бросив на нее взгляд, он заметил, что она молода и красива и что ее стола из тончайшей белой ткани, которая очень дорога и редка и которую привозят издалека, с Востока. Поверх столы была накинута легкая бледно-голубая палла, прикрывавшая ее чудесные золотые волосы. Поначалу он подумал, что женщина, должно быть, чужеземка, ибо такие золотые волосы среди итальянок - большая редкость, но, присмотревшись, решил, что ошибся. Черты ее лица были абсолютно правильные, будто выточенные резцом совершенного мастера, и казались такими знакомыми. Может быть, он видел прежде мраморный портрет этой женщины, а теперь она сама сидит на придорожном камне, дожидаясь его, Мизифея. Что незнакомка ждала именно его, у Мизифея не было никакого сомнения. Он остановился. Она смотрела на него странными светлыми глазами, которые слегка светились изнутри. Эти глаза его просто околдовали.
        Она заговорила с ним первая.
        - Мне понравилась твоя просьба, Мизифей, - проговорила она с улыбкой. - Право же, редко приходится слышать такие слова. Не то чтобы они особенно мудры. Думаю, что ты мог бы сказать и что-нибудь более оригинальное. Но меня поразила сила твоего чувства. Люди давно ходят в храм лишь по обязанности, их губы бормочут молитвы, а разум занят совершенно иным. Даже жрецы не думают о богах, когда посыпают жертвенной мукой голову принесенного на заклание ягненка. Они думают лишь о том, какую часть туши им доведется съесть, а какие куски сжечь, чтобы боги могли вдохнуть аромат жареного мяса.
        Он слушал ее и не знал, что думать. Откуда она знает о его просьбе? И кто она такая, эта женщина в безумно дорогом платье, сидящая на придорожном камне? Где ее рабы? Где носилки? И куда она идет?
        - К тебе… - отвечала она так, будто он задал этот вопрос вслух, и поднялась с камня.
        Он не знал, что сказать в ответ, пробормотал лишь, что дом его весьма скромен, чтобы принять такую высокую гостью.
        - Для меня любой человеческий дом скромен, - отвечала она, и он почему-то не счел ее ответ дерзким.
        Потом в триклинии она возлежала на ложе напротив него, и раб-разрезальщик, накладывая на серебряное блюдо куски мяса, бросал на странную гостью удивленные взгляды. Он заметил, что, беря чашу с вином, она не отливает из нее несколько капель в жертву богам, а пьет сразу. Раб бросил вопросительный взгляд на Мизифея, но ничего, разумеется, не сказал.
        - Мне понравилось, что твои чувства и мысли совпали с моими, Мизифей, - продолжала гостья начатый на дороге разговор. - Ибо избрание владыкой Рима такого двуногого, как Элагабал, оскорбительно не только для людей, но и для богов. Я знаю, что эти годы тебя не было в Риме, но ты, верно, слышал, как этот ублюдок решил выдать меня замуж за своего обожаемого бога, чье имя он присвоил себе. Какая наглость! Мало того, что он ограбил святилища Рима и стащил все сокровища в храм своего ничтожного божка, так он решил сделать меня супругой этого так называемого бога солнца! В конце концов его напугало мое воинственное изображение. И он передумал - остановил свой выбор на Астарте.
        - Разве боги повинуются замыслам людей? - спросил Мизифей и вновь встретился с прозрачными глазами гостьи. - Разве они подчиняются людям? А не наоборот?
        Неужели в самом деле сама Минерва возлежит с ним сейчас за столом? Он вновь вспомнил свою странную просьбу и то чувство просветления, с которым произносил ее. Теперь мысль о том, что он беседует с Минервой, не показалась ему столь уж безумной.
        - Разумеется, нет… Но пришедшие в голову людям идеи иногда нравятся богам. И боги их заимствуют. Этот восточный божок вообразил, что может надеяться на мою благосклонность. Забавно было видеть, как он удирает после встречи со мной! - Мизифей отметил, что богиня, как истинная женщина, тщеславна. Как видно, никакая мудрость не может избавить от этого порока.
        - Я знаю, светлоокая богиня, - в первый раз он обратился к ней так, - что ты покровительствуешь мудрым, но не снисходишь ни к одному мужчине, будь тот простым смертным или богом.
        - Возможно, потому что они меня не пытались добиваться, - заметила она. - Я слишком умна и к тому же умею обращаться с копьем и мечом. Такие женщины не внушают любовь никому. - Она доверительно придвинулась к Мизифею. - Но эта пошлая выходка Элагабала натолкнула меня на одну мысль…
        Гостья вновь поднесла к губам чашу. Мизифей подумал, что для богини мудрости его гостья пьет слишком много. Он тоже выпил немало. И может быть, выпитое вино заставило его сделать смелый комплимент:
        - Твоя красота, богиня, заставит позабыть любого о твоем суровом нраве.
        - Моя красота… - Ее светлые глаза странно блеснули, и Мизифей заметил, что она польщена. - Значит, если бы вместо Париса судьей был ты, ты отдал бы яблоко мне?
        - Несомненно, богиня!
        - Но учти, я бы не подарила тебе самую прекрасную женщину в мире.
        - К чему мне Елена? Из-за нее пала Троя. Ты бы даровала мне неувядающую славу героя.
        - Ты хочешь быть героем? Вот уж не подумала бы…
        - Герои бывают не только на поле боя. Порой гораздо больше мужества нужно, чтобы начать совершенно безнадежное предприятие и пытаться удержать то, что начинает рушиться.
        - Ты удивлен, что я здесь?
        - Признаюсь, да. Нынче боги не разговаривают с людьми даже в храмах.
        - Что мне делать в храме? Разжиревшие жрецы ничего не смыслят в том, о чем мы толкуем с тобой, Мизифей…
        Он не заметил, как она придвинулась к нему и ее руки обвились вокруг его шеи. Поцелуй ее нельзя было назвать страстным - скорее он был расчетлив и холоден. Нелепая мысль пронеслась в голове Мизифея: что, если происходящее - обман и это какая- нибудь развеселая девица решила его одурачить, выдавая себя за спустившуюся на землю Минерву.
        - Притвориться богиней довольно сложно… - заявила гостья, будто вновь услышала его мысли.
        В следующее мгновение на ее голове появился золотой шлем, грудь покрылась чешуйчатым нагрудником с головой Медузы Горгоны в центре и с обрамлением из тысячи крошечных змей, непрерывно шевелящихся. Рядом с нею лежали золотые копье и щит.
        - Не слишком удобный наряд для пира, не так ли? - спросила Минерва, Насмешливо глядя на Мизифея. - Но только оружие может уверить человека в чьей-то правоте.
        Склонив голову, он пролепетал извинения, скорее обескураженный, чем униженный. А когда вновь отважился взглянуть на гостью, она снова была в своей белой столе, и ее красивые руки обвились вокруг шеи Мизифея.
        - Эней, прародитель римлян, был сыном Венеры. Ну что ж, эта богиня собрала в Риме обильную жатву. Сын Минервы посеет иные семена…
        - Твой сын?.. - Ее предложение показалось ему нелепым и… привлекательным. - Если мать будет неизвестна, его примут за сына рабыни, то есть за рожденного в рабстве. Такому человеку Рим не покорится…
        - Я обо всем позаботилась, мой мудрый Мизифей. - Она перебирала его темные локоны и улыбалась. - Всего в двух стадиях от твоего дома живет одна уважаемая вдова - Юлия Транквиллина. Она бедна, но семья ее достаточно известна. Все ее дети умерли в младенчестве, сама же она скончалась сегодня утром во сне. Но об этом еще никто не знает. Я заняла ее место. Единственный раб и его жена прислуживают ей. Женись на этой женщине. Она - то есть я - не будет докучать тебе своим присутствием. Она даже будет жить в своем собственном доме, что по нынешним законам вполне допустимо, а через девять месяцев родит тебе ребенка и умрет…
        Гостья рассуждала с деловитостью искушенного адвоката, продолжая при этом перебирать его волосы и то и дело касаться губами его губ.
        - Я не хочу, чтобы ты умирала… - прошептал он.
        - Я не умру, я же бессмертна, глупый… - Кажется, ей доставило удовольствие назвать его глупцом.
        Тут он увидел, что на его гостье больше нет платья - она лежала рядом с ним обнаженная. Ее тело было совершенно - так выглядит теплый мрамор, просвечивающий на солнце. К сожалению, ваятели никогда не изображали Минерву нагой.
        Поздно ночью старый раб Транквиллины постучал в дверь. Мизифей сам открыл ему, и тот, ни слова не говоря, вручил ему корзинку и свиток. Лицо его было абсолютно бесстрастно.
        - Как твоя госпожа? - спросил Мизифей, уже заранее зная ответ.
        - Умерла, - последовал краткий ответ. Несмотря на то что он ждал этих слов, Мизифей вздрогнул от внезапной боли, сдавившей сердце. Ведь для него эта условная,
«подстроенная» смерть была абсолютно реальной. Никогда больше он не увидит свою прекрасную возлюбленную. Унизительно быть игрушкой в чужих руках, даже если твоей судьбой распоряжается сама богиня мудрости. Он вернулся к себе в спальню и развернул свиток, запечатанный печатью в виде совы:

«Даже такие мудрые люди, как ты, и даже такие могущественные боги, как я, ошибаются, когда берутся за дела, в которых не искушены. Когда ты заглянешь в корзину, то поймешь, в чем дело…»
        У Мизифея сжалось все внутри, когда он снимал покров, закрывавший корзину. Внутри, завернутая в белую дорогую ткань, лежала новорожденная девочка… Минерва говорила о мальчике, о сыне. Девочку никто не примет всерьез…
        И спустя много лет он так и не знал, кто же являлся к нему в тот день и с кем он провел самую странную ночь любви в своей жизни, - с богиней или с прихотливой римлянкой, решившей изобразить из себя Минерву с помощью нехитрого колдовства и нескольких остроумных фраз. Она твердила о тысячелетиях, а на вид ей было не больше двадцати. Она взошла к нему на ложе невинной, но при этом говорила так цинично, будто была старой шлюхой из Субуры. Она была страстна и ненасытна, но ее страсть выглядела искусственной. Он знал одно - женщина эта была прекрасна…
        Хотя дом так называемой Юлии Транквиллины был почти рядом, он ни разу после свадьбы с ней не свиделся - это было требование Минервы. И Мизифей сдержал данное слово.
        И вот спустя много лет она появилась вновь, такая же молодая, как много лет назад, точно так же блестели ее светлые глаза и в золотых волосах не было ни одной серебряной нити. Теперь, глядя на нее, он уже не сомневался, что перед ним в самом деле бессмертная богиня. Проходя мимо него, она бросила на прощание фразу, которую, кроме него, никто не услышал:
        - Юлия - умная девочка, и если в этот раз ты не ошибешься, Мизифей, я помогу тебе… Тебе и Риму. Или Риму и тебе. Вы оба этого достойны. - И ему почудилось, что она коснулась его руки.
        Двенадцать одинаковых щитов стояли в ряд перед алтарем Юпитера. Священным был лишь один из них, а остальные одиннадцать - всего лишь искусные подделки, созданные для того, чтобы ввести в заблуждение возможных злодеев. Когда священный щит, сброшенный самим Юпитером римскому царю Нуме Помпилиуму, исчезнет, падет и сам Великий Рим.
        Двенадцать щитов, священная броня Рима. Неверный, пляшущий огонь светильников отражался на их отливающей поддельным золотом поверхности. Гордиан, накрыв полою тоги голову, стоял перед щитами. Он только что принес в жертву Юпитеру орла. Но в ответ Юпитер не дал никакого знака - ни одобрительного, ни остерегающего, как будто вообще не заметил жертвы. Фламин из коллегии жрецов Юпитера счел это дурным знаком. Но Гордиан, как великий понтифик, истолковал это молчание иначе - надо ждать полночи. И тогда Всеблагой и Величайший повелитель богов даст ответ.
        Они ждали. Было очень тихо - в огромном храме слышалось лишь потрескивание горящего масла да осторожное дыхание людей. Снаружи доносились шаги и бряцанье оружия - ночная стража, сменившись, шествовала по улицам, оберегая сон граждан от воров, грабителей и пожаров.
        Владигор первый заметил, что третий щит слева начал медленно светиться. Он тронул Мизифея за плечо и молча кивнул в сторону щита. Подавать знак Гордиану не было нужды - он сам заметил это странное свечение и уже стоял возле щита, напряженно вглядываясь в его поверхность. Огонь внутри медного круга все разгорался и разгорался. Владигору показалось, что Гордиан видит нечто большее, чем яркий свет,
        - лицо его то болезненно морщилось, то замирало, как неподвижная маска. Но Владигор, сколько ни всматривался, не мог различить ничего.
        Неожиданно все щиты начали дрожать, как живые. Поначалу едва заметная, эта дрожь постепенно усилилась, низкий гул разносился по целле храма, нарастая, пока не превратился в страшный грохот. А потом все смолкло. Щиты замерли. И свет внутри священного щита тоже погас. Гордиан стоял с белым, как восковая маска, лицом и не мог произнести ни слова. Мизифей сделал в его сторону шаг. Но Гордиан жестом остановил учителя. Он завернулся в свою тогу, лег ничком на каменный пол и замер.
        Никому и никогда он не рассказал того, что видел в горящем круге щита.
        Ярко и пышно цвели кустарники - будто вокруг расстилалась не пустынная земля, а истинный рай, и только человек в черной хламиде, бредущий в стоптанных сандалиях меж раскиданных в траве серых камней, знает, что рай - этот тот же мираж в пустыне: вот качаются пальмы, встают вдалеке великолепные храмы, а подойдя, ты находишь лишь развалины древнего святилища да груды камней, под которыми любят гнездиться змеи. Человек в черном остановился возле могильного холмика и огляделся. Стадо диких ослов, одуревшее от обилия вкусной и сочной травы, промчалось мимо, оглашая окрестности своим гортанным ревом. Вдали, в легкой голубоватой дымке, маячили стены какого-то крошечного поселка, поднявшиеся на развалинах старинного города. Среди камней бродили козы и ощипывали кустики зеленой травы, пробивавшиеся меж развалинами.
        Путник в черном принялся спешно разрывать киркой землю, комья летели во все стороны. Пополз приторный сладковатый запах тлена. Человек откинул кирку, принялся отгребать землю руками, и вот уже перед ним лежало обезглавленное тело, завернутое в грязные тряпки, которые при жизни, скорее всего, служили казненному одеждой. Похоронен покойник был совсем недавно - дня два или три, и тело еще не успело разложиться. Если поискать, можно было обнаружить и голову, но Зевулус (ибо это был он) не стал больше тревожить могилу. Вместо этого он вытащил из своего кожаного мешка запечатанный зеленым воском глиняный кувшинчик и голову шакала, которую аккуратно приставил к телу мертвеца, и стал ждать. Когда черная тень, падающая от обломка черной стелы, выросла настолько, что коснулась краешка его грязных сандалий, он ударил по кувшинчику камнем. Густой зеленоватый дым потек из трещины. Маг принялся торопливо произносить заклинания, и черная щель, отделяющая мертвое тело от мертвой головы, исчезла.
        Если бы кто-нибудь в то мгновение находился рядом, то услышал бы протяжный шакалий вой и торопливый негромкий говор человека. Но рядом никого не было. Никто, кроме Зевулуса, не слышал ни звериного крика, ни человечьего плача, никто не видел, как полушакал-получеловек катался по земле, приминая яркие хрупкие весенние цветы, как затем он бегал на четвереньках и преданно лизал руки Зевулуса и как, наконец поднявшись на ноги, слушал сначала с покорностью, а потом и с некоторым самодовольством наставления своего господина.
        А жители в поселке с отчаянием наблюдали, как на глазах вянет трава и засыхают пальмы их крошечного оазиса, как иссякает источник и меж камней вместо синей воды блестит белый песок.
        Когда солнце зашло и все тени исчезли, кроме одной-единственной черной, закрывшей всю землю, человек-шакал накинул на плечи толстый войлочный плащ, обулся в сандалии и тронулся в путь. Ему не нужно было дожидаться утра - он и так прекрасно видел в темноте. Он шагал очень быстро, почти не опираясь на резной посох, подаренный ему Зевулусом, движения его были мягки и быстры, как могут быть мягки и быстры движения животного. Тварь по велению творца двигалась на запад. Получеловека не смущал длинный путь и препятствия, которые нужно преодолеть. Он ведал цель и бежал к ней, по-шакальи высунув язык, и в сердце его горела истинно человеческая жажда крови.
        Глава 4
        ЗМЕИНАЯ МУДРОСТЬ
        Бьющий из земли ключ был обложен мраморными плитами. На них, склонившись, восседала мраморная нимфа, покровительница лесного источника. Светлые струйки стекали в небольшой каменный бассейн, из которого вода каскадом устремлялась во второй бассейн, побольше, который никогда не переполнялся. Вода в нем отсвечивала бледной голубизною, отчего желтоватый мрамор казался подернутым зеленью.
        Владигор напился из верхнего бассейна, напоил коня из нижнего и двинулся дальше, ведя лошадь за собой. Впрочем, тропинка эта была абсолютно прямой, как и положено любой римской дороге, - она не огибала возвышенности, а смело поднималась по ним и ныряла в глубину, чтобы тут же перейти в каменный мосток, перекинутый через ручей. По обеим сторонам тропинки росли сосны. Вся дорога была усыпана большими прошлогодними шишками с толстыми чешуйками. За пышными шапками зеленой хвои виднелись вдалеке синие горы, а еще выше - прозрачное бездонное небо с легкими завитками весенних чистых облаков. Горы… При одном взгляде на далекие вершины у Владигора сильно забилось сердце. Но он знал, что это всего лишь обман. Так в толпе, приметив лицо, чем-то схожее с лицом любимой, кидаешься следом и видишь вблизи, что это - другая, ни в чем не сравнимая с той, единственной…
        И он старался не смотреть на синие хребты вдалеке…
        Одно дерево у дороги особенно поразило Владигора: сплошь оплетенное вьюнками, оно не видело света, - нежно-зеленые тонкие стебли с белыми цветами накрыли его шатром, Владигор невольно остановился, разглядывая несчастную сосну. Огромное дерево должно было рано или поздно задохнуться под плотной сетью растений-паразитов.
        Неожиданно конь дернулся и заржал, пытаясь вырвать повод из рук Владигора. Синегорец услышал едва различимый шорох и посмотрел вниз. Огромная черная змея скользила у его ног. Змея приподняла плоскую, поблескивающую янтарем и изумрудом голову, высунула и вновь спрятала раздвоенный язык. Владигор положил ладонь на рукоять меча и принялся медленно извлекать его из ножен.
        - Не делай этого, Архмонт, - услышал он за спиной тихий предостерегающий шепот.
        Клинок замер, наполовину извлеченный, а змея откинула назад голову, будто хотела лучше рассмотреть пришельца. Владигору почудилась почти человеческая насмешка в глубине вертикальных зрачков.
        - Кирка… - позвал стоящий за спиной Владигора незнакомец, и змея медленно, почти с человеческим достоинством поползла дальше, чертя на песке замысловатый след.
        Владигор обернулся. Человек в темном плаще, какие обычно носят люди безродные, наклонился, бережно, будто кошку, подобрал огромную гадюку и спрятал ее в плоскую корзинку с крышкой.
        - Ты же явился разговаривать с Киркой, - сказал он, распрямляясь, и неодобрительно покачал головой. - Так зачем же убивать мудрейшую?
        - Змея умеет говорить? - спросил Владигор.
        - Умеет, - отвечал незнакомец. - Если она соизволит разговаривать, ты в этом убедишься.
        На вид ему было за пятьдесят. Редкие вьющиеся волосы и борода были тронуты сединой, будто присыпаны пеплом. Лицо у него было смуглое, горбоносое, широкоскулое, но при этом резко сходящееся книзу. Глаза выпуклые и косо прорезанные.
        - А она соизволит? - спросил Владигор.
        - Смотря по тому, кто ты и кто тебя послал…
        - Меня зовут Архмонт, а послала меня сюда сама Минерва.
        Вместо ответа смуглолицый поклонился:
        - Приветствую тебя у потомков Телегона, Архмонт. Сам я тоже зовусь Телегоном. Мой предок Телегон - сын хитроумного Улисса и Кирки, или Церцеи, - произнес он с достоинством.
        Потомок хитроумного Одиссея и волшебницы, на чьем острове герой чуть не остался навсегда, а товарищи его сделались свиньями, привел Владигора в деревню. Низкие каменные домики прятались в густой зелени. Две женщины в длинных темных платьях знаками пригласили Владигора зайти в один из домиков. Здесь путнику было предложено пряное, настоянное на сосновых шишках вино и какое-то блюдо - острое и обжигающее язык.

«Не превращусь ли я от этого яства в свинью, как незадачливые спутники Одиссея?» - подумал Владигор.
        Уже начало темнеть, когда явился Телегон и повелел Владигору следовать за ним. Около получаса пробирались они сквозь заросли, пока впереди не мелькнул красноватый огонек, и они вышли к пещере. В глубине ее стояла мраморная статуя женщины. Изваянная из камня тончайшая одежда не скрывала всех прелестей совершенной фигуры. Отблеск горевшего на священном треножнике огня придавал ее лицу и телу живой розоватый отгенок. Волосы ее были выкрашены в черный цвет, а глаза сделаны из голубого стекла. Ярко-алые губы были полуоткрыты - казалось, она вот-вот заговорит.
        Телегон бросил горсть священных зерен на треножник, и ароматный, пряный дым, медленно извиваясь, пополз вверх. Тонко очерченные ноздри статуи дрогнули, впитывая любезный ее сердцу запах.
        - Праматерь Кирка! - воскликнул Телегон, склоняясь перед статуей. - Этот человек послан светлоокой богиней Минервой, дабы узнать у тебя тайну ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ. Если ты будешь отвечать на его вопросы, дай знак, праматерь Кирка…
        Почти в ту же минуту по левой, приподнятой вверх руке каменной волшебницы заскользило черное блестящее тело. Огромная змея повисла на ее запястье и приподняла голову, уставившись на людей желтыми неподвижными глазами.
        Телегон раскрыл свою плоскую корзину и, к изумлению Владигора, вместо огромной змеи вытащил оттуда крошечного новорожденного поросенка. Звереныш не смел даже визжать, а лишь поводил из стороны в сторону круглыми серыми глазками. Телегон ударом ножа снес поросенку голову и пролил горячую жертвенную кровь на алтарь. Туда же он положил и голову поросенка. Запахло паленым. Чтобы перебить запах горелого мяса, жрец вновь высыпал на треножник горсть священных зерен.
        - Спрашивай, - сказал Телегон. - Пока Кирка готова отвечать.
        Владигор подошел ближе и на вытянутой руке поднял камень.
        - Этот камень - ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ, он содержит тайны прошлого и будущего. Но пока он для меня, как и для всех прочих, всего лишь обычный камень. Ты могла прекрасную девушку обратить в отвратительное чудовище Сциллу с собачьими головами, тебе ведомы многие тайны. Поведай, как мне открыть этот камень.
        - Хорош-ш-шо сказано, - услышал он тихий шипящий голос. - Открыть камень… Вс-с-се может быть открыто и закрыто в полож-ж-женный час. Ты сам подсказал себе ответ.
        - В твоем присутствии, о мудрая Кирка, мне приходят на ум мудрые слова. Но чтобы открыть дверь, надобен ключ. Каким же ключом открыть камень?
        - Ты владеешь змеиной шкурой, Арх-х-х-монт? - вновь услышал тихое шипение. - Зачем же ты после этого просишь ключ?
        Владигор достал из-за пояса змеиную шкуру - все, что осталось от Чернавы, - и положил ее на ладонь. Змея, висевшая до той минуты неподвижно на каменном запястье Кирки, повернула голову.
        - Подойди ближ-ж-же… - приказал шипящий голос.
        Владигор подошел почти вплотную к статуе.
        - Подними руку…
        Он повиновался. Длинное жало мелькнуло между губ каменной Кирки, метнулось вперед и коснулось змеиной шкурки, лежащей на ладони Владигора. В то же мгновение шкура зашевелилась. Скользкий змеиный покров медленно обтягивал его десницу. Владигор хотел стряхнуть его, но не мог. Шкура уже облекла его руку зелено-желтой с черным узором чешуей и медленно охватывала теперь шею и грудь. Владигор содрогнулся от отвращения, когда почувствовал, что чешуя прилипает к его лицу, он раскрыл рот и захотел крикнуть. Но не мог - раздвоенный язык беззвучно заметался между зубов. В следующее мгновение он понял, что у него нет ни рук, ни ног, а лишь гибкое тело и плоская голова. ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ лежал на каменных плитах святилища. Владигор лизнул своим змеиным языком его поверхность и ощутил нестерпимую горечь во рту. Но это была горечь, смешанная со сладостью, горечь, которую хотелось впитать каждой частичкой своего тела. Верно, у яда должен быть такой вкус. У яда… И у ЗНАНИЯ тоже…
        Войдя в библиотеку, Гордиан поставил на стол светильник и огляделся. Давно миновала третья стража ночи, сквозь деревянные узорные решетки на окнах тянуло прохладным предутренним ветерком. В это время в Палатинском дворце все спят. А несущие охрану преторианцы хотя и не дремлют, но провожают идущего императора равнодушным взглядом. Гордиан прекрасно помнил, в какой нише спрятан свиток, так его поразивший. Самый верхний ряд. Крайний справа кожаный футляр. Гордиан пододвинул лесенку и вскарабкался по ней на самый верх. В футляре хранился всего один-единственный свиток, и он достал его. В неверном свете желтого язычка, высунувшегося из бронзового светильника, чудилось, что свиток дрожит от нетерпения, от желания вновь развернуться. Гордиан выпустил его из рук, пергаментная лента пролегла по полу бесконечной дорогой, ведущей в никуда. Взгляд выхватил строку:

«Глаза живых увидят тысячи мертвых. Глаза мертвецов узрят пыль. Дома сравняются с землей. А горы восстанут…»
        Эти строки никак не могли быть текстом фривольного сочинения Овидия.
        Гордиан знал, что должен читать дальше, но не мог заставить себя это сделать. Кровь бешено колотилась в висках. Он позволил свитку свернуться и швырнул его на пол, потом наклонился и поднес светильник к пергаменту…

«…Глаза живых узрят тысячи мертвых…»
        Он попятился. Потом, почти оглохший от биения пульсирующей, обезумевшей от страха крови, в третий раз развернул свиток. И прочел все те же строки:

«Глаза живых увидят тысячи мертвых…»
        Он чувствовал, что его туника влажна от пота.
        - Будь ты проклят… - прошептал Гордиан. - Я сожгу тебя, кто бы ни написал эти строки… ты слышишь? - Он уже поднес светильник к пергаменту.
        Но тот поспешно, с громким шорохом начал сворачиваться. Через миг на полу лежал обычный пергаментный свиток, ничем не отличающийся от других.
        Гордиан поднял его и развернул.
        Тысяча есть у Венеры забав; но легче и проще,
        Выгнувшись, полулежать телом на правом боку.
        Это была «Наука любви» Овидия.
        - Хватит притворяться! - выкрикнул Гордиан. - Покажи свое истинное лицо!
        Свиток послушно стал разворачиваться. Гордиан, встав на колени, перехватил пергаментную ленту, подносил ее к глазам и читал загадочные письмена, надеясь отыскать хоть какой-то намек на современные события. Ничего… Невнятное бормотание о грядущих бедах, не имеющих отношения не только к самому Гордиану, но и к Риму. Такое впечатление, что в будущем Рим вообще исчезнет с лица земли. Не найдя в прочитанном ясности, он попытался разорвать пергамент, но тщетно. С таким же успехом он мог бы разорвать лезвие меча. Края пергамента сделались так остры, что Гордиан порезал ладонь, и кровь часто закапала на лицо мозаичного Аристотеля. Как легко быть мудрым, если ты не обладаешь властью.
        Свиток снова свернулся, чтобы в иной своей ипостасии поведать читателю фривольные стихи великого поэта. Так, попеременно, он говорил то о грядущих бедствиях и смерти, то о любви… О любви и смерти… Гордиан бессильно склонил голову на руки. Кто разгадает проклятую загадку бесконечного пергамента? Кто? Когда?..
        - Ты здесь и спал? - Чья-то рука коснулась его волос.
        Он поднял голову. Перед ним стояла Юлия в белой столе из тонкого льна. Ее черные волосы сверкали в свете солнечных лучей, заливавших библиотеку. Наступило утро, и светильник на подставке давно погас.
        - Что ты здесь делаешь, Юлия? - спросил Гордиан, поспешно пряча свиток в футляр.
        Девушка не ответила, но смотрела на него насмешливо. Наверное, у него был нелепый вид, после того как он заснул прямо за столом, уронив голову на руки.
        - Ты мог устроить пожар в библиотеке и задохнуться в дыму, - строго заметила она.
        Она, как всегда, была рассудительна и мудра.
        - Чье сочинение ты ищешь на этот раз? - спросил он.
        - Хочу взять труд Цицерона…
        - А, того самого, чью голову Марк Антоний держал на блюде у себя на столе, чтобы насладиться победой над мудрецом, а его жена протыкала язык мертвеца булавкой.
        - Зачем ты говоришь о таких мерзостях?
        - Я теперь называюсь Августом. Мне волей-неволей приходится думать о том, что творили мои предшественники.
        - Отец говорит, что всякого человека власть развращает, но ты - единственный не подвластный этой заразе.
        Он поднялся и взял Юлию за руку. От тепла ее мягкой ладони горячий ток пробежал по его телу, чтобы тут же смениться ознобом.
        - Взгляни, - сказал он. - Новая фреска. Твой отец посоветовал заказать мне это сюжет.
        Он подвел ее к стене, свободной от многочисленных ниш, где в промежутке между двумя колоннами из белого с розовыми и голубыми прожилками мрамора был изображен суд Париса. Красивый юноша, чем-то неуловимо похожий на Гордиана - может быть, задумчиво-мечтательным выражением голубых глаз, - держал в руке яблоко. А три богини: сумрачная и чем-то недовольная Юнона, прекрасная в своей роскошной зрелой красоте Венера и вооруженная копьем и щитом Минерва - стояли вокруг смертного, оспаривая приз.
        - Кому бы ты присудил яблоко на месте этого дурачка? - спросила Юлия.
        - Минерве, - ответил Гордиан.
        - Почему?
        - Она похожа на тебя.
        Юлия улыбнулась:
        - Уж скорее наоборот. Не говори так дерзко. Богини ревнивы.
        - Хотя, если рассуждать здраво, зачем богине мудрости приз «Самой красивой»? Неужели ей недостает ума относиться к подобным-вещам достаточно равнодушно?
        - Может быть, и так. Но мудрость по силе своего воздействия может соперничать с красотой. Душа-Психея рождает Вожделение.
        Дерзкие слова для девушки. И слишком вызывающие… Он привлек ее к себе, его тело жаждало немедленного обладания. Что их разделяло? Всего лишь белое полотно ее столы и пурпур его туники. Сквозь тонкую ткань она ощущала нестерпимый жар его ладоней.
        - Жаль, что ты не рабыня, - прошептал он, касаясь губами ее щеки. - Я бы тут же отвел тебя в спальню и овладел тобой. Ты хочешь принадлежать мне?
        - Отпусти меня… - В ее тоне не было особой настойчивости.
        - А если я не захочу? - Он еще сильнее прижал ее к себе.
        Она не могла не чувствовать его возбуждения и замерла, не пытаясь вырваться, но лишь все больше и больше отстраняясь от него, будто собиралась повиснуть, переломившись, у него на руках. Его прикосновения против ее воли возбуждали ее тело.
        - Я закричу… - пообещала она едва слышно.
        - Разве кто-то может спасти тебя от самого Августа? - рассмеялся он.
        Попытался поцеловать ее в губы, но она отвернулась, и поцелуй пришелся в шею. Прикосновение к ее шелковистой коже на миг свело Гордиана с ума - он оскалился и впился зубами в шею девушки. Юлия в ужасе вскрикнула и изо всей силы ударила его по лицу. Только что она готова была уступить, теперь же она пришла в ярость. Гордиан тут же отпустил ее.
        - Ты сумасшедший! - крикнула она, отступая. От обиды и боли на глаза ее навернулись слезы.
        - Я же сказал - никто не сможет защитить тебя от Августа… - почему-то смущенно, а не торжествующе пробормотал Гордиан.
        - Один человек сможет, - сказала она зло.
        Интересно, на кого она злилась? На себя? На него?
        - Ты говоришь о своем отце? О Мизифее? О да, он может многое… он умен… очень умен…
        - Я говорю об Августе, - прервала она его дерзко.
        - А… Да, наверное, Август мог бы. Если бы пожелал… если бы пожелал… - Гордиан запутался в словах и замолчал. - Прости… - сказал он наконец. - Это язык мой болтает глупости, а в сердце у меня нет ничего дурного…
        Она лукаво прищурилась. На ее густых ресницах еще блестели слезы. А губы улыбались.
        - Но ты укусил меня! Как зверь!..
        - Может быть… Но это не имеет никакого отношения к власти… я имею в виду власть императора…
        Она внимательно посмотрела на него и… улыбнулась. Гнев ее прошел.
        Он улыбнулся в ответ.
        - Ты помолвлена? - спросил он.
        Юлия отрицательно покачала головой.
        - К тебе кто-нибудь сватался?
        - Дважды. Но отец отказал им.
        - Почему? Они были недостаточно богаты? Или недостаточно умны?
        Она медлила с ответом.
        - Они мне не нравились.
        Он был удивлен и даже не пытался этого скрыть. С девушкой в подобных ситуациях никто не советуется. Обычно отец или опекун решает все сам.
        - Мизифей спрашивал твоего согласия?
        Она кивнула.
        - А если… - Он запнулся, пристально глядя в ее лицо и заранее пытаясь угадать ответ. - Если я посватаюсь, что тогда? Откажешь?
        - Нет… - ответила она.
        Он растерялся от ее прямоты.
        - Тебя не смущает неравенство положения?
        - Нет.
        Дочь ритора считала себя равной императору. Или… считала его себе неровней? Эта мысль показалась ему забавной, и он улыбнулся.
        - Ты права, - пожал плечами Гордиан, - такие мелочи, как знатность и благородство, теперь никого не волнуют. Но твой отец умен и благороден. Что касается должностей и наград, то об этом не стоит и говорить. Я сделаю его префектом претория.
        Теперь настал черед удивиться Юлии.
        - Мизифей - командующий твоей гвардией? Да весь Рим будет смеяться до упаду. Спору нет - мой отец мудрец, но он не держал в руках меча с тех пор, как оставил школу.
        - Потому я и хочу, чтобы он командовал преторианцами. Почему обязательно военачальник должен быть дураком? Пусть лучше будет мудрецом. Решено - сегодня же я объявлю ему об этом. Я думаю, ему понравится это назначение. - Гордиан подавил улыбку.
        - Он отнесется к нему, как и ко всем прочим вещам, по-философски.
        И, видя, что он сделал шаг в ее сторону, предостерегающе вытянула вперед руку:
        - Нет, нет, не подходи. А то в следующий раз ты откусишь мне плечо.
        И она поспешно вышла из библиотеки.
        Отец убеждал ее, что она умна. Сейчас она чувствовала себя абсолютной дурой. Мизифей твердил, что она - избранница богов, достойная сделаться супругой Августа. И все это ради пользы Рима. Сейчас ей было совершенно все равно - пойдут ее поступки на пользу Рима или нет. Прежде она думала, что Марк Гордиан умен и смел. Теперь ей не было до этого дела. Ей хотелось одного - ощущать прикосновение его рук, целовать его губы и… принадлежать ему. И ни о чем не думать… ни о чем…
        Она торопливо поправила прическу, так чтобы пряди волос скрыли след укуса на шее. Накинула на голову край паллы. Хорошо, что в носилках занавески задернуты и ее никто не видит. Отец слишком ей доверяет, веря безраздельно в ее благоразумие. А она не благоразумна. Отнюдь.
        Она приоткрыла занавеску и выглянула наружу: рабы остановились перед лестницей Гордиана - той самой, одна половина которой всякий раз корчится, как живая, под ногами идущего и ранит ступни, а вторая, мертвая, всегда неподвижна. Местные шутники часто приводили сюда новоприбывших провинциалов, чтобы человек, не ведая ее тайны, поднялся наверх, к храму. И что же… Почти всякий раз непосвященный выбирал тот подъем, где фигуры были живыми. Зрители покатывались со смеху, когда несчастный в страхе замирал на ступенях, а потом спрыгивал вниз.
        Она торопливо поднялась наверх по мраморной лестнице, построенной Гордианом. На жертвеннике перед храмом курились благовония. Она подбросила еще несколько зерен, прежде чем войти. В двух светильниках огонь едва тлел, но храм был построен из столь прозрачного камня, что свет проникал сквозь него, и молочное свечение наполняло целлу. Минерва-Эргана сидела в кресле как живая - в золотом шлеме, но без копья и щита - в длинном белом пеплосе, его мелкие складки ниспадали до полу, оставляя открытой одну ногу в золотой сандалии. Юлия подошла и поцеловала ногу статуи. Она ожидала, когда богиня с ней заговорит.
        - Тебе и ему… - услышала она голос, - грозит опасность. Но я не ведаю, кто мыслит недоброе. Тот, кто руководит злодеем, не подвластен Олимпийцам. Некто враждебный прикрывает злодея своей черной тенью. Враг где-то рядом, но я не ведаю - где. Он слишком любит пурпур - это все, что о нем известно.
        Человек в короткой красной тунике, военном плаще и солдатских тяжелых башмаках, подбитых гвоздями, быстро шел по улице. Хотя у пояса его висел меч и по всем повадкам в нем угадывался человек военный, раб, поспевавший за ним, нес кожаные футляры со свитками. У человека в плаще было грубое, покрытое красным загаром лицо с выпирающей верхней губой и подозрительный взгляд исподлобья.
        Идущий был в ярости, несколько раз он начинал ругаться вслух и размахивать кулаками. Люди, спешащие мимо по своим делам или без дела сидящие на ступенях храма, смотрели на него с любопытством, но никто не посмел засмеяться или бросить ему вслед обидную шутку.
        Наконец он остановился у входа в дешевую таверну и, велев рабу ждать снаружи, вошел внутрь. В этот час народу было немного, и дородный купец с густой черной бородой и не менее густой шевелюрой сразу же вскочил со скамьи и кинулся ему навстречу.
        - О благороднейший доминус Филипп, я уж и не надеялся, что такой знаменитый человек заинтересуется моей скромной особой…
        - Замолчи, - грубо оборвал его вошедший и, жестом указав купцу на скамью, сел сам.
        - Дорог ли нынче хлеб?
        - Если покупать в Риме, то очень дорог, а вот если доставить его из Египта и сразу же непосредственно в твои руки, доминус Филипп…
        - Замолчи, Теофан! - вновь рявкнул Филипп. - Отвечай кратко и без всяких твоих восточных словоплетений, как быстро ты доставишь его из Египта, Теофан?
        - Быстрее ветра!
        - Заткнись! Сколько времени и сколько денег - вот единственное, что меня интересует. А пока ты будешь думать, я выпью. - Он подозвал хозяина и велел принести ему неразбавленного вина.
        Вино он пил прямо из горла кувшина, не обращая внимания на косые взгляды сидящих.
        - Позволь узнать, о достопочтенный Филипп, много ли надо зерна?
        - Много! Двадцать тысяч модий.
        - Клянусь Меркурием, что покровительствует таким честным купцам, как я, это очень много…
        - Слушай, Теофан, на тебя во времена Максимина поступил донос, и я тебя предупредил об этом. Ты успел унести ноги. А теперь, когда люди столь сложной и опасной профессии, как моя, не в чести, ты начинаешь вести себя нагло…
        - О нет, достопочтенный Филипп. Разве я когда-нибудь посмел бы… Я всем сердцем, и телом, и умом…
        - Замолчи! - вновь рявкнул Филипп. - Я могу выслушивать только две вещи - донесения о снабжении армии и донесения о том, что болтают в войсках. Остальные слова меня раздражают.
        Теофан благоразумно прикусил язык, дабы не произнести больше ни слова, вынул вощеную табличку и принялся царапать на ней стилом. Порой его так и подмывало открыть рот и задать какой-нибудь вопрос, но он сдерживал себя, и слышалось лишь тихое мычание. Наконец, просчитав все, он протянул табличку с окончательным итогом Филиппу. По расчетам купца получалось сто двадцать тысяч сестерциев. Теофан спросил елейным голосом, заглядывая в лицо второму префекту претория повлажневшими черными глазами:
        - И ты заплатишь мне полную цену, когда я привезу хлеб?
        - Клянусь гением-покровителем Августа, все до последнего сестерция!
        - Тогда я должен спешить, о могущественный Филипп, я немедленно отплываю в Египет. Надеюсь, такую клятву ты никогда не нарушишь.
        - Я солдат, и умею держать слово.
        Лишь только пухлая фигура купца скрылась в дверном проеме, как человек, сидевший все это время в углу без движения, поднялся и шагнул к Филиппу. На незнакомце был тяжелый плащ из белого войлока с капюшоном, а в руке он держал резной посох. Лица под капюшоном не было видно, только зеленоватым светом мерцали глаза.
        - Зачем клясться гением Августа, если ты не собираешься платить доверчивому купцу ни единого асса, ответь мне, будь добр, Филипп Араб? - спросил незнакомец грубым, лающим голосом.
        - Чего тебе надо? - Филипп неприязненно глянул в черный провал под капюшоном. Во-первых, он терпеть не мог, когда его называли Арабом, тем самым намекая на его происхождение, а во-вторых, он понял, что незнакомец подслушал не только его разговор с купцом из Селевкии, но и - о, чудо! - его собственные мысли.
        - Похоже, ты не так дорого ценишь и жизнь самого Августа, коли клянешься его гением, произнося ложную клятву.
        Незнакомец уселся напротив Филиппа. Тот по-прежнему не видел его лица, но зато настороженно следил за сухой темной рукой, сжимающей резной посох. Пальцы были тонкие и постоянно двигались. Филипп не любил такие руки. Может быть, потому, что постоянно видел подобные пальцы, - у доносчиков часто встречались нервные дрожащие руки.
        - Кто бы ты ни был, но угрозы твои напрасны, - проговорил Филипп тихо. - Нынешний император приказал не рассматривать дела об оскорблении величия.
        Но при этом тон его странно изменился. Он уже не был груб, а, напротив, подобострастен до приторности. Но хотя голос его звучал заискивающе, лицо по-прежнему оставалось хмурым и неприветливым. Любого другого собеседника это смутило бы. Но незнакомец был, по-видимому, не из тех, кто теряется, слыша лживые слова или встречая неприязненный взгляд.
        - Тебе лучше знать, в чести ли нынче доносчики, - насмешливо отвечал он.
        Опять подлый намек, стремление уколоть собеседника побольнее. До того как стать вторым префектом претория по части снабжения, Филипп начальствовал над фрументариями - тайными агентами императора, которые должны были следить за поставками хлеба и одновременно строчить доносы, выявляя среди офицеров и солдат неблагонадежных. Обычно фрументариев набирали из провинциальных легионов, и тем легче сделалось выдвижение Филиппа на подобную должность.
        - Видно, сам ты тоже не брезгуешь донесениями соглядатаев, - заметил Филипп. - Что тебе еще известно?
        - О, не так уж и много. Лишь то, что Мизифей, сделавшись префектом претория, потребовал у тебя отчета о поставках хлеба для армии. И теперь ты… э… в затруднительном положении. Можно прикупить недостающий хлеб в Риме, но он слишком дорог. И ты… как бы это сказать помягче… решил привезти его из Египта… Похвально, что ты хочешь вернуть казне украденное зерно, но, к сожалению, это не спасет от суда - Теофан не успеет привезти зерно в срок. Так что лучше ищи себе защитника.
        Филипп начал понимать, о чем толкует незнакомец.
        - У тебя есть что мне предложить?
        - Разумеется.
        - У тебя есть дешевый хлеб?
        - Много лучше. Я могу сделать так, что твой отчет окажется верен.
        - Это невозможно.
        - Почему бы и нет?
        Аравитянин молчал, глядя на темные нервные пальцы, то сжимающие, то разжимающие посох.
        - Такое под силу лишь богам, - выдохнул он наконец. - Неужто ты бог?..
        Неизвестный разразился странным лающим смехом.
        - Хотя я называюсь Анубисом, я не бог. Я лишь служу богу. И если ты послужишь ему так же преданно, как и я, он может тебя наградить.
        - Что же это за бог? Меркурий? Или Плутон?
        - Его имя Зевулус…
        Филипп помолчал, внимательно глядя на неизвестного и пытаясь припомнить, не было ли на Востоке, который так богат нарождающимися и древними религиями, подобного культа, но ничего не мог припомнить.
        - Он новый бог, его мало знают. И ему мало поклоняются. Но для тех, кто ему служит, нет ничего невозможного. Даже пурпурная тога…
        Филипп вздрогнул, потому что за мгновение до того, как неизвестный упомянул о пурпурной императорской тоге, он, Филипп Араб, в юности разбойник, грабивший караваны, а в зрелые годы солдат, подумал именно о том, что самым недостижимым и самым желанным для него была именно эта тога.
        - До нее не так далеко, как кажется, - продолжал неизвестный и даже стукнул посохом об пол, будто вызывал неведомого духа. - Всего несколько шагов. Вся трудность в том, чтобы сделать верные шаги. Ну так как, будешь ли ты служить Зевулусу?
        - Да… - негромко отвечал Филипп.
        Тогда неизвестный приподнялся и положил на стол перед Филиппом кожаный мешочек. Араб развязал тесемки и увидел внутри… простой речной песок. В гневе он хотел уже высыпать содержимое мешочка на стол, но неизвестный остановил его:
        - Не торопись… Это непростой песок. Присыпь им нужные расписки и бумаги, и в них появятся те цифры и слова, которые тебе необходимы. Видишь, как все просто. Если дело дойдет до суда, свидетели могут болтать все что угодно - никто не сумеет тебя уличить. Впрочем, я уверен, что дело до суда не дойдет.
        Филипп хотел ответить, но не успел - странный посланец неведомого бога наклонился вперед и быстрым и ловким движением надел на шею Филиппу шнурок с круглым темным медальоном, будто удавку набросил на шею.
        - Что это? - спросил Араб внезапно немеющим языком.
        - Знак моего господина Зевулуса. И не пытайся его снять - это тебе никогда не удастся.
        Незнакомец поднялся из-за стола.
        - Как тебе новый начальник, Филипп? Говорят, он необычайно умен… Ха-ха…
        Филипп не ответил - он отчаянно дергал за черный кружок, пытаясь сорвать его с шеи, но тот будто прирос к коже.
        Незнакомец расхохотался мерзким лающим смехом и исчез.
        В небольшом, но уютном перистиле, среди темной зелени кипарисов и кустов лавровых роз, были расставлены мраморные статуи - в основном прекрасные богини с задумчиво склоненными головками и мягко, по-змеиному изогнутыми телами. Когда Филимон поднимал голову, то всякий раз какая-нибудь мраморная девица ободряюще ему улыбалась. Густой плющ обвивал не только колонны, но и лестницу, ведущую на второй этаж.
        Филимон в вышитой тунике - последнее веяние моды - расположился на ложе, потягивая вино из кубка и читая очередной свиток.
        - А, князь! - Филимон почему-то не счел нужным даже подняться, приветствуя друга.
        - Смотри, какие роскошные кубки подарил нам с тобой Гордиан.
        Кубки из голубого стекла, украшенные волнистыми золотыми и белыми змейками, были в самом деле великолепны. Один Филимон держал в руках, а второй стоял на столике подле ложа, наполненный разбавленным вином до краев.
        - Ты пьешь сразу из двух кубков? - спросил Владигор.
        - Ага. За твое и за свое здоровье… Послушай, нельзя ли нам как-нибудь, когда мы будем возвращаться, прихватить с собой эти кубки? А? Просто жаль их здесь бросать. Честное слово. Ведь их нам подарили, не так ли? Так почему бы нам не взять с собой свою собственность?
        - Эту виллу нам тоже предоставили в личное пользование, - заметил Владигор. - Почему бы не прихватить и ее?
        - Нет, - со вздохом отвечал Филимон. - Виллу, пожалуй, будет трудновато протащить через поток времени. А вот кубки и монеты - вполне. Кстати, мы можем, когда подойдет срок, дом продать и взять с собой немножко чистого золота.
        - Этот город торгашей действует на тебя развращающе. Недаром говорят, что даже сенаторы занимаются ростовщичеством, несмотря на то что закон им это запрещает. Один Мизифей, кажется, бескорыстен.
        При этих словах Филимон так и зашелся от смеха:
        - Мизифей бескорыстен? Ты что, с неба свалился?
        - Ну что-то вроде этого…
        - Значит, ты ничего не знаешь! Гордиан женился на его дочери и сделал нашего бескорыстного Мизифея префектом претория. Он теперь командует доблестной императорской гвардией! Наверняка всю жизнь мечтал о подобной должности.
        В первую минуту Владигор подумал, что Филимон шутит, - уж слишком неправдоподобно звучало его сообщение.
        - Когда же была свадьба?
        - Месяц назад. Невеста в красной накидке и красных башмачках была очаровательна. Обижаешься, что тебя не пригласили? Ну, верно, наш Гордиан не хотел откладывать свадьбу лишь потому, что ты, обещая отсутствовать месяц, задержался у марсов почти на полгода. Да не хмурь ты брови, князь, приляг на соседнее ложе да выпей со мной вина. Что нам еще остается? Мыться в банях, читать свитки в библиотеке - и так провести лет семь или восемь, когда наконец жрецы не соизволят объявить, что время Столетних игр наступило.
        Владигор вырвал из рук Филимона кубок и швырнул его на мозаичный пол. Драгоценное стекло разлетелось на мелкие осколки.
        - Ты с ума сошел! - воскликнул Филимон. - Такая красота!
        - Прекрати скоморошничать! Я из кожи вон лезу - в прямом смысле этого слова, пытаясь сохранить для этих жирных свиней Рим. А они презирают людей и ценят человеческую жизнь не дороже горсти фиников. Что же в итоге? Каждый использовал меня в своих целях. Гордиан устраивает свои сердечные делишки, а Мизифей - ловко плетет интриги, изображая из себя радетеля Рима. Мне надоело все это. И если бы не предостережение камня, я бы в самом деле возлег на ложе, пил бы вино и наплевал на все на свете…
        Филимон не отвечал - он обиделся.
        - Ладно, хватит дуться. Я знаю, что ты здесь ни при чем, - примирительно сказал Владигор.
        - Если по Правде и по Совести - как ты должен поступить? - Филимон хитро прищурил свои огромные светлые глаза и даже заслонился ладонью от света, чтобы лучше видеть лицо Владигора.
        - Возьми себе мой кубок, - сказал Владигор и попытался нахмуриться, но вместо этого расхохотался:
        - Ты все же пройдоха, каких мало.
        - Теперь я вижу, что ты не забыл, что такое Совесть. Так что же поведал нашему мудрецу и чародею камень?
        - Что спустя много лет в Синегорье появится некто, кто захочет создать огромную империю от моря до моря…
        - Разве это не твоя мечта? - пожал плечами Филимон. - Не думал, что ты будешь так долго ждать.
        - Погоди… не перебивай. И назовет ее Новым Римом.
        - Надо же, стоит прогуляться между мирами в поисках приличных законов, и узенькая тропка тут же превращается в широкую дорогу, по которой шастает каждый, кому не лень. И что же этот наш новый римлянин собирается делать? Строить форум или бани? Или ставить на каждом углу нагих богов и богинь… или…
        - Он будет выкалывать глаза, варить людей в котлах с кипящей смолой, травить дикими животными и устраивать по праздникам гладиаторские бои. Он зальет Синегорье кровью и превратит свободных людей в рабов. Он будет казнить за одно крамольное слово.
        - Фи, как неинтересно…
        - Нет, очень даже интересно. И самое интересное в том, что этот человек сбежит из Рима накануне его падения.
        - Ага, чтобы он не сбежал, ты должен сохранить его избушку в целости и сохранности.
        - Именно. Если надо, я мечом выстругаю из Гордиана Хранителя времени…
        Он замолчал, ибо с изумлением понял, что именно это давным-давно входило в планы Мизифея. И сам он, грустно вздыхая и еще не ведая об откровениях камня, говорил о том же - о бессмертии Рима, о неизбежных попытках его возродить и об опасностях, которые таят эти попытки. Теперь Владигору не оставалось ничего другого, как в самом деле спасать этот самый Рим, спасать, уложившись в какие-то восемь лет, не обращая внимания на то, что Гордиан не хочет быть ни императором, ни Хранителем времени, и не думая об интригах Мизифея, и вообще ни о чем другом не думая…
        В этот момент меж темной зелени кипарисов возникло круглое красное лицо вольноотпущенника.
        - Тебя, Архмонт, хочет видеть Юлия Транквиллина Гордиана… - сообщил он, хитро подмигивая обоим синегорцам.
        Владигор и Филимон переглянулись, и Филимон тотчас вскочил со своего ложа. Владигор ни разу не видел дочку Мизифея и теперь ожидал узреть перед собой какую-нибудь тучную и скучную особу, привыкшую с детства есть слишком много мучного и говорить томным голоском о достоинствах греческой литературы. Вместо этого пред ним предстала юная женщина, чья красота показалась ему почти совершенной. Ее темные волосы, пышными локонами спускающиеся спереди почти до плеч, сзади были убраны в узорную сетку, украшенную изумрудами. И хотя ее кожа была ослепительно белой, а губы красны, он не заметил каких-либо следов косметики на ее лице. Если бы не черные волосы, он принял бы ее за ту дерзкую красавицу, которая посещала его дом весной и которую Мизифей упорно именовал богиней. Хотя эта, пожалуй, выглядела более юной и менее заносчивой.
        - Я узнала, что ты вернулся из путешествия, Архмонт, - сказала она с улыбкой. - И решила, что мне надо немедленно с тобой поговорить.
        - Тебя прислал отец?
        - Нет, я сама решила. Разговор пойдет о вещи, которая меня очень волнует.
        - От чем же?
        - О свитке, что привезен был из Тисдры среди прочих сочинений. Стоит его развернуть, как появляются предсказания, всякий раз новые и день ото дня все более мрачные. Думаю, тебе будет интересно взглянуть на этот пергамент.
        - Спроси у богов, что означают сии пророчества, - отвечал Владигор.
        - Боги никогда не объясняют людям свои знамения. Но ты - Ненареченный бог, и ты можешь многое знать.
        - Кажется, весь Рим осведомлен о твоей новой должности, - заметил Филимон.
        - Тебя, как и твоего отца, так волнует судьба Рима? - спросил Владигор.
        Если она и сочла его вопрос дерзким, то не подала виду.
        - Меня волнует судьба Гордиана, - отвечала она. - Каждую ночь он встает и потихоньку отправляется в библиотеку. Он вновь и вновь перечитывает загадочный свиток и не находит нужного ответа. Каждую ночь он возвращается назад все более мрачный и не может уснуть. Когда время дает трещину, сквозь нее, как ветер сквозь щель в стене, непрерывным потоком проникают в наш мир пророчества. А самые нелепые пророчества сбываются порой потому, что когда-то были произнесены и встревожили шаткие умы людей.
        Ее слова поразили Владигора не меньше, чем ее красота.
        - Хорошо, я помогу тебе, Августа… - пробормотал он в замешательстве.
        - Не называй меня так, - прервала она его. - Гордиан еще не даровал мне этот титул.
        - Но когда-нибудь дарует, - с улыбкой старого льстеца вставил Филимон.
        - Когда-нибудь… когда у меня родится наследник.
        Она повернулась, чтобы уйти, но ее мимолетный взгляд скользнул по мозаичному полу.
        - Гордиан Август пришлет тебе новый бокал взамен того, что ты разбил.
        И она ушла.
        - Почему ты не сказал, что у Мизифея дочь такая красавица?.. - проговорил в задумчивости Владигор.
        - Ты бы все равно не поверил. Теперь ты понимаешь, почему Гордиан торопился со свадьбой? - язвительно спросил Филимон и вдруг хлопнул себя по лбу. - А знаешь, что я подумал… Помнишь ту особу, что посещала нас весной?
        - Не продолжай, - перебил его Владигор. - Боги не любят, когда смертные сплетничают о них…
        - А по-моему, очень даже любят. Откуда иначе столько мифов? Ай да Мизифей… Мудрец
        - что ни говори! Странно только, что она его при этом не ослепила. Разве что он завязал глаза черной тряпкой…
        Золотая статуя Фортуны стояла в спальне императора. Фортуна стерегла его сон. Пока равнодушная к людям, дочь Юпитера Всеблагого и Величайшего благоволила к Гордиану, но кто знает - придет срок и наступит день, когда богиня захочет благоволить к другому. Повернется колесо - и какой-нибудь уже не он, а солдат будет носить пурпурную тунику и спать в этом дворце, где сон никогда не бывает крепок. Завтра Гордиан собирался отправиться в свою загородную виллу, что располагалась на Пренестинской дороге, и переждать там жаркие, удушливые дни сентября. Может быть, потому, что он покидал императорский дворец, ему не спалось. Всякий раз, когда взгляд его касался поблескивающей в темноте золотой статуи, он вспоминал, как непрочна его власть. Перед смертью император должен передать эту золотую статую своему преемнику. Но так редко обстоятельства благоприятствовали тому, чтобы этот обычай соблюдался. Гораздо чаще император умирал под ножом, как баран. Максимин велел перерезать горло своему предшественнику. А спустя три года сам погиб при осаде Аквилеи. Тело незабвенного Элагабала - незабвенного из-за тех
мерзостей, что он творил в течение своего безумного правления, - преторианцы бросили в клоаку - такой «чести» до него не удостаивался ни один император. Пупиена и Бальбина выволокли из комнат этого дворца, чтобы зарезать на улице, и говорят, что именно здесь, в спальне, погиб не так давно скряга Пертинакс. Бесполезно перечислять все имена - лучше вспомнить тех, кто мудро правил и мирно отошел в мир теней…
        Архмонт хочет научить хранить время. Уж лучше научил бы его, как сохранить человеческую жизнь, которая стоит порой меньше одного квадранта, который платит бедняк за вход в роскошные термы. Этот мир… он великолепен, как плиты зеленого ну- мидийского мрамора, по которым ты вечно идешь жалким нищим в сандалиях с оторванными ремешками и в грязном плаще, даже если тебе удалось заполучить при этом пурпурную тунику.
        Гордиан вновь вспомнил о странном свитке, хранящемся в библиотеке отца. Каждый раз он сообщает что-то новое, но всякий раз малоутешительное. Что, если попробовать развернуть его еще раз? Он покосился на спящую Юлию. Ее темные волосы были рассыпаны по подушкам, кожа в полумраке слегка светилась. Он был уверен, что она лишь притворяется спящей. Лежит, положив ладошку под щеку, как ребенок. Странное сравнение. Скорее это он рядом с нею чувствует себя мальчишкой. А она так рассудительна и умна - не по годам.
        Гордиан выбрался из постели и направился в библиотеку. До рассвета было еще далеко, и отблеск светильника скользил по мраморной облицовке стен, по бесчисленным мраморным статуям. Стоявший на страже преторианец стукнул древком копья об пол, когда император прошел мимо.
        Гордиан приоткрыл дверь и замер. В библиотеке кто-то был - на бронзовой подставке стоял горящий светильник, и две фигуры склонились над столом.
        - «В юности он был разбойником. В молодости - солдатом. Ныне - командует другими. Опасайся его, повелитель, носящий третье имя…» - прочел один из этих двоих, и Гордиан узнал голос Мизифея.

«Был разбойником»… Тут же Гордиан вспомнил, что Архмонт, по его рассказам, довольно долго прожил среди речных разбойников. Неужели он должен опасаться синегорца, который столько раз спасал ему жизнь?.. Верить в это не хотелось…
        - Кто это может быть? - Второй голос несомненно принадлежал Архмонту.
        - Юлия права, слишком много предостережений.
        - «Ныне командует другими…» Уж не ты ли это, Мизифей? - насмешливо спросил Архмонт.
        - Твои подозрения неуместны, - заметил новоиспеченный префект претория. - Разумеется, эта должность не особенно мне подходит, но уж если я назначен, то буду и далее исполнять свои обязанности со всем тщанием. У меня множество замыслов, в том числе и насчет преторианской гвардии. Но пока я держу их в секрете. Как только Гордиан станет Хранителем времени и мы получим СВОЙ камень, боги провозгласят Гордиана и его потомков единственными законными правителями Рима, вот тогда я обнародую свои дерзкие проекты. Все свои десять свитков…
        - Да, да, потомки Гордиана и Юлии будут править Римом, - закончил за него Владигор.
        Мизифей поджал плечами:
        - Здесь вовсе не тот расчет, о котором ты думаешь. Если бы Юлия хоть чем-то не подходила на роль супруги Гордиана, я бы первый воспротивился этому браку, но… Юлия - дочь Минервы. В назначенный час ее тайна будет открыта.
        Дочь Минервы? Гордиану показалось, что он ослышался. Неужели Олимпийцы еще вспоминают о людях? Те времена давным-давно прошли. И все же… Так вот почему она так красива и умна!
        Он толкнул дверь и вошел в библиотеку.
        - Я знаю, кто сможет объяснить нам загадку свитка, - сказал он и, поймав вопросительный взгляд Мизифея, добавил: - Поездка на загородную виллу откладывается.
        Глава 5
        ПО СЛЕДАМ ЭНЕЯ
        В пещере царила почти полная темнота. Факел в руке Владигора в третий раз погас, и теперь у них остался лишь странный светильник, который вручил им перед уходом Мизифей, дающий слабый зеленоватый свет. Все пространство пещеры наполнял едкий сернистый дым. Владигор замотал голову плащом, и Гордиан последовал его примеру, но все равно они непрерывно кашляли и отирали слезящиеся глаза. Уже давно они бродили по пещере, но так и не нашли нужной дороги. Перед ними ветвились все новые и новые ходы, смрад серы то усиливался, то пропадал. Изредка сверху или сбоку начинал сочиться тусклый, призрачный свет, непохожий на дневной. Он то появлялся, то надолго пропадал, и тогда путники продвигались вперед, полагаясь на светильник Мизифея.
        Порой коридор сужался настолько, что им приходилось протискиваться, обдирая кожу с плеч и ладоней о шершавые влажные стены.
        - Кажется, мы заблудились, - сказал Гордиан, когда они в очередной раз дошли до пересечения галерей.
        - Если бы так просто было найти дорогу в Подземное царство, туда бы шастал каждый, кому не лень, - заметил Владигор, ставя светильник на каменный уступ.
        Достав бурдюк с вином, он отпил немного, протянул его Гордиану.
        - Вряд ли эта дорога особенно привлекательна для живых, - отвечал Марк. - Мало найдется желающих отправиться в берегам Стикса до срока.
        В слабом свете светильника лицо Гордиана казалось зеленоватым, как у мертвеца.
        - Мертвые часто уносят с собой немало тайн.
        - Да, многим хотелось бы узнать, не припрятал ли где-нибудь любимый дедушка золотые монеты или серебро в слитках. А вот охотников отправиться за мудрыми мыслями днем с огнем не найдешь. Впрочем, мысль-то нельзя унести с собой. Стоит ее высказать, как она тут же становится бессмертной… Я давно это подозревал… - При этих словах Владигор улыбнулся, ибо в устах шестнадцатилетнего юноши эта фраза звучала по-особенному. Но в темноте Гордиан не заметил его улыбки. - Недавно, перечитывая свитки из отцовской библиотеки, я натолкнулся на эту же мысль у одного философа. Я хочу пригласить его в Рим и побеседовать с ним, как только мы вернемся назад…
        - А если мы не вернемся?
        - Ну, тогда все философские системы станут абсолютно равноценны.
        В этот момент они оба заметили белую тень, которая неслась им навстречу, визжа и хватаясь за голову призрачными бестелесными руками. Очутившись рядом с сидящими, тень заметила их, отшатнулась, вскрикнула горестно и устремилась дальше. Владигор швырнул вслед ускользающему призраку заранее приготовленную заговоренную золотую нить, которая протянулась по полу пещеры, указуя слабым свечением искомый путь. Друзья вскочили и бросились в погоню. Тень петляла из одной подземной галереи в другую, но каждый раз безошибочно выбирала, в какой из многочисленных каменных рукавов нужно нырнуть. Сразу несколько призраков, вылетев из бокового коридора, чуть не столкнулись с живыми и, вопя от ужаса, кинулись в разные стороны.
        Они вышли из пещеры на каменистую равнину, покрытую серой, безжизненной травой, на которой стлался голубоватый туман. Присмотревшись, Владигор понял, что это не туман, а бесчисленные людские тени скользят, стекаясь к извиву реки, туда, где, как черная точка на темном, виднеется ладья перевозчика. Владигор не знал, сколько времени они блуждали в каменном лабиринте, ища дорогу, но тот свет, что заливал равнину, не был светом дня или блеском луны. Он был холоден и отливал зеленым, как странный светильник Мизифея. Потусторонний свет. И Владигор подумал, что свой светильник мудрец (и хитрец - уж это-то надо признать) получил именно отсюда. Черные деревья, неподвижные и могучие, с неохватными стволами и корявыми узловатыми корнями, намертво вцепившимися в безжизненную землю, прятали в своих ветвях стаи летучих мышей и странных существ с мохнатыми серыми крыльями и студенистыми неподвижными глазами на голой морщинистой голове. С пронзительными криками эти твари сыпались на головы путникам, чтобы тут же отпрянуть в ужасе от живых людей. Воздух был проникнут сладковатым запахом тления и гниющей стоячей
воды, который казался манящим ароматом для умерших и отвратительным смрадом для живых.
        Внезапно Владигор услышал за спиной отчаянный крик. Оглянувшись, он увидел огромную многоголовую гидру, выползающую из ямы, заполненной зловонной зеленой жижей. Извивающиеся тонкие шеи чудовища напоминали полупрозрачных белесых червей, студенистое тело было покрыто прозрачной чешуей с зеленым налетом. Гордиан, несколько отставший от своего спутника, был теперь отрезан от Владигора, и гидра ползла к нему, вытягивая то одну шею, то другую. Марк схватился за меч. Клинок, визжа, нехотя пополз из ножен, как будто успел заржаветь за время их странствования по пещере. Марк ударил гидру мечом, пытаясь отсечь плоскую голову, но та ловко увернулась. Зато две другие проворно обвились вокруг шеи юноши. Гордиан выронил меч и попытался руками разжать обвившие его змеевидные шеи, но это не удавалось, у него не хватало сил. А гидра явно не желала упустить свою добычу. Владигор подскочил сзади и всадил свой длинный меч в туловище чудовища. Тварь дрогнула, отпустила Гордиана, и все ее головы разом повернулись в сторону Владигора. Клинок вошел в тело, как в студень, не причинив ни малейшего вреда, потому что это
была всего лишь тень гидры, а не само чудовище. Все сто голов зашипели разом, и гидра, расплескав во все стороны зеленую густую слизь, нырнула в свою яму.
        - Всего лишь призрак… - пробормотал Гордиан, потирая ладонью шею, - его собственный страх мгновение назад мог задушить его.
        - А ты, верно, вообразил себя Геркулесом.
        Вдали промчалось целое стадо призрачных кентавров, но их тени вели себя более осторожно и не стали приближаться к живым, к тому же вооруженным людям. Схватка со стоголовым чудовищем отвлекла внимание путников, и волшебная нить была упущена. Но теперь в ней уже не было нужды - они видели реку и ладью перевозчика. Впрочем, через Стикс они переправляться не собирались. Путники медленно двинулись к берегу. Какое-то трехголовое и мно- голапое существо, напоминающее огромного паука, ползло за ними, скаля зубы, но потом отстало и вернулось к своей вонючей луже, из которой вылезло.
        Призраки людей сторонились их и уступали дорогу, прикрывая лица серым ветхим тряпьем погребальных покровов. Впрочем, не все были так любезны, и кое-кто попытался напасть, но достаточно было одного взмаха меча, и тени отпрянули от опасных и незваных гостей.
        - Ты уверен, что он здесь? - спросил Владигор, оглядывая однообразные ряды теней, которые казались ему все на одно лицо.
        - Посланные мной люди так и не нашли тело отца, - ответил Гордиан. - Погибшие были брошены прямо на поле боя, как предатели, а когда Максимина не стало и меня провозгласили Цезарем, многие тела уже невозможно было найти… Друзей и соратников отца, кого опознали, похоронили с почестями, а он так и остался непогребенным, и теперь сто лет его тень будет блуждать на этом берегу, недостойная переправиться на другую сторону Стикса.
        Неожиданно огромный призрак устремился к ним, расталкивая остальных. За ним неотступно следовала вторая тень, также почти на голову выше других, хотя и не столь огромная. Владигор не сразу узнал императора Максимина и его сына. Непогребенные, они тоже были вынуждены скитаться на этом берегу.
        - Не подходи! - крикнул Владигор, выставив перед собою меч.
        Максимин остановился, глядя на своего убийцу хмурым неприязненным взглядом - точь-в-точь так же, как глядел накануне поединка.
        - Ты и сюда за мной пришел, мерзавец?
        - Ты мне не нужен… Отойди с миром, - отвечал Владигор.
        - С миром! - передразнил его Максимин. - Как моя душа может обрести успокоение, если тело не погребено, а голова брошена в Тибр?! А? Молчишь? Ты убил меня, а на трон посадил глупого мальчишку, который не умеет ни править, ни сражаться!
        Докончить свою филиппику он не успел - целый рой теней, окровавленных, изуродованных, кто без рук, кто без ног, а кто и распиленный надвое, устремился к Максимину с воплем: «Вот он!» Все они набросились на огромный призрак, мгновенно превратившийся в мохнатого паука, - тени жертв облепили Максимина в бесплодной попытке разодрать ненавистного на части. Максимин ревел по-зверино- му и, тяжело ступая, если, конечно, тень может тяжело ступать, зашагал прочь, волоча за собой призраки всех убитых, замученных и не погребенных по обряду недругов.
        - Теперь пора, - шепнул Гордиан и извлек из котомки за спиной маленького черного ягненка.
        Ягненок смотрел на мертвый мир безумными глазами и беспрестанно открывал крошечную розовую пасть. Но блеянья не было слышно. Владигор придерживал ягненка, пока Гордиан перерезал несчастному животному горло, и вот в золотую чашу полилась дымящаяся кровь. Тени вокруг пришли в смятение, заметались, размахивая руками. Чаша с теплой кровью их неудержимо манила. Владигору пришлось вновь и вновь отпугивать их мечом. Тени отлетали на мгновение, но потом опять подступали все ближе…
        - Марк Антоний Гордиан Семпрониан Роман Афрйкан, я призываю тебя! - выкрикнул Марк и пролил несколько капель крови на камни.
        Алая кровь тут же сделалась черной, и на зеленых камнях появилось имя Гордиана, начертанное чьей- то незримой рукой. В то же мгновение тени расступились, и к путникам среди тысяч мертвых приблизился тот, кого они искали.
        Вряд ли Марк смог бы признать в этой тени своего отца. Он помнил его еще нестарым, начинающим полнеть человеком, с насмешливым изгибом рта и всепо- нимающим, никого не осуждающим взглядом из-под полуприкрытых век. Сейчас от прежнего облика ничего не осталось - тень состояла из множества разрозненных кусков - голова отдельно, так же как руки и ноги, - все было разъято на части, и если и двигалось вместе, то не в такт. Голень не поспевала за бедром, стопа была безобразно вывернута вбок и беспомощно волочилась по камням. Когда тень эта приблизилась, Владигор опустил меч, ибо он тоже узнал военачальника, погибшего в битве в тот момент, когда синегорского князя выбросило из потока времени.
        - Отец! - У Марка перехватило дыхание.
        Он молча протянул призраку золотую чашу, и тот с жадностью сделал глоток темно-вишневой крови. В тот же момент что-то живое появилось во взгляде призрака, и до боли знакомая усмешка тронула прозрачные губы.
        - Что, не слишком привлекательный вид у меня, мой мальчик?.. Не пугайся. Здесь встречаются призраки и пострашнее моего… Этот солдафон Максимин тоже выглядит не лучшим образом. Если бы он мог, то наверняка придушил бы меня. Но теперь силы наши равны, и одна тень не может уничтожить другую… При жизни я относился к нему без особого почтения, а теперь мне и вовсе неловко его бояться… Я провел отпущенное мне время под сенью мирных рощ в обществе прелестных женщин, а погиб в битве. И старый солдат, если он ценит воинский долг, мог бы уважать меня хотя бы за это.
        - Отец, мне не удалось отыскать твое тело…
        - Да и не отыщешь уже. Даже не буду говорить, что с ним стало, а то тебя замучают ночные кошмары. А помочь мне ты уже ничем не сможешь. В течение ближайших девяноста восьми с половиной лет я буду бродить на этом берегу Стикса, неприкаянный. И когда-нибудь мы вновь здесь с тобой встретимся. Надеюсь только, что это будет не скоро… Всякий раз когда я вижу тени Максиминов, вижу, как сын неотвязно следует за отцом, я думаю, что моя участь не столь ужасна. Если бы мог, я бы помолился богам, чтобы удача сопутствовала тебе, чтобы боги даровали долгие годы жизни и успешное правление Римом моему мальчику. Но у теней нет ни храмов, ни алтарей, ни животных для жертвоприношений. А единственный бог, который их иногда слушает, это Плутон, да его жена Прозерпина. Но она ненавидит свое царство и мечтает вырваться из него на солнечный свет. Этим богам бесполезно молиться, судьбы живых не волнуют их…
        Он замолчал, и Марк воспользовался паузой:
        - Отец, у нас мало времени… Я хочу тебя спросить о странном свитке с предсказаниями будущего. Порой развернешь его - и это лишь «Наука любви» Овидия, а порой…
        - Милое сочинение, я обожал читать его моим наложницам после посещения купальни… А, я опять о прежнем. Тут, к сожалению, не очень-то поболтаешь о подобных вещах. К тому же можно неожиданно обнаружить, что при жизни у тебя было слишком много врагов. Одна удача - они постепенно перебираются на тот берег и мне не докучают… Что ж, говори дальше…
        Марк молча смотрел на отца - ему стало стыдно, что он, так и не сумев исполнить обряд погребения, явился к мертвецу за помощью.
        - Говори… - шепнул Владигор.
        - Говори… - кивнула тень.
        - Но порой вместо сочинения Овидия я читаю совершенно иные строки - тайные предсказания, неведомые угрозы. И лента пергамента разматывается бесконечно.
        - Значит, ты тоже видишь эти предсказания? Мой учитель, оставивший свиток мне в наследство вместе с другими, говорил, что письмена на свитке сбудутся лишь тогда, когда река времени разделится на два рукава. И только Хранитель времени может заставить свиток замолчать.
        - Кто же его сочинил?
        - Не знаю… Но этот кто-то, желая скрыть тайну свитка, записал на нем дерзкое сочинение Овидия…
        - Может быть, это свиток из гробницы Нумы Помпилиума? - воскликнул Владигор. - А там что- нибудь было сказано о Ненареченном боге?
        - Да, было…
        - А ты не можешь вспомнить хотя бы приблизительно?
        - Могу, и даже дословно. При жизни у меня была прекрасная память. А тени вообще ничего не забывают. Так что послушай:

«Ненареченный бог явится из мира, где не ведают о Риме. Он убьет второго, будет присутствовать при смерти первого и спасет третьего». Это в одном месте. А в другом следующее: «Ненареченный бог построит половину лестницы. А вторую половину построит тот, кто породнится с богами. Если рядом с лестницей воздвигнут арку и под ней пройдут оба ее создателя, то Рим уцелеет. Если лестница падет и арку поставит на этом месте другой, то Рим станет лишь призрачной тенью».
        - Предсказания уже начали сбываться, - сказал Владигор. - Что еще было написано на этом свитке?
        - Много забавного… Спрашивай, что именно тебя интересует.
        - Разве мы не можем сами развернуть его и прочесть?..
        - Свиток бесконечен, - сказала тень. - Нельзя прочесть то, что бесконечно. К тому же он частенько разворачивается на одном и том же месте. Но лишь по своей воле, а не по воле читателя.
        - Было ли что-нибудь там написано о Мизифее?
        - Об этом хитрице-риторе, в чьих жилах смешалась кровь латинян и греков? Да, и немало… Он так умен, что его отец опасался, как бы боги не прогневались на сына и не позавидовали его уму… Но нынешним богам нет дела до смертных - они спесивы и не признают в человеке никаких особых достоинств. Лишь богиня Минерва порой восторгается человеческой мудростью… Ну что ж, если она приметила ум Мизифея, это для него скорее благо, чем зло. Так вот, в свитке есть одно удивительное место. Там говорится, что богиня обещала Мизифею большой подарок, если он, Мизифей, сумеет спасти богов от гибели… Тебе что-нибудь говорит это предсказание?
        Марк смутился:
        - Кажется, я знаю, о чем идет речь…
        В этот момент Владигор почувствовал, как у него немеют ноги.
        - Пора уходить, - шепнул он Гордиану, - иначе мы не сможем выйти отсюда и будем бродить в компании Максиминов и твоего отца ближайшую сотню лет.
        Гордиан не двигался.
        - Уходим…
        Гордиан бессмысленно смотрел на свои ноги и не мог сдвинуться с места…
        Потом он сделал отчаянную попытку оторвать ступни от камня, и гримаса боли пробежала по его лицу, а кровь выплеснулась из золотой чаши и пролилась на камни. Тени, до той поры толпившиеся невдалеке, с визгом кинулись лизать пролитую кровь и оттеснили призрак Гордиана Второго. Их бестелесные руки шарили по камням, а губы вытягивались в трубочку подобно хоботу комара и слизывали с зеленых камней дымящиеся капли.
        Понимая, что медлить больше нельзя, Владигор схватил своего приятеля в охапку и поволок назад, туда, где в полумраке их ожидал каменный лабиринт бесконечной пещеры…
        Очнулись они в священной роще. Гордиан лежал на песке под темным огромным, неохватным дубом лицом вниз, и из носа у него шла кровь. Владигор сидел, прислонившись спиной к дереву. Он видел, как над деревьями всходит огромная желтая луна и жрец в темной одежде готовит ночной алтарь Плутону, а его помощник держит за веревку черную овцу. Зеленый свет, похожий на тот, что окружал воды Стикса, просвечивал сквозь огромные кроны древних деревьев, помнивших основание Рима и самого Ромула, и в эту минуту странное ощущение охватило Владигора - почудилось ему, что мысли, проносящиеся в его мозгу, вовсе не его собственные. Что кто-то ему их нашептывает и они мелькают в мозгу, как строчки кем-то уже написанной книги…

…Он подумал, что Мизифей, конечно, умен, но при всем своем уме не понимает одного
        - что один мальчишка и один пришелец, даже если он Хранитель времени, да мудрец с дочкой самой богини не могут спасти целый мир - им это не под силу…

…Он подумал, что боги слабы и одряхлели… оттого, что им слишком долго поклонялись. А один человек не может заменить богов…

…Он подумал, что многое бы отдал за то, чтобы сохранить это клонящееся к закату могущество, и испугался того, что не сможет избежать соблазна создать подобную империю…

…Он подумал, что для того, чтобы спастись, Рим должен измениться, но никто не знает - как… Не в царстве мертвых нужно искать ответы на подобные вопросы…
        А еще он подумал, что ради услышанного не стоило спускаться в Аид. Люди всегда преувеличивают чужие познания. Но удивительные картины подземного царства искупали бесцельность пути…
        А потом Владигор погрузился в сон… Ему снился замок в Ладоре. Почему-то он был украшен портиком с колоннами коринфского ордера. Их позолоченные капители подпирали фронтон с барельефами, на котором гордые римские боги мчались на колесницах и метали в непокорных людей молнии… А на площади перед дворцом стояла лестница - двойная лестница Гордиана с храмом Минервы-Эрганы, покровительницы всякого ремесла, наверху, и рядом с нею триумфальная арка. И бесконечная вереница людей тянулась, проходя под нею. Впереди шествовали трубачи, за ними темнокожие силачи несли башни, изображающие города, огороженные зубчатыми стенами, и картины, на которых крошечные человечки размахивали мечами, и скакали обезумевшие кони, и тучей летели стрелы. Вслед за картинами везли на телегах золото и серебро, захваченное в походе, и грузно ступали увитые венками быки, предназначенные для жертвоприношений. Потом шли пленные вожди в пестрых восточных одеждах и женщины в легких полупрозрачных нарядах, в цепях, но увешанные драгоценностями, ликторы со своими неизменными пучками розог, арфисты и воскурители фимиама. И наконец
колесница, и на ней в пурпурной тоге императора и золотом венке триумфатора… сам Владигор со скипетром из слоновой кости в одной руке и лавровой ветвью - в другой. За колесницей следовали солдаты, оставившие оружие у стен города, чтобы пройти под аркой в знак очищения от прежних убийств, крови и насилия, от грязи, сопровождающей войну. Владигор повернулся, уверенный, что рядом с ним на колеснице восседает Гордиан, но увидел вместо него Максимина в забрызганном кровью и грязью красном плаще, в чешуйчатом нагруднике, без шлема. В седых всклокоченных волосах застряли какие- то ветки и клочья липкой зеленой тины. Владигор не сразу заметил, что голова великана пришита к торсу грубыми стежками толстых ниток. Максимин смотрел куда-то мимо, и его лиловые губы шевелились, но Владигор не слышал его слов. Он хотел столкнуть убитого с колесницы, но тот даже не дрогнул от удара. Мертвый, он был уже неодолим, навеки со своим победителем, навсегда - в его колеснице…
        ЧАСТЬ ЧЕТВЕРТАЯ
        ДОРОГА В ЦЕРЦЕЗИУМ
        Стрелы черным дождем затмили лучи Гелиоса,
        И жертвы свои к иссохшей земле пригвоздили.
        Кони несутся и топчут недвижные трупы.
        Меч, опьяневший от крови, разит с одного лишь
        удара.
        Пора колебаться весам твоим, злая Фортуна!
        Синегорские летописания. Римская книга, XXXI. (перевод с латинского)
        Глава 1
        ПОСЛАНЕЦ ЗЕВУЛУСА
        Владигор не сразу понял, что происходит. Конь под ним заржал и встал на дыбы, забил ногами в воздухе и грохнулся на спину, будто намеренно собирался раздавить своей тяжестью всадника. Владигор вовремя успел соскользнуть на землю. Освободившись от седока, вороной тут же вскочил на ноги и понесся по полю так, будто за ним по дороге гналась стая волков. Поначалу Владигор кинулся бежать следом, призывая взбесившегося жеребца вернуться, но потом понял, что это бесполезно. Еще две лошади, точно так же сорвавшиеся в порыве безумия с привязи, проскакали мимо, а за ними, сильно отстав, вприпрыжку мчался осел. Привязанные сумки, сползли набок и волочились в пыли, осыпая землю финиками. Хозяина осла нигде не было видно. На ближайшей вилле, спрятавшейся в тени огромных сосен, громко и на разные голоса выли собаки. А с деревьев слетели птицы и кружили в вышине, оглашая округу протяжными тоскливыми криками. Владигор решил зайти на виллу и разузнать, что за безумие охватило четвероногих и крылатых тварей. Но он успел дойти только до ворот - земля у него под ногами закачалась и поползла куда-то вбок, будто
огромная скользкая змея. Владигор невольно ухватился за ствол ближайшего дерева, и тут мощенная плитами дорога покрылась трещинами, а затем стала проваливаться вниз. Взметнулся, клубясь, столб коричневой пыли. Трещина, извиваясь, подползла к воротам виллы и сожрала их. Зеленые кроны сосен беспомощно взметнулись, как руки тонущего человека, и тоже исчезли. А следом раскололся и сам дом - одно крыло его накренилось, а потом медленно, будто нехотя, - обрушилось. Крики людей потонули в грохоте падающих стен.
        Только теперь Владигор заметил, что сам буквально висит в воздухе, ухватившись за ствол дерева, а под ним зияет, уходя в неведомую глубину, черная пропасть. Два огромных корня дуба обнажились и повисли, напоминая руки старого раба, который уже не в силах выполнять прежнюю работу, но остальные, намертво вцепившись в землю, удержали дерево от падения, и оно лишь слегка накренилось. Цепляясь за ствол, Владигор выбрался на «твердую» землю и огляделся. Исчезли ограда виллы и ворота. Безобразная черная яма пожрала половину поместья. На уцелевшей половине двора метались в ужасе люди. Владигор направился к дому. Посреди двора на каменных, вывороченных из своих гнезд плитах лежала убитая упавшей балкой немолодая женщина. Какой-то мужчина в одной набедренной повязке, весь окровавленный, носился по двору, не зная, что делать. Дом как будто разрубил мечом на две части неведомый великан - видны были комнаты второго этажа, а на первом - триклиний, который рабы начали готовить к обеду, - теперь один из них в ужасе залез под ложе хозяина и завернулся в покрывала, другой распростерся на полу, закрыв голову руками.
Удивительно, что дом уцелел после столь мощного толчка, но внутри него что-то продолжало скрипеть, тут и там осыпались куски штукатурки. Какая-то женщина, падая, чудом ухватилась за потолочную балку первого этажа и теперь висела над пропастью, издавая истошные крики и беспомощно дрыгая ногами. Сил подтянуться и вскарабкаться наверх у нее не было. Владигор огляделся. Он не успеет подняться к этой женщине по лестнице - пока он доберется до нее, она наверняка сорвется вниз. Тогда Владигор полез прямо по разрушенной стене, цепляясь за выступающие кирпичи и обломки деревянных балок, которые подозрительно скрипели у него под руками. Женщина заметила, что ее хотят спасти, и перестала кричать, лишь до крови кусала губы, изо всех сил цепляясь за балку. Однако обессилевшие пальцы неумолимо разжимались… И вдруг где-то глубоко внизу, на дне пропасти, утробно и гневно зарокотало. Оттуда поднимался наверх то ли зверь, то ли странный цветок, цепляясь лепестками- щупальцами за выступающие камни. Там, где угадывалась огромная голова с красной разверстой пастью и горящими глазами, клубился густой зеленый дым. Женщина
слабо охнула и соскользнула вниз. В этот миг Владигор буквально чудом успел схватить ее за запястье, и она повисла у него на руке. Владигор рывком закинул несчастную в полуразрушенную комнату и сам вслед за ней забрался туда же. А зверь уже вылезал из пропасти, щупальца его достигли края и грозили вот-вот вырваться наружу. В этот момент какой-то старик подтащил к краю разлома черную овцу и швырнул отчаянно блеющее животное прямо в алую, широко раскрытую пасть, которая тут же захлопнулась, клацнув зубами. Щупальца свернулись и исчезли в распоротом земном брюхе, и только густые клубы серой пыли продолжали подниматься из глубины.
        - Ты видел? - спросила женщина одними губами.
        Владигор счел за лучшее промолчать.
        Когда они спустились на землю, окровавленный мужчина все еще носился по двору, отчаянно размахивая руками. Но теперь его вопли сделались более осмысленными.
        - Гасите печь! - орал он. - Немедленно гасите печь, или дом загорится!
        Несколько рабов бросились исполнять его приказание. Во время землетрясения лопнули трубы, подводящие воду к фонтану во дворе, треснул и сам небольшой бассейн. Вода растекалась повсюду, двое рабов пытались собрать ее деревянными ведрами прямо с земли. Владигор усадил спасенную женщину на каменную скамью. Рядом какой-то мальчишка-раб ловил ладонями бегущую из разрушенного фонтана воду и сливал ее в глиняную чашку.
        - Где хозяин? - спросил Владигор у мальчишки.
        - Там… - Паренек кивнул на черную пропасть всего в десятке шагов от него.
        - А хозяйка?
        - Тоже там…
        - А это кто? - Владигор кивнул на суетливого мужчину, который призывал гасить уже занимающийся пожаром дом.
        - Актер… Хозяин привез его с собой из Рима на лето. Он спал в саду. Потому и уцелел.
        Актер продолжал бегать по двору и патетически воздевать руки к небу. Видимо, в эту минуту он воображал себя Нероном, глядящим на пожар Рима. Владигор подошел к нему, положил руку на плечо:
        - Пожар нам не погасить. Надо прихватить с собой как можно больше еды и уйти на безопасное расстояние.
        Вскоре все уцелевшие сидели в тени оливковых деревьев и смотрели, как огонь пожирает остатки господского дома. Узкие тонкие листья олив чем-то напоминали серебристую листву ивовых деревьев Синегорья. Вновь пели птицы, со всех сторон слышался стрекот цикад, дети, тут же позабыв о пережитом ужасе, играли в траве.
        Рабы передавали друг другу амфору с вином и пили его неразбавленным, быстро хмелея. Два круга сыра и несколько булок, которые удалось вынести из кухни, Владигор разделил на всех поровну.
        - Я же говорил, это дурной знак, когда Трусливый меня укусил, - сказал старый раб с заскорузлой повязкой на ноге. - Сколько помню, он никого не кусал. А тут выполз вечером из своей конуры и тяп меня за ногу.
        - Всю ночь собаки выли, - подтвердил мальчишка, тот, который пытался собрать ладонями воду.
        - А еще вчера я видел человека с шакальей головой. Я возвращался с поклажей из Рима, а он мне навстречу. Гляжу - вроде бы человек на лошади, а присмотрелся - голова-то у него шакалья. Я еще тогда подумал - дурная примета, быть беде. Вот она и беда…
        - Все оттого, что хозяин вчера не принес, как обычно, жертву ларам на домашнем алтаре. Они и не уберегли дом…
        Подкрепившись, большинство рабов улеглись спать, благо никто не погонял их больше и не требовал что-нибудь делать. Лишь двое отправились собирать ветви для шалаша, чтобы было где укрыться предстоящей ночью. Актер, казалось, утратил всякий интерес к происходящему и теперь сидел, положив руки на колени, и, покачивая в такт ритму головой, декламировал что-то из Энеиды. Женщина, спасенная Владигором, осталась лежать на земле. Потом она приподнялась на локте и знаком попросила своего спасителя подойти ближе. Владигор уселся подле нее на траве.
        - Это совершенная правда, то, что говорили о человеке-шакале, - прошептала она. - Я тоже его видела… Вечером перед закатом он шел через поле, ведя коня под уздцы и… и… - Она замолчала.
        - Так что же он делал?..
        - Он… - женщина начала дрожать, - он чертил полосу на земле вдоль дороги… и… и… довел ее до самых ворот… потом обошел ограду и стал чертить полосу дальше… Глядя на его ужасную морду, я так перепугалась, что никому ничего не сказала… а сегодня… сегодня… земля треснула там, где он провел свою черту.
        - Не бойся, он больше здесь не появится. - Владигор попытался приободрить ее.
        Она несколько раз кивнула в ответ.
        - Да, конечно… теперь уже нет… уже нет… Но ведь он продолжает где-нибудь в другом месте чертить свою линию… я уверена, что продолжает…
        Владигор попрощался с уцелевшими обитателями дома и зашагал в поле. Среди высокой зеленой травы паслись две лошади, наверняка сбежавшие от своих хозяев. Владигор схватил одну из них за повод.
        Она не пыталась вырваться… Вскоре Владигор уже скакал вдоль черной трещины, расколовшей землю. Трещина тянулась через поля и дома, пересекала рощи и города, от которых, впрочем, остались лишь груды камня. В одном месте из-под каменной плиты торчала залитая кровью рука, в другом - ноги в драных сандалиях. Несколько раз Владигор останавливался, пытаясь откопать заваленных камнями людей, но всякий раз находил только трупы… Лишь однажды ему удалось вытащить из-под развалин живое существо, - заслышав тихий плач, похожий на младенческий, он принялся раскидывать камни. И что же? Под рухнувшей балкой в маленькой норке он обнаружил ласку, которую держали в доме для ловли мышей. Оказавшись в ловушке, зверь плакал, как человеческое дитя. Спасенная ласка помчалась по развалинам, перепрыгивая с камня на камень. За спиной Владигора раздался громкий гортанный смех. Оглянувшись, он увидел старуху. Лицо ее кривилось в безобразной гримасе. Она сидела прямо на земле и выбирала из пыли черепки, рядом стояла пустая люлька, набитая обрывками какого-то тряпья. В деревянной миске перед старухой лежало несколько
серебряных и медных монет. Корявыми пальцами она нащупала в пыли еще один сестерций и издала радостный вопль. Ей в ответ на все голоса завыли бездомные собаки, бродившие среди развалин.
        К вечеру конь под Владигором окончательно выбился из сил. Владигор снял с него узду и пустил пастись в поле. На лугу, недалеко от разлома, бродило несколько коней, Владигор поймал одного из них, и помчался дальше, преследуя человека-шакала. Неведомый враг был близок, - на горизонте багровые в лучах заходящего солнца поднимались к небу столбы пыли. Владигор скакал всю ночь и весь день, но так и не настиг его. К вечеру следующего дня он очутился на берегу моря. Здесь глазам его открылась странная картина - море отступило от берегов, обнажив морское дно, - неведомые долины и горные рельефы, никогда прежде не видевшие солнца, простирались вдоль берега. Прибрежные жители бродили среди камней и прямо руками ловили в лужах рыбу. Конь под Владигором тревожно заржал и запрядал ушами. Владигор увидел, как горизонт медленно пополз наверх. Вскоре темное, почти черное море закрывало полнеба. А по нему, переливаясь, скользили серебристые мелкие блики, и само оно колебалось, будто это была не поверхность моря, а черный, натянутый из конца в конец земли шелк. И тут Владигор понял - это поднялась огромная волна и
теперь несется на прибрежные скалы с необыкновенной скоростью.
        Владигор закричал беспечным ловцам рыбы: «Бегите!» Но те лишь махали ему в ответ руками и весело смеялись. Владигор понял, что они все, все до единого, обречены на смерть, и если какое-нибудь чудо их спасет, то этим чудом никак не может быть он, Владигор, ибо у него нет времени, чтобы разъяснить, им, какая на них надвигается беда. Ударив пятками коня, он дернул повод, и умное животное, тоже почуяв беду, понеслось прочь от берега. К счастью, Владигор не спускался с обрыва, но все равно ему грозила опасность - гигантская волна должна была накрыть и скалы. Наконец кто-то из жителей заметил, что стена воды движется к берегу. Оглянувшись в очередной раз, Владигор увидел бегущих в панике людей. Но у них почти не было надежды спастись. Владигор промчался мимо мальчика-пастушка. С десятком коз он стоял на дороге и, раскрыв рот, смотрел на гигантскую, до небес, волну надвигающуюся на него. В придорожной таверне люди обедали, обмениваясь шутками, и не подозревали о грядущей беде. Лишь у коновязи двое испуганных путников напрасно пытались усмирить рвущихся от страха лошадей. Какая-то женщина с корзинкой
пустилась было бежать и упала, вокруг нее, кудахча и хлопая крыльями, носились куры. Какой-то парень на рыжей лошади обогнал Владигора и теперь мчался впереди, постоянно оглядываясь.
        Сначала Владигор услышал многоголосый человеческий вопль, а потом крики людей заглушил грохот воды. Волна, враз сломав гребень, обрушилась на берег, сметая дома и ломая деревья. Владигору казалось, что его конь, несмотря на шумное дыхание и густую белую пену, облепившую бока, стоит на месте и лишь медленно-медленно перебирает ногами. Вода несла стволы деревьев, ветви, кровли домов, и люди гибли в этом бушующем водовороте.
        Еще мгновение - и вода накрыла Владигора с головой, его швырнуло вперед, закрутило, он обо что-то ударился всем телом, а коня потянуло с такой силой, что ременная узда порвалась. Владигора также куда-то потащило, под ним уже не было земли, она исчезла, так же как и небо, - везде была только вода. Его несло и крутило, и напрасно он силился хоть что-нибудь разглядеть - морская вода жгла глаза, и видел он только темно-зеленую муть. Чудом Владигор подался в сторону и избежал столкновения с вывернутыми корнями пальмы. Дерево проплыло мимо него, волоча за собой огромную растрепанную крону, которая змеилась в воде, как человеческие волосы. Повинуясь внезапному наитию, Владигор ухватился за ветви двумя руками и позволил пальме волочить себя следом… Ему казалось, что легкие его вот-вот разорвутся от непереносимого напряжения, и все же он нашел в себе силы не отпускать дерево и плыл туда, куда нес его поток… Но через мгновение Владигор почувствовал, что не может больше задерживать дыхание, что сейчас раскроет рот, чтобы вдохнуть… воду!., она заполнит его легкие и тогда… Он поднял голову. Сквозь рябь бегущей
пены увидел красный свет догорающего заката. Он был у самой поверхности. Дерево устремилось вверх вслед за ним, и Владигор всплыл на поверхность.
        Ночь он провел лежа на камнях, развесив обрывки туники для просушки на ветках дерева. Все тело его было покрыто ссадинами и синяками. На бедре зияла глубокая рана, оставленная острым суком, который вспорол кожу не хуже ножа. Владигор как мог перевязал рану, завернулся в лохмотья и с рассветом двинулся назад к берегу. На первого утопленника, оставленного на камнях отхлынувшей волной, он натолкнулся через сотню шагов, а потом уже не обращал на трупы внимания. Люди лежали вперемежку с животными, среди обломков мебели и весел, сломанных веток, бревен, кожаных бурдюков, битой посуды. Он брел по осклизлой земле, где клочья травы, листьев и сена смешались с галькой и водорослями, принесенными сюда обезумевшей стихией с морского дна. Владигор подошел к разоренной вилле - волна снесла крышу и вместо нее водрузила на стены здания трирему со сломанной мачтой. Владигор понял, что ему нет никакого смысла возвращаться к морю и, резко повернув, зашагал теперь параллельно берегу, ища взглядом то, что он и боялся, и надеялся увидеть, - бесконечную черную расщелину, этот глубокий порез на лице земли. Расщелины он
не нашел, но еще до полудня почувствовал, как земля мягко качнулась у него под ногами, и в такт этому коварному и вкрадчивому движению противно сжался желудок - толчков было четыре или пять.
        Владигор вновь шел по следу, теперь менее явному, оставляемому странной тварью с шакальей головой.
        Бесчисленные толпы все прибывали и прибывали в Рим. Не имея средств нанять хотя бы комнатенку в дешевом доме, ибо и в обычное время квартиры были страшно дороги, они спали прямо на улицах, в тени портиков, или в садах, а днем наиболее беспечные, получив из раздач императора или богатых патронов несколько медяков, накупали дешевой снеди и отправлялись в термы. Те же, кто в результате землетрясений потерял свой дом и мастерскую вместе с искусными ремесленниками-рабами, осаждали здание сената и Палатинский дворец императора, требуя немедленной помощи. Многим вытащенным из- под завалов врачи ампутировали руки и ноги, и теперь калеки бродили по улицам, выставляя напоказ безобразные обрубки. Рим бурлил, переполненный смутным недовольством. Столица избежала разрушения, но волны людских несчастий захлестнули улицы Рима…
        Гордиан, глядя на эту разгневанную, несчастную и униженную толпу в драных лохмотьях, с не меняемыми по нескольку дней бурыми от запекшейся крови повязками испытывал двойственное чувство: с одной стороны, его раздражала их бездеятельность и желание тут же, немедленно, получить помощь из казны, с другой - он испытывал к ним жалость, ибо многие из них в одночасье утратили все. Стихия уравняла попрошаек и торговцев, владельцев огромных домов и их нищих квартирантов. Он отдал приказ префекту охраны составить список всех пострадавших, прибывших в Рим, а наместники в провинциях составляли свои списки. Писцы трудились, скребя стилом по навощенным табличкам, а Гордиан уже пообещал лишившимся крова выдать из казны по три золотых на взрослого и по одному золотому - на ребенка, а также компенсировать хозяевам домов, лавок и мастерских их потери, за исключением рабов. Когда же предварительные списки легли к нему на стол и Мизифей зачитал ему итоги своих расчетов, Гордиан ужаснулся - в казне не было и половины той суммы, которую он обещал. Он почувствовал себя мальчишкой, который сгоряча наговорил неведомо что,
а теперь должен отступиться от данного слова… Ему было неловко и стыдно… И почему-то стыднее всего было спрашивать у Мизифея, как поступить, хотя тот наверняка знал выход. Ни слова не сказав, Гордиан вышел из кабинета и направился в комнату Юлии. Но он не нашел ее там. Темнокожая служанка, прибиравшая комнату, поклонившись с грацией дикой кошки, приподняла маленькую, увенчанную множеством хитро сплетенных косичек голову и сообщила, что госпожа в библиотеке.
        Юлия сидела в своем удобном плетеном кресле с мягкими вышитыми подушками и скамеечкой для ног и читала очередной свиток. Ее темные пушистые волосы, против обыкновения, были гладко зачесаны вокруг головы, а затылок прикрывала корзинка из сплетенных кос. Эта новая мода не нравилась Марку, была в ней какая-то фальшивая скромность. Он подумал, что в библиотеке они с Юлией проводят времени больше, чем в спальне, и ему стало не по себе при мысли, что когда-нибудь они будут встречаться только в библиотеке, чтобы обменяться парочкой мудрых фраз, как два философа, ведущие бесконечный и бессмысленный диспут. И хотя он крепко поцеловал Юлию в губы, странный образ, созданный его воображением, не исчезал.
        Она запрокинула голову и посмотрела ему в глаза.
        - За то время, что мы вместе, мы узнали недостатки друг друга, - заметила она. - Теперь нам надо полюбить эти недостатки.
        - Тебе это удалось?
        - О да! У мудрости и любви гораздо больше общего, чем это кажется на первый взгляд…
        Ему показалось, что она догадалась, зачем он явился. Он почти с радостью признался ей в своем поспешном обещании и нелепом просчете. Он верил, что она найдет правильное решение.
        - Я поняла это еще вчера, - сказала она, - когда «акта диурна» сообщила о твоем щедром обещании. Тут же, правда, было сказано, что император Тиберий когда-то выплатил погорельцам куда большие суммы, то есть заранее принизили твой поступок.
        - Дурные императоры были самыми щедрыми, - заметил Гордиан. - Этого не написали в ведомостях?
        - Насмешки над тобою вполне закономерны. Раз ты не требуешь от людей лести, то они тут же принимаются злословить. - Юлия сделала паузу, ожидая ответа Гордиана, но тот молчал. Тогда она продолжала: - А вот все эти частные таблички, которые обожают сплетни и мерзкие подробности, так жадно читаемые в провинциях, уже намекают на то, что тебе не под силу будет выполнить задуманное.
        - Может, увеличить налоги и наполнить казну?.. - проговорил Марк таким тоном, будто хотел сказать - вот этого делать как раз и нельзя. - Но этих налогов сейчас никто не соберет - слишком много разрушений и жертв. А еще больше тех, кто изображает пострадавших…
        - Миллион золотых - большая сумма, - заметила Юлия. - Мне, не привыкшей к роскоши, она кажется непомерной. Даже для Гордиана, самого богатого человека в Риме, она велика.
        - Что ты хочешь этим сказать? Сделать выплаты из собственных средств? Но сейчас у меня вряд ли найдется более полумиллиона сестерциев наличными. А нужно в двести раз больше.
        Юлия задумалась на мгновение.
        - Когда Марк Аврелий испытывал затруднение в деньгах, он, вместо того чтобы увеличить налоги, устроил на форуме распродажу своего имущества и получил необходимую сумму.
        - Продать сокровища нашей семьи? - пробормотал Гордиан в растерянности.
        В первую минуту фраза Юлии показалась ему кощунственной. Вещи, которые его отец собирал с такой тщательностью, еще хранящие память о своем прежнем владельце, - все эти драгоценные стеклянные и хрустальные кубки, украшенные золотым узором, шелковые ткани, картины и статуи… Одна мысль о том, что он расстанется с ними, покрыла окружающее унылым серым налетом. Предложение Юлии выглядело почти оскорбительно.
        - Мне слишком все это дорого, - проговорил он тихо.
        - Тем благороднее будет твой поступок.
        Она говорила обо всем этом так легко, будто речь шла о потере какой-то безделушки.
        - Мне не нравится твоя прическа, - выговорил Гордиан сухо. - Я люблю, когда ты оставляешь волосы длинными спереди, а сзади собираешь их в сетку. Ту, которую я подарил тебе при обручении, - с двенадцатью изумрудами. - Волосы считались символом чувственности, и Юлия прекрасно поняла его намек.
        - Я поменяю прическу, - ответила она кратко.
        Гордиан вернулся в кабинет, негодуя то ли на себя, то ли на Юлию, и сказал секретарю почти равнодушно, будто говорил о чем-то незначительном:
        - Объяви, что через три дня на форуме состоится распродажа моих вещей. Ткани, кубки, картины, статуи. Мне нужно набрать миллион золотых.
        Мизифей, который в этот момент явился с докладом, хотел что-то спросить, но, взглянув на Гордиана, не сказал ничего.
        На дороге в Пренесту находилась вилла, принадлежавшая Гордианам. Она славилась красотой и роскошью своих бань, тремя галереями и портиком, который поддерживали двести мраморных колонн - одни с зеленоватым оттенком, как морская волна, другие - белые, с красноватыми пятнышками овальной формы, третьи - розовые, на солнце отсвечивающие золотом. Четвертые были белы, как снег на вершинах Альп. С раннего утра к вилле потянулись повозки из Рима. Они подъезжали пустыми. Рабы, шлепая босыми ногами по мраморным ступеням, торопливо выносили из покоев золотые, стеклянные и серебряные вазы, чаши и бокалы, отрезы золотых и шелковых тканей, тащили серебряные ложа из триклиния и цитрусовые столы, каждый из которых стоил пятьсот тысяч сестерциев. Потом настал черед мраморных статуй. Огромную группу, изображавшую богиню Диану и преследовавшего ее Актеона, уже наполовину превратившегося в оленя, выкатили на деревянных катках. Следом вынесли статуи, которые прежде украшали роскошную купальню, - четыре прекрасные нимфы в объятиях волосатых, козлоногих и дерзко ухмыляющихся сатиров. Статуи смотрели на суетящихся рабов
нарисованными глазами и привычно улыбались ярко-алыми крашеными губами. Каменных богов, нимф и сатиров оборачивали в солому и клали на повозки, накрыв поверху мешковиной. Последними вынесли картины, и тоже, обернув мешковиной, погрузили на повозки.
        - Что ж это такое?.. - недоумевал раб-управляющий, глядя, как пустеют некогда столь великолепные залы. - Неужто Август будет смотреть на голые стены и возлежать на простых деревянных ложах, когда явится сюда отдохнуть?
        - Я бы весь этот бездомный сброд, всех этих потерпевших от стихийного бедствия отправил на войну с германцами или персами - сразу бы и народу сделалось меньше, и не было бы нужды раздавать им деньги, - отвечал другой раб, розовощекий здоровяк с белесыми, коротко остриженными волосами и бычьей шеей.
        В его ведении находились бани, почти не пострадавшие от этого добровольного мародерства, если не считать статуй. Даже серебряные краны остались на месте. Гордиан мог лишиться ложа и столов, но не купальни. Бани - это святая святых римлянина после храма, на них никак нельзя было покуситься.
        - Хорошо, что нас он не собирается продавать, - грустно покачал головой управляющий. - А по мне, так уж лучше продал бы - совестно принимать хозяина среди голых стен.
        - Да кому ты нужен? - засмеялся банщик. - Другое дело - я, меня непременно купит какая-нибудь любвеобильная матрона, такие падки на молодых.
        - Мне Гордиан Август уже предлагал свободу, - с обидой в голосе сообщил управляющий. - Но я отказался.
        - А вот если бы мне… - мечтательно протянул банщик.
        - Копи деньги, - посоветовал старик. - Через пять лет будешь свободен.
        - Вот еще! Гордиан мне свободу и так даст!
        Глава 2
        ФОРУМ ТРАЯНА
        С утра народ стекался к форуму божественного Траяна, где, как объявляли вывешенные по всему городу доски, была назначена распродажа вещей императора. Первыми, как всегда, явились люди в драных туниках и плащах из некрашеной шерсти, которые, разумеется, ничего покупать не собирались, но не могли пропустить столь захватывающее зрелище. Десятки повозок еще засветло доставили сокровища на форум, и теперь они были сложены в нескольких арендованных для этой цели лавках. В тени портика огромной базилики Ульпия установили ложа для наиболее знатных и богатых покупателей, чтобы им удобно было наблюдать за торгами. Скульптуры большей частью уже распаковали и водрузили на постаменты, чтобы будущие владельцы могли вволю ими налюбоваться. Великолепные статуи прекрасно гармонировали с базиликой, с ее колоннами из белого, в пурпурных прожилках, мрамора, с завитками коринфских капителей, резными карнизами и барельефами фризов.
        Несколько зевак неведомо как взобрались на крышу базилики и расположились на золоченой черепице. Самый отчаянный уселся возле квадриги, тянущей роскошную колесницу. Заметив успех своего товарища, двое других заняли колесницы по краям крыши - запряженные парой, более скромные. Остальные расположились прямо на мощенном каменными плитами дворе форума. Вскоре стали прибывать и будущие покупатели - сквозь толпу, подобно нарядным триремам, проплывали носилки сенаторов и всадников. Каждого толпа приветствовала на свой лад - кого веселыми криками, кого язвительными замечаниями. Лишь хмурого человека с выправкой военного, надевшего в этот день белую тогу, встретили молчанием.
        Филипп Араб явился на торги вместе с женой - бледной, хрупкой женщиной с бесцветным лицом и такими же бесцветными волосами. Глаза ее были опущены, будто она тщательно разглядывала дорогу, боясь упасть.
        - Ты ничего не собираешься покупать, доминус? - спросила она, по-прежнему глядя в землю, хотя рабы уже успели развернуть шелковые ткани, демонстрируя покупателям сочность красок и блеск удивительной материи.
        - Еще чего… - фыркнул Филипп. - Наверняка все будет очень дорого. Клянусь Геркулесом, никогда не видел, чтобы такую дрянь брали за такие деньги!
        В этот момент радостные крики огласили форум - прибыли носилки Юлии Транквиллины Гордианы. Она, в легкой белой столе и такой же белой накидке, заняла место в тени портика и тут же потребовала от писца список выставленных на продажу вещей.
        Как раз в этот момент огромную, роскошную золотую чашу, украшенную сплетенными в любовной игре фигурками нимф и сатиров.
        - Мерзость, - пробормотала супруга Араба. - Как может человек, которого подхалимы именуют «благочестивым», пользоваться такой чашей?
        - Не волнуйся, я ее не куплю, - буркнул Филипп и приказал: - Иди, спроси у Юлии, явится ли Гордиан на торги или нет… - и добавил: - Если ты будешь достаточно изворотлива, я куплю тебе кусок шелка.
        Жена Филиппа склонила голову и стала пробираться сквозь толпу, по-прежнему глядя в землю, но при этом прекрасно видя все происходящее вокруг.
        - Приветствую тебя, прекрасная Юлия Гордиана, - воскликнула она, очутившись возле Юлии.
        - Рада видеть тебя, Оталиция. Твой супруг пришел сюда что-нибудь купить?
        - Он обещал мне кусок шелка. Но я не знаю, какой выбрать.
        - Выбери шафрановый. Он самый лучший. И подойдет тебе.
        - А какой взяла бы ты?
        - Пожалуй - белый.
        - О да, прекрасная Юлия Гордиана, белый цвет - это истинно твой цвет. Ведь ты прекрасна и чиста, как снежные вершины Альп.
        Юлия поморщилась:
        - Не льсти мне, Оталиция. Я прекрасно знаю себе цену.
        - Я говорю то, что думаю. Только чистая сердцем женщина с такой легкостью расстается с подобными сокровищами. Наш обожаемый император - кладезь добродетелей. Отважился на столь щедрый шаг, дабы облегчить несчастия своего народа! Жаль, что его здесь нет. Граждане Рима могли бы поблагодарить Гордиана и пролить слезы благодарности… Надеюсь, что он скоро появится… и тогда…
        Юлия бросила внимательный взгляд на склоненное лицо Оталиции.
        - У тебя есть какое-нибудь дело к Гордиану Августу?
        - О нет, я не смею… Хотелось бы лишь передать пожелания всяческих благ, да хранят его боги.
        - Надеюсь, он оценит твою преданность и преданность твоего мужа. Ведь твой муж так же предан ему, как и ты? - Юлия смотрела в упор на Оталицию, но та по-прежнему не поднимала глаз, зато голос ее зазвучал еще вкрадчивее.
        - О да, точно так же. Но мне бы хотелось лично…
        - Если ты что-нибудь купишь на этих торгах, - сухо отвечала Юлия, - то выкажешь этим искреннюю преданность Гордиану Августу.
        Она отвернулась, давая понять, что разговор закончен. Оталиция поспешно попятилась и исчезла в толпе. В этот момент вольноотпущенники сенатора
        Векция под радостные крики зрителей забирали роскошную золотую чашу. Юлия нервничала. Она вообще не любила иды, независимо от месяца, - июльские почти точно так же, как мартовские. А в эту ночь ей приснился странный сон. Будто стоит она одна-одинешенька в тени базилики, а рядом с нею на каменных плитах лицом вниз лежит Марк и из-под левой руки его медленно растекается густая пурпурная лужица. Она точно знает, что это Марк, хотя и не видит его лица, она кричит, зовет его, но он не откликается, а ветер завывает на пустынном форуме, и гонит мусор, и поднимает тучи пыли… Юлия проснулась в холодном поту. Дурной сон - дурной знак. Она просила Марка в этот день не покидать дворец.
        - Разве в Палатинском дворце редко убивают? - пожал Гордиан плечами.
        Они не успели договорить, как прибыл гонец с известием о новых землетрясениях - целые города ушли под землю вместе со всеми жителями и домами.
        Тем временем Оталиция вновь очутилась возле супруга.
        - Ну и хитрая же тварь. Так и не сказала, придет он или нет… - шепнула она одними губами на ухо Филиппу. - И еще приказала непременно что-нибудь купить во время торгов. Недаром говорят, что ее мать - рабыня-гречанка. Мизифей взял эту шлюху прямо из лупанария.
        - Попридержи язык, - одернул ее Филипп. - За такие слова ты можешь дорого поплатиться.
        - Надеюсь, не ты донесешь на меня.
        - Донесу. Если нас услышит кто-то третий. - Оба они, казалось, забыли, что дела об оскорблении величества больше не рассматриваются.
        - Нас не услышат, - заметила Оталиция. - Все орут так, будто этот Гордиан уже сделался богом. Подумаешь, решил продать груду ненужного барахла, которого ни один благородный человек не станет держать дома. Марк Аврелий когда-то сделал то же самое. У этого мальчишки хватает ума лишь на то, чтобы повторять чужие поступки.
        Филипп хотел сказать ей в ответ что-нибудь язвительное и осекся - всего в нескольких шагах от него стоял Гордиан. Он был в темном и грубом плаще простолюдина с накинутым на голову капюшоном, в тунике из некрашеной шерсти и солдатских сандалиях. В таком виде прежние императоры обычно отправлялись в притоны. На торги Гордиан должен был явиться, как минимум, в белой тоге, а лучше - в пурпурной, собрать дань положенных криков и приветствий, ту сомнительную накипь восторга, что так легко возникает и не менее легко испаряется с поверхности людского потока. Вместо этого он стоял среди жующего жареные сосиски плебса и наблюдал, как тучные богатеи раскупают сокровища его отца и деда, как чужие рабы тащат на загорелых плечах чернолаковые вазы с золотым рельефным узором, каждая из которых дороже тысячи рабских жизней, ибо пять поколений сменилось с тех пор, как они увидели свет.
        - Оталиция, иди и купи какой-нибудь кубок. И не торгуйся, - приказал Филипп жене.
        - Но ты же обещал мне шелк.
        - Если бы ты узнала что-нибудь путное. А так - иди покупай кубок. - Он сунул ей в руку мешочек с монетами. - А лучше - пару! - крикнул вслед.
        Женщина послушно стала проталкиваться вперед, чтобы принять участие в распродаже бокалов из прозрачного стекла, украшенных золотым узором. Лишь только Оталиция исчезла в толпе, Филипп вытащил из-за пояса короткий широкий кинжал.
        Дело в том, что, проснувшись сегодня утром, он увидел на полу написанное кровью слово «Август», и рядом лежал кинжал с костяной рукоятью. Это было более чем знамение, это был прямой приказ. В атрии на полу валялась безголовая курица, а пальцы Филиппа были перемазаны засохшей кровью. Несомненно, приказ убить Филипп написал себе сам, но он не помнил, как это сделал и когда оторвал голову птице. А черный медальон Зевулуса раскалился и жег кожу…
        - Если все исполнится, - прошептал Филипп, - я устрою в атрии алтарь Зевулусу и принесу ему в жертву курицу…
        И вот он шагнул вперед и коротким и точным ударом, почти без замаха, всадил стоявшему спиной к нему Гордиану кинжал под лопатку. Короткая дрожь пробежала по телу юноши, и он упал навзничь, глядя стекленеющими глазами в небо. Капюшон откинулся с его лица, и… Филиппа с головы до ног проняло холодом - он ошибся! Это был вовсе не Гордиан, а какой-то плебей, явившийся поглядеть на распродажу и поразительно похожий на императора - те же юношеские, чуть припухлые щеки, те же густые ресницы и каштановые, коротко остриженные волосы. Но лишь когда лицо его с искривленным в предсмертной гримасе ртом и закатившимися глазами обратилось к Филиппу, тот окончательно понял, что перед ним другой человек.
        Араб торопливо оглянулся, проверяя - не заметил ли кто-нибудь его удара. Но зевак интересовала только распродажа, и они не обращали внимания на человека в белой тоге, склонившегося над неподвижным телом плебея. Филипп подхватил убитого под мышки и оттащил в тень портика.
        - Парню стало плохо, - шепнул он какому-то старику, который, шевеля губами, считал деньги, собираясь что-то купить.
        Старик даже не повернул в сторону Филиппа голову. Араб шагнул в толпу, схватил Оталицию за руку и потащил ее к выходу с форума.
        - Я купила кубок, взгляни… он, по-моему, неплох… Надо будет сказать об этом Юлии…
        - Скорее! - прошипел Филипп.
        И тут он вновь увидел Гордиана, на этот раз настоящего, - он был, как и его убитый двойник, в темном плаще. Теперь Филипп не мог бы ошибиться. Вряд ли найдется в римской толпе еще один юноша с такими же огромными голубыми глазами, печальными и лукавыми одновременно. Не было никакого сомнения - убитый был двойником императора. Парень рассчитывал получить за службу десяток сестерциев, но заработал лишь удар ножа в спину.
        А кинжал был все еще спрятан в складках тоги. И приказание неведомого покровителя не выполнено. Черный знак на груди вновь стал разогреваться.
        Араб попытался отодрать проклятый медальон, но ничего не вышло - знак Зевулуса прирос к коже. Филипп стиснул рукоять кинжала, и в это мгновение император заметил его.
        - Филипп… Я рад, что ты пришел поддержать мое начинание… - сказал он, глядя куда-то мимо Араба, странным, неуверенным голосом - префекту даже показалось, что у него задрожали губы. - Ты что-нибудь купил?
        - Да, да, мы купили кубок! - заверещала Оталиция, поскольку Филипп хмуро молчал. - Замечательный кубок!.. Восхитительный…
        Гордиан кивнул в ответ и поднял руку, чтобы поправить капюшон плаща, - под складками темной ткани сверкнула позолота чешуйчатого доспеха. Несомненно, броня закрывала не только грудь, но и спину. Филипп подозрительно огляделся. Ага, вот и охрана - рядом с императором два здоровяка в таких же темных плащах, его личные гладиаторы-охранники.
        Филипп повернулся и почти побежал прочь, за ним последовала испуганная Оталиция.
        Если бы он напал на настоящего Гордиана, то кинжал бы сломался, ударившись о металл доспеха, и Филипп угодил бы в тюрьму. Значит, Зевулус хотел его погубить! Или некто другой подстроил все это? Кто знает, может, Зевулус так слеп, что не увидел опасности? А проклятый медальон на груди продолжал раскаляться, как будто хотел прожечь грудную клетку насквозь.
        - Ты так и не взглянул на кубок, - с упреком заговорила Оталиция. - Я заплатила за него пятьдесят тысяч сестерциев…
        Услышав подобную цифру, Филипп остановился как вкопанный, даже жжение в груди на мгновение ослабло.
        - Что? Ты истратила все деньги?
        - А что было делать? Гордиан ничего не продает по дешевке… - И она протянула Филиппу свою покупку.
        Тот машинально взял кубок в руки. Выточенный из цельного куска янтаря, он светился на солнце густым медвяным светом. Филипп заглянул внутрь. На дне, раскинув мохнатые лапки, чернел замурованный в янтарь паук… То-то веселился владелец кубка, когда гость, осушив его, замечал на дне черную гадину и, не распознав, в чем дело, брезгливо морщился. Кубок явно стоил гораздо дороже уплаченной суммы.
        - Ладно, женушка. В самом деле хороший кубок, - пробормотал Филипп и вдруг почувствовал, что проклятое жжение в груди отпустило.
        Медальон остыл. Более того, он перестал по своему обыкновению прилипать к коже. Боясь поверить в случившееся, Филипп дернул за шнурок и беспрепятственно извлек из-под туники знак Зевулуса. Черный кружок тут же притянулся к янтарному кубку, будто внутри него содержалось нечто, весьма приманчивое для магической вещицы. Паук ожил, зашевелились мохнатые лапки, острое жало, высунувшись из янтаря, впилось в металлический кружок, как в жирную муху. У Филиппа от ужаса задрожали руки, он выронил кубок, и тот разбился о камни мостовой.
        - Что ты наделал! - закричала Оталиция. - Пятьдесят тысяч сестерциев!
        - Замолчи! - прорычал Филипп и, присев на корточки, принялся осторожно разбирать осколки.
        Он поднял с земли донце с пауком, оно ничуть не пострадало и было очень похоже на идеально выточенный круглый медальон. Зато знак Зевулуса разлетелся вдребезги, а веревка, прежде настолько прочная, что не поддавалась даже лезвию кинжала, теперь рассыпалась в труху.
        - А этот глупый божок Зевулус совсем не так умен, как хочет казаться… - пробормотал Филипп, сжимая в руке янтарный кружок. - Выходит, смертному вполне по силам с ним тягаться! Гордиан перехитрил его, отсрочив свою смерть. И Филипп перехитрит, наденет на себя пурпур, а Зевулус ничего не получит взамен.
        Утром, развернув свитки с докладами, подготовленными для его выступления в сенате, Гордиан с удивлением обнаружил, что их шесть, хотя Мизифей говорил лишь о пяти, и один из них они долго обсуждали накануне - эдикт предлагал выбрать во всех провинциях представительства из уважаемых землевладельцев, жрецов и горожан для решения некоторых неотложных дел. Собрания эти должны были заниматься делами провинции, не обращаясь за всякой мелочью к Риму. Им давалось право контролировать действия наместников, а также снижать пошлины и налоги в случае неурожаев или других каких бедствий. Этим законом Мизифей чрезвычайно гордился. Сенат, разумеется, не мог не утвердить его, ибо, запуганный предшественниками Гордиана, редко осмеливался возражать императору. Гордиану же это решение Мизифея казалось слишком сложным и малоэффективным. Но он тоже не стал возражать, ибо допускал, что просто не понимает глубины задуманного Мизифеем. И вот теперь на столе его кабинета лежал совершенно незнакомый свиток, который Мизифей предлагал зачитать в сенате. Гордиан развернул его. Это была просьба открыть Сивиллины книги и
прочесть предсказания пророчицы. У Гордиана было право делать лишь пять докладов - значит, от одного, приготовленного ранее, придется отказаться. Поколебавшись, Гордиан отложил свиток с проектом Мизифея об избрании провинциальных собраний - в момент всеобщих бедствий это предложение будет совершенно не к месту и вряд ли кто-либо оценит его мудрость, сочтя унизительной насмешкой гордого Рима над захолустьем провинций.
        Гордиан испытывал искреннее сожаление - мудрые эдикты почему-то всегда принимаются в последнюю очередь. Или не принимаются вообще.
        Владигор нагнал его возле развалин, заросших диким виноградом. Каменная башня прикрывала фиолетовой тенью маленькую, крытую тростником хижину. Владигор почувствовал близость неведомого врага сразу, как только домик мелькнул одной своей освещенной солнцем стеною среди зеленых кудрей винограда. Полузверь тоже почуял приближение врага, выбежал из своего убежища и остановился на окруженном цветущим кустарником дворике, - оскаленная шакалья пасть и мощный человеческий торс. Впрочем, Анубис, как видно, не слишком полагался на силу своих клыков - в одной руке его был меч, а в другой - острый нож. Возможно, что сначала он хотел снова обратиться в бегство, но тут же понял, что ему не спастись, и решил драться. Вряд ли это существо могло испытывать страх, оно жило другим - желанием угодить своему господину. Анубис стоял неподвижно и ждал, пока враг приблизится. Враг, который преследовал его столько дней и ночей. Владигор спрыгнул с коня, сжимая в руке меч.
        - Думаешь сладить со мной, варвар? - оскалился Анубис. - Какая удача! Сегодня я отведаю на ужин свежей человечьей крови.
        Владигор не отвечал, и это разозлило человека- зверя.
        - Могу предложить тебе обмен… - пролаял Анубис. - Ты отдаешь мне свой камешек, а мой повелитель отправляет тебя обратно в Синегорское княжество. Он бог, и ему это под силу. Неужели ты еще не соскучился по своим лесам и дикарям?
        Владигор по-прежнему молчал, шагнул к Анубису, и тот отступил.
        Они сделали целый круг по двору. Владигор опасался пока нападать, не зная силы противника. А тот явно не желал драться. Он ждал, когда представится случай, чтобы по-шакальи улизнуть.
        - Гляжу, не таков ты боец, как о тебе говорят, - пролаял Анубис. - Самозванец, вот ты кто!..
        - Ты тоже… Вряд ли тебе поклонялся хоть один человек на этом свете…
        - Что ты понимаешь в божественных делах, ты, ничтожный, родившийся человеком?
        Анубис обиделся. Он, носящий прозвище египетского бога, уже и возомнил себя таковым, позабыв, что был всего лишь трупом убийцы, казненного и закопанного в песок без надлежащих обрядов. Воскрешенный темной силой чародея, он поверил в свою божественную ипостась.
        Перестав кружить, Анубис бросился на врага, метя разинутой пастью Владигору в шею, мечом - в грудь, ножом - в живот. Удар меча Владигор отбил клинком и возвратным движением полоснул наискось, вспоров незащищенную грудь Анубиса от плеча к животу. Но тварь все еще была жива и тянулась острыми зубами к горлу противника. Второй удар заставил Анубиса рухнуть на колени. Когда же предсмертная судорога выгнула его тело и оно медленно повалилось на землю, то шакалья голова сама собой отделилась от шеи и покатилась по заросшему травой двору. Из ран хлынул черный гной, мясо отваливалось от костей пластами, и среди разлагающейся плоти блеснул металлический медальон. Владигор поднял его - это был тот же самый значок, который он нашел в могильнике Синегорья. Черный кружок, и на нем - козлиная голова.
        Владигор отшвырнул проклятый знак, сорвал пучок травы и тщательно стер с лезвия меча следы крови. Вложив клинок в ножны, он понял, что смертельно устал. Непрерывная погоня последних дней, землетрясение и наводнение, ураганы и ливни, сменявшие друг друга, - все это оказалось утомительным даже для него. Однако он нашел в себе силы заглянуть в крошечный полуразрушенный домишко, чтобы оглядеть последнее прибежище посланца Зевулуса. Окна почти полностью заросли виноградом, и внутри царили сырость и полумрак. Кроме деревянного стола и скамьи, здесь ничего не было. На столе стояла миска с похлебкой красного цвета, а в углу валялась половина овечьей туши, уже изрядно разложившейся. Присмотревшись, Владигор понял, что в миске налита вовсе не похлебка, а кровь.
        Владигор нашел в домишке глиняную табличку с нацарапанной надписью: «Благоприятный день - июльские иды…» Он не мог понять, что означает эта фраза, и на всякий случай прихватил табличку с собой.
        Ему хотелось как можно скорее уйти отсюда, но сил хватило лишь для того, чтобы добраться до какого-то пастушеского шалаша. Владигор залез внутрь и провалился в сон. Он проспал почти двое суток, проснулся голодный и с ощущением, что в июльские иды должно случиться что-то страшное и непоправимое. Впрочем, волноваться было поздно - иды, то есть пятнадцатый день в июле, уже миновали.
        Он двинулся к Риму. Было даже странно, что земля больше не колеблется под ногами. Во всей природе разлилось необычайное спокойствие - на деревьях не шевелился ни один лист, в дрожащем от зноя воздухе, как сумасшедшие, звенели цикады. Навстречу Владигору попалась повозка с людьми, возвращающимися из Рима. Они везли кое-какой нехитрый скарб и радостно переговаривались, обсуждая, как будут обустраиваться и хватит ли им того, что удалось купить, на первое время. Владигор остановил их и спросил, что творится в Риме:
        - Хвала Юпитеру, теперь все будет хорошо, - отвечал хозяин повозки. - Вчера Гордиан Август принес в жертву Плутону десять черных, без единого пятнышка, быков и десять таких же черных овец, как повелели Сивиллины книги. И - видишь - земля перестала трястись в лихорадке…
        Владигор усмехнулся - он уже привык, что все успехи подданных приписываются правителю. Возможно, в Синегорье кто-то вот так же в обиде кусал губы, слыша похвалу князю…
        Он прошел по дороге еще сотню шагов и увидел скачущего навстречу всадника, вслед за которым мчалась вторая лошадь, но без седока. Всадник этот был Владигору знаком.
        - Филимон! Что это ты - верхом… а не по-птичьи?
        - По-птичьи я летал вчера и видел, как ты дрых в шалаше. Не стал будить тебя, бедного, понимая, как ты умаялся, - отвечал Филимон, спрыгивая на землю. - Вот и решил обеспечить тебя лошадью… М-да, это, конечно, не Лиходей, но конь неплохой… Поехали!..
        - Погоди, - остановил его Владигор. - Скажи, ничего странного не случилось в Риме в июльские иды?
        Филимон нахмурился:
        - Ну, случилось многое… Во-первых, Гордиан торговал на форуме своей рухлядью и продал почти на миллион золотых. Когда на повозке, запряженной парой лошадей, увозили мраморную статую Дианы, он стоял в толпе и плакал. Клянусь Геркулесом, этот парень иногда меня удивляет. Потом… ах, да… Мизифей послал во время торгов трех двойников императора в толпу. Так вот - одного из них прирезали, да так ловко, что никто ничего не заметил. Труп бросили возле портика. Гордиан считает, что это простая случайность, а Мизифей, напротив, твердит, что Августа хотели убить. Но вот кто - неведомо.
        - Он чем-то мешает Зевулусу… - сказал Владигор. - Но сам Зевулус не может появиться в Риме. По его приказу действует посланец.
        - В Сивиллиных книгах записано, что императору угрожает некто с темной душой и влюбленный в пурпур. Как бывший халдей, могу сказать, что это самое расплывчатое пророчество, которое я когда-либо слышал. Людей с темной душой и жаждущих власти в любом мире пруд пруди… А как твои успехи?
        - Я прикончил посланца Зевулуса.
        - Трудно было?
        - Достаточно. Но я уверен, что это отнюдь не конец, а начало…
        Гордиан лежал в своем доме на ложе напротив фрески. Хорошо, что ее нельзя продать,
        - не выпиливать же часть стены и выставлять на продажу. А такого богача, который мог бы выложить кругленькую сумму за бывший дворец Гнея Помпея, выкупленный из казны предками Марка, в Риме не было. Когда-то Марк Антоний, счастливый любовник Клеопатры и несчастливый соперник Октавиана Августа, жил в этом дворце, но и он не смог за него заплатить, после чего был выдворен из роскошных комнат.
        Поляна на фреске была по-прежнему пуста - все звери сбились к краям росписи, тесня друг друга, но черный с золотом орнамент, окаймлявший картину, не давал им убежать. Нора, черневшая под корнями дуба, сделалась теперь огромной. Рукоять кинжала Гордиана, превратившаяся затем в нарисованную, исчезла. А рыжий лисенок снова сидел посреди поляны и смотрел на Марка красными хитрыми глазами.
        - Думаешь, меня так легко одолеть? - спрашивал он, высовывая розовый язычок и показывая острые зубы. - О нет, это только кажется, что я погиб. А на самом деле я целехонек. Видишь, все меня боятся.
        - Я не боюсь.
        - Нет, ты только лишь делаешь вид, что не боишься, а на самом деле сердце твое замирает от страха. И ты боишься не смерти - твоя смерть все время ходит так близко, что ее дыхание холодит затылок, - ты боишься другого - ответственности, того, что предстоит сделать. Ты боишься, что не сможешь стать Хранителем времени. А раз ты так думаешь, значит, и не станешь…
        И лисенок, махнув хвостом, скрылся в норе.

«Картина не может разговаривать с человеком и не может меняться… Но если это так, то она неподвижна… а вокруг нее меняется время… тогда… я вижу нечто, нарисованное после… или в других вариантах истории, или даже в других мирах… Получается, что в этом месте, где стоит мое ложе, - находится воронка. Провал. И я - в центре него…»
        - Марк! Марк! - услышал он голос над собой и открыл глаза.
        Владигор изо всей силы тряс его за плечо.
        - Что с тобой? Я зову тебя, а ты лишь мычишь в ответ и не можешь открыть глаза. Ты болен?
        Гордиан растерянно кивнул и посмотрел на фреску. Все на ней было как прежде, если под словом «прежде» подразумевать не первоначальный вариант, а тот, с появившейся норой и всаженным в нее кинжалом, запечатавшим выход. Владигор своим приходом восстановил течение времени.
        - Ты видишь эту фреску? - спросил Гордиан, кивнув на стенную роспись.
        - Ну да, а в чем дело?
        - Когда погиб мой отец, а я прибыл в Рим, она изменилась… она менялась чуть ли не каждый день до тех пор, пока я не вонзил кинжал в эту нору. Он слился с фреской, и изменения прекратились.
        Гордиан поднялся и провел рукой по росписи. То место, где была изображена рукоять, на ощупь казалось немного выпуклым и холоднее, чем вся остальная поверхность стены.
        - Я давно не был здесь… И вот… сегодня увидел, что фреска неузнаваемо изменилась, еще больше, чем в первый раз… но пришел ты, и все вернулось… не к истоку, но к середине.
        - Не к середине, а к началу, - поправил его Владигор. - К тому моменту, когда ты начал превращаться в Хранителя времени.
        Гордиан покачал головой:
        - Я не мог остановить изменение фрески… Я еще не готов.
        - Все не так просто. Ты держал ее в неподвижности, пока не появился посланец Зевулуса. Вывод довольно прост - пока Зевулус сильнее тебя. Только и всего.
        - Это правда, что он сделался богом? - спросил Гордиан.
        - Название ничего ему не дает - ты же видел, что тень твоего отца, которого величают божественным, скитается по берегу Стикса, - ответил Владигор и замолчал. Понял, что обидел друга.
        Гордиан стиснул зубы.
        - Можно было привести другой пример, а не напоминать мне, что я так и не смог отыскать останки моего отца для совершения обряда!
        - Прости. Речь не об этом. Нам нужно как-то обуздать Зевулуса, дабы он не помешал нам сделать задуманное. Лучше расскажи о попытке убийства.
        - Ты говоришь о зарезанном двойнике? Накануне Юлия увидела дурной сон - будто я лежу убитый на форуме божественного Траяна. Мизифей придумал послать в толпу моих двойников - он отыскал несколько человек, более или менее на меня похожих. А сам я надел под плащ доспехи. И со мной было двое моих личных телохранителей - в таких делах Мизифей не доверяет преторианцам. Но на меня никто не нападал. И никто не видел, как зарезали того парня.
        - Он стоял в толпе, и никто ничего не видел?
        - Никто. Мы даже не знаем, где это произошло, - из раны не вытекло ни капли крови, и на плитах не осталось никаких следов.
        - Все это случилось в июльские иды?
        Гордиан кивнул в ответ. Владигор нахмурился. Зевулус неведомым способом вновь приобрел поразительную силу. Не смея ступить на земли, подвластные Юпитеру, он действовал издалека, но от этого не становился менее опасен.
        Глава 3
        МИНЕРВА ПРЕДОСТЕРЕГАЕТ
        Гордиан спрыгнул с лошади, бросил подбежавшему рабу повод и двинулся вдоль поля. Владигор следовал за ним верхом. Рабы несли корзины, наполненные кистями золотистого винограда. Гордиан подошел к плетеной ограде, отделяющей виноградник от соседнего поля, и остановился. Земля была рыхлой (с поля только что выкопали овощи), и по этой рыжеватой влажной земле ходил человек в льняной тунике и в растерянности ковырял землю палкой. За ним столь же бестолково бродили две женщины и мальчишка лет десяти. Вся семья - явно горожане.
        - Смотри, - Гордиан кивнул в сторону бредущей по полю семьи, и лукавая улыбка возникла в уголках его губ. - Как они тебе нравятся?
        - Что они тут делают? - спросил Владигор. - Выехали на прогулку?
        - Это мой клиент с домочадцами. Я предложил ему взять вместо обычных выплат кусок земли и единовременную сумму на постройку домика. Он согласился. До него я предлагал это двадцати, а может, даже и тридцати клиентам, и все отказались…
        - Не думаю, что дела у них пойдут удачно, - заметил Владигор. - Скорее всего, они разорятся, и ты получишь назад и свое поле, и своего паразита.
        - Своего клиента, - поправил его Гордиан. - Не стоит пренебрежительно отзываться о полноправном гражданине, кто бы он ни был. К тому же этот человек показался мне деловым парнем, не бездельником - он даже завел себе маленькую мастерскую, но дело в том, что снять помещение в Риме чрезвычайно дорого. Возможно, на земле ему повезет больше. Я приставил к нему своего вольноотпущенника, чтобы тот помогал им в первый год и освободил на пять лет от арендной платы.
        - Что за странная идея? - пожал плечами Владигор.
        - Ты же сам говорил, что надо научить бездельников работать. А что может лучше приучить к работе, чем земля? Мои предки Гракхи хотели наделить всех римлян землей. Но их убили. Если всемогущие боги будут ко мне милостивы, я исполню то, чего они хотели много лет назад.
        - Вспомни, чем это кончилось! - воскликнул Владигор. - Землю со временем опять скупили, и нищие вернулись в свои каморки и в очереди за хлебом.
        - Сейчас иные времена - Рим почти не воюет, рабы дороги, и труд свободного может вновь обрести ценность. В Италии большую часть земли обрабатывают уже не рабы, а арендаторы - бывшие вольноотпущенники или свободные люди. Здесь главное - не сделать роковую ошибку властителя и не переусердствовать с налогами. Большие налоги могут погубить любое, самое могущественное государство.
        - Какая мудрая мысль! Сам придумал?
        - Нет, Мизифей подсказал.
        Гордиан с минуту смотрел, как мальчишка, нашедший в земле брюкву, пропущенную рабами во время уборки, радостно верещит, вытаскивая желтый плод за вертлявый, ускользающий из рук хвостик. Вся семья тотчас разбежалась по полю и принялась азартно ворошить землю. Вскоре уже небольшая пирамидка овощей высилась рядом с оградой.
        - Я предложил сенату закон, по которому все средства, поступающие в казну от налога на наследство, пойдут на закупку инвентаря и кредиты тем из горожан, кто захочет обрабатывать землю или завести свою мастерскую. И это кроме тех средств, которые по закону обязаны вкладывать в Италию сенаторы-неитальянцы.
        - Новая идея Мизифея? - спросил Владигор.
        - Нет, моя собственная… - отвечал Гордиан, и щеки его залила краска. - Мой отец написал поэму о своих предках Гракхах. Я не умею сочинять стихи. Я написал закон. И Сенат уже утвердил его. Ты бы видел, какие кислые были у них лица. Заседание проходило в храме Согласия, но даже это не настроило их на миролюбивый лад. Старики шипели, как разворошенное гнездо змей… Пожалуй, хуже они восприняли лишь закон, по которому гладиаторы должны сражаться только тупым оружием, и после двадцати боев их положено отпускать на свободу. Раненых отныне запрещается добивать. Контракт со свободными можно подписать только на эти двадцать боев.
        Гордиан вновь едва заметно улыбнулся и бросил насмешливый взгляд на Владигора - именно синегорец потребовал, чтобы этот закон был предложен сенату. Они долго спорили, ибо Владигору хотелось, чтобы страшную забаву вообще запретили. Гордиан уже было уступил, но вмешался Мизифей и заметил, что при нынешних нравах населения в случае запрета появится иная кровавая потеха - может быть, добровольное состязание бойцов или варварских вождей друг с другом, - и назовут это новое развлечение не играми, а турниром. Неважно, как назвать, главное, что охотников посмотреть, как один человек убивает другого, предостаточно. Решили оставить бои в таком смягченном виде - все равно это был первый шаг на пути к запрету кровопролития.
        - Надеюсь, МОЙ закон вернет мне популярность, которую я потерял благодаря ТВОЕМУ закону, - добавил Марк.
        - Ты мужаешь прямо на глазах, - заметил Владигор.
        - Нет, это не возмужание. Я еще не сделался самим собою, я все время повторяю чьи-то поступки. То по совету Сасония шляюсь по притонам, как Элагабал, то по совету Юлии распродаю вещи на форуме, как Марк Аврелий. Я не сделал ничего своего.
        - Все впереди. Главное, что ты повзрослел.
        - Это не так трудно, если непрерывно думать о времени, - в тон Владигору отвечал Гордиан. - Но и здесь я иду по чужим следам. Марк Аврелий много размышлял о времени. Из него мог бы выйти отличный Хранитель. Жаль, что ты с ним не повстречался. Вот послушай, что он написал: «Ты только посмотри на зияние вечности позади и на другую бесконечность впереди. Какая разница - жить три дня или три века?» Здорово, да?.. На самом деле время - вещь очень рыхлая. Оно постоянно пытается разветвиться и течь несколькими потоками, когда прошлое, настоящее и будущее сосуществуют одновременно. Чем больше оно разветвляется, тем больше непредсказуемых событий, тем неопределеннее будущее. Задача Хранителя срастить временное дерево в единый ствол, насколько это возможно. Думая о прошлом, не пытаться его вернуть, думая о настоящем, видеть его язвы и понимать причины, их порождающие; говоря о будущем, искать лишь реальные жизнеспособные побеги. Время непрерывно что-то меняет, а люди не успевают приспособиться к переменам. Раб, сделавшись свободным, в душе остается рабом, все его мысли направлены на то, как бы увильнуть от
работы или насолить опротивевшему хозяину, от которого он по-прежнему зависит… Даже сын вольноотпущенника в душе - все еще сын раба и, говоря о Риме, не считает его своим домом и не желает его защитить. А вчерашний хозяин тысяч рабов никак не может сладить с новыми свободными арендаторами земли и пытается угрожать им и стращать их, как прежде рабов. И хотя все свободные граждане империи давно получили римское гражданство, Рим по-прежнему претендует на исключительность и тщится, подобно пауку, высасывать добычу из тех, кто попал ему в сети. Прошлое и настоящее перемешиваются вновь и вновь, как глина в руках гончара. А что вылепит будущее, неведомо никому… - Гордиан остановился и спросил с усмешкой: - Ну как, хорошо?
        - Звучит неплохо, - кивнул Владигор.
        - Это моя завтрашняя речь в сенате…
        Все-таки он еще оставался ребенком, хотя сделался почти одного роста с Владигором.
        За их спинами кто-то громко закричал. Владигор и Гордиан обернулись - по дороге, поднимая тучи пыли, мчался верховой. Гнедой конь был черным от пота. Гонец скакал из Рима и явно спешил. Перемахнув через изгородь, он прямиком поскакал по полю и через мгновение очутился подле императора. Ни слова не говоря, он протянул ему складные таблички с посланием. Гордиан в замешательстве глянул на Владигора, потом взял послание и, сорвав печать, прочел. Руки его дрогнули, и он едва не уронил таблички на землю.

«Дурной знак», - подумал Владигор так, как на его месте мог бы подумать любой римлянин.
        - Что случилось?
        - Персы перешли границу. Захватили Церцезиум и осадили Нисибис. Нисибис долго не продержится - слишком маленький гарнизон. Далее на их пути - Карры и Антиохия… Это значит… - Он замолчал.
        Это означало одно - войну. Войну, которую прежде Рим так любил и от которой начал постепенно уставать. Еще желая побеждать, еще веря в свое величие, он уже не хотел сражаться.
        Они сидели в библиотеке в Палатинском дворце. На следующий день было назначено заседание сената. Все догадывались, какое решение примет император, но мало кто знал, как ему не хочется его принимать. После смерти Максимина империя не воевала. Мирные годы промелькнули как краткий миг.
        - Что ж, Мизифей, настало время проверить, каков из тебя префект претория, - сказал Владигор.
        И он окинул выразительным взглядом фигуру бывшего ритора, на котором красная военная туника и военный плащ смотрелись как наряд актера.
        - Представь себе, пока что он зарекомендовал себя отлично, - отвечал Гордиан. - Преторианцы его обожают. Он так о них заботится, что бравые ребята все до одного растолстели и едва влезают в доспехи. Гвардейцы клянутся, что давно мечтали о таком префекте, который будет кормить их мясом, а не розгами.
        Мизифей сделал вид, что воспринимает слова Гордиана как похвалу.
        - Выступить мы сможем не так скоро, как хотелось бы. Мы будем воевать с персами, и надо постараться не повторить ошибок, совершенных до нас. Против катафрактариев, то есть тяжеловооруженной конницы персов, наши легионы практически бессильны. Мы не можем превзойти их вооружением, значит, должны победить тактикой. Понадобится большое количество конницы, которая будет играть отнюдь не вспомогательную роль, и защитное вооружение, но гораздо надежнее того, что есть сейчас, и мечи получше, чем те, которыми вооружены легионеры.
        - Это слишком дорого, - покачал головой Гордиан.
        - Армия всегда стоит слишком дорого. Так же, как и любая победа. Я, предвидя возможность военных действий, основал в Риме две мастерских, где кузнецы-варвары куют новое оружие. Плохая сталь и слабая конница - вот уязвимые места римской армии.
        - Я слышал о катафрактариях, но не верю в их непобедимость, - заметил Владигор. - Наверняка с ними можно бороться.
        - У меня есть два отряда тяжелой кавалерии. В основном это сарматы, и вооружены они почти все трофейным оружием. Поглядим, как они сражаются, и подумаем, что можно сделать, - предложил Гордиан.
        - Тише! - сказал Мизифей и предостерегающе поднял палец. - Вы слышали?
        Поначалу Владигор решил, что префект хочет таким образом прервать обсуждение, ибо в библиотеке, кроме них, никого не было. Стояла необыкновенная, звенящая тишина. Чинно покоились в нишах спрятанные в футляры свитки. Мизифей перехватил тревожный взгляд Гордиана в сторону верхнего ряда, где хранился бесконечный свиток.
        - Жаль, ты не до конца обучил меня, Архмонт, - со вздохом сказал Гордиан.
        - Клянусь Геркулесом, ты и так уже почти все знаешь! Но я не могу посвятить тебя в Хранители. В данном случае решаю не я, а боги. Минерва обещала это сделать во время Столетних игр.
        - Значит, мне нужно вернуться и провести Столетние… - сказал Гордиан и замолчал на полуслове - теперь все отчетливо слышали легкие шаги - кто-то невидимый шел по мраморному полу, приближаясь к ним.
        - Вы говорите об окончании дела, еще не приступив к нему! Как это похоже на людей!
        - разнесся по библиотеке звонкий женский голос.
        Первым ее увидел Владигор, когда она еще только возникла в дверном проеме, вторым
        - Гордиан, когда она миновала бордюр мозаики и ступила на медальон с растительным орнаментом. Последним - Мизифей, когда она была уже почти рядом и ее светлый пеплос волочился по бородатому лицу Аристотеля.
        - Светлоокая богиня! Ты не оставила нас…
        - Как вас можно оставить! - Она пожала плечами и уселась в удобное плетеное кресло, где обычно любила сидеть Юлия. - Вы видите только поверхность потока, но знать не знаете, что скрывается на его дне.
        Она провела рукою над полом, будто хотела стереть мозаичную картину. Мельчайшие камешки, уложенные мастерами с таким тщанием, вылетели из своих гнезд и закружились в воздухе разноцветным сверкающим роем. Когда же камешки легли вновь на пол, то все увидели, что вместо прежней картины перед ним раскинулась подробнейшая карта римских владений. Ультрамарином сверкали моря, желтым кварцем - горы, хрусталем - снега на их вершинах. Леса из зеленого мрамора покачивались, как живые, под напором невидимого ветра. Крошечные деревья не должны были быть видимы при таком уменьшении, а между тем глаз на удивление ясно различал каждое дерево, каждый куст, каждый цветок. Владигор хотел спросить, в чем же загадка этой удивительной карты, но промолчал, не желая мешать задуманному.
        - Ты думаешь, что опасность здесь… - Перст богини указал в сторону персидской границы, прополз, отмечая невидимую дорогу от Церцезиума к зубчатым стенам Нисибиса, на мгновение задержался в Каррах и наконец приблизился к расположенной в долине, окруженной роскошными садами и виллами Антиохии. - Ерунда! Вовсе не здесь! Вот где! - И Минерва резко махнула рукой наверх, в сторону Нижней Мезии, провинции не особенно благополучной в последние годы, ибо на границах ее объявились неведомые племена, воинственные и дерзкие. - Что ты знаешь об этом? - повернулась она к Гордиану.
        - Наместником там Менофил, человек мне преданный…
        Минерва рассмеялась, и смех ее был язвителен и горек.
        - В самом деле, великое достоинство, ибо преданных людей в Риме нынче необыкновенно мало. Но разговор не о Менофиле. Смотри.
        Она вновь провела рукой над полом, и закопошились, будто растревоженный улей, десятки и сотни племен. Бурля, людской поток почти мгновенно затопил всю Фракию, разлился вокруг стен осажденных городов, как река, выступив из берегов в половодье, окружает большие деревья на равнине. На время войска остановились, раздумывая, что же делать дальше. Крошечные дымки поднимались там, где когда-то находились деревни и поместья, и в библиотеке в самом деле запахло дымом.
        - Это готы, - сказала Минерва. - Сейчас они довольствуются тем откупом, что получили несколько лет назад, в год, когда императоры сменялись один за другим… не буду напоминать о том времени. Возможно, Бальбин и сумел бы их остановить, если бы преторианцы не перерезали ему глотку. Но горевать о прошлом - занятие неблагодарное. Прошлое людям известно, а вот будущее - только богам. Если ты сейчас отправишься в Нижнюю Мезию, Гордиан, то во Фракии столкнешься с готами… Их пока что не так уж и много, пришли лишь отдельные племена, и римской армии вполне под силу их одолеть и очистить провинцию. Пока… Ибо это только начало. То, что ты сейчас видишь, - это будущее. Тебе придется сразиться с ними не раз - через десять лет ты должен будешь их победить, или они пожрут Рим, как саранча. Через десять лет ты соберешь огромную армию и I поведешь ее сражаться с готами. В этой битве император или погибнет со всем своим войском или блестящая победа твоих утомленных подданных. И возникнет новый Рим. И родится новая душа у Рима.
        - Ты говоришь о будущем без иносказаний, - заметил Гордиан.
        В его словах прозвучал вопрос, который он не осмелился задать напрямую. Но Минерва прекрасно поняла его.
        - Это означает одно: будущее страшит даже богов. Когда ты двинешься в Месопотамию, помни: не персы угрожают Риму… Отнюдь не персы.
        Она вновь провела рукою над полом, и камни мозаики встали на свои места. Но все продолжали смотреть на возникшие вновь медальоны, будто еще видели дикие орды, разгуливающие по равнинам, и пожары, полыхающие тут и там.
        - Ничего этого еще нет. Но будет. Поспеши, Гордиан. А когда ты вернешься, я дам тебе то, чего не было ни у одного императора Рима. Божественную власть. Тогда никто не осмелится посягнуть ни на тебя, ни на твоих потомков, опасаясь гнева самой Минервы и ее отца. Ты успеешь укрепить города и воздвигнуть на пути варварских племен непреодолимые стены. Смелый и честный император способен сделать и армию смелой и честной. Пока еще не поздно… пока.
        Все молчали. Потом Мизифей кашлянул и спросил:
        - Светлоокая богиня, почему ты не сделаешь это сейчас?
        - Избранник богов должен еще оправдать свою избранность. Риму нужен герой, перед которым он может преклоняться и которого может любить. Цезарь и Марк Аврелий в одном лице. Геркулес-Музагет из свитков Нумы Помпилиума - то есть победитель чудовищ и покровитель муз в одном лице. Иначе власть будет слишком тяжела для властителя и раздавит его. И помни, Мизифей, - она понизила голос, - незачем ходить за Евфрат, даже если кому- то почудится там хорошая добыча.
        Уходя, она сделалась невидимой сначала для Мизифея, а когда ступила на орнамент мозаики, то и глаза Гордиана перестали ее различать. Но Владигор видел, как она остановилась на пороге и обернулась. И услышал ее слова:
        - Когда рушатся такие государства, как Рим, грохот слышен в иных мирах, и там тоже начинаются камнепады. Помни это, Архмонт.
        Гордиан отыскал Юлию в библиотеке, молча взял ее за руку и привел в спальню.
        - Ты еще насидишься за свитками, когда меня не будет, - шепнул он, снимая с ее волос золотую сетку с изумрудами.
        Темные пушистые пряди рассыпались по плечам.
        - Ты скоро выступаешь? У нас много времени?
        - Много, - кивнул он. - Но пролетит оно быстро. И значит, его все равно мало…
        - Я смогу приехать к тебе в лагерь? - спросила она.
        - Нет, это слишком опасно.
        - В Нижнюю Мезию? Или в Антиохию?
        Он вновь отрицательно покачал головой.
        - Марк, я должна родить тебе ребенка. А я до сих пор не беременна.
        - Наследник родится, когда я вернусь назад, - так обещала Минерва…
        Она ничего не ответила, но ему почудилось, что он слышит ее крик: «А если ты не вернешься?!»
        - Я вернусь, - ответил он. И по тому, как порывисто она прижалась к нему, понял, что угадал вопрос.
        Одетый в пурпурную тогу, расшитую пальмовыми ветвями, Гордиан отпер ключом дубовые, украшенные золотом и слоновой костью двери храма двуликого Януса. После жертвоприношения он вышел и оставил ворота открытыми. Рим вновь начинал войну.
        После этого ворота храма никогда уже больше не закрывались.
        - И как он воюет? Успешно? Ба, да он очистил почти всю Фракию. Ну что ж, неплохо для мальчишки…
        Со склона Парнаса открывался прекрасный вид на долину, засаженную тысячами серебристых оливковых деревьев. А далеко внизу по спокойным водам бухты медленно скользили корабли. На розовый шелк заката черными зигзагами легли горные хребты. Свет еще не померк. Но Минерве не нужен свет, чтобы различать происходящее. Над картой, выложенной из камней на узкой террасе, склонилась темная фигура. Тень упала туда, где в этот момент находились войска Гордиана, тень головы, но вовсе не человеческой. Острая морда и торчащие уши. Неужто он? Отбился от свиты Исиды и явился сюда насмешничать и угрожать…
        - Анубис? - Голос Минервы прозвучал неуверенно.
        Она не сумела сразу определить, древний бог перед нею или самозванец, которых так много на Востоке, и особенно в Египте. Когда страна приходит в упадок, суеверия плодятся, как черви на трупе. Черная тень дрогнула, и раздался лающий смех. Минерва стиснула в руках копье. Здесь, на греческой земле, она никого не опасалась, но этот смех ей не понравился чрезвычайно.
        - Неужто признала? Да, как видишь, все еще разгуливаю… есть силы… а ты?
        Она не ответила - его слова звучали слишком фамильярно.
        - Ты слишком доверяешь людям. А этого делать никак не следует. Кто-нибудь из них наверняка тебе напакостит и расстроит твои планы. Сейчас ты надеешься с помощью этого мальчишки спасти себя и свой обожаемый город! Ну как же… сколько лет осталось до того, как народы, пришедшие с севера и так неожиданно явившиеся здесь, в нижней Мезии, разграбят твои обожаемые Афины? Чуть больше тридцати? Мгновение, если судить с точки зрения вечности…
        Анубис вновь разразился громким смехом. Минерва не отвечала. Но в темноте ее золотой шлем стал светиться, а змеи на эгиде зашевелились.
        - А знаешь, как все это будет? - Анубис наслаждался предчувствием грядущих бед. - Когда готы подойдут к Афинам, некий безумный житель будет бегать повсюду и уверять сограждан, что ты не допустишь падения своего любимого города и явишься на помощь им в золотом шлеме, с копьем в руках и в своей смертоносной эгиде. И что же?.. Вера одного человека - это так мало для бессмертной богини. Вера одного - сила одного… Ради этого не стоит спускаться с Олимпа с копьем в руках. Или и сил не хватит, чтобы спуститься?
        - Не пойму, о чем ты толкуешь, Анубис, - хмурясь, отвечала Минерва.
        - Неужели?.. Пока войска Гордиана очищают Нижнюю Мезию и Фракию от первых отрядов готов, еще не осознавших свою силу, поговорим о будущем. Я предлагаю тебе сделку… Причем очень выгодную…
        - Какую сделку, Анубис? В толк не возьму…
        - Рим существует уже почти десять веков…
        - Я и без тебя знаю магический смысл тысячелетия…
        - Впереди два века агонии или бессмертие - вот выбор.
        - Я знаю.
        - И ты выбрала бессмертие?
        - Разумеется.
        - Представь, тот, кому я служу, - тоже. Соединись с ним, и ты станешь второй самой почитаемой богиней в Риме. После моего господина.
        - И кто ж твой новый повелитель, Анубис?
        - Бог Зевулус.
        - Не велика персона.
        - Пока. Но ему служат самые смелые и отчаянные, они без жалости уничтожат всех, кто не захочет поклоняться новому богу. Их вера дарует ему силу. Число тех, кто поклоняется старым богам, день ото дня все меньше и меньше, и сила Олимпийцев будет убывать, пока не сделается вовсе ничтожной. Надо уметь сменить хозяина, чтобы выжить… Соглашайся, и Рим будет нашим…. Или… Ты же мудрая. Можешь и сама догадаться. И не артачься. Мой господин милостиво соизволит взять тебя в супруги даже после того, как ты спала со смертным.
        Глаза Минервы сверкнули в темноте, молнии ударили в Анубиса и обожгли ему лицо. Запахло паленой шерстью.
        - Ну зачем же так злиться, - хихикнула шакалья голова. - Я понимаю, тысячелетия воздержания приучили тебя к мысли о собственном целомудрии. Но сколь святую жизнь ни вела бы женщина, ее падение в итоге все перечеркивает. Есть только шлюхи и девственницы - других не бывает… Неужели ты при своей мудрости этого не знаешь? Так что передать моему господину?
        - Мизифей - мой муж, а твоему господину я не советую переступать порог моих храмов.
        - А он и не будет переступать порог - он просто-напросто разрушит эти храмы. Иди, торопись, помогай своему мальчишке, пока ты в силах. Когда он дойдет до Антиохии, твоя власть кончится. В Персии ныне другие боги, и они умеют постоять за себя.
        - Анубис, помнишь своего собрата, того, которого убил Архмонт?
        Минерва выпрямилась, рука с копьем поднялась… еще мгновение, и золотой наконечник вонзился бы в черную голову. Но Анубиса уже и след простыл - лишь раскачивались на ветру метелки травы да ласточки чертили в гаснущем вечернем воздухе причудливые узоры. На каменной карте полыхали крошечные костерки - где-то вокруг фракийских городов римские легионы теснили готов, снимая осаду. Готы еще не умели брать города… пока не умели.
        Глава 4
        РИМСКИЕ ОРЛЫ
        Встретиться с персидской армией царя Шапура у стен Антиохии Гордиан не успел - персы уже сняли осаду и исчезли. Когда основные силы римлян подошли к городу, вокруг были только остатки лагеря - ломаные повозки, трупы лошадей и верблюдов, груды добра, награбленного на роскошных виллах, расположенных в окрестностях города. Осталось еще два десятка пленников, которых не увели с собой по причине их слабости и болезней, персы, по счастью, не успели их добить в суматохе. Пленники рассказали, что персидская армия отступила к Каррам и там, возможно, даст новое сражение, памятуя о прежних успехах римлянам. Словосочетание «битва под Каррами» у любого римлянина вызывало дрожь: Красс там потерпел страшное поражение и сам вместе с сыном пал в битве.
        Вряд ли существовал в мире город богаче, чем Антиохия. В сравнении с ее пышностью даже великолепие Рима порой меркло. С востока на запад тянулась широкая центральная улица, застроенная домами в три или пять этажей. Вдоль нее располагались портики, предназначенные укрывать граждан от дождя и зноя. Колонны храмов и дворцов сверкали на солнце так, что слепило глаза, - все они были облицованы листовым золотом. Стены домов из разноцветного мрамора сменялись стенами, сплошь пестрящими мозаиками. Потом вновь шли портики с золочеными колоннами.
        Поначалу жители Антиохии встретили Гордиана радостно, ожидая по случаю отступления персов грандиозные праздники, гладиаторские игры и раздачу подарков. Но ни игр, ни подарков не было - шла подготовка к дальнейшему походу, и жители Антиохии, большие любители развлечений, порою сомнительных, сразу охладели к молодому императору. Услышав о затеянном им походе, они заинтересовались только барышами, которые можно было бы извлечь из поставок хлеба, масла и мякины для такой огромной армии. Небольшая кучка праздных зрителей наблюдала за тем, как император, вместо того чтобы отправиться в сады Дафны и там предаться наслаждениям, день за днем заставляет свои войска исполнять какие-то мудреные маневры. Лишь появление катафрактариев, вооруженных длинными тяжелыми копьями и длинными мечами, - в кожаных куртках, сплошь обшитых железными пластинами, на лошадях, покрытых броней,
        - вызывало у зрителей крики восторга.
        Гордиан день за днем устраивал все новые и новые маневры, пытаясь отыскать какой-то тактический прием, еще ни разу не применявшийся в сражениях с персами. В Нижней Мезии при стычке с варварами одно появление отряда катафрактариев даровало ему победу. За этой тяжелой конницей было будущее. Мизифей, с его подвижным умом, не отягощенным догмами римского военного искусства, уяснил это мгновенно. Император лично следил за тем, как его конники отрабатывают сложные, граничащие с чародейством приемы. Мизифей верхом на смирной лошадке расположился подле и старательно чиркал стилом на вощеных табличках. Владигор, сидя на могучей фракийской лошади, едва сдерживался, чтобы не вмешаться и не подсказать что-нибудь дельное. Но он, как Хранитель времени, не имел на это права. Нужно было найти решение, используя технику этого мира. Стрелы, дротики, копья, мечи, пращи, колья… Кстати, колья… Почему бы и нет?
        Он уже хотел высказать свою идею вслух, когда один из катафрактариев повернулся и направил своего коня прямо на Мизифея. Между ним и префектом претория было всего два десятка шагов. Черный конь Мизифея, не предназначенный для сражений, вместо того чтобы повернуть в сторону, встал на дыбы, когда всадник резко дернул уздечку. Но этим глупое животное спасло хозяину жизнь - копье катафрактария ударило коню в грудь и пробило ее насквозь. Катафрактарий выпустил копье из рук и проскакал мимо, а конь Мизифея рухнул на землю. Надо заметить, что сам Мизифей свалился еще раньше, счастливо отделавшись несколькими синяками и ушибами.
        Владигор и Гордиан тут же помчались за неудачливым убийцей. На покрытой бронею лошади далеко тот ускакать не мог. Синегорец почти сразу догнал его. Лишившийся копья, преследуемый извлек из ножен меч. Но куда ему было тягаться в боевом искусстве с синегорским князем! Владигор замахнулся, и его противник вскинул руку, готовясь отразить удар, но клинок синегорца, описав полукруг, обрушился на него не сверху, а сбоку. Удар был такой силы, что всадник слетел с лошади и распластался на земле, а из-под его доспехов повалил вонючий зеленый дым. Когда подоспевшие преторианцы сняли с поверженного островерхий шлем, то под ним обнаружилась полуистлевшая голова, к тому же отделенная от тела, а на груди этого разложившегося трупа нашелся на прочном шнурке знакомый черный медальон с изображением козлиной головы. Посланец Зевулуса!
        Мизифей, прихрамывая, спешил к ним…
        - Прекрасный военный маневр! - воскликнул Гордиан со смехом. - Как ты пытался поднять лошадь на дыбы? Стило против копья! И побеждает стило… Невероятно!
        Он смеялся, но на сердце у него было тяжело от дурного предчувствия. Мизифей прекрасно это понял и лишь криво усмехнулся в ответ.
        На следующий день префект претория велел построить войска, включая вспомогательные отряды, обозников, лекарей и их помощников, и всем раздеться до пояса. Вместе с Владигором он прошел вдоль шеренг, внимательно рассматривая надетые на шею значки и амулеты. Черного медальона ни у кого не было. Когда очередь дошла до Филиппа Араба, второй префект претория странно улыбнулся - во всяком случае, так показалось Владигору. На шее у Филиппа висел янтарный амулет с застывшим в нем пауком. В этом медальоне ничего опасного для императора не было - янтарь защищал от магии. Вот только чьей магии опасался Араб?
        - Зачем тебе этот оберег? - спросил Владигор, глядя в упор на Араба.
        - Меня однажды околдовали, и я едва не умер, - ответил Филипп.
        Владигор украдкой глянул на свой аметист - камень горел ровным голубым светом. Значит, Филипп говорил правду и никакой опасности от него не исходит… Или… янтарный амулет не дает узнать истину?
        - Вели ему снять амулет, - шепнул Владигор Мизифею.
        - Это невозможно, - ответил тот. - Он - второй префект претория и по своему происхождению - сын арабского шейха. Подобная просьба оскорбит его, и он станет моим врагом. В данной ситуации я не имею права так рисковать. Ведь у тебя нет никаких конкретных подозрений?
        Владигор отрицательно покачал головой. Мизифей был прав. Но на душе у синегорца было по-прежнему муторно, ему хотелось закричать, призывая в помощники Юпитера, или Перуна, или Минерву… Но он знал, что кричать бесполезно, - боги не отзовутся на его призыв.
        В Антиохии Владигор расстался с Гордианом. Войска двинулись по дороге к Каррам, а синегорский князь поскакал, опережая колонну, вперед. Одет он был как перс - в долгополый халат, шаровары, островерхую шапку. Он должен был проникнуть в Персию как разведчик. О своем решении он предупредил друзей в последний момент. Мизифей пытался отговорить его от этой опасной затеи, но безрезультатно. Владигор стоял на своем: война эта - происки Зевулуса, и он должен отыскать проклятого чародея за границами империи. Иначе победить им никак не удастся - рано или поздно Зевулус одолеет.
        - Это слишком опасно, - твердил Мизифей. - На той земле никто не будет тебе помогать - ни боги, ни люди.
        - Чтобы сладить с Зевулусом, я не нуждаюсь ни в чьей помощи.
        - Но не исключено, что Зевулус нашел себе помощника, - заметил Мизифей.
        - Прислушайся к его словам, - посоветовал Гордиан. - Я не знаю ни одного случая, когда Мизифей ошибся.
        - Возможно, у Зевулуса есть союзник не только там, но и здесь, - напомнил Владигор.
        - Хорошо, отправляйся, если хочешь, - уступил Мизифей. - Но только не стоит брать ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ в столь опасное путешествие.
        Мудрец вновь был прав, но Владигору почему-то не понравились его слова. Все же, уезжая, он оставил камень Гордиану.
        Гавра отыскал Мизифей. Он и привел его в палатку Гордиана, когда они разбили лагерь в нескольких милях от Карр. Армия персов снова отступила без боя, оставив после себя разграбленный город с проломленными стенами и без крошки продовольствия. И это никак нельзя было назвать победой. Вот если бы войска Гордиана настигли персов и раздавили, прижав к стенам!.. Но враги скрылись в степи, бросив по дороге часть награбленного, несколько раненых верблюдов и два десятка женщин. Нет, до победы над персами было еще далеко. Гордиан, диктуя свои донесения сенату, выразился сдержанно: «успешная операция». Тем не менее Карры вновь принадлежали Риму.
        Когда Гавр вошел в палатку, Гордиан невольно посторонился, на мгновение оробев перед старым центурионом. Тот был подобен скале - лицо изрезано морщинами, складками и шрамами, как выветренный камень пустыни, рот - глубокая трещина, глаза
        - как две черных дыры. Квадратная голова на таких же квадратных плечах. Ноги - как столбы, подпирающие свод храма. При этом центурион не отличался огромным ростом, но сила в нем чувствовалась необычайная.
        Гордиан уселся на свой складной стул и тут же обрел уверенность в себе, ибо даже такая малость, как стул, на который имеет право сесть только император, может вернуть утраченное душевное равновесие.
        - Гавр, я слышал, что ты участвовал еще в походе Александра Севера… Этот поход превозносили в официальных отчетах, но я подозреваю, что там было много сочинено. Я бы хотел услышать, что же случилось на самом деле.
        - Да уж, писцы постарались, приукрашивая успехи наших легионов, - презрительно хмыкнул Гавр, его каменное лицо ожило, губы искривились в усмешке. - Даже про серповидные колесницы написали, хотя их никто не видел со времен Александра Великого. Насочиняли, что одних слонов в войске было чуть ли не семь сотен. Я-то насчитал их от силы штук пятьдесят. Зато при возвращении император был удостоен триумфа и даже собирался запрячь в триумфальную колесницу слонов, но два из них сдохли, и пришлось ему довольствоваться лошадьми.
        Гавр был хороший рассказчик, к тому же если он и приукрашивал что-то, то этот словесный орнамент лишь добавлял достоверность его повествованию, не затемняя суть.
        - В донесениях написано, что Александр Север разгромил несколько тысяч тяжеловооруженной конницы, - сказал Гордиан, невольно улыбаясь, ибо ясно было, что Гавр и это донесение непременно опровергнет. - Однако, кроме смутных намеков на то, что солдаты подныривали под крупы лошадей и вспарывали им животы, я ничего не нашел…
        - Было и такое, - кивнул Гавр. - Я сам лично таким способом выпустил кишки одной коняге. Но бедняга рухнула на землю со всеми своими металлическими побрякушками и чуть не задавила меня насмерть. А вот центуриона Антония растоптали, и здоровяку Галлу раздробили ногу так, что потом хирургу пришлось ее отпилить… Нынче я не так проворен и не рискнул бы повторить подобный фокус. Да и другим не советую. После этого и в наших легионах решили завести такую же конницу.
        - Но брюхо-то у лошадей голое, - задумчиво проговорил Гордиан.
        - Да уж конечно, копья из земли не растут. Но ведь и кидаться на них с нашими короткими мечами - все равно что с голыми руками лезть.
        Невольно и Марк, и центурион посмотрели на длинный меч, лежащий на постели императора. В тусклом блеске светильников на клинке, отливающем золотом, проступал странный сетчатый узор. Римские катафрактарии и небольшой отряд личной императорской конницы были вооружены такими мечами. Каждый меч стоил пятьсот ануреев, то есть был буквально на вес золота.
        Гавр, вздохнув, замолчал, и тут в разговор вступил Мизифей:
        - Главная сила персов - во взаимодействии лучников, которые рассеивают ряды пехоты, а в образовавшиеся бреши врубаются катафрактарии.
        - Дельно рассуждает, - кивнул Гавр. - Старый вояка небось…
        - Это лучший солдат империи, - подмигнул Мизифею Гордиан. - Как ты думаешь, Гавр, скоро мы встретимся с персами?
        - Они будут отступать, пока не решат, что наши войска достаточно измотаны, - тут же ответил Гавр.
        - Это случится нескоро, - заметил Мизифей.
        - Да, ты так заботишься о продовольствии, что даже в походе легионеры продолжают нагуливать бока, - рассмеялся Гордиан. - Но ведь персы об этом не знают. И мы не собираемся им это сообщать.
        Персы появились недалеко от Резайны на рассвете. Несколько отрядов легковооруженной кавалерии - кроме лука и стрел, никакого оружия у них не было. Они налетели, как саранча, забрасывая римский авангард стрелами. Пехота тут же встала в каре, прикрываясь большими квадратными щитами. Все же стрелы порой попадали в щели между щитами и ранили солдат. Было бы нелепо повторить ошибку Красса и дать себя расстрелять, не причинив врагу никакого вреда. Впрочем, в отличие от Красса, у Гордиана было достаточно конницы, и она тут же была послана наперерез персам, чтобы отогнать их от обоза, где они пополняли запасы своих стрел. Начисто изрубив обоз вместе с верблюдами и погонщиками, всадники спешно вернулись к основным силам, боясь быть отрезанными от пехоты. В этот день стычек больше не было. Римляне встали лагерем. Никто не знал, что ждет их утром.
        На следующий день легкие отряды персов, как стая крыс, набежали вновь, но их и на этот раз отогнали. Тем не менее за день войска Гордиана продвинулись лишь на десять миль. Дойдя до реки, они остановились, а утром двинулись назад по только что пройденной дороге. И тут же, как стая коршунов, возникли вдали вчерашние персидские отряды. Но теперь они не торопились нападать - за ними, как будто из-под земли, появились и основные силы Шапура: тяжелая кавалерия, подобно огромной, отливающей блеском змее, ползла по равнине, надвигаясь на римские легионы. Шагала и пехота в длинных кафтанах и остроконечных шапках. Как серые горы, двигались неуклюжие и вместе с тем необыкновенно быстрые боевые слоны.
        Гордиан дал приказ готовиться к сражению. Римская пехота построилась, по своему обыкновению, в две шеренги, каждая - по четыре человека в глубину, в третьей линии расположились вспомогательные отряды - в основном пращники для защиты от персидских стрелков.
        Сражение началось необычно. Гордиан слишком выдвинул вперед конницу и лучников, оставив тяжелую пехоту далеко позади, так же как и два отряда своих катафрактариев.
        Персы атаковали. Как всегда, вперед понеслись легкие отряды, осыпая римлян стрелами в надежде смешать их ряды, но сами были встречены тучей стрел и градом камней. Порой стрелы противников, столкнувшись в воздухе, расщепляли друг друга. Не ожидавшие такого отпора, персы бросились назад, и тотчас раздался сигнал трубы
        - конница римлян устремилась в контратаку. Сам Гордиан в золотом шлеме и покрытых золотом чешуйчатых доспехах скакал впереди на белом жеребце. Но отряд, ведомый им, внезапно сбил порядок, что так не походило на римлян, и рассыпался по полю, будто собирался просто погарцевать на виду у вражеского войска. Лишь три десятка всадников во главе с императором продолжали мчаться на врага. Два телохранителя скакали по обе стороны Гордиана, готовые прикрыть его своим телом от вражеских стрел. Император понимал, что рискует, - персидские лучники могли изрешетить его, несмотря на доспехи. Наконец, когда до персов оставалось с полсотни шагов, Гордиан, будто до него только сейчас дошло происходящее, развернул коня и помчался назад. Его отряд кинулся следом, оставив на поле с десяток убитыми. Тогда глухо забили барабаны, и войско персов пришло в движение. Видя панику римлян, в атаку двинулись закованные в броню всадники на покрытых доспехами конях. Слоны, поднимая вверх хоботы и грозно трубя, споро трусили следом.
        Отступающий отряд Гордиана, и без того уже поредевший, разделился на три части, и теперь эти три горсти всадников скакали назад, к основным силам. То и дело лошади, утыканные стрелами, валились на землю, всадники перелетали через головы скакунов, а поднявшись на ноги, тщетно пытались догнать своих товарищей. Несчастные гибли, раздавленные катившейся на них волной атакующих персов. Один из телохранителей Гордиана, пронзенный сразу тремя стрелами, рухнул на землю вместе с конем. Какой-то фракиец занял место убитого, заслонив императора своим щитом. Гордиан уже видел впереди отметку. Осколок черного диорита, часть древней стелы, испещренной письменами, стоял перед первым рядом пехоты. Два осколка поменьше располагались слева и справа от главного. Разделившаяся на три отряда кавалерия Гордиана мчалась к этим трем камням.
        Гордиану казалось, что его конь несется по воздуху, не касаясь копытами земли. Для императора не существовало сейчас ничего - ни персов, ни римлян, ни страха, ни надежды. Он видел только черный осколок диорита, который нужно было миновать, чтобы выиграть битву. Между ним и черным камнем существует незримая нить, и камень тянет его к себе. Ни одна стрела уже не остановит их сближения. И даже мертвый, белый скакун принесет императора к цели, и, если вражеское копье перебьет Гордиану хребет, камень все равно притянет его к себе. Время сгустилось и сделалось плотным, как знойный воздух степи. Черный камень был рядом и одновременно безумно далеко.
        Стрела ударила императора в плечо, вторая - в шлем, обе отскочили, расколовшись. Гордиан едва не свалился под копыта несущихся следом лошадей. Все-таки он удержался, а его конь продолжал лететь по воздуху и никак не мог приземлиться. Наконец копыта коня коснулись земли, и в этот момент третья стрела вонзилась скакуну в круп. По белой шкуре побежала алая струйка. Жеребец споткнулся, и снова Гордиан едва удержался, чтобы не упасть. Но конь устоял на ногах и сделал новый прыжок, мощными копытами оттолкнув от себя землю. Еще одна стрела, уже на излете, ударила Гордиана в бок - он почувствовал удар, однако наконечник не причинил ему вреда - доспехи защитили, но ведь это означало, что телохранители его больше не прикрывают! И действительно, рядом никого не было, Гордиан скакал в полном одиночестве. Конь сделал последний прыжок, и черный камень остался позади…
        Пехота расступилась перед императором, и он нырнул в узкий коридор, который тут же за ним замкнулся. Персы взвыли от разочарования. Их утомленные кони выбились из сил и едва не падали под тяжестью брони. Стоявшая плечом к плечу первая шеренга легионеров отступила на десять шагов, и между ними и персами оказался частокол воткнутых в землю кольев. Блистающая металлом колонна катафрактариев сломала строй
        - стальной клинок персидского войска разлетелся на множество осколков. Ржание напоровшихся на колья лошадей заглушало вопли людей, гибнущих под копытами. Напиравшие сзади давили передних, катафрактарии валились на землю, становясь совершенно беспомощными. В них летели дротики, которые не могли, конечно, пробить доспехи, но зато порой вонзались в прорезь для глаз и губ островерхих шлемов. А уж стрелы, пущенные из роговых луков, разили даже сквозь доспехи. Разогнавшись и не умея остановиться, несколько боевых слонов топтали персидскую конницу. Не видя иного выхода, катафрактарии пытались пронзить их своими длинными копьями. Сидевшие на слонах стрелки в подобных случаях должны были умертвить животных, перерубив им позвоночник. Но это удалось не сразу, и несколько гигантов продолжали в бешенстве топтать все, что попадалось им на пути, производя ужасные опустошения в персидском войске.
        Дальнейшее напоминало уже не сражение, а бойню. Римская пехота с регулярностью катапульт метала в противника дротики. Конница и отряды римских катафрактариев с флангов окружили сбившихся в кучу персов. Не дожидаясь, когда римляне одолеют окончательно, Шапур вместе с резервным корпусом предусмотрительно удалился с поля боя, бросив обоз. Маг, сопровождавший Шапура в этом походе, уже успел утешить его, что у персов еще будут дни блистательных побед, а позор этого поражения можно при известных усилиях стереть из памяти и современников, и потомков. Побеждает тот, кто побеждает последним. А все остальное не в счет.
        Но даже после бегства Шапура исход битвы еще не был решен. Три десятка персидских всадников прорвали фронт в том месте, где не было кольев. Из последних сил они сломили все три шеренги римской пехоты и устремились в тыл, туда, где стоял вышедший из боя отряд Гордиана и две когорты Второго Парфянского легиона, оставленные по совету Мизифея в резерве. Римляне значительно превосходили персов численностью, но в отряде Гордиана почти все - и всадники, и лошади - были изранены стрелами и не могли противостоять тяжеловооруженной коннице персов.
        Тем не менее у Гордиана не было выхода - он должен был атаковать, иначе прорвавшиеся в тыл персы решили бы исход боя.
        Десятки дротиков обрушились на персидских катафрактариев, но лишь двое из них свалились на землю. Остальные по-прежнему наступали, сидя в седлах неподвижно, как металлические статуи.

«Надо повалить их на землю, - мелькнуло в голове Гордиана… - Сбросить с лошадей…»
        И тут возле императора оказался Гавр.
        - А брюхо-то у них по-прежнему не защищено, - хитро ухмыляясь, заметил старый центурион. - Дозволь мне и моим ребятам выпустить им кишки.
        - Ты же говорил, что стар для таких дел.
        - Ничего. Рядом с тобой, сынок, я вновь чувствую себя молодым…
        - Хорошо, - согласился Гордиан. - Пусть рядом с каждым всадником идет пехотинец. Мы отвлечем их. Ну а твоя задача…
        - Да я все понял, сынок. - И Гавр одобрительно хлопнул императорского жеребца по крупу.
        Конь, не ожидавший подобной фамильярности, встал на дыбы и, бешено вращая налитыми кровью глазами, помчал Гордиана прямо навстречу врагу. Гавр бросился следом, а за ним устремился и весь отряд.

«Потом историки запишут, что император был отчаянно смел, - мелькнуло в голове Гордиана, пока он мчался, опережая остальных, к закованным в броню противникам, - а другие заявят, что он отчаянно глуп. И никто не подумает, что это была простая случайность…»
        Мысль эта так его позабавила, что, приближаясь на полном скаку к персам, он засмеялся. Рука сама собою взметнулась и швырнула дротик в лицо ближайшему катафрактарию. Гордиан почти не целился, но дротик попал точно в смотровую щель шлема, и бронированный всадник, несмотря на высокую луку стеганого седла, повалился наземь, будто статуя Максимина, свергнутая со своего пьедестала. Тут же на императора обрушился удар слева, однако он успел прикрыться щитом и ударил сам. Увы, меч лишь скользнул по броне катафрактария, не причинив вреда. В этот момент наконец подоспела на помощь римская конница. Среди сражающихся всадников замелькали и шлемы пехотинцев. Блеснув на миг, они исчезли в клубах пыли, казалось, бесследно, но почти сразу закованные в броню стали валиться вместе с лошадьми. Тут Гордиан услышал предсмертное хрипенье своего жеребца. Еще миг, и обессилевшее животное рухнет на землю и увлечет следом его самого. Упавшего в этой схватке затопчут мгновенно. Нелепая смерть… Спасение пришло неожиданно. Он увидел, как один из персов разворачивает лошадь и замахивается мечом, чтобы зарубить пехотинца. Перс
повернулся боком к Гордиану, и император перепрыгнул на его лошадь, обхватил закованного в броню седока сзади и изо всей силы надавил на затылок. В пластинках панциря на шее образовалась щель, и Гордиан вонзил кинжал в податливую кожаную основу доспеха. Прижимаясь всем телом к противнику, он скорее угадал, чем ощутил сквозь двойной слой доспехов смертную дрожь, пробежавшую по телу перса, и сбросил металлическую статую с ее живого, покрытого броней пьедестала.
        - Гордиан! - услышал он долетевший откуда-то снизу крик и наклонился, желая поглядеть, кто же его зовет.
        Это спасло императору жизнь. Копье, нацеленное ему в лицо, пронеслось мимо. Гордиан выпрямился, чтобы встретить новую, налетевшую на него статую. Все они, безликие в своей металлической броне, в остроконечных шлемах, закрывавших лица, казались столь похожими друг на друга, что чудилось - убитые поднимались с земли, чтобы отомстить за собственную смерть. Гордиан принялся в ярости наносить удары, но не так-то просто было сбросить катафрактария на землю, даже орудуя длинном мечом. Тот не прикрывался щитом, надеясь на прочность своих доспехов, но от удачного удара Гордиана сразу три пластинки на груди перса отскочили. Император закричал, предвкушая победу. Он размахнулся, чтобы поразить незащищенную грудь противника… И тут на него самого сбоку обрушился вражеский клинок! Доспехи на плече раскололись, не выдержав удара. В первую секунду Гордиан не почувствовал боли - только рука, сжимавшая меч, неожиданно утратила силу, пальцы разжались и выпустили рукоять…
        Гордиан даже не мог прикрыться щитом от нового удара, который, скорее всего, должен был его добить. Но перс сам зашатался в седле и повалился назад вместе с брыкающейся лошадью - кровь хлынула из ее ноздрей и заструилась по обшитому металлическими пластинами нагруднику. А из-под рухнувшей лошади выбрался Гавр и ухватил императорского коня за повод.
        - Держись, сынок! Только не падай… Я тебя выведу!
        - Добейте их… Мы должны победить…
        - Да уж победили, - хмыкнул Гавр. - Гляди, все, кто могут, чешут отсюда во все лопатки. Так бегут, что не догнать. Филипп вон за ними припустил. Будь покоен - он их за хвост поймает - Араб по части захвата добычи ни с кем не сравнится, он однажды сразу десять девок в плен захватил, клянусь Геркулесом!
        Гордиан посмотрел, туда, куда указывал Гавр, но ничего не увидел - лишь красноватый туман клубился впереди. Из этого тумана вдруг вынырнула хитрая физиономия Филиппа Араба и по-приятельски подмигнула.
        - Гавр, ты получишь в подарок тысячу золотых… - пробормотал Гордиан. Пальцы его тщетно пытались ухватиться за гриву лошади. - Перед смертью я еще успею распорядиться, чтобы тебе их выдали…
        - С чего это ты собрался умирать, сынок? - удивился Гавр. - Если бы солдаты от таких ран, как у тебя, умирали, то в римских легионах некому было бы служить…
        Гордиан почувствовал, что его снимают с лошади и кладут на землю. Кто-то поднес к его губам чашу с пряным неразбавленным вином, настоянным на травах. От одного глотка горячая волна разлилась по всему телу. Сразу ожила боль в плече, рана принялась гореть, будто в ней заполыхал маленький костер. От внезапного жара тело покрылось липким потом.
        - Гавр… - позвал Гордиан центуриона.
        - Я здесь, сынок…
        - Обязательно похороните меня… со всеми обрядами… Я не хочу сто лет шататься вдоль берега Стикса…
        - Да уж похороним, не волнуйся, сынок. Меня вон три раза хоронили. Даже монетки под язык клали. Так я теми монетками всякий раз давился и возвращался назад, чтобы друзьям своим дать хорошую взбучку…. - Гавр железными пальцами стиснул локоть императора. Гордиан в ответ попытался сжать локоть Гавра, но сил у него на это не было.

«Врет все… - подумал Гордиан. - И про Филипповых девок врет, и про похороны… но хорошо врет… умеет…»
        А дальше мыслей никаких не стало.
        Набитая песком и спрыснутая человечьей кровью - кровью Владигора - шкурка змеи ползла по песку слишком медленно. Никакие приказы, уговоры или угрозы не действовали на нее. Шкурка двигалась по-прежнему не спеша, оставляя на земле не свойственный живым змеям идеально прямой след. Шкурка безошибочно чуяла Зевулуса, но расстояние между Владигором и проклятым колдуном не сокращалось, а, напротив, увеличивалось. Земли эти Владигор не знал, и, хотя Мизифей снабдил его картой, вскоре Владигор убедился, что она чудовищно неверна. Там, где прежде были города, лежали одни развалины и среди них паслись козы, на месте пустыни появлялась река или соленые озера. Вместо плодородных долин он встречал на своем пути болота, а там, где на карте значилась равнина, неожиданно вырастали холмы, которые при ближайшем рассмотрении оказывались рукотворными башнями, построенными несколько тысячелетий назад.
        И повсюду камень, песок, ковыль… И горячий ветер в лицо.
        Опять на горизонте возникли знакомые очертания холма, и Владигор понял, что он приближается к той полуразвалившейся башне, которую покинул месяц назад. Значит, и Зевулус во второй раз побывал здесь.
        Владигор подобрал мертвую змейку и зашагал к башне. Он знал, что движется в правильном направлении. Весь фокус был в том, чтобы выиграть время и нагнать Зевулуса. Выиграть время… Разве его можно выиграть или проиграть? В нем можно жить… можно не обращать на него внимания, можно сжать его или растянуть… Но выиграть?.. Разве оно золото или горсть жемчужин, выставленных на продажу?
        Добравшись до подножия башни, Владигор опустил шкурку на песок. Она поползла наверх. Зевулус был там. Ну что же, наконец-то они встретятся лицом к лицу. Владигор взглянул на перстень Перуна. Волшебный аметист был равнодушен и мертв. В этой части земли Юпитер не мог помочь своему избраннику. Перстень молчал…
        Добравшись до вершины башни, Владигор увидел, что перед ним - новый, словно только что построенный храм, странно контрастирующий с полуразрушенной башней, лишь кое-где сохранившей ступени своих лестниц, как древняя старуха - пару почерневших зубов.
        Владигор положил ладонь на рукоять меча и шагнул внутрь.
        Храм был пуст.
        Владигор швырнул шкурку на пол. Она свернулась кольцом. Синегорец вытащил меч и начертил вокруг себя магический круг. Змейка тут же встрепенулась, подползла к краю магического круга и замерла. Владигор повернулся в ту сторону, куда указывала ее мертвая, набитая песком голова. И… увидел Зевулуса.
        Маг теребил свою тощую бороду и смотрел на Владигора насмешливо.
        - А змея, оказывается, поумнее тебя, синегорец, - проговорил он презрительно.
        - Что тебе надо?
        - Дурацкий вопрос! Ты являешься ко мне в гости, хотя я тебя и не звал, и спрашиваешь грозным тоном: «Что тебе надо?» Не следует ли прежде сообщить, что надо тебе, мой гость, которого я никак не могу назвать другом.
        Владигор стиснул зубы. Ну что же, если этот тип хочет говорить витиеватыми фразами, он получит столь же витиеватый ответ.
        - Ты знаешь, что мне нужно, я знаю, чего добиваешься ты. Наши желания не совпадают. И я сделаю все, чтобы ты никогда не получил того, чего добиваешься.
        Зевулус расхохотался:
        - Только самоуверенный мальчишка может заявить, что знает желания другого. Я не знаю, что тебе нужно, Владигор. Но на твоем месте, я бы сидел в Синегорье и не высовывал носа из Ладора. У тебя столько интересных дел - подати, склоки в дружине и прочие бесхитростные радости варварской жизни. А ты зачем-то явился сюда и нагло вмешиваешься в ход событий. Тебе ли, Хранителю времени, не знать, что подобные поступки могут привести к катастрофе. И не только здесь, но и в твоем медвежьем углу…
        - Первое нарушение совершил ты, - отвечал Владигор. - А я лишь исправляю то, что ты испортил. Это ты жаждешь власти над Римом, а не я…
        - Послушай, наша перебранка ни к чему не приведет. Давай присядем и поговорим рассудительно и неторопливо. Не как люди, а как боги. Я, правда, до сих пор не понимаю, почему Юпитер присвоил тебе этот титул, ведь ты его ничем не заслужил. Ну да ладно… Я уважаю старика, хотя он подозрителен и мстителен не в меру. Но таковы уж все старики - они чуют, что нашелся кто-то посильнее и вот-вот скинет их с насиженного местечка, и потому начинают волноваться и метать молнии в кого попало. Но мы же с тобой молоды, Владигор, и потому равны…
        Он уселся на скамью, идущую вдоль стены, небрежным жестом потеснив стоящие на ней глиняные изваяния, одно из которых упало на пол и разбилось. Внутри оно, оказалось полым, служа прибежищем для множества пауков. Они тотчас разбежались во все стороны и скрылись в щелях между каменными плитами пола.
        - Ну что ж, поговорим как боги… - отвечал Владигор. - Зевулус, мне не нужна эта война, и я ее прекращу. Неважно как - победив персов или заключив с ними мир. А затем я докончу то, что начал, и если ты будешь мне мешать, я тебя убью.
        - О мой недруг, почему бы тебе не убить меня прямо сейчас?.. Другого-то случая может и не представиться…
        - Хорошо. Спустимся вниз и вступим в бой.
        - Ты слишком торопишься. Ты еще не выслушал меня.
        - Говори…
        - Мне нужен ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ. ТВОЙ ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ. Если ты отдашь его мне, я, может быть, и оставлю тебя и твоего молокососа Гордиана в покое… на время, пока я буду занят более важными делами… Ну как, договорились?
        - Нет.
        - Ты же силен, Ненареченный бог. Зачем тебе какой-то камень? Ты и без него прекрасно можешь править Синегорьем. Он пригоден лишь для того, чтобы узнавать о грядущих затмениях и открывать врата времени. Но о затмениях тебе расскажут астрономы, а врата времени - к чему они тебе?
        - А тебе?
        - Когда я стану первым среди богов, врата мне пригодятся.
        - Не выйдет, хотя бы потому, что я никогда не уступлю камень тебе. Это все равно что вложить в руки убийцы нож.
        - Как благородно! Неужели, прожив столько лет в этой клоаке, что называется Римом, тебе не надоело быть благородным? Рим утратил право на существование, когда надел на маленького мальчика тогу лишь для того, чтобы его убить, а палач изнасиловал девочку потому, что не мог казнить девственницу.
        - Этот Рим принадлежит прошлому, и я не собираюсь его возвращать.
        - Ну ладно, ладно, не хмурь брови, договоримся иначе. Создай Хранителя времени из Гордиана, получи камень для Рима и… отдай его мне. В конечном счете, мне все равно, каким ВЕЛИКИМ ХРАНИТЕЛЕМ владеть.
        Владигор разомкнул магический круг и шагнул к Зевулусу.
        - Мразь! Да я задушу тебя собственными руками…
        - Не меня, а себя, - захохотал Зевулус.
        В то же мгновение чьи-то пальцы, невидимые, но необыкновенно сильные схватили Владигора сзади за горло. Он попытался разжать их, но с таким же успехом мог бы гнуть стальные прутья. Владигор ударил локтем того, кто, по его разумению, должен был находиться у него за спиной, но неведомый враг увернулся.
        - Не люблю, когда в моем доме ведут себя буйно… - прошипел вкрадчивый голос.
        Пальцы сдавливали горло все сильнее, и Владигор начал задыхаться. Тем временем Зевулус обыскивал одежду синегорца. Владигор изо всей силы пнул чародея ногой в живот, и тот отскочил, согнувшись от боли.
        - Я так и думал, - выдохнул Зевулус, хватая ртом воздух. - Ты слишком хитер… и ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ при тебе нет… Ну что ж… лучше услышать «нет», чем не услышать вообще ничего…
        Цепляясь за стену, Зевулус двинулся к выходу. В дверном проеме он обернулся и погрозил желтым сухим кулаком Владигору. Стены храма заходили ходуном, будто собирались рухнуть, и чародей исчез. А невидимые руки продолжали стискивать шею Владигора. Чудилось, что храм наполнили многочисленные черные тени, они извиваются и строят Владигору мерзкие рожи… Еще мгновение, и пальцы невидимого великана переломят синегорцу хребет… И тут отчетливая и ясная мысль, будто вспышка молнии, мелькнула у него в мозгу…

«Я не вижу этих рук… так пусть он не чувствует моего тела…» Все свои магические силы, Владигор вложил в это краткое заклятие.
        И неведомые руки разжались… Владигор вырвав из ножен меч, нанес удар туда, где, по его предположению, находился враг, но клинок рассек пустоту. За спиной Владигора никого не было. А стены храма по-прежнему ходили ходуном, и тени, свиваясь в кольца, метались из стороны в сторону… Змеиная шкура сама скользнула ему в руку, будто опасалась, что впопыхах синегорец о ней позабудет. Владигор выскочил наружу, но яркий солнечный свет не вернул отчетливости очертаниям предметов - лишь к причудливым извивам серых теней прибавилась пляска сине-красных кругов. В глазах Владигора все помутилось, он оступился на краю полуразрушенной башни и полетел вниз, скользя по крутому склону. Тени, вырвавшись из храма, неслись за ним, но не могли настичь. Без сознания упал Владигор у подножия башни, а когда пришел в себя, и разлепил веки, солнце в кровавом облаке уже заходило за горизонт.
        Прежде чем прижечь и перевязать рану, врач дал Гордиану выпить настойки мандрагоры. Весь остаток дня, ночь и весь следующий день император проспал. Никогда прежде не снились ему столь удивительные сны. Он видел себя прогуливающимся вместе с Мизифеем в тени портика в яркий летний день. Беседа текла неторопливо, будто вода из мраморного фонтана.
        - Если ты видишь человека, который в жаркий полдень или в дождь идет посредине улицы, а не скрылся в тени портика, что ты подумаешь о нем? - спросил Мизифей.
        - Что он глуп… - ответил Гордиан и, помолчав, добавил: - Или его мысли текут иначе, чем мои.
        - Мысли слишком многих римлян текут иначе, - заметил Мизифей.
        - Порой нелепые мысли приносят удивительные плоды…
        - Увы, эти мысли бесплодны.
        - Не во власти императора указывать другим, как мыслить. Достаточно того, что я указываю, как поступать.
        Мальчик лет шести в белой тоге с пурпурной полосой, какую положено носить в его возрасте, подбежал к ним, неся в ладошках штук пять или шесть большущих сосновых шишек.
        - Какая тебе больше нравится, доминус? - спросил он у Гордиана и прищурил светло-голубые, казалось, светящиеся изнутри глаза.
        Одна их шишек была на редкость огромна - под каждой толстой чешуйкой прятался крупный, черный орешек. Гордиан протянул руку, чтобы взять подарок, и с удивлением заметил, как изменилась его ладонь - она сделалась шире, и вдоль ладони змеился тонкий белый шрам… Это была рука совершенно другого человека…
        Гордиан вздрогнул от боли в плече и проснулся… Он лежал у себя в палатке, всю грудь и плечо покрывали плотные бинты. Рана слабо ныла. Мизифей сидел возле походной кровати императора и, по своему обыкновению, что-то писал на восковых табличках. Заметив, что Гордиан пошевелился, Мизифей поднял голову и одобрительно кивнул:
        - Как ты себя чувствуешь, сынок?
        - Я видел сон… Сначала я подумал, что он о будущем. Но теперь знаю: мне привиделся сон о другом времени…
        - Если бы Архмонт был здесь, он бы объяснил тебе смысл твоего сна.
        - Он говорил… да, да, я точно запомнил - такое случается, когда минуешь временную развилку…
        Если это так, то несколько часов назад произошло нечто важное, определившее его судьбу. Но что?.. Битва при Резайне? Нет, другое, пока ему неведомое…
        - Я уже отправил донесения сенату с сообщением об одержанной победе и захваченной добыче, - сообщил Мизифей.
        - Мы захватили добычу? - спросил Гордиан.
        В горле у него пересохло, и голос звучал сипло. Мизифей подал ему кубок с разбавленным вином.
        - Да, Филипп захватил весь лагерь персов - верблюды, женщины, сундуки с драгоценностями, серебряные ложа самого Шапура, артисты, евнухи, мешки с зерном и мешки с добычей, награбленной в наших провинциях. И с десяток магов, которые толкуют о новой религии и новом боге… или что-то в этом духе… - Мизифей сказал об этом как-то вскользь, не глядя на Гордиана, будто о чем-то неважном. - И еще десять тысяч пленных.
        - Приведи их, - приказал Гордиан.
        - Это невозможно - пленных отправили в Антиохию, чтобы дожидаться выкупа от Шапура. Персы всегда выкупают своих воинов, попавших в плен. Так что в ближайшее время…
        - Приведи ко мне захваченных магов, - приказал Гордиан.
        - Прямо сейчас? Они, верно, уже спят…
        - Ничего, проснутся, чтобы поговорить с императором. И пусть придет Гавр - мне хочется и с ним потолковать. И дай мне… ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ.
        Мизифей, поколебавшись, снял с шеи цепочку с ключом и открыл серебряный ларец, в котором лежал оставленный Владигором камень. И хотя перед Гордианом он старался не показывать виду, но себе должен был признаться, что боится этого камня. Боится, потому что не знает его силы. А Мизифей так привык ВСЕ знать, что незнание делало его беспомощным. Когда Гордиан назначил его префектом претория, Мизифей, с тщанием изучив все, что относится к
        этой должности, на редкость успешно исполнял свои обязанности. Почти все эдикты, которые издавал Гордиан, были написаны Мизифеем. Но теперь они достигли той границы, за которой мудрый учитель ничего не мог уже подсказать своему ученику. Тот должен был двигаться вперед в одиночку. И это несказанно пугало Мизифея.
        Осторожно, будто камень мог растаять в его руках, он положил ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ Гордиану на грудь. Юноша здоровой рукой накрыл камень сверху так, чтобы посторонний глаз не мог видеть ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ. Зато сам Гордиан без труда следил за малейшими изменениями кристалла.
        Двое солдат втолкнули в палатку одетых в темные хламиды людей и сами замерли у выхода, ожидая новых приказов. Гордиан попытался приподняться, чтобы лучше разглядеть вошедших. Они были все на одно лицо - желтая, будто пергаментная, кожа, тощие бородки и темные, обведенные синими кругами глаза. Гордиану показалось даже, что круги эти сделаны какой-то краской, дабы символизировать небывалое усердие в служении высшему божеству.
        - Кто-нибудь из вас слышал такое имя - Зевулус? - спросил император.
        Пленники переглянулись. Старший выступил вперед и отрицательно покачал седой головой:
        - Нет, Август, никто из нас не служит такому богу…
        Мизифей сделал едва заметный жест, но Гордиан и сам заметил промашку старого чародея.
        - А с чего вы взяли, что это бог? Я спросил просто - Зевулус…
        Старик оглянулся, надеясь, что кто-нибудь из товарищей по несчастью ему поможет, но остальные маги молчали, боязливо кутаясь в свои черные хламиды.
        - Я слышал, что не так давно этот бог появился в наших краях, но никто из нас ему не служит, ибо он столковался с темными силами, и даже… говорят… с самим Ахриманом… - При упоминании имени Ахримана старик понизил голос.
        В это мгновение Гордиану пришло в голову устроить некий спектакль, в котором каждый из присутствующих сыграет свою роль. И чем несуразнее будет происходящее, тем быстрее откроется истина.
        - Ну что ж, я буду милостив и дарую вам жизнь и даже свободу, если кто-нибудь из вас, чародеев, сможет излечить меня от полученной раны. Пусть каждый попробует по очереди.
        Шепоток то ли удивления, то ли растерянности пробежал среди магов и тут же смолк. Старик первым подошел к кровати императора и дотронулся до раненой руки неподвижно лежащей поверх покрывала. Гордиан не почувствовал прикосновения. Старик понял свое бессилие и поспешно отошел, давая место второму - пришептывающему и приплясывающему существу без возраста, с безумными вытаращенными глазами. Гордиан внимательно смотрел на грани лежащего в тени ладони камня, но ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ был равнодушен к прыжкам и ужимкам мага. А вот рана вдруг вновь напомнила о себе пульсирующей болью.
        Но когда третий маг сделал шаг вперед, странный свет заиграл на гранях камня, словно маяк сигналил потерявшему управление кораблю. Камень явно хотел предостеречь. Гордиан невольно стиснул его и поднял голову, но не сумел разглядеть стоящего возле кровати человека - взгляд заволокла красная пелена, совсем как тогда, на поле битвы, Гордиан не мог пошевелиться, хотя чувствовал, как цепкие когти чародея пытаются разжать его пальцы, обхватившие камень, он не мог даже закричать, призывая на помощь. Напрасно Гордиан напрягал силы, чтобы сбросить странное оцепенение, - лишь крупная дрожь пробегала по телу.
        И все же он сумел, подобно утопающему, сделать последний вздох и вытолкнуть из гортани еле слышное:
        - Отец…
        Неясно было, кого он звал - своего настоящего отца или Мизифея, которого тоже называл отцом.
        Префект претория, стоящий почти вплотную к кровати, должен был услышать его шепот, но не двинулся с места… «Не может двинуться!» - пронеслась догадка в голове Гордиана, и в то же мгновение желание сопротивляться оставило его, пальцы сами собой стали разжиматься, еще мгновение, и маг завладеет камнем…
        И вдруг непереносимое давление исчезло. Гордиан закричал и сел на кровати. От резкого движения рана в плече отозвалась острой болью. Маг в черной хламиде корчился возле кровати, пронзенный насквозь дротиком, и скрюченные пальцы умирающего скребли ножки кровати, все еще надеясь добраться до заветной добычи. Гордиан стиснул камень в руке. Гавр, а это именно его дротик пронзил чародея, вытащив из ножен меч, завопил:
        - Бей мерзавцев!
        - Стойте! - закричал Гордиан. - Они не виноваты… только этот.
        - Стойте, - повторил Мизифей приказ императора, и солдаты опустили мечи, уже занесенные над головами безоружных пленников. - Увести их…
        Когда и солдаты, и пленные вышли из палатки, Гавр неодобрительно покачал головой:
        - Зря ты так, сынок… Милосердие никому не приносило пользы…
        Гордиан облизнул пересохшие губы и поглядел на Мизифея. Побледневшее лицо префекта претория казалось обсыпанным мелом, как у какой-нибудь римской модницы. Чтобы не упасть, он держался за свой маленький столик. Гордиан отвернулся, сделав вид, что не заметил испуга Мизифея.
        - Гавр, сегодня ты снова спас мне жизнь. Кажется, я обещал тебе тысячу золотых еще вчера…
        - Обещал, Гордиан Август. Я не забыл.
        - Мизифей, вели немедленно выдать награду этому центуриону.
        - Э, не мне… - тут же отозвался сообразительный Гавр. - В Риме у меня две дочери и три внука. Раздели мою награду на пять частей и отошли им. Я бы, конечно, согласился подождать до конца кампании, только ведь неизвестно, чем она может закончиться. Бывало, начинали хорошо, а назад брели по колено в грязи и дохли от болезней как мухи. А бывало… - Гавр сообразил, что, по своему обыкновению, наболтал лишнего, и замолчал.
        - Хорошо, - кивнул Гордиан. - Завтра утром вместе с донесением сенату гонец отвезет приказ выдать из моих личных средств твою награду.
        - Эх, жаль, меня там не будет, - вздохнул старик. - А то ведь дочки-то истратят денежки на всякую ерунду. Тем более что обе вдовые и находятся под моей опекой. А какая тут опека, если я марширую прямехонько к болотам, что окружают эти проклятые реки.
        - Хочешь отправиться в Рим?
        - Еще чего, - хмыкнул Гавр. - Как же мне оставить тебя, сынок?
        - Вот что, Гавр, - приказал Гордиан центуриону. - Вели вытащить из палатки тело чародея и немедленно сжечь за воротами лагеря. Да еще… Проверь все посты.
        - Я только что все проверил, - подал голос Мизифей.
        - Отлично… Но излишняя предосторожность никогда не помешает. Ты меня понял, Гавр?
        - Как не понять, сынок… Да я умереть готов за одно твое доброе словцо… - Он хитро улыбнулся. - Особенно если оно стоит тысячу золотых. Только можно дать тебе совет, император?
        - Отчего же, давай, я послушаю. Вот Мизифей постоянно мне что-то советует… - И Гордиан бросил насмешливый взгляд на Мизифея.
        - О, я о мудрости префекта наслышан, - тут же поспешил подольститься к начальству Гавр. - Моя мудрость совсем другая. Вот что я скажу: в другой раз никому ничего не обещай. Когда добычу захватишь, тогда и раздавай. С нашим братом построже надо, а то раз подарки раздашь, второй, а на третий солдаты сами потребуют. А не получив, вмиг перережут тебе глотку и посадят на твое место того, кто пообещает им больше.
        Гордиан улыбнулся:
        - Тебе бы, Гавр, в императорском совете заседать - цены бы тебе не было. Ну что ж… я последую твоему совету и больше никому ничего не стану дарить. Даже тебе… Вот разве… Что ты скажешь на то, чтобы командовать когортой?
        - Нет, так, сынок, не пойдет, - покачал головой Гавр. - Моего ума хватит лишь на то, чтобы управляться с центурией. Я и умру центурионом. Позволит Юпитер Всеблагой и Величайший - так под твоим началом.
        Ветеран был изрядный льстец. Но его лесть не раздражала - может быть, потому, что он в самом деле готов был умереть за императора. Когда Гавр удалился, Мизифей со вздохом облегчения опустился на стул.
        Гордиан прикрыл глаза. Боль в раненом плече затихала. Его потянуло в сон, но он знал, что спать еще нельзя.
        - Кто бы мог подумать, что Зевулус, изгнанный Юпитером, осмелится подослать своего лазутчика прямо к нам в лагерь.
        - Эти земли вряд ли можно считать подвластными Юпитеру. Они вообще никому не подвластны, кроме солнца и воздуха… И люди, и боги постоянно оспаривают их друг у друга, - отвечал Мизифей.
        - Я рад слышать, что ты обрел прежнюю ясность мысли, отец… - проговорил сквозь сон Гордиан. - Но что бы тебе сказать мне то же самое чуть раньше…
        Мизифей хотел что-то ответить, но внезапно его лицо вновь побелело как мел, а на лбу мелким бисером заблестел пот.
        - Что с тобой? - спросил Гордиан, пожалев о своей неуместной насмешке над человеком, которого именовал отцом.
        - Ерунда… так… вода в этих местах плоха… - с трудом выговорил Мизифей. - Но я приму лекарство, и все пройдет - и он поспешно принялся откупоривать глиняный пузырек.
        Полог палатки вновь откинулся, и вошел Гавр.
        - Тут такое!.. - начал он и замолчал настороженно, не ведая, можно ли говорить о случившемся без утайки.
        - Что стряслось? - Сон Гордиана мгновенно улетучился, сердце его гулко забилось.
        - Да вот… только мы разложили костер и бросили труп в огонь - все, как ты приказал сделать, сынок, - как из траншеи выбралась какая-то тень и помчалась прямехонько на юго-восток… Двое конников пытались догнать ее - да куда там! Она летела вперед быстрее любой птицы, не то что уставшей в походе коняги, и вскоре исчезла из виду…
        Гордиан и Мизифей переглянулись.
        - Иди, Гавр, и постарайся никому не рассказывать об этом.
        - Да ты не бойся, сынок, я не из болтливых. Вот только солдаты поговаривают, что в этих местах колдунов и магов видимо-невидимо. И плодятся они будто саранча… А еще сказывают: чем больше истово верующих, тем сильнее сами боги.
        - Ну так верь в Юпитера, Гавр… - посоветовал Гордиан, сделав вид, что известие о тени скорее позабавило его, чем встревожило. - Верь так, чтобы от твоей веры ему прибавилось сил.
        Когда центурион вышел, Мизифей прошептал едва слышно:
        - Надеюсь, что Владигор будет действовать против Зевулуса куда более успешно.
        И вдруг согнулся пополам от боли, выронив из рук пузырек с лекарством.
        Владигор сидел у костра и подбрасывал в него сухой тростник. В этих местах голая каменистая пустыня почти мгновенно сменялась буйной растительностью, если рядом оказывалась вода. Вот и теперь маленькую крепость с зубчатыми стенами, которую он заметил вдалеке, окружали лохматые макушки пальм.
        И тут Владигору почудилось, что кто-то отчетливо сказал ему на ухо: «С Гордианом беда!» Ни с чем не сравнимая пустота, наполнила сердце. Беда была где- то далеко, но расстояние ничуть не умаляло ее. Он знал, что должен спешить, но не ведал - куда. И еще он знал, что скоро настигнет Зевулуса, если поспешит. И на сей раз Владигор уже не попадется в ловушку. Нелепо было заходить в храм, где притаилось зло, - теперь Владигор был уверен, что у чародея появился новый союзник, о котором пока ничего в точности не известно, ничего не ведал, но о существовании которого со свойственной ему прозорливостью предостерегал Мизифей…
        Что же делать? Спешить на помощь Гордиану, повинуясь предчувствию, или еще раз попытаться догнать Зевулуса? Прежде ему удавалось побороть мага. Почему же сейчас он должен отступать? Из-за одной, ничего не значащей неудачи?.. Еще несколько дней, и с Зевулусом будет покончено… Всего несколько дней, и он вернется. Все равно беда уже случилась.
        Филимон не пошел ни с Гордианом, ни с Владигором. Он оставил себе роль наблюдателя, решив, что для этой цели лучше всего подходит Антиохия с ее многочисленными банями, роскошными дворцами и красивыми женщинами, которые никогда не говорят молодым мужчинам «нет». Война была где-то далеко. Зевулус еще дальше, а в кошельке Филимона приятно позвякивали золотые монеты. Восхитительное удовольствие, которое умеют доставлять эти кружки золота, когда их выпускаешь из рук, Филимон переживал каждый раз с яркостью первого впечатления.
        Днем Филимон отправлялся в термы, где после жаркой парилки и купания в прохладном бассейне отдавал себя в руки умелых банщиков, которые умащивали его тело маслами, растирали кожу и разминали каждую косточку. В эти минуты Филимон обычно предавался приятным мечтам о том, как бы могло выглядеть Синегорье… если бы…
        - Доминус Филимон… - услышал он знакомый вкрадчивый голос. - Хорошо, что я тебя нашел…
        Повернув голову, Филимон узрел круглый, как шар, живот, поросший густыми черными волосами. Подняв глаза, разглядел курчавую, всю в колечках, бороду и, наконец, круглое красное лицо Теофана из Селевкии. Купец сидел на соседнем ложе и, склонившись, заглядывал в лицо Филимону.
        - Теофан, друг мой. Как я рад…
        - Я тоже… но… - Теофан смущенно покосился на смуглокожих молчаливых рабов. - Мне бы хотелось поговорить с тобой наедине… у меня или у тебя… Это дела сугубо семейные…
        - Да?.. - удивленно протянул Филимон и чуть было не добавил, что семьей он вроде как еще не успел обзавестись ни в Синегорье, ни в Риме. Хотел было прикинуться дурачком, который не в состоянии понять более чем прозрачного намека, но потом передумал.
        - О да, да, Теофан, семейные дела прежде всего, - закивал он с преувеличенной серьезностью. - Я знаю, какое значение ты придаешь семейным делам. Бегу за одеждой.

«Чтоб тебя волки съели, - думал он про себя. - Этот плут непременно придумает какое-нибудь дело, чрезвычайно важное только потому, что сулит пополнение его кошелька».
        Едва они вышли из терм, как Теофан не утерпел и тут же в саду, окружающем бани, заговорил тревожным шепотом:
        - Дело очень важное. Три месяца назад я получил приказ от Мизифея подвести хлеб в Нисибис… В Селевкии я погрузил его на повозки, нанял охрану и привел караван в Антиохию. И тут приходит новый приказ - вести хлеб в Эдессу. Но Эдесса-то совсем в другом месте. Войска туда и не собираются направляться… Уж тут и глупцу ясно - дело сомнительное…
        - В самом деле странно, - кивнул Филимон. - Десять дней назад пришло известие, что Нисибис взят штурмом. Но может быть, Гордиан решил идти в Эдессу?
        - Возвращаться назад? Нет, тогда я должен был бы вести хлеб в Карры или в Резайну. Но никак не в Эдессу. И вот возникает маленький, но очень важный вопрос. Сколько мне заплатят за хлеб в Эдессе? Я спешно послал гонца к Мизифею…
        - Ну и что?
        - Дело в том, что посланец не вернулся. Зато вновь приехал какой-то человек и твердил об Эдессе, но ни слова не сказал о деньгах. И у него не было с собой письма от Мизифия, что само по себе удивительно.
        - А я-то тут при чем?..
        - Теперь гонцом моим будешь ты.
        - С какой стати?
        - Филимон, я прекрасно знаю, что ты можешь в любой момент обратиться птицей и благополучно слетать в Нисибис к Мизифею. А я тебе щедро заплачу за этот небольшой перелет. Я ведь знаю, что такому молодому, красивому мужчине трудно воздержаться от щедрых трат, проживая в пышном и великолепном городе Антиохии.
        - Слетать в Нисибис… - пробормотал Филимон. - Так ведь это сколько миль, а?
        - Около двухсот пятидесяти. Далековато, конечно… но я не могу ждать, пока гонец верхом поедет туда и вернется обратно. Только ты можешь мне помочь. У меня такое чувство, что тут что-то… гм-м… не в порядке…
        - Какое мне дело до твоего хлебного порядка?
        - Видишь ли, друг мой… непорядок в хлебе - это непорядок и в армии… Голодная армия не любит воевать. Надеюсь, всемогущие боги не допустят подобного поражения…
        Противное предчувствие кольнуло Филимона под ребра…
        - Да уж слетаю я, так и быть, Теофан. Но это будет тебе дорого стоить. - И он хлопнул купца по плечу с такой силой, что тот охнул.
        Стоящий на страже перед палаткой императора преторианец услышал шум крыльев - какая-то огромная ночная птица мелькнула перед лицом гвардейца и исчезла.

«Дурное знамение, - подумал гвардеец. - Слишком много дурных знамений за последнее время… и слишком много дурных событий…»
        Гордиан сидел, склонившись над картой, и глядел на начертанную черной краской линию, обозначавшую продвижение римских войск. Линия была прочерчена Мизифеем шесть дней назад, и за прошедшее с тех пор время войска не сдвинулись с обозначенного места ни на шаг… Когда Мизифей проводил линию, рука его тряслась, и черта вышла неровная, рваная… Гордиан пребывал в полном замешательстве, он не знал, куда вести войско, какие вообще предпринимать действия. Мизифей говорил, что нужно укреплять пограничные крепости, усиливать гарнизоны, снабдить их продовольствием и оружием и, дойдя до Церцезиума, лежащего в месте слияния двух рек - Хабора и Евфрата - на границе с Персией, заключить на выгодных условиях мир и вернуться назад, в Рим. Филипп Араб, глядя в упор своими желтыми кошачьими глазами, твердил, что надо не мешкая переправиться через Ерфрат на персидскую сторону и двигаться дальше, чтобы захватить столицу царя Шапура Кнесифонт. Если Гордиан не сделает этого, сенат не удостоит его триумфа. Не будет белых лошадей, влекущих колесницу и пленных, которых в оковах поведут вслед за колесницей, не будет радостных
криков и… Но разве он, Гордиан, оправился сюда, в Персию, за триумфом? Разве ради этого он открывал храм двуликого Януса? Солдаты будут недовольны, если он не пойдет дальше, твердит Филипп и уговаривает поторопиться. Но солдаты уже недовольны. После штурма Нисибиса - персы сопротивлялись лишь один день - Гордиана начали преследовать неудачи. Внутри крепости хлебные запасы оказались слишком малы, а новые караваны с продовольствием не прибывали. Мизифей обещал, что хлеб из Антиохии должен вот-вот прибыть, и нечего ждать его в Нисибисе, понапрасну тратя время. Оставив в крепости сильный гарнизон и специальный отряд для сопровождения каравана с хлебом, армия двинулась к Церцезиуму. В прежние, более суровые времена солдаты таскали на себе мешки с провиантом, нынешние вояки привыкли шагать налегке. Следом за ними тащился обоз. В этот раз у них был с собой лишь пятидневный запас пищи. При самом скором движении
        - лишь на половину пути. Но марш-броска не получилось, шесть дней назад римское войско остановилось.
        Собирается Гордиан переправляться через Ерфрат или нет, надо все равно дойти до Церцезиума, укрепить крепость… И послать гонцов, чтобы поторопили обоз с провиантом… Как-то путано он рассуждает, хватается то за одно, то за другое, не в силах выстроить мысли в логическую цепочку. Ученику прославленного ритора Мизифея не пристало так рассуждать… Гордиан провел ладонями по лицу. Сейчас он чувствовал себя таким же беспомощным, как в тот момент, когда преторианцы вели его в свой лагерь, а по улицам Рима волокли обезображенные тела Бальбина и Максима Пупиена… А он-то уже воображал себя умудренным опытом правителем, который может возродить мощь Рима… Еще шесть дней назад он был в этом уверен, а сегодня…
        Можно отдать приказ… Какой? Кому? И будут ли его вообще исполнять? Гордиан ощущал разлитую в воздухе тревогу. В армии назревал бунт… Точно такую же тревогу он ощущал ее в Риме, когда с постаментов летели статуи Максимина. Теперь она пропитала воздух римского лагеря, а император не знал, жертва каким богам может заставить ее исчезнуть.
        - Будь здрав, Гордиан! - по-солдатски приветствовал его знакомый голос.
        Гордиан поднял голову. В палатке стоял Филимон и отряхивался, приводя себя в порядок после превращения в человеческий облик.
        - Что-то вид у тебя нехороший… В Антиохию пришло известие, что тебя ранили в под Резайной… Что ж ты так?.. Неужто Архмонт плохо научил тебя махать мечом?.. Я, конечно, понимаю, что бой - это не учеба. Ну да ничего, в другой раз пойдет половчее.
        - Рана уже зажила, - сказал Гордиан. - Я о ней и не вспоминаю.
        - А в чем дело?.. Что не так?
        - Дело в хлебе… Его ждали в Нисибисе еще в прошлом месяце, а повозок все нет и нет.
        - Ого, оказывается, наш друг Теофан попал в самую точку. Неужто умница Мизифей что-то напутал? Надо бы его спросить…
        - Это невозможно…
        - Впал в немилость? Вот уж не думал… - Филимон растерялся и замолчал, не зная что сказать.
        - Мизифей вчера умер.
        - Что?.. Погиб?
        - Две недели его мучил кровавый понос… Но до последнего дня он пытался исполнять свои обязанности… Лекари сказали, что эта болезнь родилась от гнилой воды… Шесть дней назад ему стало совсем плохо, и я велел войскам остановиться…
        Шесть дней ожидания, отчаяния и надежды. Гордиан почти не спал, не отходя от кровати Мизифея. Он послал гонцов в Нисибис и даже в Антиохию за знаменитыми врачами, хотя знал, что те не успеют прибыть. Он молился Аполлону и Эскулапу, но в ответ на его просьбы боги слали лишь дурные знамения.
        Гордиан не мог говорить дальше и затрясся от рыданий. Филимон не знал, как его утешить.
        В голове вертелось: «Что-то Риму в последнее время не везет…» - но вслух он этого не стал говорить.
        - Филимон, я не знаю, что делать… я послал трех гонцов в Антиохию, и - никакого ответа. Мы на полдороге к Церцезиуму, а у нас вообще не осталось продовольствия. Караваны с хлебом как сквозь землю провалились. Солдаты живут охотой… я обещал им вчера, что хлеб скоро будет. Но его нет… Неужели Мизифей был так болен, что ошибся и не отдал приказы о доставке хлеба? Но ведь это должно было быть сделано несколько месяцев назад! Филипп Араб послал новых гонцов. Но армия не будет ждать… Голодный бунт неизбежен. В такие моменты солдаты забывают о всех прежних победах и обещанных наградах и… - Гордиан не договорил, но Филимон и так знал, чем заканчиваются в Риме подобные неурядицы - солдаты перерезают императору глотку и быстренько возвращаются назад, туда, где сытнее и безопаснее.
        - Но они же тебя любят… - неуверенно заметил он.
        - Любили… - поправил его Гордиан. - Я обещал им хлеб, уверенный, что его вот-вот должны привезти, и нарушил данное слово, пусть и не по своей воле. Мгновенно ничего не стало - ни доверия, ни любви… Зато десятки смутьянов принялись твердить о моей слабости. Я велел их схватить и отослать в Нисибис, но преторианцы не смогли их найти. Я где-то ошибся.
        - На войне ошибаются только раз, - к месту ввинтил Филимон. - М-да, положение не из приятных… - Он в задумчивости почесал нос, - Хлеб-то я знаю где. Но вот как побыстрее его доставить…
        Гордиан взглянул на Филимона с надеждой.
        - Я немедленно лечу в Антиохию. Хлеб у Теофана. Пообещай, что заплатишь ему сверху сотню золотых, и он будет гнать мулов день и ночь. Лишь бы поспеть побыстрее…
        - Это бесполезно, - покачал головой Гордиан. - Легионы не будут ждать так долго, сидя на одном месте.
        Неожиданно он улыбнулся, хотя эта улыбка походила скорее на гримасу приговоренного к смерти, который вспомнил веселый анекдот.
        - Но мы и не будем сидеть на месте, незачем дожидаться хлеба здесь. Гони провиант в Церцезиум прямиком. В походе солдаты будут более послушными - опасность нападения заставит их на какое-то время подчиняться мне. Я велю вспомогательным отрядам обшарить всю округу - должно же найтись хоть какое-то продовольствие… А твой Теофан пусть доставит хлеб в Церцезиум не позднее чем через два-три дня, как мы туда придем.
        - Трудноватенько…
        - Пусть идет день и ночь, везет хлеб на лошадях - мне все равно! Я заплачу втрое больше обещанного.
        - О, тогда Теофан прилетит как на крыльях.
        - Привезите хорошего вина, а не то кислое пойло, каким обычно снабжают войска. После первого каравана пусть следует второй, третий. И так, пока не будет в Церцезиуме трехмесячного запаса, как распоряжался Мизифей… А я не устану молиться богам, чтобы они послали нам персов. Битва - вот что нам нужно! И победа!..
        - Особенно если она сильно приуменьшит количество ртов. Не мешало бы захватить вражеский обоз. Я полечу сейчас же…
        Филимон уже шагнул к выходу и остановился:
        - Кстати, если положение твое столь ненадежно, почему бы тебе не отдать ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ мне?
        Гордиан вздрогнул:
        - Я уже думал об этом… Но дело в том, что ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ исчез…
        - Что? Что ты там такое говоришь? Как исчез? Испарился?
        - После смерти Мизифея я открыл серебряный ларец, где хранился камень… Ларец был пуст.
        Филимон растерянно смотрел на Гордиана:
        - Почему камень был у Мизифея, а не у тебя?
        - Я был ранен и надеялся, что Мизифей с его мудростью…
        - Чтоб у меня отсохли крылья!.. Ты говоришь об этом так, будто тебя украли сотню сестерциев!.. - Гордиан гневно вскинул голову и уже собирался ответить, но Филимон ему не дал: - Ты понимаешь, что это значит? Кажется, мы потеряли все, что могли…
        - Я знаю, что моя жизнь висит на волоске, и моя неосторожность и недальновидность были не последней причиной моих неудачах, но посыпать голову пеплом уже не имеет смысла. Я знаю одно - камень украл кто-то из приближенных. И я знаю, что ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ до сих пор в лагере…
        - Знаешь? Кто тебе это сказал?
        - Я наложил на него заклятие. Архмонт кое-чему успел научить меня. Пока я жив, камень нельзя унести от меня дальше, чем на одну милю. Но… не понимаю почему, я не могу определить точно, в чьих он руках. На расстоянии мили я почти безошибочно знаю, где он. Но стоит мне приблизиться - и я теряю с ним связь, как будто тень ложится между мной и ВЕЛИКИМ ХРАНИТЕЛЕМ.
        Филимон задумался.
        - Тогда сделаем так. Прежде всего - хлеб… Потом я мчусь к Владигору, и он прискачет к тебе как только сможет. Опять же назначим встречу в Церцезиуме, чтобы не разминуться по дороге. Постарайся не выпустить поганого вора из лагеря.
        - Ты решил занять место Мизифея, подавая мне советы? - спросил Гордиан.
        - Сделаться префектом претория?.. Это мысль…
        - Нет, место первого префекта уже занято. Им назначен Филипп.
        - К сожалению, не знаком. Он так же умен, как Мизифей?
        Гордиан отрицательно покачал головой:
        - Разумеется, нет. Но он мне предан.
        - Отличное качество. И главное - редкое…
        Когда Филимон вышел из палатки, у Гордиана возникло предчувствие, что он видит его в последний раз.
        Глава 5
        ЦЕРЦЕЗИУМ
        Когда на горизонте показались зубчатые стены Церцезиума, солдаты заволновались - почему-то им казалось, что в этой крепости, стоящей у слияния двух рек, должно вдоволь найтись и хлеба, и вина. Пахнуло влажным воздухом с реки, колонна невольно ускорила шаг. Стены крепости были слишком слабы, чтобы выдержать штурм римской армии, потому после поражения под Нисибисом персы в спешке оставили Церцезиум. Издали казавшийся таким манящим, вблизи городок выглядел просто убого - часть стен разрушена, а крепость разграблена. Стоявший здесь римский гарнизон был перебит во время наступления персов два года назад. Из местных жителей осталось всего несколько десятков человек, и все они высыпали на улочки навстречу римлянам в надежде, что от многочисленного войска им перепадет что-нибудь съестное, - в основном старики или дети, немолодые женщины или увечные мужчины - те, кого персы не надеялись дорого продать на невольничьем рынке. Но римляне ничем не могли им помочь. У жителей были конфискованы несколько чудом уцелевших коз и пара овец, за которых Гордиан велел щедро заплатить. В тот вечер солдаты хлебали жидкий
суп, приправленный местными травами. Нечего было и думать о том, чтобы расположиться в полуразрушенной крепости, и лагерь разбили под стенами Церцезиума.
        На следующее утро посреди лагеря насыпали земляной вал - трибунал, - и Гордиан поднялся на него в золоченом нагруднике с рельефами, в золоченом шлеме и украшенными искусной резьбой наручах, ибо видом своим хотел напомнить о недавно одержанной победе. Он обратился к солдатам с короткой речью. Его слушали молча. Он напомнил о блестящих победах в Нижней Мезии и еще более блестящей - здесь, в Месопотамии, о том, как малы потери римлян и велики - их врагов. Он говорил о быстрых гонцах, посланных за провиантом, о том, что дает слово доставить хлеб к стенам Церцезиума в три дня и что впереди у солдат много славных дел, а по окончании кампании он обещает всем подарки не только из казны, но и из своих личных средств.
        - Эй, Гордиан, неужто ты не все еще продал?! - крикнул кто-то из задних рядом десятой когорты, и по шеренгам прокатился негромкий смех.
        - Не волнуйтесь, у меня осталось достаточно, чтобы с вами расплатиться… - в тон шутнику отвечал Гордиан.
        В ответ не засмеялись. Возможно, он нашел не те слова, которые могли вселить твердость в сердца легионеров. Юлий Цезарь умел говорить с солдатами. Цезарь ценил человечью жизнь дешево. И за это его любили.
        Два или три голоса выкрикнули:
        - Будь здрав, Гордиан Август!
        Остальные хмуро молчали. Никто не называл больше Гордиана «наш сынок». В полном молчании он сошел с трибунала.
        Гордиан отправил часть солдат восстанавливать крепость и несколько отрядов - на разведку по окрестностям в надежде отыскать хоть какой-нибудь провиант. Но солдаты вернулись с пустыми руками. Даже в поселке на берегу реки, на которую возлагались большие надежды, не нашлось ничего - ни рыбаков, ни их лодок - лишь остовы разрушенных хижин. Это все, что осталось от поселения. Несколько рыбин все же удалось поймать с помощью острог, изготовленных из боевых дротиков. Охотники в окрестностях подстрелили десяток диких ослов - не густо для огромной армии. Вряд ли жидкая похлебка смогла бы насытить желудки, пустовавшие уже несколько дней. Гордиан лично не обошел в тот вечер солдатские костры, на которых готовилась похлебка из нескольких кусочков рыбы или мяса вместе с лоскутьями кожи, и в каждый котелок кинул щепоть соли. Соль эта - единственный припас, который у него еще оставался. Соль была самой обыкновенной, но слова заклятия придали пустой похлебке неожиданную сытость, и в тот вечер солдаты улеглись спать довольными. И во сне их не преследовали видения зажаренных на вертеле поросят, не мерещился пышный
хлеб, только что вынутый из печи.
        Сам Гордиан в этот вечер ничего не ел - свои запасы он раздал раненым и больным еще несколько дней назад. Самому себе внушить чувство сытости он не хотел. Он готов был ждать эти три дня, отказываясь даже от той скудной доли, которая полагалась каждому солдату. Увы, желающих ждать вместе с ним было слишком мало. А еще страшнее было то, что никто не верил в его благородство, зато почти все искали в его поступках или предательство, или тайную выгоду. Его пример никому ничего не мог уже внушить.
        Он сидел в своем шатре и размышлял о прошлом величии Рима. В одном бурдюке нашлось немного вина, его хватило чтобы на треть наполнить золотой кубок. Он пил и не чувствовал хмеля. Ему чудилось, что настоящее растворилось бесследно в черном непроницаемом небе, нависшем над лагерем, и теперь оставалось только прошлое, громоздящее одну на другую блестящие победы и бесчисленные ошибки. К будущему хотелось повернуться спиной. Они с Мизифеем так часто говорили о причинах бед, постигших Рим, что он выучил все их разговоры наизусть. Наедине с чашей вина (надо заметить, вино было отличное, фалернское, иного он и не пил) Гордиан подумал, что самая большая беда заключается в том, что год за годом угасают славные древние роды. А крестьяне, прежде готовые защищать свои пенаты, превратились в нищий плебс, которому нечего передать детям, кроме зависти и имени патрона, швыряющего клиентам подаяние. Если время - могучий ствол, то те, кто хранит традиции и гордость предков, - живые волокна этого ствола. Беспощадный рок и людская подлость перерезали их тысячами, и он, Гордиан, - единственное оставшееся в живых
волокно. Но разве оно удержит от падения целое дерево? Лишь чудо может вдохнуть жизнь в умирающий ствол… Но для этого надо суметь дотянуться до неба. Гордиан чувствовал, что самую верхнюю точку подъема он уже прошел - там, у Резайны. Именно в тот момент временной поток разделился - теперь он не сомневался в этом. Гордиан вспомнил сон, как он гулял в тени портика с Мизифеем, и мальчик - нет сомнения, его собственный сын - приносил ему шишки… Этот сон уже не сбудется. Никогда. И нет нужды утешать себя тем, что настоящее может быть гораздо лучше…
        Он не стал больше пить, а вылил остатки вина на алтарь и долго молился. Но никто не подошел к алтарю, чтобы услышать, о чем молится император. Быть может, он просил мужества. Быть может - чуда… А может, умолял богов поторопить караван с хлебом. Но скорее всего - о том, чтобы еще раз увидеть родной дом и свою жену…
        Утром Филипп Араб лично отправился осматривать крепость. Одна из центурий преторианцев увязалась за ним, и гвардейцы принялись орать:
        - Будь здрав, Филипп Август…
        В одном из крикунов он узнал Кодрата - по шраму, разделявшему лицо на две половины. Когда в воздухе пахнет бунтом, Кодрат непременно вылезает вперед, в другое время его не сыскать - будто в Тартар проваливается, старый плут.
        - Надоело, что мальчишка командует нами, - надрывался Кодрат.
        - Жрать охота!.. - поддакивали другие.
        - Филипп, ты - император!
        Араб не одернул их, ожидая, что будет дальше. К небольшой кучке открыто выражающих недовольство никто не присоединился. Подтянувшихся было к преторианцам юнцов неожиданно осадил широкоплечий центурион:
        - Хватит орать! Гордиан же поклялся, что скоро хлеб привезут… Коли три дня не можете подождать, так таскали бы жратву на себе… Я прежде таскал - не помер.
        - Гордиан хочет переправиться через Евфрат. Мы все там подохнем! - вновь принялся шуметь Кодрат. - А нам обратно в Рим охота.
        - Ага, - поддакнул Гавр, - давно Вечный город преторианцы не грабили. Куда как удобно! Гораздо сподручнее, чем топать в Кнесифонт.
        Столпившиеся вокруг солдаты захохотали - преторианцев не любили в других легионах за то, что получали они куда больше обычных солдат, а воевали куда меньше и квартировались в столице.
        После этой перепалки кричать «Будь здрав, Филипп Август!» перестали. Слова Гавра изрядно охладили гнев многих, и собравшаяся было толпа разошлась.
        Филипп проводил хмурым взглядом возвращавшегося в лагерь центуриона.
        - Будет время, мы с тобой сочтемся, Гавр… - пробормотал он.
        В крепости обстановка была столь же унылая, как и в лагере. Солдаты, хмурые и злые, восстанавливали вал и стены, но работали с неохотой, а кое-кто вообще дремал, расстелив плащ на земле. Центурион, наблюдавший за ними, делал вид, что не замечает лодырей. В таких условиях ни один командир, находящийся в здравом уме, не вздумает пустить в ход розги, чтобы проучить нерадивого солдата, ибо можно тут же очутиться на дне рва с проломленным черепом. Несколько солдат самовольно отправились на реку, чтобы попытаться наловить рыбы.
        Но обойти всю крепость Филиппу не удалось - невидимая стена выросла перед ним, и он, наткнувшись на нее, вынужден был отступить. Стена эта была сделана только для него одного - остальные беспрепятственно проходили ее насквозь, не замечая. А перед Филиппом, едва он делал шаг вперед, горячий воздух сгущался и начинал пружинить и гудеть, как медный щит. Араб вынужден был повернуть назад…
        Человек в черной хламиде сидел на земле и раскладывал разноцветные камешки. Возможно, камни были полудрагоценными и где-нибудь на рынке в сытой Антиохии за них можно было бы выручить несколько сестерциев. Но сейчас солдаты равнодушно обходили странного человека в черном стороной. Голодных интересовал только хлеб. Когда Филипп поравнялся с сидящим, человек в черном поднял голову, на желтом худом лице глаза вспыхнули, как угли костра под порывом налетевшего ветра. Удивительные глаза - такие бывают только у животных, - черные, круглые, с крошечными белыми серпами белков по краям.
        - Здорово ты придумал эту аферу с хлебом, - улыбнулся человек и потянул себя за тощую черную бороденку.
        Филипп остановился, глядя подозрительно на незнакомца. Рука его легла на рукоять меча.
        - Что тебе надо? - спросил он хмуро и оглянулся, проверяя, не может ли кто-нибудь их слышать.
        Преторианцы, следовавшие за ним, отстали - они торговались с каким-то стариком в длинной ярко-красной рубахе и пестрых шароварах. Старик размахивал черными узловатыми руками, щурил то левый, то правый глаз и даже выдирал белые пушистые волосы из бороды в подтверждение верности своих слов. У хитреца где-то было припрятано зерно, и он хотел продать его, но просил слишком дорого.
        - Не боишься играть так рисково? - спросил неизвестный.
        - Кто ты?
        - Я тот, кому ты служишь, - бог Зевулус, и ты поставишь мне алтарь в Риме. Когда вернешься туда в качестве Августа.
        - Я уже почти Август.
        - Почти… - передразнил Зевулус. - Подводы с хлебом гораздо ближе, чем ты думаешь. И не только хлеб, но и отличное вино. И сыр, и бобы. К исходу третьего дня они будут здесь, как обещал Гордиан, и тогда никто уже не сделает тебя Августом, Араб. Действуй сегодня. Завтра будет слишком поздно.
        А упрямый старик все размахивал руками, никак не желая уступать. Кодрат, взъярившись, выхватил меч и всадил его в живот торговцу. Тот выпучив глаза, выдохнул напоследок что-то невнятное и медленно осел в серую дорожную пыль.
        - Тот старик тоже хотел слишком многого… - заметил с улыбкой Зевулус. - Но его никто не предупредил, как опасна такая игра.
        - В такую ночь не стоит спать, император… - услышал Гордиан сквозь сон чей-то голос.
        Может, это боги решили предупредить его об опасности? Но вряд ли у кого-нибудь из богов такой грубый и хриплый голос. И от богов пахнет амброзией, а не кровью и потом, как от солдата.
        Гордиан открыл глаза и увидел возле кровати Гавра.
        - Как ты попал сюда? Стража тебя пропустила? - спросил он, вскакивая с кровати.
        - Возле твоей палатки нет никакой стражи, - странно ухмыльнувшись, сообщил Гавр. - Всех преторианцев как ветром сдуло. Так что я зашел беспрепятственно. Когда-то точно так же стража оставила без охраны шатер Александра Севера. А чем это кончилось, ты знаешь…
        Гордиан кивнул - Александр был зарезан, и солдаты провозгласили императором Максимина.
        - Они уже кричали «Будь здрав, Филипп Август»?
        - Кричали…
        - Тогда бунта следует ждать еще до рассвета. Ты можешь привести сюда верных солдат?
        Гавр отрицательно покачал головой:
        - Никто не придет… Все хотят жрать и потому страшно злы. Они говорят - Филипп старше и опытнее. Пусть командует он. Может, они и не хотят твоей смерти. Но Араб хочет.
        - А твоя центурия?
        - Преторианцы сначала пришли за мной. Трое из них погибли. Я один вырвался, семерых моих солдат зарубили преторианцы. Я попытался добраться до легата Второго легиона, но его палатку окружили гвардейцы. Я кинулся к тебе.
        Так вот почему от Гавра пахло кровью…
        - Но хлеб будет завтра…
        - Значит, завтра солдаты вновь воспылают к тебе любовью и согласятся умереть за одну твою улыбку.
        - А ты?
        - Жизнь старого Гавра стоит гораздо меньше тысячи золотых, Гордиан Август… И мне понравилось, как ты насадил на колья персидское войско.
        Несмотря на отчаянность своего положения, Гордиан улыбнулся. Он успел надеть нагрудник и вынуть из ножен меч, когда в палатку, как крысы в кладовую, полезли преторианцы. Филипп был среди них, но держался сзади.
        - Что это значит? - спросил Гордиан у префекта претория.
        - Это значит, что ты больше не император, - объявил Араб, щуря желтые глаза. - Полководец, который не способен накормить солдат, не может больше вести легионы к победе.
        - Не ты ли как префект претория должен был позаботиться об этом?
        - Я позаботился… - хмыкнул Филипп. - Зерно украли.
        - Если ты это знал, то почему не предупредил меня? - В голосе Гордиана послышались твердые звенящие нотки - так звал он солдат, кидаясь в атаку на персидских катафрактариев.
        - Какой смысл толковать о государственных делах с мальчишкой?.. - пожал плечами Филипп и повернулся к преторианцам: - Арестуйте его!
        - Подождите! - опять возвысил голос Гордиан, и гвардейцы, готовые, казалось, повиноваться префекту, остановились. - Подождите, - повторил он тише и даже с усмешкой, как будто сложившаяся ситуация была лишь забавным недоразумением - не больше. - Давай вновь утром соберем солдат, я выступлю перед ними, успокою их… А тем временем пошлем несколько отрядов навстречу каравану с хлебом.
        Один из преторианцев шагнул к выходу из палатки, но Филипп остановил его:
        - Стой! Идиот! Если сегодня ты уйдешь, завтра нам всем перережут глотки! Не принимай меня за дурачка, Гордиан, - прошипел Филипп. - Неужели ты думаешь, что я позволю ученику Мизифея выступать перед толпой? Да ты любому задуришь мозги. Возьмите его и отведите в подвал крепости. Живо!
        - А может, его прямо здесь?.. - хмыкнул Кодрат, поднимая меч.
        - Нет, он мне нужен живым.
        Кодрат замешкался - то ли не хотелось ему рисковать, то ли засомневался в искренности слов Филиппа, и Гавр, воспользовавшись заминкой, сделал неожиданный выпад, и полоснул его клинком по открытой шее. Кровь ударил из перерезанных вен, и Кодрат повалился на пол.
        - Ах ты, мразь! - Филипп ударил Гавра кинжалом, тот пошатнулся, но не упал.
        Тут опомнился от замешательства и Гордиан, - он заколол одного из гвардейцев и ранил в руку второго. Теснота палатки давала ему преимущество - преторианцы не могли нападать одновременно, и он, умело выбирая позицию, ловко защищался.
        - Не волнуйся, Гавр! - крикнул он верному центуриону. - Мы их одолеем! Неважно, что их много - они как крысы. А мы с тобой как две ласки. Крысы умеют кусаться. Но они действуют толпой, а ласка охотится в одиночку!
        Он с легкостью отбивал удары, но, вынужденный постоянно защищаться разом от двух или трех клинков, не успевал разить. Трое раненых и один убитый - не так уж много, если нападавших больше десятка. Гордиан понимал, что время не на его стороне - вскоре рука его нальется тяжестью и рано или поздно пропустит удар вражеского клинка. И тогда…
        - Бедняга Мизифей, - проговорил он, - сказанное слово приходилось на каждый отбитый удар и следующий за ним выпад, если его удавалось чудом сделать, - был-так-умен. Но-был-в-уме-его-один-изъян-он-не-различал-предателей… Ты-отравил-его-Филипп…
        Он попытался отыскать глазами своего врага, и эта оплошность дорого ему стоила - меч преторианца мгновенно вспорол ему бедро. Гордиан отскочил назад, отбил удар второго нападающего и в ярости всадил меч между железными полосками его доспеха.
        - Хорошо, - проговорил он, уворачиваясь от нового удара, - что на мне красная туника - жаль было бы пачкать пурпур такой дрянной кровью…
        В это мгновение три меча почти одновременно пронзили тело верного Гавра.
        - Не волнуйся, Гавр, - пробормотал Гордиан, - Харон повезет нас с тобой в одной лодке. Эй, Филипп, не забудь положить мне под язык монетку, а не то моя тень не успокоится, и я буду являться к тебе каждую ночь… - Он шагнул вперед и покачнулся. Раненая нога начинала неметь, и он почти ее не чувствовал.
        - Я добью его, - предложил один из преторианцев.
        - Нет, он мне нужен живым… Непременно живым, - повторил Филипп. - Не хочу, чтобы сенат называл меня узурпатором. Напротив, мы даже можем обожествить его. Гордиан, хочешь быть третьим божком вместе с твоим дедом и отцом? А? Это я тебе обеспечу…
        Еще несколько мгновений Гордиану удавалось отражать натиск бунтовщиков, но потом один из ударов пришелся по правому плечу. И, хотя он не пробил доспеха, но недавняя рана дала о себе знать - пальцы тут же онемели, и Гордиан выпустил рукоять меча. Обезоруженного императора повали на пол и связали.
        - Зачем тебе императорский пурпур, Филипп? Хочешь вдоволь насытиться властью? Это никому еще не удавалось.
        Филипп изо всей силы ударил Гордиана по губам.
        - Таким, как ты, нечего делать в Палатинском дворце, - усмехнулся Филипп, и в желтых глазах его вспыхнули и погасли огоньки, - им самое место в вонючем подвале.
        Двое преторианцев завязали императору рот, чтобы он не мог никого кликнуть на помощь, и вывели из палатки. Стоящие у ворот преторианцы сделали вид, что не видят, кого их товарищи выводят за стены лагеря.
        Лагерь для солдата - почти что храм. Убийства лучше совершать за оградой.
        Через час Филипп сидел в императорской палатке, облеченный в пурпурную тунику, и диктовал писцу послание к сенату:
        - «Отцы-сенаторы, неблагоприятное положение в войсках, и в особенности голод, принудили меня принять на себя всю полноту власти. Несчастный Гордиан, и прежде не способный к управлению, теперь, после своего ранения и смерти префекта претория Мизифея, вовсе потерял голову. Сознавая свое бессилие, он стал умолять солдат оставить ему хоть крупицу власти, хотя никто пока не собирался отнимать у него титул и почести, памятуя о заслугах его отца и деда, божественных Гордианов, и речь шла всего лишь о командовании войсками. Но, к сожалению, он повел себя так неумно, вызвал безмерную ярость солдат и был тут же низложен. Я был вынужден принять титул Августа. Пользуясь безмерной любовью, которую наши славные воины испытывают ко мне. Я уговаривал их дать Гордиану под командование когорту, что соответствует его возрасту и военному опыту. Но разгневанные солдаты отказали ему даже и в этом. Дабы оградить низложенного императора от гнева голодающей армии, я велел вывести его из лагеря и поместить в Церце- зиумской крепости. Я позаботился о том, чтобы Гордиан ни в чем не терпел лишения, и решил как можно скорее
отправить его в Рим, дабы вы, отцы-сенаторы своей властью разрешили возникшее недоразумение. Но, к сожалению, я не успел этого сделать. От тоски несчастный Гордиан заболел и вскоре скончался…»
        Писец поднял голову и посмотрел на Филиппа, но ничего у него не спросил.
        - «…и вскоре скончался… - повторил Араб и поправился: - наутро скончался…» Да, конечно же, наутро… - проговорил он в задумчивости и вновь продолжал диктовать: -
«Я, горюя об утрате, обращаюсь к отцам-сенаторам с просьбой обожествить Марка Антония Гордиана»… Кстати, пока наш незадачливый вояка еще жив, надо отнести ему кувшин вина, а то он, верно, изнывает от жажды. - Филипп сделал знак темнокожему рабу, сидевшему в углу палатки.
        Смуглое тело по-змеиному изогнулось, тонкая рука ухватила ручку глиняного кувшина. Колыхнулся полог, и раб исчез, посланный исполнить волю хозяина…
        К полудню в лагерь привезли вино, бобы и хлеб. Теперь возле каждой палатки поднимался дымок - изголодавшиеся солдаты срочно готовили обед. В ярком солнечном свете пламя было невидимым. Воздух, и без того раскаленный солнцем, дрожал от жара многочисленных костров. Солдаты, не в силах дождаться, когда сварятся бобы, хлебали варево полусырым. Вечер сулил поголовный понос и лечение неразбавленным вином. Филипп, проходя между палаток, говорил с притворным сочувствием:
        - Эх, солдаты, сколько вам пришлось натерпеться из-за этого мальчишки! Ну ничего, сейчас у вас есть возможность передохнуть…
        - Будь здрав, Филипп! - крикнул какой-то ветеран.
        Филипп одобрительно качнул головой, ничем не выказав своего раздражения, лишь бросил на ветерана выразительный взгляд.
        - Будь здрав, Филипп Август! - рявкнул тот.
        Несколько голосов подхватили.
        - Будь здрав, Гордиан Август! - неожиданно крикнул солдат с обмотанными грязными бинтами головой.
        - А ведь он сдержал свое слово… - сказал другой, да так громко, что, казалось, его голос разнесся по всему лагерю. - Гордиан обещал, что хлеб будет через три дня после того, как придем в Церцезиум… Вот как раз сегодня третий день!
        - Верно! Верно! - нестройно подхватили другие. - Да какое вино велел привести! Не какая-нибудь кислятина! А платим за него ровно столько же, сколько платили за ту дрянь, которой потчевали нас прежде…
        - Будь здрав, Гордиан Август! - пронеслось меж палаток, теперь уже уверенно, многоголосо.
        Верхняя губа Филиппа задергалась - первый признак того, что Араб злится. Редкие черные волосы на макушке заблестели от выступившего пота. Но напомнить о том, что утром его провозгласили Августом, не посмел…
        - Гордиан очень болен, - печально качнул головой Филипп, и в его голосе прозвучала почти неподдельная грусть. - Лекари делают все возможное, и я лично принесу жертвы Эскулапу, дабы наш дорогой Гордиан выздоровел.
        - Недоумок! - крикнул кто-то из приверженцев Филиппа. - Мы не жрали из-за него столько дней!..
        - Гавр говаривал: солдату не привыкать шагать на голодный желудок… - продолжал гнуть свое вояка в бинтах. - Главное, что сегодня сытно.
        - А где Гавр? - подхватило сразу несколько голосов. - Что думает Гавр?..
        Несколько самых больших крикунов отправились искать мудреца Гавра, как иногда именовали солдаты старого галла, честности которого и здравому смыслу доверяли многие. Араб поспешно ушел в императорскую палатку. А что, если Гордиан не выпил принесенное вино? Что, если он еще жив и здоров? Филипп уже пожалел о своем желании придать смерти Гордиана видимость естественной гибели от болезни.
        Едва откинув полог палатки, Филипп увидел Зевулуса. Тот бесцеремонно уселся на раскладной стул с пурпурной подушкой, на котором полагалось сидеть только императору.
        - Что-то не так? - осведомился он невинным тоном.
        Араб спешно нащупал на груди янтарный кружок.

«Ты меня просто так не возьмешь, - подумал он, усмехаясь про себя. - Я свое получил. А вот ты ничего не получишь…»
        - Как тебе нравится императорский пурпур? - спросил Зевулус. - Правда ли, что в нем прохладнее в жару и теплее зимой? Или еще не почувствовал волшебную силу этой тряпки?
        - Я не хочу, чтобы тебя здесь видели преторианцы, - сказал Филипп сухо.
        - Меня никто не увидит, кроме тебя. И как только ты отдашь мне ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ, я тут же уйду.
        - О чем ты? - Филипп изобразил искреннее удивление.
        - О камешке, который должен быть где-то в вещах Гордиана. Но его почему-то нет… Как странно… Где же он?
        - Ты говоришь о печати императора?
        - Я говорю о прозрачном камне… - Зевулус замолчал и, поднявшись, подошел вплотную к Филиппу. - Разве ты не получил мой приказ завладеть камнем?
        - Приказ-то был, а вот камня не было, - раздвинув губы в улыбке, так, что верхние желтые зубы вылезли вперед, отвечал Филипп.
        - Камня не было? - недоверчиво переспросил Зевулус.
        Филипп почувствовал, что маг буквально ощупывает его взглядом, надеясь отыскать припрятанный волшебный камень. Но янтарный амулет тут же отрубал протянутые к хозяину магические щупальца. И как ни старался Зевулус, камня он обнаружить не сумел.
        - Значит, камень в Риме… - пробормотал он.
        - Ну разумеется, - вновь улыбнулся Филипп. - Как только я построю тебе храм, ты тут же можешь прибыть на поиски…
        Зевулус бросил на него взгляд, полный ярости, и исчез, - лишь по земле растекся вонючий зеленый дым.
        - Интересно, зачем этому пройдохе камень? - пробормотал Филипп.
        Он даже подумал - не отправиться ли в крепость к Гордиану, чтобы выспросить у него про камень. Но решил, что идти уже поздно. Даже если мальчишка еще жив, то вряд ли он сможет ответить что- нибудь вразумительное.
        Владигор несколько мгновений стоял не двигаясь. После яркого полуденного света подвальная каморка казалась погруженной во тьму. Наконец он сумел различить лежащего на полу человека. Полоска света, падавшая в этот каменный мешок сквозь узкую щель, называемую окном, едва позволяла различать очертания предметов. Здесь не было не только кровати, но даже мешка соломы или какой-нибудь шкуры - пленник лежал прямо на голом каменном полу. В камере стоял нестерпимый смрад, как будто это была не комната, а отхожее место.
        - Марк!
        Лежащий пошевелился и поднял голову.
        - Архмонт… - в его голосе не было ни удивления, ни радости.
        - Я знаю, что случилось. - Владигор наклонился над лежащим - смрад сделался еще нестерпимее, теперь помимо вони нужника он почувствовал еще и запах крови и пота.
        - Этот мерзавец Филипп отправлял хлеб в Эдессу вместо Нисибиса.
        - Ошибка Мизифея… - пробормотал Гордиан. - Бедняга… Он ошибался только в людях… Он был так умен… Но, к сожалению, ум не спасает от яда…
        - Послушай, ты серьезно ранен, но не волнуйся. Умею лечить и не такие раны… можно сказать, смертельные…
        - Это не рана… воняет… не могу… ночью принесли… вина… с водой… а вскоре… меня как будто разрезало пополам… Непрерывный понос… смрад…
        Владигор взял стоящий в углу кувшин - в нем оставалось еще немного темной сомнительной жидкости. Попробовал на язык. И тут же сплюнул. В вино не скупясь намешали яда. Если бы Владигор явился чуть раньше, Гордиана еще можно было бы спасти. Сейчас времени уже не было - низложенному императору оставалось жить несколько мгновений.
        - Хранитель времени… не сохранил… свою собственную жизнь… глупо… глупо… Обиднее всего - знать, что мог сделать и не успел… Камень пропал…
        Тело Гордиана выгнулось от нестерпимой боли. Ногти скребли каменный пол, испражнения смешивались с кровью, продолжающей течь из раны на бедре. Красная военная туника превратилась в вонючую тряпку.
        - Я знаю, где камень… - прошептал Гордиан, замирая с раскрытым ртом. Взгляд его становился мутным, струился по лицу, скапливался на подбородке и капал на грудь. - Знаю…
        - Где? - Владигор боялся, что умирающий не успеет ему ответить.
        - У Филиппа. Это он украл камень после смерти Мизифея… Отравил Мизифея… как меня теперь… взял камень… Боги, как я был слеп… - Его затрясло, зубы выбивали отчаянную дробь. - Это не страх… - пробормотал Гордиан. - Чего бояться? Боли?.. Больнее, чем было, не будет…
        Но он ошибался. Новая судорога скрутила тело, и от нестерпимого напряжения прямая кишка выпала наружу и шевелилась в хлынувшей крови, как живое существо. Владигор стиснул в ладонях голову Гордиана, пытаясь хоть немного притупить нестерпимую боль. Юноша вцепился холодеющими пальцами в руку синегорца, будто надеялся, что тот сможет удержать его хоть на одно лишнее мгновение в этом мире. Лицо умирающего сделалось белым, он оскалился, давясь булькающим криком. Десны были серы, а губы - бесцветны. Гордиан сделал попытку приподняться, но ноги беспомощно заскользили по мокрым от испражнений и крови камням.
        - Грязь… - Голос Марка звучал отстраненно, как будто уже не принадлежал ему. - Юлий Цезарь перед смертью прикрылся тогой… расправил складки и умер… у меня… нет тоги… грязь как в клоаке… Элагабал умер в клоаке… все увидят мое тело в грязи… здесь… мерзость… уже не успеть… расправить… складки…. - Гордиан замолчал и смотрел своим остановившимся взглядом на Владигора. - Нет времени…

«Нет времени…» - мысленно повторил Владигор. Но почему нет? Реального, да! Но если замедлить его, как тогда, в пещере Сивиллы? О Боги! Почему он не подумал об этом, как только вошел в эту каморку?! Он должен успеть, непременно должен…
        - Держись, Марк! - воскликнул он.
        И вместе с его криком время остановилось. Не последовало следующего удара сердца и следующего вздоха. Кружащиеся в тонком луче пылинки замерли, как сотни крошечных светлячков. Владигор не знал, длится ли боль, когда останавливается время. Холод и жар накатывали волнами - попеременно. Владигор положил ладонь Гордиану на грудь, стал ощупывать тело, определяя наиболее пораженные места. Там, где внутренности были сожжены ядом, ладонь жгло нестерпимо, будто кожу лизало пламя костра. Но Владигор заставлял себя удерживать руку. Его энергия медленно переливалась в тело умирающего. Постепенно - а может быть, и мгновенно - как мерить протяженность происходящего, если времени нет? - пораженные органы стали регенерировать. Первым восстановился желудок, потом кишечник. Прямая кишка медленно втянулась обратно. Зажила даже рана на бедре - лишь тонкий, едва заметный шрам остался на коже. Тело исцелилось. Пора времени вновь продолжить свой бег…
        И оно потекло своим чередом, повинуясь воле Хранителя. Как безумные, заплясали пылинки в луче. А камни крепости содрогнулись, и сверху посыпалась сухая штукатурка и пыль. Владигор, невольно прикрыв голову руками, склонился над лежащим другом. И тут он понял - что-то не так… Вернее - все не так… Он взглянул в лицо Марку. Тот лежал неподвижно, смотрел прямо перед собой остекленевшими глазами и… не дышал.
        Где-то - Владигор не знал где - он совершил непростительную ошибку. Гордиан не просто умер - его душа затерялась во времени. А тело, измазанное испражнениями, покоилось в луже нечистот и крови. Владигор закусил губу, чтобы не закричать от отчаяния.

«А я думал, ты будешь рад нашей встрече…» - раздался над ухом, навсегда умолкая, сожалеющий голос Гордиана.
        Владигор снял с умершего тунику и попытался обтереть тело. Но тряпка была столь грязная, что уже ни на что не годилась. Владигор выругался и огляделся. Он мог, конечно, выйти из камеры, пока не менялась стража, но вынести тело умершего было невозможно. С другой стороны, он не мог бросить тело Марка в таком виде. Римлянин должен умереть красиво. Патриций и император - красиво вдвойне.
        Владигор вышел в коридор. Обездвиженный ударом синегорца охранник лежал, привалившись спиной к стене, возле двери в каморку. Во дворе у фонтана несколько солдат, занятые работами в крепости, наполняли амфоры водой. Владигор постарался принять вид деловой и озабоченный. Подошел и взял одну из амфор. Солдат покосился на него и сморщился, уловив неприятный замах.
        - Пароль… - проговорил стоявший рядом с ним центурион.
        - Церцезиум и Рим… - как ни в чем ни бывало отвечал Владигор. - У моего приятеля понос после обильного обеда…
        - Быстро же его пробрало, беднягу, - сочувственно вздохнул молоденький паренек, чуть старше Гордиана.
        - Марк, тебе грозит то же самое!.. - заржал центурион.
        Услышав это имя, Владигор невольно вздрогнул.
        Набрав две амфоры воды, Владигор зашагал обратно. Безумец, вместо того чтобы бежать, он по собственной воле возвращался в ловушку. Неужели Хранитель времени может вести себя так глупо? Рисковать всем ради мертвеца?.. «Юлий Цезарь завернулся перед смертью в тогу… а у меня нет тоги… нет тоги…» - звучал в его ушах прерывающийся голос.
        Когда он снова оказался в грязной и темной каморке, у него появилась вдруг безумная надежда, что он ошибся душа Гордиана наконец вернулась и теперь император только спит. Но, взглянув на неподвижное тело, он понял, что это всего лишь нелепый обман. Гордиан мертв. Мертв в двух шагах от своего успеха. В двух шагах от придуманного хитроумным Мизифеем спасения Рима. Впрочем, и Мизифей тоже мертв.
        Вода смывала грязь с тела умершего. Теперь оно напоминало мраморную статую. На лице Гордиана, как и при жизни, застыло удивленное выражение. Глаза были полуоткрыты, и Владигор смежил умершему веки. Он перенес тело в соседнюю комнатку, попросторнее, где узкое окно давало достаточно света, содрал с валявшегося без сознания охранника плащ и завернул в него тело. Красный военный плащ вполне мог заменить императорский пурпур и белую тогу гражданина.
        - Он умер?
        Владигор обернулся. В дверях стоял Филимон.
        - Мы опоздали. Но он успел, сказать, что камень у Филиппа.
        - Бедный мальчишка… Я же говорил, что он не был создан для власти…
        - Ошибаешься. Это был лучший правитель из всех, кого я знал… самый лучший. Кстати, Филимон, ты не можешь раздобыть чистую тогу?
        - Князь, ты сошел с ума? Нам надо удирать отсюда во все лопатки, а ты толкуешь мне про тогу. Я понимаю, что ты, как римский гражданин…
        - Ты можешь принести тогу?
        - Где я ее возьму?
        - В палатке Гордиана.
        - Там теперь сидит эта мерзкая арабская рожа и всем распоряжается… Не мучайся - военный плащ подойдет мальчишке ничуть не хуже.
        Владигор вынужден был согласиться - задерживаться здесь дольше было нельзя. Но он чувствовал себя виноватым, не исполнив последнюю волю умершего.
        Но едва они вышли из крепости, как увидели, что со стороны лагеря навстречу им бегут несколько десятков солдат - впереди всех несся рыжий здоровяк, он что-то орал и беспрерывно размахивал руками.
        - Филимон, тебе лучше улететь… - шепнул Владигор.
        - Слишком сильное солнце. Я ничего не увижу, и меня прихлопнут, как муху, - также шепотом отвечал тот.
        По всем расчетам Филиппа, продовольствие должно было прийти дней через десять, - он собирался представить это как результат своих собственных усилий, дабы солдаты уверовали, что ради их набитого живота он готов перерезать горло самому императору. А хлеб появился, едва преторианцы выкрикнули «Будь здрав, Филипп Август!». Еще не замер их вопль, как подводы в сопровождении охраны подъехали к лагерю. Всем стало ясно, что хлеб добыл вовсе не Филипп, а Гордиан.
        Солдаты растерянно замолкли и, не дожидаясь команды, тут же помчались за жратвой, позабыв, что только что провозгласили нового императора. Подхалимы Араба удалились следом за ними, пятясь задом.
        Филипп был в ярости. Отлично и тонко разработанная интрига могла сорваться. Что, если мальчишка еще жив?.. Говорят, возле него постоянно вертелся этот халдей Архмонт… Вдруг он научил императора распознавать яды? Надо было просто перерезать ему горло. Но Гордиана, неведомо почему, слишком любят в Риме. Лучше все сделать тихо и осторожно. Осторожно - всегда надежнее.
        Преторианец, несущий караул у входа, шагнул в палатку:
        - Солдаты волнуются и хотят знать, что случилось с Гордианом, почему его нет больше в императорском шатре?
        - Ублюдки, - процедил сквозь зубы Филипп, и под его тяжелым взглядом гвардеец невольно попятился. - Они же сами только что орали, что надо вручить командование мне, как префекту претория, опытному и мудрому воину.
        - Наевшись, они вспомнили, что Гордиан тоже неплохо умеет воевать, - неожиданно усмехнувшись, заметил преторианец.
        Уж если этот гвардеец, принявший участие в ночном деле, нагло смеется в лицо, то чего ждать от остальных? Немедленно назад, в Рим, не дожидаясь послов Шапура, а мир он заключит потом, неважно, на каких условиях, заплатит контрибуцию персам, и все свалит на Гордиана.
        Шум голосов становился все громче. Можно было уже различить отдельные выкрики, один из них повторялся постоянно: «Где наш сынок? Где наш сынок?». Услышав это, Филипп почувствовал, как у него противно холодеет спина.
        - А в самом деле, где наш сынок? - нагло ухмыльнулся преторианец.
        Филипп ничего не ответил и вышел из шатра. Несколько сотен солдат толпились перед императорской палаткой.
        - Где наш сынок?! - кричал рыжий ветеран, размахивая огромными, длиннющими, как у обезьяны, ручищами. Еще два дня назад этот преторианец громче всех орал, что по милости сосунка Гордиана войска остались без продовольствия. Теперь же, наевшись вволю и хлебнув вина, он вдруг вспомнил, что обязанности преторианцев - охранять императора, а не устраивать бунты, и, покинув самозванного правителя, кинулся спасать Гордиана.
        - Где наш сынок Гордиан?! - выли остальные.
        Все стояли вперемешку - первая когорта с десятой, преторианцы рядом с лучниками из вспомогательных отрядов. Многие, давясь, откусывали здоровенные куски, жевали сыр или свежие, только что испеченные лепешки.
        - К сожалению, Гордиан болен, - проговорил Филипп, оглядывая толпящихся вокруг солдат и не рискуя в это опасное мгновение напоминать о том, что прежний император низложен. Солдаты, привыкшие назначать правителя по своему вкусу, теперь, плотно закусив, готовы были, судя по всему, опять передумать. - Ему нельзя было пребывать в лагере, и я велел перенести его в Церцезиумский дворец.
        - Это не дворец! - заорал рыжий, вновь потрясая в воздухе кулаками. - Это крепость, разрушенная персами!.. И там невозможно жить - там духота и грязь!..
        - Как только представится возможность, Гордиана перевезут в Антиохию, - пообещал Филипп, прикладывая руки к груди. - Клянусь Юпитером Всеблагим и Величайшим.
        - Эй, выметайся из палатки! - заорал рыжий. - Мы вселяем Гордиана назад.
        И толпа, повернувшись, помчалась к выходу из лагеря. Жители Церцезиума, заметив бегущих солдат, кинулись врассыпную. Женщины с визгом попрятались по домам. Мужчины опускали циновки в своих лавчонках, давая понять, что торговля прекращена. Лишь собаки с громким лаем неслись за толпой, направляющейся к полуразрушенной крепости.
        Рыжий первым заметил двух подозрительных мужчин, выходящих из ворот. Один был одет как солдат претория, второй - как погонщик мулов. Их тут же схватили, и бунтовщики кинулись в крепость. Вскоре оттуда послышались крики возмущения и ярости - солдаты обнаружили тело Гордиана. Гвардейцы на руках вынесли умершего императора из подвала.
        - Убийцы! - Рыжий, размахивая мечом, подскочил к Владигору, - Ты убил нашего императора! Наш бедный сынок! - Рыжий замахнулся и, наверное, всадил бы меч Владигору в горло, если бы тот не успел ударить держащего его сзади солдата локтем под дых, схватить за шиворот и вытолкнуть под удар. Лезвие вспороло солдату щеку.
        - Гордиана убил Филипп! - выкрикнул Владигор и отпихнул раненого в объятия рыжего великана.
        В неразберихе Филимон успел обернуться филином и взмыть вверх, держа в когтях меч. Набрав высоту, он разжал когти, меч полетел вниз и вонзился в грудную клетку рыжего. Обливаясь кровью, тот повалился в пыль.
        Владигор, пользуясь замешательством, вырвался из кольца обступавших его солдат. Лишь несколько человек бросились за ним следом. Остальные растерялись, пораженные страшной и загадочной смертью ветерана, видя в этом дурное знамение. Но тут подоспел второй отряд - уже не беспорядочная и шумная толпа бунтовщиков, а построенная надлежащим образом центурия. Во главе ее двигался сам Филипп Араб верхом на лошади, на которой прежде ездил Гордиан. Рядом с ним, тоже верхом, закутанный в черный просторный плащ, ехал Зевулус. Увидев Владигора, чародей молча указал на него пальцем.
        - Арестовать негодяя! - прорычал Филипп. - Это убийца!
        - Нет, вот кто убийца! - воскликнул Владигор и бросился с мечом на Араба.
        Его удивительная сила давала ему шанс выиграть эту неравную битву. Но Зевулус выбросил вперед руку, и тонкая, как паутина, сеть опутала Владигора. Он рванул ее, рассчитывая без труда разорвать нити, но, как ни напрягал мускулы, сеть не желала лопаться, а лишь растягивалась. При этом он чувствовал, что паутина уже не покрывает его кожу своими липкими нитями, а проникает внутрь, неволит мышцы, убивает само желание двигаться. Чем отчаяннее рвался Владигор, пытаясь скинуть проклятую сеть, тем туже внутри него стягивался узел, и через несколько мгновений, связанный невидимыми веревками, он безвольно лежал в пыли. И сандалии солдат, подбитые гвоздями, топтали его.
        - Воображаю, как прекрасно этот красавец будет смотреться на арене Колизея, - заметил Зевулус, поворачиваясь к Филиппу. - Надеюсь, он доживет до Столетних игр.
        Филипп предпочел бы казнить пленника немедленно, но если Зевулус хочет - то пусть будет Колизей. Такую малость он может предоставить чародею без труда.
        Пока Владигора заковывали в цепи, никто не обратил внимания на филина, который уселся на зубчатой стене Церцезиумской крепости, прячась от слепящего солнца в фиолетовой тени одной из башен и дожидаясь спасительной темноты. Однако назавтра вспомнили ночную птицу, явившуюся в полдень, и сочли ее появление плохим знаком для нового императора.
        Глава 6
        ГЛАДИАТОР
        - Эй, Архмонт, приятель, вот так встреча! - Здоровяк со светло-каштановыми коротко остриженными волосами и бородкой, окаймляющей его лицо, но оставляющей открытыми губы, похлопал сидящего в тени портика гладиатора по плечу. - Думаешь, я не помню те шесть золотых, которыми ты меня порадовал в таверне? Помню-помню. Старина Луций никогда не забывает добра, которое ему делают. Правда, старина Луций не торопится отплатить той же монетой, но иногда, когда он бывает в хорошем настроении, с ним случается и такое. Я бы с удовольствием подарил тебе сейчас шесть золотых, да только их у меня нет.
        Гладиатор ничего не ответил, даже не поднял голову. С равнодушным видом он жевал свою ячменную кашу. За него ответил коротконогий и шустрый парень с плоским лицом и глубоким шрамом на подбородке.
        - Он всегда такой, ест, пьет и молчит. Идет, куда ему говорят. Зато на арене - настоящий Марс. Победил уже бойцов двадцать, а то и больше. Мы уже сбились со счета.
        - Как он попал сюда? - спросил Луций, усаживаясь на каменные плиты подле коротконогого гладиатора со шрамом.
        - Говорят, убил кого-то… Раньше его приковывали цепью к стене, а потом перестали.
        - Не кого-то, а самого императора Гордиана, - поправил здоровенный детина с одним ухом, в котором болталась огромная, как блюдце, медная серьга.
        - Вранье, - засмеялся Луций.
        - Отчего же… Так ланиста говорил. - Одноухий был из тех людей, что верят каждому слову начальства.
        - Всем известно, что Гордиана прикончил Араб, - ухмыльнулся Луций. - Только за это он попал не в Колизей, а на Палатин. Эй, Архмонт, в чем тебя обвиняют? - Луций тряхнул Владигора за плечи. - Да очнись ты…
        - Его чем-то опоили, - сказал Коротконожка. - Или, может, ударили по голове, и после этого он сделался вот такой - будто выпотрошенная рыба.
        - Ничего подобного, - дерзко объявил Луций. - Он отличный парень и большой любитель игры в кости. Никто так не любит играть в кости, как Архмонт. Он просто дня не может прожить без стаканчика с костями.
        - Что-то не замечал… - пробормотал Коротконожка.
        - Это я тебе говорю, Луций Валерий. Эй, Архмонт, хочешь сыграть? - Луций тут же извлек стаканчик с костями. И поскольку Владигор не выказывал никакого интереса к происходящему, силой нагнул его голову вперед так, что получился вполне правдоподобный кивок.
        - Видишь, он кивает?! - засмеялся Луций. - Я же говорил - он обожает играть. Эй, Архмонт, у тебя найдется пара сестерциев, чтобы сделать ставки?
        Поскольку Владигор по-прежнему оставался совершенно равнодушным к его словам, Луций опять нагнул его голову в знак согласия. Кости упали, и Владигор проиграл. Трижды метал Луций и трижды выигрывал.
        - Ну, хватит, - милостиво объявил патриций, ставший гладиатором. - Пора расплачиваться.
        Он вытащил из-за пояса Владигора кожаный мешочек и развязал тесемки. Но в нем нашлись только несколько медяков да полоска змеиной кожи.
        - Однако, - пробормотал обескураженный Луций. - Этот парень постоянно побеждает. А где же денежки? Или хозяин не платит ему призовых?
        - Не платит, - поддакнул Коротконожка. - Ты же видишь - он не в своем уме. Зачем ему деньги? Чтобы всякий проходимец… - Он осекся и прикусил язык.
        - А если нет денег, - в гневе заорал Луций, - так зачем ты садился играть? Нет денег - не играй. - Он возмущался так искренне, будто Владигор по собственной воле метал кости. - Чем теперь заплатишь, Архмонт? Эта змеиная шкура, что у тебя в кошельке, наверняка редкая штучка, но вряд ли она стоит шесть сестерциев… И зачем она тебе вообще? Ты что, ее как браслет носишь? Неужто в самом деле как браслет?.. Давай-ка примерим…
        И Луций обмотал змеиной кожей запястье Владигора. По телу синегорца пробежала судорога. Глаза закатились так, что остались видны лишь одни белки, а изо рта пошла розовая пена. В следующую секунду Владигор повалился на каменные плиты двора и забился в судорогах. Из тела его, пробивая кожу, полезли тонкие, как паутина, черви.
        - Эка дрянь! - завопил Коротконожка и неосторожно придавил ускользающую тварь. В ту же минуту из-под босой его стопы повалил густой черный дым, завоняло горелым мясом, вся голень мгновенно обуглилась - кожа треснула до кости. Коротконожка завыл нечеловеческим голосом…
        На его крики вбежали два надсмотрщика и принялись хлестать плетьми направо и налево, решив, что гладиаторы, по своему обыкновению, затеяли драку. Но, увидев почерневшую кожу Коротконожки, а также скорчившегося на полу Владигора, из кожи которого все еще выползали тонкие белые нити, оба смуглолицых раба побелели от ужаса и кинулись вон, в одну из галерей. Трое новичков, размахивающие деревянными мечами на арене, поспешно нырнули в тень противоположного портика. Неведомо, звали надсмотрщики кого на помощь или, напуганные колдовством, не осмелились обмолвиться о происходящем даже словом, но больше во двор школы никто не вышел, и Владигор продолжал в муках извиваться на полу, пока последний червь не покинул его тело. Тогда змеиная кожа сама собою спала с его запястья, и синегорец открыл глаза. Будто в первый раз оглядывал он кирпичные стены с облупленной штукатуркой, исписанные вдоль и поперек хвастливыми, наглыми или похабными надписями колонны портиков, над поверхностью которых также потрудилось чье-то стило или просто нож, и круглую, посыпанную песком арену посреди двора, над которой возвышалась
ложа для избранных зрителей. Наконец, с трудом ворочая пересохшим языком, он спросил:
        - Где я?
        - Там же, где был вчера, - среди гладиаторов, мой друг, - отвечал Луций. - Ну и дрянь из тебя только что вылезла! Какой-то колдун навел на тебя порчу. Взгляни на Коротконожку - он попытался придавить гада, а тот сжег ему ногу аж до колена. Этой мерзости сидело в тебе никак не меньше сотни штук.
        - Зевулус… - пробормотал Владигор, начиная смутно припоминать прошлое.
        - Что?
        - Я говорю - это Зевулус навел на меня порчу, - пробормотал Владигор.
        Происшедшее в последние месяцы (или годы?) стало всплывать в его памяти. Правда, пока что кусками и большей частью - смутно. Из того, что случилось в Церцезиуме после смерти Гордиана, он не помнил ничего, кроме одного вечера, вероятно, накануне своей отправки в Рим. Его, скованного по рукам и ногам, вывели из крепости, где стены и пол, намеренно не вымытые, постоянно напоминали своим смрадом о страшной кончине императора. Подавленный волшебством Зевулуса мозг не мог воспринимать происходящее четко, дни и ночи для Владигора превратились в один непрерывный кошмар, ибо, смутно помня о прошлом, он не сознавал настоящего и вновь и вновь переживал разрозненные обрывки того последнего дня, когда мозг еще был свободен от колдовских пут. Возможно даже, что в те часы он в своем полубезумии отождествлял себя с Гордианом, потому что постоянно просил принести чистую тогу, повторяя просьбу умирающего, которую так и не сумел выполнить.
        Наконец дверь его тюрьмы отворилась, и его вывели на улицу. Вот он идет, не глядя по сторонам, - в окружении десятка молчаливых преторианцев - в обычном состоянии он мог бы справиться с ними и бежать. Теперь же мысль о бегстве лишь на миг возникла в его мозгу и тут же исчезла. Его подвели к квадратной башне в два этажа с плоскими пилястрами по периметру, разделенными между собой выступающими карнизами. Вершину башни венчала высокая остроконечная пирамида. И хотя гробницу Гордиана выстроили по настоянию солдат, как символический акт покаяния, Филипп приписал эту заслугу себе.
        - Как видишь, я отдал своему предшественнику все полагающиеся почести, - будто издалека долетал до Владигора голос Филиппа Араба. - Разумеется, я бы мог напомнить об ошибках этого мальчишки, о его просчетах, едва не погубивших армию, но я решил быть снисходительным к недостаткам покойного и обратился к сенату с предложением обожествить бедного Гордиана, умершего от внезапной болезни. Кто после этого сможет меня упрекнуть? Теперь Рим получил императора, который умеет командовать войсками. Риму нужен солдат - философы ему давным-давно надоели. Армия
        - это главное в Риме. Тот, кто холит армию, сберегает Рим - это единственно верная формула, к чему искать иные?.. Моя армия будет самая лучшая. Солдаты будут умирать за одну улыбку императора.
        Мудрый солдат! Торопясь вернуться назад в Рим, чтобы никто не успел оспорить его титул, он после всех побед Гордиана заключил столь позорный мир, что теперь не смел выполнить его условия. Нелепее всего было то, что Владигор в тот момент прекрасно понимал происходящее, видел все подлые уловки самозванного властителя, но вел себя так, как должен вести покорный и равнодушный раб. Где-то в его душе произошел разрыв. И где - он не знал… Владигор пытался сбросить оцепенение и не мог. Проклятая сеть спеленала его душу. Теперь любой подонок мог глумиться над ним, а он молчаливо сносил насмешки, все ниже и ниже склоняя голову, и лишь в глубине кипели задавленная ярость и желание распрямиться и скинуть путы… одно желание, не ведущее к действиям.
        Эта отвратительная сцена возле гробницы сразу же сменилась в памяти другой - Владигор, с цепями на руках и ногах, задыхается в трюме галеры вместе с другими преступниками, отправляемыми в Рим. А вот он бредет по пыльной дороге, а по бокам знакомое - каменные обелиски, гробницы, храмы, а за ними - оливковые рощи и виноградники, а вдали - красная черепица крыш и белые колонны портиков среди темной зелени кипарисов. Повозки, груженные овощами, тянутся по дороге к городу, обгоняя плетущихся рабов. Он теперь раб, ибо преступник становится рабом автоматически. Одна половина его головы обрита, на лбу вспухает красное воспаленное пятно выжженного клейма…
        Он не помнил, куда он шел и долог ли был путь, - помнил лишь, что его совершенно не волновало собственное будущее… Потом в памяти сразу всплыла арена. Вот он, Владигор, полуголый, на нем лишь набедренная повязка и кожаный пояс. Совершенно безоружный выходит он, щуря глаза, на посыпанный оранжевым чистым песком круг, а напротив него, мягко ступая и хлеща себя кисточкой длинного упругого хвоста по бокам, - лев. У льва шкура грязно- желтого, как песок пустыни, цвета, косматая грива свалялась, а глаза прозрачные, с легким оранжевым отливом, как пламя костра в ясный полдень. С презрением, смотрит зверь на глупого человека, который зачем-то идет навстречу, протягивая голые слабые руки с беспомощными когтями, неспособными не то что перервать горло, но даже как следует поцарапать шкуру. И вдруг это нелепое существо, которое должно стать льву добычей, вытягивает вперед руку и властно кричит одно короткое слово: «Лечь»! И лев, сам удивляясь собственной покорности, ложится на песок и ползет на брюхе, как собака, к ногам этого существа, утробно рыча. Зверю хочется вскочить и разорвать глупца на куски, но он
преданно лижет протянутую руку. На трибунах восторженные крики. Еще мгновение назад зрители хотели, чтобы зверь растерзал свою жертву. Или чтобы, хотя это уж совсем невероятно, человек задушил льва. Теперь внезапная идиллия приводит их в восторг, они топают ногами и кричат: «Пощады!» Но Филипп, наблюдая за происходящим из императорской ложи, странно усмехается. По знаку императора на арену дождем сыплются раскаленные стрелы. Стрелы тупые, они не могут сильно ранить, но вызывают нестерпимую боль. Императору не нужен новый миф о рабе Андрокле, сдружившемся со свирепым львом. В прежние времена правители были щедрее на милости: и раба, и льва отпустили на свободу. В этот раз из этих двоих на арене кто-то должен умереть.
        - Да, так будет нечестно, - пробормотал Владигор. - Если ты не будешь драться, тебя прирежут. Так давай подеремся.
        Лев отпрыгнул назад и изумленно посмотрел на человека. Только что зверь был в полной власти человека, Владигор мог задушить его как котенка, а вместо этого отпустил льва на свободу и возвратил возможность разить… Впрочем, свобода эта условна - она ограничена кругом арены и продолжительностью дня. Сегодня, рано или поздно, льва все равно убьют. А вот у человека есть крошечный шанс спастись…
        И человек хочет им воспользоваться. Он срывает с себя кожаный пояс, делает невероятный, воистину звериный прыжок и обматывает кожаный пояс вокруг львиного горла. В следующее мгновение он уже верхом на звере и давит его коленями к земле. Зверь хрипит, изворачивается и валится на спину. Но человек не отпускает его. Лев агонизирует, вытягивает лапы. Из пасти вываливается длинный фиолетовый язык, желтые глаза гаснут, как угли, подернутые пеплом... Сегодняшняя победа дарует Владигору право дожить до завтрашнего утра. А завтра… Но он не думает о том, что будет завтра. Он вообще ни о чем не думает…
        С полным равнодушием позволяет он смуглолицему здоровяку открыть ему рот и осмотреть зубы, как жеребцу при покупке, ощупать мышцы на руках и груди. Здоровяк одобрительно кивает курчавой головой… Происшедшее дальше опять же совершенно выпало из памяти Владигора - запомнился лишь вкус ячменной каши да жгучие удары плети по спине - они смешались воедино, выразив в этих двух ощущениях суть его безмозглого многомесячного существования в гладиаторской школе, где его натаскивали, как пса, готового без устали рвать добычу… Ему не жаль убитых. Ему и себя не жаль. Он просто поднимает руку и разит так же спокойно, как берет глиняную кружку и пьет. Он помнит вчерашнее, но никогда не думает о нем. Вот он, Владигор, в шлеме с гребнем и решетчатым забралом кружит по арене, сжимая в руках длинный германский меч, а его противник, огромный галл со светлыми прямыми волосами и безумными светлыми глазами, то наскакивает на него, то отпрыгивает в сторону. В казарме этот галл весел и улыбчив и мелет чепуху или что-то напевает, но сейчас он скалится и рычит по-звериному. Смерть его мгновенна - меч Владигора сносит ему
голову, и она катится по песку, разбрызгивая кровь и вращая глазами, и смеется, все еще живая. Зрители ревут от восторга - подобное зрелище можно редко видеть в Колизее - римский меч не рубит головы с одного удара…
        Таких эпизодов в памяти Владигора наберется немало, они накладываются один на другой, образуя однообразную вереницу бесконечных жестоких поединков, и каждый, или почти каждый, из них заканчивается тем, что алая струя крови хлещет на песок и рабы в костюмах Меркурия, сандалиях с крылышками, в крылатых шлемах, сползающих на глаза, торопливо волокут крючьями мертвое тело, а смуглые мавританцы сгребают лопатами окровавленный песок и сыплют свежий. Сколько раз он побеждал? Никто не помнит. Любой другой гладиатор давно бы уже получил деревянный меч, а вместе с ним и свободу. Но только не Владигор. Рано или поздно он будет сражен в поединке, и пути спасения для него нет…
        Все эти воспоминания мгновенно пронеслись перед глазами синегорца, сопровождаемые стонами Коротконожки. Но Владигору казалось, что это он сам стонет от нестерпимой боли.
        Очнувшись и осознав весь ужас своего положения, Владигор не представлял, как теперь, находясь в здравом уме, он сможет убивать на арене собратьев по несчастью. Сначала у него явилось желание немедленно бежать, как только утром откроются ворота казармы и избранным счастливчикам будет позволено отправиться на прогулку в город. Но тут же пришлось отказаться от этого плана - его никогда не выпускали за ворота. Даже если бы ему удалось вырваться из казармы, то покинуть город у него не было никакой надежды. Наполовину обритая голова и выжженное клеймо на лбу тут же выдадут в нем преступника. Городская стража схватит его и вернет назад - никакая сила или ловкость не помогут ему справиться в одиночку с целым городом…
        - Луций, вели кликнуть лекаря… - вновь принялся причитать Коротконожка.
        - Погоди, дай я посмотрю, что у тебя с ногой, - предложил Владигор.
        - Что ты смыслишь в этом? - промычал, морщась от боли, гладиатор.
        Владигор ощупал изувеченную ногу. Если ожог вызван магией, то магия должна рану излечить. Владигор, шепча заклинания, медленно провел пальцами по обугленной коже. К изумлению обступивших его гладиаторов, когда синегорец снял ладонь с раны, на ноге Коротконожки осталось лишь небольшое красное пятно.
        - Надо же, вылечил… - изумленно выдохнул Коротконожка. - И не болит!..
        - Не переживай - завтра он убьет тебя на арене, - успокоил его Луций.
        - Слушай, приятель, объясни, как ты очутился на арене? Ты кого-то убил? - поинтересовался Одноухий.
        - Я никого не убивал, меня обвинили ложно…
        - Ну да… ложно, но все же - кого?
        - Гордиана Августа.
        Луций расхохотался. Остальные переглянулись в недоумении.
        - Я же говорил, - напомнил Одноухий.
        - Приятель, весь Рим знает, что Гордиана отравил Араб. Но официально мальчишка помер от болезни. Разве ты был его личным врачом, чтобы тебя обвинили в убийстве?
        - спросил Луций.
        - Нет.
        - Так что же произошло на самом деле? - настаивал Луций.
        - Я пытался убить Филиппа Араба.
        - Жаль, что не убил.
        Владигор отвел Луция в сторону.
        - Я хотел спросить об одном… - Владигор оглянулся, проверяя, не может ли их кто-нибудь подслушать. - Почему бы нам не подбить гладиаторов на бунт и не сбежать?
        - Зачем? - Луций рассмеялся. - После того как рабов по прихоти хозяев запретили продавать в гладиаторские школы, здесь теперь только добровольцы и преступники. Убийцы сидят в клетках, прикованные к стене цепями, - им не убежать. А гладиатору по контракту победа приносит несколько тысяч сестерциев. Сам понимаешь, каждый надеется только на победу… И я тоже. Так что я никуда не побегу.
        - Неужели ты не хочешь стать вновь свободным?
        - Я стану им, когда выйдет мой срок. И к тому же у меня будет много-премного звонкой монеты. В нынешние времена люди продают себя в рабство сами - так пусть сами и освобождаются. Идем, мой друг, нас ждет ячменная каша. А что касается остального, то мне кажется - это не твои дела.
        - Мне горько видеть, как этот мир гибнет…
        - А мне, признаться, все равно, - пожал плечами Луций.
        В этот день вечером Владигора не стали запирать в казарме, а вместе с его приятелем Луцием вывели во двор. В тени портика несколько гладиаторов играли в разбойники.
        Хозяин гладиаторской школы - коротконогий и необыкновенно широкий в плечах, с черными неподвижными, будто мертвыми, глазами, подошел к гладиаторам и смерил их критическим взглядом.
        - Одна благородная дама просила вас двоих посетить ее дом сегодня вечером. Чтоб провалиться мне в Аид, я не мог ей отказать. Ну ладно, ты, Луций, можешь идти беспрепятственно, а вот ты… - Взгляд мертвых черных глаз уставился на Владигора. - Ты должен поклясться Юпитером Всеблагим и Величайшим, что вернешься назад, и только тогда я сниму с тебя цепи.
        - А если я откажусь? - спросил синегорец.
        - Останешься в казарме.
        Могучий коротышка сам был в прошлом гладиатором, и о нем рассказывали легенды, будто Элагабал обожал его и частенько приглашал на пиры в Палатинский дворец. Разумеется, не пировать, а драться - вид крови возбуждал аппетит императора.
        - Только учти, если ты нарушишь слово и не вернешься, я казню твоего приятеля Луция и еще девятерых гладиаторов. Я знаю, парень, что у тебя в мозгах есть такой червячок, который не позволит тебе в этом случае удрать. И учти, я свое слово всегда держу.
        Первым желанием Владигора было отказаться от сомнительного приглашения. Потом он подумал, что, выйдя в город, можно как-то попытаться подготовить условия для будущего побега, встретив Филимона. Не исключено, что Владигор не раз видел его в Колизее, но изуродованная колдовством память не сохранила этого факта. Стиснув зубы и обуздав порыв гнева, Владигор кивнул в знак согласия.
        Вскоре, одетые в чистые белые туники и кожаные новенькие сандалии, они с Луцием вышли из ворот казармы. Две женщины, стоявшие невдалеке, тут же принялись хихикать и переглядываться, кивая на Луция, потом одна, отважившись, подбежала к красавцу-гладиатору и чмокнула его в щеку. Тут же обе красотки с визгом и хихиканьем кинулись бежать.
        - Я знаю таких дамочек, - пробормотал Луций, оглядываясь по сторонам. - Они считают, что гладиаторы необыкновенно искусны в любви. Будто их телесный меч ничем не хуже, чем тот, которым они протыкают противника на арене. Меня уже так раз пять или шесть приглашали к себе изнеженные богачки. Одна была просто восхитительная. У нее подавали четыре перемены блюд, она обедала в обществе еще трех очаровательных козочек, и все четыре жаждали моих ласк попеременно… Уверен - именно она пригласила нас сегодня. - Он кивнул на очередную надпись, нацарапанную на штукатурке ближайшего дома. «Красавчик Луций, Клавдия влюблена в тебя без памяти…» Ниже кто-то торопливо вывел: «Безумец, я грежу о тебе все ночи напролет. Антония».
        - Вот и у тебя появились поклонницы… - улыбнулся Луций. - Наверняка она столь же безумна, как и ты, если полюбила тебя, несмотря на клеймо.
        Владигор невольно коснулся пальцами обезображенного лба. С тех пор как он пришел в себя, ожог на лбу начал быстро заживать. Пройдет несколько дней, и от него не останется и следа. Луций тоже заметил его жест, но истолковал по-своему.
        - Не волнуйся, приятель. Некоторых женщин подобные знаки только возбуждают.
        - Ты все это время, пока мы не виделись, был гладиатором, Луций?
        - Я уже один раз освобождался. Женился на милой богатой вдовушке, схоронил ее, растратил все до последнего асса, наделал долгов и вновь очутился на арене. Но тут я просчитался - задержался в казармах дольше обычного. Понимаешь, грядут Столетние игры, поэтому сейчас никого не освобождают - напротив, за любую мелочь можно угодить в школу гладиаторов. На арене умрут тысячи и тысячи… В этой бойне будет очень трудно уцелеть.
        Он говорил об этом без гнева или возмущения, как о какой-то досадной оплошности, которую забыл предусмотреть.
        В этот момент к ним подошел мальчик-раб с завитыми волосами, в новенькой нарядной тунике из голубой шерсти и спросил:
        - Я разговариваю с гладиаторами Луцием и Архмонтом?
        - Именно, - кивнул Луций. - Только на арене нас именуют иначе. Меня - «Острый меч», а его - «Безумец», ибо мой приятель просто сходит с ума при виде крови и может зубами перекусить горло человеку.
        Мальчик глянул на Владигора с испугом, а Луций захохотал.
        - Моя госпожа приглашает отважных гладиаторов к себе на пир. Следуйте за мной.
        - Это она, - самодовольно ухмыльнулся Луций. - Я узнал ее мальчишку. В этот раз красотки решили поразвлечься уже с двумя. Наши милые римские матроны обожают разнообразие.
        Они последовали за своим провожатым. Без сомнения, он вел их в Карины, где прежде у Владигора была вилла, подаренная Гордианом. После убийства императора ее конфисковали в казну. Владигор вспомнил, как Филимон горевал, что не может протащить великолепный дом сквозь временные врата. Ну вот, не о чем и сокрушаться
        - вопрос решился сам собою. Перед общественными зданиями или возле богатых домов он видел на постаментах статуи Филиппа Араба. Огромный мраморный или бронзовый Филипп провожал прохожих подозрительным взглядом из-под насупленных бровей. Прежде на этих самых постаментах стояли статуи Гордиана. Еще раньше - Максимина.

«Филипп удивительно внешне схож с Максимином. Только не такой огромный, - подумал Владигор. - Неужели никто этого не замечает?»
        Луций проследил взгляд своего товарища и понимающе хмыкнул:
        - А ведь по закону, который издал Гордиан, а Филипп тут же отменил, мы бы с тобой оба уже были бы на свободе. Ты знаешь об этом?
        Еще бы - этот закон когда-то предложил он сам.
        - Одно мне не нравилось в эдикте Гордиана - это тупое оружие. Уж коли я сделался гладиатором, то должен убивать, а не разыгрывать спектакль, как дешевый мим. Но все равно жаль… Гордиана, - добавил он, понизив голос. - Мальчишка когда-то сумел меня оцарапать в поединке, а это, скажу я тебе, мало кому удавалось… - Он усмехнулся. - К сожалению, в этом городе слишком часто меняют статуи.
        Наконец провожатый подвел их к богатому дому с колоннами из розового мрамора, украшенными винтообразными каннелюрами, которые были сейчас в моде. Архитектор отличался не просто любовью, а истинной страстью к розовым колоннам и украсил ими и сад-перистиль, и атрий, и даже столовую, куда привели гостей. Хозяйка и ее очаровательная подруга уже расположились на ложе. Пол в триклинии был усыпан розовыми лепестками. Рабы тут же нахлобучили на головы гладиаторам пышные венки и смазали ноги индийскими благовониями.
        Хозяйка, женщина поразительной красоты, с черными как смоль волосами и густо набеленным лицом, на котором ярким вишневым пятном выделялись губы, жестом пригласила Луция возлечь рядом с собой. С другой стороны к гладиатору тут же принялась прижиматься ее подружка, не такая молодая и гораздо более вульгарная. Владигор оказался в одиночестве.
        - Не волнуйся, красавчик, - засмеялась хозяйка. - Сейчас твоя дама прибудет.
        Луций не терял времени зря - устроился на ложе поудобнее, одной рукой отправлял в рот кусочки мяса, вторую положил на талию хозяйке, не забывая время от времени чмокнуть в шею и ее подругу.
        - Знаешь, почему я завожу любовников среди гладиаторов? - спросила та. - Потому что их вскоре убивают на арене… И они не успевают похвастаться победами над женскими сердцами. Так проще сохранить репутацию, - и она захохотала громко, как захмелевший преторианец.
        - Очень умно, - заметила хозяйка. - Но учти, Фаустина, наш друг выиграл десятки поединков. Он еще не собирается умирать. Так что будь с ним в таком случае поосторожнее.
        - Ну, если он так много побеждал, то скоро его непременно убьют, - вновь захохотала Фаустина.
        Раб наполнил ее кубок из голубого стекла до краев. Взгляд Владигора не мог оторваться от этого кубка. Голубое стекло. И на нем белые и Золотые зигзаги… Точно такие же подарил им с Филимоном покойный Гордиан. Кажется, Филимон говорил, что таких кубков у Гордиана было что-то около дюжины, и он ими особенно дорожил. Редкое сочетание цветного стекла и золотого узора… Несомненно, это были те самые кубки…
        - А вот и твоя дама! - воскликнула хозяйка.
        Владигор обернулся. Две молоденькие румяные рабыни ввели в триклиний какую-то старуху. Идти сама она не могла, и девушки поддерживали ее под руки. Ее иссохшее тощее тело с похожими на палки ногам напоминало обтянутый кожей скелет. Дорогая белая ткань столы лишь подчеркивала уродство.
        Рабыни подвели старуху к ложу Владигора, и она возлегла рядом с ним, обдав его запахом дорогих духов. На тощей руке, уродливо распухшей выше локтя, извивался золотой браслет в виде змеи с изумрудными холодными глазами.
        - Как тебе нравится твоя дама, Безумец?! Она как раз для тебя! - захохотала Фаустина. - Даже на смертном одре женщина жаждет любовных утех…
        - Желаю повеселиться, - улыбнулась хозяйка и поднесла к губам свой кубок.
        Владигор уже хотел вскочить и покинуть триклиний, но что-то его остановило…
        - Я знаю, что сильно изменилась и меня трудно узнать, Архмонт… - услышал Владигор хотя и очень тихий, но отнюдь не старческий голос.
        Он поднял глаза и взглянул в лицо странной гостье. У нее были глубоко запавшие щеки и заострившийся, как у мертвеца, нос. Лишь черные густые волосы, расчесанные на прямой пробор и сзади собранные в сетку, напоминали о прежней красоте хозяйки. По этим волосам он и узнал ее.
        - Юлия Гордиана… - пробормотал он.
        - О, все-таки узнал. - Она попыталась улыбнуться, сверкнув неестественно белыми зубами. - Болезнь сильно изуродовала меня. Уже больше месяца я ничего не могу есть. Но пусть это не смущает тебя - наслаждайся вкусными блюдами. В этом доме повар прекрасно готовит рыбу и фаршированные финики. Я уже привыкла смотреть на самые изысканные блюда и не желать их. Я как гость на пиру Элагабала, перед которым вместо угощения поставили картину с нарисованными яствами. Но не будем говорить больше об Элагабале, если хотим получить хоть немного удовольствия от этого пира.
        - Если бы мы встретились раньше, возможно, я бы мог исцелить тебя, - пробормотал Владигор, пораженный превращением первой красавицы Рима в уродливую старуху. У него даже мелькнула мысль - не возникла ли ее болезнь в результате порчи, наведенной Зевулусом.
        Юлия сделала вид, что не слышала его слов и продолжала:
        - Обычно эта болезнь поражает стариков и обходит стороной молодых. Но в тот день, когда гонец принес известие о смерти Марка, проклятый червь поселился в моем теле. Сначала он грыз тихонько и незаметно, но теперь уже дожирает мою плоть. И скоро от нее ничего не останется. Совершенно ничего… Впрочем, я думаю, что завтра мои мучения прекратятся, поэтому я сделала все, чтобы увидеть тебя, Архмонт.
        - Ты уверена, что самоубийство - лучший выход, домна Юлия?
        - Теперь это уже не имеет значения… - Она говорила очень тихо, то и дело тяжело втягивая воздух, так что Владигор порой едва мог различить слова. - Моей смерти ждут многие. Араб прежде всего. Он не смеет убить меня после обожествления Гордиана, так же как никогда не смел открыто признаться в убийстве Марка. Он умеет действовать только исподтишка и чужими руками. У него это получается… - Она замолчала, не договорив, и долго смотрела неподвижным взглядом на горящий светильник. Глаза молодой женщины на лице изможденной старухи. Наконец она очнулась и продолжала: - Но ты ошибаешься, Архмонт, я говорю не о самоубийстве. Просто болезнь завтра окончательно одолеет меня… Возможно, это случится послезавтра или даже через три дня… просто завтра мой разум помутится… и считать дальнейшие дни уже не стоит. Не обижайся, что хозяйка так вульгарна, а ее подруга просто глупа, - они в самом деле думают, что ты мой любовник. Пусть думают - мне это даже удобно. Теперь слушай, зачем я хотела этой встречи. Это очень важно. Я знаю, что ты сейчас не так уж всемогущ, Архмонт, но боги хранят тебя, иначе едва ли ты был бы
до сих пор жив. Мой отец Мизифей рассчитывал на мое благоразумие. Как только из Персии пришло известие о смерти Марка, я поднялась по лестнице Гордиана… Ты знаешь, что ее больше нет? Филипп велел разрушить ее, чтобы построить на этом месте арку для своего триумфа… Но сенат не назначил ему триумфа… Сенат обещал триумф Гордиану. А Филипп, что он сделал? Заключил позорный мир с Шапуром и вернулся назад в Рим - только и всего. Когда-нибудь Шапур отнимет все наши города, включая Антиохию, и тысячи и тысячи пленников уведут по пыльным дорогам в рабство… Их телами будут закидывать овраги, чтобы следом могло переправиться войско… И это случится довольно скоро… Слишком скоро…
        Любой другой подумал бы, что Юлия просто бредит. Но Владигор знал, что в эту минуту она видит будущее… Юлия замолчала и хотела что-то спросить у Владигора. Но то ли тут же позабыла свой вопрос, то ли решила не отвлекаться от того главного, о чем ей надо было поведать, ибо сил у нее было не так уж много.
        - Так вот, когда я вошла в храм, я подошла к статуе Минервы и сказала: «Мертвые не говорят с богами, светлоокая богиня. Поэтому с тобой говорю я, дочь Мизифея, супруга Марка Антония Гордиана Августа, Юлия Транквиллина Гордиана… Ты была всегда благосклонна ко мне, светлоокая богиня…» Прошло несколько мгновений, прежде, чем я получила ответ… «Пророчества сбываются, Транквиллина. Двенадцать коршунов привиделось основателю Ромулу, двенадцать веков простоит Рим, прежде чем будет разрушен… Козни людей разрушают замыслы богов. Богиня мудрости бессильна против людской глупости и людского тщеславья… ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ Рима будет уничтожен…»
        В этом месте Юлия сделал паузу. Владигор молчал, боясь, что она не закончит рассказа и не поведает о том важном, ради чего была устроена эта встреча. Юлия, которую этот долгий разговор необыкновенно утомил, несколько мгновений лежала неподвижно. Лицо ее напоминало маску. Если бы не едва заметно поднимавшаяся грудь, можно было подумать, что она умерла.
        - Кстати, ты знаешь, что Филипп не разрешил мне забрать даже знаменитую библиотеку из Тисдры, и конфисковал дом Гордианов в Каринах, тот, который принадлежал когда-то Гнею Помпею?
        Она вновь замолчала. Владигор подумал, что она не намерена больше ничего говорить, но Юлия продолжала.
        - Сегодня я видела во сне светлоокую… Она выглядела уставшей и больной… как я… будто я разговариваю с собственным отражением. И она сказала: «Передай Архмонту, что я помогу вернуть утерянный камень. Очень скоро Филипп Араб призовет Архмонта к себе - пусть тот не подает виду, что избавился от колдовства Зевулуса. Пусть скажет, что боги обещали ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ Рима ему, Архмонту, и талисман появится прямо на арене Колизея, когда победителю Столетних игр вручат приз на арене. А приз этот - тот камень, что находится сейчас у Араба. Ибо первый ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ притянет второй». Заполучив камень, ты должен будешь бежать… У тебя это получится… Если бы Марк обладал твоей силой и твоей волей, Араб никогда бы не одолел его. - Она намеренно не именовала Филиппа Августом, но ей, обреченной умереть в эту ночь, глупо было бы опасаться доносчиков. - Будь осторожен, Архмонт, у тебя теперь два врага - Зевулус и Филипп… А ты остался один…
        Ее равнодушие к смерти напомнило Владигору смерть старика Гордиана и готовность юного Марка наложить на себя руки. Эта покорность судьбе, тиранам, немилости богов и ударам судьбы раздражала его. Многие римляне так легко соглашались расстаться с жизнью, будто речь шла не о самоубийстве, а о прогулке на загородную виллу. И это сочетание презрения к смерти с покорностью ничтожному тирану приводило Владигора в ярость.
        - Ты слишком легко смиряешься. Ты и все остальные… Неужели некому занять место Марка и продолжать борьбу? И нет никого, кто бы мог стать новым Хранителем времени и получить из рук Минервы обещанный дар?..
        Юлия вскинула голову, и Владигору показалось, что глаза ее светятся изнутри, как у той удивительной гостьи, которую Мизифей именовал Светлоокой богиней…
        - Место Марка Гордиана занял Филипп Араб. Уж не хочешь ли ты подарить камень ему и его лживой супруге, которая умеет сладко улыбаться и любит развешивать повсюду семейные изображения своего муженька-ублюдка, сыночка и своего собственного кроткого личика? - Оталиция заняла место Юлии, и та всей душой ее ненавидела, наверное, даже больше, чем самого Филиппа. - Но им не долго осталось - они скоро умрут… все трое… правда, ни ты, ни я уже этого не увидим… Когда ты завладеешь камнем, откроются временные врата и ты вернешься в свой мир.
        Одна из рабынь подала госпоже шкатулку, Юлия раскрыла ее. На дне лежал свиток. Владигор не мог ошибиться - это был бесконечный свиток из библиотеки Гордианов.
        - Это ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ Рима, - сказала Юлия.
        - Но это же свиток!
        - А кто сказал, что в нашем мире ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ это камень?
        - Мизифей говорил…
        - Он много не знал.
        Владигор взял свиток и спрятал его под тунику.
        - Я знаю, о чем ты думаешь… - прошептала Юлия. - Почему мы не боремся, а умираем… если смерть ужаснее борьбы… Это так… но смерть легче… борьба требует слишком много сил. Прежде римлянин перерезал себе глотку в знак мужества и неколебимости. Форма осталась прежней, изменилась суть… Теперь сенатор вскрывает себе вены, лежа в теплой ванне, но не потому, что он мужествен, а лишь из лени… Чтобы не тратить сил на борьбу… Все так просто, Архмонт… слишком просто, чтобы найти ответ сразу. Я не сказала тебе одну вещь - я сама попросила Плутона ниспослать мне болезнь… болезнь и смерть, пусть даже мучительную. И, как видишь, просьба моя была услышана. Шесть черных козлят, принесенных в жертву на ночном алтаре, пришлись по вкусу властителю подземного царства. Он послал мне ужасную смерть. И вот еще что… Я хотела спросить тебя… и боялась… но все же скажи… Как… он… умер?..
        - Его отравили.
        - Он очень страдал?
        Владигор кивнул в ответ и добавил:
        - Он мужественно переносил боль. Я постарался облегчить его последние мгновения… но уже не мог его спасти. Когда я увидел его, он был уже почти что мертвец…
        Он не сказал ей главного: им никогда уже не встретиться - даже в Аиде. Душа Гордиана затеряна во времени, и сам Хранитель не ведает где.
        - Прежде я думала, что можно все исправить, - откроются врата времени, ты вернешься назад и убьешь Филиппа. Мой отец и Марк останутся жить. И Рим будет спасен. Но потом я поняла - это невозможно. Ведь тогда это будет уже какой-то совсем иной, неведомый мне мир. Другой Рим, другой Марк и другой Мизифей. И я - другая. И я не знаю, хочу ли я этого.
        Владигор вздрогнул. Когда чары Зевулуса исчезли, его первая мысль была тоже - об этом…
        - Араб назначил через несколько дней начало Столетних игр, - продолжала Юлия. - Скоро ты уйдешь из Рима. Теперь ты сражаешься только за себя. Не жалей обреченных…
        - Что ты знаешь о Зевулусе?
        - Почти ничего… Араб построил ему храм, и у него есть кучка фанатичных поклонников, которые опьяняют себя настоем пряных трав и устраивают ночные мистерии, пьют человеческую кровь и бичуют друг друга плетьми, а затем совокупляются друг с другом…
        - Благодарю тебя, домна Юлия. Думаю, не так просто было устроить эту встречу…
        Она улыбнулась - и от этой улыбки его невольно охватила дрожь.
        - Я могла бы сделать так много, если бы Марк остался жив! Позволь оказать тебе еще одну услугу. - Она сделала еле заметный жест в сторону двух своих служанок. - Любая из этих красоток будет рада доставить тебе удовольствие. Они влюблены в тебя и бывают на всех играх, когда ты сражаешься.
        - Ты предлагаешь мне рабынь для услады?
        - Они не рабыни. И каждая мечтает о гладиаторе по прозвищу Безумец. Разве ты не читал надписи на стенах?..
        Владигор посмотрел на служанок Юлии. Им было чуть больше двадцати, и они в самом деле были необыкновенно хороши. Он мог отказаться, а мог сказать «да»…
        В саду в нише стояла статуя Пана. Из мраморного рога струя воды, стекая по мраморным ступеням, собиралась в бассейне. Среди розовых кустов светились теплотой нагого тела мраморные статуи нимф и сатиров. Пухленькая Психея обнимала златокудрого Купидона.
        Владигор подставил ладонь под падающую струю и постарался сосредоточиться, ища мысленного контакта с Филимоном. «Где же ты, человек-птица? Почему тебя нет рядом теперь, когда мне так нужна твоя помощь? Через несколько дней откроются врата. Это единственный шанс уйти из кошмарного, агонизирующего мира. Но я не могу уйти один, без тебя… Неужели ты погиб, неприкаянный, или Зевулус оплел своими сетями и тебя и нам никогда уже не встретиться?» И тут он услышал шум крыльев.
        - Клянусь всеми богами Синегорья и Рима, я уже отчаялся дождаться того времени, когда ты наконец заговоришь по-человечески! - воскликнул Филимон.
        - Расскажи, что творится в Риме, я так много времени провел в клетке, куда меня посадил Зевулус…
        - Тс-с… - Филимон поспешно поднес палец к губам. - У меня такое чувство, что этот мошенник слышит на любом расстоянии, когда произносится вслух его имя, и тут же является на зов! Я бы принес в жертву черного быка, если бы Плутон забрал его в свое царство и никогда не выпускал назад.
        - Я спрашиваю: что в Риме?
        - Готовятся к Столетним играм. У каждого храма по два жреца в тогах с пурпурными полосами раздают гражданам благовония для очистительных курений. Весь Рим провонял благовониями. Порой мне кажется, что их кладут даже в похлебку и в жаркое. На Марсовом поле сооружаются алтари для ночных жертвоприношений. Сенат принял решение поставить две колонны - одну мраморную, а другую бронзовую, чтобы увековечить решения Филипп Араба по поводу игр. Всего в играх задействованы десять тысяч гладиаторов, и на третий день назначено грандиозное сражение, в котором примут участие одновременно никак не меньше тысячи человек. Представляешь, какая будет бойня! Послушай, давай-ка сбежим, и дело с концом…
        - А камень? Как я достану у Араба украденный камень?
        - Ну, когда окажемся на свободе, тогда и придумаем… В праздничной суматохе нам ничего не стоит укрыться!
        - Филипп отдаст мне камень на арене Колизея…
        - Надо же, какое благородство! - хмыкнул Филимон. - Что-то не верится…
        - Я должен убедить его сделать это.
        Филимон недоверчиво покачал головой:
        - Я бы опасался этого типа куда больше, чем Максимина. Он обхитрил Мизифея и Гордиана, а может быть, и самого Зевулуса… Даже Минерва не догадывалась о его кознях.
        - Об меня он сломает зубы… - тихо проговорил Владигор.
        - Вставай, придурок! - Надсмотрщик, привыкший к тому, что могучий гладиатор безответно сносит все оскорбления, пнул его ногой под ребра, да так, что Владигор слетел со своего ложа на пол.
        Первым желанием Владигора было посчитаться с подонком и выбить ему пару зубов - вдобавок к тем, что уже выбиты, - за черную зияющую во рту дыру надсмотрщика так и звали - Щербатый, - но, вспомнив о том, что благоразумнее пока продолжать играть ту нелепую роль, которую навязал ему Зевулус, он покорно поднялся.
        - Вообрази, куда ты сейчас пойдешь, - хмыкнул Щербатый, толкая Владигора в спину.
        - Не догадаешься своими куриными мозгами… ни за что не догадаешься. Тебя велено доставить в императорский дворец на Палатин. Надо полагать, Августу охота с тобой попировать… - Щербатый заржал. - Держи чистую тунику, и смотри не мычи, пока тебя не спросят, а то император не любит, когда ему отвечают невпопад.
        Луций с удивлением взглянул на Владигора - они делили крошечную комнатушку, служившую им спальней, на двоих.
        - Эй, Щербатый, а меня разве не приглашали? - спросил гладиатор-патриций. - Я выиграл немало боев, и мое имя гораздо известнее…
        - Заткнись, Острый меч. - Эта кличка прилипла к Луцию за время его повторного пребывания среди гладиаторов, - А то я устрою так, что завтрашний бой станет для тебя последним.
        - Да разве я против, чтобы мне вручили деревянный меч? - пожал плечами Луций, сделав вид, что не понял угрозы Щербатого. - По-моему, я давно заслужил свободу…
        - Смейся, - буркнул Щербатый, - смейся, но после Столетних игр смеяться будет только один… И им будет этот урод, - и он ударил Владигора ладонью промеж лопаток.
        - Ему все равно - кого убивать, а кого миловать. Зверь, ползи сюда. - Он хлопнул себя по колену. - Я тебя покормлю, - и поставил на пол миску с ячневой кашей.
        Владигор смутно помнил, что Щербатый не раз уже так издевался над ним, заставляя хлебать, вылизывать кашу языком, как дворовую собаку. Остальных гладиаторов тоже забавляла эта кормежка - безумный Архмонт, гроза противников на арене, здесь, в казарме, был абсолютно беззащитен. Бывало, Владигору ох как хотелось размазать кашу по нагло ухмыляющейся роже надсмотрщика. Что же мешает это сделать теперь?
        Синегорец, сделав вид, что хочет опуститься на колени, схватил чашку и изо всей силы ударил ею по лицу Щербатому. Удар был так силен, что тот опрокинулся на спину, а миска раскололась на множество черепков, впившихся в лицо надсмотрщику.
        В этот момент появился ланиста.
        - Что ты там делаешь, Щербатый?! - рявкнул он в ярости. - Безумца велено немедленно доставить во дворец…
        - Он напал на меня, - стирая с лица кашу вместе с кровью, пробормотал Щербатый.
        Владигор стоял неподвижно, с каменным лицом, как будто происходящее его совершенно не касалось. На самом деле он был напряжен, как струна, готовый ринуться в драку или… Ланиста бросил на него короткий взгляд.
        - Ну и правильно сделал… Сколько раз я говорил тебе, Щербатый, - не издевайся над ним, он же безумный… а безумцы способны на все…
        - Да я… - Щербатый с силой сжал в руке плетку.
        - Только тронь его, и я выбью тебе последние зубы, - пригрозил ланиста. - Этот парень на вес золота. В прямом смысле слова…
        Щербатый окинул Владигора полным ненависти взглядом. Он не сомневался, что ему еще представится случай поквитаться с Безумцем.
        Филипп пировал в триклинии. В гостях у него было восемь сенаторов - из тех, что готовы любому кричать здравицы и заискивающе заглядывать в глаза. Никого из них Владигор не видел прежде. Филипп возлежал на ложе в пурпурной тунике триумфатора с вышитыми золотом пальмовыми листьями, будто он не пировал, а вступал в должность консула. Он был уже изрядно пьян, но виночерпий продолжал подливать ему в бокал неразбавленное вино. При виде Владигора Араб хитро подмигнул своим гостям:
        - Взгляните на этого варвара! - Ему, сыну арабского шейха, доставляло особое удовольствие называть кого-то варваром. - На арене Колизея ему нет равных. Он уже завалил человек сорок, а может быть, и больше. Когда он выходит на арену, женщины визжат от восторга, а мужчины аплодируют.
        - Ты хочешь даровать ему свободу, Филипп Август? - спросил уже изрядно подвыпивший сенатор с рыхлым белым лицом и бегающими глазками.
        - Свободу?.. - задумчиво произнес Филипп, глядя на Владигора и пытаясь заметить признаки волнения на его лице, но синегорец даже не повернул головы, когда произнесли столь заманчивое для него слово, - взгляд его следил неотрывно за руками раба-разрезальщика, что укладывал на серебряное блюдо ломти жареного мяса и поливал их соусом. Казалось, кроме еды, этого человека ничто не интересует. - Зачем ему свобода? Он же безумен…
        - Так пусть дерется, - радостно подхватил белолицый, стараясь загладить неуместную реплику. - Пока его тело не утянут крючьями в сполиарий, чтобы раздеть перед последней дорогой…
        - Вот тогда он получит свободу! - хмыкнул его сосед.
        Толстая верхняя губа Филиппа брезгливо дрогнула.
        - Что вы тут кудахчете как курицы - «свобода»… «свобода»… Кому она нужна? Рабам, которые получают подачки и гордятся богатством и могуществом своих господ больше, нежели сами господа? Черни, что обожает бесплатный хлеб и ненавидит труд? Или отцам-сенаторам, которые не смеют подать голос ни против, ни за, пока им не подскажет правильный ответ император? Свобода - это игрушка, которой приятно поиграть в молодости, а потом выбросить на помойку. Я - солдат, и буду сражаться. Пока не умру… Он - гладиатор, - Филипп ткнул пальцем во Владигора, - и тоже будет сражаться, пока не умрет… Какая между нами разница? Разве мы выбираем, с кем сражаться? Разве мы решаем, кто победит?
        Решив, что он достаточно пофилософствовал, Филипп хлопнул в ладони, и в зал ввели смуглого великана в одной набедренной повязке. В плетеных ножнах у пояса висел нож с костяной рукоятью.
        - Этот тоже не выбирал, с кем будет сражаться. Тому, кто победит, я позволю возлечь на ложе и пировать вместе с собой.
        - Но у Безумца нет никакого оружия, - опять некстати заметил белолицый.
        - Оно ему ни к чему. Пусть попробует победить голыми руками. Я лишь уравниваю шансы…
        Темнокожий гладиатор вышел на середину триклиния и остановился. Под его босыми ногами розовощекая мозаичная богиня Помона протягивала гостям золотистые спелые плоды. Вокруг ее ног вились виноградные лозы, мозаика из разноцветных камешков, сверкая, складывалась в роскошные цветы, свежие, осыпанные росою.
        - Вперед!.. - подтолкнул Владигора преторианец и, сделав вид, что насильно тащит строптивого Безумца на середину залы, шепнул: - Маврик - убийца, вырезал целую семью… Он левша и только для виду держит нож в правой руке…
        Владигор бессмысленно хихикнул, продолжая притворяться безумным.
        - Я помню тебя, ты был другом Гордиана, - шепнул преторианец и толкнул его на середину зала.
        Маврик рванулся вперед подобно тени, которая стремительно вырастает у могучей колонны, когда из-за туч внезапно выглядывает солнце. Но тень оказалась слишком короткой и не дотянулась до Владигора. Синегорец отскочил и замер, пригнувшись, готовясь к новой атаке. Темнокожий усмехнулся, обнажив крупные сверкающие зубы, и вновь кинулся на Владигора. И вновь его удар угодил в пустоту.
        - Когда Маврик убивает, он выкалывает жертве глаза, чтобы тень убитого не могла отыскать его потом в Аиде, - смеясь, сказал Филипп так, чтобы Владигор его непременно услышал.
        Владигор сделал вид, что оборачивается на звук голоса, но при этом из-под полуприкрытых век наблюдал за противником. Тот поддался на эту нехитрую уловку и, решив воспользоваться оплошностью противника, действовать наверняка. Маврик ударил Владигора ногой в живот, и синегорец согнулся, как будто пропустил удар. Тогда Маврик перекинул нож из правой руки в левую и замахнулся, но противник, с неожиданной быстротой метнувшись в сторону перехватил его руку с ножом, прижал к полу и ударил по локтю ногой. Рука безвольно повисла, нож упал на пол. Владигор тут же подобрал его и с размаху всадил в драгоценный цитрусовый стол, стоивший полмиллиона сестерциев. Белолицый, возлежащий подле, в ужасе отшатнулся, остальные зааплодировали. Филипп сохранял бесстрастное выражение лица, лишь его верхняя губа по привычке морщилась. Мав- рик стоял недвижно, но его лицо из шоколадного сделалось серым. С вывихнутой рукой, при каждом движении доставляющей нестерпимую боль, у него не было шансов победить. Однако гостей столь краткий поединок не устраивал.
        - Нападай, Маврик! - крикнул Филипп и швырнул в Маврика горсть фиников.
        Гости с радостными воплями последовали примеру императора. Вскоре весь пол был усеян фруктами-в этот момент рабы как раз переменили стол, и пирующие приступили к десерту. Но напал Владигор - тело его пружиной взвилось вверх, и он ударил Маврика ногой в голову - удар, не раз спасавший ему жизнь. Маврик, недвижный, растянулся на мозаичном полу.
        - Добей его! - заорал белолицый, но, поймав на себе хмурый взгляд Араба, осекся.
        - Зачем же добивать, он хороший боец… Еще порадует нас… Унесите его… - приказал Филипп. - А ты, - едва заметно кивнул он в сторону белолицего, - уже достаточно надрызгался, пора бы тебе и домой…
        Тот поспешно поднялся и, кланяясь, попятился к двери…
        - Это теперь твое место, Безумец. - Филипп указал на освободившееся ложе. - Оно тебе нравится?
        - Не хуже того, что в казарме гладиаторов, - ухмыльнулся Владигор, ложась на указанное место.
        Золотая ткань покрывала была еще тепла, согретая телом белолицего.
        Виночерпий тут же подал гладиатору наполненный до краев кубок. Вино было неразбавленным. Филипп надеялся, что Владигор, опьянев, выболтает ему что-нибудь интересное. Зачем же ждать, когда вино ударит в голову, - не лучше ли начать разговор немедленно, когда ум ясен, а Араб уже изрядно пьян… Владигор отлил несколько капель вина в жертву богам, хотя и подумал, что не шибко они торопятся прийти ему на помощь, и заговорил, глупо ухмыляясь, будто в самом деле был безумен:
        - Кстати, Араб Август… - Более нелепое обращение трудно было бы придумать. - Тот камень, что ты украл у Мизифея, тебе лично ничем помочь не сможет…
        Рука Филиппа дрогнула и расплескала вино.
        - О чем ты?..
        - О ВЕЛИКОМ ХРАНИТЕЛЕ… Или Зевулус не сообщил тебе название камня?
        Ноздри приплюснутого носа раздулись. Филипп сжал губы, причем верхняя захватила нижнюю, - и без того уродливое, лицо Араба сделалось страшным.
        - Пошли вон! - рявкнул он на прислушивавшихся к их разговору гостей. - На сегодня хватит! Скучно с вами… никто из вас не воевал… сидели тут в Риме, растили жир на заднице…
        Гости поспешно ретировались к двери. Один поскользнулся на разбросанных финиках и упал. Рабы бесцеремонно подхватили его под руки и потащили к дверям.
        - Повтори, что ты там болтал о камне, - стараясь говорить равнодушным тоном, сказал Филипп, когда триклиний опустел.
        Владигор не торопился отвечать. Пригубил вино и отведал немного печенья.
        - Я всего лишь сказал, что камень, взятый из ларца Мизифея, может представлять интерес для меня или Зевулуса. Но никак не для тебя…
        Филипп хитро прищурился:
        - Так я тебе и поверил, варвар.
        - Ну, во-первых, я римский гражданин… а во-вторых, ты же поверил Зевулусу, когда тот сказал, что он - пришелец из другого мира?
        Удар достиг цели, но Араб постарался сделать вид, что этого не произошло.
        - Чародеи любят болтать лишнее, - фыркнул он почти натурально.
        - Я тоже… Так вот, повторяю - для меня и для Зевулуса этот камень представляет ценность, а для тебя никакой, потому что это камень из нашего мира.
        - Зачем ты мне это все говоришь, в толк не возьму. Уж не думаешь ли ты, что я подарю тебе камень?
        - Именно… - кивнул Владигор. - Ты подаришь его победителю во время Столетних игр. И этим победителем стану я.
        Филипп усмехнулся - одними губами, - его желтые глаза напряженно следили за каждым движением Владигора.
        - Недаром тебя называют Безумцем. А я подумал, что разум на время к тебе вернулся.
        - Когда ты подаришь мне этот камень, - невозмутимо продолжал Владигор, - прямо на арене Колизея появится ТВОЙ ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ. И твоя власть над Римом сделается беспредельной.
        - Откуда ты это знаешь?
        - Сама Минерва сообщила мне об этом…
        Филипп усмехнулся:
        - Я не верю прорицателям…
        - Может быть, ты и в богов не веришь?
        Верхняя губа Филиппа оттопырилась больше обыкновенного - ему не нравилась дерзость, с которой говорил синегорец.
        - Пусть так… Но зачем мне ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ? И так власть над Римом у меня в руках.
        - Да, пока это позволяют тебе твои солдаты. А их любовь переменчива. Утром они кричат: «Будь здрав, Филипп!», а вечером придут перерезать тебе глотку. И даже если на следующее утро они пожалеют о случившемся, тебе это уже не поможет… Привести примеры или ты поверишь мне на слово?
        Филипп бросил на собеседника взгляд, полный ненависти.
        - Пир закончен, - проговорил он. - Твое место в казарме, гладиатор.
        Едва Владигора увели, как занавесь за спиной Филиппа дрогнула и в триклиний шагнул Зевулус, причем Филипп мог поклясться, что во время пира в нише за золотой тканью никого не было. Там обычно дежурил преторианец, - в ткани были проделаны дырки для глаз, чтобы охранник мог видеть зал и всех пирующих, сам оставаясь незамеченным. Впрочем, ниша не всегда была занята во время пиров - время от времени Филипп начинал сомневаться не только в гостях, но и в своих солдатах. Кто знает - может, кто-нибудь из гвардейцев был некогда обласкан Гордианом и, помня о подаренных сестерциях, сгоряча всадит меч меж лопаток новому повелителю?
        - Значит, камень у тебя. - Зевулус уселся на пустое ложе, где несколько мгновений назад возлежал Владигор. - Я так и знал… Однако же ты ловкач. Так спрятать добычу, что даже я не смог ее найти! Стоит ли напоминать тебе, что ты нарушил договор?
        - Ничуть. В обмен на службу я сделал все, как ты просил: основал храм в твою честь. И ныне ты можешь находиться в Риме. А об остальном у нас не было договора.
        - Мне нужен камень…
        - Не сейчас…
        - Когда же?..
        - Ты слышал - Минерва дарует мне ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ в третий день Столетних игр… Вот тогда мы и получим сполна. Ты - свой талисман, я - свой…
        - А ты хитрая тварь, Филипп…
        - Филипп Август, - поправил его Араб. - На третий день я выведу на арену тысячу гладиаторов, по пятьсот с каждой стороны. Один из отрядов возглавит Архмонт Безумец. Ты будешь в его отряде.
        - Кем? Гладиатором? - спросил Зевулус.
        - А почему бы и нет? - Филипп улыбнулся своей хитрой задумке. - Ты - чародей, и без труда изменишь внешность. Он не узнает тебя. Но при этом… при этом… если тебе, конечно, удастся остаться в живых, ты можешь претендовать на камень.
        - Каким образом? - Зевулус в ярости дернул свою черную бороденку - план Филиппа ему нравился все меньше и меньше.
        - Я объявлю победителем Безумца. И тут вмешаешься ты… Скажешь, что дрался лучше и награда положена тебе.
        - В самом деле? Никогда не слышал о подобной дерзости со стороны гладиатора.
        - Ничего, я милостив и прощу тебе эту дерзость. Я велю вам выяснить в поединке, кто из вас лучше. И победитель получит свое.
        - А если я проиграю?
        - Значит, ты плохой чародей и плохой боец - только и всего… И помни, ты должен заявить свои права не раньше, чем появится мой ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ.
        Зевулус бросил короткий взгляд на янтарный амулет, который Араб специально вытащил из-под своей триумфальной туники и, будто ненароком, коснулся его пальцем. Зевулус буквально кипел от ярости - камень здесь, рядом, а он не может им завладеть! Можно, конечно, попытаться убить Араба. Но если чары на него не действуют, то у Зевулуса очень мало шансов победить императора в обычной схватке.
        - Хорошо… Пусть будет так, - без всякой охоты кивнул Зевулус. - Но не вздумай обмануть меня.
        - Как можно! Я всегда был с тобой честен, Зевулус…
        Глава 7
        КОЛИЗЕЙ
        Ночью накануне третьего дня Столетних игр Рим пировал на берегу Тибра. На Марсовом поле были сооружены деревянные сцены и помосты, расставлены столы с яствами. Темноту ночи прорезали языки пламени многочисленных факелов. Третья ночь была посвящена матери-земле. Ей в жертву на алтаре целиком сожгли трех свиней.
        Сенатор Векций расположился на ложе возле изображения Минервы, пил кубок за кубком и не хмелел. Раб-разрезальщик только успевал накладывать на его блюдо куски жареной свинины.
        Векций наклонился к терракотовой, закутанной в мелкоскладчатый пеплос Минерве и доверительно шепнул:
        - Что-то плохо ты нам помогала, богиня. Верно, тебя, да и других, там, наверху, мало что интересует, кроме вкусной жратвы и дорогих благовоний. Знаешь, почему я так много пью? Чтобы забыть о происходящем вокруг. Разумеется, я могу утешиться тем, что мои глаза не увидят, как этот город будет разграблен и предан огню. Но это увидят мои дети или внуки… неважно. Поэтому у меня нет детей… Впрочем, все чушь… будем пить и смотреть игры… те игры, которые больше никогда не увидит ни один из смертных. Ромул обещал Риму двенадцать столетий… Еще два века… Можно долго пировать… и напиться так, что свалиться в Тибр… Пей, богиня!..
        Он поднес к губам терракотовой Минервы бокал… рука его дрогнула, и вино полилось на пеплос… казалось, что пятно крови расплывается по одежде богини.
        Сосед Векция, охмелев, заснул, и рабы осторожно погрузили господина в носилки и унесли домой. А прислужник в вышитой тунике и с венком на голове подскочил к ложу Векция и наполнил кубок до краев. У него были светлые глаза навыкате. Векций сразу узнал его - этот человек не был рабом. Но он не стал спрашивать, к чему понадобилось это переодевание.
        - Светлейший, ты что-то сегодня грустен… - заметил Филимон, глядя, как Векций подносит чашу с вином к губам. - Я даже догадываюсь о причине… Увы, не в моей власти тебе помочь… А вот твоя помощь мне бы чрезвычайно пригодилась.
        - Что тебе нужно?
        - Завтра на играх я должен быть в первых рядах зрителей. Я знаю, ты будешь сидеть подле арены. Так вот, почему бы мне не прислуживать тебе, поднося прохладительные напитки?
        - Ты ничем не поможешь Безумцу. Помолись лучше богам, чтобы он остался жив в завтрашней бойне.
        - Мне будет удобнее молиться, если я буду рядом с ареной.
        - Хорошо. Утром приходи ко мне домой. Покажешь вот это… - Он снял с пальца перстень и сунул в руку Филимона. - А то мои рабы тебя и на порог пустят. Не знаю, что ты там задумал, но надеюсь, будет забавно… и немного досадит Арабу…
        - Да хранят тебя боги, светлейший! - И Филимон исчез в темноте.
        В подвальных помещениях Колизея, где гладиаторы дожидались своего выхода на арену, было нестерпимо душно. Рядом с Владигором стоял Луций, сзади - Коротконожка и Одноухий.
        С утра была травля зверей, а после полудня, когда зрители уже успели подкрепиться, ожидалось грандиозное сражение тысячи гладиаторов. Туши животных уже убрали, а арену засыпали чистым песком. Тех, с кем предстояло сражаться, Владигор прежде никогда не видел - их привезли накануне из других городов. Они устали с дороги, но и их противники были измотаны не меньше - два предыдущих дня они были на арене. Больше сотни трупов сволокли крючьями в сполиарий. Некоторые из них еще были живы. Надсмотрщики добили раненых и раздели трупы.
        - Мы победим… С таким бойцом, как ты, Архмонт, мы непременно победим, - раздался рядом вкрадчивый голос.
        Владигор обернулся - перед ним стоял незнакомый боец атлетического сложения, с черной длинной бородой, заплетенной в косицы. Он не помнил, чтобы кто-нибудь из его собратьев по несчастью носил такую бороду. Зато доспехи на нем знакомые - с убитого вчера гладиатора, - только несколько пластинок, там, где меч Владигора перебил противнику ключицу, были заменены. Как и весь отряд Владигора, незнакомец был вооружен коротким мечом и круглым щитом с острым шипом посередине. Сам же Владигор сражался длинным мечом. Этого меча теперь не мог лишить его и сам император, ибо едва он выходил на арену, как зрители начинали вопить:
        - Безумец! Где твой длинный меч?!
        Владигору незнакомец не понравился. Скосив глаза, взглянул князь на висящий на шее перстень - камень горел красным огнем. Опасность!.. Ну что ж, он и сам знает, что опасность близка. Вот только от кого она исходит - от странного соратника или от пятисот противников, каждый из которых мечтает прикончить Безумца.
        Владигор повернулся к Луцию и спросил весело:
        - Ну как, твой меч сегодня хорошо наточен? - и, не дожидаясь ответа, добавил шепотом: - Глянь на чернобородого? Знаешь его?
        - Из новых… Сегодня в Колизее они на каждом шагу.
        - Он мне не нравится.
        - Мне тоже. Пригляжу, - пообещал Луций.
        В этот момент подали сигнал и поднялись решетки. Гладиаторы стали выходить на арену. Проходя мимо ложи, где в креслах из золота и слоновой кости восседал Август вместе со своей обожаемой Августой, Владигор лишь открыл рот, делая вид, что выкрикивает приветствие. Но не проронил ни звука. К его изумлению, его товарищи в большинстве поступили так же, и вместо стройного крика раздалось лишь сиплое мычание.

«В самом деле, чего им бояться? Ведь у них почти нет шансов остаться в живых. В предыдущие два дня Араб никому не даровал жизнь… Ни единому бойцу. Всех велел прикончить. А сам при этом визжал от радости и потирал руки. А его мальчишка, хмуро глядя на происходящее, кусал губы».
        Владигор заметил, как перекосилось лицо Филиппа и сжались его могучие кулаки.
        - Ему не идет пурпурная тога, - усмехнулся Луций. - Как ни старается, он все равно выглядит в ней погонщиком мулов. Хорошо, что я сегодня ничего не ел, - меня всегда тошнит, когда я смотрю на это отмеченное печатью богов лицо.
        В этот момент сын императора поднялся со своего места и что-то швырнул в проходящих гладиаторов. Он попал в лицо чернобородому.
        - Это же дерьмо… - шепнул Луций. - Первый раз такое…
        Пока чернобородый утирался, Араб хохотал, указывая на него пальцем, но его сын даже не улыбнулся.
        Владигор больше не смотрел на императора - среди воплей зрителей послышался ему странный крик - крик филина. И крик этот донесся с мраморной террасы, где располагались роскошные сиденья знати. Повернув голову, Владигор заметил возле облеченного в тогу с пурпурной каймой сенатора прислужника в льняной тунике. Сомнений не было - Филимон… Уму непостижимо - как он мог попасть в первый ряд.
        Две группы гладиаторов разошлись в противоположные стороны арены. У каждой сотни бойцов был свой, гладиаторский, «центурион». Одним из них был Луций. Владигор построил своих людей клином и сам встал впереди. Раздался сигнал, и пятьсот его гладиаторов кинулись в атаку. Едва они врубились в стоящих шеренгой противников, как меч Владигора стал разить направо и налево. Луций, двигаясь чуть позади отводил направленные сбоку удары. Шеренга противника гнулась. Несколько бесконечных мгновений ни те, ни другие гладиаторы не могли одержать верх. Зрители на трибунах вопили от восторга. Наконец на золотистый речной песок хлынула кровь, и несколько тел разом повалилось под ноги сражающихся. В живой стене образовалась брешь, и Владигор кинулся вперед. Но его тут же встретила вторая шеренга. В центре ее стоял высоченный - выше всех на голову - германец со светлыми, заплетенными в косы волосами. В руке он сжимал точно такой же длинный меч, как у Владигора.

«Предводитель второго отряда…» - догадался синегорец.
        Германец тоже заметил Владигора и что-то заорал на неизвестном языке. В следующее мгновение они сошлись друг с другом. Владигор, сделав вид, что хочет ударить сверху, замахнулся. Германец тут же подставил щит. Клинок Владигора описал полукруг и ударил в живот. Германец не успел опустить щит, и меч вспорол ему внутренности. Германец рухнул, как подрубленное дерево. И хотя брешь тут же закрыли другие бойцы, но это было все равно что воздвигать песчаную стену на месте каменной. Вставшему на место германца Владигор нанес один за другим три удара в шею. Обмякшее тело убитого швырнул за спину, на мгновение прикрывшись им от второго противника. Еще один удар - и вновь брешь открылась - и воины Владигора хлынули в нее. Сам же он замешкался - лезвие меча неожиданно застряло между пластинами доспеха убитого, а выдергивать его, применяя лишь силу, слишком опасно
        - можно остаться безоружным. И тут справа, будто рысь из засады, из-за спин метнулся какой-то воин, метя Владигору в бок. Повернуться и прикрыться щитом не было времени. Уклониться, уйти в сторону - не давали собственные бойцы.
        - Луций! - позвал Владигор. Но не Луций пришел ему на помощь - чернобородый отразил удар.
        - Помни услугу… - крикнул чернобородый, когда убитый противник рухнул у ног Владигора. - Помни…
        Хотя разрубленные пополам шеренги противника, теснимые к ограде арены, отчаянно сопротивлялись, участь их была предрешена. Владигор действовал методично и хладнокровно - после каждого его удара кто-то валился на песок.
        И пока его меч поднимался и опускался, в голове его проносились обрывки странных и страшных мыслей: «Что я делаю? Я убиваю ради потехи. Или ради того, чтобы спасти свою шкуру?.. Нет, ради того, чтобы вернуться… чтобы вернуть ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ… ради ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ… Но я убиваю приговоренных… Одна половина будет уничтожена, и чем скорее это произойдет, тем больше моих сторонников спасется… спасаю... убиваю и спасаю…»
        Его рассуждения, на первый взгляд, вполне логичные и четкие, как взмахи меча, в конце концов оказались бредом. Думать так мог только Безумец… Чтобы разить мечом на арене, надо быть Безумцем…
        Тем временем шеренги противника окончательно распались. Бой превратился в отдельные стычки - проигравшие сражались отчаянно, надеясь на чудо, ибо больше надеяться им было не на что. Несколько гладиаторов упали и притворились мертвыми возле мраморной сенаторской террасы. Но эта хитрость им не помогла - прислужники в одежде Харона вышли на арену, едва спал первый накал сражения, и теперь прижигали павшим ноги каленым железом. Когда несчастный притворщик дергался или кричал, ему разбивали голову молотками, как орех.

«За одно это Рим достоин гибели», - подумал Владигор почти равнодушно.
        И вслед опять мелькнула безумная мысль, логичная и нелепая одновременно: «Как хорошо, что в императорской ложе сидит сейчас Филипп, а не Гордиан, что именно Араб проводит Столетние игры и устроил эту непотребную бойню». Владигор вновь поднял свой меч, и вдруг увидел, что разить больше некого - полтысячи трупов противника усеяли арену Колизея. Из отряда Владигора уцелело около двух сотен. И хотя многие из них были ранены, они, победители, могли надеяться, что теперь останутся живы. Луций, во время боя сражавшийся против второй половины разбитой шеренги, пошатываясь, шел навстречу Владигору.
        - Отличная работа, Архмонт, клянусь Геркулесом!..
        Из-за его плеча выскочил чернобородый.
        - Я спас ему жизнь, - сообщил он, кивая на Владигора и скаля в наглой ухмылке мелкие желтые зубы.
        - Тише!.. Император будет говорить.
        В самом деле Араб поднялся.
        - Как было объявлено, победителю в грандиозном, невиданном прежде сражении, кроме денежной награды, я дарю этот камень! - и он поднял вверх руку.
        Даже на таком расстоянии, Владигор увидел, что это ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ. Он весь напрягся. Он был уверен, что Филипп ни за что не отдаст камень просто так, что наверняка он подготовил какую-то уловку, и весь фокус теперь в том, чтобы эту уловку разгадать.
        Тем временем император в сопровождении преторианцев спустился по ступеням на арену. Зрители приветствовали его радостными воплями:
        - Будь здрав, Филипп Август! - неслось над Колизеем.
        За грандиозность зрелища римляне были готовы простить ему все что угодно.
        Филипп остановился в нескольких шагах от Владигора. Выступивший вперед центурион жестом велел гладиаторам бросить мечи на песок арены.
        - Вот твой камень, Безумец, - сказал Араб, хмуро глядя на синегорца. - А где же мой?..
        В этот момент над их головами раздалось хлопанье крыльев - огромный филин кружился на ними.

«Молодец, Филимон», - мысленно похвалил приятеля Владигор.
        - Минерва обещала отдать камень здесь, на арене. И она держит слово - он указал на кружащую священную птицу покровительницы мудрецов.
        - Погодите! - заорал чернобородый. - Почему победитель он? Это мой камень, и только мой! Я сражался лучше!.. Отдай камень мне!..
        Он подался вперед, его рука с зажатым в ней мечом вылетела из-за спины, как жало змеи. Владигор отбил удар, как умел только он, - голыми руками. В следующее мгновение синегорец выдернул из песка свой меч и с размаху отсек голову чернобородому. Голова, подпрыгивая, покатилась по арене, разбрызгивая кровь и вращая глазами. При этом она теряла прежние очертания. Кожа из смуглой сделалась желтой. Борода - тонкой и длинной, глаза сузились…
        - Зевулус… - прошептал Владигор.
        - Тебе его жаль? - усмехнулся Филипп. - Мне - нет… Он нарушил договор. Юпитер покарал его. А ты… Где мой ВЕЛИКИЙ ХРАНИТЕЛЬ?
        - Вот он! - крикнул Владигор.
        Из лап филина выпал свиток и, разворачиваясь, полетел на землю и лег у ног императора. Владигор наклонился и коснулся свитка своим аметистом. Пергамент ярко вспыхнул, и в следующий миг от него осталась лишь черная кучка пепла.
        - Минерва держит свое слово. И я держу. Это все, что осталось от твоего ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ.
        В это мгновение Филимон ринулся вниз и выхватил своими острыми когтями из пальцев Филиппа камень.
        - Предатель!.. - прошипел Филипп и отшатнулся.
        - Нападение на Августа! Бей гладиаторов! - раздался вопль преторианцев, и гвардейцы с обнаженными мечами кинулись на оставшихся в живых победителей.
        Зрители, почуяв, что им предстоит продолжение действа, которое будет куда интереснее предыдущего, завопили и захлопали в ладоши.
        - Остановитесь! - закричал Владигор, но его никто не слышал.
        Владигор приставил меч к груди Араба.
        - Вели им остановиться, или я тебя убью!
        Лицо Филиппа исказилось, - его воля, и он разорвал бы синегорца на куски.
        - Прекратить! - прохрипел он. - Эти люди - победители… Прекратить!
        Тогда Владигор сорвал перстень с пальца, поднял руку к небу и выкрикнул:
        - Юпитер, Всеблагой и Величайший, ради сохранения времени, открой врата, запечатанные богами!..
        Арена под ногами Владигора качнулась. Песок стал сыпаться вниз, будто там, под ареной, образовалась невидимая воронка огромных песочных часов. И вскоре черные ее края обнажились… Первым в открытое жерло устремился Филимон, по-прежнему сжимая в когтях ВЕЛИКОГО ХРАНИТЕЛЯ. А следом метнулся Владигор. Последнее, что он видел, проносясь по коридору времени, это отрубленную чуть повыше зубов голову Филиппа Араба… Смерть была от императора всего в двух шагах, если считать годы шагами…
        Владигор, возвращался в свой мир.

1997 год.
        ПРИЛОЖЕНИЯ
        ГЛОССАРИЙ
        СИНЕГОРЬЕ
        Бертьяница - кладовая.
        Вира - штраф.
        Восход - восток.
        Закат - запад.
        Ключник - управитель в доме.
        Кметъ - воин, ратник.
        Корм - сбор налога натурой.
        Кравчий - придворный, распоряжающийся подачей блюд и напитков к столу.
        Молодеческая - караульное помещение.
        Несудимая грамота - грамота на владение вотчиной, одновременно удостоверяющая неподвластность владельца обычному суду.
        Полудень - юг.
        Рухлядь - мягкое имущество.
        Сажень (мерная) - равна 176,4 см; косая сажень равна 216 см.
        Сытник - придворный, ведающий сладкими винами.
        Ферязь - мужское долгое платье с длинными рукавами.
        Фибула - застежка.
        Рим
        Август - титул правителя Римской империи (которую сами римляне именовали только республикой).
        Аврелий (Марк Аврелий Антонин) - римский император из династии Антонинов, вошел в историю также как философ, автор сочинения «Наедине с собой».
        Адриан (Публий Элий Адриан) - римский император из династии Антонинов, усыновленный Траяном.
        Аид - царство мертвых.
        Актеон - в греческой мифологии - охотник, которого богиня Артемида (Диана) превратила в оленя за то, что он увидел ее обнаженной.

«Акта диурна» («acta diurna», лат.) - ежедневные ведомости, издавались на отбеленной гипсом доске.
        Амфора - глиняный сосуд с двумя ручками, суживающийся книзу, служил для хранения жидких и сыпучих тел.
        Амфора - как мера объема равна 26,26 л.
        Аполлон - бог солнца и света, мудрости и искусства.
        Аппиева дорога - первая римская мощеная дорога. Проложена при цензоре Аппии Клавдии между Римом и Капуей, позже доведена до Брундизия.
        Атрий - центральное помещение в доме.
        Асс - мелкая монета, четверть сестерция.
        Аурей (золотой) - равен ста сестерциям.
        Базилика - здание прямоугольной формы, разделенное рядами колонн на несколько нефов. Предназначалась для судебных заседаний и других публичных собраний.
        Бальбин (Клодий Бальбин) - римский император, правил одновременно с Пупиеном.
        Бстьнеатор - раб-банщик.
        Доминус - господин, обращение раба к хозяину, отца к сыну. Подобное обращение гражданина к императору имеет уничижительный для гражданина оттенок.
        Домна - госпожа.
        Варвары - чужеземцы.
        Вергилий Публий Марон - римский поэт периода принципата Октавиана Августа.
        Всадники - вторая сословная группа после сенаторов в Риме.
        Гелиос - бог солнца.
        Гидра - многоголовая водяная змея. У гидры, убитой Геркулесом (Гераклом), было сто голов.
        Гимнасий - площадка для упражнений.
        Гомер - древнегреческий поэт, автор эпических поэм «Илиада» и «Одиссея».
        Гордиан I (Марк Антоний Гордиан) - римский император, провозглашен императором в провинции Африка.
        Гордиан II (Марк Антоний Гордиан) - сын Гордиана I, правил одновременно с отцом.
        Гордиан III (Марк Антоний Гордиан) - сын Гордиана II.
        Готы - племена восточных германцев.
        Гракхи, Тиберий и Гай - народные трибуны, провели ряд реформ с целью прекратить разорение крестьянства и укрепить Римское государство и армию. В результате деятельности Гая Гракха около восьмидесяти тысяч крестьян получили землю. Оба были убиты политическими противниками.
        Дротик - небольшое метательное копье, бывшее на вооружении римских легионеров.
        Еврипид - один из наиболее известных афинских драматургов, автор более 90 трагедий.
        Иды - в римском календаре - 15-е число марта, мая, июля и октября и 13-е число остальных месяцев. Мартовские иды - день убийства Юлия Цезаря.
        Зиккурат - ступенчатая храмовая башня.
        Капитель - венчающая часть колонны.
        Капитолий - холм вблизи реки Тибр в Риме. На нем располагались храмы Юпитера, Юноны и Минервы.
        Карины - аристократический район Рима.
        Каннелюры - вертикальные желоба в колонне.
        Кентавры - в греческой мифологии полулюди-полукони.
        Катафрактарий - тяжело вооруженный персидский всадник.
        Квадрант - мелкая монета, четверть асса.
        Квадрига - четверка лошадей.
        Квирит - полноправный римский гражданин.
        Когорта - подразделение римской армии. Численность первой когорты - 1105 человек, со второй по десятую когорты имели численность 555 человек. Один легион состоял из десяти когорт.
        Консулы - два сенатора, избираемые на один год, высшие должностные лица.
        Консуляр - бывший консул.
        Контуберния - отряд из шестнадцати человек.
        Курия - здание римского сената.
        Лавровая роза - олеандр.
        Ланиста - глава гладиаторской школы.
        Ларарий - святилище домашних богов.
        Легат - командир легиона.
        Легион - основная организационная единица римской армии.
        Ликторы - служители, составлявшие свиту сановника.
        Лупанарий - публичный дом.
        Максимин (Гай Юлий Вер Максимин) - римский император, убил своего предшественника Александра Севера, погиб при осаде Аквилеи.
        Меркурий - бог, покровитель купцов и жуликов, сопровождал души умерших в Аид.
        Миля - мера длины, равна 1480 м.
        Минерва - богиня мудрости, покровительница искусств и ремесел. Минерва-Эргана - покровительница рукоделия.
        Модий - мера сыпучих тел, равна 8,75 литра.

«Неспящие», или вигилы, - пожарная команда, ночная стража.
        Нума Помпилиум - легендарный царь Рима, преемник Ромула.
        Овидий Назон Публий - римский поэт, расцвет его творческой деятельности пришелся на вторую половину правления Октавиана Августа.
        Палатинский дворец - дворец Августа.
        Палладиум - статуя Афины Паллады (Минервы) в Трое, по преданию упавшая с неба, после падения Трои перевезена в Рим.
        Парнас - горный массив в Греции.
        Перистиль - сад с оградой при доме.
        Плавт Тит Макций - римский комедиограф.
        Плутон - бог подземного царства.
        Помпеи (Гней Помпей Великий) - римский военный и политический деятель, выступил против Цезаря и был им разбит около Ферсал, убит по приказу египетского царя Птоломея.
        Понтифики - члены коллегии жрецов, ведавшей всей религиозной жизнью Рима. Во главе коллегии стоял Великий понтифик. После Октавиана Августа этот титул входил в почетное звание всех императоров.
        Преторианская гвардия - элитное подразделение, охранявшее императора и непосредственно Рим. Набиралась исключительно из римских граждан. Преторианскую гвардию возглавляли два префекта.
        Префект - глава ведомства.
        Префект претория - командир преторианской гвардии.
        Прозерпина - богиня, супруга Плутона.
        Проконсул - бывший консул, назначенный управлять провинцией империи.
        Проскрипции - список лиц, объявленных вне закона.
        Психея - воплощение человеческой души, супруга Эрота (Купидона).
        Пупиен (Максим Пупиен) - римский император, правил одновременно с Бальбином.
        Сенат - высший орган государственной власти.
        Сестерций - серебряная монета.
        Сполиарий - помещение в амфитеатре, где добивали тяжелораненых и раздевали убитых гладиаторов.
        Стадий - мера длины, равен 185 метрам.
        Стола - свободное женское платье.
        Субура - район в Рима, славившийся своими притонами.
        Столетние игры - проводились при полной смене поколений по указанию жрецов один раз в сто или сто десять лет.
        Термы - общественные бани.
        Триера - боевой корабль.
        Триклиний - столовая.
        Триумф - торжественное вступление полководца-победителя с войском. Триумф считался высшей военной наградой, назначенной сенатом.
        Халдеи - чародеи и гадатели низшего пошиба.
        Харон - старец, перевозчик душ умерших через реку в царстве мертвых.
        Хламида - верхняя одежда, представлявшая собой отрез ткани, которую оборачивали вокруг тела.
        Филипп Араб (Марк Юлий Филипп) - римский император родом из Аравии, сын арабского шейха.
        Фламин - жрец определенного бога.
        Форум - просторная площадь в центре Рима или любого другого города.
        Фортуна - богиня счастья, судьбы и успеха.
        Фрументарий - тайные агенты в армии, следили за поставками хлеба и за настроением в армии.
        Фут - мера длины, равен 29,62 см.
        Центурион - командир центурии
        Центурия - сотня.
        Шапур I - персидский царь из династии Сасанидов.
        Эдил - должностное лицо, в обязанности которого входили вопросы благоустройства города, снабжение населения продовольствием и организация игр.
        Элагабал - римский император, самовольно причисливший себя к династии Антонинов, убит преторианцами.
        Эней - сын царя Анхиза и Афродиты (Венеры), родственник Приама, бежал из разрушенной Трои к берегам Лация, где правил царь латинов Латин.
        Эпилятор - раб-массажист, удалявший волоски на теле.
        Эскулап - бог врачевания, сын Аполлона.
        Юнона - богиня брака и материнства, супруга Юпитера.
        Юпитер - царь людей и богов, олицетворение света, повелитель погоды и дождя, а также в качестве Юпитера Победителя приносил римлянам победу.
        Янус - бог света и солнца, входа и выхода. В мирное время ворота его храма закрывались, а во время войны оставались открытыми. Янус изображался с двумя лицами - одно из них было обращено в прошлое, а другое - в будущее.
        notes
        Примечания

1
        Перевод Н. Гнедича.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к