Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Кириллов Сергей / Призван Чтобы: " №03 Призван Чтобы Завоевать Часть 2 " - читать онлайн

Сохранить .
Призван, чтобы завоевать? Часть 2 Сергей Геннадьевич Кириллов
        Призван, чтобы #3
        Вторая часть третьей книги (после «Призван, чтобы умереть/защитить?») о приключениях Нико - обычного парня из России, после смерти попавшего в другой мир в качестве спасителя самой слабой фракции. Приложенные им ранее невероятные усилия по защите своих близких и уничтожению нависшей угрозы привели к тому, что на героя обратили внимание сильнейшие существа этого мира. Их требования просты: необходимо всего-лишь завоевать целую планету, населенную опасными формами жизни. Взамен - всевозможные блага и счастье для самого героя и его семьи.
        Стоит ли слепо довериться тем, кто может уничтожить родных, просто щелкнув пальцами, или, имея на руках боеспособный флот, пора попытаться положить конец своевольным манипуляторам?
        Призван, чтобы завоевать? (часть 2, финальная - 65 глав)
        Интерлюдия "Демон"
        Ледяной, пронизывающий до костей ветер в очередной раз налетел на несколько рядом расположившихся домишек, что представляли собой небольшое поселение. Подобных хибарок было раскидано много на этой богом забытой планетке, хотя, конечно, была в этом и своя ирония: придуманный бог, может, и забыл, зато нашлись другие, кто не оставил без внимания этот небольшой шарик, богатый месторождениями кристаллита. Уникальный минерал для тех, кто знает, как его можно использовать: и как идеальный охладитель, и катализатор магии, и в качестве усилителя взрывчатки, не говоря уже о сродстве с псионическими способностями. Однако, местные воспринимали его скорее как проклятье, нежели, как дар.
        Несколько существ, весьма похожих на людей, сгрудились у источника огня, прижавшись друг к другу, пока один из них с тревогой выглядывал на улицу через крошечное окошко.
        - Металлических людей пока нет, - со вздохом облегчения сказал мужчина, подходя к огню и протягивая руки. - Но, боюсь, это ненадолго.
        Остальные испуганно переглянулись, но после - слабо кивнули, будто молчаливо соглашаясь со сказанным.
        Через полчаса опасения подтвердились - за стенами было слышно характерное гудение, и вскоре послышался характерный электронный треск за дверью.
        - Анализ…Готово. Почему мусор не на работе? - произнес вошедший робот, чьи ярко горящий диоды смотрелись весьма зловеще на фоне полумрака, царившего в домике.
        - Погода делает любую добычу невозможной… Как только ветер стихнет, мы постараемся накопать кристаллов больше, чтобы наверстать пропущенное время, - поднявшийся мужчина говорил твердо, смотря прямо в "глаза" незваному гостю.
        Со стороны робота послышался модемный звук, после чего одна из рук превратилась в длинное тонкое лезвие.
        - Анализ… Выгрузка текста договоренности…Выборка сути. Готово. Боги в милости своей позволили столь бесполезной расе продолжить существовать на собственной планете, искренне разочарованные крайне низким показателем духовной эссенции каждой особи. Взамен от вас требуется своевременная добыча ресурсов, а иначе - проще просто вас перебить, как бесполезный скот, и полностью автоматизировать систему, - равнодушным голосом произнес механизм. - Поселение Секста-альфа признано бесполезным, инициируется Очищение.
        Неожиданно один из присутствующих поднялся - то был молодой парень; холодно посмотрев на захватчиков, он коротко сказал:
        - А если устроить СамоОчищение? Возможно ли будет перевестись в другое поселение? - слова прозвучали резко, но, по наступившей тишине было ясно, что фразу не поняли ни товарищи, ни роботы. Осознав это, парень усмехнулся и, выудив прозрачный нож из кармана просторной куртки, резким взмахом перерезал горло находящейся рядом женщине. Кровь брызнула на остальных, но перед криками последовала пауза замешательства - никто не мог принять произошедшего, хотя факты были и на виду.
        Несколько мужчин бросились на парня с рыком, но тот ловко увернулся и полоснул одному по руке, а второму - воткнул нож в спину, пробив позвоночник, и тут же выдернул. Остальные начали разбегаться, но в крошечном домике это было проблематично, а на входе без единого звука все еще стоял робот с клинком наготове.
        Получив под дых, парень заулыбался и, резко развернув лезвие, сделал подсечку и следом воткнул нож в глаз упавшему мужчине. Больше желающих ему помешать не осталось, так что он прикончил женщин, после чего устало выдохнул и, вытерев лезвие о ближайший труп, стал неподалеку от молчаливого робота, наконец-то подавшего голос:
        - Анализ…Подбор информации по вопросу…Готово. Забавный пример коллаборационизма. Уровень духовной эссенции вырос - требуется дополнительный анализ.
        Парень усмехнулся и, крутнув в руке поблескивающий фиолетовым оттенком ножик, ответил:
        - Не требуется. Ритуальный кинжальчик для древних языческих обрядов: папаня боялся, что он попадет не в те руки, но уж лучше Боги поведут меня дальше, чем валяться трупами вместе со всей семейкой, - парень окинул взглядом устроенную бойню. - Потрахаться смогли, чтобы меня высрать, а жизнь устраивать я уже сам должен, хех.
        - Анализ…Готово. Меня не интересует ваши родственные отношения. Исходя из принесенной пользы и для дальнейшего анализа, одному гражданину из поселения Секста-альфа присваивается свободный статус и повышение полномочий до Смотрителя. Оружие конфискуется; надеемся на плодотворное сотрудничество, - мигнув диодами, сообщил робот и трансформировал руку обратно.
        - А уж я как надеюсь, - лучезарно улыбаясь ответил парень, вручая кинжал.

* * *
        - Это конец, над нами поставили ту мразь, - торопливо прошептал подросток одному из глав поселения, на что тот нахмурился.
        - Ты про Аненклетуса? Да, столько лет убивать своих же, лебезя перед врагом… - с выражением омерзения на лице сказал еще один парень, что находился здесь же. - Если и не выживем, то нужно хотя бы эту сволочь забрать с собой.

* * *
        Посвистывая, парень шел с вечерней проверкой по дорожке, выложенной по краю кристаллитового рудника. Деформационная винтовка, утепленная защита и сытое пузо - что еще нужно для счастья? Да, возможность пострелять по всяким нытикам!
        Неожиданно рядом осыпались камушки: вскинув винтовку, парень осмотрелся, но так и не успел заметить, как в него полетел булыжник. Резкая боль в голове, от которой Аненклетус даже покачнулся, и вот уже сразу несколько человек подбежали к нему, отнимая оружие и придавливая к земле.
        - Идиоты, вас же всех порешат за нападение на Смотрителя! - взвыл парень, но в ответ получил лишь мощный удар киркой по лицу, от которого зубы вывалились и остались болтаться во рту на порванных деснах; неприятно похрустывая осколками, пленник попытался что-то сказать, но получил еще один удар, лишивший его носа.
        Подхватив замершего и подвывающего от боли смотрителя, несколько человек быстро потащили его внутрь шахты, в темноту, где еще не закончилась добыча и кристаллики красиво переливались в неровном свете фонарей. Стащив броню и оставив Аненклетуса голышом, толпа подготовила место, где кристаллы образовывали нечто вроде пик и, раскачав тело, бросили его сверху. Взвыв от боли еще громче, парень вцепился в окровавленные острия, что торчали теперь повсюду из его тела, но не смог ничего сказать из-за пробитых легких. Глава поселения подошел ближе и, медленно освободив ритуальный кинжал от покрывающей его ткани, начал шептать слова на древнем языке и рисовать на лезвие узоры, после чего вонзил острие в голову парня, пробив мозг. В наступившей тишине было слышно лишь, как с тихим шуршанием плоть превращается в ледяную субстанцию, а на голове Аненклетуса вырастают рога. Оставив аварийный маячок, все сообщники убежали из тоннелей, и вскоре на этом же месте оказалась пара роботов на боевых байках.
        « - Сканер показывает наличие неизвестного существа» - передал один другому на машинном языке. «-Сравнительная сигнатура находит свойство с встреченными ранее образами местных языческих верований. Кристаллитовый демон? Тестовое название образца закреплено, считать по-умолчанию враждебным».
        В тишине тоннеля раздался смех, после чего Аненклетус резко поднялся, ломая кристаллитовые пики. Создав ледяную стену, он заблокировал выстрелы уже направленных на него деформационных винтовок и, метнувшись вперед, набросился на робота, тут же замораживая и обездвиживая. Второй, превратив руки в клинки, бросился к демону и воткнул лезвия в его спину и голову, исходя из данных об уязвимостях местных особей, но Аненклетус лишь рассмеялся и, ударив наотмашь, отбросил захватчика к стене, а затем, напрыгнув, коснулся руками, замораживая и его.
        «Аварийный протокол» - передал сообщение один из боевых байков и выстрелил пустотными шарами, накрывая весь тоннель.

* * *
        «Доброволец:
        Имя: Аненклетус
        Возраст:23 года
        Планета: Мети-КРИС1, сегмент Гласслер
        Раса: кристаллитовый демон»
        Глава 41
        Преследование и прогулка.
        Закончив разговор, Аату выдохнул. Вроде бы и мелочь, но для него это было важно: учитывая, что родной отец полностью замкнулся в себе и, поскольку его сын был Идущим и косвенно виновным в том, что не все пережили Очищение, полностью наплевал на его уговоры, для парня сейчас было важно одобрение Нико. Деда, что стал ему, в общем-то, отцом. Пришлось даже не говорить всей правды, но Аату был полностью уверен в системе, установленной Ирэнкой на базе разобранных мехов, поскольку стандартные сканирующие устройства действовали уж слишком слабо: банально, у ФрэмТех не было подготовлено специальных средств для перехвата вражеских летающих аппаратов на такой скорости.
        В общем-то, преследование сейчас только начнется, так что на данный момент волчок ощущал, как приятно закипает кровь. А вот Инга, с которой он проводил практически все свободное время в последние часы, выглядела, как всегда, безмятежной и разве что за хвостиком своим не крутилась.
        - Ох, давай посерьезней, ладно? - растерев шею, Аату раздраженно шевельнул ушками, но Инга в ответ мило улыбнулась, так что сердиться на нее было весьма сложно.
        - Братик, я все понимаю, но не могу же я вдруг стать хмурой угрюмкой! У-у! - девушка обошла парня и пощекотала его хвостиком. - Ладно, я вызываю?
        Сверившись с портативным сканером, волчок кивнул, после чего девушка в мгновение ока создала два истребителя. Аату лишний раз порадовался, что успел выдать новенькой Идущей все модели, включающие умения по управлению транспортом, и теперь они почти одновременно забрались в кабины и воспользовались вертикальным взлетом.
        - Цель в прямой видимости через двадцать секунд, - сообщил парень по внутренней связи; было сложно понять, что вдруг привело когда-то зарегистрированный Флегетон шаттл на их территорию, но разбираться стоило потом. - Огонь!
        С оглушительным стрекотом авиационные пушки прошлись по защите корабля, промчавшегося мимо; по обилию облепивших его наростов биологического происхождения, Аату сразу понял, что они не ошиблись, вот только мощная атака не повредила вражеский аппарат; чертыхнувшись, волчок предположил, что это может быть из-за высокой разности рангов, но для техники никакие предупреждающие сообщения не появлялись, да и он сам лично видел, как слабая техгановская артиллерия уничтожала машины ТерБис, так что тут вопрос лишь в пробитии защиты.
        - Я поймала! - Инга, воскликнув, крутанулась вокруг собственной оси, уходя в бок и ускоряясь, после чего из-под крыльев вылетело сразу две ракеты, оставляя белые следы в холодном небе.
        Дожидаясь до самого последнего момента, шаттл неожиданно взмыл почти вертикально вверх и устремился все выше и выше.
        - Черт, сучка собралась в космос! - процедив сквозь зубы, парень вызвал на пути вторженца «Арверанец», чуть промахнувшись с координатами размещения. Проискрив днищем по поверхности воздушного корабля, шаттл изменил траекторию и, с громким звоном, неожиданно выстрелил в не успевший зарядиться флагман Темных Арверов: с ярким всполохом Арверанец разломился напополам от мощного попадания, и оба Идущих тут же ушли вбок от обломков, но Инга, оказавшаяся ближе, попала под удар, и крыло истребителя полыхнуло, после чего тут же оторвалось.
        - Катапультируйся! - только и успел крикнуть Аату, но девица уже взмыла вверх прямо на кресле. Сконцентрировавшись, волчок вызвал в воздухе новый самолет прямо под достигшей пика полета Ингой, и девушка шлепнулась на крыло нового истребителя.
        - Братик, ну ты даешь… - даже умудрившись качнуть хвостиком в благодарность, Идущая скользнула в начавший падать самолет и вскоре продолжила преследование.
        Покачав головой, Аату хмыкнул, удивившись таким трюкам, но вскоре нагнал вторженку, что, воспользовавшись паузой, снова полетела куда-то вперед, отказавшись от затеи ухода на орбиту.
        Мощный энергетический выстрел пронесся совсем рядом, но Аату увел самолет в сторону и, дождавшись Инги, вместе с ней сделал ракетный залп, перед этим вновь вызвав воздушный корабль, чтобы ограничить движение. Шаттл резко затормозил, и четыре заряда угодили в крышу, разрядив силовое поле; сразу же за этим взвизгнули авиационные пушки, размозжив двигатели летающей машины: выплевывая облака дыма, шаттл замер и, зависнув в воздухе, начал резко падать, набирая скорость. Перед самой поверхностью машина вновь включила уцелевшие двигатели, пытаясь смягчить падение и вновь набрать высоту, но было слишком поздно: с лязгом, грохотом деформирующегося металла и хлопком не успевших зарядиться силовых полей, шаттл пропахал глубокую борозду в белоснежном снеге, частично растопив его пламенем двигателей, после чего уткнулся в какой-то холм и замер.
        - Отлично, сестренка.
        - Ага!
        Бросив друг другу короткие фразы, Идущие устремились вниз, но, точно поняв где они, Аату предупредил Ингу и, приземлившись, ребята выпрыгнули уже в моделях Рыцарей.
        «Высокий уровень CY-излучения! Высокий уровень радиации!»
        - М-м, прохладненько, - Инга даже в броне поежилась, но, скорее от вида большущих сугробов вокруг, чем от реального мороза, поскольку в форме Рыцаря было достаточно тепло. Вытащив пистолеты-пулеметы, девушка сделала несколько шагов и провалилась по пояс.
        Вздохнув, Аату протянул сестре копье и помог ей подняться.
        - Давай, руны огня…
        Хихикнув, Инга кивнула, и парень с девушкой одновременно активировали пластинки: полыхнувшее пламя сразу же освободило место вокруг, обнажая древний растрескавшийся асфальт. Датчики движения пиликнули, и ребята почти одновременно осмотрелись: на длинных ходулях, ступая выше сугробов, к ним приближались разномастные Обломки, шепча искаженными голосами «Мясо!».
        Ушки Инги под шлемом прижались, и она задышала чаще, сразу же сглотнув от волнения. Хотя ее и тренировали, но она еще ни разу ни с кем вот так не сражалась! Стиснув в руках пистолеты-пулеметы, девушка направила их вперед и одновременно нажала спусковые крючки: прыснувшие очереди пуль прошлись по асфальту вдалеке и зацепили несколько киборгов. На снег брызнула кровь, парочка тел покачнулась, проваливаясь в сугробы, и остальные Обломки радостно бросились к телам, с жадностью разрывая плоть ржавыми когтями и выдергивая кишки, печень и желудок из животов павших. Весь снег вокруг покрылся алыми брызгами, раскрасив монотонность кровавой вечеринки, и девушка почувствовала, как ее замутило.
        - Швырни в них гранату, пока в одной куче, - холодно произнес Аату. Хоть ему и было жалко сестру, но если она не привыкнет к таким видам, то вряд ли сможет эффективно реагировать в боевых условиях…
        Судорожно вздрогнув, волчица кивнула, сглотнув и пытаясь унять тошноту, после чего отцепила гранату от крепления и, не задумываясь, швырнула. Заряд, превышающий существ в несколько раз по рангам, разорвал тварей на части, разбросав конечности и бракованные аугменты по округе.
        С замиранием сердца смотря на это, Инга выдохнула и поспешила отвернуться, после чего молча последовала за Аату. За все это время из разбитого шаттла никто не появился, но ребята были настороже; взяв в руки пистолет, волчок подбежал ближе и осмотрелся, особое внимание обращая на датчик движения. Ничего.
        Транспорт, хоть и был поврежден, частично сохранил свою обшивку, и теперь парень с девушкой разглядывали диковинные выросты: словно какие-то черви источили поверхность, проделав множество хаотически расположенных отверстий и истончив тем самым металл. При таком состоянии казалось странным, как шаттл вообще мог спокойно летать; однако же, факт остается фактом.
        - Что-то мне это не нравится, братик, - тихо сказала Инга без былого веселья, и парень в ответ лишь коротко угукнул, теперь уже взяв в руки копье. Был вариант все тут к черту испепелить, но тогда они не смогут точно убедиться, была ли здесь Агнесс или это какая-то обманка.
        Датчик пиликнул, после чего одна из защитных плит отлетела в сторону, сбив волчка с ног, а затем раздался громкий, визгливый и холодящий душу женский крик:
        - Зачем?!

* * *
        Хоть я и дал добро, все равно было на душе неспокойно, но, в любом случае, я не знал, где именно сейчас шаттл и моментально телепортироваться будет проблематично, если он где-то в ранее неисследованном месте. Вздохнув, я улыбнулся и сказал девчатам, что все нормально. Айви, внимательно на меня посмотрев, звякнула браслетами и кивнула сестре.
        Пройдя мимо пустующих зданий, так как, похоже, все работоспособные жители были сейчас или на рынке, или на месторождениях, мы вышли через задние (если можно такое определение отнести к круглой базе) ворота, ведущие к узенькой тропинке, ветвистой дорожкой идущей куда-то вверх, на гору. Иви помахала нам рукой, и мы отправились в путь. Впрочем, для летающего джина, боюсь, путь был не самый сложный; хотя и мне было не на что жаловаться: уж с текущими возможностями идти постоянно вверх было несложно.
        - И все-таки, что-то среди всей кучи людей я не увидел тех, кто напоминал бы ифритов, поэтому как-то не до конца уверен, что они могут помочь; правда, я их и не видел никогда, но… - затеял я разговор, и Айви раздраженно вздохнула.
        - Потому и идем, бука-бяка; не только за тем, чтобы я женилась на столь черством молодом человеке, не чувствующем атмосферу таинства, но и чтобы спросить у наших оракулов все, о чем ты там хочешь узнать, - несмотря на недовольный тон, девица широко улыбалась и я понял, что она просто меня дразнит.
        - Оракулов? Предсказателей или что-то вроде того?
        - А, нет. Просто умные дядьки, - хмыкнула Айви, все еще довольная своими выходками.
        - Кстати, как ты меня назвала? Молодой человек? Ах, да, ты же старше… - разочарованно протянул я. - Радуйся, что хоть кто-то сподобился.
        Фыркнув, Айви ткнула меня в бок и, надувшись, украдкой достала из воздуха баночку с кремом и начала намазывать косметику на личико.
        - Ох, да ладно тебе, я же пошутил. Ты выглядишь отлично, это я тут, как старпер. А ты: молоденькая, симпатичная; нежная кожа - как раз для щекотки, и милые рожки, - решив, что женщины слишком трепетно относятся к вопросам своей внешности, я решил успокоить Айви, и она, кокетливо стрельнув глазками, убрала баночку.
        - М-м, ну, может не щекоткой единой, а? Но я тебя поняла, Нико-подлизяка, - обняв меня прямо в воздухе, Айви расплылась в довольной улыбке.
        - Кстати, а где тут у вас скрябы? Я слышал, что на Квинте они целые домищи-ульи строят; учитывая, что никак не выкрою время, было бы интересно глянуть, - сменил я тему, поскольку Айви теперь от меня не отлипала. Это, конечно, не было чем-то неприятным - я не просто польстил, кожа у нее и впрямь была будто бархатной на ощупь, и это не просто сравнение. Хотелось ее гладить, но я удержался; просто так я точно забудусь и что-нибудь не уточню.
        - Ох, да, домики у них немаленькие, может, даже отсюда видно: в конце концов, этот город не только торговлей и добычей славится, здесь и скрябы всегда свежие, - отлетев в сторону, Айви осмотрелась и вскоре обрадованно махнула рукой.
        Да, и впрямь, не так уж далеко от скалы, у ее основания и чуть дальше, расположись ульи. Ожидая увидеть нечто вроде больших термитников, я был немного озадачен - из земли торчали веретеновидные постройки: на корабле мамы Мириам был только кусочек такого здания, поэтому я и подумал, что это просто конический муравейник, ан нет! Только не очень большие, будто бы кто-то воткнул в землю почти наполовину мини версии ульев КилХайв, или орбитальных станций, или здания для Соревнований… В поверхности то и дело вспыхивали крошечные порталы, из которых выходили уже знакомые мне металлические жуки-муравьи, и отправлялись куда-то по своим делам. На небольшом отдалении располагались сетки, в которые эти жуки попадали, упрямо идя прямо вперед, будто ничего не замечая; по крайней мере, они выглядели глупее муравьев или других коллективных насекомых, так что мне даже стало странно, в чем же суть? Неужели и впрямь какой-то сбой в начинке жезлов или еще чего, отчего эти существа сломались и теперь делают одну только им одним понятную работу, а их за это ловят и давят, создавая омолаживающие крема.
        Почему-то в голову пришла ассоциация с фильмом «Пришельцы», где люди, которые, ни разу не видев унитаза, пьют из него и умываются; может, и здесь тоже самое…
        Решив отложить размышления о маленьких странных существах подальше, я сконцентрировался на дороге: не так уж и много осталось. Аату пока не звонил, и я начал немного нервничать, но и в связи никаких сообщений не было, чтобы уже переживать.
        Вскоре тропинка привела нас к темному входу в пещеру. Айви приземлилась и взяла меня за руку, после чего мы пошли вперед: похоже, здесь поработали зачарователи, поскольку во многих местах пещера была исписана магическими узорами, мигающими время от времени и разгоняющими не слишком-то комфортный полумрак. Но дорога здесь не петляла, так что мы просто шли вперед, пока не оказались перед стеной тумана.
        - Добро пожаловать, влюбленные! Если ваши помыслы чисты, вера в вашу любовь непоколебима, а желание создать семью неизмеримо сильно, то вы сможете пройти дальше! В качестве подарка мы ответим на два ваших вопроса, по одному от супругов, - голос был приятным и таинственным, как в сказке. Я вопросительно посмотрел на Айви, пытаясь понять, не слишком ли неуместно в такой момент выспрашивать рабочие моменты?
        Улыбнувшись, девушка спросила:
        - О великий оракул, расскажите, могут ли ифриты создавать из ничего каменистую почву в виде воздушного острова, без помощи войсковых моделей?
        После короткой паузы последовал короткий ответ «да». Ну, раз это умники, то ладно…
        - Будет ли наш брак долгим и счастливым? - с улыбкой спросил я в свою очередь, и Айви изумленно глянула в мою сторону, смутившись после этого.
        - Простите, такое зависит лишь от вас самих, - как-то не слишком бодро ответил оракул, но туман исчез, открывая ступени наружу.
        Переглянувшись, мы поднялись, и я увидел огромную ровную площадку: слишком жаркий воздух и припекающие светила создавали не слишком приятную обстановку после прохлады пещеры, но интересным было другое: повсюду, куда ни глянь, были выложены столбики из камней, а, вернее, каменных плиток. Айви подошла к пустой табличке, лежащей на специальном постаменте и поманила меня рукой.
        - Вот, Нико-Нико… Здесь закладывается наша семья. Своего рода символичность: вроде как, семьи - кирпичики, из которых строится общество, поэтому и выстраивается все вот так, в башенки…, - объяснила мне Айви чуть подробней, став на удивление серьезной. Я кивнул, после чего, взявшись за руки, мы коснулись пустой плитки, и на ней сами собой начали вырисовываться наши имена: не иначе, как простой камень был соединен со Связью! Взявшись за весьма немаленькую каменюку, я постарался отогнать ассоциацию с надгробием, и мы с девушкой вдвоем подхватили ее и аккуратно сложили на ближайший столбик.
        «Обновление статуса… готово.
        Новая супруга зарегистрирована: Айвилеоннабишмеркенвагалекснико, фракция СапВиш.
        «Айвилеоннабишмеркенвагалекснико, доступна новая безранговая модель: (Создательница жизни). Требуется провести три генерации артефактов 9 ранга для открытия».
        Слотов жен фракции СапВиш занято: 1/3».
        Взвизгнув, Айви бросилась мне на шею. Игриво смотря мне в глаза, девушка смущенно сжала губы, а потом прикрыла глаза, подавшись вперед. Коротко, но нежно и ласково я поцеловал ее, и Айви удовлетворенно выдохнула.
        - Ух, вот мы и вместе! Пойдем чуть-чуть отпразднуем!
        Улыбнувшись, я пошел за ней, но все-таки повернул колечко, чтобы узнать у Аату, как все прошло, но вместо ответа получил сообщение:
        «Вы пытаетесь связаться с уничтоженным Камнем Коммуникации»
        Глава 42
        Чужие планы.
        У Аату все в голове зазвенело от удара. Застонав, он попытался пошевелиться - вроде все нормально, доспехи Рыцаря частично смягчили удар. Индикаторы в шлеме тревожно перемигивали, сообщая о массовом повреждении гберового слоя и слишком медленном восстановлении из-за холодного воздуха вокруг. Щелкнув руну огня, парень чертыхнулся и тряхнул внутри доспехов хвостом. Как он сразу не подумал! Ведь была во всем этом какая-то странность, но он настолько увлекся погоней, что не обратил сразу внимание.
        Поля. Силовые поля, защищающие фракции от нападения вражеской авиации! Они с Ингой пролетели несколько территорий, очутившись аж у ЭксМах, не врезавшись в них, хотя высота полета была явно недостаточной; очевидно, что здесь что-то нечисто и вряд ли неожиданно появившийся шаттл мог быть простой пустышкой.
        - Братик! - из заторможенного состояния после удара Аату вывел крик Инги по внутренней связи
        Зарычав, волчок наложил на себя несколько усилений и отбросил толстую плиту со своего тела, после чего, пошатываясь, поднялся. Длинноволосая девушка в покрытом пульсирующими опухолями экзоскелете непрерывно визжала, удерживая Ингу в воздухе перед собой огромными щупальцами. Услышав шум, вызванный упавшим куском обшивки шаттла, Флегетон повернулась в сторону парня, и под прилипшими к лицу волосами парень увидел мокрое от сочащегося из-под кожи гноя лицо.
        Прищурившись, волчок тут же создал хитиновые стенки с шипами, поместив часть из них в почву или шаттл, а вторую - прямо на тентакли, запирая щупальца внутри их поверхности; следом - сверхтяжелый танк возник прямо над головой Агнесс, после чего послышался громкий хруст костей и влажные звуки разорвавшихся мышц и внутренних органов, когда бронированная махина раздавила своей массой бывшую Флегетон.
        Быстро выхватив щит, парень активировал хрусталитовую кромку и метнул его в сторону Инги, отрубая ударом одно из мощных щупалец, теперь хоть и ограниченных в действиях, но все равно невероятно сильных. Благодарно тявкнув, Инга сбросила ошметки со своей до этого обездвиженной руки, и, дотянувшись до спины, извлекла меч, после чего размашистым ударом отрубила второй тентакль, удерживающий ее, и повалилась на землю.
        - Ты как? - даже не зная, сколько именно он провалялся, Аату с тревогой спросил волчицу, но та лишь мотнула головой в шлеме.
        - Нормально, братик, страшненько только… Ты видел, какая образина? Ох-ох! - жалуясь, девушка приняла руку Аату и рывком поднялась с земли, после чего подобрала упавшее ранее оружие. - Что-то чересчур мощная склизяка, она меня сразу же схватила, и в итоге не получилось ни модель сменить, ни активацией плюхнуть… Какая-то ерундень! - сказав так, девушка уперла руки в боки, и в доспехах это выглядело довольно забавно.
        Дернув ушками от волнения, парень тут же подскочил к сестре и, резко развернув, осмотрел ее защиту.
        - Черт! - вслед за сказанным, волчок вновь щелкнул огненную руну, но заряд оказался слишком слабым - похоже, что-то в броне все-таки повредилось. Быстро поменяв Рыцаря на Пандемония, парень сложил огненные клинки вместе.
        - Прости, сестренка, но придется потерпеть…
        На спине и плечах защиты девушки копошились крошечные слизистые существа, уже проделав отверстия в жидком слое гбера и пытаясь теперь пробраться глубже, чтобы добраться до тела Идущей. Направленный поток пламени окутал пораженное место, выжигая инопланетных паразитов, и волчок надеялся, что даже если они попали внутрь второго слоя гбера, то он сможет их выжечь. Инга тихонечко скулила, поскольку демонологический огонь был воистину адским и очень быстро разогрел защиту волчицы, рискуя зажарить ее заживо.
        Аату это прекрасно понимал, но и осознавал, что, если существа доберутся до нее или останутся в броне, после отключения модели, то, скорее всего, заразят что-то еще или вообще лишат его сестры. Стоило просто размазать этот шаттл, как только они увидели, что он поражен….
        - Аату! - Инга взвыла, ощущая, что каждый вдох обжигает легкие, а на коже начинают появляться ожоги, не говоря уж о том, что ее шерстка была вплотную к поверхности защиты и начинала разогреваться, обжигая ушки и хвост.
        Резко прекратив, Аату вызвал «Немезиду» и приказал отключать модель, после чего сразу же помог девушке забраться внутрь: так она будет защищена от излучения. Тихий плач Инги давил на парня, но он не стал ничего говорить. Хотелось просто размазать всю эту погань и сжечь дотла, пригрев какой-нибудь мощной бомбой - тут все равно везде излучение, хуже жить точно не станет; вот только вопрос с отключившимся полем не давал покоя, так что Аату решил все-таки исследовать шаттл, включив Рыцаря.
        - Активируй сканирование «Немезиды», пожалуйста, - тихо сказал парень таким тоном, будто бы он провинился и был виноват. В ответ было слышно, как Инга шмыгнула носом, а следом мех чуть сдвинул голову, выдвигая вместо нее антенну, расположенную под броней на «спине».
        - Ничего нет, - севшим голосом ответила девушка, и волчок, кивнув, пошел вперед.
        Шаттл отличался от модификации, стандартно используемой СпейсТех для гражданских перевозок - как минимум, здесь располагалось спрятанное внутри корпуса мощное энергетическое оружие, да и сам салон был больше. Переборки, похоже, были укреплены - учитывая высоту, с которой летун навернулся, внутри все очень даже неплохо сохранилось, да и сам корпус не разлетелся на части, а лишь деформировался.
        Включив параллельно несколько фильтров по типу «окно-в-окне», волчок активировал прожекторы. Пусто, стандартные пассажирские сидения. Есть проход в кабину пилота, и в багажный отсек, он же грузовой трюм небольших размеров. Развернув копье дробовиком вперед, Аату предупредил сестру и отправился к кабине.
        Место на троих: есть еще для стрелка, в отличие от гражданских моделей. Обивка и здесь, и в салоне выглядела дорого, если бы не была полностью изъедена теперь уже отсутствующими вредителями: одни лишь отверстия остались, как напоминание.
        Быстро осмотревшись, парень увидел, что бортовой журнал кто-то вел - это было довольно странно, учитывая, что Эспи обычно этим голову не забивали, хотя, возможно, сказывалась простота их использования - здесь же корабль был выделен Викарию. Панель управления была почти не тронута, поэтому, связавшись с Ингой, Аату передал все сохраненные данные ей, а она уже с помощью мощной аппаратуры меха отправила все Ирэн.
        Между тем, волчок включил панель и покопался в записях; задумчиво постукивая по металлу, парень прикидывал: похоже, раньше все велось регулярно, а в последние дни или, даже скорее, часы все прервалось или были крошечные размеры файлов. Пролистав немного, Аату включил журнал и нашел запись с пометкой «Аделантадо». Перед ним возникла незнакомая ему девушка, но, судя по силовой броне-экзоскелету, виденной чуть ранее, это была Флегетон.
        « - Запись номер… А, неважно. Отец умер, цель не достигнута, прав меня скоро лишат, так что выход был один, благо я успела протестировать образцы немного. Зачем я это записываю? Ох, в общем-то, наверное, жаль, если все старания пропадут даром. Чертовы боженьки забрали у меня отца, и даже здесь не давали мне с ним встретиться без риска потерять все. А ведь более удачного момента не придумать: даже инопланетная раса нашлась настолько замечательная, что способна стереть в порошок этих напыщенных безрожих, вот они и засуетились, стараясь поскорее угробить Сакрамент до того, как он угробит их. Времени не хватило, да еще этот трахаль-террорист из прошлого… Слышишь, я ведь тебе это оставляю? Нико, ты по-любому должен это увидеть. Не сейчас, чуть позже: когда я сдохну, а я сдохну, потому что праймвир не удалось ингибировать и он сжирает мое тело по клеточке каждую секунду», - девушка ненадолго замолчала, грустно смотря куда-то в сторону.
        « - Думаю, ты поймешь, что нам, земным, стоит друг другу верить. Да и мне нет смысла врать тебе перед смертью. У людей аномально высокий процент генов таланта - уж не знаю почему, наверное, потому что мы живучие твари, что готовы убивать друг друга, лишь бы выбраться. Поэтому-то голубой шарик безликие еще не зачистили, хех… Но когда угроза в виде Сакрамента уйдет, им вполне может прилететь в голову мысль сделать себе резервацию для потока мощных бойцов, заодно щелкая «безталантливых» на мясо. Или еще что-то зачистить», - девушка покачала головой и откинулась на спинку кресла, болезненно улыбаясь. «Это я так, думаю, тебе будет другая мотивация по душе. Если уже ковырялся в базе данных, то мог обнаружить, что там нет информации по другим Аделантадо. Забавно, верно? Тебе могут долго ездить по ушам, рассказывая, что экспансия богов просто проходит слишком редко, но… Раз уж ты закорешился с Эльсилом и Мэгаром, то они тебе уж точно могли помочь, верно?» - Агнесс рассмеялась, но после грустно улыбнулась.
        « - Тыц, а вот и нет. Наш восходящий конкистадор сделает грязную работу, а потом его смоют в унитаз вместе с сочувствующими - кому нужен под боком столь много знающий мальчонка, да еще и с армией в руках? Учитывая, что ты в любом случае сдохнешь, когда вернешься домой с добычей, всякие Слуги-добрячки будут тебе кричать «Вива ля революшн!», прикрываясь слезливыми историями о потерянной любви или еще какой сентиментальной чуши, чтобы такой ресурс исчез хотя бы не просто так; не спорю, система тут отвратная, но никто не мешал этим идейным хрычам отказаться от ее поддержания, но, увы и ах, чужими ручками жар интересней загребать. Аделантадо пытается нагнуть безликих изуверов, героически погибает, а затем все дружно меняются стульчиками, и вот уже какой-нибудь Мэгар нацепляет маску и делает вид, что он безликий хрен, пока людишки продолжают плодиться и дохнуть на потеху сильным мира. Финал, причем эпичный, но мы с тобой не оценим его из могилы».
        Аату сглотнул, чувствуя, как непроизвольно сжимаются кулаки. Если все это правда, то… Как же так?! Почему Нико должен погибнуть после всего пережитого?!
        « - Да, но, если и не будешь участвовать во всех этих завоевалках, то тоже кокнут. Ситуация так себе, поэтому я и несколько расстроена: я уже готова была помирать за свою идею, а вот ты - не знаю, но вариант сейчас самый удачный. Добрые щупальцевые инопланетяшки, что выедают мои мышцы сейчас, способны развалить всю божью структуру, если грамотно заразить ими систему. Правда, антидот я не успела разработать, да и не спешила, хе-хе, поскольку не рассчитывала выжить, но тебе с твоими телочками будет жалко расставаться, так что уж подумай над этим. Да… Piece of shit!», - похоже, автопереводчик не знал этого сочетания, поэтому Аату лишь недоуменно дернул ушками, пока Агнесс на экране корчилась от боли.
        « - Самое забавное, что все думают, будто боги торчат на орбитальных станциях или на Алиуме, той третьей планетке. А всего-то нужно было отследить сигнал от Врат в Пантеон, чтобы понять, что вся эта хрень с Ростками, прорастающими в огромные базы и берущими ресурсы из ниоткуда как раз из-за того, что божки прямо здесь, под Проэльской землей! Вся эта вшивая планетка - их гребаный дом, на крыше которого копошатся тупые паразиты и мочат друг друга! Как же бесит… Я постараюсь сделать все, что успею, пока сакраментский праймвир не выжрет мой мозг; я создала физический вирус, отключающий генераторы территориальных полей, что защищают фракции не только в воздухе, но и под землей - без этого к безрожим вообще не попасть, даже через Врата - себя они берегут отменно. Да, и прости за Соревнования, я просто тестила сакраментяш - надеюсь, никто у тебя из близких не погиб. Постараюсь вести заметки и дальше, пока не свихнусь…».
        Дрожащей рукой Аату выключил запись и, удостоверившись, что Ирэн получила все данные журнала, попросил скопировать еще и не смотреть без Нико. Теперь он обратил внимание на чемоданчик, что был закреплен несколькими ремнями и покоился возле стенки, где переборка была крепче всего. Надрезав ленты креплений кромкой копья, волчок взял кейс в руки и открыл: внутри была парочка колб с белыми ленточками-нитками, покоящимися в стеклянных колбах с какой-то жидкостью. Три ниши были свободны. Сама Агнесс, Аненклетус 2 и… Волчок поспешил закрыть чемодан.
        Конечно, увидев в деле то существо, каким стала эта симпатичная девушка, Аату захотелось сразу выжечь эту мерзость, но, вполне возможно, что в других заметках окажется, что ее нужно будет как-то исследовать или использовать, а иначе отец, возможно, будет обречен. Парень не был готов почти что собственноручно убить Нико таким образом, и бережно прижал кейс к себе, когда датчик пиликнул, одновременно с предупреждением Инги.
        Быстро выбежав в салон, волчок посмотрел в сторону исчезнувшего танка, ожидая, что та тварь, в которую превратилась Флегетон, смогла выжить, но в этот момент сломалась дверь, ведущая в грузовой отсек. Грязный, черный экзоскелет с находящимся внутри мужчиной с длинными иссиня-черными волосами; лицо было обезображено гнилью, и в рыхлой раздувшейся щеке покойника копошился жирный белесый червь, подобный тем, что были в кейсе, только более сытый на вид. Из тела Алекса выскочили зубчатые щупальца и, со свистом рассекая воздух, ударили по парню.
        - Не позволю, уже хватит на сегодня! - закричав, Инга подскочила к шаттлу и, отогнув пластину клешней меха, сразу же активировала пулеметы; рыхлое тело бывшего основателя ФрэмТех стало разлетаться серовато-алыми брызгами на куски, и следом с громким звоном световое копье ударило прямо в туловище, испепеляя большую часть. Потерявшие опоры тентакли плюхнулись на пол и начали извиваться, став легкой мишенью, так что девушка прошлась по ним новой очередью четырех пулеметов, вызвав заодно защитных роботов, что принялись сжигать ошметки залпами микролазеров.
        Выскочив из меха, Идущая включила коммандо и подскочила к Аату. Зубцы пробили дыру в доспехах, и теперь на пол вытекала кровь, но, похоже, заражения не было, но нужно было перестраховаться: зажмурившись, Инга направила робота, и тот выстрелил лазером по ране, отчего Аату взвыл и выгнулся от боли.
        - Что за мерзкое место… - стиснув зубы, парень поднялся и, осмотревшись, нашел кейс, отлетевший в сторону после удара. Вздрогнув, волчок поспешил к нему и тут же открыл: одна колба была невредимой, а во второй жидкость закончила вытекать через широкую трещину. Червь шевельнулся и тут же разбил стекло, кинувшись на парня; почувствовав кровь, праймвир очень быстро прополз по телу и нырнул в рану, моментально оказавшись под кожей.
        Глава 43
        Происшествие.
        Я буквально замер на месте, читая фразу про уничтоженный камень коммуникации, до конца не понимая, что же случилось. Кольца ведь чертовски прочные, как такое могло произойти? Если только… Да. Все-таки не стоило мне отправлять сражаться ребят против непонятной твари, в которую наверняка превратилась Агнесс. Черт!
        - Прости, Айви, давай чуть позже отпразднуем, ладно? Мне нужно вернуться, - сказал я, но девушка, видя мое выражение лица, лишь нахмурилась. Я подумал, что это не совсем то, что она хотела бы услышать, после долгожданной женитьбы, но…
        - Нико-Нико, ты, смотрю, о своей супруге не слишком-то высокого мнения, да? - заявила Айви, сложив руки на груди и смотря на меня даже немного свысока, поскольку ей вздумалось взлететь на метра в высоту. - Это ведь наверняка что-то с твоими родными, значит, теперь и с моими близкими тоже! Не вздумай от меня сбежать по такой причине, мне твои детки, как родные, бука-бяка! - закончив свою вроде бы гневную тираду, судя по интонации и мордашке, девушка легонько улыбнулась и звякнула браслетами.
        - А, эм… Да. Спасибо тебе! - немного растерявшись, я поймал Айви и прижал к себе на мгновение, будучи приятно удивленным ее точкой зрения. - Так…
        Для начала - возвращение на Приму. Поменяв модель на инсектоида-бабочку, я вызвал портал, ведущий к Фиорелле. Женушка немного удивилась такому подходу, но послушно зашла в овал, а следом отправился и я; в любом случае, теперь я могу с легкостью отправиться к этому городку с базаром, когда выясню, в чем дело.
        Переместившись через телепорт в Особняк, я все-таки еще раз попробовал связаться с Аату, но изменений не последовало. Учитывая, что какой-то общий канал связи по фрэмтеховским передатчикам мы не налаживали, из-за слишком большой территории, где нужно строить коммуникации, я сразу же набрал Аннели, попытавшись узнать, куда могли отправиться ребята. Управляющая же отправила нас к Ирэн, и уж с ней я связался весьма быстро, поскольку у нее колечко было.
        - Да, они мне передали данные с упавшего шаттла, - с тревогой в голосе сказала мне дочка по колечку. - Правда, больше никакой информации не было, но я даже не знаю о чем речь, поскольку Аату строго-настрого запретил мне смотреть без тебя. Что-то все-таки случилось? - уже явно паникуя добавила Ирэнка, но я и сам не знал ничего толком, чтобы ее успокоить или проинформировать.
        Все это мне не нравилось… К счастью, дочка смогла указать координаты, с которых была совершена передача, так что я без раздумий вызвал шаттл и вместе с Айви отправился на территорию ЭксМах, сначала выйдя на орбиту.
        Лежащий повсюду на территории киборгов снег настраивал на пессимистичный лад, но зато благодаря нему я быстро нашел внучат - напалмовый «сюрприз» так сильно выделялся на датчиках тепла по сравнению с окружающей местностью, что даже без координат можно было легко найти наших Идущих.
        Приземлившись, я увидел, как ко мне бежит модель Коммандо - честно говоря, было непривычным видеть такие схожие варианты у других, но от этого Идущие-внуки даже казались как-то роднее.
        - Ух, папочка! Скорей! - услышав голос Инги, я поспешил, тоже включив Коммандо и предупредив Айви об излучении.
        Хмыкнув, девушка создала вокруг себя один из тех доспехов, что были ее воинами, и невозмутимо полетела за мной, иногда лязгая сочленениями брони.

* * *
        Все произошло настолько быстро, что Аату успел осознать все лишь тогда, когда руку пронзила нестерпимая боль; взвыв, парень услышал, как вместе с тканями лопается внутренняя поверхность брони, становясь одним целым с плотью. Скользнув ближе к кисти, праймвир с неистовым упорством продолжил пожирать портальные ткани, перерабатывая в подконтрольную биомассу, и вскоре добрался до колец активации, что быстро сломались под его напором вместе со вставленными в них камнями.
        Понимая, что теперь, если даже сможет отключить Рыцаря с помощью кольца на пока что здоровой руке, то через какое-то время модель будет полностью заражена, не говоря уж о его собственном теле, Аату, стиснув зубы, чтобы не орать, раскрыл щит, оголяя кромку и со всей силы ударил по плечу, разбивая гберовый защитный слой. Праймвир, будто почувствовав угрозу, закончил с переработкой кисти и попытался поскорее встроится в кровоток, что был пока что нарушен из-за ранения.
        Все это произошло за мгновения, но Инга сразу поняла, что волчок хочет сделать. Жалобно тявкнув, она сглотнула и, прижав ушки, хоть это и не было видно под шлемом, выхватила из-за спины топор. Несколько высших увеличений силы, и лезвие ударило по вторичному слою защиты, отсекая руку парня. Из глаз девушки брызнули слезы, когда она услышала полный боли не то крик, не то вой брата, но она поспешила проверить, нет ли изменений на месте ранения. На всякий случай девушка подозвала еще роботов и, непрерывно шепча слова прощения, активировала их микролазеры, прижигая кровоточащие мышцы с белеющей посреди них костью.
        Аату упал на одно колено, не в силах терпеть одну боль за другой. Если простое пламя и не было ему страшно, то лазеры, казалось, выжигают его, словно мясо в печке. Думая, что у него точно вывалятся зубы, если он продолжит их так сдавливать, Аату с трудом разжал челюсть и еле слышно прошептал «рука заражена».
        Охнув, Инга проследила за направлением визоров шлема волчка и увидела, что отрубленная конечность понемногу сама начинает уползать в сторону. Ощущая невероятное отвращение к этой твари, что вынуждает ее брата не только так страдать, но еще и решило украсть часть его тела, Инга объединила роботов, и те сконцентрировали огонь, зажаривая все зараженные ткани прямо в броне. После этого волчица уловила по датчику движения, что останки трупа Алекса еще шевелятся, и раздавленная ранее Агнесс - тоже. Несмотря на катастрофическое разрушение структуры, эти живые трупы продолжали подавать признаки жизни, рассчитывая восстановить подобие плетей из разбухших полусгнивших тканей.
        - Мы здесь все взяли? - строго спросила девушка, и волчок, прижимая к себе кейс, быстро кивнул. - Держись, братик, пожалуйста!
        С тревогой смотря на Аату, Инга продлила действие зачарования и взвалила парня на себя, после чего выскочила через проделанную мехом дыру в борту. Вызвав байк коммандо, Инга расположила Аату позади себя и поехала по асфальту к дороге, где они до этого растопили снег, после чего развернулась и несколько раз вызвала сброс напалма. Из-за удвоенного применения воздух после этого будто содрогнулся от оглушительного рева множества двигателей авиации, после чего с неба посыпались бомбы, превращая место падения шаттла в огромный костер. Волчица смотрела на полыхающее пожарище со смешанным чувством удовлетворения и скрытой радости, от того, что теперь-то эти твари точно сдохнут. Но, конечно, это было лишь мимолетное, почти инфантильное ощущение по своей сути, поскольку Инга знала - брат нашел что-то такое, что не решить простой активацией, так что это лишь временная победа.
        - Ты как? - осторожно спросила девушка, поскольку пока что не собиралась никуда уезжать - для начала нужно удостовериться, что твари точно сдохли.
        Волчок, наложивший на себя исцеление, неохотно кивнул и охрипшим голосом сказал:
        - А, нормально… Надо бы в мех залезть, а то излучение никуда не делось, а доспех поврежден.
        Инга ощутила, как ее кольнуло чувство вины. Почувствовав себя дурочкой, девушка вызвала Немезиду и осторожно расположила Аату в кокпите, после чего нажала кнопку закрытия. Он-то без раздумий ее туда определил, когда ее доспех повредился, а она… Впрочем, видеть выражение парня волчица так и не могла, поэтому оставалось только усесться на сиденье мотоцикла и молча ждать.
        Волчок в этот момент отключил модель рыцаря и поморщился, смотря на свою культю. Судя по всему, праймвир не успел пробраться дальше, сосредоточившись на кольцах с максимальной портальной активностью, вот только само по себе от этого самочувствие лучше не стало. Вроде как Нико убивал себя, чтобы восстановиться, но для этого лучше сначала вернуться домой, чем торчать в неизвестных краях; хоть ЭксМах и были лояльны, тут помимо Обломков могли быть и отмороженные психи со сбоившими мозговыми имплантами, которым плевать на Аделантадо и прочие мероприятия, охватившие всю планету.
        После Арверов у ЭксМах было очень холодно, хотя в Немезиде уже и установилась внутренняя, изолированная атмосфера. Волчку оставалось только хмыкнуть - от дурной крови, передавшейся от деда, что-то слишком мало толку… То холодно, то жарко. Впрочем, скоро обогрев стал работать лучше, и Аату не заметил, как провалился в сон.

* * *
        Аату, похоже, потерял сознание. Зная, с чем они скорее всего столкнулись, я осмотрел его раны, но визуально заражения не было. Да и, если брать предыдущие столкновения, за это время волчок начал бы у меня уже спрашивать «Зачем?», потрясая щупальцами. Тряхнув головой, прогоняя неприятный образ, я вытащил парня из меха и отнес в шаттл, попросив Айви остаться с ним. Внучка еще вручила мне какой-то кейс, и его я тоже расположил в транспорте, предварительно проверив содержимое. Подобная херня уже пыталась в меня забраться, так что новинкой она не была, но и суть произошедшего до меня начала потихоньку доходить, из-за чего я обернулся в сторону шаттла. Хоть и не видел парня в данный момент, я не мог его не поблагодарить снова, хотя бы мысленно - ведь он в очередной раз лез сломя голову, не жалея себя.
        Пожар утих, и мы с Ингой смогли подойти ближе. Нашлись оба доспеха-экзоскелета, выжженных изнутри и снаружи, остались лишь крохи от останков, но заражение, думаю, тут уже не смогло бы выжить. Включив Архилича, я все-таки попробовал воскрешение - какими бы не были людьми что Алекс, что Агнесс, они были очень умными и создали столько всего… И знали немало, но, к сожалению, оба некротических заряда не сработали, банально не найдя, за что уцепиться. Вряд ли причиной было слишком большие повреждения, думаю, тут скорее причина в том, что их собственные ткани заместились сакраментскими, и они перестали быть как собой, так и частью проэльской системы.
        Какого-то зла по отношению к этой семейке я не испытывал, несмотря на столь многое, что они успели начудить. Думаю, я виноват перед многими не меньше, так что не мне их судить - сложно искать злодеев и добряков, когда все просто рвут другим глотки, пытаясь выжить.
        Поменяв модель ненадолго на Магистра, я создал насыпь, которой накрыл останки и остов шаттла. И похоронил Эшворсов, и спрятал глубоко в землю остатки заражения, если они все-таки вдруг смогут проявиться невиданным образом.
        Инга молча наблюдала за моими действиями, после чего также поплелась следом, когда я закончил.
        - Я… Думаю, вы с Аату не просто герои. Вы - легенды! - с ноткой восхищения сказала внучка, и я удивленно глянул на нее через визоры, но она поняла мою реакцию из-за того, что я остановился. - Такой кошмар… Смерти и ужасы, боль… И вы все это терпите раз за разом, стараясь делать вид, что все как и прежде, даже улыбаетесь, - грустным голоском сказала волчица.
        - Сейчас особых проблем больше нет, так что не думаю, что тебе обязательно быть Идущей, - миролюбиво сказал я. - В конце концов, сбежавшая Агнесс была последней угрозой, что…
        - Нет! Я буду! - перебила меня Инга, и я даже через доспехи услышал, как хвост девушки шелестит внутри доспехов. - Фебримор говорил, что с великой силой приходит и великая ответственность! Да, это непросто, но я тоже Виноградова! Не время поджимать хвостик и сбегать от работы!
        О, надо же, эльф не только запомнил, но и в массы потащил. Хех, дядя Бен, твоя философия шагает по Проэлии.
        - Ясно… Что ж, отговаривать не буду, - хмыкнув, сказал я, и мы добрались до шаттла. Путь домой занял совсем немного времени, так что совсем скоро мы уже были у Арверов, только вот кейс с праймвиром я предусмотрительно заключил в созданную Айви дополнительную защиту, чтобы, даже если колба разобьется, это существо или чем его можно назвать, неожиданно не выбралось. Ну и после выгрузки пассажиров, я отвез кейс к руинам от одной из старых деревенек, где не было поблизости ростков, что могли бы вдруг оказаться заражены.
        К моему возвращению волчок все-таки очнулся, хоть и был очень слаб.
        - Ох! Нико, нужно скорее прослушать данные журнала, - тут же воскликнул парень и поспешил подняться, но Айви и Инга в совместном порыве его дружно уложили обратно на постель в гостевой спальне.
        - Успеем. Думаю, тебе лучше, ну… - договаривать я не стал, но волчок согласно кивнул, сразу поняв, о чем я.
        Такая уж судьба, когда проще помереть и обратно возродиться, чем заниматься излечением; тем более, когда речь о потере конечности. Попросив девчат выйти, я остался с внуком один. Несмотря на понимание, это все равно было непросто, но, в любом случае, лучше, чем самоубийство.
        Отправившись в подвал, мы оказались на пустынной базе, одна пуля - и все. Только вот… Когда Аату вновь появился, воскреснув, из обрубка руки брызнула кровь, что было для нас обоих полной неожиданностью.
        - Быстро, драконида! - только и сказал я, перебирая в голове варианты. Неужели праймвир успел настолько изуродовать руку парня, что она перестала считать частью его модели? Как же так…
        Послушно кивнув, волчок сменил модель, но отличием было лишь то, что рана стала быстро затягиваться кожей. Сглотнув, Аату подождал восстановления, после чего вновь поменял модель, ошарашенно смотря на культю.
        - Да…ничего, - отсутствующим голосом сказал волчок, но его уши и хвост выдавали реакцию с головой. Калек на Проэлии можно встретить очень редко, обычно они просто не выживают.
        - Все будет хорошо! Думаю, можно будет как минимум сделать кибернетическую руку, а так, может у КилХайв найдется решение, как тебе создать новую; или клонировать у ФрэмТех и соединить, в конце концов, у нас же много вариантов, - попытался я подбодрить парня, но он лишь наигранно улыбнулся и кивнул.
        По возвращению я сразу же отправился изучать журнал - в конце концов, это было настолько важно, что внук даже руку свою не пожалел.
        Глава 44
        Попытка разобраться и подземное царство.
        Конечно, когда я уже телепортировался на базу ФрэмТех, были у меня предположения о содержании журнала. Впрочем, полагаю, ребята не успели там все просмотреть, так что я буду первым.
        Ирэн сразу же бросилась ко мне, как только увидела, так что пришлось для начала ее немного успокоить. Ну, не считая, конечно, инцидента с потерей руки, что ничуть не настраивал на положительный лад, но дочка сразу же обещала переговорить по этому поводу с остальными и что-нибудь придумать. Мне же оставалось только поблагодарить, после чего я отправился в отдельную комнатушку, вместе с планшетом, на который была сброшена вся информация. Закрывшись, чтобы никто не подслушивал или подглядывал, я включил записи с самого начала - там не оказалось ничего удивительного, разве что было несколько непривычно видеть Агнесс, а то она мне то во снах видится, то в виде копии появляется, в таком же варианте еще не было. В целом, обычные бортовые записи, как я их себе представлял, поскольку сравнивать особо было не с чем.
        А вот с отдельно помеченной записи «Аделантадо» пошло все самое интересное. Просмотрев первый файл, я отложил планшет и уставился на стену, размышляя. А что тут, собственно, попишешь? Не думаю, что это какая-то многоходовочка от Агнесс после смерти, да и сам я для себя примерно такие же выводы сделал, разве что думал, что все-таки дадут возможность пожить, пусть и не в качестве крутой шишки, а хотя бы в роли Наместника или Идущего. Да я согласен и простым жителем, лишь бы наконец-то дома посидеть с родными хоть месячишко-другой! Но…
        Меня изначально и призвали, рассчитывая, что я умру. Я сам себе удивляюсь, как смог так долго протянуть, но, конечно, речь теперь не только об этом. Мало того, что обратной оцифровки с таким раскладом не предвидится, на что я уже и не рассчитывал, так еще могут и семью мою под корень пустить, явно воспротивившись столь мощной силе - наша орда Виноградовых уже на отдельную фракцию скоро будет похожа. Правда, получается не просто вариант «устранить безликих втихаря», так еще и нужно вообще повредить систему, чтобы не нашлось тех, кто ломанется на то самое святое место, что пустым не бывает. Размышляя, я все-таки включил новую запись: на ней Агнесс уже выглядела хуже - лицо покрылось испариной, приняло болезненный вид, а на обшивке позади девушки стали заметны следы поражения паразитами.
        « - Думаю, тебе, как Идущему, хорошо знакомо чувство… Безнаказанности. Да ладно, Нико, не противься, ведь так и есть, я же сама с этого начинала. Даже без особой власти, можно ощутить себя мелким божком, что может умирать много раз без особых последствий, а уж когда подключаешь Сердце, м-м…» - после этих слов девушка мечтательно закрыла глаза и откинулась на спинку кресла, будто вспоминая старые-добрые деньки. «Чувство, что любым щелчком активации или при воскрешении можешь забрать жизни других, чтобы продлить собственную - немного опьяняет такое ощущение, верно? Хотя нет, даже веселее, когда видишь страх в глазах врагов, их беспомощность и отчаяние, когда они раз за разом тебя убивают, а ты возрождаешься, словно феникс! Думаю, как раз это очарование и натолкнуло отца на мысль о создании именно такой концепции фракции, где будет ограниченное число возрождаемой элиты, вместо тупого мяса. Впрочем…» - тут девушка стала потирать подбородок, словно сомневаясь в том, продолжать или нет. «Думаю, это на него в какой-то мере и повлияло. Сама концепция измененных душ, что по кусочкам будут составлять клонов
вместо полноценных духовных эссенций - это, черт возьми, обход божественной системы, но, думаю, безликие умники так удивились, что не стали даже возникать по этому поводу. Или тот факт, что папе пришлось выкосить тысячи жителей мегаполиса, того самого, что красуется по центру фракции, чтобы создать базу для производства клонов? Если бы не переживал, то продолжил бы жить в этом городе, а не оставил его пылится, словно памятник о собственноручно проведенной мясорубке. Но, в общем-то, я так издалека зашла для того, чтобы напомнить о смерти, а то пробыв сравнительно долго Идущим, можешь расслабиться.», - в этот раз девица вымученно улыбнулась и с тихим гудением сервомоторов положила ногу на ногу, на мгновение сморщившись от боли.
        Видимо, она меня совсем не знала, раз решила предупредить насчет такого. Уж об этом-то я не забываю…
        « - Я вела к тому, что эти существа не стали заморачиваться с парадоксом всемогущества, пытаясь создать максимально живучее и мощное тело для своих пешек, что сами не смогут уничтожить, хотя и назвали себя аж Богами - довольно забавно. Идущий кажется вечным существом, если учесть потенциал поглощения чужих жизней и огромные возможности по собственному улучшению и модернизации, но все это лопается за счет внедренных в структуру ошибок или банальной замены тканей, и так со всеми, кто живет и будет жить на Проэлии и остальных планетах в рамках действующей Связи. У тебя могло сложиться впечатление, что контроль не настолько мощный, но, на деле они, похоже, просто невыносимо мучаются от безделья, так что оставляют выкрутасы того же Мэгара или Эльсила без внимания, чтобы оценить, как далеко они смогут дойти в своей призрачной надежде. Такой странный дисбаланс, где стрелка весов постоянно мечется между логикой и эмоциями - боюсь, если не принадлежать к их безликой расе, то сложно вообще здраво оценить их действия, но нельзя и не смириться с тем, что их технологии и способы захвата были эффективны и
теперь эти божки имеют право на своеобразные капризы…» - девушка покачала головой, но в этом я был с ней согласен.
        Похоже, это было нечто вроде рассуждения, где Агнесс хотела донести свои мысли. Чуть дальше оказалась запись, в которой она надеялась, что я не просто расхреначу ее шаттл, и все записи дойдут куда следует, даже несмотря на то, что девушка уже не рассчитывала остаться в здравом уме в ближайшие после этой заметки часы. Далее - еще один файл с пометкой «Важно».
        « - В общем, применение праймвира выдернет тебя из системы в мгновение ока. Снаряжение у тебя не смогут отозвать во временное хранилище, поскольку микроорганизмы блокируют подобное взаимодействие безрожих; активации, конечно, откажут, в том числе и Исцеление, что привязано, если ты не знал, к небольшому органу внутри твоего тела. Хотя, органом в привычном неспециалистам смысле назвать его сложно, это как кожа, только внутри - просто сообщество клеток, из того самого истинного металла в особом варианте, и распределено оно внутри тканей, так что… можно сказать, нас, как чудище Франкенштейна, каждый раз сшивают заново, отправляя мертвое мясо на переработку. К слову, этот же орган ответственен за работу со Связью и формируется у потомков с так называемой кровью «Идущего», от него же идут и «чипы» управления» - Агнесс рассказывала это так увлеченно, что мне даже стало жаль, что все так сложилось. Было видно, что она явно любила ковыряться во всех этих деталях, и ей бы этим продолжать заниматься, а не оппозицию устраивать. Хотя, если помнить то, что мы просто муравьи под лупой, такое тоже сложно
терпеть.
        « - Хотя, это не значит, что ты сразу погибнешь; подобно КилХайв, сакраментские паразиты весьма бережно и скрупулезно подходят к защите носителя и ускоряют самовосстановление тканей в разы; тем более, если ты уже модифицировал свое тело, то твоя собственная ускоренная регенерация никуда не денется. Думаю, если сможешь подыскать на самом Сакраменте другие штаммы, не столь агрессивные, то можно будет даже просуществовать достаточно долго, чтобы порешать все дела, но!» - девушка даже подняла указательный палец и весьма мило улыбнулась, хотя из-за болезненного вида эффект был и смазан.
        « - У меня не было балласта в виде семьи, поэтому я такой вариант не просчитывала. Безрожие, если все-таки почуют неладное - а ты, получается, уже по сути станешь своего рода сакраментским существом, которого они опасаются, то могут и решить надавить на тебя через этот вариант: кокнуть всех твоих близких. Или пригрозить, чтобы ты отстал, а потом все равно кокнуть.» - сделав паузу, Флегетон сжала губы и поморщилась от боли, после чего продолжила. «-Исходя из этого будет сложнее. Уничтожение ретрансляторов должно вызвать сбой в работе, но основной источник располагается под поверхностью, насколько могу судить. Не могу сказать, смогут ли Сердца взять на себя часть работы, но желательно их будет тоже отключить, а еще лучше - разбить. Несмотря на то, что ты наверняка сталкивался с моментами отключения Связи, например, при выходе на орбиту, это всего лишь слетает твоя авторизация, как «хоста», на деле излучение безликих присутствует практически всегда. «Практически» - потому что есть и здесь исключение, о котором редко любят упоминать: безрожие слишком многое взвалили на плечи Легио, так что те начали
слишком своевольничать и в штыки восприняли разработку Идущих; да настолько фанатично начали «охоту на ведьм», что смогли разработать глушилку сигнала своих обожаемых богов и изредка пользуются ей даже сейчас, несмотря на запреты. Я бы попробовала сделать с помощью этой технологии нечто вроде клетки Фарадея, чтобы уберечь хоть кого-то».
        Плюсом Агнесс рассказала, что у нее сохранены данные по созданию праймвира, да и прочие ее разработки - все это она успела скрыть в заброшенном городе. Что и говорить, по сравнению с моим подходом в стиле «Сделаю скатов, а там - как пойдет», она просто невероятным образом готовилась. Думаю, ретрансляторы бы я смог уничтожить, но результат был бы весьма плачевным в итоге. Только вот, если сейчас кому-то еще показывать эту информацию, то паники не оберешься, так что пока что нужно вести себя, как и прежде: как план-минимум, требуется возобновить атаку на Сакрамент, чтобы выглядеть исполнительным Аделантадо, а там уж начнем разыскивать десперандов и заодно анализировать всех существ, что нам попадутся на чужой планете.
        Попросив Ирэн определить записи в хранилище Центра, я не разрешил ничего смотреть, сославшись на дела СервиДеум, о которых лучше не знать. Не могу исключать вариант, что девушке все-таки станет любопытно, но тут уж ничего не поделаешь, если такое произойдет.
        Но, в любом случае, если рассчитывать на скорую повторную наземную операцию, без возможности стоять и устанавливать ретрансляторы на собственных платформах из земли можно даже не рассчитывать сильно продвинутся. Так что…
        - К ифритам?! - взвизгнула Айви, когда я сказал, что нужно заглянуть и в ИгнВиш. - А, эм… бука-бяка, но…
        Ох, да я и сам понимал, как все это выглядит. Но пока что нужно добыть синергию побыстрей, а очередность постройки отсеков на «Вестнике» я уже скорректировал.
        - Прости. Если коротко - то вся эта беготня с шаттлом была не просто так, поэтому мне нужно немного, скажем… форсировать мои приготовления в качестве Аделантадо. Получим эту синергию - и сможем немного отдохнуть, - пояснил я явно расстроенной Айви, и она вроде как даже немного улыбнулась, услышав последние слова.
        - Надеюсь, ты это сказал не просто так, а на самом деле сможешь провести со мной хоть немножко времени, - со вздохом объявила девица, и, в ответ на мой кивок махнула рукой. - Ладно, Нико-Нико. Правда, я-то у них тоже не бывала, встречалась только с несколькими из нашей фракции.
        - Думаю, это уже неплохо. Тогда - отправляемся!
        По пути к пустой площадке я связался с Мириам, которая мне с радостью рассказала, все, что выяснила. От нее я выяснил местоположение фракции и примерное устройство поселений, так что уже скоро отправился на орбиту, вылетев с Секунды. Отдохнуть… Я даже подарочки с базара не успел раздать, о чем тут вообще речь. Починка «Вестника» почти завершена, так что, подозреваю, мое прозябание в кругу семьи вряд ли смогут счесть достойным оправданием для задержки.
        В отличие от СапВиш, земли ИгнВиш показались мне более засушливыми - такого обилия оазисов не было, хотя, проскользнула мысль, что просто суть ландшафта не в этом. Ростки были весьма необычными - тот же стиль, что и у младших собратьев, только вот внутри окружности было лишь несколько башенок с расположившимися на вершинах…людьми? Приблизившись, я смог рассмотреть поближе: так и есть, большие столбы, даже, скорее, колонны, на в вершине которых располагались большие клетки, и в каждой был человек. Все были полуголыми, в цепях, с кожей, испещренной ранее виденными у СапВиш символами - вроде как рабы, но, когда наш корабль сел неподалеку от ворот, ближайшие обитатели клеток раскрыли глаза - и они светились изнутри каким-то магическим светом.
        - Ох, вот за такое ифритов и не шибко-то любят, Нико-Нико, - пояснила Айви. - И мы, и они используем жизненную силу для применения своих врожденных способностей, вроде генерации предметов из воздуха, только вот джинны пользуются лишь добровольно переданными годами жизни…
        - А ифриты забирают их сами из пленных? - предположил я, и девушка, удивленно приподняв бровь, кивнула. - Что ж, темные арверы тоже не самые хорошие ребята, если подумать, однако мы сработались, - равнодушно сказал я, на что Айви страдальчески вздохнула.
        Ворота сами собой раскрылись при нашем приближении, и дальше мы пошли под наблюдением странноватых глаз пленников. «Маскан Алам Мути» - так вроде бы называлась эта крепость, и Мириам сообщила, что именно это посление обычно горячо рекомендуют. Правда, я не удосужился спросить, почему именно, но тут уж стоит доверять Наместнице в этом вопросе, пусть даже волчица тут сама вроде как и не бывала.
        Там, где у большинства моих Ростков располагался Центр, зияла огромная дыра в земле, при ближайшем рассмотрении оказавшаяся облагороженным спуском вниз. Края были тщательно обработаны и выложены камнями с узорами, а ступени были вычищены и ухожены, так что не было впечатления, что мы забредем в очередную забытую всеми пещеру.
        То и дело на стенах встречались факелы, разгонявшие окружающую тьму, но еле слышимые звуки заставили меня немного напрячься. Айви прильнула ко мне и вцепилась в мою руку, даже не отваживаясь что-либо комментировать. После довольно продолжительного спуска мы оказались в выложенном разукрашенными разными символами камнями коридоре, отчего сложилось впечатление, будто мы оказались внутри древних катакомб или даже египетской пирамиды.
        Звуки стали отчетливее, и, пройдя пару десятков метров по полумраку, разгоняемому неровным светом факелов, мы вышли к развилке, где, в одном из боковых коридорчиков обнаружилась камера, вроде тюремной - немаленькая такая решетка ограничивала вход в довольно большой зал. Внутри оказался ифрит - мужчина лет тридцати на вид, тоже парящий в воздухе, как и Айви, но, в отличие от девушки, его руки и ноги были объяты пламенем; глаза же, хоть и у джиннов были однотонными, у ифритов, похоже, немного переливались разными оттенками красного и желтого.
        А вот перед ифритом была какая-то голая девица, скованная наручниками, и незнакомец ее время от времени… хлестал.
        - Да! Да, господин, ударьте еще! Я была плохой девочкой! - постанывая, просила «пленница», и получала не слишком-то сильные удары небольшой плеткой по заднице.
        Вздохнув, я посмотрел на Айви, и она покраснела. Мужчина же прервался и подошел к нам, радушно улыбаясь:
        - О, Аделантадо, верно? Добро пожаловать в наш город! В качестве наказания я оставлю пока что мою пленницу одну и с удовольствием покажу вам здесь все!
        Глава 45
        ИгнВиш.
        Что и говорить, образ эдаких поработителей несколько, скажем так, смазался. Пока что рано говорить, но по увиденным чуть позже схожим сценкам, мне показалось, что «рабы» тут вполне добровольно находятся. Но не буду пока что судить.
        Ифрит, представившийся Экзером, оказался одним из главных в этом городке. Не став вдаваться в подробности, я предположил, что кто-то вроде старейшины, но не управляющий - черт его знает, в общем. Кстати, казавшийся весьма маленьким город, из-за простого спуска и коридора, оказался куда больше, и я в этом вскоре убедился.
        В первом коридоре было множество ответвлений, ничем не отличающиеся от тех, что я уже видел - все они походили на тюремные камеры, и везде содержались «заключенные»: тут были и люди, и эльфы… в общем, все расы, что считались изначально «проэльскими». Исключительно молодые мужчины и женщины, не старше лет двадцати пяти, если, конечно, тут тоже не процветала скрябовая косметология. Вообще, сначала я удивился, почему камеры так близко к поверхности, то есть, на входе в город, но, оказалось - это для комфорта рабов и возможности быстро их выводить на воздух, а вот поскольку сами ифриты жили еще глубже под землей, то и для них такой вариант был неплох - расположенные на отшибе камеры не мешались внутри города.
        Пройдя через коридор, мы вышли к широкой лестнице, ведущей вниз - тут вполне могли без проблем разойтись человек шесть моей текущей комплекции, а уж таких, как Экзер или Айви - еще больше. Факелы были здесь инкрустированы самоцветами и сделаны, похоже, из золота - весьма красиво все это переливалось в пляшущем свете, да плюсом еще и узоры на стенах время от времени помигивали, превращая полумрак в своеобразное светопредставление и добавляя атмосферы таинственности и даже, наверное, сказки.
        Вопреки первоначальному недовольству, Айви теперь тоже смотрела на окружающее во все глаза, ничем не выдавая враждебность по отношению к ифритам. Сам же Экзер, похоже, ответной ненависти к джиннам не испытывал, а лишь молча вел нас вперед, изредка рассказывая что-либо об устройстве города. Из его слов я понял, что Росток ИгнВиш куда сложней в устройстве, чем стандартные, из-за своего подземного расположения. Если у тех же АнжХэл суть отличия была в том, что демонический вариант просто располагался в терраформированной нише, сделанной в почве, сохраняя при этом общие тип и принцип создания построек, то у ИгнВиш после закладывания платформы становились доступны модульные подземелья - такого рода штукенции я уже использовал на Испытании Секунды, так что Экзер был безумно рад, что я оказался столь компетентен даже, казалось бы, в незнакомой области. После формирования первого, внешнего этажа, где располагались камеры, дальше устанавливался второй, к которому мы сейчас и спускались, и уже от него начинал формироваться огромный зал с окружностями для постройки на них зданий. Такого рода устройство хоть
и было сложнее в возведении, но и обеспечивало неплохую защиту от нападений - путь был один, а комфортно себя здесь могли чувствовать только подземные животины вроде Червей (правда, у местного варианта КилХайв они назывались по-другому, но принцип я понял) или специализированная техника. Либо подземные взрывы, но со всем этим ифриты легко справлялись за счет отличный умений в манипулировании «землей».
        - А могу ли я уточнить, что за люди были на поверхности; полагаю, кроме них, обычно никого нет снаружи? - поинтересовался я, припоминая субъектов на колоннах, и наш сопровождающий радостно рассмеялся, видимо, довольный моей любознательностью.
        - О, Аделантадо, это - наши первоклассные бойцы, из числа других рас. Адепты Боли - собственно, вы могли видеть, как я готовил новую кандидатку на подобную роль, - со смешком добавил Экзер.
        - А, эм, так это - к-кандидатка в бойцы? - ошарашенно спросила Айви, явно не ожидая такого.
        - Ага. Вы ведь тоже пользуетесь языком Аль’АбджАлсах в своих ритуалах? - склонив голову набок, поинтересовался игнвишовец, и пламя на его теле загорелось чуть ярче.
        - А…Да. Но, обычно, для укрепления стен, зачарования предметов или создания Кхадимов, - осторожно ответила Айви.
        Выслушав, Экзер кивнул и продолжил:
        - Все верно. Но! Можно его применять и на живом существе, так что таким образом мы передаем частичку своей силы другим расам, изначально обделенным способностями. Для подпитывания нужна жизненная сила, которую можно извлекать не только варварскими жертвоприношениями, но и самоистязаниями. Или не «само»… - последнее ифрит сказал чуть тише и усмехнулся.
        - Получается, вы не захватываете кого-то в плен, а просто находите желающих… побыть рабами, скажем так? - уточнил я, начиная понимать, что тут за странное сборище.
        - Вроде того, - пожав плечами, сообщил игнвишовец, и мы к этому моменту как раз дошли до входа в огромную пещеру. Именно, что просто невероятно огромную - если бы не каменный потолок над головой, можно было бы предположить, что мы все еще на поверхности, поскольку не было видно даже противоположного края.
        В небольшой низине раскинулся сам город: по размеру он был, должно быть, где-то уровня четвертого - судя по центральному многоэтажному зданию и множеству высоких однотипных построек, что были, видимо, жилыми домами. Архитектура в целом ничем не отличалась от СаВиш, разве что камни для построек использовались более темные, из-за декоративного покрытия обсидианом.
        Экзер нас не торопил, и я, осматриваясь, увидел здоровенного муравья, размером с крупную собаку, а то даже и еще больше. Его структура все время переливалась, образовывая нестабильную поверхность, а на голове и лапках были острые выросты - существо медленно ползло к помигивающей порталами нише в стене пещеры, расположенной неподалеку от входа. Внутри был заметен уже ранее виденный мною кусок веретеновидной конструкции, только здесь, казалось, ее диаметр составлял метра четыре, не меньше.
        - Это же скряб? - утвердительным тоном произнес я, даже и не сомневаясь.
        - Ах, да, под землей они больше, так что не удивляйтесь. Полезнейшие создания! Для мазей обычно берут молодняк, что обитает на поверхности и живет в верхушке улья, а здесь - взрослые особи, что перерабатывают ненужные нам материалы в металлическую массу, - с явным интересом пояснил ифрит, после чего достал небольшой кусочек: его я узнал сразу, это гбер-сырец, который можно обычно увидеть возле соответствующей шахты; простые, казалось бы, металлические «камушки» с жидкой поверхностью, словно из ртути.
        - И впрямь, занятно. Спасибо большое за информацию, но, все-таки, думаю вы в курсе, что я по делу, - сказал я с улыбкой, не желая больше тратить время на вездесущих скрябов, и игнвишовец тут же торопливо закивал.
        Мы быстрым шагом отправились к центральному зданию - то и дело на пути встречались другие ифриты, но было здесь и множество представителей других рас, большинство - с узорами на коже. Правда, встречались и без них, но такие были в ошейниках и семенили на поводке за своими летающими хозяевами.
        - М-м, Нико-Нико, а тебе такое нравится? - осторожно спросила Айви, шепнув вопрос мне прямо на ухо. - Я про всякие эти плетки, ошейники…
        - Если хочешь, нацепим на тебя. Только дома, - усмехнувшись, сказал я, и почувствовал, как девица меня весьма болезненно ущипнула за руку.
        - Блин, я не о том, дурашка! Мы ведь с тобой не спали, мало ли, какие у тебя таракаши в голове… - смутившись, сказала Айви.
        - Раз у меня много разнообразных жен, и большинство более-менее довольно, значит, ничего страшного, - вздохнув, ответил я. - Правда, подозреваю, что супруга отсюда будет именно с такими закидонами, так что ты будешь выглядеть в любом случае привлекательней за счет своей нормальности. Или… - я подозрительно глянул на девицу, и Айви затрясла руками, громко звякая браслетами.
        - Нет-нет-нет! Бука-бяка, я самая обычная девушка, честно. Хи-хи, - сделав хитрое лицо, Айви хихикнула в кулачок, что полностью перечеркивало все вышесказанное.
        Подкатив глаза аки Тони Старк, я последовал за Экзером внутрь здания. Столько ковров я видел, наверное, только на фотках в «Одноклассниках», они были везде: на полу, на стенах, даже на потолке! Даром, что оставались вообще хоть какие-то клочки стен, не покрытые ими. Вдвойне забавней это выглядело, с учетом того, что большинство виденных мной ифритов летало в воздухе, а их огненная природа, должно быть, легко могла привести к возгоранию ворсистых друзей.
        Немного подивившись, я отправился дальше - в воздухе приятно пахло благовониями, а в комнате отдыха целая компания игнвишовцев покуривала кальяны; бросив на меня ленивые взгляды, вся группка легонько поклонилась, на что я ответил тем же, и для себя решил сделать отметку - не забыть привести такой экзотический приборчик для курения Фарину в качестве гостинца.
        Проведя меня к залу собраний, Экзер ненадолго вышел, а мы с Айви уселись за небольшим столиком. Вскоре появилось несколько молодых парней и девушек, почти полностью обнаженных, если не считать набедренных повязок: на их коже виднелись свежие шрамы от недавно нанесенных узоров. Процессия принесла нам несколько тарелок с разнообразными яствами: попробовав несколько разных кусочков, я понял, что все это - разнообразные сладости. Весьма вкусно, с учетом того, что десерт у арверов обычно не может похвастаться разнообразием.
        Вскоре после ухода «прислуги», появились ифриты в свободных одеждах: каждый посчитал своим долгом подойти и лично познакомиться, но, честно говоря, из-за того, что все они представлялись столь же длинными именами, как и полное у Айви, я очень быстро запутался и просто мило улыбался. Всех пришедшие игнвишовцы были мужчинами, так что я даже не смог пока что присмотреть себе кандидатку из сильных этой фракции, хотя, конечно, подошла бы и любая.
        - Добрый день! - сказал я, поднявшись, когда все собрались за столиками и затихли. - Думаю, ни для кого не секрет, что на данный момент собираются войска для экспансии Богов. Несмотря на то, что структура и очередность вербовки изначально определялась исходя из порядкового номера континентов, более подробное изучение устройства вражеской системы обороны внесло коррективы в эти планы, - загнул я довольно витиевато и построил довольно сложную и длинную фразу, но присутствующие начали тихонько кивать, как бы говоря «да, совсем распоясались, уроды, мешают нашему захвату». - У Сакрамента нестабильный ландшафт - пока что точно неизвестно, часть ли это возможностей противника или естественная особенность планеты, но факт остается фактом: пока у нас не будет стабильной поверхности, на которой мы сможем закрепиться и установить необходимое оборудование, операция будет проходить весьма сложно. Пока что есть два варианта - с использованием искусственно созданных высокотехнологичных платформ (такой вариант я придумал на ходу, хотя и не отметал полностью его в качестве запасного плана, просто реализовать его
будет явно сложнее) или с вашей помощью сгенерировать нечто вроде стабильных участков земли, что положат начало нашей атаке. Исходя из этого, я поменял очередность, рассчитывая на вашу помощь - ИгнВиш пойдет одним из первых и оставит имя своей фракции в веках! - воскликнул я в завершении, даже сам немного проникшись своей речью.
        Ифриты даже спорить не стали, просто переглянулись и дружно встали. Мужчина, находящий рядом с Экзером, выглядящий чуть старше, лет на тридцать пять, сообщил хрипловатым голосом:
        - Конечно, Аделантадо, мы сможем сделать то, о чем вы просите. Манипулирование с подобными материями - очень простая для нас задача и, надеюсь, что наши навыки вне этой планеты не подведут.
        - Благодарю. Тогда, мне хотелось бы, чтобы вы выделили все необходимое для реализации и собрали нужных людей, в том числе и добровольцев, что хотят поучаствовать в боевых действиях и заслужить не только личную славу, но и увековечить ИгнВиш, как доблестных бойцов, - пафосно произнес я, и получил еще одну порцию кивков. Айви же наблюдала за всем этим с отсутствующим видом, разве что вслух не говоря, что ей скучно.
        Теперь уже Экзер поклонился и сообщил:
        - Будет приведено в исполнение. Думаю, не будет лишним сказать, что мы давно ждали хоть какого-нибудь действия, поскольку уже давно к нам СервиДеум не захаживали… Раньше ведь госпожа Вала регулярно нас посещала; надеемся, что с ней все хорошо.
        Я сдержанно улыбнулся, но образ мамы Мириам, которую хлещут плетками, уже не хотел пропадать из головы. Как-то неловко получается.
        - Да, когда последний раз видел, все было отлично, - заверил я. - И, думаю, вам тоже известно, что мне требуется супруга…
        Экзер лучезарно улыбнулся, и огоньки в его глазах стали озорно переливаться.
        - О, да, конечно. У нас уже есть кандидатура из числа одной из дочерей наших старейшин, но, конечно, вы всегда можете попросить другую! - голосом продавца, что пытается ненавязчиво уговорить на покупку, сказал ифрит. Ответив на улыбку, я сказал, что это, скорее всего, не потребуется.
        На этом коротенькое собрание было закончено: игнвишовцы побежали организовывать войска и своих специалистов, а я, по понятным причинам ненадолго оставив Айви со сластями, пошел в соседнюю комнатушку - знакомиться.
        Девушка-ифрит развернулась ко мне и оценивающе осмотрела с ног до головы, хищно улыбаясь. Она была приятна на вид: у нее были удлиненные уши, очень длинные волосы темно-серебристого цвета, собранные в своеобразный хвост. Глаза были желтовато-оранжевого цвета и время от времени меняли оттенок, становясь то насыщенней, то тусклей. Фигурка была стройной, и это не мешала оценить одежда: на девушке были лишь сапожки, трусики, широкий пояс и небольшие металлические пластинки в качестве поддержки для груди вместо обычного бюстгальтера. Хотя я обычно скептически относился к бронелифчикам, но здесь, видимо, причиной была огненная суть ифрита - ноги и руки девушки были объяты пламенем, но ее саму это не беспокоило, значит, и разогревшаяся металлическая одежда - тоже.
        - Можешь звать меня Флэми, красавчик-Нико, - томным голоском произнесла девушка, приблизившись ко мне по воздуху. - С виду не скажешь, но что тебе больше по душе? После свадьбы, конечно, - спросила девица и улыбнулась, а глаза разгорелись ярче.
        - Прости, что ты имеешь в виду?
        - М-м, ну, тебя стоит чуть-чуть наказать, или ты хочешь получить себе во владение послушную шлюшку? Либо можем меняться, я неприхотлива, - игриво произнесла девица, приобняв меня за шею.
        Глава 46
        Обряд, корректировка и подготовка.
        Хм, по крайней мере, тут все просто - девица сама знает, на что идет. Верней, предполагает - не иначе, как о Наместниках не самые лучшие слухи в том, что касается половой сферы, хотя, казалось бы, тут же Мириам… Впрочем, если вспомнить Соревнование, то на этом континенте не меньше трех Наместников, а няшная волчица в этой фракции даже не бывала.
        - Ценю твою честность и напористость, Флэми, правда, возможно, разочарую, а может и обрадую, - с улыбкой я сказал девушке, приобняв ее в ответ. - В первую очередь мне важна синергия, а что касается секса - с моей занятостью это не первостепенно, так что…
        Флэми, услышав меня, только приблизилась, обняв меня крепче; забавно, но весьма пугающее на вид пламя меня совершенно не обжигало, но было весьма горячо - словно стоишь у печки. Черт, вот только не нужно пытаться развести меня на моментальные потрахушки, сыграв на моем любопытстве! Интересно, это у меня уже слава такая или просто такая тактика…
        - М-м, я поняла тебя, Нико. В нашей фракции супружеский должок имеет весьма весомое значение, и это не всякие развлечения наспех перед сном - нужно подходить с толком, насладившись отведенными ролями, - медленно и ласково говорила девица; то ли дыхание девушки было таким жарким, то ли ее близость сказывалась, но откуда еще взяться поту? Я ж не бедный японский школьник, что шарахается от одноклассниц. - Но я буду терпеливой, с учетом твоей должности - в конце концов, ты и сам понимаешь, что не каждая может стать женой Аделантадо и, если я буду капризничать, ты просто найдешь другую, - с немного печальной улыбкой сказала Флэми, а ее глаза в этот момент казались настолько серьезными а личико - "взрослым", что мне даже подумалось, что по возрасту она не младше Айви. В Связь я ее не добавлял, поскольку с браком это все равно произойдет, но теперь даже стало интересно. - Удивлен должно быть? - со смешком сказала девушка, и в ее глазах загорелся озорной огонек, в буквальном смысле.
        - Если честно - то да. Но, могу сказать, от этого ты становишься еще более интересной кандидатурой, - ответил я, хмыкнув и убрав руку с талии ифрита. - Думаю, если есть такое понимание, то не будет проблемой найти общий язык в дальнейшем.
        Флэми кивнула и, проведя пальчиком по моей щеке, добавила:
        - Но, в любом случае, я жду ответ. Не обязательно отыгрывать роль только в постели, я могу тебя наказать и так, хи-хи. Или - ты меня, можешь приказывать, что хочешь, да и делать со мной тоже, - уверенным тоном заявила девица, подмигнув.
        Честно говоря, когда сыплют такими фразами, становится не по себе, но где-то внутри начинает шевелится неприятный червячок власти, питающий чувство собственной важности. А потом в мозгу заседает Гордыня, и через некоторое время приходит свататься в виде полуголой демонессы. Не-е-е, уже проходили.
        - Я к такому не привык, так что стоит поразмыслить; давай пока что просто поженимся для начала, - предложил я как-то не слишком уверенно, и Флэми, разочарованно вздохнув, кивнула.
        - У нас здесь попадаются джинны в единичных экземплярах, но могу предположить, что специфика бракосочетания может отличаться от континента к континенту, так что… В общем, идти не так уж и далеко, а от тебя многого не требуется, - уже серьезно сказала Флэми, после чего движением головы предложила выдвигаться.
        Собираясь заглянуть в соседний зал, я открыл дверь, и она благополучно прошла через подслушивающую Айви. Смущенно улыбнувшись, девушка начала сосредоточенно разглядывать узоры на коврах, но я с ней все равно пока ничего не мог сделать из-за ее нематериальности - не клинок же доставать из истинного металла.
        - О, наверное, супруга, - сдержанно улыбнувшись, сказала Флэми и легонько кивнула в знак приветствия, на что Айви нерешительно ответила схожим жестом. - Уже успела наплести, какие ифриты злыдни? - со смешком добавила игнвишовка, вопросительно посмотрев на мою женушку с выражением насмешки на лице.
        - Ой-ой, а как будто не права? - фыркнув, Айви подлетела ближе и очутилась чуть ли не нос к носу с Флэми. - Тоже мне надзирательница нашлась, наказывать она будет, фе.
        - Я, по крайней мере, честна со своим партнером во всех делах, даже включая самые личные и интимные. А вот Нико, судя по всему, даже и не в курсе, что за игрушки ты можешь создать в своей жажде ощущений, - с довольным личиком Флэми сложила губы трубочкой и игриво показала кончик языка. - До тридцатника дожила без мужа - что за шайтаны в твоем оазисе водятся?
        Несмотря на ожидаемый отпор, я увидел, как Айви густо покраснела и отвернулась. Неужели и правда джинны не так просты?
        - Уберите, говорю, свои конфликты подальше, а то жениться перестану! - строго сказал я, но девицы все-таки еще разок не слишком приветливо глянули друг на друга, но, вроде бы, успокоились.
        Попросив Айви еще ненадолго остаться, я отправился вслед за Флэми. Как оказалось, из огромной пещеры вел еще один туннель со ступеньками, только ведущий еще глубже под землю. Места здесь было немного по сравнению с основным входом, так что нам пришлось идти друг за другом, пока через, наверное, сотню метров ступенек мы вышли к просторной пещере. В отличие от предыдущей, здесь было очень светло - в нишах стояло множество простеньких факелов, а на стенах были развешены, конечно же, ковры, хотя и странновато было видеть их за пределами дома. Впрочем, я бы сказал, что эти отличались и представляли собой скорее гобелены с неизвестной мной символикой, наверняка из того самого сапвишевского языка.
        По бокам пещеры располагались небольшие полукруглые выемки в стенах, из которых вниз, куда-то в темноту, лилась вода. Выглядело весьма красиво, а вся пещерка, в целом, была довольно уютной - тут ведь и на огонь можно посмотреть, и на льющуюся воду, да и воздух приятный и по температуре с влажностью, и по запаху. Даже не скажешь, что мы глубоко под землей.
        Не останавливаясь, Флэми медленно летела вперед, и в дальнем углу оказался поворот, ведущий к точно такой же пещере. Похоже, не все так быстро, поэтому мне захотелось немного разогнать тихий шум воды:
        - Кстати, ты ведь наверняка знаешь, что Идущие - из других миров, верно?
        - Ага, - коротко ответила девушка, с интересом обернувшись. - Увидел что-то знакомое из своего мира?
        На самом деле, тут по всей Проэлии очень много знакомого, но у меня создалось впечатление, что безликие или еще кто-то просто дергали интересные моменты из разных культур - опять же, для своего развлечения. Либо Наместники постарались в свое время.
        - Можно и так сказать… Джинны и ифриты у нас - мифические существа, и по первым, например, у нас идет стандартная легенда о том, что живут они в волшебных лампах, которую, если потереть, то можно загадать три желания, которые джинн будет обязан исполнить, - ради интереса рассказал я, а девушка даже остановилась, слушая меня.
        - О, забавно, - со смешком сказала Флэми. - Может с лампами и правда; кто знает, как на нашей родине все происходило, здесь же все весьма тривиально и не отличается от многих других, - рассудительно добавила девушка, задумчиво разглядывая один из ковров. - Хм, а так, думаю, с большим числом жен ты уже должен знать, где нужно потереть женщину, чтобы она исполнила твои желания, - подмигнув, закончила огненная девица и, тихонько посмеиваясь, полетела дальше.
        Покачав головой, я невольно улыбнулся таким рассуждениям и отправился дальше по извивающимся коридорам, но, как оказалось, оставалось пройти совсем немного: мы оказались у большой деревянной двери, обитой серебристым металлом, установленной прямо в стене пещеры.
        - В нашем случае предстоящий небольшой путь будет символизировать отказ от прошлой жизни и переход к новой, супружеской, - с серьезным личиком произнесла Флэми, доставая из ниши неподалеку алые бумажные ленты и повязывая их сначала себе на шею, а потом мне. Пламя на конечностях девушки потухло, и она наконец-то спокойно встала на земле, не паря в воздухе. - Не переживай, ничего плохого не будет, просто освободи мысли.
        А я почему-то вспомнил, как Нео грохнулся с многоэтажки на асфальт, когда ему что-то подобное говорили… Ладно, попробую быть посерьезней, хотя, должен признать, мысли о всякой чепухе отвлекает меня от всего того, что понаговорила Агнесс, и от этого на душе немного спокойней. Кивнув, я тем самым дал свое согласие, после чего Флэми открыла дверь: с четырех сторон полыхнул огонь, поливая проход струями, отчего мне стало совсем сложно выбросить лишние мысли. В ответ на мое очевидное замешательство, девушка взяла меня за руку и ободряюще улыбнулась, и через секунды мы оказались на другой стороне огненной стены, где лил мощный поток воды прямо с потолка. Лента сгорела - и более ничего, а жидкость, видимо, нейтрализовывала эффект и заодно тоже была своего рода символом.
        Вслед за этим я почувствовал, что становиться очень тяжело дышать - хотя я и бывал уже достаточно высоко в горах, здесь ощущение было другое… наверное, именно так себя чувствуешь, когда тебя кто-то душит полиэтиленовым пакетом. Невеста обняла меня, и я понял, что она тоже с трудом вдыхает.
        - Муж и жена идут вместе по жизни и дышат одним воздухом, которого сейчас не хватит на нас двоих… - коротко объяснила Флэми и я, думая о том, стоит ли активировать модель Коммандо, все-таки просто задержал дыхание ненадолго. Улыбнувшись, девушка сделала тоже самое и прижалась ко мне - в наступившей тишине, где пропали и огонь, и вода, было слышно лишь, как громко бьются наши сердца, а затем мигнул свет.
        Переглянувшись, мы шумно выдохнули и с улыбкой отдышались - похоже, и этот этап пройден. После этого оставалось лишь вместе коснуться булыжника с маленьким растеньицем, пробивающимся сквозь его толщу - как мне объяснила девушка, это что-то вроде того, как молодая семья пытается создать новое с нуля.
        «Обновление статуса… готово.
        Новая супруга зарегистрирована: Флэмикеосварпенартаамаш, фракция ИгнВиш.
        «Флэмикеосварпенартаамаш, доступна новая безранговая модель: (Плавящее жало). Требуется провести три генерации артефактов 24 ранга для открытия».
        Слотов жен фракции ИгнВиш занято: 1/3».
        «Синергия с фракцией ИгнВиш +15 % (15/100)».
        - Вот и все, мой муж, - радостно объявила Флэми и прильнула ко мне, вновь объятая пламенем. - Я слышала, что твоя экспедиция задерживается лишь из-за отсутствия нужной синергии и специалистов, так что, думаю, тебе нужно поспешить все это наладить, а я буду тебя преданно ждать дома, согревая наше ложе, - с улыбкой добавила молодая жена. А я тем временем глянул возраст: надо же, моя ровесница. Выглядит моложе, но ее подход к моей ситуации мне определенно нравится.
        - М-м, боюсь, придется…
        - Не буквально, я не буду только валяться на кровати, - весело сказала Флэми, положив мне палец на губы. - Так забавно, когда супруг не знает наших обычаев, можно немного поиграться. Совсем чуточку! - поспешно добавила девушка, когда я недоуменно поднял бровь.
        Согласившись, я вместе с ней отправился обратно. Айви уже без меня достала кальян и даже завернула его в коробочку, и теперь со скучающим видом трескала какие-то местные фрукты - наверное, из оазиса, либо просто из генератора пищи Ростка, хотя, возможно, ассортимент блюд тут и отличается. Оставалось только соорудить здание Идущего после получения прав - и вот уже мы у Арверов, вместе с пачкой добровольцев, что пока что отправились в один из жилых домов. Попрощавшись с девчатами, я вернулся на «Вестник».
        - С возвращением, дорогой, - встретил меня электронный женский голос, но это была Оу, к счастью. Если бы так сказал сам корабль, мне бы было не по себе.
        - Приветик, Керия, - сказал я, плюхнувшись в кресло - мостик выглядел нетронутым, будто бы тут и не валялся не столь давно один неприятный инопланетянин.
        После небольшой паузы, Оу издала неопределенный звук, больше похожий на помехи, и сказала:
        - Надо же… Ты назвал меня по имени, хотя, могу предположить, ты видел его только в момент бракосочетания, и все же…
        - Почему? Я открываю Связь, и смотрю на твои данные, думая, как ты там. Я же все-таки волновался, ты же угасать могла начать, - ответил может и не совсем искренне, но я и впрямь переживал.
        Оу вызвала передо мной свой голографический образ, на котором попыталась отразить эмоции - вместе с ее красотой легкое замешательство и смущение на лице смотрелись очень мило.
        - С-со мной все хорошо, благодарю! - осторожно сказала девушка, после чего кашлянула, чтобы сделать своего рода паузу между фразами. - Прима-палуба полностью функционируют, все войска, кроме фракции Шэдмер, продолжают поступать в штатном режиме. Секунда палуба готова к полному заполнению, ПрофСимп, ИнсекХайв и Темные Арверы ведут погрузку, СапВиш ожидает синхронизации. По вашей очередности были ограниченно подготовлены Квинта и Терцио палубы.
        Поблагодарив, я кивнул и ответил:
        - Раз нам сверху давали добро, то в обход очереди установка отсеков СпейсТех и ИгнВиш, с подготовкой апгрейдов для их предшественников, чтобы быстрее получить нужные войска. В порядке очереди - Арверы с третьего континента.
        - Будет сделано, - коротко ответила Оу, и, поняв, что пока что больше ничего не предвидится, отключила голограмму.
        Меня же пока терзали не самые приятные для меня самого мысли, поскольку теперь высадка скорее всего будет удачной, а по второй экспедиции подвижек нет. Проанализировав столкновение Аату и Инги с сакраментскими порождениями, я оценил, что и у них с легкостью смогли обрубить возможность не только активации, но и, похоже, смены моделей. И если насчет самой высадки я не слишком опасался - черт с ним, тех же ДеусЛегио если снабдить стабильной транспозицией, то они отлично выступят и без Идущих, не говоря уж о скелетах-камикадзе и прочих разработках, что уже готовы; то вот отправка к десперандам… Я и до этого не хотел рисковать, а зная о такой уязвимости в критических ситуациях, нам нужен не только фрегат с уменьшенной системой «П.О.Т.О.К.», но и лояльные Идущие, мощные сами по себе, которые смогут за себя постоять даже без моделей, и вариантов таких ой как немного. Верней, пока всего ориентировочно три, если навскидку. Придется воспользоваться женской слабостью…

* * *
        - Нико, как член Семьи Айзенвелд, ты можешь взять себе в избранницы еще одну девушку из фракции Шэдмер, - объявила Фрида, сидя в ложе.
        - Да. Я беру в жены Мей Тинг. На церемонии не нужен никто, кроме нее.
        - Я согласна, - с придыханием сказала ламия, немного приподнявшись на свое змеином хвосте и любяще посмотрев в мою сторону.
        «Обновление статуса… готово».
        «Новая супруга зарегистрирована: Мей, фракция Шэдмер».
        «Слотов жен фракции Шэдмер занято: 3/3».
        Кивнув, Фрида махнула рукой, объявляя завершение Церемонии, а мы с Мей отправились в подготовленную комнату.
        Глава 47(18+)
        Глава 47. Страстная змейка.
        Комнату по моей просьбе выделили теплую, поскольку, даже несмотря на улучшение погоды, любовь шэдмеров к замкам без «магического» отопления мне была не слишком ясна. Хотя, благодаря камину в выделенной комнате было весьма уютно - не раз ведь я дома у арверов им пользовался.
        Мей медленно вползла, с виду растеряв свою былую решительность, с какой она на меня набрасывалась в день нашей первой встречи, но, честно говоря, от этого мне было как раз-таки тревожнее. Не то, чтобы я как-то вдруг начал опасаться эту девицу, но, если уж сравнивать с остальными женами, с которыми мне довелось переспать, она отличалась от обычного человеческого облика разительней всех.
        Прикрыв дверь, мы расположились неподалеку от теплого камина - обстановка была домашняя и приятная, так что и я, и девушка расслабились. На Мей было нарядное платье в китайском стиле, плотно облегающее ее прелести, но при этом и прикрывающее всю ее человеческую часть. Нервно отбросив прядь розовых волос, девушка глянула на меня своим необычным взглядом - будто хотела загипнотизировать.
        - М-м, Нико, хотя я и вела себя раньше весьма активно, ты, в любом случае, мой первый, поэтому мне немного…эм, неловко, - теребя волосы, сказала ламия, раскачиваясь подобно кобре на своей змеиной части. - Я постараюсь быть нежной.
        - Не бойся, Мей. Все отлично, - ободряюще произнес я и подошел ближе, обнимая девушку. Ламия немного вздрогнула от моего прикосновения - ее кожа была довольно прохладной, если сравнивать с моей, но, похоже, уже начала нагреваться.
        Широко открыв глаза, Мей встретила мой поцелуй, следя за каждым моим действием. Ее губы были удивительно мягкими и приятными, и я вскоре совсем забыл о необычности, только вот спустя десяток секунд поцелуя девушка задышала чаще, и я ощутил, как вокруг моих ног стягиваются кольца змеиного тела. Крепко обняв меня, ламия перехватила инициативу в поцелуе и я ощутил, как ко мне в рот настырно просится язычок девушки, который на деле оказался очень длинным! Полностью обвив мой собственный язык, он сдавил плоть, и примерно тоже самое я ощутил и собственными ногами. Избытки слюны тонкой стрункой потекли с уголка рта, когда покрасневшая от нарастающего желания девушка ослабила хватку.
        - Ох-ох… Близость с мужчиной невероятно возбуждает, - игриво сказала Мей. - М-м… А я тебе нравлюсь, как женщина?
        Хех, и как в такой ситуации можно ответить? Воскрешение воскрешением, но валяться с переломанными костями и органами мне не улыбается; хотя, это я так - если брать в расчет верх, Мей была очень привлекательна.
        - Конечно, - твердо произнес я и крепко схватился за грудь девушки через ткань, вызвав у Мей сладкий стон. Обвив меня чуть крепче, женушка с радостью развязала веревочки, удерживающие платье, и через несколько секунд передо мной возникла упругая большая грудь ламии. Крепко стиснув буфера девицы обеими руками, я стал мять их, с удивлением смотря на то, как девушка сильно заводится от этого.
        - М-м, похоже тебе очень нравится моя грудь, - с улыбкой сказала Мей, и ее рука спустилась по моему животу к штанам и крепко схватилась за член через ткань. - Да, мини-Нико подтверждает!
        Даже Мириам не доходила до того, чтобы давать прозвища моему прибору… Что ж, ладно.
        Убрав руки, я впился губами в сосочек, а сам прошелся ладонями по изогнутой спинке девушки и вцепился в попку Мей. По краям чувствовались чешуйки, но они были мягкими и теплыми на ощупь, хотя, конечно, контраст между ощущениями от касаний был. Немного потянув ягодицы в стороны, я раздвинул дырочку Мей, и она от этого завелась еще больше: мои штаны были в миг спущены вниз, а рука девушки стала активно гладить мою головку. Чуть приподняв меня над полом, Мей обвила кольцами уже большую часть моего тела - подумать только, она не казалось настолько длинной! Кончик ее хвоста оказался возле моей шеи, и на этом обхватывание, видимо, прекратилось.
        Моя рука скользнула по упругому животику девушки к ее киске, которая оказалась уже невероятно влажной. Погладив мягкие, горячие губки Мей и послушав благодарные стоны, я ввел средний палец внутрь девушки, отчего у меня, кажется, что-то хрустнуло…
        - П-прости! А-ах! - извинение вышло не слишком-то искренним, поскольку мордашка ламии уже была чересчур похотливой, а ее ручки во всю наяривали мой член. - В качестве извинения…
        Изогнув свое тело, Мей приподняла меня еще выше, перевернув и подвесив в воздухе вверх ногами. Придвинув мое тело, она с наслаждением поцеловала головку, хихикая при этом: мягкие губы нежно дарили моему члену поцелуй за поцелуем, после чего язычок выскользнул наружу и прошелся по всему стволу, обильно смачивая его слюной. Туго обхватив кожицу и стянув член кольцами, Мей стала медленно двигать языком, осторожно посасывая головку, и я не удержался от вздоха, настолько это было необычно и приятно - не хуже, чем обычный секс. Воспользовавшись своей позицией, я стал играться пальцами с киской Мей и дальше, но она уже настолько перевозбудилась, что даже и не думаю, что есть смысл в подобных прелюдиях; вставив теперь уже два пальчика, я принялся трахать Мей ими, и она, постанывая, продолжила мастурбировать мне языком, руками нежно массируя яички и теперь заглотив головку чуть глубже.
        Постепенно теряя себя, девушка в конце концов убрала язык и, туго сжав губы, стала двигать всей своей змеиной частью одновременно направляя тем самым и мое тело, из-за чего получилось что я, вроде как, трахаю ее в ротик… Слишком возбужденный предыдущими ласками, я, дернувшись, кончил в глотку Мей и немного попал ей на личико, когда она от неожиданности вынула мой член.
        - Ой… Такой приятный запах! - смачно сглотнув, ламия принюхалась и улыбнулась, постанывая. - Надеюсь, что у тебя еще много такого… Я добуду все!
        Поскольку девушка меня развернула обратно и посмотрела коварным взглядом, я понял, что она не шутит, оставалось только улыбнуться.
        - Ты быстро доказал, что видишь во мне женщину, так что я очень рада, Нико, - милым голоском продолжила Мей. - Еще немного побалую тебя перед нашим соитием!
        Освободив меня от своей хватки, Мей заодно стащила с меня и всю одежду, после чего я расположился на диванчике, комфортно усевшись - часть колец вновь меня обхватила, но в этот раз куда слабее. Улыбаясь, девушка, даже не стерев часть спермы с лица, опустилась передо мной и, посмотрев на свою грудь, расположила мой член в ложбинке, плотно сдавив руками свои прелести: после тугого языка новая «вагина» оказалась мягкой и приятной, даже уютной - занятный контраст ощущений. Преданно смотря то на член, то на меня из-под своих густых ресничек, Мей стала орудовать грудью, нежно облизывая головку и иногда ее жадно посасывая. Розовые волосы девушки растрепались, и я убрал несколько прядей, чтобы не мешали мне наблюдать за кажущимся сейчас невинным личиком ламии. Закончив с этим, я благодарно погладил Мей по голове, после чего коснулся ее удлиненных ушек. Улыбнувшись, девушка ничего не сказала, лишь продолжила дальше ублажать меня своими распрекрасными буферами.
        Ложбинка стала очень влажной из-за смазки и слюны, и я, немного привстав, стал двигать тазом, каждый раз загоняя член все глубже в ротик ламии; любое действие девушки было направлено на максимальные комфорт и удовольствие для меня, так что уже скоро я опять почувствовал приближение финала: став трахать грудь Мей чаще, я вновь кончил, еще больше забрызгав личико женушки.
        - М-м, Нико, я, похоже, очень хороша, - хихикнув, объявила Мей, слизнув немного густой белой жидкости.
        - Да, просто потрясно! - искренне ответил я, потрепав девушку по голове.
        - Что ж…
        Прищурившись, Мей обвила меня кольцами, оставив только член на свободе; приблизив мое тело к своему, она немного изогнулась, чтобы передняя часть ее человеческой части оказалась под углом, и с силой насадилась на мой прибор, охнув и сладко простонав. Через все ее тело прошла волна дрожи, отлично передавшаяся и мне, а полуприкрытые от удовольствия глаза говорили больше слов.
        - Мужчина внутри меня! - тихо шептала Мей, часто дыша и совершая волнообразные движения телом, из-за которых член то выходил полностью, то вновь погружался назад; разбухшая от очередной порции крови головка каждый раз протискивалась через узкую щель, отчего, похоже, девушка и кайфовала. Не прошло и минуты, как Мей громко закричала после очередного вхождения и прильнула ко мне, начав жадно целовать.
        - Я хочу, чтобы ты трахнул меня еще! - с капризными нотками в голосе произнесла ламия, легонько покусывая удлиненными клыками мое плечо.
        - Так отпусти меня, и будет.
        Кольца в тот же миг ослабли, и Мей, разлегшись на большой кровати, раздвинула парой пальцев щелку, призывая меня продолжить. Усевшись сверху на ее хоть и мягкой, но весьма большой змеиной части, я аккуратно ввел головку в кажущуюся очень уж маленькой для такого тела щель и грубо пропихнул член внутрь, отчего Мей взвизгнула и вцепилась в простыню руками.
        - Слишком глубоко?
        - Н-нет! Запихивай так далеко, как тебе хочется, - дрожащим голосом пробормотала ламия, посмотрев на меня полными желания глазками.
        Кивнув, я постарался войти еще глубже, воспринимая визги девушки как благодарность. Ее беспокойное тело то и дело выгибалось, отчего я сам себе напомнил ковбоя на взбесившемся звере, однако, Мей пыталась держать себя в руках: несколько раз кольца хотели обвиться вокруг меня, но при каждом таком случае девушка виновато улыбалась и мило стонала.
        Приловчившись, я стал трахать чаще и сильнее, пока не выработал темп, при котором ламия кричит громче всего. Оперевшись на ее грудь, я входил в нее в одном ритме, одновременно лапая прелести и иногда играясь с сосочками.
        - Нико! Нико! Миленький, а-ах! Пожалуйста, хвостик… - сбивчивым тоном сказала Мей, когда, похоже, была готово кончить во второй раз, и вместе с этим конец ее тела обхватил мою руку, а кончик хвоста стал подрагивать. Вопросительно посмотрев, я коснулся его второй рукой, и девушка обрадованно простонала, выгнувшись всем телом и чуть не сбросив меня. Интересненько…
        Обхватив конец хвоста покрепче, я стал методично водить по нему пальцами, стараясь быть понежней, поскольку девушка уже слабо говорила, и лишь стучала кулачками по кровати, раскрасневшись от возбуждения. Сдавливая хвостик чаще, я ускорился и, обняв женушку под конец, чтобы она меня не сбросила в порыве чувств, кончил одновременно с ней, вливая семя в ее хлюпающую от избытка выделений киску.
        Выкрикнув мое имя, Мей немного успокоилась и развалилась на кровати, а я улегся рядом.
        - Мне было очень хорошо, Никки, - ласково прошептала девушка, лежа на боку и смотря мне в глаза. - Хоть и сложно, но я постараюсь не ревновать тебя к остальным, лишь бы это повторялось почаще, - добавила Мей с улыбкой.
        - Спасибо, ты тоже была просто великолепна; если это так девственницы себя ведут, страшно сказать, как ведут себя опытные, - со смешком добавил я.
        - М-м, затрахивают до смерти, - невинно произнесла Мей, но по ее глазам я понял, что она, похоже, не шутит.
        Глава 48
        Командиры.
        Ох, а еще потом кто-то будет удивляться, что Мей и, возможно, другие ламии так на парней бросаются! Высасывают бедных, а потом еще, наверное, жалуются, что мужиков и не осталось. Надо же, ситуация прямо как на Земле…
        К счастью, первый раз для змейки, похоже, был насколько долгожданным, настолько и изматывающим: пожалуй, впервые я был рад, что женушка задремала после секса, обычно все-таки это даже немного обидно, хотя, с учетом моей частой занятости, это все мимолетно.
        Поднявшись, я немного размялся - вроде бы, никакие кости мне не переломали, да и ускоренная регенерация должна помочь, если что, чтобы лишний раз не прибивать себя каким-нибудь контейнером. Ух… Думаю, теперь Мей с удовольствием согласится на спасательную миссию, если надавить, что ее любимый «Никки» этого хочет. Не слишком-то приятно, но все лучше, чем играть в моралиста и потом дождаться момента, когда родные так и не смогут избавиться от оцифровки.
        Одевшись, я прошелся по практически заброшенному замку Айзенвелд. Не то, чтобы я питал к шэдмерам какую-то симпатию, если не брать в расчет близких, но все это было своего рода напоминанием о криво проведенной мной защите при Очищении. Большую часть населения сейчас составляли гражданские, а резкий перекос в сторону погибших бойцов привел к тому, что на данный момент восстанавливались все войска слишком медленно, даже с учетом быстрого роста детей. Не хватало преимущественно мужчин для заключения браков, а решить проблему переселением из других фракций было проблематично, исходя из специфики… Ну, боюсь, мало кто готов становиться «лизуном ног», пусть даже и у полуголых красавиц, с учетом того, что и в других землях девицы не хуже. Хотя, думается мне, вряд ли абсолютно во всех подобных случаях проблемой был некий культурный барьер, скорее кое-кто искусственно поддерживает «чистоту».
        Впрочем, коридоры замка вскоре закончились, и мой поток сознания иссяк, когда я добрался до телепорта и отправился на «Вестник». Конечно, еще не все дела решены, но нужно и здесь контролировать или, как минимум, создавать имитацию кипучей деятельности.
        - Ох, хорошо, что ты пришел Ник… капитан, - чуть более чистым голосом, без помех, произнесла Оу и создала неподалеку свою голограмму. Легкая, приветливая улыбка девушки теперь выглядела куда натуральней, а ее почти незаметные неловкие движения то руками, то пальчиками, выдающие смущенную реакцию, при которой она будто бы не знала, куда деваться, очень сильно добавляли живости образу. В конце концов Керия сложила руки на груди и облегченно вздохнула.
        - Хм, ты, похоже, стала изучать человеческие жесты и эмоции? - ответив улыбкой на приветливость девушки, я плюхнулся в кресло и положил ногу на ногу.
        - Рада, что ты заметил, - с веселой ноткой в голосе сказала Оу и подошла ближе. - Ох, это весьма сложно, особенно для АстраЛегио…
        - Спасибо, я очень ценю это и, надеюсь, что скоро ты и впрямь сможешь показать мне все это вживую, - искренне произнес я, и девушка молча кивнула. - К слову, об этом вопросе… Для поддержки наземных сил нам нужен фрегат или любой другой небольшой звездолет с установленной на него автономной телепортационной системой, как у разведывательного флота, и плюсом - смонтированный «П.О.Т.О.К.», возможно, в базовом функционале, сравнимом с одним отсеком… - сухо произнес я, подмигнув девушке, и она, открыв глаза чуть шире, понимающе кивнула.
        - На разведывательном фрегате место задействовано под завязку, думаю, можно попробовать использовать крейсер; дрононесущая модель обладает нужными объемами корпуса, а переделка системы сборки и починки дронов поможет адаптировать его под наши нужды, - так же сухо отчеканила Оу, но в конце все-таки улыбнулась. - Ориентировочное время - около суток, то есть, к вечеру завтрашнего дня, плюс-минус четыре часа.
        Если так, то отлично. Поблагодарив, я уткнулся взглядом в меню улучшений, но девушка кашлянула, намекая, что есть еще вопросы.
        - М-м?
        - Число войск на борту стабильно возрастает, так что теперь в обязательном порядке нужны командиры для координации, - пояснила Оу. - Хотя частично уже несколько задействовано, этого на данный момент уже не достаточно.
        - Что-то вроде управляющих ростков? - уточнил я, слегка нахмурившись, но девушка поспешила меня поправить:
        - В какой-то степени, но в данном случае не требуется специальная подготовка; необходим лишь некоторый авторитет среди своей фракции и готовность принимать участие в боевых действиях.
        Кивнув, я подождал, пока девушка выведет на экран информацию по текущей ситуации. Так, ну частично у нас уже все готово: Арверы - Делио, КилХайв - Лусу, ДеусЛегио - Жнец. А вот с остальными и впрямь - беда. Впрочем, максимальное число, требующее присутствия было только еще у трех фракций, остальные пока что могли и подождать.
        Попрощавшись с Оу, я отправился к лифту и уже через несколько минут вышел на Прима-палубе. В этом отсеке я не бывал после старта основной мобилизации, и теперь не удержался от улыбки: воздух сотрясали энергичные гитарные запилы, по всему ангару были разбросаны ящики с вооружением, в дальнем углу огромного ангара расположились «Скарабеи», от которых на полу осталась целая куча песка, тогда как ближе к центру неровными рядами расположились багги и БТРы. Куча солдафонов занималась своими делами: кто копался во внутренностях машин, переделывая их на свой лад и наплевав на возможности безликих на этом поприще, другие бегали и соревновались в какой-то игре с мячом, отдаленно напомнившую мне гибрид баскетбола и волейбола; третьи, в черной форме, с самодовольным видом скучковались в уголке и о чем-то тихо болтали - люди Пейна даже здесь держались особняком.
        Мое появление не прошло незамеченным, но проявилось по большей части в перешептывании - самое забавное, что здесь меня обычно упоминали не как «Нико» или «Аделантадо», а почти что исключительно, как «отца безбашенной Кейт». Даже и не знал, что дочка настолько известна стала в своей фракции, да еще и в таком ключе.
        Несмотря на это, я-то здесь почти никого не знал, но решение нашлось само: от группки техгановцев поднялся один и, радостно потрясая кружкой с пивом, бросился ко мне.
        - Ее-е! Братан, наконец-то! Я уж думал ты со своей этой звездной шелухой там нахрен зазнался, - воскликнул Джонни и выставил вперед кулак, после чего подмигнул своим знакомым, что я его «кореш».
        - А я думал, что ты после женитьбы завязал с такими вещами, - с усмешкой сказал я, указав подбородком в сторону его компании, где среди прочих были и девушки, в том числе - одна лисичка.
        Джонни побледнел, после чего нервно засмеялся.
        - Ну ты чего, братан, нормально ж общались… Ничего подобного, я просто пошел развеяться, - как-то не слишком уверенно заявил солдафон.
        - Так ведь это, многоженство не запрещено же. Пойду Саюри скажу, что ее муж нашел себе еще невесту, пусть пока готовит блюда к свадьбе, - почесав подбородок, сказал я и развернулся.
        - Не-е-ет! Ты был мне как брат, я любил тебя! - воскликнул Джонни, и уже потом увидел мою ухмылочку. - Черт. Много телочек можно иметь только в твоей ситуации, когда шастаешь где ни попадя круглыми сутками, а так и у моей лисицы не забалуешь, - рассмеялся Джонни и, ловко поймав банку пива, что бросила ему девица из их компашки, передал ее мне.
        - Ладно-ладно, поступай, как знаешь, - сказал я, открыв баночку и глотнув прохладного пива. - Хотел бы я вот так просто порой по гостям ходить, но дело есть.
        - Ясен хрен, как еще увидать местную звезду, - хмыкнув, сказал техгановец и чокнулся со мной стаканом. - Чего стряслось-то?
        - Командир нужен, из лояльных. Без фанатизма, поскольку я не смогу контролировать абсолютно все боевые действия одновременно, а лишние потери не нужны. Учитывая специфику планеты, нужна будет преимущественно авиация и, возможно, артиллерия, - пояснил я, и Джонни сразу стал серьезным.
        - Дочурку свою не хочешь или Джесси с Эндис? - спросил солдафон после минутного размышления и, поймав мой недовольный взгляд, хмыкнул. - Я мог бы и себя предложить, братан, уж корешей у меня в разных гильдиях дохрена, но вот среди тех, что ты назвал - нет. Ох точняк, как насчет Мэдди? - стукнув одной рукой по другой так, что даже пиво немного расплескалось, Джонни явно загорелся этой идеей.
        - Она показалась мне надежной девицей, да и безранг, - пожав плечами, сообщил я. - Главное, чтоб сама Мэдди не против оказалась, - добавив, я отхлебнул еще пива. Конечно, вряд ли кто-то будет сопротивляться указаниям, даже если поставить кого угодно, но в данном случае мне важно сохранение войск и их верность для…того, что будет после Сакрамента.
        - Тогда все пучком: она и в мелких гильдиях успела засветиться, да и люди Пейна в курсах, да и она будет только рада уесть этого засранца, что о ее погибшей сестрице даже не вспоминает, - поддакнув, продолжил Джонни. - Если решено, то я ее отыщу, братан, так что без проблем, рули дальше, - показав мне «класс», солдафон тряхнул кружкой и осушил ее, и я так же поступил с банкой.
        Что ж, здесь определились. Пока возвращался, для АнжХэл сразу вот так и не придумал кандидатуру. Дети, опять же, не подходили, как и Куриосита, а вот по поводу Беллис нужно узнавать у Аату, хотя, не думаю, что она особо лояльна, даже с учетом брака с волчком. Если Гордыню влепить? Из мозгов ее осколок вряд ли куда-то пропадет, так что мы довольно близки, хех.
        Решив с этой фракцией пока повременить, я отправился к ФрэмТех. Учитывая размеры мехов и их количество, ангар показался визуально даже как-то меньше… Но было отрадно видеть, что теперь подобная мощь наконец-то работает на нас, а не выстраивается против.
        В дальнем углу обустроили нечто вроде тренировочного лагеря, где пехотинцы тренировались в стрельбе - получается, Ирэн уже успела и до них добраться. Хотя, конечно, по сравнению с рядами выстроившихся не столь далеко от них роботов разных модификаций, количество было весьма незначительным. Сюда же - дрононесущие машины и даже авиация: нечто вроде футуристически выглядящих вертолетов обтекаемой формы, по которым даже сложно было понять, являются ли они беспилотниками или снабжены защищенной кабиной, как кокпит у мехов.
        Неподалеку от входа в ангар расположилась уже известная мне постройка - лаборатория низшего клонирования, а также к ней была сделана пристройка в виде чуть более высокого здания с дополнительными энергоячейками, приятно переливающимися бирюзовым цветом на фоне блеклого освещения отсека.
        Рассудив, что вряд ли кто-то здесь занимается выращиванием клонов самостоятельно, я отправился прямиком в лабораторию, и был прав - почти сразу же среди колб я заметил дочку.
        - Приветик, Ирэнка, - сказал я, и девушка, резко развернувшись, обрадованно улыбнулась и, пригладив волосы, подбежала ко мне.
        - Папа! - крепко сжав меня, девушка чмокнула меня в щеку и отстранилась. - Эх, ты наверное не ожидал меня тут увидеть, - виновато улыбнувшись, произнесла дочка, пригладив непослушные пряди и убрав их за ухо.
        - Пока мы на стоянке - пусть, но, надеюсь, что ты не собиралась участвовать в атаке, - строго сказал я, мысленно прикидывая - кому еще-то тогда заниматься этим?
        - А, да, конечно! - обрадованно сказала девушка, быстро закивав. - Тут просто мощности сравнимы с главным узлом ИИ ФрэмТех но, в тоже время, открыт доступ к модифицированию, так что проще вносить изменения, вот я и не удержалась… - с тихим смешком сказала дочка, глядя прямо на меня своими ярко-голубыми глазами.
        - И какого плана изменения? - с некоторым удивлением спросил я, осматриваясь вокруг и видя лишь стандартные колбы с выращиваемыми в них обнаженными парнями - видимо, какая-то из серий технопехоты.
        Ирэн подозвала меня с собой и вышла в отдельную комнатушку, изолированную от остальных и нашпигованную различной электроникой, о предназначении которой я мог только догадываться.
        - Во-первых, я внедрила механизм проверки умений для клонов, чтобы сразу выяснить их индивидуальные особенности и назначать дополнительные роли, с учетом того, что мы не планируем их использовать, как дорогих самоубийц. Варианты вроде того, что мама очень хорошо соображает в электронике, - пояснила девушка. - А во-вторых, территория ФрэмТех слишком большая, особенно из-за покинутого мегаполиса там сложно кого-либо разыскивать, - рассказала Ирэн, показав мне трехмерную модель. - Конечно, с учетом нашего рангового перевеса последний росток с сопротивлением удалось подавить без потерь, если не считать за таковые технику и роботов, но чипы управления были отключены еще раньше, так что как такового контроля за ранее созданными Алексом клонами нет, - погладив носик, дочка плюхнулась в кресло и устало потянулась. - Есть вшитые голосовые команды, вроде того инцидента с Кэйтлин и нашими Кью, но, опять же, они могут быть известны тем, кто еще мог остаться из наших противников, поэтому я сейчас делаю новые партии со своим кодом.
        Кивнув, я запомнил комбинацию, что мне вывела дочка на экран, после чего ненадолго задумался.
        - А насчет особенностей, есть кто-нибудь, кто подошел бы на роль командира? Думаю, Кью и Вай не годятся, а тебя и Адама я не хочу задействовать.
        Подув на челку, Ирэн задумчиво постучала ноготками по панели возле клавиатуры, после чего быстро набрала комбинацию и вывела огромный список серий и номеров.
        - А, есть, партия Ти. Пилоты средних мехов, там нашлась хорошая кандидатка, - сказала дочка, после чего нажала кнопку и сказала: «Ти тридцать шесть, подойдите к лаборатории низшего клонирования».
        Веселый девичий голосок ответил «Да!», после чего я решил заняться оставшимся усилением.
        - А что насчет высших? Их можем делать так, чтобы они не были лояльны к старым порядкам? Или вносить в них какие-либо изменения? - припомнив одну из моих целей, я сформулировал вопрос, на что дочка лучезарно улыбнулась и, поднявшись, потащила меня за собой в пристройку, судя по направлению.
        - В основе высших лежат тоже исходные варианты ранее умерших людей, только вот геном у них неслабо перелопачен, скорее всего что-то среди «некодирующей ДНК» изменено, я пыталась вместе с Махой разобраться, но КилХайв, к сожалению, орудуют с генами гораздо грубее… - увидев, что я начинаю терять нить разговора, Ирэн кашлянула и сказала. - В общем, кропотливая ручная работа была проведена, чтобы усилить возможности, не трогая внешние факторы. Но да, можно подкинуть фальшивые воспоминания и сформировать новую личность, стерев ранее записанные варианты, - закончив, дочка вопросительно глянула на меня.
        Что ж, этого я и ожидал, так что сразу же осторожно предложил:
        - Если есть все исходники, то хорошо бы восстановить обе команды Алекса в лояльном варианте.
        Ирэн радостно рассмеялась и, прищурившись, хитро сказала, когда мы подошли к двери:
        - Я как будто знала, что ты это попросишь.
        Дверь открылась, и мы вошли в полупустую лабораторию, где было лишь несколько колб, но явно больше размером, чем в предыдущей постройке. Возле одной из них, покрытой изморозью и с полупрозрачным голубоватым силуэтом внутри, стояла светловолосая девушка с планшетом, которая, услышав шипение двери, тут же обернулась и поправила очочки. Радостно улыбнувшись, она подбежала к нам и сначала обняла Ирэн с криком:
        - Ура! Сестренка, ты наконец-то привела его!
        Такая реакция смотрелась очень необычно, и я лишь осторожно выдавил из себя:
        - Агнесс?
        Улыбаясь, девушка чуть склонила голову набок и спросила:
        - Да, папочка?
        Глава 49
        Новое начало.
        Пару раз моргнув, я недоуменно посмотрел на Агнесс, после чего перевел взгляд на Ирэн и без слов одними губами произнес что-то среднее между «Что?» и «Какого хрена?». Сделав вид, что и сама очень удивлена, настоящая дочка махнула рукой - похоже, объяснения будут позже.
        - Ничего, просто, давно тебя не видел, - кашлянув, тихо сказал я, и Агнесс радостно закивала, после чего схватила меня за руку и потащила к колбам.
        - Я помогала сестренке разобраться с местными технологиями, поскольку мне это все легко дается, - довольным тоном заявила девушка, подводя меня к двухметровым склянкам, в которых я увидел трех эльфиек с внушительными формами из команды Алекса. Неподалеку были и остальные элитные фрэмтеховцы, но, конечно, наиболее странным выглядел Себастьян - он оказался гномом, но, думаю, слишком невысоким даже для своей расы: вот, оказывается, кто сидит в экзоскелете.
        - Спасибо тебе за помощь, - почти машинально произнес я, посмотрев на тот контейнер, возле которого заметил девушку изначально. Хм… Взгляд на экран неподалеку подтвердил мою догадку, но, похоже, это не тот Аненклетус, который был мне знаком, вернее, не совсем тот.
        Заметив мой взгляд, теперь уже и Ирэн подошла ближе, чтобы пояснить:
        - Мы нашли первоначальный вариант, до ручной переделки модели в гибрид с человеческой расой, так что это - чистокровный кристаллитовый демон, в отличие от Уитны, Аату и других потомков. В данном варианте он не является Идущим, поскольку внедрение портальных структур здесь было ослаблено, да и, боюсь, для его духовной эссенции уже закрыты все лазейки в СервиДеум, за счет которых он в обход получил Наместничество в своей второй ипостаси, - закончив рассказывать, Ирэн вопросительно глянула на новоявленную сестру.
        Похоже, речь о том, о чем говорили раньше. Если клоны создаются путем, образно говоря, «дробления души», то, похоже, в системе в конце концов исправили косяки, что нагородил Алекс - те самые, из-за которых его лишили прав основателя фракции.
        - Но мы все равно решили его использовать, поскольку кристаллитовые демоны весьма мощные и сравнимы по силе с некоторыми безранговыми моделями, не считая того факта, что им можно еще добавить и обычные для большей боеспособности, - сказала Агнесс, с интересом разглядывая свое творение.
        - Ясно, спасибо, - вновь поблагодарив, я нахмурился.
        Появление Агнесс позволит задействовать и Клетеса, до этого занимающегося дуракавалянием на базе, итого у нас будет уже два лояльных Идущих и демон. Ирэн даже опередила мои планы - я и сам думал над тем, чтобы поковыряться в исходниках и выудить Ана, если получится переманить его в конце концов на нашу сторону; в итоге, остается еще только Флу, которая, судя по всему, тоже обладает врожденными способностями. Правда, хотелось бы все-таки уточнить момент… Повернувшись к колдующей над клавиатурой новоявленной дочурке, я кашлянул и спросил:
        - Получается, Агнесс, ты видела все исходники?
        - А? Да, - прижав пальчиком очки к переносице, девушка тряхнула волосами. - Догадываюсь… Да, я знаю, что я клон, но, раз я оказалась в вашей семье, так уж ли важно, вырастили меня в колбе или зачали в утробе матери? Особенно если учитывать тот момент, что взросление идет всего-то неделю, так что разница и потеря не так уж велика, - пожав плечами, Агнесс получила мой осторожный кивок и вернулась к работе, после чего я попрощался, пообещав заходить время от времени, и вернулся с Ирэн в основное здание.
        - М-м, я добавила детские воспоминания, смоделировав их в Лимбе - Тааник ведь копия тебя, - пояснила девушка, и я покачал головой: даже сына от ДеусЛегио приплели к этой афере. - Так что Агнесс считает, что после появления ты был с ней, хоть и недолго, - со вздохом сказала дочка. - В конце концов, я поняла, что в генетике не слишком сильна, поэтому решила себе найти такого рода помощь; права у нее ограничены, да и родство кровным не считается, так что все должно быть в порядке, - торопливо замахав руками перед собой, увидев мое сомнение на лице, Ирэн легонько улыбнулась. - Да и не думаю, что теплые и радостные воспоминания - плохо, даже если они - ненастоящие…
        Подумав немного, я тоже махнул рукой. Да, думаю, что и впрямь, какая разница; и не самое подходящее сейчас время, чтобы выбирать варианты, когда все может столь лихо оборваться по мановения безликой палочки.
        - Ясно, пусть так. Я попрошу Оу с тобой связаться; где-то через сутки будет готов экспериментальный звездолет, где пригодятся все эти безранговые подконтрольные нам клоны, за исключением Агнесс, думаю… Клетес помнит ее, как свою мать, так что подумай, как обыграть этот момент, чтобы у них разрыв шаблона не приключился, либо вообще тогда откажемся от этого варианта, - сказал я, после чего пригладил волосы, размышляя. - Пожалуй, пока что все с этим.
        - Хорошо, пап, - бодро кивнув, Ирэн глянула на монитор и улыбнулась. - Кстати, кандидатка подошла, иди встречать!
        Я уже с этими новостями и забыл, зачем, собственно, пришел. Кивнув, отправился к выходу лаборатории и, дотронувшись до панели, открыл дверь и вышел в предбанник, где меня ждала девушка.
        Хотя, конечно, и другие пилоты были одеты весьма легко, Ти отличалась - на ней были лишь трусики, крохотный бюстгальтер, весьма слабо прикрывающий внушительную грудь, а также - высокие не то сапожки, не то чулки футуристического вида. На руках были перчатки-наручи из схожего материала, а также на теле было развешено несколько гаджетов неизвестного мне назначения, помигивающих голубоватыми огнями. У девушки было миловидное личико, длинные растрепанные волосы розового цвета и голубые глаза, что с интересом обшаривали мою фигуру.
        Впрочем, ее-то сексуальное тело даже внимательно разглядывать не требовалось - все было практически на виду.
        - Ти тридцать шесть явилась по вашему запросу, господин Аделантадо, - преданным и ласковым голосом сообщила девушка, отвесив небольшой поклон, отчего ее грудь качнулась.
        - Благодарю, - сдержанно кивнув в ответ, я продолжил. - Полагаю, исходя из твоих талантов в качестве командира, ты догадываешься, зачем я тебя мог вызвать?
        - Конечно, господин Аделантадо, почту за честь, если вы позволите мне взять на себя уготовленную мне генами роль, - мило улыбнувшись, девушка на миг закрыла глаза. - Будут ли у вас какие-либо уточнения по общей стратегии?
        Объяснив примерно тоже самое, что и Джонни, по преимущественному использованию авиации, роботов и, возможно, мехов, но без излишнего риска, я уже собирался уходить, как вдруг девушка сказала:
        - А-а… Хм, простите, - облизнув губы, Ти пригладила волосы и внимательно посмотрела на меня.
        - Что-то не так?
        - Просто хочу внести предложение, которое может улучшить нашу работу и повысить эффективность, господин! - отчеканила девушка, выпрямившись и твердо смотря мне в глаза.
        Какая инициативность, однако. Без давления сверху клоны прямо-таки расцвели и стали более самостоятельными. Кивнув, я увидел, как девушка набрала воздух в легкие, а затем выпалила на одном дыхании:
        - В связи с известной на данный момент информацией о том, что супружеские отношения с Идущими и СервиДеум приводят к сто процентному появлению безранговых моделей, прошу взять меня в жены для того, чтобы в дальнейшем выделяться среди моей серии и быть примером для остальных клонов, не спешащих улучшить свой социальный статус и тем самым повысить общую боеспособность войск Аделантадо. Воть, - добавив в конце мило звучащее словечко, девушка продолжила уверенно смотреть на меня с легкой улыбкой, протягивая серебристый прибор.
        Удивленно посмотрев на Ти, я не выдержал и тихо засмеялся.
        - Прости, это не из-за предложения, просто… Ох, это было удивительно, браво, ты весьма незаурядная личность, - позабавившись от сложившейся ситуации, я увидел, что девушка тоже весело рассмеялась, прикрыв рот кулачком.
        Взяв у нее приборчик, я ткнул палец иголкой и глянул на экран, но, в общем-то, все было уже и так известно из-за сообщения, тем более, похоже, что Ти была уверена, что я не откажусь, отчего даже свою пробу внесла заранее.
        "Обновление статуса…готово
        Новая супруга зарегистрирована: Ти, фракция ФрэмТех.
        Слотов жен фракции ФрэмТех занято: 3/3.
        Ти, доступна новая безранговая войсковая модель: (Пилот командирской модификации меха «Астрея-36») Требуется получить 2 ранга в линии «Пилот среднего меха» для открытия."
        - Премного благодарна, муж мой, - тепло произнесла Ти, смакуя последние два слова, и вновь с интересом разглядывая меня.
        Конечно, из-за этого получилось, что мой план не ставить родных на такие должности сработал не совсем так, как нужно, но сложно в таком ключе воспринимать эту девицу, с которой я знаком менее пяти минут.
        - Не стоит, для общего дела же, - в шутку отмахнувшись, ответил я. - Надеюсь, ты понимаешь, что пока что продолжения наших супружеских отношений не предвидится, с учетом того, что скоро высадка?
        - Да, конечно, дорогой! - ухмыляясь, девушка провела большими пальцами под резинкой трусиков, поправляя их, и засветив при этом свое сокровенное местечко на мгновение. Хотя, я ведь мог и не смотреть туда? Подняв глаза, я встретил прищуренный взгляд девушки на довольно усмехающейся мордашке. Покачав головой, я потрепал женушку по голове и вышел, попросив подготовить авиацию и дроны.
        По возвращению к Оу, я убедился, что ИгнВиш уже готовы к началу, так что оставалось лишь еще немного подготовиться и подождать, пока все добровольцы пройдут снятие ингибирования. Пока что нашими собственными скатами я решил не пользоваться, чтобы оставить элемент неожиданности, как и в случае с поддельными кораблями НекроХайв. Трупов сакраментских животин пока было достаточно, так что ими был облеплен на этот раз еще и тяжеловооруженный крейсер - расчет был на более массивное отверстие в пелене, что позволит проскочить сразу нескольким кораблям, не теряя времени на пересечение, пока звездолеты уязвимы. Запланировано было еще три разведывательных фрегата и несколько десантных шаттлов в качестве сил для высадки.
        В целом, за анализом поступающих данных, а также распределением сил и техники ближайшие пара часов пролетели незаметно, так что, получив подтверждение от Оу о готовности, я устало выпрямился и потянулся, развалившись в кресле. Ирэн я отправил на Проэлию на время первоначальной высадки, порталы были перекрыты, так что теперь мы сами по себе на некоторое время.
        Отправив к Сакраменту для проверки несколько кораблей ближнего боя и прикрытия, мы убедились, что, по крайней мере, в открытую пока что на нас нападать не планируют. Ждать можно было и других трюков, но, можно предположить, что восстанавливать своих биороботов им было тоже достаточно проблематично.
        - Старт операции! - с чувством объявил я, и стал пристально вглядываться в экраны.

* * *
        По сравнению с шаттлами, крейсер казался чересчур большим, а ощетинившиеся орудия внушали благоговейный страх - если бы, конечно, на его фоне не было таких махин, как дредноуты, титаны и, конечно, «Вестник». Облепленный мясной прослойкой из скатов, корабль медленно приблизился к туманной пелене, которая послушно разошлась в стороны, пропуская инопланетное судно вперед. Активировав двигатели, звездолет вошел в атмосферу Сакрамента, а за ним, словно маленькие рыбки под защитой хищника, проскользнули транспортники и более крупные и шустрые фрегаты-разведчики.
        В этот раз была выбрана точка, близкая к ранее исследованным, но, что было вполне ожидаемым - никаких следов ранее увиденных островов здесь не было, лишь бескрайний океан.
        - Анализ…Готово. Первичное совместное сканирование проведено, благодарю за доступ к твоим сканерам, брат, - произнес ведущий фрегат, обращаясь к зависшей в воздухе махине крейсера. Конечно, огневая мощь такой машины была внушительной, но, будучи не предназначенным для активных операций на планете, крейсер проигрывал в маневренности универсальным скатам и был, скорее, просто огромной воздушной турелью.
        - Сходство ландшафта подтверждено, Альфа, - сообщил второй разведчик, закончив облет ближайшей местности. - Под водной толщей скрываются ранее замеченные развалины, где так и не удалось обнаружить духовную эссенцию, объект Сакр-04.
        Приняв данные, ведущий фрегат передал общее сообщение, продублировав его машинным языком для "своих":
        - Анализ…Сверка информации. Принято, Гамма. Подтверждаю начало выполнения, ориентировочная высота первой платформы - плюс сто метров к максимально зафиксированной точке, дальнейшие - с понижением, по ситуации.
        Несколько шаттлов слились бортами, составляя из себя временную платформу - идеально ровную, благодаря шифт-металлической трансформации. Оставшийся транспортник приземлился на них, и через пару мгновений на него высыпало несколько десятков ифритов: в разномастной одежде и с пламенем разного цвета, они оказались слишком чужими среди серебристого скучного металла. Быстро распределившись по группам, они выстроились, создавая из своих тел подобие перемешавшихся друг с другом геометрических фигур - тут были и окружности, и овалы, и треугольники… Все это вместе создавало чудной орнамент, оценить который можно было, только если рассмотреть сверху, и в центрах полупустых "рисунков" разместились обычные люди, а, вернее, «неифриты», что тоже были на борту шаттла - парни и девушки, разного возраста, испещренные светящимися символами. Заняв места, все замерли, после чего вверх полыхнуло яркое пламя, оставляя небольшой след на поверхности шаттлов.
        В воздухе неподалеку начала клубиться пыль, напоминающая небольшие облачка из грязи, но с каждым мгновением необычное атмосферное явление разрасталось, принимая более угловатую форму и постепенно темнея. Вскоре облачка превратились в подобие неровной каменной плиты, становящейся все толще и массивней, пока, наконец, неподалеку от шаттлов не замерла огромная каменная платформа, квадратной формы со стороной около сотни метров в длину, просто висящая в воздухе.
        Несколько людей-передатчиков жизненной силы упали без сознания, но ифриты сразу же подхватили их и отнесли на корабль; тем временем один из фрегатов завис над новой платформой и с него деуслегиовцы выгрузили шестиметровое Сердце, которое тут же оказалось в центре площадки.
        - Ретранслирующий сигнал не проходит, - коротко произнес Гамма, проведя быстрое сканирование. - Прошу разрешение на эксперимент.
        Коротко передав детали по машинному коду, фрегат получил разрешение и, после того, как на его корпусе был закреплен один из припасенных скатов, корабль отправился обратно к пелене и завис возле нее, оставаясь на месте. Сердце ярко засветилось, но почти сразу же и вода на много километров вокруг засверкала, переливаясь яркими вспышками под своей поверхностью. Следом был передан общий сигнал:
        - Множественные телепортационные сигнатуры, приготовиться к бою! Запрос поддержки с «Вестника»!
        Глава 50
        Вторая операция.
        Конечно, я не рассчитывал, что на Сакраменте все будут сидеть без дела, выжидая, пока мы обустроимся. Но, за счет того, что удалось создать на данный момент стабильный просвет в пелене, этого было достаточно, чтобы позволить себе быструю и точную телепортацию, ориентируясь на Сердце, а еще это поможет быстро задействовать крупную технику, которую было слишком рискованно отправлять на транспортниках.

* * *
        Из-под воды показались верхушки деревьев, но к этому моменту яркие вспышки уже исчезли, и лишь неспокойная поверхность океана в местах без изменяющегося ландшафта подсказывала, что враг скоро объявится.
        Шаттлы, до этого выполняющие роль платформы, перестроились и, забрав ифритов, переместились под защиту остальных кораблей, тогда как один из них подлетел к каменной плите и выгрузил несколько десятков киборгов. Искря перегруженными имплантами и перекрикиваясь, бойцы волокли на себе громоздкие конструкции, напоминающие утыканные проводами секции заборов. В миг добежав до краев платформы, эксмаховцы с грохотом установили свое оборудование и шустро растянули заграждение, формируя защитный периметр: всего несколько мгновений - и одна из стен загорелась мягким оранжевым светом, выстраивая гексагональное силовое поле, на промежуточных секциях которого были установлены турели-трансформеры ФрэмТех, на данный момент неотличимые от простых столбиков. Еще три бригады заканчивали с установкой остальных стен, тогда как первые поймали дублирующий генератор силового поля, сброшенный со звездолета, и подключили его к уже установленной конструкции; по завершению работ всех четырех команд над плитой загорелся дополнительный силовой купол по фрэмтеховской технологии, а также несколько вторичных защитных сфер,
расположенных зигзагообразно, для перекрещивания полей и распределения нагрузки при попадании разрывных зарядов или оружия со схожим принципом действия.
        Возле ретранслятора каждую секунду появлялись все новые и новые дроны, а также крупные беспилотные летательные аппараты; из-под поверхности воды в это время один за другим начали выныривать скаты, но на этот раз вместе с ними были и небольшие летающие существа, отдаленно напоминающие кальмаров. Будучи по размерам сравнимы с крупным человеком, они двигались хаотично, постоянно меняя траекторию; резко зависнув на месте, первые из новых противников шустро развернулись щупальцами вперед и, завертевшись на месте, выпустили целый рой дротиков в зависшие на месте транспортники.
        - Ускоренный анализ завершен, схоже с ранее найденными средствами заражения, - быстро передал разведывательный фрегат. - Поддержка ИгнВиш запрошена.
        На пути полета через мгновение возникла огненная стена, сжигая биологические снаряды; с помощью бортовых телепортаторов присутствующие на месте ифриты распределились по кораблям, и еще через несколько секунд каждый из звездолетов оказался снабжен огненной защитой, окутывающей корпус на манер силового поля.
        Крейсер, развернувшись на месте, зарядил свои базовые кинетико-энергетические орудия и открыл залп, пытаясь накрыть скатов и кальмаров мощной атакой; быстро уйдя с траектории, сакраментские существа сместились в одну сторону, подчиняясь инстинктам, но именно поэтому ОУУ Крейсера и выбрал ложную зону обстрела; следом выстрелили зарядившиеся гибридные телепортационные орудия, выпустив несколько скоростных гигантских шаров, что оказались совсем рядом с уходящими от удара инопланетянами. Еще парочка скоростных сфер из малых орудий, затем - принудительная детонация; морских существ накрыло взорвавшейся сферой энергии, после чего вниз попадали бесполезные ошметки, пачкая воду расползающейся во все стороны густой слизью.
        Фрэмтеховская техника, напоминающая тучу мошкары, снялась с места и налетела на кальмаров - фотонные скорострельные орудия заполнили воздух визгом раскручивающихся стволов, перемалывая слишком хрупких заразителей. Время от времени дротики попадали в беспилотные машины, и тогда, исходя из внесенной программы, такие летуны резко срывались с места и, оказываясь вдали от своих или в гуще врагов, немедленно подрывались.
        Показавшийся внизу лес просто кишел странными существами, с которыми во время прошлой высадки столкнулся отряд Регенератора. С набухшими опухолями, твари медленно покачиваясь ползли вперед, рассчитывая оказать наземную поддержку: словно по команде, все они резко подняли раздувшиеся отростки вверх и выстрелили зараженными снарядами по флоту и платформе, однако, купол силового поля исправно разрушал все попадающие заряды, тогда как корабли были отлично защищены огненной пеленой.
        Несколько скатов прорвались вперед, успев проскользнуть в тот момент, пока крейсер корректировал свое положение; до этого стоящие на месте разведывательные фрегаты резко сорвались с места и, выдвинув установленные на них телепортационные орудия, начали обстрел небольшими шариками, каждый из которых при попадании выдирал значительный кусок из тела скатов. Не успев зарядится электричеством, сакраментские существа пытались лишь подобраться ближе для укуса или ударить хвостом, но ОУУ фрегатов, соединив ранее изученный алгоритм атаки биороботов с собственной кооперативной тактикой, начали маневры уклонения; как только один из скатов пытался повредить фрегат в ближнем бою, тот резко менял форму, насколько это было возможно, уклоняясь от удара, тогда как оставшиеся звездолеты в это время нашпиговывали существо зарядами.
        - Господин Аделантадо передал нам «Озарение-1», Альфа, - сообщил по машинному коду один из фрегатов, и лидирующий быстро передал указание крейсеру.
        Загудев мощными двигателями, самый большой звездолет сместился в сторону от платформы, рассчитывая прикрыть воздушное судно, что уже начало проявляться в телепортационном мерцании из возникшего неподалеку большого овала. Первая ласточка из воздушных кораблей поддержки, Озарение-1 появилось в течение пары минут. Пробный корабль-платформа был создан длиной чуть более километра и, несмотря на наличие оборонительных турелей по периметру, все-таки был весьма уязвим для скоординированной атаки. Взлетная полоса практически сразу замерцала огнями, и, гудя двигателями, с нее сорвались один за другим двадцать беспилотных самолетов.
        Резко крутанувшись, спейстеховские сверхзвуковые «Бомбяки» с хлопком пронеслись над лесом, не успев попасть под заражающие дротики, и почти сразу же отправились обратно за пополнением боекомплекта: в джунгли с глухим металлическим стуком упали утяжеленные плазменные бомбы. Померцав пару мгновений, они исчезли в ярких вспышках, испепеляя сакраменстких тварей вместе с деревьями.
        Испещренная кратерами земля начала тут же заполняться прибывающей жидкостью, и через пару минут остатки леса вновь скрылись под водой. Следом последовала новая подводная искра - на этот раз гигантский спрут плюхнулся прямо на каменную плиту, стремясь уничтожить кристалл: попав под силовые поля, часть щупалец оборвалась и плюхнулась в воду, окрашивая жидкость в белесую кровь существа, тогда как вместе с этим внезапным нападением активировались турели-трансформеры - учитывая количество столбиков в заграждении, в существо сразу же выстрелило больше сотни световых копий, пробивая шкуру; отключив силовые поля платформы, крейсер сделал залп телепортационными шарами по практически неподвижной цели, пытающейся щупальцами сжать Сердце или повредить крючьями. Заряды пробили в спруте дыры и испарили его внутренности, но, даже несмотря на такие ранения, существо судорожно пыталось уничтожить хоть что-нибудь. Повторный залп заставил тварь затихнуть, после чего шаттлы спустились ниже, а ифриты испепелили останки, заодно сжигая и заразную слизь, что могла попасть из существа на системы защиты. Всего минута - и
пепел, оставшийся от сакраментского спрута, стряхнули обратно в воду, и вместе с этим все вокруг затихло.

* * *
        - Отлично сработано, капитан! - радостно воскликнула Оу, подскочив ко мне и прыгая на месте. Думаю, такая реакция избыточна, но я все же устало улыбнулся. Явно не привычный так быстро раздавать приказы, я разогнулся и, отойдя от голографического стола, на котором была полностью спроектирована известная нам местность, с наслаждением плюхнулся в кресло. Благодаря десперандскому управлению, сигналы с мостика поступали на звездолеты за мгновения, так что оставалось только шустро шевелить пальцами, перетягивая силуэты войск на нужные символы противников и активируя требуемое оружие. Плюс голосовое управление, да и сами бойцы, конечно, могли стрелять в автономном режиме.
        Отключив подготовленные для бомбардировки снаряды «Вестника», я выдохнул и потер лицо, массируя утомленные глаза. Если подумать, оно и плазменные бомбы могли все повредить чересчур сильно, а нам пока что неизвестен механизм, с помощью которого так лихо меняется ландшафт, да и если угробим кого-то из разумных - будет печально. Хотелось бы их все-таки захватить, чтобы «заслужить уважение» божков, а на деле - постараться узнать больше об их технологиях. Праймвир ведь нужно улучшить, а тыкаться наугад, проверяя все местные бациллы - то еще занятие.
        - Спасибо, Керия, но тут не только моя заслуга, - сообщил я, и девушка ободряюще улыбнулась, как бы говоря «Не нужно скромничать». - Думаю, раз «Озарение» работает без проблем, стоит запустить его утяжеленный вариант… С расширенным заводом и лабораторией апгрейдов, под три километра хреновина выйдет, - задумчиво произнес я, выведя на экран созданную мною ранее модель. Не то, чтобы она была идеальной, но рулить тем, что создавал сам, оказалось как-то проще, что ли.
        - Да, конечно, Нико, я перенаправила силы для создания нового судна, - проворковала Оу, явно радостная от того, что высадка удалась; а может от того, что я сейчас так сильно не туплю - тут у обычных женщин порой не знаешь, что на уме, что говорить об оцифрованной девице-кораблике…
        На деле, конечно, думаю, противник не слишком-то старался - вряд ли на планете так мало сил. Возможно, просто хотят понять, что у нас есть еще за козыри, чтобы потом придумать для них противодействие и разом раздавить, раз в космосе это сделать не удалось. Перезарядив «Бомбяки», я убрал их в ангары и запустил быструю сборку разведчиков-«Суперняков». Невольно улыбнувшись от того, как Мириам поработала над всей техникой, я заодно подумал и об остальных Наместниках. Дхе я оставил на Проэлии, а вот парочка с Секунды уже была здесь, но пока что их не к чему было подключить, раз нет суши.
        Размашистым движением руки отправив рой разведывательных самолетов, только что собранных на «Озарении», я с интересом следил за тем, как расползается в стороны и пропадает «Туман войны».
        - Найден источник пелены, - сухо зачитала Оу автоматическое сообщение, но я уже и сам увидел «вулкан», о котором докладывали во время предыдущей высадки. Только вот на этот раз они появлялись одни за другим, словно все найденное место было перестроено для поспешного восстановления защитных облаков.
        Один из «Суперняков» - небольшой самолет, больше похожий на толстое бревно с крыльями и торчащими из корпуса отростками аппаратуры, зацепил двигателями клубящееся облако и, заискрив, с гудением резко стал терять высоту, а затем, вызвав фонтан брызг, резко вошел в воду - из-под поверхности океана тут же выскочили мощные тентакли и обхватили летуна, ломая конструкцию и утаскивая его на глубину.
        - Зафиксировано неизвестное атмосферное явление; схоже с ранее виденным восстановлением Пелены, только большей силы и с энергетическими сигнатурами неизвестной природы внутри себя, - теперь уже с некоторой тревогой в голосе объявила Оу, пока я разглядывал закручивающееся розоватое торнадо. Быть может это из-за слизи, что находилась внутри гор - по крайней мере, подобный оттенок тут вроде бы больше нигде не встречался.
        Смерч быстро набирал в размерах, но я бы сказал, что выглядел он только похожим на земные - полностью скрывая то, что происходит внутри него, торнадо не трогал воду, набирая силу лишь из вулканов. Пелена над ним стала толще, и вскоре явление стронулось с места, время от времени помигивая молниями или просто вспышками, что били внутри него.
        - Сместить наш фрегат-пропуск навстречу смерчу, и синхронизировать атаки орудий «Вестника» с ним, - быстро произнес я, и Оу, коротко подтвердив, вскоре доложила о выполнении.
        Зарядив стихийные боеприпасы с магией воздуха, я провел пальцем по панели активации и, подождав пока смерч подойдет поближе, нажал пуск, одновременно с этим посылая бомбардировщики в обход разбушевавшегося урагана.
        Снаряды, каждый с фрегат размером, понеслись к поверхности планеты один за другим в отверстие, созданное нашим звездолетом. Уйдя в самый последний момент, фрегат пропустил боеприпасы мимо себя, и заряды пронеслись дальше, ударившись в воду недалеко от приближающегося смерча. Сдетонировав, снаряды создали мощный поток воздуха, что пронесся во все стороны, образуя гигантские волны и, вместе с этим, просто напросто сдувая чужеродный смерч, нарушая его структуру. Тонны розовой слизи плюхнулись в неспокойную воду, медленно погружаясь в толщу, и вместе с этим…
        - Бета, отряд захвата с боевыми байками, сопровождение из дронов. Быстро, мать вашу! - крикнул я, и, пробубнив «Так точно, Ваше Высокопреосвященство», фрегат быстро сменил набор пехоты и рванул в сторону сдувшегося смерча.
        Тем временем бомбардировщики добрались до вулканов без проблем и дружно засыпали все островки бомбами, так что скоро все ближайшие генераторы пелены были уничтожены, и даже содержащаяся в горах слизь растеклась по округе, сродни своеобразному нефтяному загрязнению. После прогремевших взрывов, поверхность океана пошла рябью, и спрятавшийся под толщу воды до этого лес вновь начал появляться из глубин океана, вместе со скрытыми до этого островами. Вопреки ожидаемой атаке, на поверхности никого не оказалось, но в общей сложности на разведанной территории обнаружилось три небольших каменистых острова, включая разрушенный с генераторами пелены, ранее виденный со следами духовной эссенции, а также еще один, самый большой из трех, покрытый невероятно густым лесом на краях и накрытый в центре куполом неизвестной природы, весьма похожим, впрочем, на ту пелену, что скрывала всю планету.
        Фрегат, подгоняемый мной, спустился к поверхности воды и, дождавшись открытия отсеков, из него выскочило звено новеньких деуслегиовцев-ликвидаторов с ярко светящимся оружием. Быстро проведя сканирование розовой слизи, мы убедились, что она не содержит паразитических микроорганизмов, так что вслед за этим байки на манер гидроциклов опустились на воду. Через пару минут поисков, они отыскали то, что сбило меня с толку, и загрузили на фрегат, поместив в силовой куб; передав мне улучшенную картинку, деуслегиовцы полетели обратно.
        Человекообразное существо, две ноги, но четыре руки с длинными, уродливыми крючковатыми пальцами. Между конечностями было что-то вроде перепонок, а темно-серая кожа была покрыто подобием тины и слизи; лицо было уродливым, с безгубым ртом, открывающим вид на мелкие острые зубы и торчащий сквозь них фиолетовый язык. Носа не было, а глазниц было слишком много, в отличие от глаз, которых не было заметно вообще. Вместо затылка существа пульсировала мерзкая фиолетовая опухоль - как и язык, она была под цвет воды местного океана. Но, даже если природа вот так вот подшутила, создав вдруг гуманоидное животное, ошметки одежды и неизвестные предметы на поясе существа, думаю, явно говорили о том, что оно могло быть разумным, да и оказалось внутри смерча вряд ли по случайности. Только вот сканер духовной эссенции как молчал с момента старта нашей наземной операции, так и не подавал признаков даже возле этого сакраментянина…
        Глава 51
        Продолжение высадки.
        Куб, в котором оказалось существо, был подобен тем, в которых находилась Гордыня в своем искаженном или просто изначальном виде… Учитывая, что те моменты я видел из ее глаз, сложно было оценить, но суть сейчас, конечно, не в этом. Контейнер был весьма прочным, но в качестве абсолютной защиты выступать не мог, поскольку у нас не было информации о мощи данных сакраментских существ, не говоря уж о том, что всегда стоит ожидать какой-нибудь трюк.
        В качестве временной меры мы использовали в качестве транспортника фрегат, но хотелось бы разместить куб на обычной поверхности. Удостоверившись, что пока что больше никаких вражеских действий не происходит, я распорядился возвести еще одну платформу: на всякий случай она не соединялись с предыдущей, чтобы затруднить разрушение в случае неожиданного нападения, но высоту мы использовали прежнюю.
        Тем временем разведывательные самолеты не обнаружили никакой суши или ее следов в радиусе пары десятков километров, и я решил попробовать ослабить пелену. В конце концов, с виду это просто облака, и, если сразу группа вулканов была уничтожена, то можно предположить, что атака по этой природной защите должна теперь ее хоть немного ослабить, либо позволит в итоге обнаружить другие источники генерации, которые мы тоже уничтожим.
        Зарядив стихийными боеприпасами «Вестник», я начал бомбардировку неподалеку от места нашей высадки, подрывая снаряды прямо возле пелены. Можно предположить, что подобное вмешательство может повлиять на климат или привести к еще каким-то неизвестным мне изменениям, но в качестве теста…почему бы и нет?
        Мощность зарядов была крайне велика, но уж очень непродолжительна, чтобы попытаться, например, создать искусственный остров с помощью магии земли. Один за другим боеприпасы взрывались, на короткое время разгоняя облачность, но пелена смыкалась весьма шустро. Добавив для комбинации водные заряды, чтобы попытаться создать вместо сакраментских туч подобие обычных, тем самым попробовав разбавить присутствующий в облаках розоватый агент, видимо, получаемый из слизи, я добился того, что прорехи в пелене стали оставаться дольше, но все-таки недостаточно продолжительное время.
        Вполне возможно, что были задействованы дополнительные вулканы, вот только без возможности сканирования поверхности по всей планете гонять самолеты наугад можно долго.
        Пока что остановившись на продолжительной бомбардировке, я попросил разместить силовой куб на новой платформе, где кроме камня на данный момент больше ничего не было. Транспозировав одного из десперандов, я использовал нечто вроде дистанционного управления одним из боевых витаметов - устаревшую модель; не слишком-то хотелось, чтобы ликвидатор вдруг восстал против нас. Думаю, в данном случае отличий от какого-нибудь квадрокоптера на дистанционном управлении практически не было, за исключением, конечно, интерфейса - передавать команды пришлось через Оу, она служила кем-то вроде переводчика на машинный язык.
        На мгновение отключив одну из стенок куба, робот проник внутрь, после чего защита была восстановлена; впрочем, существо до сих пор не подавало признаков жизни, но, насмотревшись всяких киношек, где разные твари любят внезапно дрыгать лапищами прямо под крупным планом оператора, я решил не рисковать.
        В принципе, даже при ближайшем рассмотрении было сложно оценить, что это за создание. В конце концов, оно и на Проэлии куча разной ерунды, но, я бы сказал, что большая часть все-таки во многом схожа с земными формами жизни, так что отвращения не вызывает; а здесь, хоть и были у существа схожие с некоторыми водными животными черты, все вместе это складывалось в не самую приятную внешность. Убрав тину и слизь для начала с шеи, мы зафиксировали наличие жаберных отверстий прямо на ней, однако, пока что было рановато судить о сфере обитания сакраментянина - в конце концов, он был в центре смерча, лишенного воды.
        Пока что мы сконцентрировались на явных отличиях: все-таки, у всех известных нам гуманоидов, обитающих на Проэлии, череп был прочным, хотя, если вспомнить каких-нибудь моллюсков… Ну, о головном мозге, как таковом, у них и не поговоришь.
        Использовав сканер, робот сделал нечто вроде трехмерной модели: так и есть, лицевая часть черепа схожа с человеческой по своему принципу, но задней части черепа банально нет; пристально всматриваясь в довольно подробное изображение, я для себя пришел к выводу, что края кости выглядят слишком уж неровными. Конечно, не всегда все в природе абсолютно симметрично и красиво, но, в данном случае скорее казалось, будто «опухоль» оправдывала свое первое впечатление и действительно была приобретенной - допустим, разросшаяся ткань к чертям разломила затылок и выбралась из головы…
        Температура тела у твари была довольно низкой, даже ниже, чем у окружающего воздуха. Возможно, из-за нарушенной терморегуляции или у инопланетянина активировалось нечто вроде анабиоза: по крайней мере, стандартные детекторы не фиксировали сердцебиение и дыхание. Либо существо просто померло, что тоже возможно.
        По крайней мере, эти методы проверки состояния не были надуманными - еще одно сканирование выявило, что у пришельца есть сердце и легкие, как и органы пищеварения и выделения. Конечно, вот так навскидку определить назначение всех найденных внутренностей, а особенно желез, было сложно, если не невозможно на текущий момент, но, по крайней мере можно было относиться к существу, как в какой-то мере обычному гуманоиду.
        Пока что я перевел внимание на присутствующие у пленника предметы и куски одежды. Если последняя меня почти сразу перестала интересовать, поскольку оказалась просто каким-то растительным волокном, потрепанным из-за времени и условий использования, то вот предметы выглядели уже интересней.
        Там обнаружился небольшой камушек, похожий на морскую гальку, с нарисованной на нем фигурой в виде шестиугольника, а, если учитывать стиль рисунка, то, скорее, это была призма. Что-то вроде пчелиной соты, только очень тонкой.
        Вторым предметом была небольшая, сантиметров десять в длину, палочка - да, скорее всего просто сучок какого-то растения, вот только он был настолько искусно обвязан крошечной темно-зеленой нитью, что сомнений в его искусственной природе не оставалось. Таких предметов было целых пять штук, и с виду они не отличались друг от друга; на одном краю был светло-зеленый набалдашник, а на другом - крошечный гладкий камушек с трудно различимым символом на нем.
        И, наконец, у сакраментянина с собой были пробирки: с виду - самые настоящие, будто стыренные из лаборатории. Тонкое стекло, укутанное в засушенные водоросли для защиты, и укупоренное пробкой из неизвестного материала. Выудив две склянки, робот аккуратно снял оболочку и передал изображение содержимого - в одной была фиолетовая слизь, схожая по цвету с опухолью и водой океана, а во второй - ярко-розовая субстанция, возможно, что из вулкана.
        Задумчиво постукивая пальцами по панели, я размышлял. С одной стороны, можно попробовать продолжить исследование, с другой же мне хотелось испытать некромантию. Ведь весьма удобно будет, если существо само выложит информацию; правда, есть возможность, что мы ничего не поймем, но тут уж я рассчитывал на безликие технологии - как-то же они умудрились заставить всю ту сборную солянку, собравшуюся на Проэлии, общаться друг с другом.
        Еще были варианты телепатии, вселения АнжХэл и внедрения мозговых паразитов. Первый можно было попробовать, второй я бы оставил на крайний случай, поскольку неизвестно, что произойдет с туманчиком, когда он заберется в поврежденную опухолью голову, ну а третьи могут банально не сработать - как, например, было с Аненклетусом, чья структура мозга даже после переделки (а может, как раз из-за нее) была слишком непривычна жучкам и редко встречалась на планете.
        Было бы неплохо посоветоваться с Ризусом, который, хоть и был весьма своеобразным, но все-таки прожил с сотню лет, только вот пока что вся связь с Проэлией отключена и я не хотел бы рисковать, пока мы абсолютно точно не закрепимся. Что ж, есть еще вариант.

* * *
        - Поздравляю с удачной высадкой, господин Аделантадо, - любезно расплылась в улыбке Лулу, став ко мне боком, чтобы показать в прорези платья ногу в чулочке, пока Круд нервно переминался рядом, тихо постукивая косой.
        - Благодарю, - вежливо кивнув, я окинул взглядом наместничков, положив ногу на ногу. - После установки третьего ретранслятора начинаем масштабную наземную операцию, где вы теперь будете принимать активное участие. Рады ведь? - с улыбкой спросил я, и секундовцы, вяло переглянувшись, выдавили из себя скромные кивки. - Пока что требуется консультация, поскольку я сам с Примы и, несмотря на присутствие у меня редкой модели с некромантией, саму специфику я знаю плоховато: возможно ли оживление чужеродного существа, то есть, в нашем случае - сакраментского? Как вариант, можно попробовать и на скатах, и на трупах других тварей, но главным будет являться гуманоид, - закончил я вопрос и, указав на экран с трансляцией из силового куба, посмотрел на подчиненных.
        Лулу тут же глянула на черепка и улыбнулась краешком рта, любезным жестом показывая на своего коллегу.
        - Ох-ох-ох, - печально вздыхая, Круд крутанул косу, отчего ее лезвие визуально слилось в одну сплошную окружность. - Я ж не какой-то зануда-отличник, многого от меня ждать не стоит, - начал было черепок, но, под нашими с Лулу взглядами кашлянул. - Могу предположить, что вся мишура на нашей планетке завязана на нашей же сути, большая часть нежити некромантов ж портальчиками вызывается, хоть и создается зарядами, - пояснил Круд в итоге.
        - Но, ведь если не провести обряд упокоения, то и обычные трупы обратятся ходячими мертвяками, нет? - спросил я, припоминая тот случай, когда убитые нами тела в итоге против нас и обернулись.
        - Они не выдерживают портальный переход, Нико, - осторожно сказала Лулу, решив все-таки тоже поучаствовать в разговоре. - Хотя, если мы никуда не собираемся, то, может и сработает.
        - Или-или-или лопнет мертвяк нахрен! - захихикав, закончил черепок, но быстро стал серьезным, хотя с его вечной улыбкой в это слабо верилось.
        - Что ж, будет возможность поэкспериментировать на поверхности, - закончил я, пожав плечами.

* * *
        - Черт-черт-черт! - тихо выругавшись, Круд поежился. Стоять на песке чужой планеты ему ничуть не улыбалось, как вообще все так сложилось?
        После постройки третьего ретранслятора и усиления обороны первых двух, была построена новая платформа на отдалении, где был помещен пленник; на текущий момент повременив с некромантией, роботы собирали анализы тканей и крови, стараясь не усугубить положение существа, тогда как войска готовились к наземной операции. Пока что остров с куполом подвергался разностороннему сканированию, так что выбор пал на тот клочок земли, где до этого орудовала группа Сжигателя. Учитывая небольшой размер, было решено обследовать и сравнить для начала растительность и местность, чтобы выяснить, влияет ли как-то погружение на ландшафт или нет, после чего добраться до построек и провести их анализ.
        Одетый в гберовую броню, Круд лихорадочно щелкал активациями в Связи. Многие были пока что недоступны, другие же, где использовался призыв, вообще не будут работать на чужой планете, так что черепок разволновался не на шутку. Опустив забрало хищно выглядящего шлема, он еще раз проверил свой комплект и активировал теневую защиту. В этом был единственный плюс - ощущать себя внерангом, хотя бы недолго.
        - Э-ге-гей, дубина, хорош на себя любоваться, - недовольным тоном гаркнула Лулу по внутренней связи, отчего Круд нервно дернулся.
        - Тупая-тупая-тупая бабенка! - зашипел наместник. - В рот я тебя…
        - Пф, оставь свои влажные мечты кому-нибудь еще, - со скучающим тоном сказала Лулу. - Давай, шагай вперед, пока не слился, как ты это обычно на Соревновании делаешь.
        Показав в неизвестность неприличный жест, Круд пнул ногой песок, но, вздохнув, все-таки отправился вперед. Учитывая сравнительно небольшую численность отряда, дополнительные командиры на этом острове не понадобились, так что он выступал в качестве единственного офицера. Бегло осмотрев ряды из сотни скелетов, а также три десятка деуслегиовцев, из которых половина была ликвидаторами, Круд крикнул что-то неопределенное и пошел вперед.
        На этот раз, на случай внезапного затопления для роботов были заготовлены легкие транспортники, напоминающие чересчур плоские шаттлы, висящие над деревьями, а для нежити в качестве сопровождения были использованы личи, владеющие левитацией, и они же выступали в роли координаторов действий мертвяков.
        Войдя на территорию джунглей, Круд сразу вляпался в грязь и тут же матюкнулся.
        - Ох, до чего же ты недалекий, даме такое сообщать на ушко, - посмеиваясь, сообщила Лулу. - Проверь квадрат Е-четыре, там в прошлый раз был обнаружен здоровенный гербиоид, Нико хочет узнать, восстанавливаются ли они.
        Ничего не ответив, Черепок, тем не менее, направился к нужному месту. Порхающие над рядами нежити дроны вяло пиликали, передавая время от времени показания датчиков движения, а также сравнивали изменение ландшафта.
        Подобравшись чуть ближе, Круд отправил вперед двух скелетов - легко вооруженные, дешевые в производстве мертвяки побежали на указанную позицию, увязая желтоватыми ступнями в густой грязи, когда с громким, хлестким звуком растительные плети схватили их. За мгновения подбросив нежить вверх, гербиоид швырнул ее к себе в пасть, и следом Круд отдал приказ о детонации кристаллитовых сердечников, соединенных с некротическим зарядом.
        Под землей раздались приглушенные взрывы, после чего вверх брызнули фонтанчики растительных соков. Подойдя ближе, Черепок убедился, что существо прилежно сгнивает, попав под некротическую энергию, но была и плохая новость - сама по себе тварь восстановилась очень быстро, если брать в расчет время предыдущей операции.
        - Если брать обнародованные до этого данные, гербиоиды в наших условиях до таких размеров могли вырасти только за пару недель, в лучшем случае, и это если при обильном питании, - с интересом зачитала Лулу информацию с экрана своего полевого штаба, расположенного на одной из платформ.
        - Похер-похер-похер, - нарочито скучающим тоном заявил Круд. - Хоть за день, толку-то от этого, если они вхерачили свое деревце в том же месте? Идиоты.
        Отправив взмахом костлявой руки дроны вперед, наместник подождал, пока подгрузится предыдущая карта, после чего отправился дальше, избегая мест, где до этого были обнаружены враги, чтобы побыстрее добраться до скалы с поселением, раз уж принцип был ясен.
        - Датчик движения сработал, - предупредила Лулу. - Стой, тупица!
        Резко замерев, Круд осмотрелся. Судя по всему, это место было исследовано в прошлый раз, тогда в чем же дело…
        Вязкая грязь неожиданно стала разжижаться, утягивая Круда и остальных куда вниз; не успев оглянуться, вместе с потоком жидкости наместник рухнул куда-то в глубокую пещеру, а следом за ним посыпались и все те скелеты, которых личи не успели зачаровать на полет.
        - Колотый гроб… - изменив своей привычке, раздраженно протянул Круд всего-лишь один раз, поднимаясь из тонкого слоя грязи. Несмотря на темноту, видел он неплохо за счет особенностей своей немертвой расы, так что сразу оценил, что провалился вниз на добрых пару десятков метров по весьма широкому колодцу.
        Мимо, разгоняя темноту, промчался энергетический шар пустотного орудия и испепелил сразу парочку скелетов, барахтающихся в грязи; резко обернувшись, наместник увидел сразу нескольких деуслегиовцев с матовой поверхностью, покрытых слизью и щупальцевидными отростками: теперь роботы направили орудия на него.
        Глава 52
        Нежить против пришельцев.
        Чертыхнувшись, Круд применил гберовое превращение, чтобы покрыть собственные кости металлом, и через мгновение несколько шаров одновременно врезались в него, отбросив на десяток метров. С глухим стуком врезавшись в стенку, Наместник применил на себя некротический заряд, чтобы восстановить выбитые от удара кости. Теневая защита истончилась, но пока еще действовала - минусом ее было то, что она лишь уменьшала повреждения, пропуская минимальный урон, но в данном случае большие по своему размеру пустотные заряды, ударили сильнее, чем ожидалось, даже с учетом поглощения.
        - Ты как там, не сдох? - с легкой ноткой волнения, несмотря на саму суть фразы, быстро спросила Лулу, и Круд в ответ лишь недовольно крякнул, быстро поднимаясь на ноги. Щелкнув моделью, он тем самым обновил доспех, став улучшенной версией Чемпиона Смерти - мощная броня была утяжеленной и сравнима с Джаггернаутом по комплекции, тогда как кристаллитовые сердечники, разгоняющие физические параметры, позволяли действовать в ней также ловко, как и без нее. - Слишком молчалив, как посмотрю, я накладываю электрическое зачарование на всех. Две секунды, одна, готово! - радостно воскликнув, Наместница отключилась, а полумрак подземелья осветился десятками заискривших мечей уже поднявшихся из грязи скелетов.
        Круд посмотрел на свою светящуюся косу, что тоже попала под действие зачарования, и дополнительно наложил на нее некротическую энергию. Роботов, после внимательного осмотра, оказалось на удивление много, больше трех десятков, и теперь они начали стрелять, не концентрируясь на каком-либо одном противнике.
        Взмахом руки отправив нескольких скелетов вперед, Круд пригнулся, уходя из-под пустотного заряда, после чего побежал прямо на противников; сразу несколько деуслегиовцев обратили на него внимание, и, развернувшись, выпустили заряды, но Наместник в этот момент плюхнулся на пол пещеры и заскользил за счет весьма толстого слоя грязи. Попав в поле действия ауры Чемпиона, скелеты ускорились и оказались возле роботов раньше, чем те рассчитывали: швырнув в ближайшего мертвяка заряд энергии, Круд подорвал его, и за счет взрыва несколько деуслегиовцев отлетели в сторону, тогда как теперь уже сам Черепок добрался до противника; завертевшись на месте с косой, он срезал несколько ног, вынуждая врагов попадать на пол, после чего вскочил и, получив заряд в живот, покачнулся.
        В пещере неожиданно завертелся черный вихрь - коротко объявив о создании чумного торнадо, Лулу отключилась так быстро, что Черепок даже не успел спросить: "Какого хера, они же роботы?!", а штормовой ветер, несущий в себе смертоносные болезни, окутал всех находящихся внутри. Щупальца, облепившие витаметов, начали скукоживаться прямо на глазах, подвергаясь моментальному гниению и падая на пол с громкими шлепками вместе с покрывающей механизмы слизью.
        На саму нежить же это никак не действовало, и Круд, воодушевившись, тоненько захихикал, закружившись на месте с косой в руках - в броне на животе зияло отверстие, но, похоже, дальше металла заряд не прошел. Один за другим деуслегиовцы, будто растеряв свой обычный выверенный расчет, попадали под удары электрической косы, падая, как подкошенные, не в состоянии перегруппироваться или сменить тактику.
        Те из роботов, что были дальше всех, продолжали давить банальной мощью, легко испепеляя скелетов одного за другим, но, казалось, Круд их теперь не интересовал: продолжая хохотать, Наместник прекратил вертеться, и теперь просто резко двигался, пользуясь скользкой поверхностью пола, чтобы неожиданными выпадами рассекать противников на части или отрубать у них конечности с оружием.
        Пара личей, спустившись в колодец, поспешили на помощь: ярко освещая своды пещеры фиолетовыми посохами, нежить, коротко произнося жутковатыми голосами заклинаниями, выпустила цепные молнии, что ударили по дальним рядам противника: разряды прошлись по всем противникам за мгновения, в некоторых случаях даже перемещаясь между небольшими группами целей по несколько раз. Заискрив, механизмы падали, дымясь, у многих выпадали и трескались диоды, тогда как ко всему прочему в воздухе повис стойкий запах жженого мяса, смешавшийся с неизвестным зловонием.
        Прикончив еще троицу роботов, Круд метнул свое оружие и, когда голова последнего врага упала в грязь, ловко поймал вернувшуюся косу и отключил поврежденную модель.
        - Ух-ух-ух, я великолепен! - радостно объявил Черепок, а личи и скелеты почтительно поклонились, услышав голос командира.
        - Ага, быстро доклад для Аделантадо, бестолочь, время идет, - зевнув, сказала Лулу, и Круд раздраженно выдохнул.

* * *
        К счастью, наличие свободного канала позволяло следить мне за боем в режиме прямой трансляции, а не путем чтения запоздалых отчетов, как было во время прошлой высадки, но в данном случае я решил не вмешиваться: мне было интересно, насколько эффективно действуют наместники сами по себе. Тактика была не без изъянов, но тут стоит учитывать и тот момент, что у синергий, доступных Лулу и Круду, было чересчур много активаций, завязанных на призыве, а в данном случае это было невозможно.
        Наличие ловушки меня не удивило, хотя она была и сделана слишком топорно, да и без гарантии: даже если бы отряд Круда был уничтожен, у нас еще немало сил, а они потеряли бы свой козырь в виде мощных захваченных бойцов - по крайней мере, так я думал в самом начале, когда не заметил, что роботов было чересчур много.
        Очевидным вариантом был тот, что они заразили тех деуслегиовцев, что утонули во время погружения острова; поскольку группа Регенератора была излишне потрепана междусобойчиком, их восстановление не казалось возможным, по заверению самих специалистов ДеусЛегио. Однако, даже если принять за свершившийся факт тот момент, что обе группы оказались чудесным образом отремонтированы и захвачены, все равно количество не сходилось. Сюда же - отсутствие горящих диодов у многих из них и тактика, похожая с, думаю, скатами, когда они оказались на «Вестнике».
        - Провести анализ на соответствие нашим витаметам, - распорядился я и, послушавшись, в колодец залетели несколько бойцов на боевых байках. Один из них, снаряженный расширенным числом сканеров, спрыгнул с транспорта и направился к обломкам, пока скелеты стояли на страже неподалеку. Личи весьма быстро восстановили тех, кто пал под пустотными ударами, так что в число погибших можно записать только тех мертвяков, что были подорваны бомбами - они восстановлению не подлежали.
        - Господин Аделантадо, докладываю, - быстро сказал голосом с механическими нотками десперанд-аналитик. - Чуть больше трети образцов не принадлежат к нашим базам данных, а, если быть точным, просто не проходят стандартную сверку параметров.
        Почесав щеку, я попросил оценить одного такого, сделав крупный план: да, вражина был обезглавлен Крудом, но… Я уже успел навидаться погибших витаметов, и их внутренности казались чересчур странными - в большинстве случаев, на месте повреждения была гладкая металлическая поверхность, словно у Т-1000 из «Терминатора 2». Вроде как это суть защитного механизма шифт-металла, что автоматически заделывает и укрепляет пробоины корпуса, однако…
        Под ярким светом прожекторов были заметны следы гниения на срезе - чумной торнадо хоть и был весьма смертоносным, но его составляющие действовали крайне недолго, так что вся органика, скорее всего, должна была шлепнуться на пол в самом начале. Изменив руку на клинок, деуслегиовец подобрался к своему павшему «собрату» поближе и ковырнул место разреза - из отверстия брызнула белесая кровь.
        - Что за? - удивленно произнесла Оу, но я, внимательно наблюдая, попросил вспороть и корпус.
        Клинок ловко прошел прямо по центру тела, где, несмотря на наличие металлического покрытия, под «кожей» обнаружилась органика. Какое-то нагромождение внутренностей, весьма сильно отличающееся и от строения человеческого тела, и от того четырехрукого существа, что мы недавно захватили. Перевернув тело лже-деуслегиовца, я наблюдал, как лезвие аккуратно вскрыло голову - да! Такая же фиолетовая опухоль вместо мозга и электронной начинки, что я видел ранее, разве что небольшая по своим размерам.
        Однако, оружие противником было воспроизведено весьма точно - мощь была значительной, хотя на деле и оно оказалось своеобразным измененным органом: ткани, похоже, генерировали энергию, способную создавать заряды, весьма схожие с нашей "технологической" версией.
        Проанализировав это, я пришел к выводу, что, скорее всего, сакраментяне и не рассчитывали победить, они просто испытывали свои новые игрушки, чтобы оценить, насколько эффективными они окажутся. Если взять в толк, что их любимая тактика - использовать против нас наши же силы, то становится понятно, что лучше никого не терять, чтобы излишне не усиливать этих любителей щупалец.
        - Куда ведет пещера, есть возможность быстро узнать? - уточнил я, и через мгновение уже получил ответ:
        - Да-да-да, никуда и не ведет, - хохотнув, заметил Черепок, отправившись вперед и через несколько секунд дойдя до стены. - Похоже, сюда ребяток отправили заранее и закопали.
        - Да, или просто телепортировали в нужное место, когда стало ясно, куда ты грохнешься, - задумчиво произнес я.
        Пока нежить и личи занялись вытаскиванием останков, я попросил Круда все-таки отправиться к валяющимся трупам местных неведомых зверей. Получив сопровождение из роботов на байках, Черепок вскоре добрался до той части острова, где среди испепеленных плазменными бомбами джунглей виднелись вздувшиеся тела. Соскочив с байка, на котором Наместник был в качестве пассажира, Круд подошел к ближайшему существу и швырнул в него оживляющий заряд, после чего по моему настоянию укрылся за своим сопровождением. Зеленая энергия окутала плоть твари, и, когда свечение погасло, монстр резко дернулся, будто попытался встать, но следом за этим вся его кожа мелко задрожала, а после - вся туша взорвалась гнилыми ошметками, выпуская облако зловонного газа. Среди кусочков были и заготовки дротиков, но, к счастью, прихваченное с собой силовое поле защитило от случайных попаданий заражающих жал.
        - Есть анализ, Нико, - сообщила Оу, выведя мне на экран мало что говорящие мне подробности. - Судя по всему, некротический заряд будто бы лишь усугубил ситуацию, вызывая ускоренное гниение.
        Не став озвучивать мысль о том, что Черепок мог накосячить, я приказал использовать активацию создания нежити, а затем - сотворение голема из плоти. В первом случае все повторилось, а во втором - просто ничего не произошло, из чего я сделал вывод, что эта способность сделана через «костыли» - видимо, голем тоже является призывным существом, для которого в качестве дополнительной платы выступают тела, которые по факту, похоже, не используются. Ох…
        - Ладно, продолжайте путь до сооружений по первоначальному плану, - в конце концов передал я, когда все останки погрузили на транспортную платформу и поместили под силовое поле на одной из каменных плит. - Почему так плохо дела обстоят со сканированием? - последняя фраза уже была обращена к Оу, и девушка немного смутилась, услышав ее.
        - Пока что не удалось ничего подобрать подходящего, поверхность и земли, и воды гасит большинство излучений наших сканеров; вернее, для них будто бы создается противодействие, стоит им только начать работать. А там, где срабатывает, в итоге все слишком быстро изменяется…
        Для примера Оу показала мне примерное расположение ходов сооружения, которое успела исследовать группа в прошлый раз, однако, сравнивая даже прямо сейчас с текущей фото-съемкой можно было увидеть, что положение входов изменилось, и обследованные коридоры явно не совпадут с ранее виденными.
        Вздохнув, я поблагодарил женушку, после чего вновь обратил внимание на группу Круда. Явно войдя во вкус, Наместник с радостью рубил лезущие на него живые лианы, орудуя теперь уже огненной косой. Скелеты-камикадзе устремились вперед, с радостью оказываясь в пасти плотоядных гербиоидов - раз за разом в джунглях раздавались взрывы, и очередные боевые растения превращались в труху. Личи поддерживали войска, сжигая всю растительность вокруг, но, насколько я смог заметить, даже на недавнем пепелище спустя буквально десяток минут уже вырисовывались новые зеленые побеги - это с таким темпом роста можно нон-стоп остров напалмом поливать, и все равно результата не будет; даже на том участке, уничтоженном плазменными бомбами, о котором я переживал, и то уже появились небольшие кустики - казалось, им плевать, что они теперь растут в гладких кратерах.
        Решив отметить для себя, что неплохо было бы узнать о противодействии растительным тварям, если дела и дальше будут вести нас по джунглям, я решил пока что отказаться от идеи полного прочесывания леса; тем более, сканеры духовной энергии пока что молчат, значит встретить разумного вероятность не слишком-то высока; если, конечно, они не скрываются и от этого излучения.
        Пересев на транспорт, группа очень скоро высадилась на каменном возвышении, внутри которого в прошлый раз засел гигантский спрут. С одного из шаттлов выгрузили целый ворох дронов - модифицированных разведывательных фрэмтеховских беспилотников, с улучшенной скоростью и быстрой передачей синхронизированных данных. Все это быстро сварганила Агнесс с помощью обычного инструментария, после того, как я получил информацию от Оу по текущим проблемам.
        Тихо жужжа, рой дронов отправился в туннели и сразу же распределился по всем ходам, быстро составляя карту пещер - спасибо «Прометею» за идею; войска же остались снаружи, готовые как улететь в любой момент, так и отправиться внутрь, если беспилотники обнаружат что-нибудь интересное.
        Тем временем мне пришел в голову новый эксперимент: поручив найти одного из уничтоженных настоящих деуслегиовцев, причем более-менее целого, я попросил проверить его на наличие чужеродных заражений, а сам, выдохнув, поднялся с кресла.
        - Пока что все управление и поддержка на тебе, я отправляюсь на поверхность, - с улыбкой сказал я Оу и отправился к выходу.
        - Хорошо, Нико. ЧТО?! Стой! Куда? Зачем?! - судя по тону, девица за меня и впрямь переживала, но я попытался еще раз ободряюще улыбнуться.
        - М-м, просто не хочу тащить на корабль то, чего мы не знаем, так что лучше провести все на поверхности, - коротко пояснил я, и Оу, не став спорить, лишь с сожалением посмотрела мне вслед.
        На самом деле, именно в текущий момент риск не так уж велик - с помощью телепорта я переместился вместе с одним из «Озарений» на поверхность, а оттуда на самолете добрался до каменной платформы. Расчет был на то, что Высшая некромантия есть только у меня, и, если с местными тварями эта магия не срабатывает, то с нашими-то бойцами должна. Хотя, без сомнения, робот - нежить - не самое очевидное существо.
        Жнец и парочка его доверенных и мощных деуслегиовцев отправились со мной под силовой купол, где лежало очищенное от слизи и вкраплений тело витамета. Переключив модель на Архилича, я швырнул сгусток в погибшего и стал ждать результат за силовым полем, на тот случай, если меня все-таки захотят заразить.
        Лязгнув, робот пошевелился и медленно поднялся. Уставившись на меня светящимися диодами, он медленно стал на колено и поклонился мне.
        - Анализ…готово. Что требует хозяин?
        Мысленно возликовав, я медленно кивнул и спросил:
        - Расскажи, что с тобой происходило, кто захватил и превратил в своего раба? - казалось, мой голос был оглушительно громким в наступившей до этого тишине.
        Качнувшись, робот поднялся и уставился на меня, после чего произнес немного изменившимся тоном:
        - В рабов превращаете только вы, пришельцы. Мы же свободны ото всех цепей.
        Глава 53
        Исследование.
        Не сказать, что я был сильно удивлен - похоже, на этой планетке стоит ожидать чего угодно, так что такой вариант не был чем-то экстраординарным. Более важный сейчас вопрос - насколько глубоко что-то засело в мертвом, в общем-то, витамете (если конечно можно такой термин отнести к механизму). С другой стороны, я ощущаю, что контроль никуда не пропал, а это означает, что на способности манипулирования архилича сакраментяне повлиять не смогли - уже хлеб. Как вариант, допустим, просто поднимать убитых зараженных, если их уже не будет возможности спасти - в конце концов, если я прогоню свою модель через снятие ингибирования, то после 50 ранга слотов будет охрененно много.
        Конечно, эти мысли промчались у меня в голове очень быстро. Силовое поле было рассчитано на наши собственные атаки, так что можно было предположить, что оружие псевдо-деуслегиовца не поможет ему выбраться. Хотелось спросить многое, но, боюсь, в текущей ситуации вряд ли выйдет продуктивный разговор, да и слишком много ушей вокруг; впрочем, даже если бы я вдруг стал заливать про дружбу-жвачку, реализовать это было бы пока что проблематично.
        - Не хотелось бы вступать в бесполезную полемику, давайте оставим вопрос понятия «раба» как неудачное выражение. Но, все же, похоже, что один из моих товарищей одновременно и под нашим, и под вашим контролем - интересная ситуация, - наплел я нарочито уверенным голосом, все-таки немного волнуясь: пусть на Проэлии и были инопланетяне, но здесь все было за пределами системы безликих, так что ощущения были другими.
        Робот наклонил голову, будто бы пытаясь рассмотреть меня под иным углом. Ответ последовал через десяток секунд:
        - Зачем? - произнес сакраментянин, будто бы проигнорировав все сказанное ранее.
        - Я слышал подобный вопрос уже много раз, однако… Что именно вы вкладываете в него, какой ответ вы хотите узнать? - торопливо уточнил я, стараясь выражаться более-менее ясно.
        Робот не изменил положения, но ответил на этот раз сразу после моей фразы, и голос его звучал весьма эмоционально - как у десперандов, что пытались имитировать эмоции людей:
        - Вы могли понять, что мы достаточно развитая цивилизация, однако мы не уничтожали ваших шпионов, даже когда они забирали наших собратьев. Возможность убить кого-то, и реализация этой возможности - не одно и то же! Так что же движет вами? Зачем вы прекращаете жизнь существ, которых даже не пытаетесь понять? - резко прервавшись, робот вновь повернул голову, теперь уже в другую сторону.
        Хотя слова сакраментянина были очевидными, для него они, казалось, имели большой вес. Однако, на такое и ответить легко.
        - Мы действует по поручению наших высших созданий, рассчитывая устроить жизнь вашей цивилизации на другой планете. Не буду юлить и уточню также, что это будет сопряжено с частыми смертями, однако, в целом условия весьма благоприятные. Вместе с этим мы ищем образцы ваших микроорганизмов, что позволяют подобным нам изменяться, - что ж, довольно правдиво, да и суть изложена.
        На этот раз пауза затянулась, но в конце концов я услышал странный шум, что, похоже, можно было бы назвать смехом.
        - Зачем?
        Ох, он что, издевается? Очень сложно объясняться с тем, кто не проявляет эмоций; радует, что мой вид сейчас точно такой же. На всякий случай я повторил ранее сказанное, но робот медленно поднял руку, будто останавливая меня.
        - Вы не понимаете. Зачем именно вы? Это. Делаете, - терпеливо повторил сакраментянин, начав говорить слова отдельно, и, посмотрев на выставленный вперед палец, я понял, что от меня хотят.
        - Именно я?
        - Да. Общие цели технологических цивилизаций почти всегда совпадают; путь использования техники ведет к истощению ресурсов, лишь совершенствование себя позволит обрести гармонию, - безэмоционально заявил робот. - А вот что движет отдельным индивидом или колонией клеток? Что заставляет вас прерывать жизнь?
        Не думаю, что они так быстро поняли, что я здесь важная шишка, скорее, им и впрямь интересно, почему именно я поддерживаю это. Бросив быстрый взгляд на свое сопровождение, что в это время не отличалось от металлических статуй и хранило молчание, я произнес:
        - Мои родственники в смертельной опасности, и я согласился поменять вашу жизнь на их.
        Может, конечно, это и будет сюрпризом для моих войск, да и нет гарантии, что сакраментяне ценят родственные связи, однако робот выпрямился, перестав «пристально» меня рассматривать. Когда пауза затянулась, я попробовал дать приказ, и деуслегиовец послушно шевельнулся. Это что, пришелец вот так по-английски свалил?
        - Отвечай на заданный вопрос, - повторил я свой первоначальный приказ, и робот раболепно поклонился.
        - После погружения под воду было зафиксировано повреждение множества систем; судя по всему, использовался особый агент против шифт-металла; затем, спустя тридцать четыре секунды после погружения, я оказался вне жидкой среды, хозяин.
        - Точнее.
        - Прошу простить, хозяин, но мои датчики по большей части бездействовали на тот момент, - ухнув головой о плиту в щедром поклоне, робот упал на колени. - Было зафиксировано проникновение под бронированную оболочку, за счет встраивания в изменчивые структуры и создание проходных каналов; в дальнейшем корпус был помещен в биологический контейнер неизвестного типа и заполнен слизистым органическим материалом. Последним изменением было телепортирование корпуса в подземную пещеру, где я был встречен Его Преосвященством Крудом.
        О, да, несколько непривычно было слышать такое в адрес Черепка, но я не стал отвлекаться, попытавшись уточнить один момент:
        - Подробности… Под толщей воды существует воздух? Подземные тоннели, либо что-то подобное?
        - Прошу простить, хозяин! Не могу знать точно, возможно, что так.
        Похоже, витамет был парализован водой, так что конкретики от него не добиться. Однако, какая у всех манера тусить где-то под поверхностью. Если существа вроде скатов столь же шустро передвигаются под водой, как и в воздухе, то за указанное роботом время его могли утащить далеко. Из-за проблемы со сканированием местных пород не разгуляться, так что, если дроны не обнаружат возможный выход в указанной сети пещер, то придется искать под водой. Ну и, конечно, остается еще незадействованный остров с куполом.
        На всякий случай изолировав свою новую нежить, которую и отозвать-то здесь не получится, я решил проверить еще несколько останков деуслегиовцев. И почти целых, и явно зараженных, с сочащимися остатками слизи под броней, куда не смогли забраться болезнетворные микробы смерча - результат был один. Все успешно воскресали, рассказывали схожую историю, разнящуюся разве что во временных рамках, но не один из деуслегиовцев не стал «голосом» противника. Также не было уточнения по поводу того, как удалось собрать биокопии наших бойцов, но здесь, возможно, сакраментяне умудрились это сделать за счет того самого контейнера?
        Пока что этот вопрос останется без ответа - решив на данный момент сосредоточиться на других вариантах, я переместился на защищенную плиту и запросил данные дронов: оказалось, что цепь туннелей была весьма обширной и, на первый взгляд, не вела куда-то конкретно; в прошлый раз был большой колодец, что привел Сжигателя в обширный зал, а на текущем этапе ничего подобного обнаружить не удалось. Но, тем не менее, нашлось что-то интересное.
        Решив не лезть в гущу событий самостоятельно, я вывел разведывательный «Няк» и направил его к нужному месту, ориентируясь на данные, переданные по цепочке дронов на поверхность. Однотипные, поблескивающие влажными стенами туннели навевали тоску, но, когда я уже успел заскучать, летун добрался до отличающихся путей. Если первоначальные пещеры выглядели примерно также, как и арверовские, то есть, смотрелись естественно, то в этой части подземелий явно кто-то поработал инструментами и облагородил все разнообразными картинками: четырехрукие фигурки хоть и были весьма скверно изображены, в них достаточно легко угадывался наш захваченный перепончатый знакомый. Судя по фиолетовому кругляшку, олицетворяющему, видимо, Сакрамент, о чем свидетельствовали и два спутника, эти существа были в курсе, как выглядит планета из космоса. Помимо этого здесь были нарисованы местные густые леса, даже гербиоиды вместе с четырехрукими, причем, судя по всему, в дружественных отношениях и, похоже, больше ничего интересного. На всякий случай все сфоткав, я задумался: вряд ли бы эти горе-художники упустили бы случай
изобразить остальных местных жителей, верно? Или растительные твари - они и есть?
        Направив дрон дальше по коридору, я выбрался в довольно большую пещеру, сразу обращающую на себя внимание - здесь было светло за счет какой-то биолюминисценции; правда, свет был блеклым, фиолетового оттенка, что создавало подобие призрачной атмосферы. Но это было не самым важным здесь, куда больше наталкивала на мысли расположенная здесь мебель - будто бы созданная из живых побегов, она была диковинной, но, относительно привычной по виду, если присмотреться получше. К сожалению, кроме этого здесь больше ничего не нашлось, но, когда я уже успел разочароваться, пришел сигнал от другого дрона, и я отправился на новую точку.
        Оба обнаруженных рукотворных туннеля были весьма далеко от поверхности, так что отыскать их можно было только вот так вот, целым ворохом беспилотников; на этот раз туннель был отделан каким-то гладким материалом, что скрывал неровности стен и тускло поблескивал в полумраке. Здесь художник не поработал, но вот в пещере, в которую нас привел этот ход, творец явно разошелся: стиль был другим, и на этот раз это было больше похоже на детские каракули, причем скорее всего принадлежащие больному на голову существу. Время от времени проскакивали изображения Сакрамента, но помимо этого было множество кровавых картинок, где схематичные человечки терзали друг друга. Все это наталкивало меня на полотна в Храмах, хотя, конечно, у многих культур было принято изображать истории на стенах или каких-либо холстах…
        В местном сумбуре было сложно что-либо понять, кроме того, что людишки были гуманоидными, с четырьмя конечностями и, возможно, хвостом. Скользнув взглядом по еще одной стене, я решил уже отправляться дальше, как вдруг поймал себя на неприятном осознании и замер. Медленно развернув камеру дрона, я вновь сосредоточился на увиденном.
        «КровьКровьМЯСОФиолетовыйФиолетовый. Да. УБИТЬУБИТЬУБИТЬ.Спокойствие. СМЕРТЬФиолетовый»
        Эта и другие строчки были перемешаны с кровавыми рисунками и, казалось бы, ничего не означали, но больше всего смущало то, что я понимал написанное! Из-за автоматического перевода было сложно понять, но это был какой-то из Проэльских языков, ясно только, что не земной.
        - Оу, ты на связи? - коротко произнес я, и девушка отозвалась через мгновение согласием. - Можешь прогнать через анализатор, чтобы оценить, чье это?
        Заняло все совсем немного времени, после чего Оу коротко подала голос, но тут же прервалась. В итоге прошло еще минут пять.
        - Нико, - взволнованным тоном начала девушка. - Это письменность изначальной фракции КилХайв, то есть, скорее всего и на эту планету они совершали налет, как когда-то на Проэлию.
        - Ясненько…
        Получается, желающих полакомиться густой зеленью было немало. Думаю, поддержки у килхайвовцев не было, так что они тоже осели здесь, рассчитывая на быструю победу, а в итоге все закончилось, похоже, ассимилированием?
        - Если возможно, сейчас узнай у Лусу и остальных, либо оставь запрос до связи с нашими базами; раз у изначальных КилХайв не выдирали энцефаимперий, возможно ли сгенерировать, либо воссоздать «Зов Улья» или что-то вроде того, чтобы подчинить особи себе? - сообщил я после недолгого раздумья. Если некромантия не потеряла своей силы на зараженных, то может и это сработает? Судя по всему, в случае методичного поглощения существа не уничтожаются вконец, как это было на Соревновании.
        - Нападение на дроны двести сорок пять и двести восемьдесят. Места обозначены, - пропел мне на ухо один из ОУУ звездолетов, выступающий в роли сервера по сбору данных с беспилотников.
        Для боя наши малыши предназначены не были, но на указанное место я уже отправил «Няк» вместе с троицей боевых дронов, что в качестве резерва пылились на перекрестках близко к месторасположению разведчиков.
        Опасный туннель с виду не отличался ничем от остальных других, но вскоре обнаружилось знакомое - темная слизь на полу. Судя по более-менее близкому расположению с килхайвовской пещеркой, это они и могут быть, наши старые насекомовидные знакомые.
        Активировав на «Няке» невидимость, я вывел его вперед и, пройдя через пару поворотов, наткнулся на группу существ. Высокие, худощавые, покрытые тиной и слизью, они были отдаленно похожи на свои изображения. Тело покрывал блестящий панцирь, больше напоминающий мокрый камень; у некоторых руки были просто длинными и худыми, снабженными когтистыми пальцами, у других же были конечности насекомых: клешни, а также лапки, схожие с подобными у богомола. Пресловутое фиолетовое слизистое вещество было и у этих "сакраментян", только в данном случае опухоль, если таковая была, наверняка пряталась внутри панциря. Добавкой к образу было множество шипов, а также длинный хвост у каждого монстра, снабженный зубчатым жалом. Лица же были скрыты за бахромой водорослей, так что разглядеть их не удалось.
        Нагнавшие «Няка» боевые дроны с визгом активировали пулеметы, но большинство пуль просто воткнулось в панцирь без видимого ущерба; расположенный сзади тяжелый беспилотник начал заряжать световое копье, но монстры не стали оставаться на месте - молниеносно метнувшись в сторону, они ловкими ударами рассекли надвое пару летунов, и, когда копье наконец-то выстрелило, заряд угодил одному из существ щель между пластинами, отчего хитин с громким хлопком лопнул, а на стены тоннеля брызнула белесая кровь. Что-то прощелкав, оставшиеся твари бросились на обидчиков, и вскоре все подкрепление из дронов было уничтожено, кроме оставшегося невидимым «Няка».
        Что ж, с учетом того, что и у этих существ не было обнаружено следов духовной энергии, я просто повел дрон дальше, рассчитывая, что так будет полезней, чем кидаться вычищать пещеры от каждого сакраментянина.
        Если алгоритм расположения гостей совпадает, то что-то еще может ждать на уровень ниже; все обитаемые коридоры оказались весьма похожи по строению, так что я нашел спуск, обойдя залитые слизью комнаты с примитивными реакторами мутагена внутри, и отправился в дебри необъятного острова. Очередная вереница пещер вывела меня к ожидаемому туннелю, но на этот раз ничего особого перед входом я не обнаружил, а вот в самой пещере нашлась мебель, только на этот раз комбинированная - из металла и растений. И здесь же было то, что меня смутило раньше, но я оставил этот вопрос "на потом" - стеклянные пробирки, такие же, как и те, что были на поясе у четырехрукого. Причем они находились в самой что ни на есть простецкой подставке из пластика, а рядом с ними нашлась полуистлевшая тетрадь; время ее явно не пощадило, но на обложке все еще угадывались слова: «Desine sperare qui hic intras» - «Оставь надежду, всяк сюда входящий». Да, именно на латыни, хотя, первоисточник вроде как был другим, однако… Значит и люди с Земли здесь тоже есть?
        Глава 54
        Мастера порталов.
        Что и говорить, Сакрамент изначально не казался какой-то простенькой планетой, но после такого вопросы только множатся. Хотя, если припомнить результаты исследований, из которых выходит, что портальная активность на этом шарике столь же обычна, как какой-нибудь ветер или дождь, то, можно уже не так сильно удивляться. Правда, если задуматься, пока что все виденные мной варианты телепортационных сигнатур были управляемыми, а стихийного мы ничего не зафиксировали…
        Отставив в сторону природу этих явлений, можно сделать предположение, что местные порталы могут быть достаточно мощными - как минимум, ухнуть здоровенную тушу местного кальмара на орбиту - дорогого стоит. Реально ли в таких условиях создать стабильные врата аж до нашего шарика, когда те же безликие способны манипулировать подобным образом лишь с душами? Из этого же вопроса вытекает суть такого «попаданства» - божки собирали на месте организм для своих «избранников», здесь же, хоть и видно широкое развитие биологических технологий, пользовались лишь захватом чужих тел…
        Выдохнув, я откинулся в кресле и глянул на потолок капитанского мостика, поблескивающий серебристым металлом. Возможно, стоит просто продолжать имитацию военной деятельности, без залезания в дебри, ведь на сегодня у нас уже есть результаты - захват местной гуманоидной особи, общение с инопланетянами и информация о местоположении недокилхайвовцев. Правда, с меня в итоге все равно будут трясти информацию о духовных эссенциях, но, я считаю, и без этого пока неплохо.
        Тем не менее, оценив, что на дрон никто пока не напал, да и ландшафт меняться не спешит, я активировал крошечный манипулятор и поддел обложку тетрадки - страницы были влажными, но не слишком, судя по всему, эти помещения не затапливаются после погружения острова, просто всему виной климат. Буквы были написаны простецкой ручкой, и во многих местах чернила уже растеклись, затрудняя чтение; благодаря моим способностям, я понимал язык, все было написано на английском.
        «Божественный свет ведет меня, наставляя в моей вере; но это не простая религия слепцов, манипулирующих придуманными понятиями, это, с позволения сказать, свет науки, оформившийся в учение, что ведет нас прочь из пучины невежества».
        Подобным образом было исписано несколько страниц, где незнакомец всячески восхвалял то, во что верил, да раскидывался комплиментами, адресованными своим коллегам-фанатикам. Грубовато, возможно, но сложилось именно такое впечатление - какой бы не была суть, не стоит так сильно уповать на что-то. Оставалось надеяться, что тут не сложился еще один культ любителей божков, только в этот раз - тентаклевых.
        «Сердце мое наполняется радостью от того, что после катастрофы при постройке Врат, нашлись те энтузиасты, кто не бросил эту затею; просто восхитительно осознавать, что мы сможем понести наши убеждения в глубины космоса, выбравшись из колыбели человечества».
        Здесь же была и примерная дата, но она оказалась размазанной, ясно лишь, что речь о 22 веке, из-за чего кажется довольно забавным тот факт, что тетрадка была бумажной - похоже, проще всего скрыть свои мысли, если не доверять всяким гаджетам. А что до даты, так вроде бы семейка Эшворсов тоже из будущего, раз приперли такие продвинутые технологии, однако, становится немного не по себе. Если тут нет каких-то лихих трюков с перемещениями во времени, то моя душа немало так годков провалялась в "режиме ожидания"; конечно, грустить мне не к чему, с учетом того, что я был один, но все же, странноватое ощущение.
        «Теорию триады планет корпорации Эшворс после смерти дочери общеизвестного гения признали лженаучной, поэтому дальнейшее финансирование взяла наша просветленная организация, быстро сформировавшая экспедицию к ближайшей из обнаруженных нами планет земного типа под названием Вторая Земля или Элизий, как мы его назвали в нашей всеохватывающей мудрости. Результат превзошел все наши самые смелые ожидания - без сомнения, эта девственная земля была уготована нам свыше, иначе не объяснить столь превосходные условия для проживания».
        Дальше пошли восхваления того, какие автор и его товарищи молодцы, что раскошелились на экспедицию, затем в общих чертах описана была та самая новая планета, но особо интересного там ничего не нашлось. Я уже засомневался, что обнаружу что-либо увлекательное, совпадающее с названием на обложке, однако, пролистав еще немножко, заметил, как почерк будто бы изменился - если раньше рассказчик красиво выводил каждую буковку, то в этот раз строки шли сплошным забором; общие черты оставались прежними, так что вряд ли это писал другой человек.
        «Вспышки. Сначала редкие, затем учащающиеся. Они будят нас по ночам, не давая отдохнуть, но никто не может найти источник. Присланные вместе с нами солдафоны лишь разводят руками, да еще имеют наглость тыкать в записи своей аппаратуры и снимки беспилотников, но, ведь это не может быть массовой галлюцинацией!

* * *
        Прошло три дня, за которые мы так и не смогли толком выспаться… Вояки, нашпигованные с ног до головы имплантами и стимуляторами, смотрят на нас со снисходительной улыбкой, однако, теперь и многие из нас взялись за препараты: кто за энергетики, чтобы увидеть странные явления своими глазами, а кто - за снотворное, не выдержав нагрузки. Пожалуй, я один из тех, кто продолжает верить, и в своей несгибаемой силе воли я принял решение - отправился вечером к ближайшим холмам в одиночку.
        Мягкий свет спутника приятно убаюкивает меня, но я продолжаю свое тягостное дежурство. Оставив оружие в лагере, я пошел лишь с небольшим запасом воды и пропитания. Глаза предательски слипаются, но я должен быть выше этого! Шелест местной пахучей травы, приятный прохладный ветер и невероятно яркое звездное небо над головой, которое уже нигде не увидеть на загазованной матушке-Земле…
        Вместе с легкой улыбкой и теплыми надеждами на будущее этого мира я на пару мгновений закрыл глаза и очнулся от ослепительно-яркой вспышки, что вывела меня из дремы. Напоминающее пчелиную соту, светящееся нечто, словно дверь в никуда, открывшаяся прямо среди холмов. В благоговейном трепете я упал на колени и не мог вымолвить и слова, когда из свечения появилось оно - существо, прекрасное и неотразимое в своем великолепии. Его несимметричные ноги казались мне прекрасней изящных ножек балерины, а великолепный, пульсирующий нарост на спине выглядел, словно великолепное произведение неизвестного художника… «Кто же ты?» - сорвалось с моих нечестивых уст, и существо одарило меня своей квинтэссенцией! Выглядящее, словно небольшой тоненький костяной цилиндр, это было лучшим подарком для меня за всю жизнь. Не обращая внимание на текущую из пробитой подарком шеи кровь, я поклонился, и проводил взглядом неизвестную тварь божью обратно в ее святилище».
        Вздохнув, я помассировал виски, но Оу восприняла это как-то по-своему:
        - Нико, ты устал? Может, отдохнешь немножко, все-таки биологические особи весьма хрупкие, даже такие, как ты, - ласковым тоном произнесла девушка, проявив свой голографичекий образ, сверкающий вполне искренне смотрящейся улыбкой.
        - Спасибо, золотце, - весело ответил я, вызвав неопределенный вздох у электронной девицы в ответ. - Просто пытаюсь сообразить, насколько Сакрамент мощней, чем мы думаем.
        - Хм, а есть какие-то наметки по этому поводу? - в этот раз у Керии был неподдельный интерес в голосе, и я высказал свое предположение:
        - Ну, насколько мне известно, наши Боги строят крутецкие корабли и бороздят космос, выискивая интересные формы жизни; как находят, так начинают все это дело завоевывать, а потом оставляют в качестве колонии и все такое.
        - Так… - подтвердив, что слушает, Оу, тем не менее, явно не понимала, к чему я веду. - И что с этой планетой?
        - В общем-то, тут есть своеобразные космические корабли, а также технологии телепортации, однако, учитывая наличие тех же КилХайв здесь, тоже биологических ребят, бороздящих космос, сложно представить, что местные умники не докумекали до межзвездных двигателей, верно?
        Кивнув, Оу сделала вид, что чешет нос, и я хмыкнул - у нее получалось быть «живой» все лучше и лучше. Не став пока что завершать мысль, я вернулся к чтению.
        «Глупцы из медблока проверили меня и, конечно же, ничего не нашли. Ха! Как наивно и глупо, я ведь получил дар свыше, как можно даже допустить мысль, что какие-то низменные технологии способны его обнаружить? Весь день я не находил места, но, ближе к вечеру, мне пришла мысль провести научные изыскания возле обнаруженных мной холмов. Получив в распоряжение передвижную самоходную лабораторию, я отправился в ключевое место и стал с нетерпением ждать нашей новой встречи.
        Так и есть! Вновь великолепная, словно высеченная из золота дверь к Всевышнему, из которой появился незнакомец. Это был АНГЕЛ! Самый настоящий, реальный ангел, от вида которого я смог лишь смеяться от радости и рыдать от осознания его величия. Его четыре руки были протянуты ко мне, словно приглашая пойти за ним; огромные размашистые крылья мерно покачивались, а длинные хвосты тихо шелестели по земле, выбивая из травы прекрасную мелодию спокойствия и умиротворения. Конечно же, я пошел за ним, за моим великолепным ангелом…»
        Похоже, тетрадку этот полоумный, что чуть ли не онанировал на Сакраментского заразителя, посеял, поскольку дальнейшее было написано кем-то другим, да и следы от травяного сока на промежутках между страницами говорили в подтверждение этого.
        «Хей, это Билли. Олдскульная вещица мне попалась, но, так может и лучше, аппаратура вся уже в жопе у дьявола оказалась. Сраные твари, о которых тут писал этот психованный, стали приходить все чаще и чаще, и хоть бы хрен наши новомодные игрушки их засекали! Сотни лет технологического прогресса, и все - коту под его облезлый хвост! Все - только по-старинке, своими родными глазками. Я целюсь, но не рукой. Ибо тот, кто целится рукой, позорит своего отца. Я целюсь глазом - как-то так вроде трещали в одном древнем произведении, но не суть. Хрен знает, как у них получается, но они будто бы в нескольких местах одновременно, хотя и кажется, что сучки не шевелятся, правда, такое только у четырехруких говнюков, остальные валятся норм. Может какие портальные штучки, но об этом даже думать страшно, как вспомню, что моего братана такая затянула… Пришлось даже в экспедицию бухим лететь! Надеюсь, что увидимся с ним в лучшем мире, вряд ли мне против этих ублюдков много времени удастся повоевать».
        - Обнаружено затопление нижних ярусов, - сухо объявила Оу, и я, быстро пролистав оставшиеся страницы, сфотографировал их и, резко увеличив скорость дрона, вывел его в радиус действия ближайшего беспилотника, чтобы по цепочке передать информацию. Учитывая, что те помещения с пробирками и тетрадью скорее всего не подвержены затоплению, я оставил дрон в режиме маскировки в углу пещеры, после чего отключился.
        - Эвакуация прошла успешно? - уточнил я, и Оу радостно кивнула.
        Все войска вернулись к уже неслабо так разросшимся платформам, на которых помигивало обилие силовых полей, а также располагалось множество скрытых турелей, а также более мощных защитных орудий на базе оружия «Ликвидаторов». Думаю, так просто нас не выгонят.
        Сеть пещер, нарисованная дронами, пугала своим многообразием, и навскидку что-либо конкретное определить было сложно, так что я попросил подключить к этому делу электронные мозги, чтобы попытаться выяснить, есть ли в этой паутине ходов какая-то закономерность или нет.
        Проверив все и вспомнив разговор, я обратил на себя внимание Оу и продолжил:
        - В общем, полагаю, так и есть. Может и не так крупномасштабно, хотя точно и неизвестно, но сакраментяшки тоже колонизаторы. Только вот зачем тратиться на перелеты и забивать голову, когда можно просто открыть портал там, где захотелось, после чего переманить на свою сторону всех слабовольных и восприимчивых, а неугодных - зачистить, верно?
        - О, весьма хитро, - нахмурившись, сказала девушка. - А как же они находят нужные планеты?
        - Пока что не знаю, но, если учесть предыдущее столкновение, то у них весьма своеобразная точка зрения на рабство. Что-то вроде того, если ты кого-то заставил подчиняться - то ты плохой, а если запудрил мозги и вынудил присоединиться - то хороший, - предположил я, хоть и не был до конца уверен.
        Хуже было то, что если подобных планет было несколько, а связь с ними оставалась, то ребятки с Сакрамента вполне могут получать подкрепления так, что мы даже этого не заметим. А что касается еще одного момента, то…
        - Золотце, а у нас есть здесь на борту внутренние сканеры духовной энергии?
        Вздрогнув от моего обращения, Оу смущенно потупила взгляд и быстро кивнула. Попросив ее перенаправить один из таких в свободный ангар, я отправился к лифту. Оставалось неизвестным, почему тетрадку вообще оставили, ведь там неплохие такие знания о противнике… Они не придали значения человеческим каракулям или слишком доверяют ее нынешнему владельцу? В любом случае, я был доволен тем, что столь затянувшаяся разведка дала свои плоды, так что вышел в ангар полностью уверенным в успехе. Поменяв модель на вариант Акилльза, я сделал парочку фазовых прыжков из стороны в сторону, но получилось как-то слишком широко. Выдохнув, я попытался приноровиться, будто просто переношу вес с ноги на ногу, быстро-быстро, еле касаясь пола, после чего подключил к этому процессу фазовые прыжки и, как завершение, применил на себя ускорение, раз уж Связь активна.
        Выносливость стала лихо исчезать от таких бессмысленных телодвижений, но Оу не проронила и слова по этому поводу. Войдя в темп, я разогнался донельзя, после чего все-таки остановился и выпил приготовленное ранее зелье выносливости, стирая пот со лба.
        - Что же там? - оперевшись на стену, я стал потягивать остатки слегка сладкого зелья, словно колу, пока девушка завершала анализ.
        - Да, Нико, хотя Идущие и не подходят для манипулирования с духовной эссенцией, само наличие фиксировать можно - я смогла засечь момент, в который духовная энергия будто бы исчезла из-за того, что сканер не успевал за отслеживанием тела, постоянного переходящего сквозь портальное пространство.
        - Отлично, спасибо.
        Допив остатки, я улыбнулся - молодцы, ребятки, освоили портальность настолько, что им подобные выкрутасы, которыми я сейчас занимался, также легко даются, как и дыхание, поэтому-то их хрен засечешь! Осталось найти этому противодействие, но перед этим, все-таки, пора вернуться.
        - Оу, открывай связь с Проэлией, я возвращаюсь.
        Новогодний спешл 2018 (не сюжет)
        Пока за окном мерно кружились снежинки, создавая праздничную атмосферу, я в очередной раз схватился за голову. Предпраздничные хлопоты - это замечательно, но только не тогда, когда хлопот становится столь много, что праздник за ними не видно.
        - Ладно, давайте кое-что проясним, - вяло произнес я, осматривая присутствующих. Часть дел уже было оговорена, так что все вроде как должно было быть легче, однако… - Вы хотите точь в точь так, как обычно празднуют Новый Год в моем мире?
        Несмотря на искусственный климат, в котором зима была куда чаще, чем хотелось бы, подобный праздник на Проэлии, похоже, не отмечался, либо просто проходил, как очередная дата календаря. Однако, насколько я понял, кроме свадьбы и первого дня Рождения, следующего за совершеннолетием, крупных праздников обычно и не было, поэтому моя идея была принята с воодушевлением…
        - Да, ня! - казалось, Сефина уцепилась за это предложение крепче всего, хотя остальные тоже обрадованно закивали.
        Если точь в точь, то это непросто!
        - Хм, ну, допустим, закуски можно сбацать похожие, - сказал я, глянув на кошечку, которая как раз кроме бутербродов вряд ли бы осилила готовку чего-либо. - Ладно, я что-нибудь придумаю, но речь ведь не только о праздничном столе, вы ведь осознаете?
        В подтверждение этого входная дверь Особняка распахнулась, и появился… нет, не Дед Мороз. Полуголый киборг со звериным оскалом на металлической половине лица загудел сервоприводами, да так, что на пол упала парочка искр от перегрузки, резко дернул огромную ель прямо через проем, отчего во все стороны посыпались иголки.
        - Ё, красава, ага-ага, Нико, чувак, видал, что мы притаранили? - вскочив со своего места в темном углу, Максимус возбужденно затопал по полу, то и дело от радости хлопая себя одним кулаком по другому. Киборг-гость радостно загыгыкал и втащил огромную елку еще дальше, пока я со вздохом подходил ближе. Включив модель Рыцаря, я приблизился и, удостоверившись в своих догадках, стал толкать дерево обратно на улицу.
        - Ребят, спасибо, конечно, но на такую елку впору дозиметры вместо гирлянды вешать, вы ведь ее со своей территории приперли?
        - Воу, косячок вышел, ща наладим, - не растерявшись, Максимус подошел ближе и, отвесив смачный звонкий подзатыльник своему подручному, принялся помогать мне убирать дерево, когда к нам осторожно подошла Ирэн.
        - Пап, не переживай, все ж таки деревце такое красивое и пушистое…
        После небольшого препирательства и вызова дронов с антирадиационными агентами в распылителях, этот вопрос можно было считать закрытым, только вот пришла проблема украшательства. Отозвав меня в сторону, якобы, чтобы другие не подглядывали, Керу, радостно потрясая своим скорпионьим хвостом, выудила из сумки гирлянду, составленную из черепов и костей.
        - Нет ничего лучше для украшения, чем трофеи, оставшиеся от поверженных врагов, - быстро кивая, заявила девушка. - Я их сама убила, так что тут все новенькое…
        - Прости, дорогая, давай в другой раз, сейчас выберем что-то более нейтральное, ладно? - стараясь не выдать свою реакцию, я мило улыбался, пока Керу с разочарованным видом прятала костяшки в мешок; явно решив, что теперь ее очередь, и уж в гонке КилХайв она не проиграет, ко мне подошла Реги.
        Прищурившись, скорпионша сложила руки под грудью, явно собираясь наблюдать, что придумала ее Королева, но драконидку это не смутило, и она с торжественным видом выудила из хитинового контейнера нечто вроде цветков на нитке. Взяв это чудо-юдо в руки, я заметил, что цветки начинают потихоньку от меня убегать, семеня крошечными лапками, я захотел и этот вариант оставить до лучших времен.
        Но, когда я увидел другие варианты, я понял, что лучше будет использовать все. В итоге на огромной елке в центре Ростка красовались копошащиеся цветки, кости, гильзы, псилитовые кристаллики разнообразной формы, а также сделанные наспех помигивающие диодики ФрэмТех. Виджинти прислала нам на праздник несколько снежных духов, что теперь кружились среди пушистых еловых лап, добавляя мистики, а на верхушке красовалась огромная кристаллитовая звезда, мягко освещающая все вокруг тусклым голубоватым светом.
        Закончив с этим, я принялся за новогодний стол, и сразу несколько жен взялись мне помогать в этом деле. Пока Сефина, подергивая ушками, весело намазывала кусочки хлеба черной икрой, отчего я чувствовал себя каким-то богачом, пришла пора придумать, из чего сделать фирменный новогодний салат. Нечто вроде картошки я успел поесть на базе КилХайв, так что странные клубни без промедления отправились в горячую воду - на кухне Ростка не было излишне много приспособлений, так что София и Альби выступали в роли живых печек: задумчиво разглядывая идущие со дна пузырьки, кошечка помахивала хвостиком, контролируя температуру своего раскаленного кинжала, пока София с жестами фокусницы поджигала уголь, принесенный со склада.
        С мясом для салата проблем не было, а вот в качестве лука пришлось брать подземную часть каких-то местных цветов. Горошком выступили бобы с техгановской фермы, а яйца пришлось поискать, поскольку с птицами у арверов было негусто, зато было готово все сразу и для салата, и для соуса. Морковкозаменителем выступил какой-то цветастый овощ и, вуа-ля!
        - М-м, весьма вкусно, - сообщила Аннели, с важным видом до этого руководящая доставкой ингредиентов. - Понятно, почему блюдо праздничное, столько проблем, чтобы его приготовить…
        - Ух-ух, надо бы в столицу отправить пару тарелок, пусть Бренн завидует, - с улыбкой заявила Фрольга, легонько виляя хвостиком. - Хм, людей будет много, надо бы еще тазиков пять приготовить!

* * *
        Выпив зелье выносливости, я устало потянулся и зевнул. К счастью, приготовления окончены, так что осталось лишь все употребить. Интересно, насколько придется по вкусу культура коктейлей? Благо местный игристый напиток весьма неплохо подходил к арверовским ягодам, из которых некоторые умельцы делали подобие ликера, так что будет им, хм, Арвер Рояль! А если Джонни припрет пиво, то можно сделать что-то вроде «Черный Вельвет».
        Усмехнувшись, я нацепил искусственную бороду и, окончательно нарядившись, вышел в большой зал под шум оваций.
        - Вот и добрались мы к вам, здравствуйте, ребята! - немного изменив голос, сказал я, и ко мне выскочило с пару десятков деток - не только мои, но и тех жителей, кто наконец-то поверил в мирное время. Потрепав по волосам детишек, что смотрели на меня со смесью восхищения и удивления, я открыл мешок и увидел там целую охапку хрусталитовых кинжалов. Поймав мой взгляд, уже накативший Дефур радостно стал махать обеим руками, пока Гефур не налил ему еще одну огромную рюмку.
        Никто не успел заметить моей заминки, поскольку через пару мгновений, на мгновение окатив всех холодом, рядом со мной возникла Зара в длинной голубоватой шубке, украшенной мехом. Широко улыбаясь, королева передала мне еще один мешочек, и я оттуда выудил очень аппетитно выглядящие сладости, упакованные в бумагу с поздравлениями.
        Подталкивая нерешительных ребят, Зара приблизилась ко мне и шепнула:
        - Не может же столица остаться в стороне, когда нам присылают такой необычный салат, верно? - со смешком девушка отошла, зацепив меня своим шикарным хвостом, украшенным налепленными на него снежинками из серебра, после чего довольная детвора разбежалась пробовать подарки, а я вручил кинжалы всем, кто навеселе поднимал руки.

* * *
        - Фух! - только и выдавил я из себя, пока женушки, стреляя в друг друга глазками, боролись за миску, с которой будут накладывать мне блюда.
        - Устал, милый? - проворковала Эндис, оказавшись самой ловкой - она просто наложила еду на тарелку на другом конце стола. Поблагодарив эльфийку, я улыбнулся и, колбнув пару вилок, ответил:
        - А, нет; главное, что все счастливы.
        - Узнаю нашего Нико, ня! - объявила Сефина, пытаясь пропихнуть мне в рот бутерброд с икрой. - Но… Раз ты выступаешь в роли того, кто вроде как исполняет желания, ня, то у нас они тоже есть!
        Медленно пережевывая, я вежливо улыбался, думая, как из этого выкрутиться. Не потому, что я не хотел порадовать женушек, просто все затеялось столь быстро, что я банально не смог подготовить подарки, да и задача это не из простых, учитывая, что все основное для жизни дает Росток…
        - А, да, - неопределенно промычав, я мысленно поблагодарил Дефура, что резво вскочил на стул, удерживая в руке огромный цилиндр из кристаллитового сплава с половину гнома размером. Но, похоже, на первый раз что-то у кузнеца не заладилось, так что он плюхнулся обратно.
        - Папочка, тут письмо для Деда Мороза! - прозвучал голос у меня над плечом, и я увидел хитро улыбающуюся Маху.
        Керу, неотрывно смотря на дочь, проткнула зажаренного поросенка насквозь жалом, и бабочка нервно взмахнула крылышками.
        «Хочу, чтобы у моего папы все было хорошо» - было на тонком листочке бумаги, и я, поблагодарив девушку, чмокнул ее в щеку.
        - А-ах… - покачиваясь из стороны в сторону, Маха вернулась к себе на место с блаженным выражением на лице, а тем временем Дефур пошел на второй заход:
        - Этмо, раз уж мы всей кучею тутмо собралися, надыть не токмо выпиват, вернож? - с важным видом объявил кузнец, и его все поддержали - кто смешком, а кто бодрыми криками. - Млсдарь Нико накрыл поляну, дальше Дефур тутмо буит жечь! В благодарност, есессн. Итак!
        В зале повисла пауза, пока гном угрожающе раскачивался на стуле, но Гефур его надежно держал за штаны сзади.
        - В энтот, какжышь его, а… Новехонкый Год! Шо может быд лучшей, чем сказочка - прямко здеся, с благовонной хвоей и парфумами милых дам? Она ж, но с, энто, щастливой концовочкой! Пиванем же, этмо, шоб быть вес год героями нашей лучшей сказочки, чель.
        Звон бокалов, радостные поздравления, вкусная еда и, самое главное, близкие рядом - это как раз то, чего я хотел. С новым Годом!
        Глава 55
        Размышления, знакомство и решения.
        После возобновления связи с Проэлией, мы на всякий случай протестировали все системы, чтобы не допустить инопланетного вмешательства, что заняло не так уж и мало времени, после чего я с чувством выполненного долга отправился через портал домой.
        Все сегодняшние приключения в отрыве от реальности оказались куда как более продолжительными, чем я считал, так что в особняке уже все, должно быть, спали, поскольку на часах было далеко за полночь. С учетом этого я постарался не шуметь и, пройдясь по этажу, нашел один из кабинетов, который никому, в общем-то, не нужен: покачав головой, я провел пальцем по столу, оставив чистую полоску на довольно толстом слое пыли, после чего плюхнулся в комфортное кресло и с удовольствием вытянул ноги.
        Что и говорить, даже несмотря на то, что в бою мне участвовать не пришлось, постоянный контроль войск, анализ поступающей информации и нервотрепка, связанная с изменчивой планетой - все это весьма выматывало, так что чувствовал я себя весьма уставшим. Да и, возможно, еще одной причиной было то, что о многих планах я не мог рассказать остальным, не желая втягивать в проблемы раньше времени, а держать все в себе порой тоже бывает непросто. Хмыкнув собственным мыслям, я достал планшет с полученной за сегодня информацией и еще разок бегло пробежался по данным.
        Если учитывать странное мышление, не проповедующее открытую агрессию, которое можно заметить у сакраментян, с ними можно было бы попробовать договорится, вот только новая информация меня очень уж смущает. Если они все из себя такие правильные, то почему все замеченные нами особи гуманоидных и не только рас были поражены, полагаю, их паразитами. Скорее напоминает каких-нибудь фанатиков, что считают подобное заражение «знамением свыше» и пытаются всем его втюхать, обозначая как необходимое и единственное благо.
        Сюда же можно добавить колонизацию - пусть, должно быть, не такую агрессивную, как у безрожих, но факт остается фактом; боюсь, если я не буду просто разыскивать улучшение для праймвира, чтобы обеспечить безопасное действие, то подобное сотрудничество выльется в смену шила на мыло - вместо божков припрутся ангелочки с щупальцами. Хотя, конечно, эти самые «ангелы» были описаны не слишком подробно, но, полагаю, мы их еще и не встречали.
        Вместе с этим в голову полезли и другие размышления: ведь, если задуматься, на данный момент я судил исключительно со своей колокольни и, в общем-то, все с моей точкой зрения согласные, это Маша и Агнесс, тоже выходцы с Земли. Планируя уничтожить сложившуюся систему не сделаю ли я хуже тем, кто к этому привык, уже привыкшим жить на Проэлии именно так, как сейчас? Ведь кто ее знает, как все обернется, когда безликие больше не смогут поддерживать свои системы; нет же гарантии, что Легио смогу полноправно заменить их, да и, если задуматься, тогда роботы просто займут вакантное место, и не думаю, что благодарность за получение технологии обратной оцифровки позволит им вечно быть мне обязанными.
        Как бы не было сложно это решать за всех, оставить как есть - тоже не вариант. Пусть уж будет хреновый мир, чем хорошая война… как-то так. На этом мои философствования прервались, поскольку я услышал шаги, звучащие все ближе. Из-за двери выглянули когтистые пальчики, а затем с улыбкой заглянула их хозяйка.
        - Привет, пап, - сказала Лазу, заходя ко мне, что-то напевая себе под нос. - Я зайду?
        - Да, конечно, - не ожидавший кого-либо увидеть, я осмотрелся по сторонам, но стульев в комнате не было; впрочем, дочка просто уселась рядом со мной на стол. - Поздно ты, не спится?
        - А, мы с мужем занимались сексом, а потом я почувствовала, что ты вернулся, - спокойным тоном заявила девушка, и я за покашливанием скрыл свое удивление - так мало общаясь с близкими и забудешь, как дочурка бывает прямолинейна. - Подумала, что тебе будет одиноко, если совсем никто не встретит, - улыбнувшись, Лазу спрыгнула со стола и крепко меня обняла.
        - Эм… Спасибо, - ответив тем же, я отпустил дочку, и та вновь заняла место на столе, пристально смотря на меня. - Есть новости?
        Проведя по своему узорному рогу, девушка сделалась задумчивой, но ответила весьма быстро:
        - Глобально - нет, разве что из тех вариантов, что ты сам изначально планировал, - накручивая волосы на палец, безэмоционально сказала девушка. - Обе Королевы заняты на производстве кораблей: уже есть немало и маленьких, и больших, да и скатики тоже добавились; а мама, как профессионал по внедрению на чужие территории, из-за чего ее Реги в свое время и выбрала, отправилась искать главный Улей, - на этом короткий отчет Лазу закончился, и она широко зевнула.
        - Керу отправилась… - непонимающим тоном начал я, но дочка тут же добавила с хитрой улыбкой:
        - Так ведь Нико попросил же, естественно, она сразу же бросилась.
        Кивнув, я вспомнил, но не думал, что вариант с попыткой переманить сакраментских килхайвовцев будет столь сложен. Скорпионочка молодец, что и говорить, как и остальные, конечно.
        - Она знает, - с улыбкой сказала Лазу, пристально смотря на меня.
        - Ты уже и мысли читаешь? - ответил я, в шутку нахмурившись, но девушка замотала головой, после чего ласковым тоном добавила:
        - Нет, но у тебя на лице все написано. Не переживай - хоть мы и скучаем, дел сейчас немало, поскольку людей-то прибавилось в разы. Ты, наверняка, даже и не заметил, что Особняк больше стал - Аннели улучшила Росток до последнего уровня.
        Подняв руки в знак сдачи, я откинулся на спинку и просто промолчал, вопросительно глядя на дочку.
        - Да, у нас же основной перевалочный пункт сейчас, поскольку есть все нужные базы - поэтому теперь на «Вестник» солдатики уходят с территории Арверов, - пояснила девушка и вновь смачно зевнула.
        - Спасибо тебе, Лазу, за информацию и компанию, но, думаю, пора все-таки расходиться, - видя состояние дочки, с улыбкой сказал я и, поднявшись, потрепал драконидку по волосам.
        - Ладненько… Спокойной ночи! - чмокнув меня в щеку, девушка помахала рукой и отправилась по коридору к лестнице.
        Правда, мне пока что не до сна - раз отправлять экспедицию в сторону колонии десперандов нужно уже сегодня, стоит попробовать заручиться еще одной поддержкой, а так… Там еще демоница же разделенная где-то бродит, с которой нужно замутить, хотя, если подумать, в текущем режиме мы неплохо справляемся и без АнжХэл. А еще Айви осталась без дела, Флэми, Изабелла… И под делом я даже подразумеваю не совместную ночь, а банальную возможность время вместе провести.
        Выйдя из кабинета, я заметил изменения, присмотревшись к царящему здесь полумраку. Да, коридорчик теперь такой, что в пору тут велосипеды ставить, чтобы шустрей по нему передвигаться, даром, что функциональные комнатушки оставили в прежнем месте. Отправившись в сторону преобразователей, я добрался до большого окна и выглянул наружу: где-то далеко внизу виднеются огоньки, видимо, патрульных, а если смотреть вперед прищурившись, можно кое-как разглядеть переливающиеся магией защитные стены. Похоже, что Росток в текущем виде стал идентичен столичному, в котором располагался дворец, разве что там центральное здание все-таки дополнительно облагораживали вручную.
        Тут и там в многоэтажных жилых домах горели огоньки, да и некоторые другие постройки были освещены даже в столь поздний час. На фоне тишины это создавало атмосферу умиротворенности, и я сам не заметил, как довольно улыбнулся: приятно осознавать, что все это здесь возникло благодаря мне, и теперь множество жителей нашло здесь свой дом. Пусть даже какая-то часть отправляется для участия в военных действиях, все равно, раньше все ведь просто боялись даже просто появиться рядом с портальной зоной.
        В приподнятом настроении я отправился по коридору и, когда увидел, сколько придется идти по лестнице, не стал тратить время и спустился на подъемнике. Внизу прихожая стала полностью обособленной от других помещений - тут и помпезные ковры, и шикарные люстры, не иначе, чтобы с роскошью встречать разнообразных гостей, а затем отправляться в одну из красивых дверей с искусно выполненными узорами, ведущую в гостиные, комнаты отдыха и прочие залы.
        Понадеявшись, что кухню никуда не перенесли, я рассчитывал немного перекусить, и не слишком удивился, когда увидел орудующую в полумраке комнаты мелкую демоницу. Набив чем-то полный рот, девушка сосредоточенно жевала, вместе с этим выстраивая нечто вроде башенки из разнообразных сластей: похоже, на этом уровне развития Ростка ассортимент десертов был куда шире, чем раньше.
        - Умф, Нфыко! - приветственно мне закивав перемазанной вареньем рукой, Чревоугодие пробормотала что-то нечленораздельное и стала орудовать челюстями пошустрей. Поздоровавшись, я углубился в изучение меню и, будучи приятно удивленным, заказал сочный бифштекс с гарниром из местной «картошки». Получив тарелку буквально через несколько секунд, я сел напротив демоницы и, хмыкнув на то, с какой жадностью девица смотрит теперь еще и на мою тарелку, принялся резать мясо.
        - Приятного аппетита! - пожелав, я получил в ответ взмах рукой, явно говорящий, что такое напутствие для Чревоугодия бесполезно.
        - Ух! Нико, я влюбилась! - внезапно заявила девушка, громко проглотив огромный кусок, в тоже время смотря на меня блестящими глазами.
        - Да? И в кого же? - спросив без особого интереса, я запустил крошечный ломтик мяса в рот и, одобрительно кивнув, стал уничтожать бифштекс шустрее.
        - В эту кухню! - громко заявила демоница, стукнув хрупкой рукой по столу. - У нас там одну туфту гонят, фруктики разные и все-такое, поле-е-езное, - раздраженно протянув последнее слово, девушка наклонилась в мою сторону. - Когда ты на нас женишься?
        - Мне кажется, оно и сейчас никто тебе не мешает здесь кушать, - ответил я, пожав плечами. - Думаю, из-за брака вкусней тут ничего не станет.
        - Нет-нет! - замахав руками почти у меня перед носом, девица самую малость успокоилась и шумно разместилась на стуле. - Я видела местные свадьбы: там готовят кучу жратвы!
        - А, в этом плане… Учитывая, что бракосочетание будет по традициям АнжХэл, такое совсем необязательно, - но, не успел я договорить, как личико демоницы стало невероятно печальным. - Ох, ладно-ладно, приготовим, чего уж там. Только, вообще-то, суть по большей части и не во мне - если уболтаешь своих оставшихся, хм, коллег, что я хорошая партия, то и брак будет быстрее, - решил я заодно продвинуть свою линию.
        - Они нудные, и все себе на уме, - нахмурившись, девушка сложила руки на груди, даже забыв про свою сладкую башенку. - Ох, я подумаю! Положись на меня, Нико!
        - Договорились! - протянув руку, я пожал вымазанную теперь уже кремом руку, после чего прикончил свой поздний ужин и уже собрался уходить, когда Чревоугодие добавила:
        - А, там еще одна фифа приперлась от Виджи, так что, если будешь с ней мутить, то тоже организуй праздничный стол, ладно? - с надеждой сказала демоница, но я, издав смешок, не ответил, просто попрощавшись взмахом руки и легонько кивнув.
        Пройдя до двери, соединяющей кухню с коридором, я открыл ее и почти сразу уткнулся в… доспех? На самом деле, было довольно сложно оценить, поскольку основную часть брони составляла плотная белая ткань, выглядящая облегающей и очерчивающая женственную фигуру обладательницы такой своеобразной защиты, однако… в верхней части были мощные металлические наплечники, а также шлем с забралом, у которого были достаточно большие щели, чтобы я мог оценить - внутри никого не было.
        В дополнение к этой защите, металл был на руках - цельные наручи и латные перчатки; а также еще были и поножи, что за счет своего расположения на ткани смотрелись, скорее, словно чулки. На голове девицы была небольшая металлическая корона, а за спиной - потрепанный плащик, то и дело принимающий форму крыльев - подобный я видел у Аквайра.
        - Добрый вечер, - скромно произнес я, закрыв за собой дверь. - Нико.
        - Я осведомлена, Аделантадо, - мягким и спокойным женским голосом произнесла броня, легонько поклонившись в ответ. - Тот, кто отправился вниз из управляющего крыла Дворца Идущего просто не мог быть кем-то иным, плюс совпадение описания и уставший взгляд, похотливо осматривающий нашу оболочку, - добавил второй голос несколько самодовольным тоном.
        Да не рассматривал я так ее… Неужели у меня и впрямь такой взгляд?
        - Главное, что ты делал наедине с женщиной?! Ты должен быть кандидатом в мужья, а вместо этого шляешься по каким-то шлюхам, пока мы тебя терпеливо ждем! - третий голос за счет высокого тона был даже немного визгливым, но быстро замолк. - Прошу простить моих дифферов за столь откровенное отношение при нашей первой встрече, Нико. Не против, если буду звать вас по имени, господин Аделантадо? - вновь произнес первый голос.
        - А, конечно, я ведь так и представился. Простите, а вы…
        - Эква Менте Зела, Терция, советник по обучению импер-дифферного взаимодействия Пустых. Прибыла для усиления действующих войск нашей фракции по велению госпожи Виджинти, а так же присутствую здесь для рассмотрения Аделантадо в качестве кандидата в супруги для Пустых, - спокойно и уверенно отчеканила девушка, не сорвавшись на другие голоса, и я поблагодарил за оказанную честь, посчитав, что так будет вежливей всего.
        - Думаю, сейчас время позднее… Не знаю, к сожалению, спите ли вы, но…
        - О, без сомнения, отдых важен, - вновь поклонившись, Эква пошла следом за мной и я нашел ей местечко в одной из спален для гостей, которых теперь в бывшем «Особняке» был наверняка не один десяток.
        Удостоверившись, что с пустой все хорошо, я, чтобы не затеряться, я щелкнул моделью коммандо и, отметив направление, отправился по ранее намеченной цели: поднявшись на пару этажей вверх, прошелся по коридору и вышел к нужной комнате.
        - Флу, не спишь? Прости за позднее вторжение, - тихо произнес я, но уже и сам видел ответ на мой вопрос: возле камина то и дело водный элементаль пшикал жидкостью на разогретый камень, поддерживая влажность в комнате, пока девушка сидела в небольшой ванночке прямо на полу неподалеку, разглаживая свои длинные слизистые волосы.
        - Нет, я рада, что ты пришел, - издав что-то вроде всплеска, ответила девушка-слизь и повернула ко мне голову: оказывается, ее красные глаза были настолько яркими, что были хорошо видны даже в неровном свете камина. - Что-то случилось?
        - Как сказать… Я хотел посоветоваться, - начал я издалека, подойдя ближе и усевшись на край кровати. - Там, у тебя на родине, я видел множество вариантов, видимо, вписывающихся в «Гармонию», плюс ты говорила, что ваша фракция близка с природой.
        - Все так, - заинтересованно улыбнувшись, девушка оставила в покое волосы и, сложив руки на коленях, стала внимательно смотреть на меня.
        - На Сакраменте множество флоры, в том числе и живые создания, которых классифицировали, как «гербиоидов». Они весьма живучи и мешают продвижению, поэтому, я хотел бы уточнить, можешь ли ты попробовать с ними что-либо сделать? - особой уверенности именно в силах Флу в этом вопросе у меня не было, но, в любом случае, я рассчитывал на подсказку.
        - Ах, прости, муж мой, - смутившись, девушка уткнулась в пол, вновь став нервно разглаживать волосы. - Я, как Идущая, властна над разными стихиями, но в меньшей степени, чем могла бы, так что… Думаю, если вернешься в ПрофСимп на территорию Лесов, то сможешь найти достойную партию, - начав медленно, под конец Флу почти что тараторила, и я поспешил выставить руку вперед, чтобы остановить ее тираду.
        - Спасибо за подсказку, - поспешил сказать я, но девушка уже выглядела расстроенной; ну, конечно, она ушла от своих, поскольку там ничего не происходит, и пришла сюда, где, правильно, тоже ничего не происходит. - Есть и другое дело… Ты ведь владеешь не только элементалями, но и собственной стихией, на врожденном уровне?
        - Да, - коротко ответив, Флу посмотрела на меня с надеждой.
        Коротко объяснив ей суть предстоящего мероприятия, я выжидающе посмотрел на женушку, но она думала совсем недолго.
        - Думаю, я могу помочь тебе обрести технологию, что спасет твоих близких, пусть даже я и могу погибнуть в процессе этого, - без всякой печали на лице, Флу улыбнулась и поднялась из своей ванночки. - Но, раз брак состоит из уступок, то и ты не откажешь мне, муж мой, в маленькой женской просьбе?
        Глава 56 (18+)
        Женская просьба.
        Вот такая вот Флу - несмотря на кажущуюся внешнюю робость и покорность, все-таки продвинула она свою идейку. Ну, конечно, я ей успел тогда высказать своих тараканов по поводу детей, но в данном ключе отказывать было бы даже жестоко - в конце концов, одно дело, если бы девушка просто жила здесь тихо-мирно, а другое - когда отправится черт знает куда…
        - Хорошо, - с легкой улыбкой произнес я, а девица, обрадованно посмотрев на меня, на мгновение отвела взгляд - ее щечки вновь посинели, как и во время наших более ранних разговоров.
        Хоть я так и сказал, все остальные женушки, с которыми я отрабатывал супружеский долг, были все-таки по большей части стандартными девушками из плоти и крови. Ну, кроме боевой платформы-витамета, конечно… И чего после такого вообще переживать?
        Поднявшись, я обошел кровать и приблизился к ванночке, в которой продолжала стоять Флу, нервно теребя свои слизистые волосы, с которых вниз то и дело падали капельки воды. Чтобы хоть как-то, хм, начать, я протянул руку девушке, и она осторожно ее коснулась, тихонечко булькнув. Прикосновение было влажным, но теплым и мягким, а рука девушки, хоть и была насыщенно голубого цвета, отчетливо просвечивала, и я мог разглядеть собственную кожу. Это было немного странно, поскольку каких-либо органелл кроме лица я у девушки увидеть не мог, из-за чего несколько размывалась, эм, цель моего проникновения.
        - Первый раз вообще, плюс первый раз с представителем другой расы - я очень волнуюсь, но ты кажешься таким уверенным в себе, Нико, - осторожно произнесла девушка, ища поддержки в моих глазах, и я с важным видом кивнул. теперь уж точно будет стыдно ударить в грязь лицом. Сняв с себя верх, я аккуратно поддел накидку Флу и, стащив ее через голову, оставил девушку совершенно обнаженной.
        - Тебе нравится большая грудь? - с ярко-синими щечками на лице тихо спросила девушка, немного сводя плечи вместе, отчего ее и без этого внушительные прелести казались просто огромными. - Я могу сделать больше или меньше, также и с попой…
        - О, нет-нет, ты и без этого очень сексуальна, - уверенно произнес я, пока девушка не начала комплексовать, хотя, как мне показалось, бедра и впрямь стали чуть круглее. - Просто иди ко мне.
        Несмотря на собственную фразу, я обнял Флу сам и немножко потянул на себя - приятное ощущение на коже от прикосновения женушки, словно бы я погрузился в целую ванну с теплым желе - необычно, но забавно и комфортно. С тихим плеском девушка обняла меня в ответ, и, пока я поглаживал ее женственные изгибы, стояла, словно вкопанная, пока не раздался тихий стон, звучащий неожиданно громко в тишине спальни.
        - Ой… - очень смутившись, Флу убрала руки и просто сжалась в моих объятьях, точно испуганный котенок, то и дело поглядывая на меня снизу вверх.
        - Что-то не так, жена моя? - участливо поинтересовавшись, намеренно повторяя фразу девушки, я чмокнул жену в лоб, и девушка быстро замотала головой из стороны в сторону, отчего толстые волосы стали шлепать друг по другу с весьма громким звуком. - Нет ничего постыдного в том, чтобы получить удовольствие от этого.
        - М-м, да, просто мне показалось немного неправильным, что я уже сама начала, без тебя, - после короткой паузы сообщила Флу.
        Но я же ничего такого не делал, всего лишь погладил по спинке и попке… Увидев мое замешательство, девушка сложила указательные пальцы вместе и пояснила:
        - Для удовольствия служат особые органеллы, и я их перемещала у самой поверхности оболочки, так что…мне было хорошо даже от твоих рук, Нико, - еле слышные слова заставили меня удивиться.
        - Хм, если везде, то так даже лучше, не стоит из-за этого так сильно смущаться, - ободряюще сказав эти слова, я прижал девушку к себе чуть крепче и схватился за ее грудь - несмотря на выделяющиеся своей формой сосочки, по сути они были той же самой субстанцией, что и остальная "плоть". Рука плотно проминала округлости, и девушка стала тихонько постанывать, вместе с этим смотря на то, как я играюсь с ее грудью. Пальцы погружались весьма глубоко, но грудь была очень даже хороша на ощупь, так что я продолжил свои игры, тем более, раз девушка от этого получает столь мощные ощущения, что уже не может закрыть ротик - сладкие звуки удовольствия льются из него все чаще и чаще.
        Я уже и сам возбудился от таких сценок, так что, недолго думая, подхватил Флу и плюхнул на кровать; немного сбитая с толку моими уверенными действиями, девушка растерянно смотрела прямо мне в глаза, когда я засунул палец в ее приоткрытый ротик. Не прошло и нескольких секунд, как мои уверенные движения в ее теплой полости вызвали тихие постанывания - Флу оказалась неожиданно жадной до подобных ощущений, не удивлюсь, что и сама себя развлекать она тоже горазда.
        Пока девушка жадно обсасывала пальцы, растягивающие ее ротик, я стянул штаны и высвободил разбухший от крови член, на который девушка переключила все свое внимание. Нехотя выбравшись из омута оральных удовольствий, Флу молча кивнула, и я с комфортом устроился на промокшей, но все же теплой кровати.
        Расположившись у моих ног, девушка провела ручками по своей фигуре, подчеркивая свою незаурядную внешность, после чего медленно наклонилась и, коснувшись грудью моих голеней, стала плавно скользить вверх, пока не установилась у самого моего подбородка - в итоге я полностью оказался измазан в слизи Флу, пахнувшей немного по-другому. Похоже, эффект был банальным - мой и без этого разгоряченный член стал будто бы сгорать изнутри, изнывая от желания, и, увидев, как ствол подергивается, Флу радостно улыбнулась и встала рядом со мной.
        - Сейчас и тебе будет хорошо, Нико, - прошептала девушка и аккуратно поправила свои волосы так, что они оказались прямо на уровне моего таза. Одна из толстых прядей неожиданно шевельнулась, когда девушка подвела ее ближе, и обволокла сначала головку, а потом и весь член целиком, да так мощно, что я даже выгнулся от неожиданной волны наслаждения. С тихим хлюпающим звуком Флу стала отсасывать мне своими волосами, которыми, похоже, поглощала дополнительную воду…
        Прикрыв глаза от удовольствия, я принялся лапать стоящую рядом девушку, а та, явно не удержавшись, обхватила свою прядь руками и начала еще и водить ей вверх-вниз по моему прибору. Судя по частым всплескам и искренним стонам, органеллы девица умудрилась запихать даже в свои волосы, так что вскоре женушка просто не выдержала нахлынувших ощущений и улеглась рядом со мной, продолжая ублажать меня сразу двумя способами.
        - Судя по твоему лицу, тебе нравится быть со мной, - игриво произнесла девушка и, высунув язычок, оставила слизистый след на моей груди. - Я… А-ах! Тоже довольна, - перехватив отросток, я нанизал его поглубже, и Флу испустила громкий стон, похотливо смотря на меня из-под ресниц.
        - Да, это очень необычно, однако, не хочешь попробовать еще что-нибудь? - через силу произнес я, и непрерывное приятное давление на члене ослабло. Расположившись в моих ногах, Флу обволокла своей податливой грудью ствол и, сжав прелести по бокам, начала двигаться, одновременно с этим засунув головку в рот.
        В отличие от подобного трюка с любой другой грудью, здесь мой член был обхвачен настолько плотно, что это было ничем не хуже обычного секса, а казавшееся невинным личико Флу, похотливо смотрящей на меня, когда член можно даже разглядеть через ее кожу… Начав поглаживать девушку по мокрым волосам, я вместе с этим еще и немножко двигал тазом, наслаждаясь тем, с какой преданностью девушка-слизь старается меня развлечь; ее стоны уже давно слились в одно сплошное целое, и я даже не был уверен, сколько же нужно веселиться с этой женушкой, чтобы она кончила.
        Влажные причмокивания сопровождались тихими всплесками воды и, когда я почувствовал, что такими темпами долго не протяну, я благодарно улыбнулся и, выбравшись из объятий Флу, что было весьма просто, поскольку я уже весь был покрыт слизью, решительно повалил девушку на спину. Раздвинув ножки, словно приглашая, девушка создала небольшую щелку на своей поверхности, куда я сразу же стал пропихивать член. Вскрикнув, но скорее от удовольствия, чем от боли, Флу шлепнула руками по луже слизи, образовавшейся на кровати под нами, и закрыла глазки. Я же, войдя на всю длину, отчетливо видел свой прибор через живот женушки, от чего становилось немного не по себе.
        - Давай, милый, я хочу ощутить еще больше твоей плоти внутри себя, - пробормотала Флу, прикрыв половину лица ладошками от смущений, но яркая окраска была видна сквозь ее кожу.
        Начав двигаться, я крепко взялся за ножки жены, чтобы она не выскальзывала, и принялся долбить ее щелку, хоть это и было непросто - излишнее скольжение только мешало получать удовольствие, но вместе с этим помогало оттянуть финал. А вот упругие, вязкие стенки были очень непривычными, так еще и казались слишком прохладными, но вскоре нагрелись от моего же тела. Словно чувствуя мое неудобство, девушка немного сузила таз, концентрируя жидкость и становясь плотней в нужной области, так что через минуту я уже смог трахать ее полноценно, наслаждаясь процессом и доставляя женушке еще больше удовольствия.
        - Д-да! Да! Нико, еще чуточку… А-ах, да простит мне природа мое падение в омут страсти… - торопливо пролепетала девушка, громко застонав, и вместе с этим, казалось, все ее внутренности пошли рябью, словно ветер поднялся над спокойным озером. Вытащив член, я подождал, пока изогнувшаяся от экстаза девушка хоть немного придет в себя.
        Очнувшись от похотливого забвения, Флу подскочила на кровати и припала ротиком к моему члену, начав еще и двигать ручками по стволу с таким усердием, словно пыталась меня выдоить.
        - Миленький мой, как же хорошо… Давай же, я хочу, чтобы тебе тоже было приятно, - шептала девушка, иногда прерываясь, и вот, почувствовав мое движение тазом навстречу к ней, Флу отстранилась и подставила личико - горячее семя забрызгало ее тело, смешиваясь со слизью и тут же поглощаясь поверхностью.
        - Мне тоже очень приятно, спасибо, Флу, - искренне сказал я, обняв радостную девушку, даже покачивающуюся на месте от переполняющих ее эмоций.
        Глава 57
        Глава 57. Минутка спокойствия.
        Несмотря на то, что просьба Флу была удовлетворена, да и процесс выполнения вышел весьма приятным, осадочек у меня все-таки остался. Надеюсь, что все пройдет хорошо с намеченной мной небольшой экспедицией; уж не знаю, какая из этой полупрозрачной девушки мама, но, в любом случае, не хотелось бы оставлять ребенка лишь на меня, особенно с учетом того, что я постоянно встреваю в разные смертельно опасные истории. Впрочем, конечно, с учетом количества родственничков одиноко тут быть не должно, но, сам факт… А ведь и ламия в такой же ситуации, наверняка, хоть я ее и не видел после нашей бурной личной встречи. В любом случае, надеяться лишь на восстановленную «команду мечты» старины Алекса я не могу, поэтому буду придерживаться изначально придуманного плана.
        - Опять думаешь о чем-то грустном, - ласково сказала Флу, проведя по моему покрытому слизью торсу своим пальчиком. - Это из-за меня?
        - А, нет… Вернее, не совсем, - с горькой ухмылкой поправив самого себя, я повернул голову и взглянул в яркие красные глаза. - Береги себя, ладно?
        Удивленно заморгав, девушка немного посинела и тихонько чмокнула меня в щеку.
        - Конечно. Думаю, с твоим метаболизмом не слишком полезно лежать в жидкости столь долго, так что хочу заметить, что ничуть не огорчусь, если ты меня покинешь, - осторожно произнесла Флу.
        - Больше похоже на то, что ты меня выгоняешь, - хмыкнув, я поднялся с промокшей кровати и, не став одеваться, чтобы не перемазать одежду слизью, сменил форму на «Стальную Смерть».
        - Ох, нет-нет! Большое спасибо тебе за этот волшебный вечер и за выполнение моей просьбы, - поспешно произнесла девушка. - Спокойной ночи, Нико.
        Пожелав того же самого, я добрался до ванной и, приняв душ, решил не будить никого из девчат своими полуночными прогулками по дому, поэтому просто устроился в первой попавшейся гостевой спальне. Кажется, что впереди столько дел, а я ни черта не успеваю, и никак не отделаться от этого поганого чувства… Хорошо, что от таких навязчивых мыслей меня и избавил сон.

* * *
        Третий день второго месяца, как я обрел вторую жизнь. За окном уже весьма светло, а погодка, судя по всему, начинает налаживаться - вместе со все еще включенным «отоплением», в комнате было очень жарко.
        Сегодня особенный день для многих из молодых ребят, так что я не стал затягивать с утренними делами и, быстро приведя себя в порядок, спустился вниз. С учетом того, что очнулся я даже раньше внутреннего девятичасового звоночка, у меня была фора по времени, однако, в нашей новой гостиной, что можно было считать теперь центральной, я оказался не первым.
        И Фрольга, и Сефина, словно по команде шевельнули ушками, поворачивая их в мою сторону, когда я открыл дверь.
        - Ня! Нико, доброе утро! - вскочив с пухлого диванчика, кошечка бросилась ко мне и крепко обняла, но я успел заметить, что она явно взволнована. Впрочем, непрерывно шелестящий хвост волчицы говорил о том же самом, и Фрольга, получив свою порцию обнимашек, стиснув губы, уселась на краешек кресла и продолжила бросать взгляды на дверь.
        На столе было несколько больших тарелок, прикрытых крышками, как в каком-нибудь ресторане, и я, решив немного подразнить девчат, полез к одному из блюд…
        - Ай-яй! Нельзя-нельзя! - вскочив с места, Фрольга схватила меня за одну руку, а Сефина, не успевшая еще вернуться на место, вцепилась во вторую.
        - Вот так вот, мои дорогие жены не дают мне покушать даже маленький кусочек… - громко вздохнув, я сделал вид, что сдался, но после этого сконцентрировался и слегка приподнял крышку телекинезом. Шэдмерские силы в своем обычном варианте так и давались мне с большим трудом, но уж на такое хватило.
        В этот раз не было никаких закусок, а блюдо выглядело весьма аппетитно, да и все это, конечно, было связано со сложившейся у нас традицией утренних семейных встреч.
        - Блин, ну Нико, ня, не остужай, - улыбнувшись, Сефина шутливо ткнула меня кулачком в бок.
        - Ладно-ладно! - примирительно потрепав обеих девчат по волосам между ушками, я плюхнулся в свободное кресло. - Вы переживаете по поводу внуков, из-за того, что родители транспозированы, но… не волнуйтесь так.
        Переглянувшись, девушки мне улыбнулись, и Сефина, покачивая хвостиком, все-таки ответила:
        - Да это понятно, ня… Просто хочется, чтобы все прошло хорошо. Ты ведь был прав, Нико, глупо было думать лишь об одном, ня, и я, наверное, просто хочу таким образом наверстать упущенное, - самоуничижительно усмехнувшись, кошечка вздохнула и посмотрела на меня с теплотой во взгляде. - Спасибо.
        Чтобы дальше не бередить старые и не слишком приятные воспоминания, я просто коротко кивнул и ободряюще улыбнулся в ответ.
        Фрольга, не участвовавшая в разговоре, кашлянула и спросила:
        - Как идут дела? Судя по рассказам, планетка там не самая приятная…
        - Потихоньку, честно говоря, пока что только закрепились, так что о чем-то глобальном говорить рано… Ну, раз с Вестника нет сообщений, значит, пока все идет хорошо, - не слишком подробно ответил я, поскольку не хотелось еще и дома болтать о теме, от которой у меня уже и без этого голова пухнет.
        - Это хорошо, - кивнув одновременно с фразой, Фрольга продолжала машинально шелестеть хвостиком. - Надеюсь, что все пройдет гладко и быстро, а то ты теперь вообще дома почти не бываешь…
        Сефина с серьезным личиком стала поддакивать, а я лишь беззаботно пожал плечами. Боюсь, что, как раз-таки, пока я веду эту завоевательную кампанию, я и могу без проблем приходить домой, так что стоит наслаждаться тем спокойствием, что есть сейчас.
        По шевельнувшимся ушкам девчат, я понял, что кто-то вошел в дом, так что с важным видом расселся в кресле как раз к тому моменту, когда дверь распахнулась и в комнату влетела растрепанная Ева.
        - Ух-ху, хавчик! Можно-можно? - увидев, что мы просто сидим, дочка замерла на месте и с виноватым видом положила обратно сразу все крышки, что подняла до этого телекинезом. - Ах, да, черт! М-м. Привет, пап! - шлепнув себя по лбу, словно что-то вспомнила, девушка повернулась ко мне и помахала мне рукой. Сев рядом со мной, Ева постаралась не смотреть на прищурившихся в недовольстве девчат, и полностью переключила свое внимание на стол.
        - Ты уже освободилась от дел Совета? - уточнил я, но дочка отрицательно помахала головой еще до того, как я спросил.
        - Не… Да ну нахрен, там у шэдмеров народу-то сейчас как бы не меньше, чем в нашем ростке. Маман сама справится, да и чужое совершеннолетие отпраздновать куда интересней, хех, - весело сказала девушка, после чего откинулась на спинку и, приподняв кресло над полом, повернула его так, чтобы оказаться напротив меня. - Так-так, а что за подарок?
        - Я же просил не читать мои мысли, - с укором сказал я, улыбнувшись. - С другого континента, но, честно говоря, и не знаю, куда его дели, пока я мотался повсюду.
        - А, сейчас принесу, - оживилась Фрольга, поняв, о чем речь. - Один момент.
        Быстро убежав, девушка вернулась меньше, чем через минуту, вручив мне сверток с приобретениями, добытыми на базаре. Отложив один чехол с оружием, я взял второй и с торжественным видом передал Еве.
        - Ой! Спасибо, пап! - явно узнав из моих мыслей, что там внутри, девушка вскочила и, обняв меня, несколько раз поцеловала в щеку. Немного пригладив взъерошенные волосы дочки, что оказалось весьма непростой задачей, я кивком указал на сверток, и девушка, плавно соскользнув с меня, ловко выудила лук из чехла: кажущийся совсем прозрачным и хрупким, он ярко заискрил голубоватым светом в руках Евы. Присвистнув, дочка театрально поводила пальцами свободной руки в воздухе, после чего растянула невидимую энергетическую тетиву.
        - Хочешь попробовать? - с улыбкой спросил я, и Ева посмотрела на меня широко раскрытыми глазами.
        - Эй, почему это только мне нельзя в этом доме мысли читать, а-а?!
        - Да у тебя на лице написано, что ты хочешь что-то разнести вдребезги, ня, - со смешком сказала Сефина, тоже с интересом смотря на оружие. М-да, она ведь тоже обожает луки, но мне нужно было скупать весь базар, если уж на то пошло, чтобы всем по подарку сделать, хех. Хотя, конечно, платила-то за меня Иви, но все же…
        Наигранно затопав ногами, Ева посмотрела на меня просящим взглядом, и я, обернувшись на девчат, получил наставление вернуться как можно быстрее. Взвизгнув, дочка побежала за мной к подвалу, откуда мы вышли на территорию Шэдмер. Ловко приподняв меня и поставив на металлический диск, Ева подцепила себе такой же, и мы через пару мгновений взлетели на защитную стену.
        - И на чем хочешь испытать? - уточнив, я увидел нечто вроде огонька разрушения в глазах Евы, так и говорившего, что она готова испробовать на чем угодно, так что, подумав, я вызвал Танатос недалеко от стен.
        - Пап, ты супер! - с чувством сказав такие слова, девушка вновь растянула тетиву. После небольшой паузы прямо из руки дочки начала появляться ярко светящаяся стрела, постепенно увеличивающаяся в размерах.
        Наконечник стрелы стал белеть, становясь настолько ярким, что уже даже смотреть на него было больно. Вместе с тихим гудением, исходящим от лука, стало слышно какое-то шуршание, и я увидел, как крохотные песчинки и камушки на земле под немного подлетевшей в воздух девушкой начали мелко дрожать, а следом стрела с резким хлопком вырвалась из рук Евы, пробив толстенный бронированный мех насквозь и улетев куда-то вдаль.
        - Охеретительно, боже, это просто десять из десяти на кончиках пальцев! - воскликнула дочка, и вновь набросилась на меня с объятьями. - Спасибо-спасибо-спасибо!
        Крепко прижав к себе хрупкую, но столь сильную девушку, я грустно улыбнулся. Надеюсь, что лук пригодится ей только вот для такого…
        - Я тоже, пап, - тихо прошептала Ева и хихикнула. - И, конечно, Иви я тоже поблагодарю, вот уж не думала, что так ей запомнилась.
        Кивнув, я предложил возвращаться, но девушка вновь шлепнула себя по лбу.
        - Ептыть, я ведь так бежала, что совсем забыла, что хотела сказать изначально! Змеечка призванная родила еще одну сестренку нам в коллекцию, так что можем к ней заглянуть через часок; пока они все равно отдыхают, - пояснила Ева. М-да, но, судя по разговору, дело было не у нас, это Фарину прямо отдых. Флу говорила, что ей тоже не нужна помощь, так что я сегодня по этому поводу могу не волноваться.
        Вернувшись домой, мы обнаружили первых гостей. Инга, которой никак не удавалось упрятать свой чересчур объемный хвостик в кресле, приветливо помахала нам, тогда как на диванчике расположилась небольшая семья в полном сборе. Аату, которого я так и не видел после инцидента с Агнесс, с болезненной улыбкой поднял руку в приветственном жесте - явно качественно сделанный имплант помигивал оранжевыми огоньками силовых гексагональных силовых полей, а каждый палец, словно принадлежащий металлическому скелету, ярко блестел на свету. Понятно, значит, все-таки, не удалось воссоздать обычную конечность, несмотря даже на текущие возможности… Хотя и удивляло, как имплант прижился, но я просто предположил, что волчок получил синергию Эксмах.
        Обнимая мужа, рядом сидела Луна, и здесь же была их дочка, достигшая совершеннолетия - Солнце. С таким же белоснежным мехом, как и у отца, лисичка выглядела миленько, словно потрясающе сделанная наряженная кукла. Ухоженные волосы были аккуратно уложены, длинные лисьи ушки время от времени подергивались, выдавая небольшое волнение девушки, а элегантное белое платье, не закрывающее плечи, подчеркивало переливающиеся синие узоры, нанесенные на кожу правнучки. Ослепительно белый пушистый хвостик лежал рядом с хозяйкой, а его кончик то и дело колыхался из стороны в сторону.
        - Извиняюсь за задержку, - с улыбкой произнес я, и все дружно начали говорить, что ничего страшного. - А где же остальные?
        - Ох, ребячество одно, спорят, кто первый будет активации пробовать, - с гордым видом заявила Инга, которая и сама-то не столь давно стала Идущей. - Воть, вспомнишь, а они и заявятся!
        В дверь вошли, переглядываясь, парень с девушкой. В отличие от остальных, одетых в повседневную одежду, эти двое уже будто бы собрались куда-то отправляться. На Айдис, нашей с Сефиной внучке, была одета легкая черная броня, поблескивающая гберовыми вставками. Под защитой можно было разглядеть свободную белую рубашку и простые штаны такого же цвета, а на боку - ножны с длинным мечом. Поправив немного помятый темный плащ, девушка шевельнула ушками и, внимательно смотря на меня своими голубыми глазами, легонько поклонилась, покачивая длинным кошачьим хвостиком. Что и говорить, ее серьезное и даже строгое личико вместе с довольно короткими иссиня-черными волосами создавали при такой одежде образ какой-нибудь принцессы-рыцаря.
        - Я и этот болван, ня, прибыли, дедушка!
        «Болван», которым был наш с Фрольгой внук, Георг, с недовольным видом цокнул языком и дернул сестру за хвост, вызвав тем самым громкий недовольный няк. На парне были просторные коричневые штаны, плотная куртка с высоким воротником и множеством прицепленных кармашков, а также хоть и потрепанный с виду, но неплохо смотрящийся шарфик. Шевелюру парень, похоже, никогда не причесывал, отчего на его голове творилось что-то невообразимое.
        - Прошу не обращать внимания на мою бестактную сестру; что поделаешь, когда зависть сжигает изнутри, остается только обзываться, - со страдальческим видом заявил Георг, и теперь уже Айдис ткнула его локтем.
        - Не ссорьтесь, пожалуйста! - в один голос сказали Фрольга и Сефина, но я и не придал значения этой перепалке, волновало другое - не все "виновники" были в сборе.
        - Хм, а где же Вега? - спросив, я по реакции понял, что никто ее, похоже, сегодня не видел, а ведь у дочки тоже совершеннолетие. Впрочем, мысли на этот счет у меня были, так что я, резко поднявшись, попросил семью приниматься за еду, а сам отправился к телепорту.

* * *
        3 (33) день, утро.
        Солнце - дочь Аату и Луны, девушка-лисичка, 18 лет.
        Вега - дочь ГГ и Эспи, эльфийка, 18 лет.
        Георг - сын Вика и Уитны, человек, 18 лет.
        Айдис - дочь Эвины и Аралана, кошкодевочка, 18 лет.
        Кармента - дочь ГГ и Мириам, девушка-волчица, 17 лет.
        Мотоко - дочь ГГ и Лары, человек, 16 лет.
        Бром - сын ГГ и Илмы, дуллахан, 16 лет.
        Мута Принси - дочь Спека и Лазу, драконид, 17 лет.
        Кокон - ребенок Баха и Канты, 17 лет
        Кокон - ребенок ГГ и Фори, 7 лет
        Неизвестно - дочь ГГ и Мей, ламия/нага, 1 год.
        Неизвестно - ребенок ГГ и Флу, 1 год
        Глава 58
        Глава 58. Кто же сильнее?
        Стопроцентной уверенности, конечно, у меня не было, но я все-таки выбрал базу ДеусЛегио в качества пункта назначения и через мгновение уже оказался на месте. Щелкнув моделью коммандо, чтобы проверить на миникарте положение близких, я, усмехнувшись, кивнул сам себе и отправился наверх в своем обычном виде. Хотя базу роботизированного легиона можно назвать своего рода «безжизненной», мои родные бывали здесь довольно часто, так что, я бы сказал, что наоборот, это одно из самых важных помещений на данный момент.
        Пройдя по решетке, покрывающей пол, я вышел к большому залу с аппаратурой и несколько удивился - к обычному аскетичному виду холодного металла контейнеров добавилось немало посторонних элементов, вроде одежды, оружия и даже небольших коробочков, содержимое которых сложно определить, не заглядывая внутрь. Несмотря на то, что терминалы для входа в Лимб были общими, казалось, что за счет этих принесенных предметов они условно оказались поделены на группы.
        В углу комнаты у одинокого контейнера я увидел девушку, молчаливо смотрящую на панель управления. На ней было длинное платье сиреневого оттенка, с футуристически выглядящим корсетом, выполненным из какого-то металла. Длинные волосы были убраны назад, открывая вид на гарнитуру, помигивающую огоньками и почти полностью закрывающую длинные эльфийские уши девушки.
        Услышав мои шаги, Вега обернулась и, увидев меня, смущенно потупила взгляд.
        - Доброе утро, отец. Прости, если пришлось поволноваться, я уже хотела возвращаться…
        - Так давай вместе подключимся, - с энтузиазмом сказал я, перебив дочку, и Вега, заморгав, обрадованно улыбнулась, вновь бросив быстрый взгляд на контейнер. - Хм, это же инструменты Эспи? - спросил я, увидев, что возле контейнера на полочке лежит знакомый мне пояс, которую эльфийка-пилот всегда держала при себе, несмотря на устаревший вид содержащихся там приспособ.
        Переведя взгляд, Вега посмотрела на вещицу и, на мгновение коснувшись ее пальцами, утвердительно кивнула.
        - Да… Когда мама вернется, может, вдруг ей захочется что-то починить… - тихо, почти безжизненно сказала девушка и часто заморгала. - Глупо, наверное. Вряд ли обратное транспозирование будет происходить в этом зале, - шмыгнув носом, добавила Вега и посмотрела в мою сторону, но я как раз уже подошел ближе и бережно обнял дочку.
        - Если от этого она кажется ближе, чем есть, разве плохо здесь это держать? - тихо сказал я девушке, ощущая, как она вжалась в мое плечо. - Хотя, думаю, если бы ты просто подключалась время от времени, это было бы веселее и для тебя, и для нее.
        Коротко кивнув, Вега ткнулась в меня носом и, когда я ее отпустил, шумно вздохнула.
        - Да, но очень сложно удержаться от того, чтобы не проторчать в вымышленном мире очень много времени, так что лучше не злоупотреблять, - строго произнесла девушка, но, скорее для себя, нежели в качестве объяснения. - Я просто хотела показать свою модель, чтобы мама порадовалась, поэтому побежала сразу сюда.
        - Так я и не виню, но предупредить все-таки стоило, - включив «отцовский режим», заявил я. - Пусть вы все есть в Связи, но местонахождение мне неизвестно, если вы далеко, а применять свой своеобразный способ возвращения из-за такого я считаю излишним, - пояснив, я увидел, как Вега кивает с печальным видом. Отыскав глазами незанятый вещами терминал, я нащелкал команду для подключения, а затем тоже самое сделал и для второго. После того, как помог дочке подключиться, я нацепил провода на голову и отправился в Лимб.

* * *
        Что ж, для Эспи явно не использовали что-то из моих воспоминаний - мы оказались на огромной платформе где-то высоко в небе, насколько можно было судить. Голубоватое свечение силового поля отделяло нас от пролетающих мимо облаков, тогда как сама площадка была размерами с немаленький стадион. Края были ограничены высокими металлическими стенками, а неподалеку находился вход в здание, с виду напоминающее ангар, тогда как на отдалении можно было увидеть взлетные полосы: как обычные, хоть и весьма короткие, так и в виде круглых площадок, на которых размещалось что-то, напомнившее мне огромные вентиляторы.
        - Воздушная база поддержки СпейсТех, - в восхищении пробормотала Вега, озираясь по сторонам. - Я их видела только издалека!
        - Не просто база поддержки, а та, на которой я начинала свою карьеру, хех, - услышали мы знакомый голос и, обернувшись, увидели Эспи, одетую в свой неизменный обтягивающий комбинезон. - Идите сюда, чего как накрахмаленные?
        Вега подбежала первой и радостно обняла маму, а я, дав девчатам несколько секунд на обнимашки, вскоре присоединился.
        - Ух, уже взрослая, и сегодня совершеннолетие… А я все тут прозябаю, вот ведь дурочка, да? - шутливым тоном поругавшись на саму себя, Эспи нежно поцеловала меня в губы. - Хотя, думаю, у таких, как я, как раз-таки меньше всего проблем сейчас.
        - Если сравнивать с подготовкой к Очищению, то сейчас всем живется довольно спокойно, а уж кто не может жить без войнушек, те отправляются на тренировки и ко мне на флагман, - в общих чертах рассказал я. - В целом, ничего особенного, но без тебя скучно, - с нахальной улыбочкой заявив последние слова, я вызвал довольную усмешку у жены.
        - Ох, льстяка. Наверняка за это время успел себе еще с десяток девиц в дом привести, - хихикнув, добавила Эспи, а Вега в качестве поддержки закивала. Эй, я думал мы заодно!
        - Даже если и так, то по рушащейся станции протащила меня именно ты, да и обниматься на снегу, согреваясь лишь теплом наших разгоряченных…
        Поймав взгляд женушки, я замолчал, и мы вместе глянули на Вегу, с огромным интересом прислушивающуюся к каждому моему слову. Казалось, будь у нее блокнот с собой - еще бы и записала все.
        - Ай-яй-яй, мама, ну мне же интересно! - замахав руками, дочка зажмурилась, когда Эспи схватила ее за кончик длинного ушка. - Я вообще-то тебе хотела модель показать!
        Отпустив дочь, Эспи с интересом посмотрела на нее, а потом на меня, будто сомневаясь.
        - Если знаешь, как форма работает в настоящем мире, то в Лимбе она повторяется интуитивно и, вроде как, идентична, - высказался я, припоминая свои полеты по «Собору». - Можно попробовать.
        - О, ну тогда покажи, конечно, - обрадованно сказала Эспи, обняв меня одной рукой. - А мы посмотрим.
        Кивнув, девушка отбежала к взлетной полосе, и мне оставалось только гадать, что же она хочет учудить, если ей не хватило весьма большого расстояния между входом в помещения базы и внешней стеной.
        Встав примерно по центру платформы, Вега неожиданно подлетела немного вверх, и у нее в руках оказался ярко светящийся круг, на поверку оказавшийся, видимо, каким-то диковинным терминалом, как у модели с дронами. По обе стороны от девушки начали открываться порталы, откуда стали выбегать то ли солдаты в футуристической броне, то ли человекообразные роботы. Когда вокруг девушки оказалось несколько десятков бойцов, возникли крупные светящиеся овалы вверху, из которых начали появляться корабли СпейсТех, превышающие даже обычный шаттл в несколько раз размером. Если модель и в обычном мире работает также, то это по мощи и разрушениям сравнимо с моделью Кристины или той принцессы-демонолога, а то и превышает их.
        Изумленная Эспи обрадованно захлопала в ладоши, и, под наши овации Вега отозвала все войска и подбежала к нам вприпрыжку.
        - Умничка! Раз ты теперь такая сильная, то присмотришь за папой, пока я не вернусь? - тихо сказала Эспи и чмокнула дочку в лоб.
        - Хорошо! - просто светясь от счастья, Вега посмотрела на меня, на что я демонстративно зажал между пальцами подаренный ей и Вультис медальон. - Он всегда под нашей защитой!
        Еще немного пообщавшись с дочкой, Эспи объявила, что, похоже, остальные забеспокоились и пришли в зал, так что нам стоит возвращаться, чтобы не было вопросов. Проводив дочку, эльфийка подошла ко мне и, подарив еще один ненастоящий поцелуй, с грустным личиком отстранилась, подняв руку на прощание.
        - Если… Если возвращать меня будет лишком опасно, то не нужно, ладно? - нерешительно сказала девушка, стараясь не смотреть мне в глаза. - Тут не так уж и плохо, я могу летать хоть целыми днями, а так бы выносливости не хватало…
        - Вернешься, и будешь с запасом зелий летать, ясно? - не став слушать, мягко сказал я, улыбнувшись. - До встречи, Эспи.
        Сглотнув, девушка решительно кивнула, смотря мне в глаза, и ласково улыбнулась на прощание.

* * *
        Ловко выбравшись из контейнера, я увидел все наше ранее собранное семейство, что-то тихо обсуждающее.
        - Ага, заволновались все-таки? - как ни в чем не бывало, сказал я, подходя ближе, но Георг, с каменным выражением лица, сделал шаг вперед и сказал:
        - А… Смешанная причина. Айдис так переживала, что не проследила за Вегой, что в итоге просыпала соль и угробила одно из блюд, так что нам пришлось срочно передислоцироваться от гнева бабушки, перемещаясь по базам…
        - Ну вот что ты плетешь! - прищурившись, Фрольга обнажила клыки и стала яростно помахивать хвостиком, медленно приближаясь к внучку.
        - Просто Айдис пошла по уровню готовки в бабушку, отсюда и результат, - тихо заметила Ева, но, увидев, как обе кошечки навострили ушки, поспешила подойти ближе ко мне. - Ох, как же мне нравится, как тетя Сефина готовит, м-м…
        Зная, что кошечке и впрямь не стоит доверять что-то сложнее бутербродов, я представил картину того, как Айдис решает исправить блюдо и тихонько засмеялся. М-да… А вот дали бы сразу попробовать!
        «Так и я об этом», - передала мне Ева мысль, и тоже тихо захихикала.
        - Ладно, давайте отпразднуем, чем есть, с утра вредно много обжираться, - сказал я, и все гурьбой повалили к телепорту. Хотя я все-таки и успел услышать, пока отключался от Лимба, что остальные совершеннолетние тоже хотели «зайти» к родителям, но для поддержания атмосферы никто не стал это афишировать, так что первым делом я все-таки повел новоиспеченных Идущих к Сердцу.
        Чтобы соблюсти нечто вроде ритуала, пошли только те, кто принадлежит к нашей особенной «касте», то есть, я, Аату, Инга и Георг с Айдис. Похоже, новички с очередностью уже определились, так что девушка с важным видом первой касалась кристалла вместе со мной, а потом настал черед и парня. Как только я распределил имеющуюся синергию, ребята переглянулись и, всеми силами стараясь сделать вид, что не спешат, начали торопливо подниматься из подвала. Аату переглянулся с Ингой, увидев такую картину, и оба наших ветерана с довольным видом улыбнулись.
        На улице было уже весьма тепло и без дополнительной верхней одежды, так что мы просто отправились к одной из тренировочных площадок, что теперь все равно пустовали - большинство войск обучались или в столице, или на корабле.
        - Кхм! - громко обратив на себя внимание, Айдис медленно выдохнула, после чего вышла вперед. Ее ушки подергивались от волнения, но в целом девушка держалась молодцом. Уже явно зная, что от нее требуется, внучка зажмурилась, и вскоре перед ней шлепнулся багги.
        - Хм, и что плюсом? - бесцеремонно спросила Инга, принявшись мотаться вокруг машины, словно пытаясь обнаружить у нее какой-то изъян или, наоборот, бонус. - Ну же, ну же, не молчите!
        Сама Айдис старалась не выглядеть расстроенной, но я прекрасно понимал, что раз ее готовили все время для особой роли, сложновато вот так вот ничего сразу не увидеть. Хотя, должен признать, таким простым тестом было бы проблематично обнаружить и наши с Аату особенности.
        - Я не знаю, в чем прикол, но оружие у этой балды светилось, - зевнув, сказал Георг, указав пальцем в сторону ножен, висящих у девушки на поясе. - Да ладно, сеструха, уже почувствовала себя слабачкой что ли, после всего? - серьезным тоном продолжил парень, подойдя к Айдис и добродушно ткнув ее в плечо кулаком. Хвостик девушки качнулся, и, шевельнув ушками, кошечка быстро замотала головой, сдерживая улыбку.
        Выхватив меч, судя по всему, выполненный на заказ из хрусталитового сплава, внучка применила еще один вызов багги: да, так и есть, оружие Айдис замерцало, словно на него было наложено какое-то зачарование.
        - Руби багги нахрен! - с чувством заорал я, и девушка, рассмеявшись из-за обнаруженной способности, размашистым ударом ухнула по капоту машины клинком. Конечно, хрусталит и сам по себе обладал отличными режущими свойствами, но с такой легкостью прорезать весь мотор сразу…
        Похоже, Аату подумал о том же самом, потому что вызвал для эксперимента привидение. Оружие девушки уже погасло, так что она применила хитиновую стену, и, резким ударом попыталась разрубить бедного призрака пополам, но тот остался висеть в воздухе.
        - Значит, что-то сравнимое по мощи с истинным металлом, но не копирующее его полностью, работает сколько-то секунд после применения… - вынес я вердикт, и Айдис стала разглядывать свой меч с благоговением. - Думаю, будет время еще попробовать с разным оружием, а также определить, меняется ли мощь и длительность в зависимости от количества затраченных на активацию лет, - выдал я, стоя с видом профессора, но девушка и без этого была очень рада.
        - Ох, я рада, что у меня все куда проще понять, - тихо выдохнула Инга, в волнении сжимая хвостик: похоже, за своего более близкого родственника она переживала куда больше.
        Георг, хоть и пытался скрыть радость от того, что у его сестры все получилось, все-таки похлопал ее по плечу и встал на свободное место, после чего, прикрыв один глаз, вызвал многострадальную машину. Одновременно с этим от парня разошлась еле видимая волна, но каких-либо изменений я обнаружить не успел.
        - Выносливость? - осторожно подала голос Вега, стоявшая рядом со мной. - Я ранним утром уже пробовала свою модель, так что чувствовала себя немного уставшей, а сейчас, эм, бодрячком!
        - Не смотрите так на меня, я просто ткнул название, - усмехнувшись, сказал Георг, пожав плечами. - Ну это…круто же, да?
        - Полевое восстановление выносливости лишним не бывает, особенно если оно применяется на всех окружающих и тебя самого с любой активацией, - пояснил Аату. - Поздравляю.
        Инга радостно шевельнула ушками, услышав это, а Айдис в задумчивости спросила:
        - Так все-таки, кто же из нас выиграл спор по особенностям?
        - Сильнее всего из нас любой именно тогда, когда мы все вместе, - в качестве финального объяснения произнес я и улыбнулся. - Пойдемте в дом.
        Глава 59
        Последние приготовления.
        Во время возвращения в Особняк я мельком глянул на часы. Черт, все-таки уже немало времени прошло, а просто отгул с такой должностью не взять… Цокнув языком, я, тем не менее, улыбнулся и пошел вместе со всеми в гостиную, где вспомнил про еще один подарок. Интересно, Иви и впрямь знала, что эта необычная винтовка, купленная на рынке, может пригодиться, или просто так совпало? Хотя, конечно, абсолютной уверенности у меня не было, я подозвал уже планировавшего плюхнуться в центре дивана Георга, предложив остальным приступить к трапезе.
        Как и ожидалось, на самом деле никто и не думал есть без всех «виновников», тоже волнуясь по поводу Веги, так что я поспешил проверить свою догадку как можно скорее. Поднявшись с помощью «лифта» к преобразователю, не стал сразу нагружать парня всеми возможными моделями - с подобным ребята уже отлично справлялись и без меня, а просто внес общие для всех форм лечащие заклинания. Ничего не сказав, Георг послушно забрался в преобразователь и через несколько мгновений вышел, как ни в чем не бывало.
        - Хм, Нико, зная тебя по рассказам других, я бы предположил, что это все неспроста, - с улыбкой произнес парень, поправляя шарфик. - Неужели мне уготована какая-то особая роль, и я заткну эту важничающую кошечку с ее раздутой гордостью? - несмотря на своеобразный смысл подобной фразы, Георг беззлобно ухмылялся, видимо, представляя, как Айдис будет возмущена тем, что их подобным образом разделили.
        - А… нет. Просто предположение, но, надеюсь, верное, - почесав щеку, сказал я, доставая из-за пояса прихваченный с собой сверток, который не давал парню покоя весь путь до преобразователя. - Подарок! Если, конечно, получится им пользоваться; все-таки вещица не с нашего континента, и кто ее знает, - поспешил я добавить на тот случай, если не сработает, но глаза Георга уже сияли и без этого.
        С важным видом тряхнув шевелюрой, внучок взял сверток и аккуратно извлек оттуда винтовку. С виду она напоминала нечто вроде полицейского дробовика, с той разницей, что на конце ствола располагались две черные пластинки вместо дула. С интересом рассмотрев оружие со всех сторон, Георг прицелился в стену и с довольным видом присвистнул. Раз может пользоваться, то проблем с синергией нет, однако…
        - Лежит в руке круто, но тут нет интуитивного понимания, походу, - с виноватой улыбкой сказал внук, бросив на меня взгляд. - Хм… Применять лечилку? - обрадованно кивнув собственной догадке, Георг использовал заклинание, и его рука ненадолго мигнула белесым свечением, а вместе с этим в винтовке что-то щелкнуло, отчего пластинки на дуле загорелись мягким голубым светом.
        - Фух, работает! - с облегчением сказал я, обрадовавшись не меньше, чем сам «именинник», что теперь с грозным видом направлял ствол оружия в дальнюю часть коридора. Не то, чтобы я одобрял стрельбу в помещении, но идти на улицу как-то не хотелось, так что я просто создал несколько хитиновых стенок, соорудив из них нечто вроде полосы препятствий прямо в проходе.
        Получив мой кивок, Георг прицелился и нажал на спусковой крючок: с обеих пластинок сорвались ярко-голубые линии, закрутившиеся, словно цепочки ДНК, и за мгновения преодолев расстояние до стены, с гудением врезались в хитин, проломив его и оставив остатки каркаса валяться по краям коридора. После этого спирали исчезли, а винтовка погасла.
        - Ох-хо-хо! Понял-понял! Включаем заклинаниями, а, с учетом восстановления выносливости даже от бесплатных активаций, я могу делать это постоянно, постоянно подзаряжая оружие! - воскликнул Георг, с каждым словом говоря все быстрее. - Вот это дальновидность! Неужели ты знал, что у нас будут за способности?! - с восхищением произнес внук, смотря на меня широко раскрытыми глазами, а я лишь неопределенно кашлянул, не желая разрушать столь крутой образ…
        - Раз все хорошо, пойдем вниз, - перевел я тему на будничные заботы, и, воспользовавшись тем, что парень принялся рассказывать о подарке, перехватил пару закусок, и на том попрощался со всеми, пожелав отдохнуть и отпраздновать хорошенько.
        Только вот сразу же я не ломанулся заниматься аделантадными делишками, поскольку были еще две девушки, к которым нужно обязательно заглянуть. Несмотря на необходимый им отдых, я забеспокоился, что имена-то детям до сих пор не дали, поэтому первым делом переместился к Шэдмерам. Благодаря настроенному полевому телепортатору, владельцам синергий не приходилось каждый раз кататься на местном транспорте, чтобы добираться из Ростка к замку и назад, так что я просто шагнул в подобное устройство и оказался сразу у нынешней резиденции Совета. Мини-карта подсказала мне путь, и вот уже через пару минут я оказался в коридоре, ведущем к нужной комнате, но для начала я достал и активировал коммуникатор, чтобы связаться с «Вестником».
        - Доброго дня, милаш, - сказал я Оу, и та, только собираясь ответить что-то официальное, оборвалась на полуслове и, вызвав нечто вроде кашля, все-таки выдавила дежурное приветствие. - Как обстоят дела с формирование новых звездолетов? - сказав так, я рассчитывал на то, что девушка поймет, что именно я имею в виду.
        - Через пару часов можно будет использовать, капитан, - нарочито сухо произнесла девушка. - Останется лишь сформировать команду.
        - Благодарю, - коротко ответив, я поблагодарил женушку и отключил связь. Что ж… вот и настанет совсем скоро один из переломных моментов. Если все удастся, то как сильно может изменить облик Проэлии возврат технологии обратной оцифровки?
        В замке было все-таки не слишком-то жарко, но за мощной деревянной дверью, к которой я подошел, меня встретила весьма приятная атмосфера тепла и, я бы даже сказал, уюта. В тишине потрескивали поленья в камине, а на огромной кровати свернулась Мей, но, когда я вошел внутрь, она немного изогнулась и, убрав прядку растрепавшихся волос с лица, тепло мне улыбнулась.
        - Никки… - кончик хвоста ламии задергался, а я не стал заставлять девушку ждать и подошел к ней, после чего чмокнул в губы и присмотрелся к малютке, что устроилась в руках у мамы. Маленькая девочка-змейка с короткими белоснежными волосами мирно дремала, свернувшись колечками. Даже в этом возрасте нижняя часть у змейки была весьма длинной, а на кончике хвоста яркая белая чешуя немного меняла оттенок на фиолетовый. Присмотревшись, я увидел, что у кончиков волос тоже просматривается подобный цвет, но узоров, подобных тем, что были на чешуе Мей, у нее не было.
        Если так подумать, само по себе рождение ребенка - чудо, а здесь оно было двойным - ведь это единственные змеелюди на этой планете! Правда, если все пойдет по обычному плану, то и эта дочка станет Идущей, а это означает, что змейки пойдут в массы, особенно с их страстью к мужикам…
        В таком ключе по отношению к невинной малютке мне думать не хотелось, поэтому я просто наклонился и поцеловал ребенка.
        - Я уже придумала ей имя с моей родины, - тихо прошептала женушка, с улыбкой смотря на меня. - Если ты не против, конечно.
        - Нет, конечно не против, - с радостью в голосе сказал я, незаметно выдохнув. - Какое же?
        - Кианг.
        «Обновление статуса… готово.
        Новый ребенок зарегистрирован: Кианг Виноградова, фракция Шэдмер/Арвер.»
        Ага, судя по всему в случае с Идущими все-таки записывают изначальные фракции, как родные, поскольку они не считаются полноценными СервиДеум.
        - Уже скоро нужно будет отправляться, да? - неожиданно спросила Мей, и я, думая о другом, не сразу даже понял, о чем речь.
        - Да, сегодня, - тихо ответив, я почувствовал себя мерзко, словно разрушил сложившуюся идиллию. Но не время в очередной раз сомневаться, я уже и так слишком много угрохал на подобные размышления беспокойных минут. - Я свяжусь.
        С готовностью кивнув, Мей устроилась на кровати поудобней, а я медленно вышел из комнаты с неприятным «послевкусием». Стараясь сосредоточиться на цели, я поспешил к телепортатору и, войдя, вернулся обратно в Особняк, где отправился в комнату к Флу.
        Ожидая увидеть ту же спокойную картину, что и в замке, я был несколько ошарашен происходящим. Большая часть поверхности комнаты была залита водой, словно трубы прорвало, и при всем этом еще и жарко пылал камин - влажный и жаркий воздух, казалось, обволакивал меня со всех сторон и не желал отпускать. И в этой парилке непрерывно бегала девушка-слизь, гоняясь за своей маленькой копией. Но это на первый взгляд.
        Маленькая «Флу» хоть и была ростом с ребенка лет двух от роду, по своей фигуре и комплекции во многом повторяла маму - разве что выглядела более худощавой, а слизистые волосы были не в виде отростков, а ниспадали с головы сплошной толстой пленкой. И, конечно, яркие глаза - они были приятного фиолетового оттенка, и сейчас внимательно рассматривали меня.
        - Фух! Нико, - с облегчением сказала Флу, остановившись и опустившись рядом с дочкой. - Ребеночек у нас получился на удивление неспокойный, в тебя, наверное! - произнеся это обвиняющим тоном, девушка улыбнулась. - Нет, ты же лопнешь, деточка! - воскликнула женушка, когда дочурка выскользнула из ее рук и плюхнулась в лужу на полу.
        - Ты сейчас не шутишь? - с ноткой тревоги спросил я, видя, что девочке очень весело плескаться в воде, но Флу отрицательно покачала головой, после чего приложила палец к губам и качнула слизистым отростком в сторону ребенка.
        - Это как сладости! Если не ошибаюсь, вкусно, но много - вредно, - тихо и неуверенно сказала девушка. - Ладно. А! Что скажешь насчет имени Лика?
        Какие девушки самостоятельные стали… Подтвердив свое согласие, я получил еще одно сообщение.
        «Обновление статуса… готово.
        Новый ребенок зарегистрирован: Лика Виноградова, фракция ПрофСимп/Арвер.»
        Малышка наконец-то успокоилась, и Флу взяла ее на руки. Протянув руку, я провел по влажным слизистым волосам дочери, а она с интересом вцепилась в мой мизинец, с удивленным выражением на личике разглядываю мою кожу. Издав нечто вроде всплеска воды, Лика коснулась ладони губами, и радостно улыбнулась, зажмурившись.
        - Твой вкус ей понравился, - со смешком сказала Флу. - Кстати… Если отправишься на территорию ПрофСимп после моего отъезда, то возьми Лику с собой, пусть она останется на попечении Гармонии.
        Только я хотел сказать и что-либо возразить, как девушка, недовольно нахмурившись, продолжила:
        - Речь не о воспитании, а о физическом развитии, вряд ли кто-то из родных сможет это обеспечить…
        - Тогда понятно, конечно, - ответив, я еще раз глянул на дочку. Вроде и с родителями, а уже будет в одиночестве так быстро, черт знает что…
        Раз уж Флу настроилась, я лишь предупредил о сроках, после чего отправился на Вестник.
        - Как хорошо, что вы здесь, капитан! - официальным тоном сказала Оу, как только я появился. - Так быстрее сможем завершить приготовления.
        Похоже, что управились с экспериментальным кораблем быстрее, чем я планировал. Переходить на его борт было решено с нашего флагмана, поскольку это позволит применить снятие ингибирования - еще неизвестно, с чем придется столкнуться, так что любая подобная помощь или усиление будут кстати.
        Переместившись в отдельный пустующий ангар, я увидел стандартно выглядящий звездолет из флота разведки. Весьма большой вблизи, на экранах радаров он всегда казался крошечной точкой, отчего было еще удивительнее сознавать, что именно подобная машина способна путешествовать сквозь пространство.
        Дизайном напоминающий шаттлы, он обладал более «хищным» профилем, а вместе с двигателями позади по серебристой поверхности обшивки проходили переливающиеся линии, выстроенные в каком-то особом порядке. Исходя из этого, витамет явно имел ограниченные возможности к трансформированию, но для каких-либо особых боевых заданий он и не был предназначен изначально, хоть на нем и было закреплено «ликвидаторское» вооружение.
        Войдя внутрь грузового отсека, я обнаружил кучу аппаратуры, закрепленной везде, где только можно, из-за чего начинало казаться, что подобный корабль только для ИИ и предназначен. Но нет - чуть дальше обнаружились места для экипажа, а так же серебристые контейнеры с припасами. Предупредив ранее посещенных девчат, я даже вздрогнул от неожиданного возгласа:
        - Папочка, привет! - воскликнула Агнесс, выглянув из-за крышки открытого контейнера, столь большого, что он полностью скрывал девушку. - Ух, наша команда почти готова!
        Обняв подскочившую девушку, я не мог отделаться от чувства фальши, хотя, конечно, сама псевдодочка в этом и не виновата, просто сложно осознать. Следом за Агнесс из передней части корабля появилась уже знакомая мне троица из «Надежды» - три полуголые эльфийки с пышными формами. Ничего не сказав, они выстроились на свободном месте возле стены и замерли, никак больше не реагируя. Через пару секунд объявилась еще одна троица, теперь уже из «Доблести» - одноглазый Гамильтон, роликовая девица - Миранда, и рыжий Винсент, чей автоматон и был спрятан в контейнере неподалеку. Эти фрэмтеховцы были более «живыми» по своим повадкам, и, поздоровавшись со мной, приветливо кивнули, выстраиваясь напротив эльфиек.
        После этого весьма ощутимо повеяло холодом - в проеме появился Аненклетус. Одетый лишь в штаны, он казался просто худощавым пареньком лет восемнадцати от силы, но по глазам можно было оценить, что он куда старше - настолько тяжелым был взгляд. Кожа с голубоватым оттенком была полупрозрачной, позволяя разглядеть пульсирующую под ней белесую кровь и даже кости; рога придавали образу злобности, но, в целом, Ана можно было назвать похожим на человека. Приткнувшись в углу, он молча кивнул мне, а последним из проема появился принц Клетес. Не будучи клоном, он вел себя непринужденно: улыбнувшись Агнесс, он поспешил подойти ко мне, отчего все остальные бойцы напряглись.
        - Нико! Спасибо! Хер знает, я ведь не поверил, что ты найдешь маман, а оно вот как обернулось. Был не прав, ты уж это, звиняй! - жизнерадостно сообщил парень, протянув мне руку и, после того, как я пожал, он бесцеремонно плюхнулся на ближайший ящик.
        Еще раз проверив, что координаты колонии десперандов присутствуют в базе, а также удостоверившись в наличии нужных припасов, мы как раз дождались Флу и Мей. Обе девушки выглядели решительно и явно не собирались устраивать долгие проводы, но я все-таки подошел к ним.
        - Берегите себя, - попросил я, хоть и чувствовал, что нет у меня на подобное право, коль сам и отсылаю. - Расчет на короткую экспедицию, так что не задерживайтесь; лучше вернуться и отправиться опять, - сообщил я, тем самым избегая темы о том, что они могут и погибнуть.
        - Хорошо, Никки! - обвив меня напоследок, змейка подарила мне нежный и страстный поцелуй, после чего поползла на борт звездолета, а Флу, смущенно стоя рядом, «посинела» из-за посторонних взглядов, после чего осторожно чмокнула меня в щеку и побежала к кораблю.
        - Все готово. Предстартовый отсчет, всем покинуть площадку, - сообщила Оу по внутренней связи, но я просто включил модель Пожинателя. - Пять, четыре, три…
        Внешняя стена ангара мигнула, и корабль с ревом пролетел прямо через нее. Светящаяся точка постепенно отдалялась, еле заметная на фоне яркого Сакрамента, и через пару мгновений вообще исчезла в портальной вспышке - крейсер лег на курс к колонии.
        Глава 60
        Размышления, прощание и поиски.
        Вот и все, пути обратно нет. Я искренне надеялся, нет, даже был уверен, что у моей команды мечты все получится… Если, конечно, информация о колонии верна, ведь в противном случае никакой профессионализм не поможет достать то, чего нет. И, когда они вернутся с технологией, подобное вряд ли пройдет мимо безликих, так что это и будет переломным моментом, как мне кажется.
        Исходя из этого, стоит ускориться в деле завоевания Сакрамента - не потому, что я тем самым хочу отвлечь внимание, хотя и это имеет место быть. В деле поиска нужных для стабилизации праймвира микроорганизмов мы так и не продвинулись, и без подобного, боюсь, можно даже не рассчитывать попытаться победить божков, а это предстоит в любом случае - даже если наша экспедиция не обнаружит технологию, у этих засранцев она наверняка есть, так что придется вышибать силой. Но, если воспользоваться отключением локальных ретрансляторов и частичным прерыванием Связи в космосе, у меня все равно слишком мало сил, чтобы сражаться с тремя планетами, не говоря уж о патрулирующих где-то флотилиях.
        Так что, в общем-то, сами сакраментяне не особо-то и нужны, вот только на контакт они идут крайне неохотно - судя по отчетам, с момента нашего обустройства на защищенных платформах столкновений больше не было, а уж решили эти инопланетяне спустить все на тормозах или собирают где-то силы помощнее… Как обычно, хочешь мира - готовься к войне, так что так и поступим.
        В итоге, силы для нападения и обороны у нас были, оставалась проблема с чересчур хитро устроенной планеткой; исследование поверхности, чья площадь кажется весьма крошечной, затруднено из-за охрененно шустро восстанавливающейся растительности, и, даже если отправиться на островок с таинственным куполом напролом, подобная неприятность остается. Второе же - средства для перемещения в толще воды. Видя, как лихо состав жидкости адаптируется, вредя нашим витаметам, казалось чем-то удивительным, что на Проэлии найдется хоть что-то, способное столь же оперативно избавляться от вредной химии, так что стоит заняться и этим в ближайшее время.
        Отметив, что с невозмутимостью статуи стою в пустом ангаре, я спохватился и пошел к выходу, а Оу тактично не стала мне ничего говорить. Попрощавшись с ней ненадолго, я вернулся в Особняк, но, вместо того, чтобы отправиться в другие фракции, я пошел в Центр, в котором сейчас можно было бы с легкостью заплутать. К счастью, для удобства кто-то развесил таблички, так что мне даже не пришлось пользоваться картой, и вот, спустя пару минут я уже оказался у кабинета Аннели. Что и говорить, жизнь у нас пошла в гору - после никчемных палаток, когда я только появился здесь, девушка сейчас сидела в шикарно отделанной комнате с изящной деревянной мебелью, позолоченными украшениями и магическими аксессуарами, вроде светильника и обогревателя.
        - Нико? - хоть мое имя и прозвучало вопросительно, за этим скрывалось скорее тревога. - Ты такой бледный… - участливо сказала девушка, и, поднявшись из-за стола, заваленного бумагами, поспешила подойти ко мне. Взяв меня за щеки обеими руками, она принялась разглядывать мое лицо под разными ракурсами, пока я с улыбкой не перехватил ее.
        - Все нормально, просто много думаю, а для такого тупня, как я, это слишком несвойственно, - отшутился я, хмыкнув, но девушка лишь надула губки.
        - Я бы не вышла за дурака, так что подобным ты оскорбляешь и меня! - недовольным тоном заявила Аннели, после чего быстро чмокнула меня в губы и аккуратно присела на край стола. - Я думала, что ты на «Вестнике», что-то случилось?
        - Пока нет, - беззаботно сказал я, после чего нашел чересчур шикарный, как по мне, стул, и плюхнулся на него. - Хотел по секрету попросить начать кое-какие приготовления…
        Ничего не сказав, женушка быстро кивнула и, взяв чистый лист, подложила под него книгу и приготовилась записывать, внимательно смотря на меня.
        - Всех свободных людей на добычу ресурсов, но складирование не на хранилище Ростка, а на построенном вручную, где-нибудь не слишком далеко, - начал я. - Собственно, тоже самое касается провианта - с высокоуровневой базой добыча нужна лишь для создания деликатесов, поэтому начните запасать пищу просто так, думаю, кристаллическое хранилище, созданное вручную, поможет сохранить еду достаточно долго.
        Облизнув пересохшие губы, Аннели кивнула, но больше не смотрела на меня, лихорадочно записывая.
        - Тоже самое касается мастерских, с их уникальным вооружением и броней и, конечно, речь не только о базе арверов, - продолжил я. - Помимо этого, из текущих ферм необходимо отобрать семена и животных, а затем протестировать всходимость и возможность размножения вне условий построенных для них зданий.
        Видя, что девушка записала, я продолжил:
        - Создать побольше големов, способных быстро помогать со строительством, плюс сориентироваться по данному вопросу с представленными у нас базами; возможно, что будет проще переделать дроны, тогда производить их, - рассуждая, я ненадолго прервался, после чего добавил. - Обучить побольше людей с возможной специализацией «Мастер Зелий» на создание зелий выносливости; пусть даже с потерей эффективности из-за сроков, но требуется большой запас, и, по возможности, все травы, что используются для создания, а также Аргерум нужно тоже попробовать выращивать отдельно, - решив на этом пока что остановиться, я вздохнул и подождал, пока Аннели закончит писать.
        Отложив листок, девушка приложила кулачок ко рту, словно боясь, что из него может что-то вырваться.
        - Все так плохо? - тихо спросила Аннели, переведя взгляд с пола на меня.
        - Пока все хорошо, - ответил я, улыбнувшись уголком рта. - Просто… предосторожность, скажем так.
        - Ясно, - коротко ответила девушка еще до того, как я успел договорить. - Надеюсь лишь, что это не только ради нас, но и ради тебя тоже, - тихо сказала Аннели, сделав акцент на слове «нас», показывая в это время на себя.
        Я и сам толком не знал, но, поймав себя на мысли о том, что при размышлениях чуть ранее причиной атаки на божков считал все, что угодно, но только не то, что меня лично скорее всего захотят грохнуть, я понял, к чему клонит жена.
        Усмехнувшись своей догадке, я шагнул к Аннели и обнял ее, медленно разглаживая ее длинные волосы.
        - Прости, что опять все на тебя свалил, - тихо сказал я на ухо девушке, но та тут же отрицательно покачала головой.
        - Нет, у меня много помощников. Хотя, если ты о самом знании, то да, нет тебе прощения, - отстранившись, Аннели смахнула слезу и снова поцеловала меня в губы, только на этот раз нежно и продолжительно, и мне стало даже как-то спокойней на душе.
        - Что ж, надеюсь, что когда все кончится, ты меня все-таки простишь, хех, - улыбнувшись, я тронул пальцем кончик носа девушки и, вздохнув, попрощался, но пока шел к двери неотрывно ощущал взгляд Аннели на своей спине.
        Похоже, Фарин решил не избавляться от сложившейся традиции, так что в Центре теперь было нечто вроде детского сада для тех ребятишек, чьи родители были вынуждены торчать весь день на работе. Конечно, с учетом скорости взросления в этом не было ничего слишком уж напряжного в плане организации, но учитывая возросшее число жителей, занятых семей было и впрямь много - даже на подходах к нужному коридору я уже слышал детские крики.
        Помня ситуацию, с которой столкнулся в прошлый раз, я решил не щеголять тут в качестве живой легенды, привлекая излишнее внимание к своей персоне, поэтому все-таки воспользовался мини-картой - оказалось, что такой выбор был правильным. Пройдя чуть дальше от основных помещений, я зашел в комнатушку, которая, должно быть, когда-то могла выступать в роли ванной для гостей, но в данный момент там получилось нечто вроде сауны, где раскрасневшийся от жары Фарин со страдальческим видом вертел в руке трубку, не решаясь закурить.
        - Добрый день, - почесав нос, я вспомнил кое-что. - А что же кальян?
        Глаза старейшины расширились, и он, коснувшись ладонью лба, покачал головой.
        - Ох ты ж, совсем забыл про него! А Лика в порядке, - добавил Фарин, глянув в сторону, где в небольшом бассейне с тонким слоем воды дремала дочка, напоминая сейчас скорее просто комочек слизи.
        Кивнув, я подошел ближе и осторожно коснулся девочки - почувствовав меня, она зашевелилась и стала принимать человеческую форму. Глаза сначала были совсем маленьким, но, после того, как сфокусировались на мне, они быстро расширились, а на личике появилась слабая улыбка.
        Найдя на краю бассейна небольшую ткань-мантию, я надел ее на девочку, после чего бережно взял Лику на руки и прижал к себе, ничуть не переживая из-за слизи. Дочка радостно зажмурилась и вцепилась в мои руки, покачивая длинными волосами, а Фарин, поднявшись, подошел ближе.
        - Уверен, что хочешь отвезти ее? Я бы проследил, мне несложно… - начал было старейшина, но я с улыбкой покачал головой.
        - Думаю, Флу лучше было знать, как дочке расти, мы с тобой ничего толком не знаем об этой расе, - сказал я спокойным голосом, укачивая Лику на руках. - Но спасибо.
        Пожав плечами, Фарин не стал спорить и вышел вместе со мной, а я, укутав девочку одеждой, отправился наверх и вскоре переместился прямиком в бывший Росток Флу. Отсюда было рукой подать до базы Стила, но я все-таки не стал гонять дочку по улице, а вызвал вертолет и вскоре уже приземлился прямо на свободном месте апатичного городка. Как и в прошлый раз, никто в округе даже не шелохнулся, чтобы узнать, кто прибыл, но я понадеялся, что местная шишка на месте.
        Так и оказалось - создалось впечатление, что я даже и не уходил, парень-слизь все также валялся на скамье, ничего не делая, и у меня в голове начало зарождаться сомнение в том, что оставлять здесь дочь будет хорошей идеей.
        - Кхм, - громко обратив на себя внимания, я подождал, пока аморфное существо хоть немного придет в себя. - Стил, Флу мне сказала, что вы могли бы посодействовать в вопросе правильного развития детей…
        - Ох! Аделанта-а-адо-о-о… Потянувшись, слизень встряхнулся, а органеллы в его пустой башке, что не было просто фигурой речи, наконец-то встали на место. - Дочь самой Флу? Без сомнения, она будет лучшей из нас! - наконец-то парень заговорил чаще и, расположившись вертикально, неожиданно шустро пошел в глубину здания.
        Последовав за ним, я в итоге добрался до помещения, весьма напоминающего зал, в котором проходила церемония бракосочетания, с той лишь разницей, что ветви здесь все были выполнены из струй воды, а дополнительная жидкость отсутствовала, зато было еще несколько маленьких слизей разных размеров - другие дети.
        - Инкубатор Гармонии - лучшее место, так что даже не переживайте! - заверил меня Стил, и я нехотя опустил цепляющуюся за меня девочку на пол. Склонив голову, Лика нахмурилась, все еще удерживая меня за палец.
        - Мы с мамой постараемся вернуться так быстро, как сможем, - с трудом выдавив из себя такие слова, я вымученно улыбнулся. - Не скучай, ладно?
        Продолжая на меня неотрывно смотреть, дочка с грустным всплеском отпустила мой палец и отошла на полшажочка. Стиснув зубы, я помахал рукой на прощание и поспешил выйти, пока подступивший к горлу комок не дал о себе знать.
        Стил последовал за мной, явно решив проводить, но я, уже сглотнув, задал ему вопрос:
        - Где я могу найти ваших спецов по части флоры? Требуется попытаться взять под контроль инопланетную форму жизни в форме растений.
        Парень неопределенно булькнул, но затем шлепнул руками друг о друга.
        - Как удачно! Наш альянс всячески помогает Аделантадо в его свершениях, это нам наверняка пойдет в плюс, так ведь?
        - Да-да, у меня мало времени, - прервал я Стила, собиравшегося и дальше мечтать, и тот, качнув короткими отростками-волосами, продолжил:
        - Как я уже говорил, я один из главных в Аква-Плантовом альянсе… Собственно, наши природные братья и сестры весьма недалеко отсюда, я покажу вам на карте!
        Несмотря на простенькое убранство, карта оказалась голографической схемой, в трехмерном виде изображенной прямо на текущей в «стратегическом» помещении воде. Какой, однако, контраст… Выяснив все, что требуется, я вернулся к вертолету и поднялся в воздух. Да, если присматриваться, то в этой местности и впрямь было множество озер, да и сам росток был полон водопадов и водоемов, а вот чуть дальше начинался густой лес; деревьев и здесь было полно, но там встречались просто исполинские, чьи верхушки возвышались на десятки метров над другими.
        Оставив винтокрылую машину перед своеобразным входом в лес, где деревья росли не так густо, я пошел вперед. Тихий шелест листьев, мягкий свет, пробивающийся через кроны, и прохладный ветерок, приятно обдувающий после откровенно душных помещений Ростка - все это расслабляло, но чувствовалась какая-то искусственность. Ясно! Как и у арверов, здесь, похоже, почему-то не было птиц, не говоря уж о лесных жителях; я хоть и не охотник, но можно было предположить, что в таком густом лесу можно было их обнаружить, если даже на маленькой территории моей фракции их было множество.
        Проблудив десяток минут, я так и не обнаружил Росток, о котором говорил Стил - казалось, все деревья сплошной стеной окружают меня, затрудняя ориентирование, так что захотелось уже просто взять и выкосить здесь все к чертовой матери… Решив привести мысли в порядок, я облокотился на ближайший ствол, и почти сразу услышал грубый мужской голос:
        - Извиняюсь, но можно без рук?
        Дернувшись, я посмотрел на растение, и оно неожиданно шевельнулось. Пара темных следов на коре оказалась глазами, что уставились прямо на меня, а ветви легонько качнулись.
        - Не расцените это за грубость, господин Аделантадо, просто я не люблю прикосновения, - продолжило дерево. - Думаю, вы ищите Росток, он чуть дальше, по прямой.
        - А… Спасибо.
        Пусть это существо и было недвижимым, оно хотя бы соображало шустрей слизей, так что я, помахав, пошел по-прямой, пока чуть не втесался лбом во что-то твердое. Отшатнувшись, я присмотрелся и удивленно поднял глаза вверх - то, что казалось просто еще одной кучей деревьев, на деле было высокой стеной Ростка, замаскированной с помощью каких-то голографических технологий.
        Покачав головой, я пошел вдоль преграды, пока не нашел место, выглядящее, как кустарник - коснувшись рукой, я обнаружил, что это тоже обманка, так что просто шагнул внутрь и оказался на территории базы. Выглядящая, словно сказочная полянка, она поражала воображение тем, насколько профессионально можно было вписать постройки в лесную обстановку - тут и там были вековые деревья, в чьих стволах были сделаны еле заметные двери; здесь же можно было найти и травы, растущие на переливающемся участке, и деревца поменьше, чьи стволы и кроны сплетались вместе, формируя еще один вид построек.
        Но, конечно, самыми поражающими воображение были цветы - маленькие и большие, темные и яркие, разных форм и размеров; они были повсюду, украшая полянку, деревья или просто располагаясь группками, подобно саду.
        Подойдя по тропинке к самому большому дереву, я обнаружил самые большие бутоны - растущие прямо из земли, они были ослепительно яркими, причем все, кроме одного, расположенного ближе всех. С бледными, розовато-голубыми лепестками, он казался на фоне остальных самым заметным, несмотря на свой окрас, а уж запах… Сладковатый, притягательный, от которого хочется… Хм, и впрямь хочется. Вдруг возникший стояк был сейчас совсем некстати, и находясь именно в таком озадаченном положении, я услышал мелодичный девичий голосок, звучащий, словно звон колокольчика:
        - Ц-ц-ц, из всех - выбрал именно меня! Ты ж мой сладкий сахарок…
        Поняв, что голос звучит со стороны розовато-голубого цветка, я перевел взгляд, и увидел, как бутон медленно раскрывается.
        Глава 61
        В лесу хорошо, а дома - лучше.
        Сложновато вот так сразу привыкнуть, что, находясь в лесу по факту можешь быть окружен разумными существами; надеюсь, что не абсолютно все растения здесь такие.
        Лепестки огромного цветка разошлись в стороны, открывая вид на молодую девушку - она словно бы стояла внутри бутона, частично скрытая околоцветником; не совсем уверен, были ли у нее полноценные ноги, и после живого дерева даже не слишком бы удивился, если нет… Девица была полностью обнажена, если не считать пару зеленых побегов, накинутых на плечи, за одежду. Кожа нежно-голубого цвета с более темным оттенком на руках и ногах, что были покрыты тоненькой корой; бледно-розовые длинные волосы с вплетенными в них небольшими цветочками, голубые глаза и миловидное личико с застывшим на нем смешанным чувством смущения и интереса.
        Девушка-цветок была обладательницей сочной фигурки и ничуть не стеснялась своей наготы; легонько нагнувшись, отчего ее большая грудь волнительно качнулась, незнакомка зачерпнула из недров цветка густую жидкость золотистого цвета, напоминающую мед, и небрежно размазала по своим губам, отчего капельки упали и на прелести, прочерчивая сладкие дорожки на бархатной коже.
        Коря себя за дурацкое проявление физиологии, явно начавшееся под влиянием феромонов коварной девушки, я приветливо улыбнулся и сказал:
        - Добрый день. Я здесь впервые, так что прошу простить за невежество и возможные ложные надежды. Меня зовут Нико, и я, воспользовавшись правами Аделантадо, прибыл запросить помощь у Аква-Плантового альянса, - слова мои звучали сухо и отдавали канцелярщиной, так что девушка насупилась, но все-таки дослушала.
        - Тю… А я-то думала, что вряд ли кто-то из мясистеньких просто так к нам наведается, - сдержанно улыбнувшись, девица вздохнула и ловко выпрыгнула из цветка, разбрызгав немного «меда» и заставив меня ощутить чуть ли не боль из-за стояка, изнывающего от желания, а все от усилившегося аромата. - Пройдемте за мной, господин Аделантадо, - со смешком добавила девушка и, покачивая бедрами, отправилась вперед.
        Больше не в силах терпеть, я включил модель коммандо и активировал подачу кислорода - остаточный эффект так просто не пропадет, но хотя бы не придется больше усугублять ситуацию. Последовав за девушкой к одному из огроменных деревьев, я подождал, пока она проведет рукой по коре - вырезанная в стволе дверь просто испарилась в воздухе, открывая путь, и, когда мы оказались внутри, также неожиданно снова появилась на месте.
        Убранство, конечно, во многом отличалось от привычного - мебелью служили специально выращенные ветви или корни, формируя своей массой стулья и столы; в качестве украшений служили цветы и листва разнообразных форм, а в роли освещения выступали какие-то шарообразные плоды, дающие приятный бледно-желтый свет.
        Далеко идти не пришлось - сразу же за «прихожей» оказался большой зал, в центре которого было толстое морщинистое дерево с облезлыми ветвями. Судя по тому, насколько оно казалось чуждым на фоне остального интерьера, я догадался, что это один из профсимповцев. Два небольших дупла в верхней части ствола немного изменили форму, затем дерево покачнулось и проскрипело:
        - Я безумно рад, что на старости лет смог оказаться полезным столь важной особе, кх-кх-кх, - думаю, там должен был быть кашель, но прозвучало так, словно кто-то с усердием тер деревяшки друг об друга. - Стил вкратце передал мне вашу просьбу, господин Аделантадо… Если кто и сможет вам помочь в данном вопросе, так это мы. Знаете, порой задумываешься, а в чем наше предназначение? Сослужить кому-то хорошую службу или наоборот, подняться на вершину самостоятельно…
        - Папа! - девушка, стоявшая рядом со мной, топнула ножкой, и деревянный пол под ее ступней стал зеленым на мгновение. - Думаю, у столь важных людей, особенно из числа мясистеньких, не очень много времени…
        Дерево заскрипело, раскачиваясь, словно бы в комнате поднялся штормовой ветер, но довольно быстро успокоилось.
        - Молодежь не ценит подобный минуты мудрости старших поколений… Вы ведь и сами познали великолепие отцовства, должны понимать…
        - Да, конечно, - поспешно сказал я, пока не начался новый виток рассуждений. - Мне важны детали, с вашего позволения. Каким образом осуществляется контроль, что потребуется для поддержки, требуется ли синергия…
        Похоже, столь много вопросов сбили древня с толку, и он замолчал, а я тем временем понял, почему они со слизями в одном альянсе - хотя дочка выглядела куда живее, и наверняка, как и Флу, казалась «не от мира сего».
        - Если в этих иноземных существах есть то, отчего их можно считать растениями, то наши бойцы смогут взять их под контроль на расстоянии, - важным тоном заявил «дубок», когда наконец-то обдумал ответы. - Насколько наслышан, у вас есть маги воздуха, это позволит расширить эффект контролирующей пыльцы и не придется обращаться к этим ветреным подлецам из альянса…
        - Я понял, это обеспечим, благодарю, - продолжил я, пока старик не стал вспоминать былое. - Еще что-то?
        - Да… опасно идти одному! Возьми это, - сказал древень и качнул веткой в сторону дочери. - Мэлла, скрупулезно принимай в себя пыльцу этого чужака, чтобы быть уверенной в формировании завязи.
        - Папа! Обязательно говорить такие смущающие вещи?! - девушка, чей розовый румянец очень красиво смотрелся на фоне голубой кожи, свела плечи вместе, делая грудь еще больше, и глянула на меня из-под ресничек.
        Я, хоть и понимал желание старика обзавестись внуками, не мог пока что забыть личико Лики, которую мне пришлось, можно сказать, бросить. Пусть в случае удачного исхода это всего на пару дней, но со скоростью взросления детей это очень много, так что, даже несмотря на сексуальность стоящего рядом цветочка, я не планировал с ней заходить далеко.
        - Ценю ваше доверие, но прошу учесть, что в текущее время я весьма занят и у меня не найдется времени на вашу дочь, сколь чудесной девушкой она бы не была, - извиняющимся тоном сказал я, легонько поклонившись. - Рассчитываю получить от вас отряд специалистов сегодня же.
        - Кх-кх-хк… Печально, но Мэлла - один из лучших специалистов, так что она в любом случае отправится с вами. Если слухи не врут, то безранговая модель от родства с Аделантадо помогла повысить ее потенциал, но, увы… - тихим голосом заговорила хитрая деревяшка, и я еле слышно чертыхнулся под шлемом.
        - Хорошо, если Гармония не против, то я с радостью возьму вашу дочь в жены, - объявил я, а девица начала тихонько цокать язычком от предвкушения.
        - Да будет так! - гордо объявила престарелая деревяшка и, еще немного поскрипев, замолчала.
        Поняв, что вот так вот наша встреча внезапно закончилась, я посмотрел на Мэллу, а та быстро отвела взгляд, облизывая свои сладкие губки.
        - Как ты и говорила, времени и впрямь в обрез, так что…
        - Ой-ой, конечно! - встрепенувшись, девица, напевая какую-то песенку под нос, схватила меня за руку и побежала обратно, к прихожей. Оттуда мы отправились по узким, но весьма продолжительным туннелям, сделанным прямо в древесине, пока не добрались до уже знакомой мне конструкции, ведущей наверх, к залу Гармонии.
        - Все-таки, я бы хотел уточнить… Ты же понимаешь, что я тебя не выбирал, а просто подошел ближе из-за того, что ты, хм, росла около входа? - осторожно уточнил я у девушки, и та с улыбкой кивнула. - И вот так готова сорваться с места?
        - Ц-ц-ц, Нико, у нас другие приоритеты, мы ведь все-таки во многом растения, - посмеиваясь, сказала Мэлла, демонстративно проводя по листочкам, что ниспадали с ее плеч. - Как крылатое семечко стремится улететь как можно дальше от дома, так и мне не хочется всю жизнь провести в Ростке! Мой папа тут босс, и он бы наверняка втюхал бы мне в мужья какое-нибудь перспективное бревно, - пожаловалась девушка и забавно надула щечки.
        Учитывая, что я не видел других «самцов», мне было сложно оценить весь трагизм ситуации. То ли они ищут, у кого сучок потолще, да подлинее, то ли еще какая проблема…
        - Не понимаешь? Ты ведь так загорелся и уже хотел меня опылить, разве нет? - смущенно пробормотала Мэлла, заведя ладошку между ног. - Все эти феромоны и нектар нужны для этих тупых бревен, которых раскочегарить можно только таким способом!
        Хмыкнув, я решил не развивать тему и предложил идти наверх. В отличие от виденного ранее, местный зал тоже был снабжен всеми видами ветвей, вот только вместо воды здесь кружили маленькие пушистые комочки, словно кто-то подул на огромный букет одуванчиков, да так и оставил порхать в комнате.
        Отключив модель, я ощутил настоящую феерию приятных ароматов - цитрусовые, цветочные, сладковатые и терпкие. Самое забавное, что при таком обилии они будто бы и не смешивались, чередуясь друг за другом. Пушистые комочки начали облеплять меня, легонько щекоча кожу, а следом я почувствовал прикосновение к руке - осторожно, будто боясь, что я отпущу, если она будет смелее, Мэлла повела меня в самый настоящий бассейн из пушистых семян. Кожа девушки была очень мягкой и бархатистой, вот только при всем этом она была чересчур холодной, думаю, комнатной температуры.
        В голове вновь начали возникать образы, а я тем временем пытался выгнать всю похабщину, что приходила на ум в связи с возобновившимся действием фермонов. Вскоре пушистые комочки отступили, а Мэлла наконец-то схватила меня за руку уверенней.
        «Обновление статуса… готово.
        Новая супруга зарегистрирована: Мэлла, фракция ПрофСимп.
        Слотов жен фракции ПрофСимп занято: 2/3 Возможных типов жен осталось:6».
        «Мэлла, доступна новая безранговая войсковая модель: (Королева цветов) Требуется получить 2 ранга в линии «Древесное единство» для открытия.»
        - Ц-ц-ц, звучит очень интересно… Я хочу быть королевой! - с капризными нотками в голосе сказала девушка, после чего хитро посмотрела на меня. - А ты не передумал, муженек?
        - Нет, - коротко ответив, я уже собрался уходить, но девушка встала к стене, уперлась руками и выгнулась, подставляя обе дырочки. - Это подло! Пользоваться данными из Гармонии для подобного, пусть даже мне и нравится такая поза, - кашлянув, ответил я и снова активировал Коммандо.
        - Ох, какой принципиальный, а я ведь еще даже не предложила тычинку пососа…
        - Мэлла, хватит, серьезно, - не выдержал я, и девушка закрыла рот, страдальчески вздохнув. - Получай необходимое для повышение до безранга и собирай отряд, чтоб через пару часов уже все были на «Вестнике», выход через Стила, там разберетесь.
        - Хорошо. Прости, я просто слишком обрадовалась тому, что моя жизнь наконец-то изменится, - с улыбкой сказала девушка, приглаживая волосы. - А мужчинами проще всего манипулировать через секс, хе-хе.
        Убрав шлем, я тоже улыбнулся и сказал:
        - И ты прости, сейчас, честно говоря, не самое лучшее время, чтобы создавать новую семью, так что…
        Махнув рукой, Мэлла пошла к выходу вместе со мной, быстро чмокнула в щеку и побежала быстрее, но перед тем, как скрыться на лестнице, обернулась.
        - Тем обиднее тебе потом будет, когда узнаешь, от чего отказывался все это время, - показав мне язык, девушка скрылась, и лишь ее удаляющиеся шажки были слышны некоторое время.
        Фух, ну здесь разобрался… Вспоминая местонахождение, я переключился на свою бабочковую форму и создал портал к базе Флу, и уже там, усевшись на скамье связался с Джеком, понадеявшись, что сейчас этот горе-наместник будет в адеквате.
        - А… Аллоу. Джек сейчас не может подойти, он на совещании у Аделантадо, - прозвучал искусственный голос, больше похожий на завывание.
        - Скажи этому умнику, что это Аделантадо и спрашивает его, и если через пару секунд его не будет, то придется Джеку на Сакраменте прямо сейчас показывать своим бойцам чудеса героизма, сражаясь на передовой.
        Послышался шум, крики, и вот уже по колечку с готовностью ответил сам владелец кольца.
        - Господин Аделантадо, я всего-то спа… то есть, следил, как идут дела, - голос наместника и впрямь звучал сонно, так что в его «искренности» сомневаться не приходилось.
        - Без разницы. Как добраться до водной фракции?
        - Водная, водная… А, РегиМар. Они на краю Терцио, но выход в мировой океан ограничен силовым полем, так что найти будет несложно; обычно у них есть островок не очень далеко от берега, куда они переправляют наземные ресурсы.
        Получив чуть больше конкретики по местоположению, я вышел на улицу и воспользовался шаттлом. Отсюда путь до третьего континента был недолгим, и я заодно успел подумать, что будет, если подобной фракции отключить защиту - по морю будет не так уж сложно добраться до слабых континентов и их захватить, а в остальном все будет зависеть от агрессивности самих регимарцев.
        Начав снижение, я вскоре увидел линию берега с добывающими постройками необычайно изящной, даже хрупкой формы - как будто они были созданы из жемчуга, и столь изысканные конструкции возвышались над залежами реверсита и хрусталита скорее в качестве украшения, как чудокаватые беседки, нежели приспособления для ресурсодобычи. Каких либо кораблей на берегу не обнаружилось, так что я перевел камеры шаттла на воду и вскоре обнаружил платформу - созданная из такого же перламутрового материала, что и постройки, она возвышалась на десяток метров над уровнем моря и была абсолютно плоской. Эдакий стометровый куб, плескающийся в воде.
        Без проблем приземлившись, я вышел из корабля и сразу почувствовал соленый запах моря и услышал приятный шум волн. Точно, вот чего не хватает на Сакраменте, при всем его обилии воды! Нет такого ощущения уюта, хотя, конечно, и океан может быть сокрушающей мощью.
        Вновь думая о том, как было бы здорово всеми отправиться на пляж, я дошел до центра платформы, где располагался вход на подъемник. Нажав ногой на панельку, я услышал тихое гудение, и через несколько секунд из-под платформы показался округлый лифт, на котором стояли… акулы. Да, вот так вот запросто, с ногами, идущими откуда-то из брюха, и каким-то футуристическим оружием в руках, они раскрыли зубастые пасти и нехотя поклонились - кривое рыбье тело и плавник на спине делали их похожими на горбунов.
        - Приветствую… Ух, сюда бы еще человекоподобных лобстера и рыбу-меч, и можно было бы устроить замес, да, Джэб? - с улыбкой я обратился к акуле-молоту.
        - Мы вполне дружны, господин Аделантадо, но если хотите, мы можем показать возможности, - сообщила акула грубым голосом. - Прошу, следуйте за нами, - продолжив, гибрид показал на подъемник, и я встал на платформе рядом с остальными существами.
        Глава 62
        РегиМар.
        Нестерпимо воняло рыбой, но я не стал показывать виду и молча разглядывал абсолютно гладкие стенки подъемника. Естественно, особо увлекательным это дело не назовешь, поэтому я переключил внимание на вооружение моих новых ихтиоподобных друзей: оно очень уж контрастировало с их примитивным видом, хотя, если вспоминать ЭксМах, то подобное - в порядке вещей. У тяжелых с виду винтовок ярко светилась сердцевина, а ствол оружия был узким и сплюснутым. Можно предположить, что оно работает и под водой, и это можно было бы взять на вооружение… Но если только регимарцы и смогут выжить в водах Сакрамента, то как-то и без разницы - сами вооружатся своими же игрушками.
        Подъемник остановился, и, после того как дверь крутанулась, мы вышли на небольшую площадку, ведущую к широкому тоннелю, разделенному перегородками на множество секторов - похоже, для предохранения от протечек. Никаких иллюминаторов предусмотрено не было, так что, если бы не знал - и не сказал бы, что нахожусь где-то под водой. Когда я уже приготовился к нудному переходу по тоннелю с не слишком-то разговорчивыми рыбинами, пол с тихим шелестом зашевелился, и я с сопровождением весьма шустро понесся вперед.
        Не прошло и десятка секунд, как мы оказались в конце тоннеля - здесь располагалась мощная дверь, которая при нашем приближении медленно разъехалась в стороны, открывая вид на самый настоящий городок под прозрачным куполом высотой этажей в двадцать, не меньше. По прозрачной поверхности проходила сеточка из перламутровых линий, так что, похоже, в данном случае использовались не силовые поля в их обычном виде. За подсвеченной биолюминисценцией преградой то и дело проплывали рыбины, поражающие своими формами и окраской - помимо более-менее знакомых видов, здесь встречались и двухголовые существа, и нечто вроде плавающих панцирей с плавниками…
        Но, на самом деле, если отвлечься от неожиданно увлекательного осмотра вод Проэлии, сам город тоже был весьма впечатляющим. В одной стороне располагались выходы прямо в открытое море, защищенные силовым полем, куда время от времени ныряли как акулы, так и другие человекообразные морские обитатели; неподалеку от этого «терминала» был и другой, откуда наоборот, появлялись жители, побывавшие снаружи - кто-то нес с собой небольшие контейнеры с ресурсами, среди которых я заметил кристаллит, а кто-то был одет в громоздкие открытые экзоскелеты с деталями изящной формы. У таких работяг были огромные закрытые контейнеры, а сама конструкция экзоскелета, похоже, исключала возможность того, что кто-то кроме регимарцев сможет им пользоваться.
        Под куполом было множество мелких построек, скорее всего - жилища для работников, а также можно было заметить и здания побольше, где кучковались группки сразу по несколько моллюсков и рыбин, о чем-то тихо переговариваясь.
        В центре поселения располагался сравнительно небольшой по диаметру Росток, который скорее всего служил как побочная база для сбора ресурсов. Забавно, что на нем не было купола или поля - похоже, в экстренном случае этой фракции было плевать, что их затопит, просто часть повседневных манипуляций осуществлялась в воздушной среде.
        Если бы не высокая постройка в центре базы, то и весь купол можно было делать куда ниже, так что даже было интересно, что за архитектурные изыски такие. Или… Если предположить, что под полом база продолжается, то она, похоже, может иметь веретеновидную форму, как и многое другое на Проэлии.
        - Господин Аделантадо, Легат ждет вас в главном шпиле, - сообщила одна из акул, после того, как я насмотрелся на окружающую обстановку и глянул на сопровождающих. - Она просила сразу же принести извинения, что не встречает вас лично.
        - Благодарю, - нейтрально произнес я. По крайней мере, здесь не придется блуждать, а что до извинений… Характер у меня, видимо, чересчур мягкий. Другой бы их всех нахрен в пламя войны бы отправил из-за ожидания, но мне все-таки интересней не осложнять отношения до той поры, пока без этого уже будет не обойтись.
        Дорога до Ростка шла по прямой, так что чудо-дорожка быстро доставила меня прямиком ко входу - похоже, ресурсы с поверхности доставляли сразу сюда, а там уже внутренние хранилища распределяли добытое между связанными Ростками. Весьма эффективно, да и главную базу атакующим еще предстоит найти самостоятельно, даже интересно - неужели кто-то мог на равных потягаться с РегиМар в морских боях?
        Перламутровая закругленная кверху стена, окружающая базу, с виду была невероятно тонкой, но обилие выростов, напоминающих кораллы, снабженные множеством отверстий, позволяло думать, что атаковать подобное укрепление будет не так просто, как кажется. Внутри Ростка было не очень много построек, да и дизайн у них был настолько чудной и в тоже время невыразительный, что я даже не стал гадать, для чего они предназначались, а просто направился к «шпилю» - исполинской башне, утончающейся к вершине, что расположилась в центре.
        Свободно пройдя через арку, служащую входом, я оказался в небольшой комнатушке - на стенах висело нечто вроде небольших серых мочалок, и я, усмехнувшись, подумал уже было, что пришел в общественную баню. Но ощущение было стойким - мочалки не были частью интерьера, они преспокойно висели на крючках, торчащих из стены. Мои забавные размышления прервал электронный голос, хорошо знакомый мне по преобразователю - похоже, сработал какой-то датчик, узнавший во мне Идущего или кого-то еще:
        - Для жителей поверхности, принадлежащих к СервиДеум, настоятельно рекомендуется применить войсковую модель с защитой органов дыхания, либо воспользоваться дополнительными средствами того же типа. После применения защиты возьмите ассимилятор и можете пройти во внутреннюю часть Шпиля.
        Почесав щеку, я активировал Коммандо, перед этим в редактировании увеличив запас кислорода на всякий случай, после чего взял «мочалку» - губчатое вещество распалось на множество кусочков, что тут же приклеились к моей броне, но за этим больше ничего не последовало, поэтому я направился к двери в центре комнатушки.
        Шаг вперед - и я чуть не навернулся в огромный бассейн, когда дверь за мной закрылась, но, присмотревшись, я понял, что это не просто развлечение - похоже, вся нижняя часть шпиля была заполнена водой, тогда как верхняя, вроде бы, была пустой… В остальном здесь были круговые платформы, по которым можно было спокойно перемещаться, как на основной базе во время Соревнований или на орбитальной станции. И, что самое главное, в помещении царила тишина - лишь тихий плеск воды, да мое собственное дыхание под шлемом нарушали идиллию.
        Осторожно пройдясь вдоль края «бассейна», я даже вздрогнул из-за шума - из-под воды вынырнула очередная акула и с шумом плюхнулась на пол, прямо на живот. Потом, видимо, вспомнила, что у нее есть ноги с руками, медленно поднялась и сказала грубым женским голосом:
        - Легат ждет внизу, господин.
        Вежливо кивнув, я поймал себя на мысли, что такой расклад мне не слишком по душе. Пусть я пришел главным образом за поддержкой в подводной войне, синергия мне, скорее всего, понадобится, а жениться на рыбине мне не слишком-то хотелось… Есть же предел моей извращенности, пусть даже речь и просто о браке. Наверное.
        Раз акула сказала, что местная шишка внизу, я осторожно опустил ногу в воду, раздумывая, пойду ли в броне на дно, как камень, или еще успею побарахтаться. Однако, кусочки губки неожиданно вспенились, покрывая металл воздушной прослойкой и даже формируя нечто вроде ласт на ступнях. Воодушевившись подобным преобразованием, я рефлекторно задержал воздух и сиганул под воду.
        Все-таки я сначала какое-то время тонул, но затем движение замедлилось - подобранная в комнатушке вещица полностью преобразила броню для подводного плавания: хватало простого гребка руками, чтобы проплыть сразу приличное расстояние, а прослойка с постоянно меняющимся веществом вокруг тела помогала удерживаться на месте.
        Акула плюхнулась следом за мной, и мы отправились сразу через несколько секторов вниз; в отличие от верхней, местный круговые площадки были перекрыты перегородками, отчего я не мог увидеть, что же там за помещения, и есть ли здесь кто-то еще; впрочем, добрались мы до нужного места очень быстро - в очередном разделении между секторами виднелось свечение силового поля, через которое моя зубастая сопровождающая лихо нырнула.
        Последовав за ней, я оказался в воздухе и, пролетев несколько метров, шлепнулся в воду; уровень жидкости здесь доставал мне до пояса, а мочалка, похоже, смягчила падение, внезапно раздувшись и делая меня похожим на рыбу-ежа.
        Быстро приняв обычный вид, ассимилятор позволил мне спокойно встать; в центре зала располагалась неизвестная мне цилиндрическая конструкция, которая весьма громко гудела, а сверху лились непрерывные потоки воды - но, судя по их интенсивности и тому, что уровень жидкости в помещении не менялся, где-то ее тут же выкачивали.
        - Добро пожаловать, господин Аделантадо! - раздался любезный, но жесткий женский голос. - Прошу простить за все неудобства, но гости с поверхности у нас сравнительно редко, поэтому мы и обеспечиваем комфорт по-минимуму, живя в своем распорядке, - добавила девушка, с явной неохотой вышедшая из-под потока воды, льющегося сверху.
        Молодая, думаю, мне ровесница; она держалась прямо, с гордостью приподняв подбородок; красивая, но холодная красота не слишком-то располагала к себе, а высокая, хм, корона на голове словно бы говорила, что с ней лучше не связываться. В отличие от рыбин и моллюсков, она была, судя по фигурке, по большей части человеком. На ней была тонкая не то ткань, не то собственная оболочка; ноги блестели чешуей, а вот выше пояса практически ничего не было, кроме поблескивающей защиты на руках и плечах, даже внушительная грудь была почти что на виду.
        - Главное, что я здесь, эм, легат или госпожа…
        - Мы раскрываем свое имя только супругам, - резко оборвав меня, сообщила девица. - Просто Легат. Учитывая происходящее, я могу предположить цель вашего визита, но хотелось бы конкретики, - сказав так, морская царевна, как я ее для себя назвал, уселась прямо на подскочившую к ней акулу. Только сейчас я заметил у Легата в руках цепочку, и, проследив за ней, понял, что она ведет куда-то в глубину здания; тепловизор показывал там пару девушек и парней, что, похоже, были прикованы к стене. Любит развлекаться с пленными людьми, добытыми на поверхности?
        Впрочем, с учетом моего прошлого, когда я просто приканчивал пленных, чтобы самому не сдохнуть, не мне ее судить, поэтому я просто перешел к делу и объяснил ситуацию с Сакраментом. Заинтересовавшись, Легат даже наклонилась вперед, ловя каждое мое слово.
        - Да уж, господин Аделантадо, должна признать, ситуация и впрямь нетривиальная, - задумчиво произнесла девушка, положив ногу на ногу. - У нас есть несколько типов подводных, хм, как же лучше выразиться… Пусть кораблей. Думаю, если использовать реактивный двигатель с закрепленным биофильтром, плюс изолировать внутренности под двойной прослойкой ассимиляторов и жемчужной броней с регенерирующим покрытием… О-о! Да, да, рекомбинация генома в реальном времени во внешнем слое регетисса, ух! - девица явно разошлась, просто засыпая меня терминами, отчего казалось, что она просто болтает сама с собой.
        - Полагаю, все получится? И хотелось бы уточнить, возможно ли закрепление стороннего, не регимарского вооружения, поскольку у нас есть специализированные «антисакраментские» орудия, - наконец-то вставил я слово, когда Легат угомонилась.
        - А, да, если ваше оружие, то можем для него сделать защитный кожух отдельно, но, полагаю, подводные испытания вы не проводили, - подмигнув, сообщила «царевна». - Если производственные мощности «Вестника» такие, как я считаю, то сможем соорудить вам флот весьма и весьма быстро, думаю, двое суток - максимум! - уверила девушка, явно довольная происходящим.
        - Благодарю за сотрудничество! В таком случае остается только вопрос синергии, чтобы организовать палубу РегиМар на «Вестнике», - осторожно начал я, не зная, как здесь относятся к подобной близости с чужаками. - Либо можем просто загрузить готовые войска в свободный отсек, но тогда с поддержкой будет туго.
        - А, жену? Ну… Как вам Дори? Дори, улыбнись жениху! - пнув акулу под собой, Легат поднялась, и рыбина, поднявшись из воды, оскалилась мне всеми своими кривыми зубами.
        - Кхм, м-м… Улыбка прямо таки берет за живое, мне даже стало как-то неспокойней, ой, то есть, спокойней.
        Легат тихо рассмеялась, после чего погладила акулу по плавнику.
        - Вы весьма невнимательны, я ведь говорила, что имена раскрываются только супругам. В любом случае, ихтиоиды - нечто вроде наших домашних животных и слуг, но ваше нежелание обидеть милашку Дори меня порадовало, - продолжая хихикать, заявила Легат. - Да, без сомнения, у меня есть кандидатка, что не прочь выйти замуж за чужеземца… Или, скорее, просто гонится за влиятельным и богатым мужем, да плюс хочет «отведать» экзотики.
        - Как и многие другие, но, спасибо за честность, - усмехнувшись, сказал я, покачав головой. - Извиняюсь, но не в курсе ваших обрядов, что же необходимо сделать? Только без шуточек, если можно, - сказал я, добавив холода в голос.
        Легат, улыбнувшись, кивнула и сказала:
        - Нужно победить ее отца.
        - А если нет отца? - мой быстрый ответ и его суть, похоже, сбили девушку с толку.
        - Эм, тогда брата…
        - А если нет ни отца, ни брата? - продолжал я гнуть свое.
        - Господин Аделантадо, у этой девушки есть отец, зачем вам это?! - не выдержав, Легат пнула акулу. - Давайте я просто скажу, где его найти…
        - Да, пожалуйста, - сказал я, улыбнувшись, хоть это и не было видно. Если бы обряды не были привязан напрямую к бракосочетанию, было бы проще, но вряд ли меня этот бой надолго задержит.
        Как оказалось, идти нужно было совсем недалеко - один из водяных потоков, проходящий в незамеченной мной ранее прозрачной трубе, подхватил меня и вернул на предыдущий уровень шпиля; оттуда я вплавь добрался до одной из перегородок и нырнул в приветливо открывшийся мембранный люк, оказавшись во вполне уютно обустроенной комнате, если не считать, что она была сверху до низу заполнена водой, конечно.
        - Так-так, вот и хахаль для моей кровиночки нашелся! - прозвучал грозный голос откуда-то из-за еще одной двери. - Посмотрим, так ли ты хорош!
        Глава 63
        Глава 63. Тяжелое сражение и поиски.
        Спустя пару десятков минут я отбросил в сторону очередной панцирь моллюска и, пытаясь сфокусировать взгляд, мигнул. Зависший напротив меня вверх ногами русал с покрасневшей от алкоголя рожей, охладить которую не помогала уже даже окружающая вода, весь затрясся и, сломав панцирь отброшенного мной морского животного резким движением пальцев, удовлетворенно крякнул.
        - Вот ведь чертяка, а! Нико, вот ты мне скажи, сынок, у вас там в этой, хм… России… Все что ль горазды так накатить? Это ж яд натуральный, однако, сила духа и воли нужна неверотя… ят… Короче, крутым надо быть мужиком, чтоб стока вылакать и не окосеть! - треснув кулаком по нижней стороне столешницы, новоявленный «папа» вновь замотал головой.
        Я невинно пожал плечами, выковыривая пальцем заглушку еще одного панциря. Небольшие, с виду напоминающие сувенирные бутылочки панцири принадлежали местным животинам, что в своих телах накапливали этанол, приправленный какими-то химикатами, усиливающими угнетающее действие на центральную нервную систему - однако, преобразованный десятками модификаций организм успешно справлялся с токсинами, хотя чувство опьянения и держалось несколько секунд. Для чистоты эксперимента я даже броню отключил, получив из закромов русала ассимилятор, наполненный воздухом, так что, похоже, произвел достаточно хорошее впечатление.
        Мой собутыльник, чей рыбий хвост ярко переливался в огнях проплывающих по комнате медуз с биолюминесцентными отростками, был мужиком накачанным и немолодым, с виду напоминая мне папашу диснеевской Ариэль, так что для себя я его звал «Тритоном» - как принято у регимарцев, он свое имя, видимо, поведал только супруге, так что пришлось в разговоре выкручиваться, как есть.
        - Я бы сказал, что это стереотипно, но многие дела и впрямь решаются за рюмочкой чего покрепче, - выдавил я слегка заплетающимся языком, улыбнувшись под прозрачной пленкой ассимилятора. - А здесь же, в известных мне фракциях так, баловство чаще всего, хотя есть у меня один крендель на примете, он тоже не дурак выпить.
        - За это тоже стоит накатить! - воодушевился Тритон, щелчком пальцев подозвав стайку крошечных рыбок, что приперли еще один тазик с моллюсками. - Ух… Я те одно скажу - вот таких вот, нормальных мужиков, ваще мало осталось! Вон, давеча смотался я в Дайвил, а там шастают все такие, - русал презрительно скривил губы и, уперев руки в боки, стал делать вид, что «плывет» модельной походкой. - Хер поймешь, толь баба, толь мужик! Жемчуг понахапали, сука, который такие, как мы, простые ребята, вот этими вот мозолистыми руками собирали! - потрясая кулачищами, собутыльник откупорил моллюска и разом вылакал. - И что, за этих сосунков мою кровиночку отдавать? Да ни в жисть!
        Поддакнув, я подождал, пока эффект предыдущей дозы полностью улетучится и тоже опрокинул в себя новую порцию.
        - И правильно! Вот такие, простые работяги, да солдаты формируют будущее кровью и потом, а кто ж это ценит? Вот я Аделантадо, например, да?
        - Ну, - со смесью уважения и одобрения буркнул русал, куснув куст водорослей, что рос прямо из стола.
        - И ты думаешь, что? Я ж сам на ту планетку-то и отправился, пока тут все в верхах лишь фыркают и вякают: «Почему так медленно»! Пока мы проливаем кровь и поминаем погибших, простых ребят, которые тоже хотели завести семью и сделать так, чтобы эта война была последней, все только видят циферки на складах! - стукнув кулаком по столу, я сокрушенно покачал головой.
        Решительно закивав в знак поддержки, русал подплыл ближе и хлопнул меня по плечу, отчего меня даже немного сместило в сторону:
        - Все так, Нико, все так… Черт бы побрал всех этих выродков! - в сердцах воскликнул Тритон и, потрясая кулаком, по-отечески посмотрел на меня. - Эх, хорошо посидели!
        - Согласен! - вернув похлопывание, я легонько стукнулся с русалом лбом об лоб.
        - Ты это, как закончишь со всеми делами, приходи еще, да того малого пьющего приводи, - хмыкнув, добавил Тритон, после чего пригладил седые усы, которые так и остались болтаться в неизменном виде, затем поправил небольшую накидку из украшенной кораллами ткани, «висящую» на поясе и, прочистив горло, гаркнул:
        - А ну, доча, где ты там есть, заждались мы тебя уже!
        Слегка примяв волосы, что не слишком-то помогло, я "сел" ровно и слегка улыбнулся - пусть и было потеряно чуток времени, я хотя бы немного морально отдохнул. Ну и заодно одержал необычную победу - пьяный румянец на лице Тритона явно говорил, что ему уже хватит, но держался он молодцом.
        Еще одна дверца-шлюз с тихим скрежетом открылась где-то в глубине комнаты, и оттуда появилась девушка, которая, аккуратно выплыв в центр комнаты, явно намеренно замерла на месте, давая возможность ее хорошенько рассмотреть. Красивые миндалевидные глаза с густыми ресницами и радужкой необычного ярко-сиреневого цвета; чуть вздернутый носик и пухлые губки, аккуратные брови и общая красота личика были явно подчеркнуты каким-то видом косметики, поскольку русалка казалась сошедшей со страниц модного журнала красавицей. Такой эффект подчеркивался и длинными серебристыми волосами, что подвисли в воде, слегка колыхаемые невидимыми течениями, а за счет игры света и столь невесомой прически, девушка выглядела таинственно и волшебно. Хвост был покрыт серебристыми чешуйками, особенно впечатляюще выглядящими в свете медузных фонариков. Верхняя часть тела как и у отца была почти полностью обнажена - в роли бюстгальтера выступали своеобразные ракушки, а вкупе с легкой тканью, прикрывающей часть тела русалки, внушительная грудь казалась эдаким непомерно дорогим и ценным жемчугом, до которого любой ныряльщик
захочет непременно добраться.
        - По глазам вижу, приглянулась дочурка-то, - глупо хмыкнув, со смешком произнес Тритон и ткнул меня локтем в бок. - А ты что скажешь, а, неприлично же так глазеть на гостей?!
        - Прости, папа, ты так долго не хотел заканчивать свои возлияния, что я вся извелась, пытаясь по голосу Нико представить, как он выглядит, - звонкий голосок девушки завершил волшебный образ, и мне стало как-то не по себе от контраста между весьма приземленным отцом и его дочерью.
        - Судя по взгляду, есть толика разочарования в финальной картине, - с улыбкой произнес я, на что девушка смущенно потупила взгляд и шевельнула парой небольших прозрачных плавников, расположенных по бокам головы.
        - Что вы, что вы… Просто созданный образ никогда не сможет проиграть реальности, если вы понимаете, о чем я, - подняв взгляд, русалочка осторожно глянула на меня из-под ресниц. - Вы влиятельны, богаты и сильны, понравились моему отцу - чего же боле желать такой, как мне?
        - Доча, опять ты ударилась в свои эти, как их, сантименты, да? - раздраженно вздохнув, русал покачал головой и хряпнул еще одного моллюска. - Главное - что человек хороший, а всяка там ваша любо-о-оф и прочее потом приложится, - вложив все свое презрение в столь воспеваемое романтиками чувство, Тритон рванул остатки водорослей и принялся усердно жевать.
        - Я приму любое ваше решение, - миролюбиво добавил я, поскольку девушка была явно чем-то озадачена, но она в ответ поспешно замахала руками.
        - Ой, нет, в смысле, да! Я согласна, а то подумаете обо мне невесть что, - подплыв чуть ближе, русалка оказалась от меня буквально в метре и продолжила внимательно рассматривать мою насквозь мокрую одежду.
        Бросив взгляд на начавшего закрывать глаза русала, я легонько ткнул его пальцем в бок, и тот, всполошившись, схватил наши с девушкой руки и свел вместе.
        - Своим благословением даю добро на этот брак, спокойного моря и бурных отношений, молодежь!
        «Синергия с фракцией РегиМар +15 % (15/100)».
        «Обновление статуса… готово.
        Новая супруга зарегистрирована: Деви, фракция РегиМар.
        Слотов жен фракции РегиМар занято: 1/3».
        «Деви, доступна новая безранговая войсковая модель: (Жемчужная красавица) Требуется получить 2 ранга в линии «Технология резонирующего жемчуга» для открытия.»

* * *
        Локальный телепорт внутри системы привел экспериментальный крейсер прямиком к Вратам, построенным совсем недавно. Сверившись с данными, предоставленными Кардиналом и сочувствующими общему делу десперандами, Агнесс устроилась в кресле поудобней и шумно втянула воздух.
        - ОУУ, как слышишь меня?
        - Анализ… Готово. Тест завершен. Все системы функционируют в штатном режиме, - электронный голос раздавался сразу со всех сторон помещения, и звучал успокаивающе - все-таки девушка весьма сильно волновалась. Осознавая возложенную на нее ответственность, Агнесс переживала из-за того, что приходится иметь дело с живыми машинами: в их надежности как инструментов она не сомневалась, но вот мотивы… Представив, что кто-то из железяк решит, что логичнее и выгоднее будет сдать их скрытую операцию богам, чтобы тем самым обеспечить себе отличное проживание вместо сомнительного очеловечивания, девушка тряхнула волосами и сжала планшет в руках крепче.
        - Открыть канал связи с управляющим модулем Врат, алгоритм для стандартного перемещения; ввести указанную мной комбинацию и инициировать переход в один конец, - приказала Агнесс, вложив в голос всю свою уверенность, и крейсер послушно начал передавать данные.
        Одна секунда, две, три… Издав сдавленный возглас счастья, когда в центре массивной конструкции загорелся овал портала, девушка откинулась на спинку. Из известного это было самым сложным - осталось всего-то найти технологию и вернуться домой с помощью встроенных в крейсер технологий телепортации.
        Яркая вспышка сменилась чернотой отфильтрованного смотрового экрана, и звездолет начал разгоняться на пути к нужной планете, еще не обнаруженной безликими.
        - Мам, как ты? - спросил Клетес, войдя на крохотный мостик с довольным видом. - Я не хотел мешать, но там все унылые донельзя, типа клубов по интересам.
        - Все хорошо, - улыбнувшись, девушка поправила очки и потрепала севшего рядом парня по голове. Хоть ей и было непросто принять навязанные ей воспоминания, Агнесс не помнила что-либо еще, так что неожиданно выступать для принца матерью ей казалось даже правильным. И интересным. - Не боишься?
        - Не, а че, летим и летим, потихоньку прилетим, - хорохорясь, парень с важным видом расселся во втором кресле и положил ногу на ногу. - Это уж на месте глянем, че почем, хотя мы ж к дружбанам этого кораблика премся, не? - постучав пальцами по подлокотнику, парень перевел взгляд на «мать».
        Кивнув, Агнесс еще раз сверилась с картой и активировала внутрисистемный телепорт - после короткой вспышки крейсер завис на орбите сравнительно небольшой планеты, которой не дали никакого названия, кроме кодового обозначения.
        - Хм… В целом, общие условия схожи с Проэлией, да и сами десперанды, видимо, не слишком от нас отличаются, - сказала Агнесс, размышляя вслух. - Оранжевый оттенок поверхности придает обилие какого-то местного минерала, вполне возможно, что еще одна вариация кристаллита.
        Клетес слушал вполуха, увлеченно рассматривая яркий шар, занявший весь обзорный экран. Правда, изменившийся тон девушки заставил его обратить внимание на разговор.
        - Что такое, мам?
        - Все координаты совпадают, как и первичный анализ, только вот нет никакого излучения, - с тревогой произнесла Агнесс. - Ни аварийного маяка, ни следов колонии, а ведь с момента попадания этой базы данных к безликим прошло уже немало времени.
        - Если прошло дохрена лет, то все могли окочуриться, на незнакомой планете-то? - пожав плечами, предположил принц. - Нам ведь один хрен не людишки нужны, а их компьютер, так что главное просто найти то место, где они тусили какое-то время.
        Бросив взгляд на Клетеса, девушка промычала что-то неопределенное, после чего слегка улыбнувшись, кивнула.
        - Может и так… ОУУ, перевести всю мощность на сканеры, поиск.
        Издав модемный звук, звездолет выдал короткое подтверждение и приступил к анализу, чтобы через час выдать предположительное местоположение. Выведя крейсер с орбиты, Агнесс передала новый приказ - и вот уже спустя несколько минут корабль начал снижение.
        Во все стороны на несколько километров раскинулось огромное поле, усеянное холмиками разных размеров - в подобных возвышенностях наружу пробивались большие и яркие полупрозрачные кристаллы оранжевого цвета, некоторые из которых были ростом с человека, а то и больше. В нескольких местах залежи выходили на поверхность так плотно, что сухая трава, покрывающая землю, полностью сменялась своеобразным ковром из крошечных кристалликов. Приземлившись на одном из немногих клочков земли, не монополизированным вездесущим минералом, крейсер заглушил двигатели и, после дополнительного анализа атмосферы и излучения, открыл шлюз.
        - Вот так махина, ну нихера б себе! - выскочив первым, Клетес удивленно присвистнул - и было по какому поводу. Многокилометровый металлический корпус, который, казалось, делил огромное поле на две части, и в высоту был несколько десятков метров.
        - Да, колонизационные корабли у них, что надо! Страшно представить, какого бы они были размера, если бы экипаж еще и не в летальном анабиозе путешествовал, - с улыбкой произнесла Агнесс, выйдя после того, как клоны распределились по периметру. - Винсент и Себастьян, на вас проникновение внутрь, мы прикроем снаружи.
        - Так точно! - экзоскелет класса Телхин и зеркальный автоматон, управляемый удаленно рыжим парнем, направились прямиком к черной обшивке корабля.
        - Повреждения для такого монстра - минимальны, значит, посадка не была аварийной. Не самая мягкая, конечно, но и не смертельная для экипажа… - продолжила рассуждать девушка, получая на планшет изображение с камер робота и экзоскелета. Размещенные на автоматоне лезвия с раскаленной кромкой с легкостью впились в обшивку, и прорезав нечто вроде небольшой двери, Винсент уцепился манипулятором за расплавленный край, а затем с грохотом выдрал кусок толстенной обшивки.
        - Только после вас, - со смешком передал рыжий Себастьяну.
        - Чую, ничего тут хорошего мы не найдем, - проворчав, гном активировал фонари и вошел внутрь. - Ну, че вам сказать, усе украдено до нас, - с пессимистичным смешком доложил клон и запечатлел на камеру абсолютно пустой грузовой отсек. - Э-ге-ге-ге-гей!
        Шумное эхо отозвалось множество раз, а Себастьян, получив указания Агнесс, шагнул вперед, отправляясь на поиски терминала. Тяжелый стук металлических ног продолжал отзываться эхом, пока гном не добрался до небольшой электронной панели возле двери, призывно помигивающей огоньками. Получив код авторизации, Себастьян ввел его и подтвердил.
        - Фух, все сработало! - обрадовавшись, сообщил гном, но через мгновение заверещала сирена.
        В подтверждение ОУУ передал сигнал Агнесс:
        - Капитан, обнаружено приближение механизированных защитных платформ.
        Глава 64
        Возвращение на Сакрамент.
        Новая женушка скромно улыбнулась и, на миг слегка сжав мою руку, отпустила и принялась беспокойно поправлять слегка растрепавшиеся от резких движений папаши волосы. Впрочем, подобное поведение было просто для того, чтобы скрыть неловкость - девица явно не знала, что делать дальше. Конечно, с учетом того, как много разных обрядов смешалось в одну кучу среди всех фракций, в которых мне довелось побывать, я тоже не был до конца уверен, как у них отмечают подобное, но придется все-таки сослаться на дела.
        - Знаете, я сразу не уточнил, но, РегиМар будут в новинку в моем родном городе, не говоря уж о том, что с водоемами у нас там дела обстоят очень туго, и я сомневаюсь, что удастся в ближайшее воссоздать базу, подобную этой, - максимально вежливо произнес я.
        - Ох, сынок, да ты не парься, мы ж теперь семья! - гоготнув, сообщил накативший еще одного моллюска Тритон и бесцеремонно обнял меня, да так крепко, что я незаметно активировал высшее увеличение силы, чтобы противодействовать этому качку. - Эдак мы б толком и не шуршали тут нигде, если б были настолько привязаны к воде, а? - подмигнув мне, мужик удовлетворенно крякнул, довольный своим внезапным силовым тестом.
        Логично, конечно… Пусть даже сами по себе РегиМар были достаточно неудобным соперником на своей территории, вряд ли безликие довольствовались бы столь ограниченным зрелищем. Вместо разъяснения Деви лишь кивнула в ответ на слова отца и быстро скрылась где-то в глубине жилища. С разочарованным видом отказавшись от моллюсков на дорожку, я попрощался с Тритоном - правда, тот предложил скорее из вежливости, поскольку бедные животины оказались вскрыты еще до того момента, как я доплыл до выходного шлюза. Ожидая русалку, я связался с Оу и заказал постройку еще одного отсека Терцио палубы, рассчитывая, что вместе с перераспределением производственных ресурсов удастся обеспечить наши войска антисакраментским флотом в кратчайшие сроки.
        - А вот и я! - звонкий голосок отвлек меня от раздумий, и я увидел, что Деви прихватила с собой лишь длинный контейнер из какого-то коралла. С виду вещица вообще-то выглядела исключительно декоративной, но увидев в этой фракции жемчужную броню, я уже и не удивлялся.
        - Если все готово, то - вперед! Искренне надеюсь, что образы внешнего мира все-таки переплюнут твои фантазии, - подмигнув, я заставил девушку слегка смутиться от моих слов, но русалочка в качестве небольшой мести отправилась к выходу раньше меня и слегка толкнула меня своим хвостом. Это что, соревнование?
        Включив коммандо, я понял, что ранее помогавший мне ассимилятор под водой не может закрепиться на броне, так что плыть придется своими силами - но тут девица не угадала. Выбрав форму драконида, того самого, что был мужской копией Реги, я налепил на лицо кислородный ассимилятор, после чего очень быстро стал нагонять самодовольную русалку, помогая себе крыльями и хвостом.
        «Ох, Нико-Нико, ведь опять за какими-нибудь бабами шляешься», - уловил я иронический смешок в голове, сразу узнав голос Реги - похоже, здесь ментальная связь работает исправно.
        «И тебе привет, милая».
        «Привет-привет. И все же?» - судя по явно шутливому тону, девушка воспользовалась моментом, чтобы поиграть в ревнивую женушку, хотя, скорее, просто была рада пообщаться.
        «Ну, ты же почувствуешь ложь, правда? Да, я за сегодня уже пару раз женился, а ведь еще не вечер!» - хмыкнув, я представил, как бы подобное звучало на Земле, и невольно улыбнулся.
        «О, всего-то? Прямо на тебя не похоже, стареешь что ли?» - хоть сказано было серьезным тоном, я уловил веселье и, судя по раздавшемуся смеху, «смешинка» напала и на Реги.
        Зажмурившись на мгновение, я ощутил приятную радость и легкость в груди - пьянящее ощущение свободы, та самая минутка спокойствия, когда на меня не давит ответственность, и не думаешь о том, что предстоит сделать дальше. Должно быть, именно за этим чувством охотятся те, кто хочет вновь оказаться в детстве.
        «Ясно-ясно», - передала королева, отсмеявшись. - «Я уже сообщила на Вестник, но раз ты вышел на связь, то передам информацию из рук в руки: Керу не удалось найти главный улей, он сам нашел ее. Так что местоположение нам неизвестно, а вот контролирующий сигнал воспроизвести можем - похоже, нашему агрессивному сверхразуму не по душе, что собратьев где-то угнетают. Маха заканчивает с имплантацией нового органа в спецбойцов КилХайв, так что скоро будет готово», - возникла небольшая пауза, но вскоре передача восстановилась. «Хм, Маха поняла, что я общаюсь по ментальной связи и просила передать, цитирую: «Папочка, возьми меня на корабль».
        «Нет, конечно», - решительно ответил я, но мысли Реги смешались в кучу.
        «Прости, Нико, она, оказывается, передала по-другому: «Папочка, возьми меня на корабле.» - в смятении сообщила королева. - «В общем, не забивай голову, я Керу попрошу разобраться, целую».
        Покачав головой, я ответил тем же, а затем вновь увеличил скорость и через несколько секунд догнал русалку.
        - О, - только и выговорила девушка, наблюдая за игрой света теперь уже на моих чешуйках. - Дивно, дивно… - не сказав больше ничего определенного, русалка выудила из складок ткани, что была на ней нацеплена, большую черную жемчужину и с улыбкой отдала мне.
        - М? Что это? - остановившись, я покрутил вещицу в руке, но ничего особого для себя не приметил.
        - Ах, а я думала, что мы спорили, - хихикнув, сказала Деви и шевельнула плавниками. - Все-таки ты куда интересней, чем показался сначала, Нико, так что я уже удивлена больше, чем рассчитывала, представляя разные варианты.
        Да, если так, то эта русалочка - совсем уж домашняя рыбка. Подобно своей модели, она, как жемчужина, покоилась где-то на дне морском в своей скорлупке и ничего-то и не видела. При таком раскладе я очень даже доволен, что поддержка РегиМар будет осуществляться по большей частью техникой, и не придется Деви брать на поверхность, как жену-цветочек или Флэми. Словно прочитав мои мысли, русалка, медленно плывущая вместе со мной к воздушной части Шпиля, осторожно спросила:
        - Раз на той планете, о которой ты говорил с папой, все сложно, то тебе ведь нужны все возможные безранговые модели на войне, да? - на личике девушке явно читался интерес, быстро сменившийся удивлением после моего быстрого ответа:
        - Нет!
        - Хм-хм… На войне все средства хороши, - с чувством абсолютной правоты своих слов выдала русалка, для усиления эффекта кивая головой. - Так что я там лишней не буду.
        - Знаешь, ты еще с этой базы не выбралась, так что даже и не представляешь, сколько удивительного есть на Проэлии, вот изучением этого и займись, ладно? Это приказ, если что, - добавил я, видя, что девушка все еще в сомнениях.
        Глаза девицы загорелись интересом, потом она посмаковала еле слышно свой первый «приказ» и показалась из воды с невероятно радостным видом. Раскрыв контейнер, она извлекла из него обруч с ходулями, выполненными все в том же декоративном дизайне, как и другие вещицы на территории РегиМар. Приладив странную конструкцию на пояс, девушка ловко подтянулась и выбралась на платформу - обруч тускло засветился, и закрепленные на нем «ноги» плавно приняли вертикальное положение, так что русалка оказалась подвешена внутри своеобразного половинчатого экзоскелета, прочно зафиксировавшего хвост в одном положении.
        - Так мы идем? - с разгоревшимся энтузиазмом стала раз за разом выспрашивать Деви, пока я избавлялся от ассимиляторов и менял форму обратно на коммандо.
        - Конечно… - выбравшись к транспортной ленте, я слышал лишь нетерпеливое постукивание экзоскелета, и так продолжалось до тех пор, пока я не вызвал шаттл - только это зрелище ненадолго утолило жажду любопытства русалки. Взлет и полет на орбите, с последующей посадкой - все это настолько увлекло Деви, что она больше не проронила ни одного осмысленного слова до момента возвращения на базу Арверов, где я позволил девице обустроиться, а дальше уже предоставил ее саму себе. После этого - переход на «Вестник».
        За прошедшее время поставленные нами платформы стали выглядеть еще мощнее - силовые поля дублировали друг друга, обеспечивая дополнительную защиту; орудия теперь располагались повсюду, и дело уже не ограничивалось одними лишь скрытыми турелями. Помимо этого возросло число «Озарений», как и патрулирующих самолетов, однако, со стороны противника новых ходов, похоже, не было. Впрочем, и патрули не залетали слишком далеко, так что мы ограничились уже известной нам зоной с тремя островами: вулканическим, который был уничтожен бомбардировкой, с сетью пещер и с куполом.
        Помимо этого, Оу сообщила, что проводились тесты с выжиганием растительности, но она, как и ожидалось, восстанавливалась очень шустро. Конечно, было немало и воздушных войск, но для поиска разумной жизни они подходили куда меньше, чем наземные, так что, хоть без базы на поверхности островов, думаю, мы в любом случае сможем обойтись, контроль земли нам бы не помешал в любом случае. С учетом того, что зараженный витамет больше не спешил выдавать откровения от имени сакраментян, а четырехрукий пришелец так и остался в виде трупа, стоило вновь проявить инициативу.
        Передав инструкции Оу, я спустился в один из ангаров, где ко мне, будто ожидая, тут же подбежал Лусу и радостно поднял вверх лапки, явно собираясь меня обнять, но обошлось без этого.
        «Все готово! Смотрите, какой милый!» - без объяснения инсектоид тут же начал щелкать, так что мне пришлось для начала сменить форму и уже потом слушать повторно фразу. Не сразу поняв, о чем речь, я увидел, что на верхней части тела Лусу примостилась какая-то мерзкая жирная личинка размером с таксу. Схватив существо лапками, командир КилХайв поднял извивающуюся тварь вверх, словно Симбу из «Короля Льва».
        «Эм… Это тот спецбоец, о котором говорила Реги Альва?» - уточнил я, борясь с желанием просто раздавить уродливое существо - настолько мерзко выглядели покрытые тонкими усиками жирные складочки полупрозрачной кожицы.
        Радостно стукнув себя лапкой по передней части тела, Лусу тем самым подтвердил мою догадку и ткнул коготком тело существа - в ангаре раздался протяжный тоненький визг. Пусть он и был неприятным, но какого-то особого эффекта за ним не последовало.
        «У существ с энцефаимперием этот малыш спровоцирует активацию стандартных команд и моделей поведения, используемых Ульем при первичном нападении. Режим берсерка, охотника и подобные! Есть и обычный контроль, но без постоянного ментального сигнала от Улья его хватит ненадолго» - терпеливо объяснил инсектоид, и я, подумав, распорядился высадить этих отвратных тварей на каменистый остров с пещерами. Если местные сородичи КилХайв смогут выступить в роли охотников, ищущих новые тела для своей фракции, то так нам удастся облегчить себе задачу.
        После этого я передал еще одно указание и направился в отсек ПрофСимп. Не успев побывать здесь ранее, я одобрительно присвистнул - пусть я и был на их территории, но умудриться в ангаре воссоздать схожие условия… Было видно, что они постарались.
        Ближайшая часть отсека была усеяна каменюками разных форм и размеров, что на деле оказались застывшими элементалями - увидев меня, они еле заметно шевелились, хотя, увидев живые деревья, я старался не наступать куда попало - мало ли, может и тропинка - тоже какое-нибудь живое существо. Чуть дальше бушевало пламя, прикрытое для защиты силовыми полями, а затем был весьма большой участок с постройками, на которые ни одна из мини-фракций профсимповцев не покусилась. Собственно, нужный мне сектор оказался в самом дальнем углу, куда я прямиком и направился.
        - Ох, Нико! Мясистик ты мой ненаглядный! - радостно объявила Мэлла, источая свой сладкий возбуждающий аромат, от которого я вмиг завелся. - А я послушалась, да-да, у нас все готово!
        Медленно отведя руку в сторону, девушка продемонстрировала мне небольшие деревянные вазочки доверху наполненные какой-то пыльцой. Вокруг них суетились девушки, чем-то похожие на Мэллу, но они, видимо, олицетворяли самые разные цветы, поэтому оттенок кожи, волос и «листва» у них отличались, хотя фигурки большинства были как на подбор.
        - Отлично, тогда - выдвигаемся, - коротко произнес я, меняя форму на Магистра, отчего девица радостно пискнула и тут же побежала к своим «подчиненным». На самом деле такой уж большой необходимости отправляться лично не было, но я решил так по двум причинам. Во-первых, раз уж все-таки решил отправить жену в бой, то стоит и обеспечить ее защиту; во-вторых, раз уж сакраментяне общались именно со мной, то есть вероятность их выманить своей персоной. Конечно, второе при успехе затрудняет первое, но я обеспечил немало поддержки.
        Вскоре мы уже оказались на одном из «Озарений», выбранном в качестве базы для начала операции. Вместо самолетов на взлетной полосе расположились высшие драконы - эти огромные гордые ящеры, всегда свысока посматривающие на других со своих башен, сейчас казались весьма кроткими и позволили на себя нацепить большие седла для двух человек и груза. Подготовленный Делио отряд магов распределился по полосе, знакомясь со своими цветочными спутницами - если от остальных исходит такой же аромат афродизиаков, как и от Мэллы, то вскоре у нас будет много смешанных браков, хех.
        Удостоверившись, что все в порядке, я подхватил забавно ахнувшую женушку и, подпрыгнув за счет усиления, ловко приземлился прямо на седло, чем вызвал недовольный рык дракона под нами. Улыбнувшись под маской, я усадил Мэллу впереди себя и активировал ментальный контроль, передавшийся вместе с полученной гибридной моделью Арвер-КилХайв.
        Поднявшись на лапы, ящер громко заревел и, мощно взмахнув крыльями, оторвался от площадки, взмывая в воздух - легкий ветерок приятно обдувал нас, а Мэлла, воспринимая происходящее, как необычное свидание, радостно вскрикнула, зажмурившись, и подняла руки вверх, так что мне пришлось ее обнять.
        За нами последовали остальные пары и, когда мы выстроились в боевой порядок, снизу показалась огромная летающая тарелка - иначе не назовешь. Белоснежное блюдце, усеянное огнями генераторов силовых полей и люками для запуска беспилотников - сверхтяжелый летающий дрононосец СпейсТех «Дружба». Боевой корабль выпустил целый рой щитогенераторов, сразу же прикрывших нас от нападения из любой точки, да и сама махина была окутана большим полем.
        Вмиг добравшись до острова с куполом, мы снизились, и тогда девчата приступили к работе: раскупорив контейнер, Мэлла набрала в ладошки горстку пыльцы, которая через несколько мгновений изменила цвет с бледно-желтого на ярко-красный, и вместе с этим в воздухе разлился терпкий, резкий аромат.
        - Нико, давай! - весело воскликнув, женушка резко бросила пыльцу в воздух, и я применил магию воздуха, направляя ее вниз, на густой лес. Зеленые джунгли меньше чем за минуту оказались осыпаны тонким слоем алой пыльцы, а затем листва на теле Мэллы зашевелилась, и девушка, театрально щелкнув пальцами, с озорной ухмылочкой показала кивком вниз.
        Деревья, кустарник и гербиоиды - вся виденная флора в одно мгновение пришла в движение, начиная резко гнуться, словно от штормового ветра. Стволы деревьев с громким треском ломались, растительные монстры, громко шипя, лопались с мерзкими хлопками, а лианы и прочая мелочь просто падали на землю, повинуясь невидимому импульсу ПрофСимп.
        - Корни под нашим контролем, так что заново все вырастет, только если мы прикажем, - с довольным видом объявила Мэлла, резко повернувшись ко мне. - Я ведь хорошо постаралась, можно меня чуть-чуть порадовать, да?
        - Ты молодчинка, - сообщил я, потрепав девушку по голове, но это было явно не то, что она ожидала. - Может, позже. Оу, начать высадку на остров.
        Глава 65
        В тылу врага.
        Похоже, что даже после выкашивания местной флоры местные не спешат на нас огрызаться. Ох, и не верится мне что-то… Вернувшись на «Озарение» после зачистки от растительности и второго острова, я оставил разочарованную Мэллу и остальных, после чего переместился обратно на «Вестник», и к этому моменту группа высадки уже расположилась на зачищенном ландшафте, довольно шустро и без помех направляясь в сторону купола.
        На этот раз были использованы ДеусЛегио-ликвидаторы вместе с поддержкой из тяжелых роботов-пауков. Фрэмтеховские SPD -3, хотя подобные конструкции были и среди витаметов, но в данном случае выбор был очевиден: во-первых, на эшворских платформах были заодно установлены и генераторы силовых полей, которые весьма удачно прикрывают окружающую пехоту; во-вторых, в случае контакта с местными паразитными тварями, витамет окажется под вражеским контролем, а вот с любовью наших высокотехнологичных смертников к эффектному уходу из жизни даже не пришлось добавлять самоубийственный механизм - он уже был встроен.
        Как поддержка с войсками отправились тяжелые реактивные «пехотинцы» - мне не нравилась идея использовать живых людей, так что вместо клонов в уже существующие комплекты брони были заложены алгоритмы роботов-коммандо, в конце концов, они там нужны были лишь для сброса бомб, если потребуется, чтобы не ждать авиацию с «Озарений».
        И, как войска массовки, что первыми могут вступить в бой - огненные элементали. На стадии подготовки Дхе уже сделал все что мог, так что поддержкой отрядов по большей части занималась наша неунывающая секундовская парочка - Круд и Лулу. Первый отправился вместе с войсками, используя такой же мех, что и когда-то его чемпионка, только с улучшениями, а наместница, как и положено, руководила на расстоянии.
        - Сто метров до купола, - объявила Лулу. - Начинайте атаку.
        Пелена, переливающаяся на указанном расстоянии, выглядела просто скоплением тумана, собравшегося в одной точке и, конечно, самым раздражающим было то, что ни сканеры, ни тем более визуальные средства обнаружения не позволяли что-либо обнаружить. Как это обычно и бывает в фантастике, в общем-то, но шагать внутрь просто так я никому не позволил.
        Первым застрекотало автоматическое вооружение летунов, следом присоединился нарастающий звон тяжелых световых копий, установленных на пауках, а потом почти бесшумно полетели шары телепортационных орудий Ликвидаторов. Яркими вспышками энергетические заряды роботов ухнули прямо в пелену, шарики орудий поглотили небольшие кусочки поверхности, а пули, казалось, вообще не нанесли никакого урона.
        - Прекратить, - передал я приказ и, откинувшись на спинку, отдал новое указание.
        Перед тем, как бомбить пелену чем-нибудь помощнее, я решил использовать тот же трюк, что уже ранее помог нам проникнуть сквозь атмосферную пелену, так что через некоторое время мясцо, оставшееся от скатов, было доставлено на место, и я с интересом наблюдал за жутковато смотрящимся пауком, полностью окутанным оболочкой из мертвой плоти.
        Еще пара метров, один… Отлично! Пелена послушно стала расходиться в стороны, когда робот подошел вплотную, хотя мне и было странно, что могло понадобиться звездолету-амфибии на острове - скорее всего, просто используется какой-то общий способ автоматического распознавания. Робот-первопроходец активировал свои ноги, увеличивая зазор под его шасси, так что вскоре элементали отправились внутрь, а за ними и пехота. Оставшиеся пауки стали выполнять роль охраны, а им на замену в качестве силовых полей были запущены дроны-щитогенераторы, позаимствованные с летающей тарелки; Круд же, попытавшийся отбрехаться от Лулу, получил нагоняй и послушно применил трансформационный куб, за счет которого смог загнать мех внутрь купола.
        Активировав сразу несколько камер, размещенных на разных бойцах, я пододвинулся поближе к экранам и с интересом стал рассматривать окрестности. На что же это похоже? Понятное дело, что Сакрамент пошел по пути биологического развития, однако, несмотря на все чудачества, виденные мной на базах КилХайв, открывшаяся картина несколько выбивалась из привычного представления. Разве что на исполинском звездолете НекроХайв было что-то похожее…
        Сложный ландшафт, отдаленно напоминающий виденные ранее скалы, только вот он был выполнен из…плоти? Холмики и выросты, углубления и просто ровная поверхность - все было покрыто розоватой волокнистой субстанцией, в глубине которой можно было увидеть более темные участки, складывающиеся в витиеватую сетку, пронизывающую всю местность вокруг. В некоторых холмиках неподалеку то и дело открывались отверстия, выпускающие в воздух густые облачка тумана - но подобные «выхлопы» не растворялись в воздухе, а весьма шустро улетали далеко вверх и прикреплялись к уже имеющейся оболочке-пелене.
        - Продвигайтесь медленно, собрать как можно больше информации! Образцы ткани приготовьтесь брать на обратном пути, чтобы лишний раз не спровоцировать пришельцев, - торопливо сообщил я, а то уж очень шустро отправились вперед бесстрашные элементали и роботизированные войска, оставалось только указать огненным товарищами, чтобы они невзначай не зажарили все раньше времени. И, конечно, еще одной проблемкой выступало то, что мясцом была покрыта и земля - в таких условиях силовые поля резко теряли в эффективности, поскольку их радиус действия не распространялся на поверхность, что позволяло сакраментянам жахнуть чем-нибудь из-под земли. Подобное и раньше-то им не мешало, но, полагаю, в условиях подобной территории вероятность подобного исхода возрастает многократно.
        Перебравшись на территорию в полном составе, войска остановились, перестроились и пошли вперед гораздо медленней. Вокруг пока что не было ничего интересного, кроме туманных холмиков и сети «сосудов», но, с учетом сложного ландшафта, что-либо интересное могло открыться за любой большой возвышенностью, коих здесь было немало, раз уж высота купола позволяла.
        - Оу, подключи каких-нибудь умников, чтобы попытались найти, есть ли какая-нибудь закономерность в этих сосудах, что расположены под землей, - задумчиво сказал я, обернувшись к покорно стоящей рядом голограмме Керии. - Если и впрямь они прокачивают аналог крови для поддержания подобной местности, то и сердечко где-то должно быть.
        - Конечно, Нико, - обрадованная тем, что ей нашлось занятие, девушка ушла в череду своих электронных звуков, и выдала результат буквально через пару минут. - Да, обнаружено утолщение сосудов на пути к одной из возвышенностей.
        Передав направление Круду, который был, похоже, безмерно рад ничего не делать, я стал наблюдать за медленным подъемом на особо большой холм - как только первый деуслегиовец оказался на вершине, я одобрительно присвистнул: прямо за мясной горкой оказалась низина: гексагональная площадка пару километров в поперечнике, окруженная равномерно расположенными возвышенностями. Весь центр был прикрыт бордовым покрытием из колышущейся плоти, вспученной на манер купола, отчего создавалось впечатление матрешки - сначала сама планета, затем остров, а теперь еще и это. С трех сторон к конструкции подходили толстые сосуды, основная часть которых была до этого скрыта внутри холмов, но других мест для входа поблизости не было видно, да и местные вены размером с какой-нибудь магистральный нефтепровод были плотно обхвачены пульсирующей плотью.
        Повременив с проникновением, я запустил разведывательные дроны, но, если брать в целом, на территории под куполом было еще несколько подобных конструкций, и более ничего стоящего внимания не обнаруживалось, по крайней мере, с нашей точки зрения. Получив мое разрешение, несколько Ликвидаторов с модифицированным шифт-металлическим телом отправились к стенке. Преобразив конечности в лезвия, они синхронно вонзили клинки в мясистую поверхность, оказавшуюся не такой уж толстой, как она выглядела изначально - с легкостью прорезав плоть, роботы при помощи сопровождающих байков создали подобие большой арки, и вскоре здоровенный кусок мяса со шлепком вывалился наружу, открывая вид на внутреннюю часть «здания».
        Оказавшись в практически полной темноте, роботы активировали прожекторы, чтобы выдать более реалистичную картинку, чем с помощью фильтров ночного видения. Около стенки не было ничего примечательного, но ближе к центру зала располагались небольшие ванночки - углубления в полу круглой формы не более метра в диаметре, наполненные полупрозрачной густой жидкостью серого цвета. Само помещение было отделено от других толстой мембраной, в которой располагалось несколько отверстий, видимо, служащих для перемещения между залами.
        Подобравшись к ближайшей ванночке, один из дронов посветил внутрь и смог выцепить размытый силуэт того, что там находилось: множество слипшихся вместе мизерных шариков, чем-то напоминающих по своей сути виноград, если бы не грязно-серый цвет с фиолетовым оттенком. Скопление висело ровно в центре ванночки, визуально ничем не удерживаемое, а в самой жидкости можно было заметить небольшие колебания.
        Вполне возможно, что именно здесь можно найти так необходимые мне микроорганизмы! Конечно, легко предположить, что на всей планете полным полно самых разных микробов, но к подобному образцу, культивируемому инопланетянами специально, стоит отнестись с особым вниманием. Прекрасно понимая, что высока вероятность того, что и этот «виноград» может оказаться паразитическим, я распорядился приготовить силовые кубы небольшого размера, внутри которых образец будет удерживаться без излишнего контакта с какой-либо поверхностью.
        Пока часть бойцов приготовилась к сбору проб, остальные отправились в следующий зал, пройдя через отверстия в мембране - там обнаружилась та же самая картина, как и в первом помещении, отличие было только в том зале, что служил проводником для сосуда. Ближе к центру всей конструкции стена была круглой, что давало возможность предположить о наличии еще одного, центрального помещения, хотя сама «труба» и уходила в пол под плавным углом, изгибаясь прямо перед центральной стенкой.
        Получив распоряжение, деуслегиовцы отправились к центральной стенке и принялись за проникновение - на этот раз вход не стали делать чересчур большим, поскольку вырезанный кусок было бы банально некуда деть, поэтому ограничились несколькими мелкими, созданными одновременно. Приготовившись к атаке, роботы дернули на себя секции стены и осветили прожекторами внутренности центрального помещения.
        - Датчики обнаружили духовную эссенцию! - ликующе объявила Оу, пока я чуть ли не прилип к экрану.
        Центральное помещение оказалось идеально круглым, но в центральной части мясистого пола располагалось отверстие, ведущее куда-то вниз, и к этой здоровенной дыре вели десятки, если не сотни мелких сосудов, торчащих из стен, пола и потолка. Причем часть тех, что свисали сверху, формировала нечто, напоминающее ствол ветвистого дерева, выполненного из мяса, сухожилий и связок, будто сюрреалистическая фантазия какого-то помешанного на анатомических подробностях скульптора. Существо в центре этого нагромождения пошевелилось и с влажным хлюпаньем спрыгнуло на бордовый пол в десятке метров от первых бойцов, вошедших внутрь.
        Учитывая виденное и прочитанное ранее, я почему-то даже и не сомневался, что это коренной житель Сакрамента, пусть он отличался от захваченного ранее трупа. Или она. Избавившись от ошметков плоти, инопланетянка замерла, словно давая рассмотреть себя получше.
        Две ноги с мощными бедрами и уродливыми ступнями, искривленными и снабженными дополнительными костистыми выростами; четыре руки с пятью пальцами, оканчивающимися длинными когтями; подтянутое мускулистое тело с довольно большой грудью. От туловища к рукам тянулись пульсирующие сосуды, будто кто-то выдернул у девицы вены и оставил болтаться так, как есть, а от талии росло нечто вроде толстого плоского хвоста, который был гораздо длиннее, чем ноги, и от этого волочился по земле подобно шлейфу своеобразного мясного платья. Вместо кожи было нечто сероватое, перемежающееся с открытыми мышцами, пульсирующими алой кровью.
        А вот лицо у сакраментянки было вполне человеческим, по крайней мере та часть, что была видна. Обычный подбородок, пухлые губы и небольшой аккуратный нос, вот только верхняя половина лица была прикрыта странным скоплением плоти, выступающим то ли в роли маски, то ли шлема, по крайней мере сосудистые отростки свисали и с задней части головы.
        Открытая шея, через тонкую ткань которой можно было увидеть даже трахею, пошла колебаниями, и существо, закашлявшись, все-таки смогло произнести хриповатым женским голосом:
        - Друзья, вы все-таки пришли освободиться?
        Когда знаешь все языки подряд, сложно сразу сориентироваться, но, похоже, это был один из проэльских вариантов. Вот только что ответить на подобное? Если пришли не за тем, то придется смахнуться с большой вероятностью, а мне бы все-таки хотелось захватить девицу живой.
        Воспользовавшись динамиками одного из дронов, я положительно ответил на вопрос инопланетянки, и следом пошли томительные секунды ожидания ответа. Улыбнувшись, девушка сделала пару шагов вперед, после чего резко взмахнула рукой, и через мгновение раздался возглас Оу:
        - Капитан, обрыв связи с беспилотниками и роботами в непосредственной близости от разумного объекта!
        Но я уже и сам успел заметить, что сразу несколько экранов потухло, а перед этим на остальных можно было увидеть, как на входе в комнату мигнула желтая вспышка гексагональной формы. Сначала я подумал, что девица как-то умудрилась блокировать сигнал, но быстро успел заметить возникшие из стенок здания крошечные выросты, которые и выстрелили дротиками. Попаданий было чересчур много и на коротком расстоянии, так что поля не помогли и встраивание противника в небольших дронов и броню произошло за мгновения.
        - Круд, отходи назад с образцами, по возможности выруби, захвати или уничтожь инопланетянку! Лулу, протокол подрыва.
        Роботы с силовыми кубами уже отправились к дежурившим у входа в постройку паукам, а Круд вместе с элементалями и Ликвидаторами отступил в глубину зала и использовал полюбившийся ему чумной торнадо, что так помог ему во время прошлого столкновения. Вот только закружившийся вокруг вихрь смерти лишь ухудшил видимость, не производя хоть сколько-то видимого эффекта.
        - У них выработался иммунитет, - передала Оу одновременно и мне, и наместникам, но мат осознавшего свой промах Черепка оказался заглушен сдетонировавшей техникой. Во все стороны брызнули ошметки мяса и сосудов, крыша в одном из шести секторов обвалилась, а весь зал оказался обильно залит кровью из пробитых гигантских артерий, и алая жидкость все пребывала. Элементали жгнули пламенем вокруг, избавляясь как от попавших в них дротиков, так и от снарядов, угодивших в их товарищей. Круд на удивление ловко перестроил войска таким образом, чтобы все пехотинцы оказывались в радиусе действия пылающей ауры профсимповских бойцов.
        В подобных условиях было бы странным, что инопланетянка выжила, но датчик показывал, что она еще на месте.
        - Зачем? - озорным тоном громко спросила девица, заглушая шум льющейся крови и быстро перемещающихся с образцами бойцов. Воздев все четыре руки к потолку, невредимая инопланетянка звонко рассмеялась, и пол постройки резко дернулся вверх, опрокидывая выстроившиеся войска.
        - SPD, бункерный режим, перенастройка на урон по площади, - быстро передав, я удостоверился что на пути никого не осталось, так что один из пауков на входе резко опустил свои лапы, закрепляясь в мясистом полу. Развернув оба орудия, он начал заряжать копья, а через несколько секунд прошло сразу три выстрела - первый из стоящего в обычном режиме паука разбил мембрану, отделяющую первый зал от того, где остались Круд с пехотинцами, а следом спаренный залп пронесся в отверстие и ухнул прямо в фигурку сакраментянки. Вернее, должен был в теории попасть - за мгновение до того, как смертоносный заряд коснулся тела, возле девицы мигнул желтый всполох, и копье просто исчезло.
        - Сука-сука-сука! - взвыв, Круд направил элементалей вперед и сам активировал фотонный пулемет, закрепленный на плече меха - огненные существа оказались в непосредственной близости от девушки, но первые же удары, нанесенные вблизи, ушли мимо. Уже знакомая вспышка сделала так, что исчезли сами руки профсимповцев, и то же самое произошло с пулями черепка.
        Поднявшиеся Ликвидаторы сделали залп, и их телепортационные шары при полете высветили окутывающее сакраментянку поле - соприкоснувшись, заряды сдетонировали, не нанеся девице повреждений, но отбросив ее к стенке. Хриплый голосок инопланетянки перешел на громкий визг, и датчики зафиксировали еще сразу несколько духовных эссенций, постоянно пропадающих из поля действия датчиков.
        Глава 66
        Элита Сакрамента.
        - Нико, подобное зафиксировано и на втором острове, - быстро передала Оу, автоматически выводя картинку из глубинных тоннелей.
        Наши разведывательные дроны вместе с новехонькими личинками отправились в дальние пещеры, рассчитывая перехватить сородичей из рода КилХайв. И, в общем-то, нашли ранее встреченных существ и смогли передать сигнал на поиск, вот только стоило инсектоидам проникнуть чуть глубже посещенной мной пещеры, как их кто-то уничтожил. Вся эта информация выскочила практически одновременно с тем, как объявились те, кого неизвестный фанатик в своей дневнике с легкой подачи обозвал «Ангелами».
        Четырехрукие существа, закованные в матовую белую броню из какого-то неизвестного металла. У них тоже были довольно-таки мощные бедра и подтянутое тело, скрытое защитой, но однозначно сказать, принадлежали ли они к тому же виду, что и до сих пор живая мясистая девица, я бы не смог.
        Два длиннющих хвоста, утыканных шипами; рваные, но очень большие полупрозрачные крылья из чего-то, отдаленно напоминающего плотно сплетенную паутину, а также широкий шлем, скрывающий верхнюю часть лица - вот такой образ был у местных ангелочков. Взмахнув оружием, представляющим из себя простенько выглядящий посох с набалдашником, сразу три ангела пропали из виду, но откалиброванные моими фазовыми прыжками датчики все-таки смогли уловить примерную траекторию телепортации существ.
        Лулу резким предупреждающим криком помогла Черепку отскочить в сторону, и на его месте тут же оказался один из сакраментян, со свистом рассекая воздух посохом. Выхватив один из мечей меха, Круд перебросил на него некротическое пламя и, размашисто ударив обманным движением, тут же повел клинок близко к земле, рассчитывая отсечь твари ноги, но ангел лишь прыгнул вверх с помощью фазирования и оказался вне досягаемости.
        Тем временем контроль над оставшимися войсками полностью перешел к Лулу, и она любой ценой стала защищать деуслегиовцев, сливая под удары элементалей. Только ангел собирался полоснуть ближайшего ликвидатора, как профсимповец тут же метнулся навстречу клинку и полыхнул лавовой оболочкой - жар поглотился желтоватой вспышкой, а конечности существа, собирающиеся вцепиться в белесую броню инопланетянина, тут же исчезли из виду, а затем и весь элементаль распался на части.
        Портальная броня или силовое поле, если быть более точным? Весьма и весьма полезная вещь, как ни посмотри, вот только у нас из противодействия есть лишь оружие ликвидаторов - полагаю, что-либо обычное не сможет навредить, если прямые попадания и атаки по площади оказались бессильны. К счастью, металлические головы уже дошли до этого вывода и без меня, используя скоростной режим стрельбы телепортационных орудий, но, в любом случае, против постоянно перемещающихся ангелов подобное было не слишком-то эффективно, даже с учетом того, что у нас была доступна смазанная траектория их движения, а десперанды весьма неплохо умудрялись просчитывать траектории, поэтому пришлось перейти на более рискованный вариант.
        Пока двое из ангелов опять уничтожили элементалей, третий скользнул к оказавшемуся открытым деуслегиовцу - мгновение, и посох располовинил металлическое тело напополам, наплевав на броню, но это было не так уж и важно - десперанд транспозировался, а по отключившемуся витамету пришлась атака из утяжеленного варианта установки его собрата. Следом сразу несколько роботов запустили детонационные шарики, и через мгновение совершенно бесшумно по комнате распространилась голубовато-темная дымка от форсированного подрыва. Потолок в месте попадания исчез, в мясистом полу появилась огромная дыра, открывая вид на каменное основание, слившееся с плотью, и из поврежденных сосудов брызнули снабжающие соки. Расширившаяся волна поглотила тела нескольких роботов, отправив их в небытье, и вместе с этим накрыла замешкавшегося ангела - казалось, тот был ошеломлен тем, что кто-то вообще способен убивать своих же. Окутавшая существо дымка высветила сложную геометрическую конструкцию из множества гексов, которая защищала тело сакраментянина, но яркое видение продлилось лишь какой-то миг: следом раздался кристально
чистый и оглушительный звон разбившегося стекла, и лишившийся поля ангел оказался отброшен к стенке.
        Резко развернувшись, деуслегиовцы переключились на скоростной режим и дружным залпом отстрелили инопланетянину крылья, а затем отсекли и руку с посохом, после чего живая металлическая стена двинулась к оглушенному пришельцу, к которому метнулись два других летуна.
        Мясистая девица, которая резко потеряла в значимости после пришествия своих защитников и неслабого разрушения окружающей конструкции, вновь истерично завопила - из уцелевших стен снова вылетели паразитические дротики, но на этот раз защиту взяла на себя Лулу - наведенный ей огненный шторм охватил комнату, обугливая мясистые стенки и остатки пола, рев пламени сливался с шипением испаряющейся крови и непрекращающимся матом Круда, который не мог ничего толком разглядеть и в обычное-то время, а сейчас мощная элементальная атака полностью глушила датчики меха. Раскалившиеся деуслегиовцы, впрочем, чувствовали себя комфортно и очередями установок не подпускали оставшихся инопланетян к своему сородичу, заодно превращая всю постройку в решето.
        - Дебил, хорош орать, быстро схватил многоручку и смотался нахрен оттуда! - заорала Лулу на своего напарника, а я ведь всего-то объявил, что за захват существа освобожу их от дальнейших полевых операций. Похоже, мотивация подействовала и на Черепка, так что он выжал из меха гигантский прыжок и оказался совсем рядом с не подающим признаков жизни ангелом.
        Выудив из транспортировочного контейнера силовой куб, Круд быстро развернул его, но как только попытался приблизиться, оба хвоста сакраментянина со свистом и желтовато-черной вспышкой рассекли воздух: длинная полоска металла в броне меха моментально исчезла, а затем еще один хлесткий удар с другой стороны подкосил общий каркас - оставшаяся тонкая броня лопнула, и громоздкая машина сложилась пополам.
        Круд выскочил из машины за мгновение до ее отключения, и тут же по нему прошлись выпущенные уже самой мясистой девицей заряды, только вот перед этим хвост валяющегося на земле ангела еще раз щелкнул. Гберовая броня с теневой защитой мигнула, дымка рассеялась, а среди черной поверхности стало видно белоснежные кости наместника, в которые тут же воткнулись дротики.
        - Сука-сука-сука! Сосни, мразь! - выхватив засветившуюся фиолетовым оттенком косу, Круд метнул ее в ангела, попав лезвием прямо по незащищенной части лица сакраментянина, вот только одновременно с этим произошло сразу три события: мигнула Связь, сообщая о потере гражданина, броня валяющегося инопланетянина резко потемнела, превращаясь из белой в матово-черную, а вместе с этим оба хвоста ударили с боков по черепу, отчего голова Круда просто исчезла.
        - Наместник потерян, - сухо сообщила Оу.
        - Дурак, вот какого черта?! - воскликнула Лулу, перестав отдавать приказы, так что пришлось мне быстро перехватывать контроль над дежурившими на выходе пауками.
        Часть Ликвидаторов пробурила своими орудиями своего рода подкоп под отверстие в куполе, расширенное нашим роботом-проводником, так что теперь свободные платформы смогли зайти внутрь. Одновременно выпустив с десяток световых копий по непрерывно швыряющейся дротиками инопланетянке, роботы спровоцировали оставшихся двух ангелов на защиту - платформы атаковали стены вокруг цели, чтобы не тратить залпы на портальное поле, и тем самым разрушили остатки хлипкого здания. Мясистая девица потеряла равновесие и покатилась вниз, в образовавшуюся в полу пробоину, а последовавший скоординированный залп сразу всех уцелевших деуслегиовцев перегрузил поле инопланетян, после чего они и скрылись вместе с девицей также быстро, как и появились.
        Пришлось уничтожить еще нескольких деуслегиовцев, получивших заражение, однако оставшиеся все-таки забросили потемневшее тело ангела в силовой куб и поспешно потащили к выходу, тогда как кости Круда окончательно преобразовались и стали проращивать щупальца, из-за чего Лулу сама же и сожгла останки направленным огненным ударом.
        Как только выжившие показались вне купола, ошметки флоры зашевелились, корешки задрожали, словно густая трава на ветру, но контроль цветочных девчат никуда не делся, так что сакраментяне обломались, а мигнувшие следом разумные ребятки быстро отстали, схлопотав очередь от установленных на ошметках зелени турелей. Это бедные роботы таскали облегченные орудия, а на поверхности стационарные "Ликвидаторы" жахали такими шарами, что скорострельность была уже менее важна - диаметр зарядов был ого-го, и при принудительной детонации накрывал приличную площадь. Вот только пелена казалось какой-то на удивление бесконечной, поскольку попадания ее не уменьшали толком, да и наш подкоп уже начал заполняться розоватым туманом.
        Удостоверившись, что образцы удалось захватить, и их уже транспортируют на свободные платформы, я откинулся на спинку и шумно выдохнул, ощущая, как взмокла спина от пота, хоть самому мне и не пришлось находиться там, внизу. Оу, похоже, думала, что я тяжело переживаю потерю бойцов, поэтому тактично молчала, но я рассуждал о другом.
        Остается только надеяться, что захваченное поможет продвинуться в моих поисках, ведь время уже не терпит. Пусть и нет вестей от нашей маленькой экспедиции, обнаружение разумной жизни явно подстегнет безрожих, разбередит их хотелки и они будут требовать результаты завоевания поскорее, и это же приблизит с большой вероятностью не слишком-то веселый финал, который будет именно таковым, если я не найду микробов… Которые, похоже, могут быть у местных разумных, раз у них тут какие-то свои биологические системы по выращиванию чего-то непонятного. Так что, в общем-то, все к одному - даже если бы сразу не нашел четырехручек, их бы искать пришлось в любом случае. Ну а если наша команда вернется с технологией достаточно быстро, то тем более времени не будет.
        А вот Круда я хоть и знал уже довольно давно, как-то оплакивать не спешил. Просто поддержать традицию «о мертвых плохо не говорят» не получится, я до сих пор хорошо помню, как этот засранец облизывался на моих дочек. Может мелочно и злопамятно, но как-то за душу не трогает его гибель, тем более он всего лишь рвался опять нихрена не делать. Тут еще и Лулу напрашивается на большого такого, жирного леща за резкое прекращение поддержки войск, ей чип явно стоит подкрутить так, чтоб она не переживала за левых личностей, а то дочурку в свое время с легкостью сплавила погибшей костяшке на потеху, а тут растрогалась, зараза.
        Пока не было результатов, я заодно решил проанализировать новые данные. Пусть против портальной брони и помогала сакраментянская технология, живучесть бронированных инопланетян была чересчур большой, да и броня разрушалась оружием Ликвидаторов только после продолжительного прицельного огня, который очень сложен с учетом постоянного перемещения. К счастью, Круд успел донести до нас истину о поглощающем оружии… В принципе, вариант очень даже логичный, и до этого нам банально не на ком было его тестировать, но и загвоздочка есть - в текущих войсках подобного снаряжения… Ну, как говорится, «Я, да ты, да мы с тобой», это если только поскрести по сусекам и собрать урожай из камушков со всех подряд. Но это ерунда, ведь мне уже доводилось сталкиваться с дистанционным поглощением, а Септима палубу построить возможность есть.
        Если текущих результатов будет недостаточно, то отправить ТерБис подыхать на Сакрамент - неплохая идея, а? Сразу двух зайчиков: эффективное вооружение против шустрых инопланетян, и выкашивание этих озлобленных зубастых тварей, терроризирующих всех подряд. Раз уж так любят войнушки - вот вам, пожалуйста. Думаю, безрожим глубоко пох, пожинать ли они будут свежие души у себя на планетке, или получат прямиком встроенными в систему за счет поглощающих атак.
        Правда, нюанс один остается - это ж мне нужно жениться на тербисовке. Впрочем, это ведь только для галочки, если она окажется агрессивной сукой, вроде психованной головоедной бабочки, то пусть и остается у себя на малой родине, мне сейчас точно не до выстраивания отношений со вчерашними врагами. Если предыдущие похожие случаи еще можно было сгладить, то у арверов все еще остаются сотни жителей, потерявших своих близких из-за Месдора. И вряд ли они будут разбираться и согласно кивать, что, дескать, моя новая жена-то уж точно лично никого не убивала, да и у меня сейчас голова забита несколько другим, если уж копнуть глубже.
        Мысли неслись вскачь, так что из глубоких раздумий меня вывела лишь Оу, которая, похоже, решила, что никакая скорбь не сравнится с новой информацией.
        - Нико, нам удалось получше разобраться в устройстве острова после массовых разрушений, - со сдержанной улыбкой произнесла девушка. - Похоже, земля скомбинирована напрямую с плотью, за счет этого и осуществляются столь быстрое и резко погружение, либо всплытие острова.
        - Эм, все три острова такие?
        - Предположительно, раз схема перемещения у них одна и та же, - осторожно произнесла Керия. - Но, можно считать условный «купольный» остров основным, на нем связь с плотью максимальна, тогда как цепь пещер дает возможность сделать вывод о том, что на втором острове соединение с морским существом происходит на очень большой глубине.
        Это каких же размеров тварь должна быть, чтобы такими кусками земли выкруживать! Хотя, с другой стороны, в этом будет и уязвимость. Обычную землю никто защищать особо не будет, все просто переместятся на более удобную позицию с помощью телепортов, а вот если этой неведомой животине тельце пощекотать, то вряд ли они подобное смогут долго прощать. Знакомые с бомбардировщиками, сакраментяне явно считают себя защищенными, вот только флот РегиМар должен будет их разуверить, если, конечно, их кораблики и впрямь столь хороши, как расписывала Легат.
        Следом пришли предварительные результаты обследования захваченного тела - в отличие от всех прочих образцов, здесь не было фиолетовой опухоли, встраивающейся в мозг, хотя первое существо, с перепонками, пусть и было похоже по внешности на жителей Сакрамента, но все же использовало подобное. Странным было другое - один из умников Легио распорол почерневшую броню резаком, после чего раздвинул секции материала в стороны, и вместо внутренностей, мышц, скелета и прочего ливера, да хоть чего-то подобного, оказалось, что гуманоидное существо полностью заполнено крошечными сферами, похоже, теми самыми, что культивировались под куполом. И этот слипшийся «виноград», полностью заполняющий тело и находящийся в питательной жидкости, был абсолютно недвижим и, похоже, уже начинал разлагаться, однако, датчики вряд ли могли ошибаться после калибровки. Неужели вот эта чертова дрисня - и есть разумные сакраментяне?!
        Глава 67
        Результаты и планирование.
        Немного понаблюдав за внутренностями брони местных ангелочков, я отключил обзорный экран и снова плюхнулся в кресло. В конце концов, это не столь уж и важно, кто инопланетяне на самом деле: слизистые виноградины, серые человечки или какие-нибудь разумные кристаллы. Подтвердив более подробное обследование, я решил не возвращаться, пока не получу хотя бы предварительный результат микробиологического анализа. В качестве мини-лаборатории выступала одна из платформ, защищенная силовыми полями и окруженная другими, снаряженными обороной площадками - как-то мне не улыбалось тащить на корабль неизвестную чертовщину, так что Реги вместе с Махой, Кантой и неизвестными мне светилами килхайвовских наук содействовали в работе умникам из числа Легио. Дистанционно, разумеется: после того, как я увидел, с какой легкостью сакраментяне грохнули даже Наместника, я своих родных лишний раз не буду подвергать подобной опасности. Но в этом, конечно, и проблемка.
        Всего-лишь три ангелочка вместе с мисс Мясо смогли порешить несколько десятков элементалей, вместе с парой десятков витаметов. Ну и Круда, конечно, а о дронах и паре поврежденных роботов речь и не идет. Конечно, подобная мелочевка восполнима, но в следующий раз инопланетяне могут задействовать большее количество своих элитных войск, плюс использовать еще какой-нибудь трюк, а пока мы в подвешенном состоянии поиска их поселений (и микробов), массированная атака нежелательна. Если наше нападение будет чересчур мощным, то угробим всех подряд, либо вынудим спрятаться, а лишнего времени на очередные поиски у меня нет. Помимо возможного подключения к делу ТерБис, стоит использовать для поддержки и свою элиту, и здесь все упирается в сравнительно малое количество безрангов, не говоря уж о сомнительной полезности тех же призывателей в условии чужой планеты.
        Но у нас есть те, у кого все боевые модели представлены безрангами - АнжХэл, причем они уже в боевой готовности. Осталось только заручиться поддержкой всего-то штук десяти личностей, что вот так навскидку кажется задачей не менее тяжелой, чем, собственно, завоевание Сакрамента. Если только меня выручит маленькая обжора…
        Вздохнув, я невольно улыбнулся, вспомнив, как Чревоугодие уминала огромные бутерброды - вот уж кому плевать на всякие дрязги. Блин, хочу домой. К чертям всех этих засранцев, пусть бы и жили тут себе тихо-мирно, шуршали щупальцами, но ведь нет же…
        Побездельничав пару минут за праздными мыслями, я приступил к другим отчетам: Керу ведь не зря таскалась аж к Рою за условными сигналами килхайвовских сородичей, если бы количество зараженных инсектоидов на Сакраменте исчислялось парой десятков особей, мы бы и голову не забивали. Погибший отряд был тем, что располагался ближе всего к поверхности, но разведывательные дроны продолжали неутомимо исследовать сеть пещер под жилым островом, пока он снова не скрылся под водой, и, видя невероятно запутанную карту, я диву давался, зачем подобное нужно делать. Но, если остров был, образно говоря, «живым», то вполне возможно, что подобное было естественными образованиями, а развалины наверху кто-то построил по дурости, не осознавая, где он находится.
        В общем, в итоге обнаружилось множество жилых залов, во многих из которых, правда, были только следы пребывания кого-либо из разумных рас, а вот самих представителей - шиш, вроде ранее найденной небольшой комнатушки с дневником. Самих сакраментян там нигде не было, скорее всего они перемещались фазированием сразу в нужную точку, так что сложившееся общежитие создавало у меня впечатление своего рода тюрьмы. Или, хм, сбор культурных особенностей и подобного? На подобные мысли наталкивало то, что все оставленные следы были преимущественно дневниками, рисунками, скульптурами, да и наскальные изображения на стенках залов тоже можно было вписать в общую закономерность, только забавным было то, что все это было разбросано по сети пещер, а не сложено в одном месте.
        В итоге было обнаружено еще несколько залов с инсектоидами, плюс один с четырехручками перепончатыми, один из представителей которых ранее восседал на вихре, направляясь к нам. Найденные нами особи, правда, особым интеллектом не блистали, как и не держали при себе склянок и книг, так что интереса никакого не представляли. А что насчет их схожести с остальными - мне показалось, что виноградины решили просто скопировать себе комбинацию конечностей понравившегося вида, ведь махать в бою четырьмя руками как бы круче, чем двумя. А почему не шестью? Хм…
        Но суть была в том, что существовали еще выжившие инсектоиды, и мы это отметили, припрятав личинок, которые их заставят охотиться, когда мы прикажем: на тот случай, если ангелочки после нападения на купол решат сныкаться, попробуем их взять на живца - захотят грохнуть внезапно взбунтовавшихся инсектоидов, а тут - раз, и наши войска.
        - Первичный анализ микрофлоры закончен, - любезно сообщила Оу. - Высокое сходство с теми же микроорганизмами, что использовались при создании праймвира.
        - То есть, теми, что паразитируют на местных животинах?
        - Да. Только у ранее испытываемых госпожой Флегетон образцов были запредельная вирулентность и патогенность, особенно в отношении портальных тканей, здесь же, похоже, метаболизм несколько другой, и штамм может вместо паразитического состояния становиться комменсалом.
        Кашлянув, я прервал мою помощницу, после чего произнес с легкой улыбкой:
        - Керия, я хоть тут и самый главный, но не самый умный…
        Голограмма девушки издала заготовленный тихий смешок, после чего Оу сказала:
        - Ох, Нико, я и сама мало понимаю в биологии. Просто передала то, что просила сообщить Реги.
        - Какого она обо мне хорошего мнения, однако…
        - Считать своего мужа самым-самым - нормально, как мне кажется, - гордо добавила девушка.
        - Ты тоже так считаешь, значит? - с интересом уточнил я, приподняв одну бровь.
        - Кхм. Так вот, скорее всего при заражении портальных тканей происходит отключение от Связи, но обычные паразиты Сакрамента плюсом превращают пораженного в свою боевую единицу, а найденный нами новый штамм просто нейтрализует Связь. Похоже, что так, но опытов еще толком не проводили, чтобы утверждать… И еще есть проблема.
        Хмыкнув на то, как девушка пропустила смущающий ее вопрос, я заинтересовался сказанным и поспешил уточнить:
        - Да, снова? Какая?
        - Похоже, что повреждение косой Круда вызвало пробой брони - это же привело к излишней обсемененности внутренностей, так что для дополнительных анализов и создания нового варианта праймвира нужен сравнительно «стерильный» образец, с этим уже ничего не сделать.
        - Короче, нужен нетронутый ангелок? В собственном соку…
        Получив подтверждение, я кивнул в знак понимания. Что ж, тогда все-таки нужен вариант с ТерБис и еще одной наглой наземной операцией, если все пройдет гладко, то и флот не пригодится: получу ангелочков в коллекцию, сварганю червячка и буду готовиться к антибезрожему движению. При идеальном раскладе, конечно, который происходит слишком уж редко.
        Перепроверив все системы, мы изолировали платформы и вновь восстановили полную связь с Проэлией, так что, попрощавшись с Оу, я вновь вернулся на базу Арверов. Уже вновь поздний вечер, но нужные мне личности должны быть на месте, если не ошибаюсь… Так и есть - выбравшись на улицу, я с наслаждением вдохнул уже сравнительно теплый воздух, ощущая свежесть и приятный весенний аромат. Хотя, возможно, что мне так кажется - после странной планетки и капитанского мостика такая обстановка просто в радость.
        Количество домов и сами размеры Ростка сравнялись со столицей, пока меня не было, так что пришлось вышагивать по спонтанно возникшим и разросшимся улицам, встречая редких прохожих - скорее всего простые работяги, возвращающиеся после тяжелого дня. В сумерках и неровном свете домов меня, похоже, даже и не узнавали, но это было мне на руку.
        Твердая земля под ногами, налетающий изредка ветерок, смех и разговоры за ближайшими полуоткрытыми окошками и дверями как таверн, так и обычных домов. Медленно прогуливающиеся парочки, молодые семьи с детьми, возвращающиеся из-за города после пикника - милая и теплая картинка, в которой никому не нужно думать, кто же погибнет на этой неделе. Хорошо бы, чтобы так все и осталось…
        Занятый своими мыслями, я добрался до нужного дома - вместе со всеми апгрейдами, здание лишь своим стилем напоминало фэнтезийную постройку, поскольку этажей было… многовато для средневековой Европы. Конечно, выбор для разговора у меня был, но я решил остановиться на более приятном обществе и, пройдясь по этажам и поздоровавшись с незнакомыми мне жильцами, дошел до двери в отдельную «квартиру». Собрался уж постучать, но мой кулак замер прямо возле лица Спека, открывшего дверь очень уж шустро.
        - Ник, вот так вот сразу, с порога в лоб мне хотел зарядить? - усмехнулся парень. - Ай, ну за что?!
        В плечо допдиисовца впились коготки Лазу, и девушка лучезарно улыбнулась мне.
        - Я тебе не для того сказала, что папа к нам идет, чтобы ты над ним подшучивал. Привет, папочка! - растолкав мужа, девушка бросилась ко мне и повисла на шее, щелкая хвостиком по дверной раме.
        - Привет-привет, - получив порцию объятий и поцелуй, я отпустил дочку. - А где же внучка?
        - Мута оказалась просто в неописуемом восторге от экспедиции Керу к Улью, поэтому бабуля сейчас ее, хм, тренирует, - с важным видом сообщил Спек.
        - Думаю, завтра утром они как раз вдвоем и придут, ты же останешься? Пап, пап, останешься же?! - прищурившись, начала просить Лазу, вцепившись в мою одежду коготками.
        - Ох, ну утром буду, конечно, тем более совершеннолетие, как такое пропускать, - примирительно ответил я. - Но я не за этим к вам зашел, к сожалению.
        - Да это понятненько, идите общайтесь, - хмыкнула Лазу, помахав мне рукой и еще раз чмокнув в щеку напоследок. - Но было бы здорово, если бы ты пришел и просто так.
        - Не спорю, - честно ответив, я подождал, пока Спек выйдет и заодно удивился тому насколько лихо дочурка меня чувствует. - Я его ненадолго украду, не беспокойся.
        - Можешь и надолго, я сегодня все равно не хочу секса, - заявила Лазу с улыбкой и закрыла дверь.
        Спек слегка смутился, но вряд ли больше меня, ох уж мне эта непосредственность… Пригладив волосы, я начал разговор:
        - В общем, мне нужно попасть на территорию ТерБис и, собственно, обзавестись супругой, - произнесено было достаточно коротко и безэмоционально, но парень замер на месте.
        - А, кхм, м-да… Думаю, с учетом произошедшего ранее и знания о наших с ними отношениях, причина должна быть достаточно веской, - усмехнувшись, сказал Спек.
        - Ага.
        Видя, что в подробности я вдаваться не собираюсь, парень повернул в сторону защитных стен, когда мы вышли на улицу.
        - В любом случае, я тебе очень многим обязан, Ник, так что и выспрашивать не буду, хоть мне подобная идея и не по душе, - начал мой собеседник, рассматривая звезды на ясном небе.
        - Если проблема только в том, что здесь может оказаться тербисовка, то не…
        - Не-не, это без разницы, вряд ли она вдали от своих сможет из себя гнуть невесть что, - произнес Спек, улыбнувшись. - ТерБис, все эти твари агрессивны, а единственная Наместница там обычно редко появляется, так что незнакомый шаттл…. Сюда же можно отнести и то, что им плевать на Очищение - даже если против них его назначат, им наоборот, в кайф подраться. А как вишенка на торте - свататься к ним летит именно тот, кто их победил, хех.
        - Если ты это имеешь в виду, то можешь не беспокоиться, - ответил я, злорадно усмехнувшись. - Расхреначу сволочей, если что не устроит, а уж с учетом того, что меня поглотить не получится, придется им очень постараться.
        - Мне нравится твой подход, - улыбнувшись, Спек потянулся. - С учетом того, что невест они воруют друг у друга, твоя, хм, тактика подойдет как нельзя лучше. Только, думаю, лучше не ломиться напрямик отсюда, а сначала отправиться в ДопДиис, там ребята и девчата тебе будут очень рады, да и помогут снаряжением и транспортом, если что.
        - О, да, было бы неплохо. Лэпи?
        - Ага, она уж небось заждалась. Как раз и поженитесь там, и доступ будет, - одобряюще закивал Спек. - А то ее таланты тут и оценить-то некому… Кстати.
        - М-м?
        Спек остановился, что-то вспоминая.
        - Ты же вроде можешь общаться с нежитью? Месдор, как один из их шишек, вполне возможно владеет информацией об отключении оборонительных систем, так будет попроще. Ну, если еще не сменили коды, конечно.
        Собственно, этот безранговый выродок и был моим вторым вариантом, если бы Спек был не в курсе деталей, стоит пообщаться на досуге.
        - Оки, учту. Буду благодарен, если тоненько намекнешь Лэпи на то, что скоро предстоит возвращение домой, а я пока все-таки пойду отдохну.
        С каким-то подозрительным смехом Спек согласился, и, попрощавшись, мы разошлись по домам. А вот в гостиной на меня сразу же бросилось мелкое красноватое нечто, чуть не сбившее с ног - удержав хнычущую мелкую девицу за плечи, я понял, что это Чревоугодие.
        - Нико! Беда-беда пришла! Скорее! - схватив меня за руку, девушка тут же поволокла меня в сторону, конечно же, кухни, где словно ураган пронесся. Раздатчики были повреждены ровным ударом клинка, так что мелкие нано-ремонтники уже занимались восстановлением, а вот рядом стояла, видимо, виновница.
        Высокая девушка с длинными эльфийскими ушками, весьма внушительными красными угловатыми рогами и черно-красной повязкой на строгом, но красивом лице. На демонице было обтягивающее платье опять же черного цвета с алыми узорами, выгодно подчеркивающее прелести девицы, а большой разрез сбоку позволял разглядеть стройную ногу в высоком сапоге из красного металла. Тяжело и часто дыша, незнакомка удерживала в руке длинный меч и сразу же перевела взгляд с моей мелкой спутницы на меня.
        - Почему ты так поздно приходишь?! Почему не здороваешься?! Почему ты вместе с этой, а не со мной?!
        - Воу-воу, милочка, придержите коней, - подняв руки, спокойно сказал я, а обжора тем временем тихонько дергала меня за край рубашки. - Что такое?
        - Она - Гнев, так что это нормально. Нико, тут другое, беда, раздатчики не работают!
        - Почему она все время ест, пока остальные голодают!? - вновь вспылила девица. Эм, что-то она гневается вообще по любому поводу, как тут угодить-то?
        Прочистив горло, я дал тем самым знак обратить на меня внимание и сказал:
        - Так, Чревоугодие - скоро все починят, сможешь покушать. Гнев, здравствуй! Можешь не крушить тут все? А то я ведь тоже разозлюсь, - ласково произнес я, отчего девица с мечом замерла на месте. Ан нет, не из-за этого.
        - Ну и чего вы здесь устроили, не уведомив для начала великую меня? - самодовольно заявила Гордыня, подойдя сзади. - Гнев, мы ведь договаривались, а? - пройдя мимо меня, красноглазая подошла к демонице с повязкой и приобняла свою коллегу, вновь развернувшись ко мне. - Нико, ты уже почти со всеми познакомился, и все присутствующие, включая нашу лентяйку, согласны.
        Серьезно? Что же вечно голодная мелочь им предложила? В любом случае, если так, то мне же проще.
        - Гордыня, Гнев, Праздность, Чревоугодие дают свое согласие, - высоко подняв носик, сообщила демоница, возомнившая себя главной. - Алчность и Зависть хапнули себе отдельного Носителя, так что тебе останется лишь пройти небольшое собеседование у нашей пятой подруги - и все, - объявила Гордыня с улыбкой.
        Глава 68
        Восемь - один.
        М-да, в былые времена, заприметив такую толпу демонов у себя дома, я бы все-таки не был так спокоен, а если бы они еще были в своих боевых вариациях… Впрочем, с приходом Гордыни, выступающей главной, Гнев перестала взбрыкивать и обстановка стала более домашней. А там и нанороботы закончили починку, так что прожорливая сваха убежала делать разнообразные яства. Только себе, конечно.
        А вот для собеседования остается Похоть, тут и гадать не нужно, вот только мне казалось, что с ней все улажено? Вроде гордая демонесса что-то говорила по этому поводу, или она просто имела в виду, что похотливая анжхэловка хочет меня? Как и многих других, возможно. Раз все выходит проще, чем я рассчитывал, стоит дожать эту пятерку, хотя… Виджинти же ставила условием обеих кандитаток, чтобы у меня собрались все женушки АнжХэл? Не то, чтобы меня сейчас всерьез заботила репутация среди их фракции, но среди членов семьи они все-таки есть, и не хотелось бы, чтобы подобное аукнулось в результате на Куриосите, Аманди и, конечно, на жене и сыне Аату.
        - Я не против, - с ответной улыбкой произнес я, смотря на хитрую Гордыню. - А что вы мне можете подсказать насчет Эква Менте Зелы?
        - Нико, некрасиво вспоминать о другой женщине, когда речь о браке с нами, - прищурившись, сказала главная демоница с самодовольным видом, сразу же заткнув вспыхнувшую Гнев. - Или ты смеешь говорить, что при общении со мной у тебя есть мысли о ком-то еще?
        - Естественно, я же мужик, - хмыкнув, я уселся на стул и устало улегся на столешницу. - Это, конечно, часть твоего характера, не спорю, но твой осколок у меня в мозгу не так уж много плюсов мне принес, да и сама ситуация… - коснувшись щекой прохладной поверхности, я прикрыл глаза. - Ты не представляешь, как меня все достало. Вы лично в этом не виноваты, без сомнения, но по праву Аделантадо я могу не цацкаться с вами, а просто пихануть всех на Сакрамент, и ведь буду прав. Оставлю только Праздность, потому что она выглядит миленько в своей ленности, да вот эту пигалицу - пусть кушает себе спокойно, - ткнув пальцем в орудующую за соседним столом Чревоугодие, я приоткрыл один глаз и глянул на Гордыню.
        - Печально, Нико. Где твой задор? Я ведь помню твои эмоции, когда ты делал все, чтобы защитить близких, хоть это и не совсем мне понятно, - после довольно долгой паузы произнесла демоница. - Их бы хватило на создание многих дифферов даже без получения схожих эмоций от других разумных.
        - Ох, сочувствие демона - что может быть лучше, - облокотившись на руку, я пригладил шевелюру и слегка потянулся. - Не вижу смысла распинаться, спиши на мою усталость. Так что с вашей Пустой подругой?
        Тем не менее, Гордыня демонстративно вздернула носик и какое-то время не отвечала, и во время этой паузы послышалось какое-то шуршание сбоку - рядом со мной оказалась тарелка с большим бутербродом. Чревоугодие, хоть и смотрела на предложенную пищу так, будто отдавала мне последнее, все-таки улыбнулась и легким движением пальца подвинула тарелку еще чуть ближе ко мне. Хмыкнув, я искренне поблагодарил девчушку и впился в предложенное угощение: что и говорить, демоница знала толк - столь гармоничного по составу ингредиентов и количеству соуса бутерброда я давненько не пробовал.
        - Ладно, раз уж у нас тут такая шишка, я поделюсь самой меньшей щепоткой моего великолепия, - с важным видом заявила Гордыня. - Эква скорее всего не против, понимая твое положение, а Менте сразу же «за», поскольку ты сейчас самая выгодная партия на Проэлии после Новых Богов, которые, хех, не вступают в брак, - ехидно объявила девица.
        - А Зела будет ревновать в любом случае, и как я ее понимаю! Кобель! - внезапно вспылила Гнев, из-за чего схлопотала по упругой заднице когтистой лапой Гордыни.
        - Ну-у-у, - неопределенно протянул я. - Уж не хотите ли вы меня уверить, что в подобных условиях тут найдется эдакая моногамная тихоня? Вернее, я понимаю, что далеко не всем девушкам будет по душе делить своего суженого с другими, но если Виджинти прислала эту советчицу как вариант, то она все-таки должна смириться.
        - Ты можешь любить разнообразные блюда, но во время трапезы стоит уделять каждому яству должное внимание, - прожевав огромный кусок, выдала обжора. - Пипец, как я проголодалась…
        Это что же за мгновения гастрономической философии были? Ну-ка, ну-ка!
        - Эй, раз начала, так досказывай мысль, - откусив от безумно вкусного сэндвича, потребовал я с улыбкой. Чревоугодие, с задумчивым видом прожевав, непонимающе посмотрела на меня. Вернее, это был взгляд с легким раздражением, будто ей казалось чрезвычайно странным, что я сам не доходил до очевидного.
        - Ох, Нико, ну смотри, - девица нехотя отложила свой гипербургер в сторону. - Думается мне, что для Зелы в порядке вещей происходящее. Как бы кто-то не любил сосиски, порой хочется съесть и бифштекс, да и фрукты с овощами ничего так, а еще сладости, пирог и немножечко мороженого… - вытерев слюну, девчушка отреагировала на мои покашливания и, сглотнув, решила продолжать уже без пищевых сравнений. - В общем, если ты во время общения будешь делать акцент, что она просто «еще одна», то ничего не выйдет. Тебе все равно нужно отдохнуть, вот и удели времечко дамам, легкий перекус перед сном еще никому не вредил, хе-хе, - на этом Чревоугодие закончила, вновь впившись в свой поздний ужин.
        Забавно, конечно, теперь ясно, откуда в ней столько своднической мудрости. Кто бы мог подумать… Похоже, остальным тоже было подобное интересно послушать, поскольку при всей своей излишней самостоятельности, Гордыня и Гнев не встревали до самого конца.
        - Только посмей оставить нас, ломанувшись к этой пустышке! - девица с повязкой опять затеяла свою шарманку.
        - Мне что, разорваться? Нет, я могу, конечно, но это не слишком удобно, - в случае с АнжХэл подобная фраза казалась не такой уж удачной, м-да. - Давайте с вами решим до конца, а потом будем взбрыкивать, оки?
        Согласившись на подобное, Гордыня вызвала еще и Праздность, которая развалилась за столом, Скопировав мою позу, лишь слегка «подморгнув» мне, что, видимо, можно было считать за приветствие. А следом появилась Похоть.
        Пожалуй, самая сочная из всех демонесс, эта девушка была обладательницей ну очень большой груди, а также могла похвастаться весьма соблазнительными изгибами тела. И первым делом я обратил внимание именно на грудь не потому, что был чересчур озабоченным, просто Похоть и не пыталась особо скрывать свои прелести: в отличие от остальных, на ней хоть и были куски алых лат, большую часть «одежды» выполняла тоненькая веревочка, повязанная на манер шибари или как там японцы любят друг друга подвижности лишать? Впрочем, это было лишь элементом декора, к которому можно приписать еще и крохотное белье, норовящее раскрыть тему молочных желез и сокровенных мест в любой момент. В остальном, у девушки были все те же глаза с алой радужкой, острые эльфийские уши, белые волосы и рога, на этот раз начинающиеся где-то на задней стороне черепа. Правда, Похоть еще могла похвалиться наличием белых пернатых крыльев, как у ангела, что весьма сильно контрастировало с ее образом, но, раз демоны не были демонами, как таковыми, то ничего страшного.
        - Ах, наконец-то свобода! Нико, о тебе столько разговоров, а все нет реальных подвижек, как считаешь? - девица нахально улыбнулась, показывая язык с пирсингом.
        - О, и что же ты имеешь в виду? - стараясь казаться не заинтересованным, спросил я скучающим тоном, уже, впрочем, предполагая ответ.
        - Трахен-трахен! Шпилен-вилен, шпокен-докен, ой-ля-ля! Ай тач ё тра-ля-ля, твой дин-дин-дон, - резко подавшись вперед, девица начала просто пожирать меня взглядом, издавая непрерывный поток звуков, не слишком-то вяжущийся у меня с нужной темой. Конечно, можно что угодно привязать, но все же…
        - Ты можешь обозначить свои желания более, хм, осмысленно?
        Похоть улеглась на своей груди, словно на огромной подушке, и, склонив голову, облизала губы.
        - Да. Покажи свою мужскую силу, вгони свое орудие в мою бойницу и разряди весь боекомплект! Дай мне натереть твою эбонитовую палочку, облизать твой нефритовый жезл, дать свободу твоему рыцарю в моей пещерке наслаждений!
        - Ох ты ж, это ты в каких дамских романах такого начиталась? Хотя, неважно, - ну не мог я подобное воспринимать иначе, как с улыбкой, когда вся из себя такая похотливая Похоть стесняется сказать напрямую. - Хочешь сказать, что это и есть твое собеседование?
        - Да, Нико, а ты чего ожидал? Викторину на знание эрогенных зон Гордыни? - хмыкнула девица, глянув на возмущенную "коллегу", которая попыталась скрыть легкий румянец, задрав носик как можно выше.
        - А тебе достаточно обещания? К сожалению, если не удастся договориться с Эквой и ее дифферами, мне не будет смысла затеваться с вами, уж без обид, - честно заявил я, и Похоть, казалось, слегка расстроилась.
        - Многовато обещаний, мистер осеменитель, - вновь показав язык, заявила Похоть. - Но так уж и быть, только не откладывай надолго. Сим я даю свое согласие на брак.
        - Согласна, - буркнули в один голос Гнев и Гордыня.
        - М-ням, а, да, согласна, конечно. Такой хавчик, м-м, женись на мне хоть сто раз, - пробормотала Чревоугодие, вся заляпанная соусом.
        - Да, - коротко выдавила из себя Праздность, приоткрыв глаз на мгновение.
        «Обновление статуса… готово».
        «Новая супруга зарегистрирована: Гордыня Чревоугодие Гнев Праздность Похоть, фракция АнжХэл».
        «Слотов жен фракции АнжХэл занято: 2/3. Слотов Ангелов занято - 1/1. Слотов Демонов занято 1/1. Слотов Пустых занято 0/1».
        «Гордыня Чревоугодие Гнев Праздность Похоть, доступно увеличение числа дифферов (???) Требуется получить 2 Дара в разных алтарях для открытия».
        Пока и этого хватит. Поблагодарив рогатых девчат и пообещав, в случае успеха, не затягивать с обещанием Похоти, я вышел из кухни, дожевывая вкусняшку, приготовленную мелкой. Хм. Эква расположилась не слишком-то далеко и, похоже, сейчас была на месте. Постучав в дверь гостевой спальни, я вошел внутрь, получив спокойное и тихое разрешение.
        - Опять шлялся по бабам, кобелина, за кого он нас вообще держит?! - сразу же поприветствовал меня визгливый голос, когда я оказался внутри. Зела, ага.
        - Зелочка, миленькая, пусть я и общался с другими, но все это время думал только о тебе. Думаешь, это так просто, находясь на высокой должности все время получать предложения о веселом вечере от разных дам, когда на душе, в моем одиноком сердце, есть только одна?
        Девица вмиг замолчала, а следом раздался тихий смешок другой.
        - Ах, Нико, похоже, что вы подготовились немножко. Простите за подобную вспыльчивость Зелы, ничего не можем с ней поделать, - это, скорее всего, сама Эква.
        - Да, пустяки. Мне бы тоже было не по себе в подобной ситуации, так что не стоит волноваться.
        - Приятно выслушать парочку льстивых фраз, но, будем честны, Аделантадо, вы ведь по делу пришли? - третий голос был самодовольным, но без той напыщенности, что у Гордыни. Просто девочка знала себе цену, в отличие от всяких наглых демониц, засевших в мозгах без спроса.
        Почтительно кивнув, я посмотрел на шлем доспеха, но так ничего и не разглядел, поэтому просто продолжил:
        - Благодарю, госпожа Менте. Раз вы перешли сразу к делу, то наверняка понимаете, что дела у нас одни и те же, раз Сакрамент пока на месте.
        - Без сомнения, я осведомлена, - приятно удивившись, уже мягче произнесла Пустая. - М-м, значит, все-таки пришельцы оказались достаточно мощны для того, чтобы могла понадобиться наша элита?
        - Все это лишь для того, чтобы наши мудрые Боги смогли насладиться победой как можно скорее, - постарался я быть максимально нейтральным, в конце концов, слишком мало у нас было связей с АнжХэл, чтобы навязывать здесь революционные настроения. Заодно мягко дам понять, чтобы не зазнавались, поскольку я могу справиться и другими силами, просто с их помощью - быстрее. - Плюс мне это показалось ироничным, ведь с легкой подачи одного из первопроходцев элитные войска Сакрамента тоже зовут Ангелами, и они, к слову, имеют крылья.
        - О, занимательно, - ответил мягкий и спокойный голос. - Менте уже загорелась идеей опровергнуть подобные заблуждения, чтобы аборигены знали только одних ангелов.
        - Не думал, что вы столь кровожадны, - слегка удивившись, сказал я. - Ведь, насколько понимаю, ваша раса была на высшей ступени развития и была лишена физических тел, когда появились Боги. Так уж ли теперь важно, кто будет выступать в роли Ангелов, раз образ просто сформировался под влиянием эмоций и мыслей, попавших в, м-м, подобие ноосферы?
        - Двум леопардам не место в одной зале, - добавил визгливый голос. - Да, Зела права, еще не хватало, чтобы нашу высокородную фракцию начали сравнивать с этими недоразвитыми паразитами, - произнесла самодовольная.
        - Думаю, если подключится АнжХэл, то вражеских ангелочков просто не останется, - подбадривающе сказал я, и броня согласно закивала. - Можно ли это расценивать, как ваше согласие?
        - Ах, Нико, вы поспешили, - слегка разочарованно произнесла Эква. - Есть еще кое-что.
        Стараясь, чтобы раздражение не отразилось на лице, я улыбнулся уголком рта и постарался придать своей роже вид «вежливого слушателя».
        - Конечно, говорите.
        - Кое-что было связано с Куриоситой и, насколько мы предполагаем, наверняка было если не реализовано еще, то обещано Похоти. Уж не считает ли Нико нас более низкопробными по сравнению с ангелами и демонами? - голос доспеха изменился, словно Менте и Зела говорили одновременно.
        - Нет, ну что вы, мне наоборот, фракция Пустых всегда казалась самой загадочной и интересной. Тем более, мой самый первый знакомый среди АнжХэл, Аквайр, был именно из нее.
        Девица-доспех поднялась с места и подошла чуть ближе.
        - Ах, льстец. Но это не отменяет нашего недовольства. Или вам кажется наша анатомия недостаточно соблазнительной? Не вы ли пожирали нас похотливым взглядом при первой встрече?
        Ох, ну не говорить же им, что я так не смотрел, если они уверили себя в обратном. Я как бы доспех в таком ключе и не воспринимал…
        - Думаю, вы преувеличиваете мой взгляд, но суть я понял. Достаточно ли для вас обещания? - осторожно произнес я.
        - Только если очень кратковременного, ведь завтра вам наверняка предстоит еще более рискованная операция, раз понадобились бойцы АнжХэл. В случае победы, а иного исхода и быть не может, когда мы ступаем на поле боя, праздничные мероприятия отдалят нашу просьбу…
        - Я понял. Эм, хорошо. Здесь и сейчас, после заключения брака. Только боюсь, я бы не назвал себя особо хорошим любовником, когда дело касается Пустых, уж простите за откровенность.
        - О, на этот счет не беспокойтесь, - промурлыкала Эква. И кто из них это затеял? Хитрая троица.
        «Обновление статуса… готово».
        «Новая супруга зарегистрирована: Эква Менте Зела, фракция АнжХэл».
        «Слотов жен фракции АнжХэл занято: 3/3. Слотов Ангелов занято - 1/1. Слотов Демонов занято 1/1. Слотов Пустых занято 1/1».
        «Эква Менте Зела, доступно увеличение числа дифферов (???) Требуется получить 2 Дара в разных алтарях для открытия».
        Глава 69. (18+)
        Наполняя Пустых.
        На самом деле, конечно, как средство отвлечься от постоянно долбящих меня не самых приятных мыслей - очень даже. Тем более, вряд ли Эква и спешащая демоница не понимают, что тут о высоких чувствах речь не идет. Хотя я на самом деле не особо уверен, что АнжХэл вообще воспринимают брак в таком ключе…
        Эква подошла ближе, и ее металлические перчатки дотронулись до моей одежды. Пусть основную часть «доспеха» и составляла ткань, имеющая женские очертания, мне сразу же вспомнился эксперимент с Рактаа, только вот мягенького шифт-металла не предвидится же, да?
        - Ты какой-то напряженный, Нико. Неужели опять думаешь о…
        - Нет, я целиком здесь, - прервал я визгливый голос Зелы. - Все ж таки анатомия несколько отличается, я даже не знаю, как вас порадовать, - несмотря на фразу, я постарался придать себе максимально уверенный вид.
        - Это мило, Аделантадо, в таком случае просто поступай так, как и с другими девушками до нас. Давай, попробуй, - спокойно и тепло произнесла Эква, стягивая с меня рубашку.
        Ой, ну ладно. Положив руку на ткань, я провел по животу девицы и остановился на уровне груди. Хм, поверхность не проминается внутрь, и есть небольшая упругая отдача, даже странно… Взяв Экву за плечо, я медленно обошел ее сзади и обнял, прижимаясь к ее спине и весьма соблазнительным изгибам, вот только, хм. Словно кукла, черт возьми, пусть и с хорошей фигуркой, но холодная и не слишком-то чувственная.
        Обе руки обняли грудь девушки, и я слегка прижал тело Эквы к себе, начиная понемногу массировать округлости. Небольшая грудь под тканью кажется мягкой и упругой, и даже сама девица начинает тереться попкой о мои штаны, но из звуков лишь тихое хихиканье трех голосков и шелест одежды. Ледяные касания лат, защищающих плечи и бедра новой женушки, немного охлаждают мой пыл, и в прямом, и в переносном смысле, но я, немного двигая тазом, отвечаю на неловкие покачивания попки, продолжая водить руками по тонкой ткани.
        - Ох, Нико, не ожидали от тебя такой искренности, - продолжила Эква теперь уже ласковым тоном, повернувшись ко мне «лицом». - Слухи о тебе правдивы, ты стараешься угодить любой девушке, насколько бы сильно она от тебя не отличалась, - мягко добавила Менте. А вот визглячка промолчала.
        - Ну, можно и так сказать, - пригладив волосы, неопределенно ответил я.
        Ничего больше не сказав, девушка отошла от меня на пару шагов и, мигнув еле заметной светло-фиолетовой вспышкой, броня стала распадаться на две части - не копии, а именно текущий корпус разошелся по каким-то невидимым швам, демонстрируя внутренности брони - где, как я и не сомневался, ничего не было.
        Только вот уже через пару мгновений по бокам от себя я ощутил еле заметное движение, скорее, просто легкий ветерок от побеспокоенного воздуха. Одновременно в два уха мне прошептало два голоска:
        - Ты такой милый, когда растерян, Нико.
        Кожа на моей груди стала слегка проминаться под движением невидимых пальцев, а штаны лихо соскользнули вниз вместе с бельем, оставляя меня полностью обнаженным. Нежные касания казались воздушными, нежными и еле заметными, но теплыми и приятными. Продолжая щупать мою кожу, девицы спустились на уровень живота, а затем взялись за мои руки, и вскоре они легли на что-то мягкое, как раз на уровне груди стоявшего неподалеку доспеха.
        - Да, Нико, нам тоже приятно, если ты касаешься вот так, - неожиданно довольным тоном заявила Зела, и я стал массировать невидимую грудь, пока вторая рука оказалась зажата уже на уровне ножек второй невидимой барышни. Мягкость и тепло половых губ были легко отличимы на ощупь, вот только влажности не было, но, должно быть, девица в любом случае завелась, раз сама направила меня.
        - Ух, озорник, вот так сразу нащупал, куда вставить пальчик, - прошептала мне Менте, нежно поглаживая мою спину. - Эква, думаю, он заслужил.
        Не успел я даже подумать, не то что спросить, как почувствовал давление на члене. Кожица была еле заметно смята, но приятное бархатное обволакивающее ощущение усиливалось с каждой секундой - анжхэловка не мелочилась и без лишних прелюдий стала яростно наяривать ствол, плотно стиснув головку.
        - М-м, раз он становится больше, значит, все хорошо, - с придыханием произнесла одна из девиц мне на ухо. - Надеюсь, ты не против вставить? Это вроде бы естественно…
        - Нет, Эква так замечательно старается, что я очень даже "за", - с улыбкой произнес я, сдерживая тихий стон.
        Доспех сдвинулся с места и, пройдя мимо, шлепнулся на спину прямо на кровати. С учетом того, что передняя часть была раскрыта, можно было предположить, что там внутри обнаженная невидимка - видимо, решили сделать для меня удобство.
        Давление на приборе ослабло и я, уже чуть ранее закончив ласки барышень, оказался на кровати. Нависнув над пустым доспехом, я провел рукой по, казалось бы, воздуху, но ощутил все ту же бархатную теплоту прямо под ладонью, а следом послышался тихий смешок Эквы.
        - Ох, это должно быть интересно. Нико… Не туда! А-ах! - лязгнув латами, девица слегка сжала ножки, обдав меня холодом металла, и я, хмыкнув, слегка изменил положение головки. Бывает, редко, конечно, но бывает. Тихо застонав, Эква повернула забрало ко мне и осторожно провела по моей спине коготками перчаток. - Ощущать внутри себя физическое тело невероятно приятно, милый… - произнесено было настолько искренне и с такой смесью одновременно и счастья, и тщательно скрываемой печали, что я уже не мог просто взять, и остановиться.
        Погружение члена в невидимое лоно со стороны смотрелось чересчур странно, так что я просто разглядывал щели в забрале и слушал тихие постанывания девушки. С каждым вхождением моя плоть погружалось во что-то упругое и слегка вязкое, но в тоже время теплое и обволакивающее. Не зная, с чем подобное сравнить, я уперся руками в постель и продолжал двигаться чаще, ориентируясь на сладкий и ласковый голосок Эквы. Впишись в меня перчатками, девица резко развернулась и я неожиданно оказался под ней. Расставив ножки пошире, чтобы не касаться меня металлом, девушка слегка выгнулась и стала скакать на мне, уже не стесняясь своих повизгиваний, но самым странным было то, что я ощутил знакомое чувство на своей отставленной в сторону руке.
        - Напряги пальцы, пожалуйста, Нико, - прошептала слегка смущенно явно оттаявшая Зела, и, когда я поставил пальцы вертикально, то девица бесхитростно уселась киской прямо на них - уж очень схожи были ощущения. Тихонько простонав, невидимка, судя по проминаемой ткани кровати, стала весьма яростно скакать на моих пальцах, полностью сосредоточившись на своих ощущениях.
        - Менте, а как же ты? - с ухмылкой произнеся, я почувствовал, как по моим губам прошлась ладошка третьей девицы.
        - Я была бы не прочь, если бы ты, м-м, воспользовался языком, - осторожно попросила невидимка, и, почувствовав прикосновение предмета разговора, тихо хихикнула. Слюна, как не удивительно, не оставалась на Менте, как и смазка на Экве, а мне так хотелось девиц слегка облить, чтобы хотя бы увидеть их очертания…
        Мягкое давление на лице - девушка явно была очень осторожна, но, когда язык оказался внутри абсолютно безвкусного лона, Менте издала не менее сладкий стон, чем ее подруги. Слегка шевеля напряженными мышцами, я забрался чуть глубже, и, ощущая, как мои волосы взъерошивает невидимая ладошка, стал слегка покручивать языком внутри влагалища Пустой.
        Тем временем Эква, продолжавшая свои скачки, аккуратно слезла с прибора и, не обращая внимания на других, встала на четвереньки, подставляя мне свой невидимый попец, но, как оказалось, все было из-за их совместной чувствительности. Сдерживая стоны, Зела нехотя слезла с моих пальцев, а Менте - с лица, так что я, свободный, крепко схватился за ткань доспеха и вновь ввел член внутрь девчушки.
        - Да, Нико, еще чуть-чуть! - взвизгнув, Эква привалилась к кровати, а я принялся налаживать ее дырочку, быстро разогреваясь и подходя к финишу - уж очень тугим было влагалище невидимок, не говоря об их скоростном ненасытном темпе. Зажмурившись, я ускорился еще больше, слушая, как тройной стон сливается в общую сладостную песню, а затем, слегка выгнувшись, кончил внутрь Эквы - капельки семени замерли в воздухе, словно бы ничем не удерживаемые, но вскоре собрались все вместе в один большой шарик.
        - М-м, спасибо. Для нас это очень ценно, Нико, благодарим, - в унисон произнесли все три девицы, вновь приобретая вид целостного доспеха, а я, шмякнувшись на кровать спиной, лишь улыбнулся и кивнул. Только вот потом в дверь постучали…
        - Хе-хе, неужели думали, что Похоть не учует похоть? - с довольной ухмылкой заявила демоница.
        Глава 70. (18+)
        Пять грехов.
        Ох, все-таки не дотерпела, зараза демоническая. Ну, на самом деле, пусть я и получил удовольствие, все ж таки хотелось чего-то более классического, так что рогатая девица весьма кстати.
        Эква еще раз сладким голоском поблагодарила меня, видимо, стараясь передать свое превосходство - ведь уже было известно, что договоренность заключена, а первым я все-таки остался именно с Пустой. К счастью, до ругани не дошло, так что вскоре я вышел из комнаты, а Похоть, не спуская с меня взгляда, оттащила меня в другую.
        - Черт возьми, Нико, от тебя так и прет сексом, я уже не могу! - захлопнув дверь, девица тут же придавила меня к ней и, опустившись на колени, с жадным причмоком взяла мой член в рот, вновь оставив без штанов. - Мф-м! Вкусняшка!
        Работая сразу двумя руками, девушка шустро двигала головой, обсасывая головку, после чего ненадолго прервалась и, облизав смазку с губ, стала щекотать уздечку своим весьма длинным язычком с пирсингом. И только сейчас я обратил внимание, что в полумраке были и другие демоницы.
        - Ох, ну не думал же ты, Нико, что все удовольствие достанется ей одной? Она пусть и просто тащится от подобного, но и нам ничто женское не чуждо, - с улыбкой произнесла Гордыня.
        - Хо, если так, то попробуйте сдюжить, - хищно улыбнулся я и применил анжхэловское разделение. С ними - их же оружием! Пока Похоть визжала от восторга, явно до этого немного разочарованная тем, что я был один, я распределил свои копии.
        - Н-нет! Нико, не так глубоко, ах! - Чревоугодие была немного в смятении, поскольку я пытался запихнуть ей бутерброд сразу целиком в рот. Усадив девчушку на колени своей единственной одетой копии, я подкатил поближе тележку с кучей еды, которую девица прихватила с собой, и принялся ее кормить. Думаю, удовольствия она получала от этого не меньше, чем ее более взрослые напарницы.
        Улегшись рядом со скучающей Праздностью, я медленно стащил с нее трусики и, сдвинув ткань верхней облегающей накидки, обнажил ее большую грудь. Прижавшись к безэмоциональной девице, я слегка раздвинул ножки демоницы и медленно протолкнул член в ее киску, услышав в ответ тихий стон, сопровождаемый еле заметной улыбочкой. Входя в нее медленно и глубоко, я начал лапать ее прелести, и, судя по закрывшимся глазкам и слегка участившимся милым тихим постанываниям, такая любовь ей как раз по душе.
        - Думаешь, и на меня сможешь найти управу? - прищурившись, сказала Гордыня, самодовольно сложив руки под грудь. Подойдя ближе, я резким движением дернул за ее трусики, стаскивая их с нее, после чего повалил наглую демоницу на кровать и, стащив белье окончательно, прошелся языком по ее щелке. - Н-Нико… Ах, да, я самая лучша-ая! А-ах! - вцепившись перчатками в ткань постели, девушка все еще пыталась казаться выше меня, но вскоре после того, как я стал играться языком с ее клитором, обессилено шлепнулась на спину и, слегка сжав бедра вокруг моей головы, начала сбивчиво бормотать что-то несуразное, перемежаемое чересчур громкими для подобной недотроги вздохами.
        Прежде чем Гнев схватилась за клинок, я прижал ее к стенке и выхватил оружие куда быстрее, чем она рассчитывала.
        - Т-ты! Как же ты меня бесишь, кидаешься на всех подряд, кобель! Амфп! - стащив с ее глаз повязку, я запихал ее в рот самой демонице и, развернув к себе спиной, слегка придушил ее же ножнами.
        - Да, хочешь узнать меня в гневе, крикливая сучка? - передав через копию властным тоном подобную фразу, я задрал платье и разрезал трусики демоницы, после чего грубо вошел в нее, пропихнув возбужденный ствол прямо в узкое влагалище и, прижав к стене, стал остервенело трахать, наплевав на крики, наслаждаясь лишь своими ощущениями. Демоница пыталась выбраться, заодно хлеща меня своим тоненьким хвостом до кровавых ссадин на теле, но под высшими усилениями у нее не было шансов, а сдавливающий глотку ее же клинок не давал слишком уж разбрасываться ценным воздухом.
        Порвав и без того хрупкую одежду на Похоти, я схватил ее за рога и, протолкнув головку поглубже в глотку, отчего девушка лишь обрадованно замычала, принялся налаживать ее ротик, пока сама демоница обрадованно мастурбировала еще два члена, принадлежащих моим копиям, стоящим по бокам от нее. Смотря в похотливые красные глаза девицы, я возбуждался еще больше и, схватившись за рога поудобней, вогнал член максимально глубоко, после чего резко вынул, давая девице немного отдышаться. В это же время я повалил ее на пол, и, решив, что грех не воспользоваться столь большой, хе-хе, грешной грудью, расположился сверху, сдвинув сиськи вместе и вогнав ствол между ними, перед этим натянув веревочки, опоясывающие тело девицы так, что они впились ей в кожу.
        Слегка наклонившись, девчушка сначала просто терпела то, как тыкается головка в ее подбородок, но вскоре высунула проколотый язык и стала стараться лизнуть сочащуюся смазкой плоть при каждом движении, не прекращая наяривать члены опустившихся на колени копий.
        - Хорошая девочка, рабочая, не зря тебя так зовут. Может, умеешь что-то особенное? - стиснув грудь Похоти, с усмешкой сказал я, наслаждаясь одним только видом развратной девчушки.
        - Может быть! Ты еще не опробовал мои дырочки, хе-хе! - демонесса хотела сказать что-то еще, но я повернул ее голову и вогнал член копии ей в рот, а третья тем временем сменила меня возле груди. Я же тем временем оказался возле ножек и, слегка приподняв таз Похоти, сдвинул в сторону ее крошечные и насквозь мокрые трусики, касаясь ее жарких губок головкой. Промычав что-то неопределенное, девчушка затрепыхала крылышками, и я медленно пропихнул свою плоть внутрь, сходя с ума от ее лона - такое чувство, что даже вместо обычной смазки она источала возбудитель, настолько неописуемый жар желания пронзил мой член, отчего захотелось оттрахать эту сочную демоницу со всей тщательностью. Правда, для начала я немного отыгрался на остальных.
        Отпустив шею смирившейся гневной девицы, я наплевал на ее мычание сквозь повязку и, развернув, подхватил под бедра и вновь резко вошел, придавливая к стенке. Глазки демонессы оказались весьма красивыми, миндалевидными и с густыми ресничками, а уж это злое выражение личика, перемешанное с трудно скрываемым возбуждением… Злая на меня, демонесса одновременно и хотела, чтобы я продолжал, так что, наслаждаясь мягкостью ее бедер, я стал методично вгонять член на всю длину, в качестве поддразнивания улыбаясь и смотря прямо в ненавидящие меня глаза, затуманенные сладостной поволокой.
        Уткнув Праздность личиком в кровать, я подложил ей подушечку и, шлепнув по попке, вновь вошел, теперь уже лежа сверху. Хвостик девчушки от этого стал слегка покачиваться, касаясь моего тела своей теплой кожистой поверхностью. Тихо постанывая в подушку, девчушка все еще отыгрывала бревнышко, но с ее милым личиком и формами, как и с приятной, тугой киской, это было на первый раз простительно.
        Резко вытащив язык из лона Гордыни, я услышал, как она недовольно заворчала, и, чтобы доказать свое «превосходство», девушка послушно уселась на мой член сверху, когда я уложил копию на кровать. Декламируя, какая она несравненная, Гордыня ласкала свою грудь, прикрыв глаза, а второй рукой упиралась на тело моей копии, насаживаясь с каждым разом все быстрее и быстрее, а потом, уже замолчав, девчушка принялась ласкать свой клитор самостоятельно, постанывая каждый раз, когда головка заходила до передела внутрь нее.
        Ну а Чревоугодие… Она продолжала кушать, войдя во вкус, как бы каламбурно это не звучало. Развалившись на моих коленях без сил, она лишь двигала челюстями, кайфуя от того, что ей подносят ко рту все новые и новые порции.
        Развернув Похоть, я заставил ее стать на четвереньки - обрадованно кивая, она уселась на член копии своей киской, после чего вновь принялась заглатывать прибор второй, ну а я сам на этот раз принялся пропихивать головку в сочный попец - от души пошлепав по ягодицам, я намотал на руку тоненький хвост, который был у всех демониц, и принялся втискивать плоть внутрь ануса, что получилось весьма быстро: Похоть даже замахала крыльями от удовольствия, когда все три ее дырочки оказались при деле. Постанывая в унисон с остальными, девушка обеими руками вцепилась в член трахающей ее в рот копии, пока мой второй вариант стискивал ее соблазнительно покачивающуюся грудь. Я же раз за разом вынуждал девчушку ощутить своей попкой каждый сантиметр моего члена, порой резко выдергивая его, чем только еще больше раздражал растянутый сфинктер.
        - Ах, Нико, трахай еще, еще больше! Я помогу, отпусти меня на секунду! - изнывая от желания, демонесса задергала хвостиком, и я нехотя вышел из ее дырочек. Получив подсказку, я уложил на пол вместе две свои копии, вальтом, пока не получилось так, что два члена оказались совсем рядом. Улыбаясь до ушей, Похоть широко раздвинула ягодицы и, медленно опускаясь, насадилась анусом одновременно на два члена, заверещав от удовольствия, когда растянутые мышцы смогли принять в себя сразу оба агрегата.
        - Ах ты зараза, и все мало, - хмыкнув, я вошел в растянутую киску и, сложив пальцы вместе, запихал их девчушке в рот, и даже их она стала жадно посасывать, крича, как сумасшедшая от того, что ее трахали сразу трое, используя при этом всего две дырочки. - Ничего, посмотрим.
        Синхронизированное удовольствие только Похоть никак не могло выбить из колеи. Чревоугодие уже давно разомлела, Праздность же, мило застонав, шумно выдохнула и, слегка повернувшись, чмокнула мою копию в губы; Гнев уже сама крепко обняла своего любовника, крепко стискивая его при каждом вхождении, а глаза демоницы горели яростным желанием - еще чуть-чуть и, прочертив кровавые ссадины в спине моей копии, девчушка, стиснув зубами повязку, мелко задрожала и, стукнув рогами по стене, издала почти что звериный стон, купаясь в нахлынувшем удовольствии.
        Гордыня, теперь уже оперевшаяся обеими руками, зажмурилась и, щекоча длинными волосами кожу моей копии, очень шустро двигала тазом, почти что скользя на члене. Еще немножко - и она, так и не сумев поднять личико кверху, повалилась на мою копию, миленько простонав что-то вроде того, что она все равно лучшая, и я должен быть благодарен. А я вот придержал немного, с трудом сдерживая накопившееся многократное возбуждение.
        Повалив Похоть на пол, я продолжал ее трахать сразу двумя членами копий в попку, пока сам наслаждался сжимающейся киской; две освободившиеся копии нависли над похотливой мордашкой и, раздвинув челюсти девицы, кое-как смогли затолкать ей сразу две головки в рот, пока еще две копии встали по бокам и девушка вновь протянула свои руки помощи. Мыча и покрикивая, Похоть с наслаждением смотрела на меня, окружившего ее со всех сторон и заполнившего все ее естество. Еще немного движений - и анус девицы заполнился семенем, извергнутым сразу с двух приборов, заставив демонессу выгнуться от удовольствия. Снова немного фрикций - и вот уже ротик девицы заполняется густым семенем, которое девушка начинает радостно смаковать, пока еще две эякуляции не забрызгивают ее грудь и живот. И, наконец, вцепившись в эту ненасытную девицу, я с удовольствием кончаю, ощущая, как нестерпимый жар сменяется сказочным наслаждением, окутывающим мой разум и дарующим небывалое спокойствие.
        Резко выдернув, я отзываю копии и, подобравшись поближе к голове сипло стонущей от переизбытка чувств девицы, вытираю член о ее волосы, получая заодно одобрительную ухмылочку, пока сама Похоть начинает обмазываться моей спермой.
        - М-м, а ты точно не Похоть из другого мира? Не думала, что кто-то сможет меня так качественно отыметь в одиночку, - хмыкнула девица, и, промурлыкав еще парочку благодарностей, вяло поднялась с пола.
        Глава 71
        Планы на будущее.
        Жаркий вечерок, ничего не скажешь, но, похоже, что демоницы остались довольны. Имел я ваши грехи, хе-хе!
        Собравшись и оставив девчат смаковать пережитое, я ополоснулся в душевой и забрел в первую попавшуюся гостевую спальню, уже вновь погрязнув в мерзком чувстве - когда ранее приходившее ощущение зря потраченного времени возобновилось с новой силой и не хотело отпускать. Да и развлечение было, по большей части, чтобы отвлечься… Постоянно давящий груз как ответственности, так и сомнения вкупе с факторами, которые от меня не зависят, сжигали меня изнутри, не давая расслабиться. Интересно, всем ли известным правителям доводилось переживать подобное? Или многие были готовы просто переть вперед, наплевав на все сомнения, оттого и добивались своих высот?
        Усмехнувшись, я улегся на бок и уставился в темноту. Мне тоже не стоит сомневаться, раз назад дороги нет.

* * *
        В любом случае, спал я крайне плохо и, устав ворочаться без толку, решил окончательно подняться часов в семь утра. С учетом того, что оставались еще дела, это не так уж и плохо, если моя дорогая супруга тоже является столь ранним жаворонком, конечно.
        Выйдя на улицу, я слегка поежился от прохладного утреннего ветерка и, бросив взгляд на красивое рассветное небо, отправился к нашему здоровенному дворцу, выступающему в роли Центра. Помахав рукой парочке Воинов Света, выступающих в качестве почетной охраны, я тихо усмехнулся их судорожно лязгнувшим латам, когда они меня узнали, после чего вошел в главный зал и принялся блуждать по коридорам до тех пор, пока не добрался до кабинета Аннели. Девушка с не менее бледным, чем у меня, видом перемешивала что-то в кружке и, бросив на меня взгляд, широко улыбнулась. Правда, на ее усталом личике подобный жест казался каким-то вымученным.
        - Привет, милая, что ж ты не отдыхаешь-то?! - вполне искренне посетовал я, подходя ближе и осторожно целуя потянувшуюся ко мне жену, на что Аннели лишь махнула рукой.
        - Вот уж от тебя я не собираюсь слышать подобную ерунду! Считай, что есть у меня примеры для подражания, - жестом предложив мне тоже кружечку и получив отказ, девушка шумно отхлебнула и блаженно прикрыла глаза. - Ну и зря. Ах, Айви привезла из дома какие-то заморские травы. Говорит, их можно заваривать и пить как просто так, так и с капелькой молока или кусочком фрукта.
        Ура, наконец-то чай нашелся, а то местный травяной отвар у меня всегда вызывал стойкую ассоциацию с тем, что я поставил настаиваться лопухи с тропинки. Под такие новости я и себе все-таки налил кружечку, после чего, отхлебнув, ощутил, как ко мне возвращается жизнь.
        - Отлично. Ладно, надеюсь, что после всех подготовок тебе удастся наконец-то отдохнуть хорошенько, ты заслужила это, как никто другой, - сообщил я, и девушка наигранно надула губки, делая вид, что уж это само собой разумеющееся. - Уже что-нибудь удалось сделать из того, что я просил?
        Аннели бросила беглый взгляд на лежащие рядом с ней бумаги, после чего вновь посмотрела на меня:
        - Что касается постройки складов и хранилищ - с этим проблем нет, поскольку в самом Ростке рабочим уже особо делать нечего - все мало-мальски элитные здания уже готовы. Так что сейчас складируем ресурсы и провиант, отправив молодежь на охоту и поиски фруктов. Ну и союзные фракции тоже присылают свои излишки - для Аделантадо никому не жалко.
        С довольным видом кивнув, я уточнил:
        - А зелья?
        - Да, тоже делаем. Только с зернами и животными пока сложновато, поскольку это не так просто, как в пределах Ростка… Как только что-нибудь получиться, я тебе сразу сообщу, - став выглядеть очень уж по-деловому, пообещала женушка.
        - Отлично, спасибо тебе. И помощникам.
        - Ага. Кстати… Нико, есть еще один важный вопрос! - прищурившись, Аннели подошла чуть ближе, оставив пустую чашку.
        - Конечно, я слушаю.
        - Ты может и не заметил, но этот город уже стал по размеру сравним с Карлионом, а когда объединимся с остальными базами других фракций - то станет самым большим поселением на континенте! Даже база Пейна нам в подметки не годится, - не без гордости рассказала Аннели, ткнув меня пальчиком в грудь.
        Прикинув, я молча кивнул. Да, скорее всего, так и есть, у Пейна ведь большинство мелких гильдий не развивали Росток до последнего уровня. А если новоявленные женушки припрут жезлы и поставят недостающие базы, например, Пустых, Демонов, разных ПрофСимп и прочее, то… с учетом размеров арверовской территории, тут треть земли будет занята городами, вернее, одним мегаполисом.
        - Опять задумался! Ты хоть понял, к чему я веду? - вновь ткнув меня пальчиком, разочарованно простонала Аннели, подкатив глазки. - Нико, название… Знакомо тебе такое, нет? Ты в курсе, что город до сих пор безымянный?!
        - А… Эм. Ну, давно бы уже придумали бы что-нибудь, Фарин же старейшина этой деревушки изначально, а я вообще не Арвер, чтобы такое сочинять, - начал было я, но девушка прищурилась еще сильнее. - Ясно, я понял.
        И как назвать это место? Забавно было бы по названию моего города, но это как-то простовато. Что еще? Зион, Диптаун, Готэм… Татуин? Не, это уже Эребор… Вот как обычно лезет ерунда в такие моменты, да простят меня дети за их имена. Что-то, к чему я стремился, когда все это создавал… Должно быть здорово, заодно тут уже есть Адам и Ева, пусть и не в таких ролях.
        - Пусть будет «Эдем».
        - Эдем? - повторила жена за мной, пробуя звучание. - Это что-то из твоего мира?
        - Да, скажем так, что-то вроде того места, где всем хорошо, - коротко ответил я. - Место, где можно жить в свое удовольствие, ни в чем не нуждаясь и не беспокоясь за свою жизнь.
        Моргнув пару раз, девушка шагнула ко мне и нежно обняла, прижавшись щекой к груди.
        - Это здорово, Нико. Мне нравится твоя мечта, так что все эти недосыпы - очень маленькая цена, если все получится так, как хочется, - тихо произнесла Аннели, прикрыв глаза, и я, невольно улыбнувшись, провел рукой по волосам женушки, прижав ее к себе в ответ.
        Небольшая пауза, но приятная минутка спокойствия и комфорта, когда осознаешь, что рядом близкий человек, разделяющий твои взгляды. Даже стало немного стыдно за то, что я столько времени просто сбрасывал на эту девушку всю общую управленческую работу, проводя время с другими женами, хотя, должно быть, именно Аннели, проведя на своей должности столько времени, прониклась моей идеей наладить спокойную жизнь больше всех.
        - Пойдешь перекусить? Сегодня должны заглянуть Керу с внучкой, так что намечается небольшое мероприятие, - тихо сказал я, когда Аннели спустя несколько минут простых и спокойных объятий все-таки посмотрела на меня.
        - Учитывая, что ты скорее всего потом смотаешься снова на ту чертову планетку, то не хотелось бы терять возможность побыть со своим мужем чуть дольше, - подмигнув, сообщила зеленоглазая, взяв меня за руку.
        Согласившись, я проверил время и, не желая ни мешать подготовке, ни, честно говоря, участвовать, я обсудил с женушкой еще несколько важных вопросов. Особенно те, что касались глушилки от Легио и планов Агнесс по вырубанию генераторов поля, расположенного под землей. Ну как, обсуждал… Без вникания в детали. Просто сообщил, что было бы неплохо заиметь подобную аппаратуру, на что Аннели согласилась сотрудничать с Рактаа и остальными ДеусЛегио для создания своеобразных защитных «клеток».
        А что касалось генераторов, то тут я и сам по себе не был слишком уверен. Хотя Агнесс и смогла создать физический вирус, отключающий поле, его нужно было внести в систему напрямую, а это означает - внедриться под землю. Уже можно было заметить, что безликие не слишком благоволят к подобным операциям, оставив прерогативу для подземных перемещений только тем, чья среда обитания изначально расположена именно там - ИгнВиш. Ну и Демонов с натяжкой тоже можно назвать подземными жителями, хотя вся суть - в расположении Ростка ниже уровня почвы в углублении, на этом особое влияние анжхэловцев благополучно заканчивается.
        Сюда же сложностью добавлялось проникновение сразу в нескольких местах для быстрого отключения поля - если пробраться в одной точке, то зараженный узел просто могут изолировать и пустить резервные мощности остальных генераторов для выравнивания мощности, не говоря уж о том, что подобный трюк может уже второй раз и не помочь. Я уж не задумывался о том, что он может и в первый раз не сработать, ведь вполне возможно, что с момента смерти Флегетон безрожие уже могли успеть внести какие-нибудь правки, но, с другой стороны, межфракционные поля все еще бездействуют… Может тут как с перебоями в работе сети - пока не звякнешь в саппорт, хрен кто пальцем пошевелит, хех.
        Узлы тоже были раскиданы весьма широко; конечно, с учетом разной по размерам территории количество в разных фракциях разнилось, но в идеале придется задействовать большинство. С учетом всех нюансов, я расценил, что внезапная установка игнвишевских баз будет смотреться, мягко говоря, подозрительно даже в разрезе прихоти Аделантадо, поэтому стоит подумать, как каждая фракция сможет добиться подобного своими силами без привлечения излишнего внимания. Все это я изложил Аннели в качестве продолжения проекта по проверке жизни без условия Ростка - копать ведь можно и рассчитывая обнаружить новые залежи ресурсов, верно? Даже если железо и уголь лежат на поверхности в виде цельных кусков, тот же псилит спрятан внутри гор, так что это не должно выглядеть излишне сомнительным.
        Разобравшись с этим, я сверился с часами и вместе с Аннели отправился обратно в свой… Ну, в общем-то, тоже замок, только поменьше. Дворец рядом с дворцом, что-то вроде этого. Подойдя за десять минут до девяти утра, мы обнаружили в одном из огромных залов с большим столом и комфортными диванчиками хлопочущих по хозяйству Фрольгу и Сефину. Верней, конечно, хлопотала только первая, а вторая просто таскала тарелки из раздатчика, отгоняя явно поселившуюся на кухне мелкую обжору.
        - Ох, Нико, ня, ты не говорил, что женишься на детях, - с укором сказала кошечка, поприветствовав нас с Аннели и покосившись в сторону Чревоугодия. - Есть ли конец твоей похоти и извращениям, ня?
        - Я старше тебя, пошлокошка. С того момента, как первые жители Проэлии впервые обожрались, я уже появилась, - как-то чересчур помпезно заявила демонесса, чей жалкий вид и струйка слюны, которую она вытирала каждую секунду, не слишком-то вязался со сказанным. - Подай жертвенную дань Высшему демону сейчас же!
        - Да забирай ты уже свой бутерброд, ня, зачем я его только отобрала, - раздраженно шевельнув ушками, Сефина вручила мелкой поднос с надкусанным сендвичем, и Чревоугодие на миг приняв царственную позу, тут же впилась в предложенную «дань», вновь став походить на обычную голодную девочку. - И как ты меня назвала?!
        - Ах, не обижай нашу малышку, это я подсказала, - появившаяся из ниоткуда Похоть вульгарно облизнула губы и, сложив руки под своей огромной грудью, посмотрела на меня и оттянула языком щеку, намекая на оральные развлечения. - Стонущая в ночи зверодевочка, ласкающая себя в мечтах о муже…
        - Н-не было такого! Ня! Что за новые жены такие, Нико?! - покраснев, Сефина торопливо убежала на кухню.
        - Я предлагал вам себя чувствовать, как дома, но не нужно наглеть и конфликтовать с остальными, ладно? - нахмурившись, сказал я, проводив взглядом юркнувший за угол кошачий хвостик. - Не могли бы вы лучше проконтролировать, все ли хорошо у войск АнжХэл?
        - Эква уже ушла с этим разбираться, - шумно проглотив кусок, Чревоугодие посмотрела на свою «коллегу» с неодобрением. - Мы же договаривались!
        - Ах, прости. Ладно, пока исчезну. Спасибо за незабываемый секс, милый! - попрощавшись, Похоть исчезла, а Аннели бросила на меня быстрый взгляд и нахмурилась, но, прежде чем я успел хоть что-то сказать, Чревоугодие вновь подала голос.
        - М-м, не обижайтесь на Нико. То было для дела, чтобы быстрей разобраться с Сакраментом и приступить от рабочих перекусов к любимым блюдам, - с улыбкой сказала девочка, подняв глаза на управляющую. - Какими бы вкусными не были яства от профессиональных поваров и в новой обстановке, ничто не сравниться с давно обожаемым привкусом и атмосферой домашней еды.
        Даже слишком занятая до этого Фрольга удивленно посмотрела на девчушку, вновь впившуюся в очередной сендвич, а Аннели тихо рассмеялась. Навострившая ушки Сефина пришла с кухни и вручила Чревоугодию еще один поднос с бутербродами, обрадованно покачивая хвостиком.
        - Какие глубокие мысли от такой маленькой на вид девицы, - вытерев выступившую слезку, сказала Аннели. - Да, думаю, что все так и есть.
        Подтвердив, я получил нечто вроде прощения, как и сама обжора, несмотря на свое обзывательство, так что оставалось дождаться гостей. Правда, услышав, как кто-то пришел, мы увидели не наших родственных килхайвовских девчат, а совсем другую особу.
        Девчушка с голубыми волосами насыщенного оттенка, собранными в длиннющий хвост. У нее были удлиненные уши, два высоких золотистых рога и тонкий кожистый хвост с острым костяным или даже металлическим кончиком. Хитрое выражение миловидного личика, яркие желтые глаза и весьма легкомысленный наряд - наручи и нечто вроде недокирасы, слегка прикрывающей весьма большую грудь, да классические бронетрусики для элитных фэнтезийных воительниц - все, что было на девице. Не считая белых чулочков на подтяжках, еще больше подчеркивающих наготу гостьи.
        Окинув взглядом присутствующих, девушка вытащила прямо из воздуха большую золотистую косу, которая по размерам как бы не превышала свою хозяйку, после чего ловко рассекла ей воздух и сказала, хитро прищурившись:
        - Я - сама смерть! Трепещите, ибо я, пожинательница судеб, пришла, чтобы оборвать ваши тщедушные жизни, обрезать все ниточки судьбы…
        Аннели, Фрольга и Сефина замерли в смешанных чувствах, а я уже приготовился применить форму Коммандо, чтобы подсветить вторженку на мини-карте, когда флегматично жующая Чревоугодие снова шумно сглотнула в тишине и, облизав пальцы, раздраженно сказала:
        - Седа, не беси меня, когда я кушаю.
        - Ну мам! - вся былая хитрость и бахвальство демоницы улетучились, а коса тихо звякнула об пол - причем так тоненько и даже, я бы сказал, печально, словно передавала все отчаяние «пожинательницы»
        - Не мамкай! Поцелуй родителей и усядься спокойно! Никаких выкрутасов во время завтрака и остальных приемов пищи! - Чревоугодие казалась необычайно суровой даже несмотря на перемазанные соусом щеки, пока говорила это, и, протяжно выдохнув, Седа отозвала оружие и, цокая высокими каблучками, подошла к мелкой обжоре. Чтобы не перемазаться, демонесса чмокнула обжору в лоб, после чего подскочила ко мне и, быстро поцеловав в щеку, уселась рядом с печальным видом.

* * *
        4 (34) день, утро.
        Кармента - дочь ГГ и Мириам, девушка-волчица, 18 лет.
        Мотоко - дочь ГГ и Лары, человек, 17 лет.
        Бром - сын ГГ и Илмы, дуллахан, 17 лет.
        Мута Принси - дочь Спека и Лазу, драконид, 18 лет.
        Кокон - ребенок Баха и Канты, 18 лет
        Кокон - ребенок ГГ и Фори, 10 лет
        Кианг - дочь ГГ и Мей, ламия/нага, 4 года.
        Лика - ребенок ГГ и Флу, 4 года
        Глава 72
        Утро и изменчивость.
        Как-то со всеми размышления я и позабыл, что анжхэловцы могут втихаря ребенка заделать. Вернее, Куриосита-то, конечно, в свое время у меня хотя бы интересовалась, а эти бесцеремонные грехи… Что с них взять? Правда, я себя поймал на неприятной мысли, что вот как раз на Седу-то мне по большей части наплевать из-за такого внезапного появления - ведь изначально супружество с демонессами было только для дела, о чем и была речь неоднократно, но вот ведь… Это, конечно, не означает, что я голубоволосую демонессу не собираюсь защищать и беречь от всякой местной хренотени, но ощущение пустоты остается.
        Слишком все быстро пробежало, проскочило мимо меня… Многие из детей уже успели жениться и выйти замуж, даже внуки некоторые тоже себя реализовали на этом поприще, а я все бегаю, как загнанный зверь. Люди вокруг частично те же, но я сам себя ощущаю здесь чужим. Наверное, так себя чувствуют в тех семьях, где оба супруга работают - в итоге если и пересечешься с женой, то перед сном и, возможно, на выходных, во время которых нужно успеть сделать все то, что не успел в будни.
        Перед тем, как я ударился в поиски смысла жизни, дверь еще раз открылась и теперь уже ввалились более знакомые родственнички: Спек натянуто улыбался, будучи обвитым скорпионьим хвостом, Лазу непрерывно о чем-то болтала, ну а следом за ними пришли, конечно, сама хозяйка хвоста и внучка. Забавно, как доппельгангеру достается от тещи, но, стоит отдать должное, он не сопротивляется, хотя ранг у него пока что все еще выше, чем у Керу.
        Помахав нам со сдержанной улыбкой, Спек со вздохом облегчения плюхнулся в кресло, избежав жала, а Лазу радостно подскочила… Нет, не ко мне, а для начала к Седе. Ткнувшись своими рогами в рожки демонессы, дочка пару раз щелкнула хвостиком по ножкам стола неподалеку, после чего с довольным видом хмыкнула.
        - Ха, все-таки не металлические.
        - Металлические! - с вызовом ответила Седа, ощупывая свои золотистые рога, а Лазу снисходительно улыбнулась.
        - О, вы уже знакомы? - решил я уточнить, пока не пошли очередные сравнивания, и драконидка в своей обычной манере махнула когтистой ладошкой.
        - Да так… Выводила демоницу на чистую воду, она нам при встрече всякую ерунду наплела про смерть и все такое.
        Седа после этих слов нахмурилась, но говорить ничего не стала. Не удивлюсь, если это часть ее своеобразной личности, однако, Лазу тоже не стала зацикливаться на своей новоявленной сестре и просто чмокнула меня, после чего уселась на свободное место. Следом показалась Мута Принси, та самая внучка, вдохновившаяся походом Керу. Думаю, на нее немало повлияло рождение и жизнь в окружении арверов и других фракций…
        Без рожек, с длинными светлыми волосами, уложенными в аккуратный хвост, украшенный большой заколкой в виде черной розы - уже только это было чем-то невообразимым по сравнению с большинством килхайвовских дам, которые самую малость прикрывали свою наготу, не говоря уж о бестолковых украшениях. За спиной широко раскинулись большие кожистые крылья темно-фиолетового оттенка, а сзади виднелся чуть более темный чешуйчатый хвост. На девушке было надето черное готическое платье с оборками, украшенное парой таких же роз, что и на голове, и как бонус присутствовали фиолетовые вставки для преображения матово-черной ткани. Судя по широкому разрезу юбки, внучка еще и в сапоги обулась, так что получилось эдакое смешение культур двух фракций.
        Несмотря на весьма суровый и угрюмый из-за черноты вид, девушка приветливо улыбнулась и даже сделала реверанс, взмахнув крыльями.
        - Доброе утро! Огромная благодарность за подготовленный праздник; к сожалению мы с Керу чересчур задержались в пути, поэтому не успели помочь с подготовкой…
        - Ах, да ничего страшного, садитесь! - засуетилась Фрольга, вскочив с места и принявшись раскладывать блюда на ближайшие тарелки.
        Воспользовавшись паузой, Керу подошла ближе и, улыбнувшись уголком рта, провела коготками по моему бедру, на что я тихо сказал, вспомнив:
        - Спасибо за обнаруженную команду для Кил…
        - Ох, Нико, это самое малое, что я могла сделать, - перебив, прошептала скорпионша, слегка обняв меня хвостом. Аннели осторожно отодвинулась в сторону, хотя, как мне думается, Керу уже привыкла себя держать в руках, контролируя хвост. - Королева старается куда больше, да и те психованные с Секунды что-то делают, - договорив, девушка впилась когтями в кусок мяса и тут же отправила целиком в рот, получив уважительный кивок от Чревоугодия.
        - И все же… Это было достаточно рискованно, - сделав акцент на последнем слове, я улыбнулся Фрольге, наложившей мне какой-то легкий салат.
        - Вполне достойно для спутницы сильного мужчины, я ведь тоже хочу проявить себя, - пожав плечами, ответила скорпионша, бросив на меня восхищенный взгляд. - Ты сейчас - сильнее всех, одно это является гордостью… Но без женской поддержки ты бы подобного не добился, так что я в любом случае молодец.
        Да-а-а, еще скажи, что это предвидела, когда жалила меня в живот… Ну, в любом случае, с Керу у меня связаны лишь теплые чувства.
        - Так, больше двух - говорят вслух, ня! - пожаловалась Сефина, нахмурившись и дернув ушками от раздражения. - Ты не только с Керу долго не виделся, а со всеми, ня!
        - А если бы было что рассказывать… Так, войнушка с Примы перенеслась на Сакрамент - вот и все новости в общих чертах.
        - Нико, ну расскажи! Каково это, на другой планете?! - Мута даже подалась вперед, а ее глаза прямо-таки сверкали от любопытства. Что ж, тогда неудивительно, что ее заинтересовала экспедиция Керу. Мысленно поблагодарив за то, что меня не зовут дедом, я рассказал о наземных операциях - в конце концов, особого секрета в них не было, а без деталей все это было еще одной историей о войне.
        - Как жаль, что нельзя поучаствовать! Настоящее испытание для мужчины, тренировка характера, выдержки и мужества! - прозвучал мужской голос откуда-то со стороны, и Чревоугодие, на которую вдруг обратились все взгляды, молча отклонилась в сторону. Оказалось, неподалеку все это время находился еще один участник.
        Прикрытая накидкой броня на одном из диванчиков показалась из-под ткани: это были роскошные, даже чересчур для боевых, скорее церемониальные доспехи. Выполненные из темного металла с фиолетовым оттенком, они очень подходили к цвету чешуек Муты, но, конечно, это было просто совпадение. Шипастые наплечники, рогатый шлем с узкими прорезями, когтистые перчатки и острые наколенники. Пояс и кираса были украшены пурпурными самоцветами, а сами детали доспеха были на небольшом расстоянии друг от друга, словно висели в воздухе - вернее, лежали на диване. Лишь в прорези шлема на мгновение мигнули алые глаза, но в остальном комплект брони казался неживым, пока не начал шевелиться, конечно.
        - Прошу прощения, меня зовут Аним. Весьма невежливо с моей стороны вышло, но я никак не хотел вас прерывать во время приветствий, - пояснил доспех, сев, как положено. Впрочем, живой доспех на диванчике все равно казался не слишком обыденной вещью, хотя, с моей семейкой-то… думаю, все уже должно быть привычным. Ясно другое - Эква тоже уже успела подсуетиться, сварганив Пустого сына. Эх.
        Поприветствовав, все сделали вид, что ничего не происходило, а Фрольга замерла с тарелкой, не зная, стоит ли наложить чего-нибудь еще одному гостю или нет. Заметив заминку, Аним мужественно поднялся и, выставив руку вперед, отчего стал напоминать советский антиалкогольный плакат, гулко сказал:
        - Нет, спасибо!
        Успокоившись, волчица наконец-то присела отдохнуть, а Аннели, с жалостью посмотрев на меня, плавно перевела внимание с моей персоны, рассказав о мелких нововведениях и присвоении городку названия, за что я ей был весьма благодарен. Осмотревшись, я поймал взгляд Спека, и тот легким кивком предложил мне выйти из-за стола, что я и сделал.
        - Я с Лэпи поговорил, так что она… Готова, - хмыкнув, сообщил мне доппельгангер, пригладив непослушную шевелюру. - В любом случае, не думаю, что какие-то проблемы у наших возникнут, ну а с ТерБис - не мне тебе советовать, ты уже и сам в курсе, - закончил напутствие парень, хлопнув по плечу.
        - Ага, спасибо. Выпроваживаешь меня из-за стола, вот так вот, дожили… - Спек после этих моих слов переменился в лице и только собирался что-то быстро ответить, как я ткнул его кулаком в грудь. - Да ладно, я и сам уже хотел уходить.
        - Уф… Мне не нравятся такие шутки, Ник. Наша раса - как раз та, что потеряла дом, и я, как никто другой знаю, что значит - простое счастье от того, что тебе есть, куда вернуться. И двойное счастье, если тебя при этом будут ждать твои близкие. Отмененное Очищение и супружество с Лазу - обеим этим главным моментам я обязан тебе, так что… - мне показалось, что парень как-то чересчур растрогался, и поспешил улыбнуться.
        - Да ладно тебе, все хорошо. Я рад, что все так сложилось.
        - Главное, чтобы и у тебя все так сложилось, Ник, - тихо ответил Спек, внимательно смотря мне прямо в глаза. - Удачки.
        Кивнув, я вернулся к родным и, попрощавшись, поднялся наверх - оказывается, Лэпи ждала меня еще со вчерашнего дня - не в прямом смысле, конечно, просто переночевала в одной из гостевых спален. Обнаружив нужную комнату, я постучался и, получив в ответ няк, открыл.
        Доппельгангер в виде кошкодевочки обернулась ко мне - хотя на ней и была привычная ей одежда, кое-что изменилось. Обтягивающая одежка, казалось, лопнет под весом огромных дынек… Грудь, должно быть, размера пятого-шестого - я даже теряюсь в подобных объемах!
        - Ну них… Привет, Лэпи.
        Прищурившись, кошечка взмахнула хвостом и шагнула ближе, отчего ее прелести угрожающе качнулись, вызывая в комнате колебание воздушных масс.
        - Привет-привет, Нико. Ня. Что-то в образе не так? Ты говори, не стесняйся, ня, - нарочито безэмоционально протянула девица, хотя в ее глазах читалось стойкое «только попробуй».
        - Волосы перекрасила?
        - А я тебе говорила, что бидоны ни к чему! А, ня? - уставившись на меня, Лэпи вцепилась в свои сисяндры и слегка покраснела. - Т-ты про что?! Ня…
        - А, ну у тебя вроде волосы были чуть светлее, - с важным видом сказал я, изо всех сил стараясь смотреть именно на уровне ушек девушки. Фанатом больших размеров я не был, но подобное все равно вынуждало поглазеть.
        - Хм. Хм! Хм-хм-хм! - ничего не говоря, кошечка стала хмыкая приближаться ко мне, удерживая взгляд на моем ничего не выражающем лице, после чего остановилась совсем рядом, по инерции слегка цепанув меня грудью и смущенно някнув. - То есть, тебя устраивает? Ня.
        - На самом деле, мне нравился твой самый первый образ. Было видно, что проявила фантазию и подошла с душой к его созданию, так что… Не стоило ничего менять.
        Вновь прищурившись, Лэпи подавила улыбку и, резко отвернувшись, отчего ее занесло на лишних градусов тридцать на повороте, сказала:
        - Ах, льстец… Ну ладно. Ни за что не поверю, что представитель другой расы, заполучив себе в жены девушку-доппельгангера, не попросит ее сделать из своего образа что-то извращенное. Ня.
        Нет, ну в другое время - вполне возможно, сейчас же мне хотелось лишь скорее разобраться с делами. Да и, чего греха таить, с тем ассортиментом разномастных девиц, что я заполучил на Проэлии, меня ну охрененно сложно удивить.
        - О, а у меня еще нет жены из ДопДиис. У тебя есть кто-то на примете? - постарался я удивиться максимально искренне, за что и получил легкий удар хвостиком по руке.
        Девушка приняла свой прошлый образ, уменьшив грудь, после чего покачала головой.
        - Ня. Ладно-ладно, я поняла, с таким гаремом тебе уже надоело, да? Зажра-а-ался, ня…
        - Может и так. Правда и то, что за меня большинство выходило ради своей выгоды, так что не надо на меня так смотреть.
        - Пф… Хорошо, Нико, я, как Зеркало, женщина ответственная, так что хватит тут пустых разговоров, ня, - с важным видом заявила кошечка, как будто не она только что затеяла споры по своей внешности.
        Впрочем, я был согласен, так что после перемещения к ИгнВиш, как самым ближайшим до континента Септима, я бегло поздоровался с нахлестывающим своих «жертв» ифритом и выбрался из подземелья на улицу, где и вызвал шаттл. Лэпи зашла первой и, пока я закрывал шлюз, уже успела измениться, став копией Эспи.
        - Что? Как, ты думаешь, нам удавалось пробираться в системы безликих? - хмыкнув, фальшивая эльфийка закрепила ремни и подняла машину в воздух.
        - Так это вы получаетесь самой мощной фракцией, разве нет?
        - Ну… Как сказать, - неопределенно сказала девушка, но ее улыбка быстро сменилась серьезным выражением лица. - Вроде бы Спек тебе рассказывал, что ядро биотрансформации достаточно сложно в применении - чтобы создать нас, Зеркал Альфа, пришлось умереть многим нашим сородичам. Так что не удивляйся, если не все встречающие будут смотреть на меня с улыбкой.
        Поняв, что тема для девушки не самая приятная, я припомнил, что Зеркала Альфа вроде бы являются своего рода изгоями, пусть и служат для спасения. Решив не развивать разговор дальше, я просто уставился в иллюминатор: космос быстро сменился видом континента Септима, который на вид казался немного меньше остальных… Хотя нет, просто гор было меньше, а сами территории - больше. В обычное время, кстати, надо было бы просить разрешения у Экзасит для посещения ее континента, но сейчас она благополучно отдувается на благо захвата Сакрамента, так что…
        Шаттл стал снижаться, и вскоре мы приземлились в самом центре шумного мегаполиса - только пока спускались, мимо нас пронеслось с десяток явно спортивных автомобилей обтекаемой формы, летающих куда шустрее нашего шаттла.
        - Добро пожаловать в ДопДиис, - хмыкнув, сообщила Лэпи, вновь приняв вид кошечки. - Вперед, ня!
        Глава 73
        ДопДиис.
        Приземлились мы на подобии посадочной площадки, расположившейся где-то на уровне этажа эдак двадцатого. Крыша здания была плоской, слегка закругляющейся к краям, причем, судя по всему, для этого не использовались какие-то дополнительные конструкции - материал, из которого была сделана постройка, выглядел цельным. Ради интереса я подошел ближе к краю крыши, поскольку мало что успел рассмотреть, пока мы довольно резко спускались, и, должен признать, местный Росток поражал воображение даже больше подводного варианта РегиМар.
        С первого взгляда было сложно оценить - действительно ли я сейчас нахожусь в поселении, созданном одним единственным жезлом. Куда ни глянь - везде высились огроменные постройки, которым будто бы конца и края не было, с текущего места я даже не смог углядеть стену. Причем многие из зданий вокруг были еще выше, чем то, на котором я находился прямо сейчас, и все они выглядели одновременно и знакомо, и немного…странно.
        Высотки со множеством окон, но не было ни единого строения с острыми углами - все возможные соединения между стенами были скруглены, а некоторые небоскребы так и вообще были в виде конусов или башен. Между всем этим архитектурным великолепием постоянно мотались уже ранее виденные мной летающие автомобили, которых тут была явно не одна сотня.
        - О, ня, вижу, что впечатлен, - положив руку мне на плечо, не без гордости произнесла Лэпи, встав рядом со мной. - На самом деле мы были весьма развиты, так что даже виденные тобой шустро возводимые постройки в других Ростках - для нас ерунда, ня. Биокомпозиты творят чудеса! - обведя руками окружающий нас город, кошечка обрадованно улыбнулась, видя удивление на моем лице.
        - А как же… Ну, постоянные конфликты с ТерБис? Этот город не похож на военную базу.
        - М-м? Тебя надо было на заставу отвезти, ня? - нахмурившись, спросила нека, недовольно покачивая хвостом. - К счастью, использование Зеркал позволяет нам отбиваться сравнительно небольшими жертвами, если не учитывать затраты на ядро, конечно, ня… В любом случае, жертва одних помогает другим жить дальше и продвигать наши особенные таланты в обход Наместницы, которая во всем подыгрывает своим чертовым любимчикам! Ня! - топнув ножкой, Лэпи надула щеки и, шумно выдохнув, вновь нацепила на лицо улыбку.
        - Ну, еще отыграемся, так что не волнуйся так, - усмехнувшись в ответ, я осмотрелся в поисках выхода с крыши, но так его и не обнаружил. - В любом случае, тебе лучше знать, что тут и как, так что - я полностью в твоей власти.
        Явно не слишком поверив и покачав в знак этого головой, Лэпи слегка пощекотала меня хвостиком по руке и отправилась к покрытию крыши неподалеку от посадочной площадки - прямо перед ней материал стал шустро вытягиваться, создавая большое отверстие с уходящими вниз ступенями. Последовав за девушкой, я аккуратно встал на лестницу, словно бы сделанную из кости, после чего мы шустро понеслись вперед и остановились через пару секунд уже на верхнем этаже.
        Вдоль обычного, казалось бы, коридора, тут и там росли диковинные растения, которые прорастали прямиком из пола без всяких ваз или дополнительных приспособлений. На одной стене из какой-то вьющейся зелени было сформировано нечто вроде герба - сложно было разобрать детали, но листочки явно росли не просто так. Вдоль противоположной стены располагались двери, отчего еще более странной казалась вторая часть коридора без единого входа. Мы же с Лэпи отправились к нашей цели прямиком из тупика, ведущего на крышу, которая уже вновь сомкнулась над нами, одна лишь лестница в никуда осталась на месте.
        Бодрым шагом кошечка направилась вперед и, пропустив не один десяток дверей, вывела меня к развилке, от которой мы вскоре вышли к большим дверям, располагавшимся в закутке - похоже, здесь был какой-то большой зал или кабинет. Как только мы подошли, дверь, на которой даже ручек не было, плавно растеклась в стороны, словно расплавленный сыр, и мы с Лэпи вошли внутрь просторного помещения.
        Напротив висело нечто вроде знамени, на котором красовался уже более понятный символ - что-то вроде мозгов и шарика внутри. А может, и грецкий орех… Не став вдаваться в подробности местного символизма, я перевел свое внимание на то, что было ближе: длинный стол, вросший прямо в пол, был заставлен какими-то блюдами, а перед ним выстроилось сразу несколько допдиисовцев. Все они походили друг на друга, те же самые тербисовцы в лайтверсии. Или, если быть точнее, то это ТерБис похожи на ДопДиис, но сейчас не суть важно. Их удлиненные уши и бледная кожа могли бы выдать в них сородичей эльфов, но те все-таки выглядели изящнее, разнообразнее и симпатичнее, а эти были все, как на одно лицо.
        - Раз все приняли тебя в своей истинной форме, это знак большой признательности и доверия, - быстро шепнула мне Лэпи. Ну естественно, сама-то она никогда не представала передо мной в своем обычном виде…
        Кивнув, я сделал шаг вперед и, рассчитывая на то, что за время присутствия на Проэлии большинство культур хоть как-то, да смешалось, вежливо поздоровался:
        - Добрый день! Благодаря за прием. Нико: Аделантадо и бывший Наместник Примы.
        Не выразив никаких эмоций, встречающая группа пару секунд постояла без реакции, после чего центральный из допдиисовцев ломанулся ко мне и, схватив за протянутую руку обеими своими, принялся трясти так, что у меня в очередной раз что-то хрустнуло. Знал бы, пришел сюда хотя бы в боевой модели…
        Вымученно улыбнувшись, я наложил на себя исцеляющее заклинание, а чересчур рьяный встречающий наконец-то меня отпустил и, положив руки за спину, слегка склонил голову.
        - Рады приветствовать вас, Нико. Просим простить, если встреча не оправдает ваших ожиданий, все же сообщение пришло к нам весьма неожиданно, - голос доппельгангера был неприятным, с клокочущими звуками и резким свистом между словами.
        Видя, что ждут моего ответа, я решил высказаться:
        - Да ничего страшного, я бы даже рад был отбросить всякое напыщенное бросание пыли в глаза, все-таки прибыл по делу. И, если вам удобнее находиться в другом, хм… виде, то я совершенно не против.
        Наконец-то на лицах доппельгангеров проскользнуло подобие улыбки, после чего вся делегация за пару мгновений изменилась. С учетом того, что образы они могут менять, как перчатки, особо запоминать их я не стал, но были там и простые люди, и другие расы, а вот встречавший меня обернулся вообще каким-то роботом - возможно, образ кого-то из Легио.
        Вместе с этим атмосфера стала как-то поживее и, пригласив меня, причем именно меня, не обращая внимания на Лэпи, местные шишки дождались, пока я сяду, и только после этого уселись сами. Пришлось им немного подождать, впрочем…
        - Могу ли я попросить еще один… стул? - спросил я, встав рядом со своим местом и поглядывая на нечто, росшее прямо из пола - полимерная седушка на толстой ножке, излишне смахивающая на отполированную кость.
        В очередной раз переглянувшись с остальными, теперь уже бородатый гном-переросток подошел ко мне и вызвал из пола еще одно кресло, в которое я и усадил смущенную Лэпи; да, для нее никто места не приготовил. Честно говоря, меня это уже начинало подбешивать, но я решил сойтись сам для себя на том, что вряд ли еще когда-нибудь здесь появлюсь: пусть и дальше маринуются в своих предрассудках, когда я получу все, что нужно. Тем не менее, усадив кошечку, я пошел вдоль стола и начал пробовать все подряд, вынуждая встречающих оставаться стоять - тем самым Лэпи оказалась вроде как и важнее их в моем понимании, отчего стало на душе немного теплее.
        Что касается блюд, то они были странноватыми. Нет, довольно вкусными они оказались даже несмотря на то, что ДопДиис прибыли с другой планеты, но внешний вид некоторых яств отпугивал своей неаппетитностью - мне казалось, что там сырые внутренности, еще и подрагивающие немного, так что подобных деликатесов я старался избегать. А вот то, что было изрядно залито соусом и выглядело сравнительно нейтрально - попробовал. Пусть даже это окажется усиками космической мухи вместе с мелко нарезанным ее же хоботком, пока я не в курсе - ничего страшного. С таким же расчетом я шаурму на вокзале брал когда-то.
        Потратив минут пять, я наконец-то уселся, и остальные последовали моему примеру. Робот тут же поспешил начать разговор, теперь говоря весьма чисто и понятно, хоть и с электронным оттенком в голосе:
        - Мы благодарны вам за решении кризиса ТерБис и уничтожение как Зверей, так и одного из полководцев наших ненавистных соседей. Однако, мы не получили детальных приказов касательно вашего приезда, поэтому не смогли должным образом подготовиться… Сообщите, что вам потребуется? Мы готовы предоставить ежесекундно до десяти процентов наших войск для отправки на Сакрамент, остальные будут мобилизованы в незамедлительном порядке…
        - Благодарю! - относительно вежливо перебив разошедшегося робота, я бросил взгляд на Лэпи, зажавшую на тарелке пульсирующий небольшой желудок - хлестким движением разрезав его в двух местах, нека извлекла изнутри какой-то губчатый шарик и с тихим няком съела, шевеля ушками. Сглотнув, и отнюдь не из-за проснувшегося аппетита, я вновь перевел взгляд на сидящих напротив допдиисовцев. - Я ценю ваше рвение и, возможно, расстрою тем, что не запланировал для вашей фракции прославление в веках за счет завоеванной планеты, но руководствовался я исключительно благими мотивами: как по мне, отправить ТерБис в качестве пушечного мяса куда перспективнее.
        В зале раздался единый удивленный вздох, после чего все, кроме робота, широко заулыбались.
        - Ах, да, и впрямь весьма любопытный вариант. Думаю, не будет секретом сообщить, что для нас подобное - просто находка! Однако, вряд ли вы прибыли только для того, чтобы сообщить нам подобную весть, - робот слегка наклонился ко мне и выжидающе направил на меня свои светодиоды.
        - Да. Мне нужно все, что потребуется для церемонии бракосочетания с этой милой особой, без которой я не вижу своей дальнейшей жизни, - с придыханием сказал я, указав на замершую с ножиком в руке Лэпи. Быстро покраснев, кошечка шумно сглотнула и отвернулась, прижав ушки.
        - М-м. Должны сказать, у нас есть более, - начал было робот, но, увидев мой взгляд, осекся. - Конечно, господин Аделантадо, мы подготовим церемонию.
        - Вдобавок мне понадобится Росток с хотя бы минимальным набором построек для связи со своей базой и, возможно, тяжелое вооружение для проникновения на территорию ТерБис. Думаю, для обычных полетов у вас точно также нет условий, поэтому я планирую воспользоваться шаттлом. И, соответственно, требуются разведданные для проникновения.… Не обязательно столица, просто какой-то из больших городов, через который я смогу продиктовать свою волю остальным. Если нужно что-то уточнить, вот этот товарищ вам поможет, - с этими словами я вызвал Месдора, и сразу трое делегатов, отшатнувшись, повалились со своих стульев.
        - Слушаюсь, хозяин, - смиренно и громко сообщил тербисовец, встав передо мной на колено. - Что от меня требуется?
        - Занятно вы с ним поступили… - положив руку на металлический подбородок, сообщил робот, поглядывая на торчащую из-за стола голову моей нежити. - Печально, конечно, что столь высокой персоне, как ваша, приходится на свои же владения врываться с боем, но эти твари порой по-иному и не понимают, так что не обойтись без кровопролития…
        - Это не столь важно, мне просто нужна помощь. Все ли удастся реализовать?
        - Да, да, конечно, насчет этого даже не сомневайтесь! - поспешил ответить бородач, уже успевший подняться с пола. - Это малая толика того, чем мы можем вам отплатить за предотвращение катастрофы.
        Поблагодарив, я остался ненадолго, пока у нежити выясняли детали функционирования защитных систем и прочие нюансы, после чего мы с Лэпи вышли из зала, а с нами отправился один лишь робот. Девушка то и дело бросала на меня взгляды, но, судя по тому, что ее настроение явно улучшилось по сравнению с тем, когда мы только появились перед делегацией, я уже был доволен тем, что так сложилось. Наш сопровождающий непрерывно рассказывал о какой-то боевой дисциплине с названием на их родном языке, которую я не смог с первого раза даже не то что запомнить, а вообще попытаться выговорить - учитывая их полные имена вроде Спекумодорепут Интерфектдес, можно сказать, что названьице было еще раза в два длиннее. Суть заключалась в боевой тренировке способностей доппельгангеров - поскольку Зеркалам Альфа требовались большие жертвы для генерации ядра, большинство бойцов ДопДиис все-таки были «Двойниками» или «Боевыми оборотнями». Зеркалам как таковые тренировки нужны были, по большей части, для самого превращения - дальше было дело техники, поскольку за счет альфирования они в любом случае превосходили своих
противников. Оборотни же тренировали в себе навыки, сравнимые с Идущими - быстрая смена форм прямо в бою, только вот, в отличие от моих моделей, им никто не внедрял интуитивное понимание, так что такие бойцы достаточно скрупулезно подбирали себе варианты, после чего тренировали соответствующие навыки.
        Двойники же использовались в массовых столкновениях, внедряясь в ряды противника под видом союзников.
        Собственно, все это мне робот втюхивал ради того, чтобы предложить мне получить форму «Оборотня» вместе с сороковым рангом, чтобы иметь возможность применять те модели, к которым у меня нет доступа; даже, если подумать, можно стать сакраментским Ангелом, поскольку умения ДопДиис не были напрямую зациклены на системе безрожих и допускали импровизацию. В этом же был и минус - взяв пробу, как, например, во время нашего эксперимента со Спеком и витаметом, доппельгангер мог полностью копировать существо, входящее в систему; я же, даже если приму вид Ангела, не получу себе вместо внутренностей ту самую нужную микрофлору, хотя было бы занятным решением проблемы…
        Так за выслушиванием болтовни мы и добрались до еще одной здоровенной двери, расположившейся где-то в центральной части здания. «Расплавив» дверь, робот зашел внутрь и жестом пригласил нас с Лэпи за собой. Первое, что я увидел: множество мозгов со светящимися внутри сферами, мирно плавающие в огромном резервуаре.
        - Система «Сивилла»? - вырвалось у меня, на что робот и Лэпи удивленно посмотрели в мою сторону.
        - Вы весьма эрудированы, Аделантадо, но нет, это ТерБис у себя не столь давно пытались ввести механизм предсказаний на основе духовной энергии, мы же полностью отказались от подобной идеи, - с нотками интереса в электронном голосе сообщил допдиисовец. - Итак, давайте начнем церемонию!
        Глава 74
        Экскурсия.
        Ха-а… Ну, сбросим на еще одно удивительное совпадение: пусть те же названия мехов и прочего были внедрены Эшворсом исходя из мифологии древности, но внешний вид многих построек для инопланетян все-таки казался слишком схожим с земным, даже если вдруг представить, что абсолютно везде в Наместники выбились мои сородичи и перекроили все на свой лад. Так уж ли удивительно на этом фоне, что ТерБис использовали для своей системы название прорицательниц?
        Впрочем, сейчас это было неважно - мы вместе с Лэпи подошли ближе к огромному резервуару, мозги в котором были связаны какими-то тонкими ниточками. Выглядело странновато, но не пугающе: плавающие органы на поверку все-таки слегка отличались от человеческих, если ориентироваться на виденные мной изображения. Прямо из пола выросла небольшая поблескивающая панель, балансирующая на тонкой и на вид весьма хрупкой ножке; пластинка слегка разрослась, замерев примерно на уровне полутора метров от пола, после чего мы с Лэпи встали совсем рядом. Бросив на меня взгляд, кошечка медленно положила свою ладонь на, как я предположил, местный терминал; свой внешний вид он, впрочем, не поменял после моего касания, так что вряд ли был одним из основных.
        Мозги в своем аквариуме будто бы забулькали немного, хотя это может быть и просто разыгравшейся фантазией - уж слишком сильно сказывалось отсутствие звуков в помещении. Закрывшиеся за нами двери, казалось, полностью отсекли нас от внешнего мира, настолько тихо было вокруг; я даже слышал, как бьется мое сердце и еле слышно урчит Лэпи, что было забавно: все-таки доппельгангеры идеально создают себе образ, а не просто копируют внешние черты.
        Звук повторился, так что мне это теперь точно не показалось. В полумраке помещения жидкость аквариума тускло лучилась мягким бежевым оттенком, и на фоне этого мягкого цвета в воздухе, а, если точнее, прямо над панелькой, стали загораться слова:
        «Могучий пришелец и всесильный изгой
        Мощнейшая пара со сложной судьбой».
        И все, всего лишь две строчки, но Лэпи шевельнула ушком и улыбнулась, а следом я получил сообщение:
        «Обновление статуса… готово».
        «Новая супруга зарегистрирована: Лэпимодорепут Интерфектдес, фракция ДопДиис».
        «Слотов жен фракции ДопДиис занято: 1/3».
        «Синергия с фракцией ДопДиис + 15 % (15/100)».
        «Лэпи, доступна новая возможность ядра биотрансформации: (ультра-альфирование). Требуется использовать 10 биоэссенций для открытия».
        Ох, ультра-альфирование… Гигасупер-пупермежгалактическое альфа-превращение Зеркала, да? Хотя, как бы не назвали, усиление - не ослабление, так что глупо жаловаться.
        - Ясно, что ты весь из себя такой зажра-а-авшийся мужчинка у власти, ня, но неужели даже не поцелуешь супругу? - ехидно заявила девушка, повернувшись ко мне лицом.
        Испуганно мяукнув от неожиданности, когда я резко привлек ее к себе, Лэпи в последний момент повернула голову, из-за чего я просто чмокнул ее в щечку. Осознав, что момент упущен, девица посмотрела на меня с раздражением и, хмыкнув, вновь скользнула хвостом по коже моей ладони, отходя подальше - выбраться из моих объятий ей удалось легко.
        - Ни капли романтичности, и что все в тебя нашли? Ня. Ах, и я ведь тоже теперь ввязалась!
        - Вообще-то, ты могла бы и не соглашаться.
        - Меня попросил командир, - прикрыв один глаз, сообщила наглая кошатина.
        - А сейчас могли предложить друг…
        - Но ты ведь не хотел? Ня. Сам же настоял именно на мне, - прищурив открытый глаз, девица рассмеялась. - Ах, пора принять какой-нибудь более удобный образ, ня-а.
        - С чего вдруг?
        - Так ведь это, после свадьбы можно за собой не следить, ня!
        Ничуть меня больше не слушая, Лэпи приняла вид… Даже не знаю. Пусть сами по себе ДопДиис выглядят нейтрально, а я, похоже, видел только мужчин, но вряд ли представшее передо мной бородавчатое существо с рыхлым раздувшимся телом было их, хм, самками. Хотя говорят, что нет некрасивых женщин, но я столько не выпью, даже если возьму курсы у Дефура.
        - Это… Тебе идет, - вздохнув, сказал я, отправившись к выходу.
        - М-м, серьезно? - произнесло клокочущим бульканьем существо.
        - Да, теперь обложка соответствует содержанию… Ах, черт, щипаться-то зачем, тебе сколько лет-то?
        Уже вернувшая свой прежний вид Лэпи все еще смотрела на меня с прищуром, но, отвернувшись, буркнула:
        - Я просто растерялась, ня. Не ожидала, что ты и впрямь бросишься меня целовать, если я попрошу, ведь мы же это все затеяли просто ради синергии, а когда поняла, то уже поздно было. Ня. И вообще, называть полуразумных тварей с нашей планеты подходящим мне образом - жестоко! Тем более - если ты мой муж!
        - Я ценю любой твой образ, - хмыкнув, ответил я, потрепав девушку по волосам между ушками, на что она сдержанно улыбнулась, но руку убирать не стала.
        - Ах, и польстить тоже любишь, ня.
        - Как будто тебе это неприятно.
        Ничего не ответив, девица выбралась из-под моей руки и, гордо покачивая хвостом, подошла к выходу и открыла дверь. Робота уже не было поблизости, из чего я понял, что Лэпи и сама в курсе, куда нам следует отправляться дальше.
        Так и оказалось - выбравшись из здания, мы расположились в одном из местных шустрых авто, припаркованном неподалеку, и к этому моменту настала очередь еще одной пятиминутки гордости от девушки, пока она нахваливала свой транспорт. Ну, конечно, должен признать, что по сравнению с этим, Прима кажется анахронизмом даже при наличии авиации, которая все-таки доступна далеко не всем, да и к тому же предполагает наличие минимальных умений; здесь же она поставлена на поток, и пользоваться транспортом может любой из жителей, поскольку полет в любом случае корректируется. Порталы используются только для транспортировки чего-либо чересчур тяжелого, в остальном ДопДиис, похоже, просто опасаются, что при активном использовании портальной сети, ТерБис смогут однажды все-таки прорваться во время атаки и перебить всех в «гражданском» городе. Знакомая история.
        Сама машинка была на каком-то биотопливе, которое добывалось чуть ли не само собой, а уж в условиях адаптированной безликими жизни - вообще почти бесплатно, так что распространенность была очень высока. Вроде как были и боевые варианты, но их существовало куда меньше, поскольку из-за полей контратака была все равно невозможна, а в обороне любая атака Зверя все равно заставит летунов осыпаться на землю.
        Лэпи вывела машинку за город, стены которого мне все-таки довелось увидеть: мощные, выполненные из гладкого бежевого материала, тоже какого-то биокомпозита. Похоже, что за счет эдакого симбиоза между нано-малышами систем жезла и самим регенерирующим принципом стенки, она восстанавливалась автономно в кратчайшие сроки даже после выстрелов Молоха, утирая нос непрактичным КилХайв с их одноразовым хитином. Надо бы Реги натолкнуть на мыслишки…
        Высота стен тоже впечатляла, а все из-за поголовного использования летающей техники у ТерБис, которая, оказывается, при необходимости может на короткое время тоже подниматься в воздух, но, на самом деле, просто для того, чтобы сдержать толпу пехоты с душеловками. В общем, если Лэпи не решила вдруг приукрасить научные достижения своей фракции, можно сказать, что ДопДиис лучшие специалисты по фортификациям.
        Специально пустив транспорт чуть медленней, девушка показала мне окрестности: местный ландшафт вызывал приятные ассоциации с арверовским; похоже, такой же умеренный климат, вот только деревья все были с красивыми листьями багряно-золотистого оттенка, словно здесь застыла вечная осень. Сама погодка, судя по датчикам и тому недолгому времени, проведенному мной на улице, вроде как не отличалась от той, что была на Приме, так что, думаю, суть просто в самой флоре.
        Возле поблескивающего серебристо-зеркальной поверхностью озера, по которой плавали редкие багровые листочки, раскинулся небольшой лесок, радующий глаз своей пестрой гаммой оттенков. Приземлившись на небольшом лугу неподалеку от озера, мы с девушкой вышли и направились прямо к быстро возводимому Ростку - здания и стены росли прямо на глазах, даже не нужно было дожидаться пятнадцати минут; подобно ускоренной съемке, перекрытия вырастали из земли за считанные секунды и смыкались, образуя уже теперь знакомые контуры округлых стенок, формируя первые постройки моей новой базы.
        Робот и его товарищи, похоже, решили подойти с энтузиазмом к моим просьбам, поскольку местный Росток уже выглядел не слишком-то пустым, хотя по размеру пока что не отличался от обычного первого уровня. Добравшись до центра, где уже высилась небольшая башенка, мы как раз нашли ранее виденную делегацию.
        - Успешных трансформаций вашей семье, - сложив руки за спиной, слегка поклонился нам с Лэпи бородач, вышедший вперед, пока остальные были заняты оперированием с терминалом, на что мы ответили благодарностью. - Осталась буквально пара минуток, и мы передадим базу в ваше владение.
        - Большое спасибо за столь быструю работу, - сказал я, улыбнувшись. - А что насчет оружия?
        Спрашивал я не из-за того, что думал, будто они забыли; просто за время подготовки и общения с Месдором, было решено, что лучшим для визита, а, с учетом нрава ТерБис, то и нападения, соответственно, будет один из городов сравнительно близко от портальной зоны. Для защиты поселений в непосредственной близости от возможного фронта, хотя я и не думал, что найдется такой дурак (ну, кроме меня, конечно), который ломанется атаковать ТерБис, используются подобия их персональных щитов. Принцип был тот же, что и на снаряжении с техникой - поле должно располагаться вплотную к защите, поэтому такие города накрыты бронированными куполами, что вкупе с энергетическим щитом делает их мощной обороной. Правда, все с тем же минусом - уязвимостью к скорострельному оружию.
        Духовные щиты, конечно, даже несмотря на неисчислимое число убитых, доставались преимущественно пехоте и элитной технике, но со слов Месдора, которым можно было доверять с оглядкой на возможные изменения, у ТерБис был все-таки запас и для целого Ростка; активируемый в момент вражеской атаки для нужной базы, он был слишком мал, чтобы использовать его сразу везде.
        В целом, казалось, что все слишком замудрено для простого визита, но мне хотелось не просто стырить себе подходящую девицу и, козыряя правами, заставить ТерБис валить щупальца на Сакраменте; лояльность подобной фракции может пригодиться, причем в самое ближайшее время. Так что, чтобы не задействовать дополнительные силы и нежить, делегация из ДопДиис подготовила мне прототип бомбочек для разрушения тербисовских ростков-бункеров. Готовили они проект на всякий случай, как и многое другое… Насколько мог понять, их мозги в банке вообще очень много чего делали на всякий случай. Хотя, имея вместо полноценного тела лишь мозги, и впрямь, что еще им оставалось делать, как не изобретать?
        Заговорщицки кивнув, бородач достал из кармана шипастый шарик с теннисный мяч размером и осторожно вручил мне, после чего вручил второй такой Лэпи - после женитьбы ее статус сразу выровнялся, и позорная фамилия Интерфектдес канула в небытье, так что и отношение сразу изменилось. Занятно, что Спек был лишен подобной возможности из-за того, что был парнем; даже хуже - если бы какая-нибудь девица из числа ДопДиис все-таки смогла отбросить предубеждения и вышла бы замуж, то и она бы тоже стала изгоем. На фоне этого мне стали еще понятней чувства Спека и реальный размер его огромной благодарности, ведь даже если бы он каким-то чудом не умер от своего катализатора, ему все равно некуда было бы возвращаться.
        А вот мозги, оказывается, без проблем приняли бы такой брак - они, в отличие от весьма похожей Гармонии ПрофСимп или даже автоматической системы ФрэмТех и прочих, одобряли брак в большинстве случаев, исключая редкие варианты неочевидного для простых обывателей несоответствия: когда им казалось, что пара точно будет тянуть друг друга вниз. Все на благо общества.
        Все это Лэпи успела мне поведать, пока мы прогуливались в ожидании завершения работ; даже подняла непривычную мне, но, оказывается, достаточно часто встречающуюся у доппельгангеров тему. Многие за время вживания в образ настолько к нему привыкали, что он становился для них самым комфортным - вроде того же робота, который уже не мог толком говорить не в своем машинном облике. Так и были те, кому для внедрения приходилось менять пол, а потом подобные сменившие пол личности пытались пройти через церемонию, но система, как я и думал, полностью резала на корню гомосексуальные браки: нет детей - нет мясокровищи для безликих, все просто. Правда, похоже, что если встретятся два таких доппельгангера изначально разнополых, то, похоже, могут и разрешить. К счастью, решение системы в моем случае доказывает, что Лэпи все-таки девушка, не говоря уж о женском поле в статистике, но все же гостям тут нужно быть настороже, а то может быть подвох.
        - Как-то ты странно отреагировал на известие о таких браках, ня, - в конце концов спросила Лэпи, слегка наклонив голову. - Говорят, что долго живущие вместе пары всячески экспериментируют, в том числе и подобным образом.
        - М-м? Менять пол? Меня что-то не тянет, - ответил я, пожав плечами.
        - Ой, да ладно, даже никогда не хотел себе грудь? Раз ты такой любитель бидонов, наверняка мечтал, чтобы они были под рукой, ня! - выдала кошатина, на что я нахмурился.
        - Может звучит и практично, но мне как-то по душе чужая женская грудь, а не своя. Вот, куда же лучше? - продолжая говорить, я легонько пожамкал прелести девушки через ткань, отчего она потеряла дар речи. - М-да, не стоило так делать.
        - А, ну, да. Ня. Не стоило. Я чуть не врезала тебе, но потом вспомнила, что ты муж, отчего захотелось врезать еще сильнее, - хмыкнув, девушка слегка свела руки вместе, из-за чего грудь стала казаться больше. - Хотя… Я же сама спровоцировала такими разговорами, но суть не в этом. Некоторые ограничиваются только сменой или дополнением, ну… органов, тех самых.
        - Эм, только не говори, что девицы планировали елду отращивать во время близости? Что у вас за извращенная фракция такая?
        - Уж кто бы говорил, ня! Обычная фракция, - слегка покраснев, Лэпи отвернулась и легонько стукнула меня хвостиком.
        Ну, в конце концов, кто там что делает - дело не мое… Исходя из того, что для моей новой супруги ДопДиис были очень важны даже тогда, когда они сами от нее отказались, я решил все-таки мимолетом похвалить их достижения, так что кошечка вскоре вновь заулыбалась, и к тому моменту мы смогли посетить местные казармы, теперь уже принадлежащие мне после передачи прав.
        Глава 75
        Тербисовская пленница.
        В целом, постройка внутри не отличалась каким-то особым расположением привычных лежанок для обучения, жилых и служебных помещений, так что я не растерялся и сразу направился к нужному залу. Единственным отличием был, естественно, материал, из которого созданы казармы, а с учетом того, что снаряжение и отдельное оружие в комплект не входило, здесь было пустовато. Приперся я сюда чтобы повысить собственный уровень до сорокового - вернее, открыть эту возможность, но, с учетом того, что у меня не было супруг со всех континентов, понятное дело, то промежуточные уровни заполнять было нечем. Для этого я оставил Лэпи немного поностальгировать по ее былым временам, а сам тем временем созвонился с Хароном, преследуя при этом сразу две цели.
        Как и ожидалось, робот пошел на попятную, уверив меня, что договорится насчет повышения уровня для одной модели в счет нашего предыдущего уговора - того самого, за счет которого я избавился от парочки жезлов и получил возможность сразу переходить к палубе Септима на «Вестнике». Хитрая железяка выбрала для себя очень удачную позицию, выступая промежуточным звеном между мной и богами, но было видно, что за излишнее препятствование или отсутствие посильной помощи его тоже по головке не погладят. Но это все касаемо одного вопроса. А вот второй… Робот сам на него вышел.
        - Нико, надеюсь, тебе не придется слишком долго собирать поддержку. Не думай, что я тороплю, просто после обнаружения этих…
        - Ангелов?
        - Да, пусть так. Во избежание путаницы в классификации потом стандартизируем наименование данных бойцов, - перейдя на совсем уж безэмоциональный электронный голос, Харон неожиданно оживился. - В общем, несмотря на отличную скорость и продуктивность твоей экспедиции, все-таки было бы неплохо немного ускориться.
        - Это Боги так сказали? - сделав акцент на любви этих кибернетиков к божкам, я услышал модемный звук, связанный с подготовкой ответа. Похоже, десперанд мнется с вариантами.
        - Нет, - в конце концов выдал мне викарий. - Но я бы не хотел, чтобы ты считал, будто это я на тебя давлю. Мы в одной лодке, Нико, понимаешь? Требуется время на разработку и подбор ингибирования под данную фракцию, ведь у нас до сих пор не было именно разумных образцов, а на основе флоры и фауны мы не можем все это реализовать.
        Ха, вот оно что, торопят не только меня. Правда, с учетом предположений Агнесс, Аделантадо после захвата контроля над планетой в любом случае уже не понадобится, так что ускорялки Харон может засунуть себе в свой металлический зад.
        - Ясно, я тебя понял, сделаем все возможное, - тепло произнес я и отключил колечко. Самый мягкий способ послать: пообещав разобраться.
        Вернувшись, я улегся на терминал обучения, чтобы не терять времени - здание Идущего я решил здесь не строить, даже несмотря на удобства: даже если договоримся с ТерБис, мало ли, кто еще будет нападать, да и всякое бывает… В общем, было бы очень некстати, если бы на Приму пробрались мародеры с Септимы, банально воспользовавшись моей ленью лишний раз воспользоваться шаттлом.
        Удостоверившись, что все будет работать, Лэпи вместе со мной отправилась в соседнюю постройку - лабораторию биотрансформации. Несмотря на жутковатое название, это было своего рода аналогом обычного здания для получения воинских моделей, где я вошел в ослепительно белую нишу в стене - совсем немного, и я уже оказался счастливым обладателем новой модели за столь долгий срок - «Боевой Оборотень». Печально, что более привычный мне оборотень, он же ликан, так особо и не пригодился, хотя… В идеале было бы здорово, если бы воинские модели вообще больше не понадобились, но это так, из раздела мечтаний.
        Только я собрался уже отправиться обратно к казармам, как Лэпи встала передо мной и слегка оскалилась, показывая слегка удлиненные клыки.
        - Ну уж нет, сначала показывай, насколько хорошо у тебя получается менять образ, ня.
        - Ага, хочешь воспользоваться разнице в рангах, если что? - хмыкнув, я покачал головой и присмотрелся к себе. Да, модель Оборотня ничем не отличалась от моего обычного вида, хотя я ее и включил, как и любую другую. В этом плане будет очень удобно - пусть и не максимальный ранг, но мне вряд ли теперь всякие невнимательные типы смогут косточками хрустеть, да и выносливость, полагаю, без использования особых примочек должна тратиться достаточно слабо. - И что ты предлагаешь? С чего лучше начать? - обилие мыслей в голове не давало мне сосредоточиться, так что я решил спросить совета у профи.
        Довольная мордашка неки без утайки говорила о том, насколько ей нравится казаться опытней в своем мастерстве, особенно после того, как на фоне Спека она все время была второй.
        - Самое простое для проверки - дополнительная конечность, ня. Если не ошибаюсь, у тебя есть модели с лишними ногами-руками, где ты используешь их интуитивно, но здесь все нужно контролировать самостоятельно, поэтому на фоне твоего обычного облика оценить проще всего. Ня, - дав напутствия, кошечка сложила руки на груди и стала пристально на меня смотреть, покачивая хвостиком.
        Рассказала все просто, а на деле… У меня не очень укладывалось в голове, как вообще удается даже одежду создавать, используя клетки кожи, а уж о том, что у Спека даже меч есть, созданный из части его тела, вообще говорить страшно. Сам я пока что одежду не пробовал делать, так что сбросил с себя рубашку и, сосредоточившись, начал представлять, что у меня вот так ни с того, ни с сего, оказалась третья рука, закрепленная сбоку на уровне ребер. Податливые клетки новой модели, ставшие в один момент невероятно текучими и подвижными, создали для начала бугорок на моем боку, а затем и увеличили его, пока он не начал полностью копировать мою обычную руку. На самом деле, куда легче, чем я думал, но это, видимо, из-за того, что у меня пример перед глазами.
        - Ух, недурно! Ня, молодец, Нико, - улыбнувшись, Лэпи подошла ближе и взяла меня за ладонь третьей руки, после чего тряханула ее и, шевельнув ушком, видимо осталась довольна результатом. Было непривычно получать ощущения от новой конечности, но, на фоне крыльев и хвоста драконида, рука - не такая уж и невидаль, пусть получилась и лишняя. Причем убрать было еще легче, чем создать.
        Решив меня больше не тестировать, Лэпи уложила меня в казармах на тренировочное место и принялась щелкать на терминале повышения за золото, так что на все про все ушло не более пары минут, за которые я достиг сорокового ранга.
        Пока лежал, заодно опробовал формировать ткань - это оказалось почти интуитивно легко для той, которую мне уже доводилось носить, так что я без проблем создал такую же рубашку, как и та, что лежала сейчас в стороне, а вот что-то новое, даже те же джинсы, оказалось воссоздать уже сложнее - получилась синеватая ворсистая хренотень; тоже вроде как и ткань, но далекая от идеала.
        - Если наигрался, то нас больше ничего здесь не держит, - сообщила девушка, запоздало мяукнув и выключив терминал. - Думаю, не нужно объяснять, что модель у тебя получилась перспективная, но пока у нас нет времени тебя тренировать, раз уж и впрямь спешим, поэтому обходись тем, что есть, и не рискуй, ня.
        - Оки, не переживай так за меня, - сказал я, подмигнув, на что девица прищурилась. - Тем более, ты будешь рядом какое-то время. А насчет того, что не держит… Тебе точно не нужно получить ультра-альфирование?
        Заморгав, кошечка внезапно стала выглядеть куда серьезней. Облизнув губы, девушка произнесла:
        - Да, тебе ведь тоже видно… Нет, ня. Биоэссенции - то самое, что используется при создании Зеркал, так что я не хочу опять навешивать на себя ярлык, особенно после твоих стараний, ня, - сказав так, Лэпи взглянула на меня с благодарностью, так что настаивать точно было ни к чему.
        Выйдя на улицу, мы нашли стоящую в сторонке делегацию, от которой получили оставшееся снаряжение, после чего я вызвал шаттл и, попрощавшись, мы с Лэпи отправились в полет. Территория ТерБис располагалась не так уж далеко, если правильно понял границы, то они являются соседями с ДопДиис, так что, если бы не защита в виде силовых полей, то наведывались бы они наверняка частенько. Ироничные безликие засранцы, как ни посмотри.
        Пока кошечка выводила шаттл на орбиту, я немного освоился с новым рангом. Не чувствуешь себя каким-то сверхсильным, поэтому неудивительно, что многие жители мощных континентов могут не рассчитать силы. Чтобы ненароком не угробить миниатюрную бомбочку при нажатии активатора своими новыми усиленными возможностями, я попросил у жены монетку и, после нескольких попыток приловчился сжимать так, что в итоге золотой кругляш не превращался резко в тоненький диск.
        - Скоро будем на месте, ня, - сообщила мне девушка, со скепсисом смотря на несколько монеток, напоминающих теперь фольгу от конфет. - М-да… в любом случае, ты быстро привыкаешь, хвалю, - улыбнувшись, нека потянулась ко мне и теперь уже меня потрепала по волосам, на что я искренне улыбнулся и, избавившись от ремней, вместе с Лэпи прошел в заднюю часть шаттла.

* * *
        Скоростная очередь энергетических пучков превратила летающую машину в падающие металлические лохмотья - расположенные вокруг защищенного города турели и замаскированные передвижные средства ПВО через мгновение вновь повторили залп, словно пытаясь полностью испепелить подбитую технику, чтобы на землю даже пепел не мог осыпаться.
        Несколько турелей, снабженных вооружением, лишь самую малость уступающим в размере главному калибру Молоха, медленно подняли вверх узкие стволы и гулко выстрелили, отправив в небо сгустки, взорвавшиеся сиреневым фейерверком на фоне дымящихся ошметков транспорта.
        Убедившись, что атака прошла без сюрпризов, висящая на орбите Лэпи направила свой шаттл обратно в сторону территории ДопДиис, пожелав мне удачи, а я, повиснув в воздухе невидимкой за счет магии левитации и иллюзии в модели АрхиЛича, наблюдал, как остервеневшие ТерБис пытаются изничтожить бедный кораблик, вызванный мной для отвлечения. На самом деле, смотрится просто отлично, у сакраментян не будет шансов, если они захотят контратаковать во время наземной операции чем-то серьезным.
        Тем временем из города, похожего на огромный зарытый в землю шарик, выехала дополнительная техника - скорострельные машинки шустро распределились по периметру, после чего каждая выплюнула свою порцию зарядов в сторону бесполезных обломков. Сам же Росток, покрытый духовной дымкой, шепот от которой был слышен даже на моей высоте, был довольно большим, но по высоте явно отличался от ДопДиис - похоже, что ТерБис полностью отказались от биоархитектуры, но восторгаться их строительными решениями я смогу только через три…две…одну.
        Брошенный мной и направленный магией воздуха активированный крошечный шарик резко увеличился в размерах, когда до города оставалось с пару десятков метров. Став в диаметре метров эдак шесть, прототип резко раскрылся - из сердцевины вниз с неумолимостью капли кетчупа над белоснежной рубахой рванулся какой-то сгусток жидкости, который при соприкосновении с духовной броней резко схлопнулся обратно до размеров наперстка. Мощная ударная волна опрокинула стоящие неподалеку от Ростка машины, часть легких турелей сорвало с креплений, а почва вокруг пошла трещинами, тогда как духовная броня исчезла за мгновение, уступив место силовому полю. Оставшаяся порхать оболочка от шарика приземлилась прямо на поле, после чего сотни небольших шипиков сдетонировали с миллисекундными задержками, огласив окрестности непрерывной чередой хлопков от микровзрывов, с концами разряжая генератор поля города.
        Наслаждаясь зрелищем, я отключил левитацию и полетел вниз в свободном падении, после чего швырнул второй шарик, который на этот раз ухнул сгустком по незащищенному металлическому куполу; крошечный заряд пробил отверстие в структуре, а последовавшие следом микровзрывы разрушили окружающий металл.
        Я тем временем оказался уже не очень высоко и, затормозив себя магией, переключился на модель оборотня, поправив на себе допдиисовский гибрид джетпака и экзоскелета - с учетом септимовской повышенной мощи, он служил не только для передвижения, так что усиленными ногами я пробил потерявшую свою прочность защиту купола и оказался внутри города еще до того, как зенитки смогли навестись на меня.
        Ох, до чего же темно! Нет, я понимал, что они торчат под куполом в своеобразном бункере, но освещение-то никто не запрещал сделать. Лишь встречающиеся повсюду алые светящиеся полосы от местных источников энергии разбавляли полумрак, который не в силах был разогнать даже свет, поступающий из сделанной мной пробоины.
        Хотя нет, это я утрирую, даже окна освещены, но что за кайф сидеть в комнатах с темно-алым светом? Словно в комнате страха живешь, бр-р-р. Здания по дизайну оказались весьма похожи на допдиисовские, если не учитывать куда более скромные размеры, да и скругленные углы тут явно не любили - вместо них на всех мало-мальски круглых постройках вверх торчали острые шпили или просто шипы, служащие для украшения, не иначе. Приметив, что в центр уже высыпала местная пехота, в том числе и молодцы с алой духовной броней, я сориентировался по разведданным и полетел в сторону окраины, весьма вовремя уйдя из-под залпа очухавшихся тербисовцев.
        Жилое здание, похожее на остальные небольшие башенки, стоящие неподалеку, только выполненное более безвкусно - уж слишком много шипов, флажков и всяких игл, перемежающихся с гербами Гильдии Ужасов Тьмы ТерБис, на которых было изображено что-то вроде клубящегося дыма черно-алого цвета. Не забивая голову геральдикой, я, ускорив полет джетпака, сшиб с ног вывалившегося со стороны входа пехотинца в тяжелой броне, после чего залетел внутрь и, скептически посмотрев на спиральную лестницу, ведущую наверх, просто поднялся с помощью своего устройства на верхний этаж.
        Двое с душеловками, одетые в церемониальную облегченную защиту. Выставив вперед запястье, я разрядил сразу сотню пулек из специальной допдиисовской «Щитобойки», после чего удар энергокастетом размозжил голову охранника быстрее, чем он успел взмахнуть перчаткой. Второй в это время с довольным смехом коснулся меня душеловкой и активировал поглощение, а мне оставалось лишь представить себе все его недоумение, когда он осознал, что моя душа не поглощается. Хотелось что-то сказануть, но в голову шла только шутка про нестабильную эрекцию, поэтому я просто разрядил второй заряд Щитобойки в тербисовца и оторвал ему голову.
        Украшенная росписью металлическая дверь открылась передо мной, когда я приложил одну из ключ-карт охранников, и моему взору предстала та самая черно-алая темнота, изображенная на гербах, за которой можно было увидеть стройный силуэт девушки.
        - Как ты посмел напасть на нас?! Кто ты вообще такой?! - несмотря на жутковатую и неприветливую атмосферу, голос девицы был приятным, я бы даже сказал - певучим, несмотря на то, что его обладательница ругается.
        - Энлот, верно? Дочь Дек Легиона, Основателя Гильдии Ужасов Тьмы, Месдора? - поинтересовался я, оперевшись спиной на стену.
        - Не вижу смысла отвечать будущему трупу, - недобро процедила девица сквозь зубы.
        - У тебя пара ошибочек в слове «мужу», ну а так, как хочешь, - пожав плечами, я швырнул под ноги девице гранату с усыпляющим газом.
        Глава 76
        Договоренность.
        Пугающая скорость действия у газа, должен признать, но и рассчитан он исключительно на физиологию пришельцев, так что, может они и впрямь так лихо засыпают. Жаль только, что в бою особо не удастся им пользоваться, даже если бы сейчас была такая потребность: на улице слишком быстро теряется нужная концентрация, а броня ТерБис снабжена респираторами, так что только невест себе и воровать с его помощью.
        Дымка из комнаты пропала, а я, заставив все проходы хитиновыми стенками и багги, подошел к Энлот. Не без опаски, должен признать, все ж таки успела меня Лэпи припугнуть своим неприятным образом. Но нет - никаких радикальных отличий, как это бывает у Килхайв, девушка ТерБис смотрелась очень даже неплохо. У нее была серая кожа, слегка заостренные уши и стройное тело; должен признать, она казалась даже чересчур худенькой, хотя грудь и талия были, что надо. Пухлые губы, приоткрытые, пока девушка мирно посапывала, свалившись на пол, прикрывали множество вполне нормальных на вид зубов, а слегка вздернутый нос и выпирающие скулы придавали лицу хищный вид. На девушке была лишь легкая одежда из неизвестного мне материала, по виду напоминающего черный мох; на Энлот были брюки из него, кофта с алыми вставками и декольте, прикрытым полупрозрачной сеточкой, а также на плечи был накинут шарф в любимой расцветке ТерБис, только на этот раз алого было больше, чем черного.
        Подхватив девушку и взвалив ее на плечо, я заткнул вход в комнату танком, после чего вызвал голема из истинного металла - существо из шипастых железяк удивительно гармонично подходило к местной обстановке, так что даже захотелось его здесь оставить; рубанув руками-клинками, голем аккуратно срезал окошко, которое я бережно подхватил свободной рукой и, выскользнув наружу, применил невидимость.
        Под башенкой уже собрали самую настоящую армию, даже шагающие танки пригнали за каким-то хреном. Из новинок я смог тут углядеть тербисовские тяжелые экзоскелеты, выглядящие как их обычная броня, только более громоздкая; даже стилизация под ребра и хищные маски на шлеме остались. Тяжело топая по каменному полу, тяжелая пехота проникала в дом сплошным потоком, вызывая у меня подсознательное желание накрыть их всех здесь одним махом. Но, откинув в сторону прошлые впечатления, я плавно улетел подальше от толпящихся войск, и, оказавшись на одной из соседних башенок, сверился с картой, после чего осмотрелся и вновь отправился в путь.
        Перелетая с крыши на крыши, я, аки Рыцарь Готэма, останавливался на шпилях, сверяясь с запутанной застройкой. Росток ТерБис тоже был здоровенным по своей площади, как и поселение "светлых" собратьев, а их гильдийное разделение города несколько запутывало ориентирование, но в итоге я все-таки смог найти нечто вроде штаба гильдии Ужасов Тьмы, расположенного в казармах. Вокруг располагалось несколько пехотинцев в экзоскелетах, а также стояли наготове шагоходы, но я, плавно спикировав на крышу зданьица, вызвал под куполом летающего Арверанца, запретив стрельбу - потрепанный временем воздушный корабль сразу же заставил войска зашевелиться, что было особенно хорошо заметно из-за применения Чутья драконида. Так что, как только из постройки подо мной вывалила очередная толпа солдат, я применил на последнего выбегающего транспозицию и тут же зашел внутрь - пусть дальше удивляется, как оказался на крыше, а я уже успею все сделать.
        Проскочив под невидимостью мимо усиленных имплантами тербисовцев, я оказался прямо в нужной комнатушке - там за квадратным столом, над которым сейчас отражалась трехмерная карта той части Ростка, где я устроил до этого переполох, восседала троица тербисовцев, облаченных в весьма громоздкую броню. Даже мне, не слишком знакомому с их внешностью, было ясно, что эти вояки явно были не новичками, судя по обилию шрамов на их рожах.
        - Что значит, все еще нет информация о вторжении? Кто мог посметь напасть на нас, да так вероломно?! Вы чем там вообще занимаетесь, выродки?! - процедил сквозь треугольные зубы одноглазый, обращаясь к кому-то по передатчику.
        - Судя по почерку, это может быть гильдия Скрытых в тени, но у нас с ними перемирие, так что… Если подтвердится, будет кем щиты подзарядить, - усмехнувшись, выложил второй, с металлической челюстью, но на удивление четким голосом.
        - Скрытые не могли знать, что мы потеряли Дек Легиона, это скорее всего те слизняки, - выдал тербисовец с параллельными шрамами на морде, выглядящими так, будто его курица расцарапала ногой. - Хотя, вызванный корабль… Если это вторжение Наместника, то необходимо в срочном порядке доложить госпоже Экзасит.
        - Ох, позвольте мне разрядить ваши мозги, - сказал я, развеивая невидимость. Вся троица тут же подскочила, но удержалась от криков, когда увидела попец висящей у меня на плече девицы.
        - Наглый выскочка… Только дождись следующей Атаки, уж мы вам ответим за такую наглость! - взвился одноглазый, переходя на фальцет.
        - Ах, и готовы угробить тем самым наследницу гильдии? Так вы чтите память великого Дек Легиона? - усмехнувшись, я вызвал Месдора, отчего троица потеряла дар речи, но он исчез также быстро, как и появился - делегаты мне немного объяснили точку зрения ТерБис, и нахождение лидера одной из их гильдий в посмертном рабстве у меня ничуть не добавит мне очков, даже если это и является своеобразным доказательством моей силы. - Он был великолепным воином, поэтому я никак не мог оставить его бренное тело, увековечив его в бессмертии.
        Стальнозубый клацнул и, прищурившись, посмотрел в мою сторону, а я тем временем сказал:
        - Вижу, вы пока не до конца осознали. Экзасит тоже не поможет, поскольку она работает сейчас в поте лица, выполняя мои приказы.
        - Аделантадо, - кивнув, коротко произнес стальнозубый, пока раненный курицей тербисовец стал пошлепывать губами. - Это многое объясняет, но далеко не все.
        На шум визжащего до этого одноглазого примчались зубастые киборги и, увидев меня, быстрыми движениями извлекли светящиеся алым пламенем клинки, но, получив взмах руки от шрамированного, нехотя вернулись обратно на свое место.
        - Я надеялся, что сам факт похищения милой Энлот скажет о моих намерениях. Неужели вы бы хотели, чтобы я обратился за убежищем для бракосочетания к другой гильдии или все-таки лучше оставить силы внутри своей? - сообщил я, взяв девушку на руки, поскольку теперь уж точно никто внезапно не бросится на меня с оружием.
        - Второй вариант, без сомнения, - сказал стальнозубый, слегка сморщившись.
        - Чужаку отдавать наследницу Дек Легиона?! - опять взвизгнул одноглазый, за что схлопотал мощный удар кулаком от сталезубого, отчего даже покатился по полу, слетев со стула.
        - Не чужаку, а тому, кто смог в одиночку ее похитить, - поправил своего коллегу расцарапанный тербисовец, посматривая на окровавленную перчатку зубастого. - Правила едины для всех.
        - Благодарю. Как будущий член гильдии, после бракосочетания я планирую объявить Сбор Жатвы, - сухо произнес я, наблюдая за реакцией троицы. - Ужасы Тьмы, как лидирующая, полагаю, вполне способны будут повести за собой остальные - Сакрамент ждет ваших завоеваний!
        Повисла недолгая пауза, за время которой троица неотрывно смотрела на меня.
        - Интересно, - на этот раз начал расцарапанный. - А кто-то говорил про чужака, ха! К нам пришел тот, кто собирается наконец-то расшевелить болото, пока ты тут все визжишь после гибели Месдора! - продолжил тербисовец, повернувшись в сторону одноглазого, и тот, насупившись, потупил взгляд.
        - Аделантадо, я не то, чтобы сомневаюсь в способностях, но… Вы ведь осознаете, что на Сборе не сможете пользоваться своими…трюками? - не слушая своего коллегу, обратился ко мне тип с железной челюстью.
        - Да, вполне. Но я - арвер, так что помахать мечом вполне в состоянии.
        Одобрительно цокнув языком, расцарапанный бросил быстрый взгляд на остальных и, не получив возражений, согласился с моими словами, после чего вызвал одного из киборгов, отправив его, как гонца, пока я получал почетную комнату в штабе. Забавно было, как имея мощные технологии, во многих вопросах тербисовцы все еще стараются следовать традициям, в том числе и для указанного мной ритуала… Ну, скорее, то просто поединок, в результате которого определяется новый «полководец» - просто символ, поскольку в одиночку тут никто ничего не решает, но подобная личность пользуется уважением, пока кто-нибудь еще не надумает бросить ей свой вызов.
        Комнатушка, в которой я оказался, была на удивление хороша для обычного помещения в казармах - она была отделена перегородкой от остальных, имея лишь общий вход, так что можно было воспринимать подобное, как ВИП-номер. Большая кровать с приятным на ощупь бельем, вот только металлическая мебель была чересчур шипастой по дизайну, так что я бы не рискнул жить здесь слишком долго, поранишься еще ненароком.
        Энлот тем временем очнулась, пока я сидел у нее в ногах и, положив запястье на лоб, ошарашенно осмотрелась. Сфокусировав взгляд на мне, девушка тихо простонала и посмотрела на потолок. У нее были красивые миндалевидные глаза, обведенные тушью, а зрачки слегка помигивали алым цветом. От Месдора я был в курсе, что его дочь тоже владеет безранговой моделью, так что рассчитывал, что она все-таки ее применит при виде меня, однако… Все вышло как-то просто.
        - В моем присутствии девушки стонут только по одной причине, но, раз я просто сижу рядом, то выкладывай, в чем дело, - улыбнувшись, сказал я.
        - В тебе, - буркнула девица, посмотрев на меня из-под руки.
        - О? И что же не так? Насколько понимаю, у вас похищать - в порядке вещей, так что слушать в таком случае жалобы от похищенной - странновато.
        - Как ты мог видеть, я не сильно-то и сопротивлялась, так что - мимо.
        - Не сопротивлялась, потому что… - захотел я вывести девицу на вариант, но она шустро ответила сама:
        - Я слабее отца, значит, смысла не было. Да и не люблю боль.
        - Значит, должно быть, нет желания выходить замуж за убийцу Месдора, а? - на деле, это мне казалось самой адекватной причиной, но так уж сложилось, что выгоднее всего смотрелся именно этот брак. Левая девица не помогла бы все правильно обставить.
        Приподнявшись на локтях, Энлот тряхнула своими черными, как окружающий нас полумрак, волосами, частично связанными с шарфом.
        - Глупости, Аделантадо. Быть может в других фракциях кто и нашел бы себе подобную причину, но мой отец был великим воином и погиб в бою. Теперь он вместе со своими соратниками пирует душами слабаков, и нет для его дочери большей гордости. Логично, что воин, победивший столь сильного противника, является идеальной партией для наследницы гильдии, - отчеканила Энлот словно по учебнику и плюхнулась обратно на спину.
        - Ла-а-адно… Тогда у меня больше нет идей.
        - Не хочу, - еле слышно прошептала невеста и, увидев мой вопросительный взгляд, вздохнула. - Не хочу! - я уж грешным делом подумал, что речь о сексе и собирался обрадовать, что и не планировал, когда Энлот все-таки созрела для полной фразы. - Не хочу такого важного мужа! Хочу просто сидеть дома! А это теперь придется тебя сопровождать в завоеваниях и на церемониях! - в довершении девица стукнула кулачками по кровати.
        М-да. Ну, такую причину я не ожидал, честно скажу. Что за хикканутая валькирия?
        - Ну, если это вся претензия, то можешь не переживать. Сопроводишь меня на Сборе Жатвы, а потом можешь торчать дома, поскольку на Сакраменте ты и даром не сдалась, тем более, что я не позволю даже такой своей супруге туда отправляться, - в слово «такой» я одновременно вложил и мысли о фиктивности брака, и оставшиеся обиды от Очищения, хоть, как и обсуждалось ранее, сама Энлот-то в этом не участвовала, так что каким-либо образом мстить ей было бы глупо. Разве что в постели отыграться, но сейчас не до этого, да и настроения нет. Пусть отмыванием ошибок займется безмозглая кровожадная пехота, хотя, как мне кажется, без своих опухолевых скорострелок с дротиками, у сакраментянских ангелов не очень много шансов против душеловок, не говоря уж о Молохах.
        Недоверчиво посмотрев на меня, Энлот убрала от лица шарфик, и, накинув его на плечи, села на кровати, обхватив свои ноги.
        - А ты не обманываешь?
        - Даже если обманываю, какой у тебя есть выбор? Ты уже похищена из собственного дома, и теперь, когда другие местные гильдии об этом узнают, то даже и не будут рыпаться, а это означает, что твои надежды просто быть замужем за кем-то, кто оставит тебя дома отдыхать - растают, как твой собственный дымок.
        Слегка нахмурив брови, девушка ловко соскочила с кровати. На ее пальцах возникло уже знакомое облачко черно-алого оттенка, которое на этот раз казалось куда более плотным, формируя нечто вроде змеи. Дым резко рванул в мою сторону, обвил, и вернулся к девушке, стоящей напротив с легкой улыбкой на лице.
        - Пусть Тьма будет свидетелем, я отдаюсь в руки этого достойного мужа, сумевшего выкрасть меня из власти ночи. Да благословят нас алые ужасы, скрывающиеся во мраке, на долгий и счастливый брак, полный кровавых завоеваний! Обнимите же нас, души предков, нашепчите свои пожелания и позвольте насладиться нашим боевым союзом.
        От змейки, витающей в воздухе, и впрямь шел шелестящий шепот - такой же, как и от духовной брони, правда, кроме пожеланий о спасении я там тостов не услышал.
        «Обновление статуса… готово».
        «Новая супруга зарегистрирована: Энлот, фракция ТерБис».
        «Слотов жен фракции ТерБис занято: 1/3».
        «Синергия с фракцией ТерБис + 15 % (15/100)».
        «Энлот, доступна безранговая войсковая модель 2: Творец духовных ужасов».
        - Весьма помпезные слова для той, кто не планировал быть моей боевой подругой, - сказал я, подмигнув.
        - А… Так, традиции. Не люблю всю эту мистическую шелуху, но, раз получается, пришлось выучить, - махнув рукой, сообщила супруга, отозвав дым и плюхнувшись обратно на кровать.
        Не став комментировать, я лишь почесал щеку в задумчивости и принялся снимать экзоскелет - успел как раз к тому моменту, как заявился одноглазый и сообщил, что все готово.
        Глава 77
        ТерБис.
        Помня о том, что ей все-таки необходимо будет сопроводить меня, Энлот без лишних охов-вздохов поднялась и, придав себе неожиданно величественный вид, сложила руки за спиной и пошла где-то на полшажка позади меня, но при этом смотрелась она великолепно - особенно помигивающие алым зрачки в полумраке купола выглядели одновременно и зловеще, и интригующе, добавляя шарма в образ девушки.
        Похоже, сопровождая меня таким образом демонстрировалось, что Энлот здесь не последняя дама, но по своему положению она остается ниже мужа, пусть и чужака. Если ее пичкали всеми этим правилами, то неудивительно, что ей хочется просто торчать дома, не погружаясь во все эти дебри.
        Войска с улиц тем временем исчезли - остались лишь брошенные шагоходы и другая техника, тогда как ни одного пехотинца не было даже возле штаба, не говоря уж о других местах. Нас с женой не заставили идти пешком - возле штаб-квартиры гильдии расположилась длинная машина на антигравах, выкрашенная в матовый черный цвет; оттенок двигателей был алым, отчего на поверхности Ростка отражалось хищное кровавое свечение, но смотрелось весьма здорово. Внутри машины было очень даже комфортно - мягкая обивка, приятный аромат и хоть какой-то приглушенный свет не красных оттенков. Усадив супругу, я обошел машину с другой стороны и, усевшись, увидел другую тербисовку - у нее были куда более грубые черты лица, чем у Энлот, так что я мог бы сделать из этого вывод, что мне досталась симпатичная женщина в спутницы жизни. Впрочем, это было на мой вкус, а сами ТерБис могли считать иначе. Наша сопровождающая налила пару бокалов густого бордового напитка, подозрительно напоминающего бутафорскую кровь, а одноглазый тем временем уселся в такой же гражданский автомобиль, как у нас, после чего мы плавно заскользили в нашем
транспорте по запутанным улочкам города.
        Подняв бокал, Энлот улыбнулась уголком рта и пригубила напиток, облизнув алые капельки, оставшиеся на губах, а я все-таки для начала принюхался - аромат напитка был чересчур слащавым, словно кто-то вбухал туда дешевый освежитель воздуха или сделал настой из автомобильных «ёлочек», но на вкус оказалось сравнительно неплохо - кисло-сладкий привкус действовал освежающе, но я лишь слегка пригубил: пусть у меня в крови и была нейтрализация ядов, кто знает, насколько ядреное у них тут пойло.
        Минут через пять поездки я услышал гул, постепенно нарастающий по мере приближения нашей машины к пункту назначения. Да, похоже, что это бесновалась согнанная со всего города пехота; когда наш «лимузин» после очередного поворота выехал к открытым трибунам, я окончательно в этом убедился. Выстроенная в форме классического Колизея, арена была выполнена большей частью из металла; между шипастыми пролетами висело множество флажков, символизирующий разнообразные гильдии, только часть из которых имела свою власть в городе, но, тем не менее, большинство признавало существование даже самых мелких. Трибуны были почти полностью забиты тербисовцами, чьи доспехи, лучась энергией, создавали эффект тысяч мелькающих в темноте огоньков. Да, именно тысяч, мне и самому становилось не по себе. Если я у Арверов даже к моменту Очищения кое-как смог наскрести несколько сотен элитных солдат, то здесь… В одном, даже не самом большом городе, было несколько тысяч бойцов минимум. Похоже, что мое удивление отразилось на лице, потому что Энлот поравнялась со мной, когда мы вышли из машины на подземной парковке.
        - Что-то не так, Нико? Пусть я и создала у тебя определенное впечатление, но сейчас - я вся из себя ответственная сопровождающая моего супруга, так что можешь обсудить со мной любые вопросы, - вполне серьезно сказала девушка, и я благодарно кивнул в ответ.
        - Просто удивляюсь уровню военной подготовки, это достойно уважения.
        - А… Да, вполне возможно, мы все-таки первые в таблице, так что это может удивлять более слабые фракции, - поправив шарфик, заметила Энлот. - М-м, как же там? Бла-бла-бла, примерно девяносто процентов жителей имеют войсковые модели, если считать еще и анимаметехов, то и все девяносто восемь наберутся, добыча ресурсов покрывается завоеваниями на восемьдесят процентов, остальные двадцать - за счет работы автоматических систем. А, ну и обязательное зачатие каждый месяц; так-то на Проэлии все заточено на то, чтобы ТерБис могли заниматься тем, что умеют лучше всего - убийствами, - объявила супруга, но без какой-либо гордости или патриотичного духа, которые можно было заметить у Лэпи - просто поделилась информацией.
        Девушки тоже почти все владеют воинскими моделями, вот только, похоже, реже принимают участие в походах. Да уж, «Мейк лав - нот вар» тут не прокатит - не иначе, что местные вояки даже детишек стругают в расчете растить новых бойцов или инкубаторы для солдат. Конечно, подобное и для других фракций безликими подразумевалось, но все же, их идею только одни восприняли в полной мере. Не удивлюсь, что они любимчики Экзасит не просто так, а еще и по указке «сверху».
        - Спасибо за разъяснение, - сказал я, улыбнувшись, и Энлот тоже ответила мне вежливой улыбкой. - Однако, если такая обязаловка, то почему тебя держали вне брака пару лет?
        - О, так ведь отец все-таки был важной фигурой, мог позволить поблажки для меня. Сейчас, правда, уже не отвертеться… - потянувшись, Энлот сладко зевнула. - Только у меня нет настроения завтра рожать, поэтому была бы крайне благодарна, если сегодня кончишь не в меня. Да и больно все это наверняка…
        Хех, какая, однако, самоотверженность. Ну, понятное дело, что я не собирался сюда своего сына или дочь пристраивать, не говоря уж о том, что месяца у меня нет. Хотя тут речь, конечно, о месяце с момента зачатия первенца, но все же…
        - У меня завоевание впереди, так что перетерпят с получением винтика в свою военную машину. Или ты сама куда-то торопишься? - хмыкнув, спросил я, и девица тут же замахала руками.
        - Нет, но… Ты действительно собираешься просто оставить меня дома ничего не делать, даже не воспользовавшись мной? Правда-правда?! - казалось, что зрачки девицы разгорелись ярче.
        - Да-да, только хватит у меня это выспрашивать…
        Подскочив ко мне, Энлот слегка подпрыгнула и чмокнула меня в шею, заулыбавшись.
        - Ах, надо же. Какой чуткий муж! Среди наших такого не найти, - уткнувшись носом в шарф, тербисовка обрадованно прикрыла глаза, уже мечтая о своем лентяйстве, но быстро вновь придала себе важный вид, когда мы дошли до комнат подготовки.
        Мой соперник должен быть где-то напротив, так же готовиться, но особых манипуляций и не требовалось. Первым делом я скинул одежду, которую все-таки не стал имитировать с помощью кожи; стащив с себя и дополнительное снаряжение, предоставленное мне ДопДиис, я оказался в одних лишь штанах. На самом-то деле у меня еще был призываемый акселератор ранга - в конце концов я не в той ситуации, в которой стоит из себя корчить честного малого, да и преимущество в пяток рангов на Септиме не должно быть так уж заметно.
        Пока я раздевался, Энлот прошла в дальнюю часть комнаты, представляющей из себя простую металлическую камеру с парочкой скамеек и шкафчиками. Однако, девушка нажала на какую-то невидимую с моей позиции кнопку, отчего из стены выехала панель, скрывающая длинный и узкий контейнер. Подхватив его, девушка вернулась ко мне и с важным видом открыла.
        - Доминофацентофатус, - в темпе скороговорки сообщила супруга, проведя серым пальчиком по поверхности длинного меча, украшенного резьбой, изображающей черепа и уходящий из них дымок. На рукояти можно было заметить кнопку-активатор, так что я предположил, что это один из поглощающих мечей. - Парные лезвия одного из наших предков, великого воина… Генераторы поглощения отключены, но и без этого эти церемониальные мечи являются великолепным оружием.
        - Благодарю, - приняв оружие из рук жены, я отошел чуть назад и для проверки сделал несколько выпадов. Конечно, в текущей модели у меня не было интуитивных умений, но того времени, что я пользовался мечами было достаточно, чтобы более-менее привыкнуть к этому оружию. Да и с возможностями сорокового ранга железяка казалась практически невесомой.
        - Ух, какие мышцы… Возможно, я погорячилась, м-м, - пробормотала Энлот, рассматривая мой торс, но, когда я бросил на нее взгляд, лишь широко улыбнулась и сказала: - Удачи, Нико.
        Двери в противоположной от входа стене открылись, и я увидел простую песчаную поверхность, составляющую пол арены. Тысячи солдат на трибунах взорвались криками, но не при виде меня, конечно же - напротив показался уже знакомый мне одноглазый. Честно говоря, не ожидал увидеть именно его, поскольку он не казался мне самым крутым из троицы.
        - Дек Циклоп - брат отца, так что для реализации Сбора он подходил лучше всего, - подсказала мне Энлот из-за спины, тоже вышедшая на поле, оказывается. Присмотревшись, я увидел позади одноглазого трех девиц, которые остановились на расстоянии пары десятков метров, когда мы оказались с моим соперником в центре. Энлот тоже встала напротив них, а тербисовец со свистом рассек воздух, играючи орудуя мечом - точной копией моего. Тоже раздетый по пояс, противник проигрывал мне в комплекции, но явно неплохо умел махать железкой.
        - Дек Циклоп! Дек Циклоп! Дек Циклоп! - крики многотысячной толпы немного давили на слух, и я, тоже крутанув оружие в руке, щелкнул акселератором и убрал его из руки. Секунда, вторая, третья… на седьмой прозвучало низкое гудение, заменяющее гонг, и тербисовец бросился на меня на удивление быстро, но я резко ушел в сторону и, на развороте сделал широкий мах мечом; звякнул металл, и мое оружие наткнулось на блок соперника.
        Перебросив свой меч из руки в руку, Циклоп махнул мне рукой, и я, чиркнув острием по песку, повел удар снизу, но, резко остановив его, увел клинок в сторону, цепанув руку тербисовца, планировавшего поставить блок.
        - Неплохо, - процедив сквозь зубы, противник не стал ждать следующей атаки, а сам резко повел свое оружие в мою сторону, рассчитывая поймать на быстром ударе в шею, пользуясь тем, что я больше и, как он считает, неповоротливей; пришлось подставить плечо, получив глубокую царапину, во время которой трибуны заверещали от радости, но затем я со всего маха пнул тербисовца в живот. Раздался только мне слышимый тихий хруст от сломанных нижних ребер, и кашлянув, Циклоп проскользил по песку пару метров после чего, уставившись на меня налитым кровью глазом, с удивлением харкнул кровью. Ну, пусть считают, что это просто люди такие сильные, а не зачарование. Вновь перебросив меч из руки в руку, тербисовец сделал шаг в мою сторону, но второй не решился, встав в защитную стойку.
        Скачок вперед, замах мечом, наблюдение за блоком - я рассек себе кисть, отбивая меч противника рукой, пока мое оружие опускалось на плечо противника, разрезая кожу и рассекая ткани плеча. Резко выдернув клинок, я добавил удар рукоятью по лбу, и Циклоп благополучно повалился на песок. После короткой паузы трибуны вновь взорвались криками, только теперь уже скандировали:
        - Дек Мортем! Дек Мортем! Дек Мортем!
        - Тебя прозвали Смертью, дорогой, - со смешком сказала Энлот, подходя ближе и бережно беря за раненую руку. - Подними меч.
        В ответ на мой жест пехота повскакивала с мест и стала потрясать своими мечами и перчатками в ответ, радостно улюлюкая, но после минутной вакханалии крики сменились новыми - из «служебного» выхода арены появилась странная процессия: на левитирующей платформе, светящейся алым, были закреплены клети с клубящейся внутри дымкой. Вокруг транспорта шло сразу несколько тербисовцев необычного вида: на них, помимо стандартной брони были черные накидки с изображением алого дыма, покидающего череп, а в руках - нечто вроде посохов. Помигивающее энергией снаряжение было с набалдашниками в виде крошечных скелетов, а вот во второй руке у каждого из процессии были, если не ошибаюсь, жезлы, только увитые шипастым металлом - эдакой колючей проволокой.
        - Анимаметехи, наши специалисты по связи техники и душ, - пояснила Энлот. - В знак того, что Дек Мортем все-таки смертен и кто-либо может его попробовать победить, они даже достали из запасов жезлы Прима, как видишь. Сложно сказать, сколько им лет-то вообще…
        Так, стоп! Жезлы Прима… Ну да, если так подумать, то Очищения могли быть и когда-то раньше, так что другие фракции могли захватывать с моего континента жезлы. Скорее всего так и есть! Забавно, что я раньше не задумывался, ведь, если разобраться, каждые пять дней выдают жезлы, это почти пять десятков за месяц на континент… С учетом прошедшего времени, столько городов явно не набирается на всех территориях, а тут на создание одного жезла Септимы уйдет шестьдесят четыре примовских. Хотя, хочется думать, что на Приме так плохи дела все-таки не только из-за угнетения более мощными «соседями», но и из-за того, что Наместники на свои нужды дергали Ростки… Ну там, мало ли, может пока Эшворс тот же СпейсТех делал и прочее.
        От размышлений меня отвлекло то, что происходило далее: один из ближайших к валяющемуся раненому Циклопу анимаметех подошел ближе и, словно оценивая, слегка наклонился, после чего со всей дури вогнал в тело тербисовца жезл, пронзив ногу насквозь, даже кость раздробив острием! Следом подошли другие и продолжили экзекуцию, вгоняя Ростки в тело бедолаги, не оставляя живого места, и успокоились только тогда, когда Циклоп стал походить на утыканную гвоздями доску из плоти.
        Платформа остановилась рядом, после чего техи накинули свое подобие проволоки, тянущееся ко всем жезлам на привезенную клетку, затем отошли в сторону, жестом предложив сделать нам с Энлот то же самое. После этого дымка на транспорте заклубилась ярче, наливаясь алым светом, а из жезлов стал вытекать серебристый металл, проникая в ужасные раны Циклопа. Теперь уже абсолютно все зрители вскочили со своих мест и стали орать в едином порыве:
        - Зверь! Зверь! Зверь! Зверь!
        Глава 78
        Выступление и проникновение.
        Тело Циклопа полностью скрылось сначала за тонкой пленкой металла, а затем и полностью исчезло в клубящейся дымке; не прошло и пары секунд, как облако стало резко увеличиваться в размерах, из-за чего нам с Энлот пришлось отойти еще чуть дальше, хотя некоторые из анимаметехов оставались стоять на месте с непоколебимостью «Агентов в черном». Толпа, казалось, окончательно потеряла рассудок, подвывая, словно невероятно огромная стая обезумевших тварей, а вот, полагаю, жены Циклопа, тоже отошедшие в сторону, не выглядели расстроенными. Наоборот, каждая из них смотрела на метаморфозы мужа с благоговением и счастливой улыбкой, стараясь не пропустить ни единого мгновения превращения.
        Пока я разглядывал «безутешных» девиц, облако уже разрослось и стало где-то метров двадцать в высоту, все продолжая расти; купол был весьма высоким, а сама по себе открытость арены располагала к подобному, вот только как отсюда тварь будет выбираться? На отметке в тридцать или даже чуть больше метров контуры дыма стали прекращать свое броуновское движение, постепенно формируя отчетливый образ.
        Хм… Дракон? Или что-то вроде более злобного варианта Годзиллы. Громоздкое, но мускулистое тело прямостоячего ящера возвышалось над нами, отбрасывая тень от немногочисленных ярких алых генераторов; вытянутая пасть была нашпигована рядами клинкоподобных зубов, мощные передние лапы были снабжены длиннющими когтями, а загривок, задняя часть челюсти и большая часть шкуры была покрыта металлической чешуей с шипами. Подобная броня придавала монстру совсем уж неубиваемый вид, и в довершении ко всему за спиной Зверя распрямились сложенные до этого исполинские крылья, размах которых явно достигал сотню метров, а то и больше. От одного лишь взмаха поднялась самая настоящая песчаная буря, но Энлот даже не шелохнулась, стоя подле меня, отчего я невольно проникся уважением к этой девушке.
        Как и у изначального тербисовца, дракон оказался без одного глаза, поэтому здоровенная голова повернулась ко мне здоровым, светящимся алой энергией оком. Поиграв в гляделки с десяток секунд, я не моргнул, и монстр, с шумным лязгом сложив крылья, пошевелился и с грохотом встал на колени, после чего убрал лапищи за спину и склонил голову.
        - Вперед, мой милый Дек Мортем, Зверь принадлежит тебе! - воскликнула Энлот, сдержанно улыбаясь, и я сделал пару шагов навстречу монстру. Навстречу мне вышла одна из жен Циклопа, со склоненной головой преподнося мне его оружие, которое я крепко сжал в раненой руке. Платформа, которую привезли с собой тербисовцы, услужливо подлетела ко мне и опустилась прямо на песок, так что я встал прямо на нее, после чего звонко цокнула подошвой моя супруга, встав рядом, и следом мы плавно, но, я бы даже сказал, величественно, стали подниматься, пока не достигли склоненной головы Зверя. Платформа разместилась прямо на плоской черепушке, и я, окинув взором ликующую толпу, вскинул сразу два клинка вверх, чуть не оглохнув из-за поднявшегося рева, смешанного с оглушительным шепотом от дымки, внезапно проявившийся в моих мечах.
        Рядом возник небольшой летающий аппарат, замерший неподалеку от моего рта, и я, оценив, что это микрофон, воскликнул:
        - Дек Мортем приветствует вас, мои братья и сестры не по крови, но по убийствам! - послышались одобрительные возгласы, и я сразу же продолжил. - Вы наверняка знаете, кто я такой, верно? Аделантадо! И это - благая весть! Мне нужна ваша сила! В глубинах далекого космоса есть те, кто считает, что способен бросить нам вызов, неужели мы спустим им это с рук?!
        - Не-е-е-ет! Убить! Убить! Убить! - вслед за протяжным отрицанием со всех сторон стали слышаться отрывистые возгласы, нарастающие с каждой секундой.
        - Вот он, вот этот настрой! Утопим инопланетных тварей в их собственной крови и заставим пожалеть о том, что они вообще попались нам на глаза! Сбо-о-о-о-ор Жа-а-а-атв-ы-ы-ы-ы-ы! - подражая ведущим боксерских поединков, протянул я, и в воздух полетели энергетические заряды из винтовок ТерБис, в итоге поглощаясь металлом купола. Мощно взмахнув крыльями, Зверь подождал, пока моя платформа слегка поднимется вверх, после чего протяжно взревел, выбрасывая в воздух металлические иголки, которые, как мне кажется, кого-нибудь могли и пришить ненароком.
        - Жатва! Жатва! Жатва! Жатва! - окончательно обезумела толпа, сорвавшись со своих мест и бросившись по лестницам к арене; не прошло и минуты, как вся площадка под ногами Зверя была полностью заполнена улюлюкающими бойцами.
        Аппарат, решив, видимо, что дело сделано, благополучно улетел, а Энлот взяла меня под руку и прошептала:
        - Это было просто отлично, Нико. Теперь я понимаю, как ты смог победить наших.
        - Ну, выступление все-таки ты придумывала, так что не стоит так уж меня восхвалять. Без тебя бы я не знал, что и сказать.
        - Долг жены - скромно поддерживать мужа, иногда оружием, а порой и словом, - с улыбочкой потупив взгляд, высказалась Энлот. - Но я ценю твою похвалу.
        Ответив девушке кивком и довольной улыбкой, я еще для виду пожестикулировал собравшимся бойцам, а затем платформа благополучно отвезла нас к выходу, откуда я сразу же попал к собравшимся в одной из комнат тербисовцам: стальночелюстному и курицелапному.
        - Отлично зажгли наших ребят, Аделантадо, - кашлянув, сообщил тип со шрамами. - Если для транспортировки все доступно, то можем уже приступать. В ближайший час мы готовы предоставить четыре тысячи пехотинцев и пять сотен единиц техники, включая десять Молохов. Искренне сожалеем, что с такой задержкой, возникли транспортные проблемы между парой гильдий…
        Еле сдержавшись, чтобы не присвистнуть от удивления, я с важным видом закивал. М-де… Шустры, ничего не скажешь. Теперь становится понятно, что на Очищение они пришли просто поиграться, даже не стараясь особо, хотя там, должно быть, ограниченная пропускная способность как и в обычных связующих порталах, так что подобная наземная операция для ТерБис - прям отдушина в рутинной жизни.
        - Благодарю. Я свяжусь с флагманом и укажу точку для сбора, - пообещал я, после чего решил уточнить. - А что насчет Зверя? Было бы крайне нежелательно получить заражение на таком дорогом и мощном бойце.
        Насколько я понял из быстрого объяснения, Зверь - что-то вроде адаптации мощных технологий безликих. Наниты, вшитые в жезлы, меняют ткани добровольца, создавая новый, симбиотический организм, который те самые техи ТерБис запитывают духовной энергией, полученной через убийства; облик Зверя получается случайным, но он, по сути, отражает гипертрофированные страхи и ужасы какой-то части тех, кто послужил материалом для его создания. Поэтому это может быть необязательно страшная кракозябра, вполне возможен вариант просто с огромной тварью или гигантским вышедшим из-под контроля големом. Безликих, видимо, вполне себе устраивает сам факт того, что «задержанные» души в итоге сливаются, а нецелевое использование жезлов… Хрен поймешь, Харон вроде был удивлен, что ФрэмТех смогли разломать одну такую игрушку, возможно, что они еще доступны для использования после сотворения Зверя.
        Стальнозубый понимающе кивнул на мой вопрос и ответил:
        - Его рост еще не завершен, но, если требуется, можем задействовать. В конце концов, системы абсолютной защиты уже должны работать, можем в ближайшие пару часов навесить на него силовое поле для подстраховки, но, полагаю, передвижных полей и остальных войск должно быть достаточно для того, чтобы уберечь нас от паразитов.
        Расценив, что им лучше знать свои войска, я, тем не менее, решил сразу же не использовать монстра, посмотрев, что выкинут сакраментяне в ответ на появление новых войск. На деле мне и нужно-то просто захватить пару ангелочков, а потом - хоть трава не расти.
        Связавшись с Оу, я договорился на том, что Порталом для транспортировки на Септима-палубу будут служить одни из Врат ТерБис; строить или получать здесь базу, связанную с Эдемом, мне не улыбалось, так что местные шишки просто передали моей скромной персоне владение одним из зданий. Даже за время этих недолгих манипуляций войска уже успели выстроиться, так что сразу после активации Врат пехотинцы отправились внутрь стройными рядами.
        Энлот все это время поглядывала на меня, все еще, видимо, сомневаясь насчет того, что я не захочу ее задействовать на Сакраменте, так что когда мы тоже отправились к огромному овалу, слегка напряглась, но ничего не сказала. Даже малейшим вздохом не выдала свое недовольство!
        Оказавшись на пока что нейтрально выглядящей палубе, я вместе с женушкой отправился к транспортным дискам, рассчитывая перенестись на Прима-палубу и воспользоваться другим порталом для возвращения в Эдем. В конце концов, это было бы быстрее, чем мотаться на шаттле, а сама девица уже доказала, что не является какой-то психованной фурией, чтобы можно было оставить ее дома. Конечно, некоторые бзики вскрываются позже, ведь с той же змейкой ничто не предвещало, что она будет резать соперниц, но сейчас не то время, когда стоит параноить, тем более все решается одним лишь щелчком кнопки убийства. Эх, а змейка… Интересно, как у них там проходят дела?

* * *
        Получив сигнал от Агнесс, Себастьян шумно ругнулся, когда издалека стали раздаваться постепенно приближающиеся тяжелые, лязгающие по металлу шаги, особенно хорошо слышимые на фоне абсолютно пустого трюма. Со звоном световое копье приготовилось к зарядке, а Винсент, чей Автоматон тоже уже забрался в трюм огромного колонизационного корабля десперандов, начал раскручивать фотонный пулемет.
        Мощные двери, ведущие в грузовой отсек, с шумом раскрылись, открывая вид на те самые механизированные платформы, о которых пришло предупреждение. Роботы с громоздким корпусом, отдаленно напоминающие жуков: ростом около трех метров, механизмы обладали округлыми формами верхней части корпуса, прикрытой бронелистами закругленной формы. Ноги были сравнительно тонкими и на вид неустойчивыми, тогда как длинные конечности были очень подвижными, особенно крутящиеся двупалые кисти, отдаленно напоминающие небольшие клешни. На корпусе были и еще одни конечности - крошечные руки на передней части торса, которые можно было бы назвать рудиментарными, если бы речь не шла о машине.
        С удивительной скоростью сразу четыре жукоподобных робота выскочило в трюм, и одновременно с этим воздух пронзил громкий звон сработавшего копья - выпущенный Себастьяном заряд прошил ближайшего защитника насквозь, пробив огромную дырень в корпусе, отчего механизм, заискрив, повалился на пол с лязгом. Взвизгнувшее оружие Винсента прошлось сразу по двум платформам, но мощные пули, хоть и оставляли глубокие выбоины в бронелистах, не были в состоянии моментально вывести машины из строя. Поджав ноги, один из жуков лихо сиганул сразу на пять метров вперед, сбив Автоматон с ног, но рыжий парень тут же активировал раскаленные кромки, встроенные в свободный от оружия манипулятор. С шипением металл жукоробота растекся, поддаваясь иноземному клинку, а следом автоматон резко сомкнул пальцы с лезвиями и отбросил в сторону рассеченный на несколько частей корпус.
        Тем временем Себастьян активировал двигатели своего экзоскелета и резко ушел вверх, избегая ближнего боя с прыгучими защитниками. Поставив на зарядку световое копье, гном стал непрерывно поливать оставшуюся парочку механизмов огнем из многостволки, оставляя сотни выбоин в податливых бронелистах, но роботы, лишенные дальнобойного оружия неустанно прыгали раз за разом, пытаясь добраться до приставучего противника. Еще один громкий звон - унесшееся вперед копье прожгло корпус робота, оставив последнего из защитников прыгать в одиночестве; автоматон Винсента тем временем поднялся и, проведя быструю диагностику, парень сбросил со своего подопечного ошметки противника и открыл перекрестный с Себастьяном огонь, отвлекая оставшуюся платформу.
        Буркнув благодарность, гном прицелился и снес спрятанную за бронелистом голову последнего десперандского робота, так что через мгновение внутри стало относительно тихо, если не считать шумом гулкие шаги инопланетных вторженцев.
        - Все это очень странно, - сообщила Агнесс, рассматривая через камеры вход в темный коридор, из которого появились роботы. - Все системы функционируют, но где колония? Себастьян, попробуй подключение, удастся ли выйти в общую сеть с помощью терминала в трюме?
        - Обижаешь, командир, - вялым тоном сообщил гном. - Я ж уже сразу попробовал. Нихрена тут толком не работает, протоколы твоих умников через жопень пашут.
        Нахмурившись, девушка запихнула выданное ей Кардиналом десперандское устройство в адаптированное через переходник гнездо планшета, после чего сверила данные и, вздохнув, вытащила карту обратно.
        - Винсент, будь добр, передай нашему суровому коротышке, - сказала девушка, поправив очки. - Заодно проверь, у тебя сбой в моторике Автоматона, пятый и седьмой сервоприводы. Блэки, Кримсон, Виолет - подстрахуйте парней.
        Пока Аненклетус, Флу и Мей вместе с Клетесом и еще двумя клонами оставались на охране периметра, эльфийки, активировав двигатели костюмов, разноцветной стайкой залетели внутрь исполинского корабля. Рыжий парень, подхватив устройство, без лишних разговоров трусцой побежал туда же и вскоре скрылся внутри.
        Швырнув гному карту памяти, клон одернул пиджак и выудил набор универсальных инструментов, после чего подошел к стоящему неподвижно роботу - контролирующий экзокостюм парень временно отключил, после чего прошелся сканером по поврежденной после прыжка вражеского робота руке: так и есть, цепкая двупалая кисть осталась на месте, стискивая искусственные мышечные волокна.
        - Ах, вот ведь зараза, - попробовав сбить инородные пальцы ударным инструментом, Винсент чертыхнулся и стал дуть на ушибленный палец.
        - Как знал, что ты криворучка - не умеешь нихрена, кроме как своего манекена плясать заставлять, - гоготнул гном, запихнув предложенное Агнесс устройство в гнездо терминала. - Красавицы, смотрите, каким должен быть настоящий мужчина - воинственный, рукастый, все умеет, - не без бахвальства заявил Себастьян, указав на себя манипулятором Телхина, и одна из эльфиек рассмеялась.
        - Себасик, это очень мило, но ты и сам в курсе, что наши гены не совпадают по системе, - хихикнула девица в черном костюме. - Попытай счастья с Мирандочкой.
        - Вашу мать, нельзя ли заткнуться? Мы тут что, на гребаной прогулке?! - рявкнул Винсент, в сердцах ударив по инородным пальцам - металл поддался, и конечность одного из роботов с лязгом упала на металлический пол. - Вот че-е-ерт! У нас взлом! - воскликнул парень, увидев инородные крошечные вкрапления, встроившиеся в проводку зеркального механизма на месте повреждения.
        Автоматон с визгом раскрутил пулемет и, схватив рыжего за голову, резко дернул, отчего шейные позвонки громко хрустнули - взвизгнувший пулемет, приставленный прямо к животу клона, за мгновение перемолол внутренности и раскидал по трюму кровавые ошметки, продолжая превращать тело в нашпигованный пулями фарш.
        Глава 79
        Корабль-призрак.
        Все произошло за какие-то мгновения, но остальные клоны сразу же пришли в движение: Себастьян активировал копье, пока эльфийки выстроились в боевой порядок, зависнув над спиной автоматона, который уже отбросил кровавые ошметки в сторону и резко развернулся к девицам. Блэки, прицелившись из двух винтовок, выпустила во взломанного робота плазменные шары, сразу же уходя в сторону, а Кримсон метнула в воздух несколько щитогенераторов, прикрывая ее отход. Пройдясь очередью по щитам, Автоматон отказался от запланированной атаки и резко развернулся, на ходу набирая скорость и явно рассчитывая хотя бы клинками уничтожить одного из команды клонов. Себастьян, оставаясь на месте до последнего, выпустил копье и тут же рванул вверх - Автоматон покачнулся, но уцелел, лишь фотонный пулемет стал бесполезно щелкать, доказывая, что гном весьма умело повредил раздатчик патронов.
        На этот раз, вместо того, чтобы бестолково прыгать и пытаться достать летающих вторженцев, робот с перехваченным контролем резко развернулся и направился к пробоине в корпусе, рассчитывая достать тех, кто находится снаружи. Эльфийка в фиолетовом ловко спикировала и, широким взмахом клинка, расположенного на винтовке, отсекла плечо механизма, после чего Блэки вновь прошлась по беглецу плазменными шарами, повреждая крепления нижних конечностей. Еще одно копье Телхина - и, потеряв равновесие, механизм со скрежетом и лязгом повалился на пол и проехал немного вперед по инерции. Виолет приземлилась рядом и несколькими росчерками клинка с раскаленным лезвием окончательно лишила Автоматон подвижности, после чего вся Надежда облегченно вздохнула.
        Блэки, отключив шлем, поправила очки и строго сказала:
        - Всем следить за своим снаряжением! Кримсон, особенно тебя касается, не ставь турели, как придется.
        - А почему я, по-твоему, их не стала ставить, э? - явно обиженная недоверием, буркнула эльфийка в красной броне и похлопала себя по плечевому пулемету. - Мне и этого малыша достаточно.
        - Фух, хоть в этот раз не сдох первым, - пробормотал Себастьян, поглядывая в сторону останков Винсента. - Хей, командир, ну ты хоть видела, что за хрень?!
        - Видела-видела, - сухо ответила Агнесс, даже не пытаясь скрыть свое скверное настроение. Не прошло и пяти минут, а они уже потеряли одного из команды. Пусть на Проэлии его и восстановят, если потребуется, здесь же никто им не пришлет поддержку. Не говоря уж о том, что они потратили очень много световых зарядов из-за безрангового Автоматона, так что Телхин придется пока что оставить возле корабля на подзарядке. - Себастьян, возвращайся, Гамильтон и Миранда тебя подменят.
        Седовласый мужчина с повязкой на глазу учтиво кивнул, а светловолосая девица на антигравитационных коньках без лишних слов заскользила к провалу. Немного задержавшись, Гамильтон активировал себе для поддержки робота-щитовика, после чего тоже отправился следом. Тем временем Мей коротко сказала апатично растекшейся на земле Флу:
        - Не чувствую здесь живых… Они где-то укрылись, либо уже умерли.
        - Ты же слышала мальчонку, нам они и не нужны, - пробулькала девушка-слизь, с сожалением сцедив со своих густых «волос» капельки жидкости. - А в компьютерах-то они соображают получше, так что пусть действуют.
        Слегка шевельнув своим змеиным хвостиком, Мей покачала головой, но ничего предпринимать не стала.
        Тем временем команды поменялись, и Гамильтон удивленно присвистнул, остановившись возле помигивающего терминала.
        - Ну нихренашеньки тут железо убогое, ох-хо-хо… Агнесс, ты уверена, что тот Мистер Пафосный Железяк тебя не кинул? Его софтина на этом старье еле копошится.
        - Уж что есть. Неужели настолько все плохо? - с ноткой волнения в голосе спросила девушка, нервно поправляя очки.
        - Не, ну так-то работает… Только сидеть нам здесь часа четыре, не меньше, хотя, как ни посмотри, ножками мы будем искать мостик дольше, это если только красавицы слетают и поищут…
        - Пф! - издала неопределенный звук Виолет, но было видно, что ей подобное приятно.
        Агнесс тут же кашлянула, прерывая посторонние возгласы, и сказала:
        - Не разделяться. Значит, посидим. Думаю, четыре часа вполне можем себе позволить.
        Себастьян, который тоже слышал разговор, незаметно вздохнул:
        - Если только мы тут за это время не сдохнем.

* * *
        - Гамильтон?!
        - А, да, все закончилось. Скидываю схему корабля. Как и ожидалось, отсюда мы не подрубимся к их секретикам, - бодро сообщил седовласый, вскакивая с улегшегося на пол робота.
        Агнесс нервно облизала губы, рассматривая карту помещений исполинского корабля. До мостика было добраться сравнительно просто, но нужно было пройти по множеству узких помещений, где Надежда теряла все свои преимущества. Были и, наоборот, большие залы, где экзоскелеты смотрелись выгоднее, но все это шло вперемешку если выбирать кратчайший путь. Самый простой вариант был в прохождении технических тоннелей с редкими заходами в транспортные коридоры и лифты, но, если найдутся другие механизированные платформы, исследователи окажутся лицом к лицу с противником. Бросив взгляд на свою команду, Агнесс выпрямилась и отдала приказ:
        - Я проложила маршрут. Миранда, Гамильтон, Флу, Клетес и Аненклетус идут к мостику; отряд Надежда и Мей вместе со мной остаются на охране корабля.
        - Принято, - все три эльфийки дружно вернулись к крейсеру, тогда как Флу бодрым для своей апатичности шагом направилась в сторону корабля вместе с принцем, а следом за ними с недовольным выражением на лице отправился кристаллитовый демон.
        - Хоть бы все получилось, - прошептала Агнесс, сама не понимая, почему для нее все это так важно.

* * *
        Освещение не работало, так что впереди шел робот-щитовик со включенным прожектором. Его свет то и дело выцеплял пустынные коридоры с идущими вдоль стены кабелями, да техническими надписями на стенах на неизвестном языке - каком-то потерянном диалекте десперандов. Свернув из коридора, ведущего в трюм, к технической шахте, пронизывающей всю нижнюю палубу корабля, Гамильтон, выступающий в роли проводника, то и дело посматривал на слабо мерцающую в полумраке карту единственным глазом.
        - Вы это слышали? - спросила Миранда, поежившись и испуганно осмотрелась - ей явно было не по себе в сравнительном узком коридоре, в котором два человека могли бы пройти только прижавшись друг к другу и протискиваясь боком, а робот так и вообще заполнял собой весь проход.
        - О… Хех, милочка, я тебя защищу, если что, не бойся так, - издав смешок, заявил Клетес, похлопав по своему клинку, висящему на поясе.
        - Простите, что прерываю ваши надежды на продолжение поколения, но шумы в таком огромном корабле - дело привычное, - успокаивающим тоном сказал Гамильтон. - А если вы рассчитываете, что это охранный робот, то виденные нами раньше здесь банально не пройдут. Бояться нужно тех, кто подберется бесшумно, подкравшись в полной темноте и содрав кожу для своих диких "роботных" целей.
        - Ну очень смешно, Блэкфол, просто обоссака, - проворчала Миранда, ткнув идущего впереди нее мужчину пальцем в спину. - Винс бы сейчас уж точно посмеялся, если бы не был похож на БЖУ по консистенции.
        - Да я и не шутил… Рассказать историю про спятившего AVG2 с порядковым номером Т800? Это тебе не отступников по подвалам гонять, то страшная штука была, - повернувшись, сказал мужчина и повел бровью.
        По связи опять послышался предупреждающий кашель, и оба клона тут же замолчали, однако, теперь все могли услышать шум, на который обратила внимание Миранда - тихий скрежет, причем совсем недалеко, словно бы кто-то пытается расцарапать обшивку, методично скобля чем-то твердым по ее поверхности. Не горя желанием вслушиваться в этот методичный звук, Миранда снова ткнула Гамильтона в спину.
        - Хей. Что там насчет жизненных показателей? Так и глухо?
        - Хм? Ага, ноль целых хрен десятых. Корабль-призрак, но кто-то трюм все-таки обчистил, хотя в округе нет и намека: ни на колонию, ни на излучение десперандской техники.
        - Может, кто грабанул, да смылся? - уже менее храбро заявил Клетес.
        - Нет, всякое может быть, конечно, - охотно ответил Гамильтон, снова сверяясь с картой. - Но вряд ли местным аборигенам, если вдруг таковые имеются, может пригодиться оборудование для создания колонии. Это все равно, что свинье планшет отдать - она на нем сможет разве что посидеть.
        - А кого-то крутого мы не засекли… Ну ясно, че, - зевнув, сказал принц.
        За тихим разговорами и прислушиванием к шуму группа вышла из технического коридора прямо к мощным дверям, разделяющим отсеки на случай разгерметизации или возникновения внештатных ситуаций. Подключившись к терминалу двери, Гамильтон весьма быстро справился с замком, и вскоре с громким гудением и скрежетом дверь стала подниматься, открывая вид на очередной темный коридор, не снабженный даже аварийным освещением.
        Вместе с небольшим изолированным помещением, где хранились средства защиты, в пределах видимости ничего не было, но за поворотом команда обнаружила отмеченный на карте подъемник. Поколдовав с замком, одноглазый удовлетворенно крякнул, и на фоне неутихающих поскрипываний раздался мерным шум гудящего мотора, направляющий подъемник вниз. С глухим стуком металлическая платформа состыковалась с пазами в полу, после чего раздалось тихое шипение, и двери открылись. На полу просторного лифта были хаотически раскиданы оранжевые кристаллы, причем все они были большими - с рост человека или чуть меньше, отчего примерно половина пространства лифта оказалась занята оранжевым грузом.
        - Ха… Похоже, что кто-то все-таки не поленился гостинчик с поверхности припереть аж сюда, - присвистнул Клетес. - Мам?
        - Да, я вижу, - тут же отозвалась Агнесс. - Можем считать это доказательством того, что во время приземления погиб не весь экипаж, если он вообще погиб, конечно.
        - Это все хорошо, но что с минералом? - спросил Гамильтон, с задумчивым видом покручивая щуп в руке. - Хоть пробы на поверхности ничего и не показали, будем этот оценивать?
        Агнесс с сомнением осмотрела гору кристаллов в лифте, после чего тряхнула волосами и ответила:
        - Нет, это не требуется. Если минерал не препятствует передвижению, то не трогайте.
        - Принято. Флу, как твое тело относится к перегрузкам? - обратился Гамильтон с девушке-слизи, которая все это время лишь молчала. - Если лифт окажется неисправен, желательно, чтобы его проверил тот, кто не пострадает при его падении.
        - А… Хорошо, - решительно булькнув, девушка тут же зашла на платформу. - Я готова.
        Дверь медленно закрылась, и лифт медленно поехал на другую палубу, пока остальные выжидающе следили за изображением с выданной профсимповке видеокамеры. Оказавшись на месте, девушка подсветила фонариком еще один темный коридор, после чего Гамильтон вернул ее обратно и, обрадовавшись положительному результату, весело произнес:
        - Раз все хорошо, то отправляемся…
        - Кристаллы лежат по-другому, - холодно произнес Аненклетус, стоя поодаль, скрестив руки на груди.
        Посмотрев на демона, все тут же перевели взгляд на сложенные на полу оранжевые куски минерала, выискивая несоответствие.
        - Хм… Ну, возможно. Да, точно, - сверив изображение с недавно сделанной записью, Гамильтон ощутил неприятный холодок, и виной тому был не кристаллитовый демон - минералы слегка склонились в одну сторону, к свободной половине лифта, где все еще стояла Флу. - Агнесс, я все-таки проведу тест, что-то странное с этой подделкой под кристаллит.
        Подтвердив, девушка стала внимательно следить за действиями мужчины - выудив анализирующий щуп и подключив его к планшету, Гамильтон подошел к ближайшему кристаллу и коснулся металлом его поверхности.
        - Есть пустоты, провожу тест, - расположив щуп вертикально, Гамильтон слегка надавил, приведя в действие крошечное острие, сходное по принципу работы с раскаленным лезвием. Кончик тут же погрузился внутрь, но следом за этим поверхность кристалла покрылась мелкой рябью и взорвалась; тысячи мелких осколков сорвали с лица Гамильтона кожу и мышцы, а повторный поток кусочков уничтожил глаза и, пробив кость, нашпиговал мозг.

* * *
        Как бы не хотелось разузнать судьбу экспедиции, это сейчас не предоставлялось возможным, так что я мог лишь пожелать ребятам удачи. Добравшись до практически пустующего отсека с Шэдмерами, я направился к порталу, и вскоре мы с Энлот оказались на Приме. Отсюда - до жилища Идущего, а затем прошел с девушкой через телепорт в подвале, и мы уже в Эдеме.
        - Вот ты и дома, можешь отдыхать, - с улыбкой сказал я озирающейся девушке. - Думаю, можешь выбирать любую комнату, которая тебе придется по душе, тут их, наверное, сотни.
        - Спасибо, Нико! Я даже чувствую себя слегка виноватой, - приобняв меня, сказала тербисовка. - Но очень слегка. А все потому, что вместе с нашими войсками ты очень быстро избавишься от этих тварей, так что скоро сможешь вернуться домой и так же, как и я, бездельничать, - вполне искренне сказала девушка, улыбнувшись.
        - Хах, да, было бы неплохо, - поблагодарив девушку за помощь, я проводил ее до ближайших свободных комнат, и на этом мы расстались - я, помня о том, что в запасе всего лишь час до готовности войск, всерьез задумался о сказанном девушкой. Ну, если уж так, мне необязательно бросать сразу всех в бой, так что первоначальную операцию можно провести и сравнительно тихо…
        Пройдя к залам отдыха, я рассчитывал, что за время моих путешествий уже все разошлись, но нет - на этот раз на меня бросилось пушистое милое нечто, причем накинулось с такой скоростью, что лишь по бантику между белыми волчьими ушками я понял, что это решила заглянуть Мириам.
        - Няшик, наконец-то ты пришел! - громким шепотом произнесла наместница, изо всех сил мотая хвостом, словно она была не волчицей, а собачкой. - Эх, беда-беда!
        - Да что случилось-то?! - кое-как оторвав от себя вцепившуюся в меня супругу, я заглянул в красивые глаза девицы, и та шумно всхлипнула.
        - Я думала, что если буду воспитывать в милоте и няшности, то все будет хорошо, но нет! Чип все-таки заработал, - еле заметная дорожка от слезки на щеке девушки говорила даже больше, чем ее слова. - Кармента - злодеяка!
        Послышался цокот каблучков, и к нам подошла виновница слез, которая начала говорить еще до того, как появилась:
        - Хорошо, что вы здесь, Аделантадо. Исходя из наилучшего и скорого взаимодействия, я пришла запросить назначение в качестве наместницы континента Прима, поскольку на данном континенте отсутствуют действующие Наместники.
        Глава 80
        Семейная проблема.
        Кармента оказалась высокой и худой девчушкой. Длинные белые волосы, как у мамы, но серьезное и, я бы даже сказал, не слишком-то приветливое выражение лица. Дочка была высокой, гораздо выше Мириам, а за счет больших, торчащих ушек одного цвета с волосами девушка казалась вообще высоченной. Бархатное платье темно-зеленого, даже, скорее, малахитового цвета оттеняло бледную кожу дочки, а обилие небольших бантиков в виде цветов, видимо, было результатом воспитания «в милоте и няшности». Длинный пушистый хвост оказался слегка стянут сеточкой, и был абсолютно спокоен, полностью повторяя внешнюю холодность своей хозяйки.
        Честно говоря, у меня и из головы вылетело, настолько привык к тому, что все по привычке собираются утром. А ведь точно, Карменте сегодня исполняется «восемнадцать», так что неудивительно, что ее Наместничество проявляется тогда же, когда и способности Идущего. Что мы можем из этого вытянуть?
        Ну, на самом деле, для моих планов, в которые я посветил Аннели, левый Наместник ой как не нужен, а он сейчас именно такой, если верить словами Мириам. А вот лояльный мог бы очень даже поспособствовать реализации моих планов, поскольку я, скорее всего, все ближайшее время буду вынужден торчать на Сакраменте, поэтому не смогу чем-либо помочь с подготовкой. Например, редактированием создать что-то, что поможет вне системы Ростка, да и в таком же ключе. Чиповка, впрочем, особой проблемой не являлась - я могу воспользоваться правом Аделантадо и просто запихнуть дочку на Сакрамент или просто на «Вестник», ведь, в конце концов, приказы Наместникам отдавать могу. А уж в бой ее никто тащить и не планирует. Ну это так, резервный вариант… Не хотелось бы Мириам подводить, ведь она для меня сделала очень немало, даже если учесть, что мы сейчас являемся семьей.
        - И тебе добрый день, дочка, - мягко произнес я, но волчица даже ухом не повела, выжидающе смотря на меня. М-м, ах, что это за чувство? Должно быть так себя чувствуют отцы, когда их ненаглядные дочурки входят в пубертатный период и плевать хотят на их мнение. Вряд ли кто-то полез бы на радостях обниматься и целоваться, когда отец хрен когда бывает дома, разве что денег попросить…
        - Думаю, сейчас не столь важны родственные связи, господин Аделантадо, - с нажимом произнесла девушка, вызвав очередные всхлипывания у Мириам. - Я просто хочу поскорее приступить к своим обязанностям, но считаю, что обращение на Агору займет больше времени.
        - О, как же я могу противиться подобному энтузиазму? Конечно же, будьте добры, пойдемте со мной, - показал я рукой в сторону коридора, через который можно было выйти к подвалу. Кивнув, Кармента зацокала каблучками в указанном направлении, а мама-волчица впилась мне в рукав пальцами.
        - Нико! Ну как же так, я не хочу видеть ее… такой! - шмыгнув носом, Мириам взглянула на меня с подрагивающей нижней губой. Ох, ну как на такое зрелище вообще можно смотреть-то спокойно! Положив ладонь на одно из прижатых к голове ушек, я легонько провел по шелковистым волосам девушки и, наклонившись, сказал:
        - Все будет хорошо, доверься мне!
        Взяв ладошку супруги, я ее немного сжал, надеясь, что моя уверенность передастся и девушке. Мириам шумно выдохнула, а ее хвостик немного успокоился.
        - Хорошо… Тогда я побуду здесь, а то няшность теряется, - достав зеркальце, сказала девушка, посмотрев на свои влажные покрасневшие глаза.
        Сделав комплимент о том, что волчица выглядит милой абсолютно всегда, я быстро нагнал Карменту и молча добрался с ней до Сердца. В целом, операция мало чем отличалась от таковой с Идущими, так что уже буквально через минуту инициативная девица сухо произнесла благодарности и намылилась к выходу.
        - Сто-я-я-ять, юная леди, - сказал я, как только девушка ступила ногой на лестницу к выходу.
        - Господин Аделантадо, при всем уважении, вы задерживаете меня от выполнения…
        - Так наоборот, подталкиваю. Один из Наместников на Сакраменте погиб, требуется замена. Кому же мне это доверить, как не своей кровинушке? - с энтузиазмом сказал я, подходя чуть ближе.
        - П-погиб? - дочурка оказалась гражданской наместницей, по всей видимости - в маму, так что подобная перспектива ее не на шутку испугала.
        - Ага. Думаю, он был не последний, уж очень тяжело дается нам эта планетка. А вот молодая, инициативная и горячая кровь ох как кстати была бы!
        Девица закашлялась и потупила взор, после чего ее хвостик наконец-то пришел в движение, выдавая тревогу. Развернувшись в мою сторону, Кармента осторожно сказала:
        - Хм. Проведя небольшой анализ, я сделала вывод, что родственники Аделантадо не участвуют в боевых действиях…
        - Можно ли это расценивать, как препятствование воли Аделантадо а, значит, и постановку под сомнение воли Богов, которыми оный был назначен на эту должность? - произнес я, рассматривая ногти. Ушки Карменты дернулись, и она тут же выстроилась по струнке:
        - Никак нет! Прошу простить мои размышления, я сейчас приступлю к выполнению своих обязательств, как Наместница…
        Что сказать, хитрая девчушка, и, думаю, тут проблема не только в чипе, но он явно сбивает ей нужные ценности. Если отдать под влияние Мириам, то, думаю, можно будет настроить дочурку на нужный лад, однако…
        - Ожидайте в гостевой комнате, мне требуется некоторое время для принятия решения о вашем итоговом назначении. Пусть вы и не полевой Наместник, но никто не сможет помогать войскам настолько же хорошо, как тот, кто вместе с ними будет вдыхать пары вражеской крови! - выдал я, сам удивившись, откуда такое в голову-то пришло. Девчушка покорно кивнула, уже представляя, как будет месить грязь на передовой, и с сожалением посмотрела на свой бархатный костюмчик. Вот, девочка, ценить нужно то, что есть… Хотя это я поздновато затеял.
        Оставив дочку в комнате, я сверился с давненько уже полученным сообщением по правам Аделантадо и, поднявшись наверх, переместился на одну из орбитальных станций, Агору Альфа. Как и ожидалось, праздно шатающихся бездельников здесь не было, так что счетчик наместников показывал один лишь несчастный нолик. А вот Слуга в единственном экземпляре все еще присутствовал, так что я направился по указателям прямиком к нему.
        Ну естественно, Приказы Слугам, что может быть проще? И в тоже время - сложнее. Полагаться на них, значит, во многом вынуждать божков косвенно лезть в мои дела, а пока что не было чего-то особо критичного, что требовало вмешательства Слуг. Не сомневаюсь, что у них отличные боевые возможности, но если бы можно было просто скинуть Того же Эльсила на Сакрамент, их просто передали бы в управление, как Наместников. Исходя из этого, можно было бы предположить, что я излишне рассчитываю на расклад, выложенный Агнесс, но, если разобраться, она поставила абсолютно все на кон и не пожалела жизни, чтобы попытаться положить конец безликим. Есть все-таки крошечная вероятность, что после завоевания Сакрамента меня в самом деле ждет невероятная слава и почет, после которых я наконец-то смогу засесть в своем дворце с бутылочкой вина и парой женок под боком, но мы будем ориентироваться на слова древних. Как там? «Si vis pacem, para bellum» - «Хочешь мира, готовься к войне». На данный момент я не сделал ничего критичного для потери лояльности среди СервиДеум, так что можно будет переиграть… Хотя это, скорее,
самоуспокоение, которым я занимался, пока не добрался до Слуги.
        - О, Нико! - воскликнул огромный скелет своим потусторонним голосом, после чего все-таки принял свой обычный вид немолодого бородатого мужика с колкими взглядом. - Самый неожиданный и, признаюсь, в тоже время - ожидаемый гость, - сказал Эльсил уже своим обычным тоном.
        - Приветствую! Неужели слишком скучно без торговцев детьми под боком? - с усмешкой спросил я, на что Слуга презрительно сморщился.
        - Уж по ком, а по ним я ничуть не скучаю. Как продвигаются твои завоевания? - быстро сменил тему мой собеседник, делая вид, что занят разглядыванием стены с порталами.
        - Вашими молитвами. Ну, на самом деле, неплохо, но речь не об этом. У меня есть просьба.
        Слуга слегка прикусил губу и, осмотревшись, сделал шаг ко мне.
        - А насколько данная просьба… личного характера? Просто для штатной помощи требуется официальное уведомление, а если нет, то…
        - Для повышения эффективности подготовки войск мне требуется Наместник с особой мотивацией, а это значит, что требуется повредить ему чип, - коротко выдал я, не желая слушать бюрократические нюансы в работе огромного скелета.
        - Ох. Это было…неожиданно, - неловко улыбнувшись, ответил Эльсил, поглаживая бороду. - Думаю, я могу предположить, на ком это требуется применить, но, Нико… Пусть сейчас и есть поблажки для тебя, как Аделантадо, но мы ведь по этому поводу общались - подобные, хм, недоглядки - все-таки редкие исключение из правил. Нежелательное исключение из правил, подчеркну, - с отеческой улыбкой закончил свой ответ Слуга и, подойдя еще ближе, похлопал меня по плечу.
        А как же любовь-морковь и все то важное, что нужно сохранить? Несмотря на принесенные мной вести, Эльсил просто светился от счастья, что только подчеркивало правоту Агнесс. Да и в этот раз, несмотря на компрометирующие разговоры, Слуга как-то не слишком-то опасался прослушки.
        - Ох, я тебя понял, и впрямь, что-то лишку хватил, - ответил я, глупо улыбнувшись и пригладив волосы на затылке. - Именем Аделантадо приказываю до следующего Соревнования Наместников вывести из строя работу ограничителя эмоций в чипе Карменты Виноградовой.
        Эльсил на миг изменился в лице, пытаясь скрыть охватившее его раздражение, но вскоре вновь нацепил свою бородатую улыбочку.
        - Вот как. Конечно же, будет реализовано; с учетом столь малого срока не думаю, что найдутся те, кто будут против подобного эксперимента. Если я еще хоть чем-то могу помочь, ты говори Нико, не стесняйся, - без былого веселья в голосе сказал Слуга, убрав руку с моего плеча.
        - Благодарю. Нет, думаю, что пока что этого будет достаточно, я сообщу, как только ситуация изменится, - сказав так, я попрощался и направился прямиком к портальной стенке, чтобы не терять время.
        Оказавшись снова в Эдеме, я отправился к комнатушке, где оставил Карменту, но она благополучно оттуда смылась. Нахмурившись, я последовал в сторону гостиной, где меня ранее выцепила пушистая Наместница с бантом, и, уже на подходе услышал тихие двойные всхлипывания. Открыв дверь, я обнаружил, что Кармента уткнулась в волосы мамы и, подергивая ушками, тихо плачет, тогда как Мириам, пытаясь сдержаться, тоже порой всхлипывает, безостановочно шелестя хвостиком по ткани диванчика.
        - Ох, ну развели мокроту, куда теперь деваться? - с легкой улыбкой сказал я, и тут же женушка сорвалась с места и крепко стиснула меня в объятьях. Вернее, попыталась, все ж таки она была весьма миниатюрной.
        - Няшик мой! Спасибо тебе! Наша доченька больше не злодеяк! - подпрыгнув, девчушка чмокнула меня в губы, после чего к нам подошла потихоньку пытающаяся унять слезы дочь.
        - Я такая дура… Словно в одночасье забыла все то, что мама для меня делала, - со смесью ужаса и сожаления пробормотала девушка с нервно подрагивающими ушками. - Простите меня.
        Про меня речи не было, но я и не претендовал на роль офигеть какого важного воспитателя. Мириам посмотрела мне в глаза, после чего резко развернулась, стукнув меня хвостиком по ногам и с важным видом сказала:
        - Пусть ты уже и взрослая, но ты должна во всем нас слушаться! А так… пока что прощаем.
        Губа у дочурки задрожала точь-в-точь, как у мамы, и молоденькая волчица кинулась к нам, осторожно обняв, будто ощущала, что не имеет прямо сейчас на это права. Потрепав обеих ушастиков по головам, я выпал из объятий и, грустно улыбнувшись, сказал:
        - На этом пока что все. Наместница, вы освобождены от службы на Сакраменте, но взамен обязаны преобразить Эдем, сделав его самым лучшим городом на Проэлии!
        Проведя ладошкой по влажным глазам, Кармента решительно кивнула и сказала:
        - Я постараюсь! Очень-очень постараюсь! Папа…
        Помахав напоследок, я расстался с девчатами и отправился наверх, откуда и переместился на борт «Вестника». Индикаторы говорили о том, что палуба Септима уже вовсю заполняется, и с такими темпами ТерБис понадобится дополнительные отсеки выдавать.
        - Что ж, погнали! Оу, начинаем нашу новую и, надеюсь, последнюю для наших противников наземную операцию на Сакраменте.

* * *
        Гамильтон медленно осел, оставив на куске минерала кровавые следы; после его смерти поверхность безжизненного кристалла оставалась неподвижной, но за всем этим команда наблюдала уже через преломленную прозрачную ледяную стенку, которая возникла сразу же после первой атаки. Аненклетус опустил руку, которой вызвал лед, скептически покачав головой, а Миранда лишь тихо прошептала: «Смерть - это еще не конец».
        Чертыхнувшись, Агнесс ударила по обшивке корабля и отложила в сторону планшет на мгновение. Еще одна потеря, и все из-за какой-то ерунды!
        - Так. Медленно продвигайтесь вперед, изолировав неизвестный минерал. Аненклетус, рассчитываю на тебя в этом вопросе.
        - Принято, - вяло ответив, демон прошел вперед и, оттолкнув Миранду, в ужасе смотрящую на бездыханное тело ее товарища, развел руки в стороны и за несколько секунд накрыл всю заполненную минералом часть лифта ледяной коркой. - Можем двигать.
        Клетес прошел вперед, флегматично глянув на вмороженный в стенку труп Гамильтона, после чего подошла Флу, отскочившая в сторону в момент взрыва, а следом вошли внутрь Ан и Миранда. Дрожащими руками взявшись за оставшийся лежать рядом с терминалом планшет с устройством десперандов, Миранда переподключила его и приготовилась нажать клавишу подъема, когда из коридора послышались быстрые шаги. Клетес ловким движением стащил с плеча фрэмтеховскую винтовку и прицелился в темноту, когда в свете прожектора оставшегося стоять возле лифта робота промелькнула рыжая шевелюра.
        - Винсент?! Винсент! Ты живой! - ахнув, Миранда отпустила из рук устройство и сделала шаг вперед, но слишком поздно смогла разглядеть, что изуродованную часть тела ее товарища составляют оранжевые кристаллы. С тихим свистом воздух рассекло кристальное копье, и девушка, захрипев, оказалась прибита к закрывшейся двери лифта.
        Закашлявшись, Миранда выплюнула сгусток крови на свою белоснежную форму, а затем еще одно копье со свистом пробило ее голову, оставив в неровном свете поврежденного кристаллами робота болтаться бездыханное тело.
        Глава 81
        Кристально-чистая опасность.
        - Ты ее бросил, - безэмоционально сказала Флу, когда Клетес подхватил планшет и запустил все-таки лифт.
        - Хера, мне не нравится такая трактовка. Лучше будет - спас нас, не находишь? - принц печально усмехнулся, даже не дрогнув, когда с этажа, откуда они только что уехали на подъемнике, послышался полный боли крик девушки и глухие стуки.
        - Она сама виновата: очевидно же было, что чудес не бывает, - бросил Аненклетус, посматривая на созданную им же ледяную корку. - А вот чересчур большая активность минерала вызывает опасения.
        - Ох, точняк! - выругавшись, Клетес тут же понял, что ему не понравилось - Агнесс никак не отреагировала на произошедшее. - Мам? Мам!

* * *
        Девушка в очках успела увидеть, как Гамильтон начинает тест, и даже успела получить предварительные результаты анализа, как связь неожиданно оборвалась. Не критично, но ушла на перезагрузку, только вот самой Агнесс, слишком напряженной последние минуты, даже эта пара десятков секунд запланированного ожидания показалась вечностью.
        - Что за хрень, хей, командир?! - Себастьян, уже успевший пополнить запасы своего оружия, даже пробежался вперед, словно не доверяя сенсорам экзоскелета.
        Вся земля между крейсером и исполинским кораблем десперандов словно пришла в движение - еле заметная вибрация, передающаяся от раскиданных повсюду оранжевых кристаллов, отражалась в почве, а сам минерал словно резонировал - край оранжевой поверхности превращался в дымку, как будто кусочки кристалла двигались с огромной скоростью, создавая очень быстрые колебания.
        - ОУУ, быстро взлетаем! - торопливо крикнула Агнесс, возвращаясь обратно на корабль вместе с ламией, после чего внутрь весьма быстро залетели все четверо клонов из Надежды. Крейсер поднялся в воздух буквально через секунды после приказа, но даже так в него вдруг врезался мощный поток осколков и даже кристальные копья, неожиданно выстрелившие прямо из окружающих корабль холмов. Усиленное бронирование справилось со всеми попавшими в звездолет зарядами, и в ответ витамет вывел наружу телепортационные орудия, искривив шифтметалличесие пластины в местах, недоступных для попадания снизу.
        - Анализ…Готово. Противник не обнаружен, - бесстрастно передал электронный голос, пока Агнесс бежала к креслу капитана. Из перезагрузившегося приложения для связи раздался тревожный крик Клетеса, и девушка торопливо поправила гарнитуру.
        - Да?! У вас все хорошо?
        Парень с облегчением выдохнул и даже слабо улыбнулся.
        - Неа, так себе. Милашку грохнули, так что мы тут втроем остались, - произнес принц обыденным тоном, словно бы речь шла не о смерти. - Плюс рыжий заделался в какого-то зомби, так что вы там аккуратней. Мало ли, сколько тут жмуров всплывет.
        Шумно втянув воздух, Агнесс закрыла глаза, но, чтобы не заставлять «сына» волноваться, вымученно улыбнулась.
        - Хорошо, берегите себя.
        - Только это, мам, раз тут сзади нас преследует невиданная хренотень, мож это, того? Другой вариант отхода будет? Не, я не то, что зассал нежить пострелять, просто неохота подставляться, - пригладив шевелюру, сказал Клетес.
        - Хорошо, я попробую найти вам другой маршрут от мостика к выходу, - пообещала девушка, после чего лифт команды проникновения остановился и двери открылись. Услышав тихое «Что ж так темно-то, жопа просто», девушка немного успокоилась - похоже, оставшаяся троица была способна идти дальше, раз находила времени отпускать такие фразы.
        Тем временем в кабину вошла Блэки и, отключив шлем своего костюма, уселась в свободное кресло.
        - Цели не обнаружены, словно стреляло что-то, скрытое внутри месторождений кристаллов, - недоуменно сказала эльфийка, поправив очочки. - А поблизости нет ни одной площадки, достаточно далеко расположенной от вездесущих кристаллов
        - Останемся в воздухе, тем более, для вашей высадки не требуется дополнительное оборудование, - устало сказала Агнесс, массируя переносицу. - Проверьте, чтобы на корабль не попали частицы этого минерала, а если есть, проведите чистку и изолируйте. Пока что мы не знаем, с чем имеем дело.
        Кивнув, Блэки тут же посмотрела на свою подошву и увидела оранжевую пыль. Встретившись взглядом с Агнесс, девушка в черной броне поспешно вернула на место шлем, а сама Агнесс выудила из кармана формы респиратор и на всякий случай надела, после чего вывела на планшет данные, которые успела получить от Гамильтона.
        Структура кристалла, найденного в лифте, содержала в себе полости, как и показала первичная проверка. Если бы подобные были снаружи, она бы это обнаружила, значит, природа минералов различна? Постукивая пальчиками по подлокотнику, Агнесс вывела изображение вторичного анализа, который не успели провести досконально из-за смерти Гамильтона. Первая же полость располагалась практически в самом верху кристалла, а следом была небольшая стенка, после чего - еще одна полость, поменьше. Структура казалась весьма сложной, и сразу было неясно, что могло послужить причиной появления подобного. Довольно долго вглядываясь в размытое изображение, сгенерированное по результатам работы щупа, Агнесс покачала головой и отложила девайс в сторону, но потом все-таки бросила еще один взгляд и закашлялась, даже забыв, что она в респираторе: внутри кристалла весьма явственно просматривался череп.

* * *
        - Напоминает один случай, когда мы с ребятками на дело пошли. Вот так же ночь, темень, нихера не видать, один лишь я догадался светильник фрэмовский с собой хапнуть, - весьма громко рассказывал Клетес, освещая путь встроенным фонарем винтовки. - Идем, короче, ну темень, да? Караванчик тихонечко так поскрипывает, а где именно - не видать нихера, и тогда один из наших докумекал - наверняка иллюзии наложили, засранцы! Ну и я, не будь дураком, тут же выскочил, копье на плечо - на сука! Ах-ахахаха! Так их нахерачило, просто диву даешься!
        - Мне кажется, что теперь все знают, что мы идем именно здесь, - тихо вставила свою фразу Флу.
        - Э, мокруша, в этом и фишка! Всякая неведомая херня полюбасу нас заметит, хоть ты на корячках тут ползай. А нормальные ребятки поймут, что здесь идут люди непростые, да встревать и не станут, - засмеявшись, сказал Клетес, слегка похлопав девушку по плечу и тут же поспешив убрать слизь с перчатки.
        - Просто он боится и скрывает страх за глупыми байками, - нейтральным тоном сообщил Аненклетус. - Но на деле - да, все кто мог, нас уже обнаружили, причем еще когда только обшивку вскрыли. Ведь кто-то же провел взлом, а это означает, что системы внутренней видеосвязи корабля наверняка функционируют, если таковые имеются.
        - Вот как… Ясно, - издав льющийся звук, Флу тряхнула волосами.
        Клетес нахмурился, но отвечать не стал, понимая, что Ан все-таки прав. Пройдя через небольшой коридор, весьма похожий на предыдущий, принц клинком сшиб запорный механизм на входе в технический туннель и, незаметно сглотнув, отправился вперед, удерживая меч в одной руке, а винтовку в другой. Сам по себе путь ничем не отличался от того, что был палубой ниже, те же провода и теснота, так что парень не выдержал и минуты такого путешествия, особенно с учетом возобновившегося скрежета и далеких поскрипываний, словно корабль жил своей жизнью.
        - Вот мне кто-нибудь объяснит? Эти десперы, короче, все дружно сдохли, чтобы лететь на планетку, так? - спросил принц, не рассчитывая, что кто-то будет отвечать. - Так на кой ляд тут херова туча этих коридоров? Жмуры ведь, когда очухаются, побегут землю целовать, а не пыль тут собирать от нехрен делать.
        - Скорее всего для внештатных ситуаций кого-нибудь оживляют, а как они будут добираться до систем и проводки, если все в стенки замуровать? - сказал Аненклетус, когда пауза уже слишком затянулась. - У мамки бы узнал, она спец, мне же большую часть воспоминаний выдернули.
        - Такая уж ваша клонья доля, - отмахнулся от демона парень, вновь задев Флу и вытерев руку. - Ну так это, раз все двери на пути кто-то позакрывал, хреновая ситуация была походу?
        - Клетес? - отозвалась связь, и парень, чертыхнувшись, чуть не выронил клинок, но поспешил прицепить его к поясу. - Внутри тех кристаллов, что вы обнаружили на подъемнике, скорее всего были тела.
        - Ха? Так значит старина Гамильтон тоже скоро за нами припрется? - нарочито весело сказал Клетес, и Агнесс неопределенно пожала плечами по видеосвязи. - Тем более нет резона назад идти, ну его нахрен, этот корабль.
        - Да, я пока что ищу путь… Сигналы с робота-защитника пропали, так что, вполне возможно, подъемник был задействован этим… нечто. Как только удастся найти короткий маршрут, мы отправимся к вам навстречу, но пока что я не рискну атаковать корабль, чтобы не активировать ненароком охранные системы, - с тревогой сказала Агнесс, и парень ответил кивком.
        - Да без б, разберемся, тут ведь не так уж и далеко, - увидев, что Агнесс отключилась, принц повернулся к Аненклетусу. - Ну че, не перехотелось сзади всех идти?
        - Неа. Я уже поставил пару ледяных стенок, так что до нас доберутся не так уж и быстро.
        - Но и мы не сможем уйти назад в случае нападения, - заметила Флу, на что Аненклетус впервые усмехнулся.
        - В твоем случае я бы не слишком рассчитывал на всякие эти неконечные смерти и прочую промывку мозгов, - пробормотал Клетес. - Так, стоямба. А не, показалось.
        После получасовых хождений по казавшимся бесконечными туннелям, троица вышла к еще одному подъемнику, ведущему к отсекам экипажа. Палубы с техническими и «жилыми» отсеками были разделены, поэтому пришлось разыскивать отдельный лифт, ведущий к поддерживаемым системами жизнеобеспечения помещениям - на случай экстренного пробуждениям.
        Прислушиваясь к посторонним поскрипываниями и неутихающему шороху, Клетес вдавил приклад винтовки в плечо и все-таки достал меч. Луч фонаря скользнул за угол, отражаясь красивым калейдоскопом отражений света, преломившегося в кусках кристалла - прямо перед подъемником лежала целая гора оранжевого минерала, достигая потолка; оставалась и небольшая дорожка, через которую можно было подобраться к лифту.
        - Ёк-макарёк, и что будем делать? - прошептал принц, ощущая, как рука начинает предательски дрожать. - Если и тут трупешники, то будет совсем не круто.
        - Я не смогу одной атакой заморозить сразу всю поверхность, - так же тихо ответил Ан, разминая бледные пальцы. - Флу, ты же можешь создать воду? Можно было бы и выстрелить с копья, но нет гарантии, что мы угробим такой объем кристаллов одним выстрелом.
        - И связь прервалась, - чертыхнувшись, пробормотал Клетес, а Флу тем временем согласно кивнула.
        - Пробуем, значит, - беззаботно сказал демон, хрустнув хрящами. - Готова?
        - Угу.
        Взмахнув слизистыми отростками, Флу сделала пару шагов вперед и создала водную стенку под самым потолком, отчего минералы тут же покрылись тонким слоем жидкости. Через мгновение после этого оранжевая поверхность стала покрываться изморозью, но вместе с этим кристаллы мелко завибрировали - раздался треск лопающихся ледяных кусочков, но Аненклетус стойко продолжал создавать гигантскую стену, охватывающую сразу всю гору оранжевых кристаллов. Посыпались осколки, часть из них выстрелила в воздух, но все прошли мимо, лишь крошка осыпалась с потолка, никак не повредив троице. Увидев, что инопланетный минерал частично обезврежен, Клетес бросился к лифту и подключил устройство к терминалу - пошли мучительные секунды ожидания, пока неуместно тихо гудящая платформа опускалась на нужный этаж, после чего мигнул свет лифта, разгоняя полумрак, кое-как подсвеченный фонарем принца.
        - Сука! - вскрикнул Клетес, увидев через щель открывающегося лифта, что внутри стоит один из встреченных ранее жукороботов. Отбросив винтовку, принц тут же вскинул копье и поставил на зарядку, но «рудиментарная» конечность защитного механизма вылетела через щель и, вцепившись в плечо парня, резко дернула его, увлекая в раскрывающийся лифт.

* * *
        С момента последнего посещения Сакрамента будто бы ничего и не изменилось - наши платформы лишь еще больше разрослись, став напоминать самый настоящий огромный форпост, ощетинившийся всевозможными орудиями. «Озарения», зависшие над поверхностью воды, выстроились в ряд и внушали своим исполинским великолепием, не говоря уж о спейстеховских «летающих тарелках», вокруг которых роились настоящие облака из дронов. Выкошенная растительность позволила разместить еще больше орудий, чем ранее, так что поверхность всех трех островов была под нашим контролем. В случае погружения мы, конечно, потеряли бы часть расположенных на ландшафте турелей, но для остальных было предусмотрено передислоцирование с помощью компактных транспортников. Вроде бы можно было теперь задействовать антигравитационные двигатели ТерБис для подстраховки, но платформы они все равно не удержат, а из-за турелей сейчас голову уже не стоит забивать.
        Не став использовать остров с куполом, поскольку на нем не было инсектоидов, да и мясная поверхность просто-напросто была нашпигована паразитическими дротиками, я решил полностью сосредоточиться на каменных развалинах. Сигнал от личинок, провоцирующих режим поиска у примитивных пракилхайвовцев, все еще присутствовал, так что первая группа ТерБис с помощью телепорта уже оказалась на одной из платформ и рассаживалась на транспортнике. Вооруженные стандартными энергощитами, эти ребятки были облачены в среднюю броню вместе с джетпаками, плюс изучили систему пещер под развалинами. В случае экстренного затопления они смогут выбраться по кратчайшему пути, в том числе притащив с собой ангелочков, так что я рассчитывал на их внезапную атаку, поскольку при крупномасштабной войнушке захватить кого-то в самые ближайшие сроки будет проблематично.
        Проверив снаряжение, тербисовцы расселись в шаттле и спустя минуту уже вошли в сеть запутанных пещер, ведущую к ранее найденным нами помещениям. Благодаря оставленным невидимым дронам-разведчикам мы отмечали, что никаких изменений в верхних ярусах не происходило, так что наш спецназ сразу отправился на нижние уровни - туда, где погибли первые из спровоцированных нами инсектоидов. Остановившись в одном зале от четырехруких хитиновых тварей, тербисовцы получили мой сигнал и замерли, после чего из ниш в камне выползли ближайшие личинки и протяжно заверещали, направляя своих «охотников» вглубь системы туннелей. Резко закопошившиеся килхайвовцы застрекотали и, щелкая острыми лезвиями, сорвались с места, а буквально через секунду мигнули гексагональные вспышки вместе с подтверждением от Оу о появлении телепортационных сигнатур.
        - Вперед, - отдав короткий приказ, я увидел, как тербисовцы не без удовольствия активируют душеловки и бросаются в соседний зал.
        Глава 82
        Затерянные в космосе.
        Приложившись о створки двери, Клетес выронил копье, продолжающее угрожающе звенеть. Покатившись по полу, парень увернулся от удара двупалой клешней, но мелкая конечность, закрепленная на тросе, неумолимо притягивала принца к длиннющим рукам охранного механизма. Стиснув зубы от боли, Клетес извернулся и, нажав на мягкий спусковой крючок винтовки, выпустил рой шелестящих пулек, угодивших в лицевые бронеплиты жукоробота. Вторая крошечная конечность резко выстрелила, впившись в кисть парня и, сломав кость, вынудила взвывшего от боли принца выпустить оружие.
        Мимо пролетел на полной скорости заточенный ледяной диск, рассекший удерживающий тросик, позволяя Клетесу высвободиться. Покатившись по полу платформы, парень пнул ногой наплечное орудие, перенаправляя его в сторону стоявшего рядом механического защитника, и с громким звоном копье выстрелило, размозжив нижнюю конечность десперандского механизма.
        Покачнувшись, махина начала заваливаться, а двупалая конечность с мерзким скрежетом попыталась уцепиться за стенку лифта; вбежавший внутрь Аненклетус создал подобие ледяного сталагмита, ударившего робота в лицевую, выпуклую часть, из-за чего механизм окончательно потерял равновесие и завалился на спину. Клетес, стараясь не смотреть на выгнутую под неестественным углом руку, подполз к упавшему мечу, после чего, воспользовавшись им, как тростью, поднялся, а затем молча подскочил к барахтающемуся на полу роботу и, активировав кромку, начал методично нарезать механическое существо до тех пор, пока оно с хлопком не затихло.
        - Вашу ж матушку, - пробормотал принц, вытирая рукавом заливающий его лицо пот. Тихое гудение оружия успокаивало, но Клетес все-таки отключил меч и вернулся к планшету, оставшемуся висеть у внешнего терминала подъемника. Краем глаза заметив, что кромка льда на гигантской куче кристаллов постепенно идет трещинами, Клетес торопливо выдернул устройство и поспешил подключиться к внутреннему пульту лифта.
        Ан, убедившись, что робот нейтрализован, вернулся к Флу, и, создав еще один слой льда, вместе с девушкой вернулся к принцу, который то и дело оглядывался на валяющийся неподалеку корпус робота.
        - Да что ж так долго-то, а! - раздраженный парень прикусил зубами губу, чуть не взвыв от боли, пока помогал сломанной рукой придержать планшет. Управление было полностью электронным, так что даже для банального нажатия кнопки подъема требовалось проводить взлом.
        Треск постепенно не выдерживающего льда становился все громче, и Клетес, оставив устройство завершать взлом, направил фонарик в сторону горы. Трещины становились все больше и заметнее, так что принц выжидающе посмотрел на своих спутников.
        - Пусть мы и не в Связи, но затраты выносливости никуда не делись. Если сейчас потрачу все на эту кучу, потом буду бесполезен, - ответил Аненклетус на безмолвный вопрос, флегматично рассматривая ледяную стену.
        - Если сейчас нас грохнут, то силушка тебе точно не пригодится! - выпалил принц, ища поддержки в лице Флу. Но девушка лишь покачнулась и удивленно посмотрела на воткнувшееся в ее тело копье, затем еле слышно воздух рассекло еще одно, и еще, протыкая девушку насквозь
        Потянув профсимповку на себя, Клетес свалился вместе с ней за небольшое укрытие, которое предоставляла боковая часть лифта возле панели. Аненклетус создал прямо перед собой стенку, в которую угодило еще одно копье, после чего сам в ответ метнул большую сосульку - затаившаяся на краю огромной горы минералов Миранда захрипела, когда в зияющую в ее голове дыру, заполненную оранжевым порошком, врезалось ледяное острие. Заскользив по ледяной корке, девушка с застывшим выражением ужаса на лице скатилась на пол бесполезной куклой, а затем ее тело прошила очередь крошечных пулек, выпущенных Клетесом. Дверь наконец-то закрылась, и подъемник отправился наверх.
        - Эй, эй, ты как? Черт! - попробовав похлопать лежащую рядом Флу по лицу, парень увяз в ее теле пальцами, но красные глаза сфокусировались на нем.
        - Все хорошо, - безэмоционально сообщила девушка, добавив булькающих звуков для уверенности. Ан, подойдя ближе, молча выдернул из тела девушки-слизня все попавшие в нее копья, и голубоватая жидкость, составляющая тело Флу, медленно заполнила отверстия. - Я просто подмерзла, вот они и застряли, так бы пробили насквозь…
        - Ха-а? Серьезно? Ты живая? - не веря своим глазам, Клетес прижался к девушке, теперь уже наплевав на ее слизь, но скривился, когда неудачно коснулся сломанной рукой своего тела.
        - Зато ты ранен, - нахмурившись, сказал Аненклетус. - Тут зельем не обойтись, но боль унять можно, - сказав так, демон выудил из небольшого поясного мешочка склянку с густой красноватой жидкостью. Без сомнения, отряд взял с собой аптечки первой помощи и зелья, но без специалистов, которые были редки, исцеление тяжелых ран и, тем более, воскрешение, были очень проблематичны, да и не было никакой гарантии, что магия сможет действовать так далеко от Проэлии, поэтому-то и были выбраны именно те, чьи способности являются врожденными.
        Поблагодарив, Клетес привалился спиной к холодной стенке лифта, ощущая его еле заметную вибрацию, и с удовольствием выпил сладковатый напиток, почти сразу почувствовав, как боль отступает. Флу за это время уже поднялась, закончив извлечение небольших осколков, проникших в ее тело, а Аненклетус на всякий случай заморозил инородные предметы в углу подъемника.
        С глухим стуком лифт остановился на нужной палубе, и Клетес, нехотя вздохнув, подобрался к висящему возле пульта планшету. Связь снова оборвалась и должна будет восстановиться через десяток секунд, но двери уже начали открываться.
        На этот раз вместо темного коридора, по своему виду отличающегося от технического туннеля разве что шириной, перед троицей возник обитый серебристым металлом предбанник-шлюз, отделяющий потенциально жилые помещения экипажа от возможных пробоин в шахте лифта. Как только Аненклетус шагнул вперед, под потолком загорелись яркие лампы, слишком непривычные после кромешной темноты - дорожка из потолочных диодов пробежала прямиком до мощной двери, возле которой замигал терминал. Осмотревшись, и не увидев следы кристаллов, Клетес подошел к панели и снова подключил устройство.

* * *
        Агнесс отложила очки в сторону и с нажимом помассировала лицо - все это оказалось для нее куда сложнее, чем она считала. Особенно раздражала постоянно прерывающаяся связь, причину исчезновения которой она пока так и не смогла выяснить. Пусть даже она обрывалась ненадолго, но эти секунды могли быть критичными, хотя девушка и понимала, что банально не успеет ничем помочь запертым в исполинском корабле товарищам. Просмотрев с задержкой столкновение, которым завершился выход к еще одному лифту, Агнесс смогла приметить Миранду, вернее, ее ожившее и контролируемое кем-то тело. Если бы речь шла об обычной магии смерти, то достаточно было уничтожить некромантов, но здесь все было завязано на проклятых непонятных кристаллах, которые лежали на поверхности абсолютно повсюду. Хотя, если учесть, что даже сама планета щеголяла оранжевым оттенком при просмотре из космоса, существовали все-таки места, где месторождений не наблюдалось, но это уже казалось скорее случайностью, чем какой-то особенностью.
        Сзади послышались шаги, и девушка поспешно нацепила очки, после чего разглядела вошедшую внутрь Блэки.
        - Изолирование кристаллов завершено, общее количество крайне невелико, так что рассчитываем на минимально возможное воздействие, - отчеканила эльфийка, избавившись от шлема. Агнесс же, уже успевшая снять респиратор после проверки помещения, рассеянно кивнула.
        - Думаю, пока не удастся понять, с чем имеем дело, не сможем помочь ребятам с их потенциальными противниками. Кратчайший путь от мостика к внешним шлюзам идет через палубу летального анабиоза, а это…
        - Сотни трупов, каждый из которых может быть ожившим, - сказала эльфийка, невесело усмехнувшись. - Просто прелестно.
        - Без тебя знаю, но может сложиться и так, что они все еще в анабиозе, там все-таки дополнительная защита, а, если шлюзы между отсеками были перекрыты, корабль явно попадал во внештатные условия, так что колонистов могли и не оживить. В любом случае, как доберемся до мостика, сможем узнать получше, - устало сообщила Агнесс.
        - А что с возможностью пробить обшивку телепортационными орудиями? Неужели мощи не хватит? - говоря об оружии, эльфийка в черном машинально схватилась за рукоять одной из винтовок, висящих у нее на спине.
        - ОУУ? - вместо ответа сказала Агнесс, и электронный голос крейсера оживился:
        - Анализ… Повторение найденной информации. Согласно спецификации по колонизационным кораблям класса «Новая Надежда», данный тип звездолетов не оборудуется силовыми полями, поскольку отсутствие на момент года выхода с верфи эффективных генераторов резко ограничивало возможность полезной нагрузки для создания будущей колонии. Вместо этого звездолеты данного класса снабжены мощными кинетико-энергетическими орудиями класса «космос-космос» и передовой системой расчета траектории полета, позволяющей сбивать любые потенциально опасные объекты на подлете.
        - Короче, пусть и с меньшей дальностью, но суденышко может врезать по нам со своих игрушек, если мы начнем летать вокруг и пробиваться в обшивку, - неутешительным тоном сказала Агнесс. - Хотя я и удивлена, что до сих пор по нам не открыли стрельбу, ведь кто-то же взламывал Автоматон.
        - Ясно, не хотите рисковать портальным двигателем, - понимающе закивала эльфийка. - Тогда как можем помочь?
        Откинувшись в кресле, Агнесс прикрыла глаза на мгновение, пытаясь собрать всю информацию в кучу, после чего повернулась к эльфийке и, все еще зажмурившись, сказала:
        - Думаю, ключ в этих чертовых кристаллах. Если поймем, что это такое, то будет ясно, как с этим бороться, поскольку на данный момент ничего не придумали лучше замораживания, да и то, это лишь временный эффект.
        - Но найденные вокруг корабля не показали каких-либо особых отличий от любого другого минерала, - начала было Блэки, но Агнесс ее остановила жестом.
        - В этом и суть, но разыскивать те, что находятся на корабле чересчур опасно, особенно с учетом того, что нет возможности их транспортировать: придется изучать на месте. Да и не хотелось бы мне эти штуки тащить на крейсер, - честно призналась Агнесс, открыв глаза и в задумчивости положив пальцы на подбородок. - Хотя… дай мне подумать.

* * *
        Впервые за время нахождения на корабле Клетес почувствовал себя в относительной безопасности. Позади был лифт, на котором точно никто не приедет без их ведома, вокруг светло, только вот за дверью неизвестность, но с учетом более мощного замка парень искренне надеялся, что туда не успела пробраться эта оранжевая чума. Аненклетус взял себе винтовку парня, чтобы дать ему свободу действий, так что принц сидел возле двери, сжимая здоровой рукой рукоять своего меча - единственного подарка, что остался у него от родителей. Подделка под арверовский вид была просто идеальной, и парень с усмешкой вспомнил, сколько раз его теперь уже погибшие товарищи восхищались остротой лезвия, которое на деле было раскаленной кромкой. Помимо клинка, у Клетеса оставалось еще световое копье с парой зарядов, и его он не мог никому отдать - хотя здесь не требовалась авторизация для владения снаряжением чужой фракции, оружие было не самым простым в использовании, поэтому в этом вопросе все надеялись только на него. Флу же вообще пришла без всего, но именно этим она и поражала парня - он без оружия сейчас бы просто забился бы в
угол и молился, чтобы его не нашли, а она вот, спокойно стоит, с интересом осматривая окружающий их металл.
        Устройство тихо пиликнуло, подтверждая готовность, так что принц быстро поднялся и, нажав открытие, осторожно спрятал гаджет в карман. Быть может, на нем проклятие? Уже двое, касавшихся его, умерли, а он руки чуть не лишился. Шумно вдохнув, Клетес извлек клинок и приготовился встретить то, что находится внутри, чем бы оно ни было. Но нет - диоды, шумно щелкая, стали зажигаться, словно пытаясь увести невольных путников за собой.
        Переглянувшись, троица вошла внутрь, оказавшись в пустынном коридоре. В ближайшей комнате помигивала звездная карта, все еще разыскивающая в автоматическом режиме известные созвездия, системы и планеты, наплевав на то, что корабль уже не один десяток лет лежит на оранжевой планете без возможности взлететь. Пройдя чуть дальше, троица, внимательно осматриваясь, вышла на капитанский мостик, который засветился экранами, как только они появились. Однако, первым же загорелось предупреждение об авторизации и, вздохнув, Клетес запихнул устройство в гнездо на панели. Все указывало на то, что с момента приземления здесь никто не появлялся.

* * *
        - Клетес? - приняв решение, Агнесс наконец-то смогла пробиться в окно между отключениями, которые, казалось, только участились. - Фух, отлично, вы целы!
        - Есть такое, - цокнув языком, сообщил парень. - Не забудь передать Кардиналу, что он недальновидная падла.
        Побледнев, девушка быстро расспросила «сына» и выяснила, что из-за устаревшего оборудования, а, скорее, слишком продвинутого софта, рассчитанного на производственные мощности безликих, программка для взлома посадила всю систему и будет подбирать коды не меньше двенадцати часов.
        - Хорошо, пусть будет так, - потерев виски, сказала Агнесс. - Заблокируйте двери на мостик - раз уж они уберегли его от вторжения, то и вас защитят, а мы пока попытаемся разобраться в том, что же здесь творится, - получив подтверждение, Агнесс прервала связь и отправилась в трюм крейсера.
        - Что-то решилось? - нейтрально спросила эльфийка в очках, имея в виду раздумья командира.
        - Да. Время у нас пока есть, так что я попробую модернизировать оставшегося у нас щитовика исследовательским оборудованием. Потом вы с Кримсон под защитой дронов отправитесь к пробоине и, используя коротковолновую связь, попробуете дистанционное управление - надеюсь, оно будет без сбоев. Используя нашего робота попробуем выудить кристаллы, которые добрались до тела Винсента и остальных, но сами останемся вне досягаемости.
        - А почему бы не использовать сикигами? - задумчиво спросила Мей, рассматривая бумажные карточки, летающие вокруг нее. Агнесс была приятно удивлена тому, что магия ламии работала и на другой планете, хотя, это было и неудивительно, ведь ее изначально такой и призвали.
        - Для обороны - используем, турелям доверия нет, пока там есть взломщик, - с легкой улыбкой сказала девушка и поправила очочки. - А теперь - не мешайте.
        Глава 83
        Зачем?
        Как и ожидалось, прямо перед сорвавшимися с места килхайвовцами оказались уже знакомые бойцы - закованные в броню ангелы. Ловко резанув посохом, ближайший сакраментянин рассек надвое бросившегося в его сторону килхайвовца, затем играючи переместился за спину еще двоим и размашистым ударом, удивительным для сравнительно узкого тоннеля, отсек им головы. Второй из ангелов просто выставил оружие перед собой и еле заметно рванул вперед, нанизав сразу двух инсектоидов на посох подобно шашлыку. С хлестким звуком оба хвоста сакраментянина прошлись по хитину, отсекая его в месте проникновения оружия, после чего ангел рывком выдернул посох и фазовым прыжком отправился к следующим жертвам.
        Третий и последний из отряда элитных бойцов появился ближе всего к выходу, резко ушел к земле и крутанулся на месте, вращая посохом над собой - во все стороны полетели отрубленные конечности обезумевших из-за визга инсектоидов, а брызнувший ихор запачкал все камни вокруг, но портальное поле сакраментянина поглотило все капельки, оставляя крылатого убийцу девственно чистым в его серебристой броне. Хлесткий удар хвостом, еще один взмах посохом - сразу четыре инсектоида с глухим стуком повалились на землю, погибая с такой скоростью, словно их тюремщики только и ждали повода к насилию.
        Вновь крутанувшись, ангел замер, и ему под ноги подкатилась граната - алая дымка сбила с толку пришельца, и этого мгновения было достаточно, чтобы зал озарила яркая вспышка, а затем эхом разлетелся приумноженный в десятки раз кристальный звон разбившегося стекла. Обескураженный ангел отлетел к стене и осел на землю, оглушенный перегрузкой портального поля, а затем из туннеля высыпали черно-алые силуэты. Коротко переговариваясь, спецназовцы тут же распределились полукругом, отсекая лежащего неподалеку противника от его товарищей. Лидер отряда, Ригор, как оказывается, звали бойца со стальной челюстью, сделал отмашку, и из задних рядов тут же появились два легкобронированных пехотинца с экспериментальными гранатометами - смесь тербисовских и портальных технологий самих сакраментян, созданная мной почти что на коленке через редактор «Вестника».
        Бесшумно использовав фазовый прыжок, оба ангела оказались прямо в центре рядов, не позволяя стрелять вблизи из гранатомета, но взмахи посохами оказались заблокированы клинками, запитанными духовной энергией. Металл за мгновение вспыхнул алым свечением, заполняя пещеру шепотом давно убитых людей, из-за чего ангелы даже отшатнулись от этого оружия.
        В пугающем шепоте, повторяемом эхом в мраке пещеры, отчего атмосфера становилась невыносимо жуткой, разнеслись почти что плачущие фразы ангелов:
        - Зачем?!
        Воспользовавшись заминкой, оба пехотинца выстрелили из гранатометов. Один из сакраментян резко переместился в сторону, но отслеживание траектории позволило тербисовцу тут же выстрелить взрывчаткой в примерный квадрат появления противника; оказавшись в пустом месте пещеры, в котором лишь молчаливо истекали ихором погибшие инсектоиды, ангел громко и пискляво вскрикнул, когда под ним взорвалась еще одна граната. Панически взмахнув крыльями, сакраментянин подлетел почти до потолка, увлекаемый инерцией от спаренного взрыва, а затем рухнул вниз, оглушенный взрывом поля. Третий, не повторяя ошибки сородича, ушел далеко вглубь пещеры, где было сравнительно легко увернуться от заряда гранатомета, поэтому тербисовцы остановились на уже подбитых бойцах - распаковав силовые кубы, слаженным движением пехотинцы забросили одного из ангелов внутрь поля, которое гарантировано блокировало как минимум мои фазовые прыжки, а затем направились ко второму.
        - Новые вспышки, - нервным тоном сообщила Оу, передав информацию и Ригору, поэтому пехотинцы остановились и вновь выстроились в формацию.
        В дальнем конце пещеры, возле забившегося в угол третьего Ангела возникло сразу шесть фигур. Что-то абсолютно новое, но, в тоже время - очень знакомое, и спустя мгновение меня осенило! Создавалось впечатление, что сакраментяне использовали тела попавших к ним витаметов для создания образа по собственному разумению, а, возможно, и умудрились воспользоваться моей мыслишкой, что, конечно, было совпадением.
        Двухметровый робот. Небольшой торс с посаженной внутри бронированного углубления головой, помигивающей ярко-светящимся диодом; на теле закреплено четыре руки со множеством сочленений, удерживающие в руках клинки незнакомого вида. Узкие и тонкие ноги, закрепленные на небольшом тазе, казалось, были лишь для виду, поскольку механизмы висели в воздухе так же, как и настоящие, живые ангелы. Однако, к тазу были прикреплены еще две руки, а позади - длинный зубчатый подвижный хвост, чиркающий по земле в нетерпении. Вид металла и закрепленные на ключевых точках генераторы полей не оставляли сомнений в том, что это собранная наспех подделка под наши, технологические достижения.
        - Нет следов духовной энергии, можно уничтожить, - сообщил я, и тербисовцы сразу зашевелились. Залп энергетическими сгустками дал понять, что шестирукие механизмы лишены портальных полей - то ли им не удалось их закрепить на витаметах, то ли роботы были созданы именно для противодействия нашему телепортационному оружию, хотя, без поля оно наносит не менее мощные повреждения.
        Промелькнув зигзагоообразными прыжками, полностью смазывающими эффективную работу сенсоров, сразу три механизма поравнялись с ближайшими тербисовцами; шесть клинков опустились на энергетическую защиту пехотинца, которая лишь замигала, выдержав попадание. Сам же боец не раздумывал и секунды - получив удар в грудь, он уже вогнал клинок в щель между хлипким торсом и тазом механизма, после чего резко повел лезвием в сторону и разрезал существо напополам. Заискрив, робоангел пошатнулся и осыпался на пол набором запчастей, а две его копии схлестнулись с другими пехотинцами, которые не были вооружены мечами. Один замешкался, пытаясь переломить хребет механизма когтистой перчаткой, и в этот момент прямо над ним возник настоящий ангел, воспользовавшись тем, что его робо-помощники нарушили работы наших сенсоров. Опустив мощный удар на голову тербисовца, крылатый сакраментянин прибил спецназовца к полу, но поле продолжало искрить, смягчая повреждения, которые ежесекундно наносил посох. Взревев, тварь добавила к атаке еще и свой хвост, когда сзади на него сиганул Ригор вместе с двумя опытными бойцами -
приблизив к крыльям заверещавшего ангела душеловки, командир и его помощники словно присосались к нему, активировав поглощение, и сразу же стало заметно, как легкая дымка, словно нехотя, проникает из доспеха в перчатку, медленно плывя по воздуху. В панике издав тонкий предупреждающий крик, ангел совершил прыжок, при этом умудрившись зацепить одного из пехотинцев и тем самым отсечь ему пару пальцев гранью поля, но в месте выхода его уже ждал взрыв гранаты. Отлетев вместе с разбившимся щитом обратно к вторженцам, Ангел вновь закричал, и весь остров заметно завибрировал.
        Оставшиеся целыми роботы попытались отойти назад, забрав с собой ангелов, но меткие залпы энергетических винтовок покалечили их и заставили убраться ни с чем. Подскочив к все еще трепыхающемуся бескрылому сакраментянину, Ригор положил по бокам от него два алых клинка, между которыми на мгновение мигнуло поглощающее поле, отчего инопланетянин тут же затих, а затем, взвалив на плечо бездыханное тело, командир бросился к выходу вместе с товарищами, подхватившими два куба с оглушенными пришельцами.
        Быстро отсчитывая секунды до заполнения пещер острова жидкостью, Оу сопровождала отряд на пути к поверхности. Активировав двигатели своих невероятно маневренных джетпаков, тербисовцы смогли быстро пройти нижние уровни, которые уже через мгновение оказались затоплены, а затем всеми добрались до ведущего наверх колодца, через который когда-то наружу вылез огромный спрут. Быстрый старт - и вот уже спецотряд пулей выскочил из развалин, погружающихся под воду, пока с поверхности забирали большую часть размещенных там турелей. Никто не последовал за нашими бойцами, так что вскоре пехота ТерБис приземлилась на подготовленной платформе и выгрузила свою добычу.
        - Великолепная работа, - похвалил я Ригора и ребят, про себя удивляясь, насколько шустро они сработали. На самом деле, ликвидаторы себя тоже неплохо показывали, но в ближнем бою они были крайне слабы, поскольку не могли ничего противопоставить мощным портальным щитам кроме быстрого самоподрыва собственным оружием.
        Не дожидаясь момента, когда ангелы очухаются, я сразу же отправил лояльные дроны для забора проб, отделив погибшего ангела от остальных; без повреждения панциря получить культуру микробов было весьма сложно, так что пришлось на ходу создавать асептические условия, что на открытом воздухе и, в общем-то, продуваемой всеми ветрами платформе казалось чем-то диким, но быстровозводимые постройки творили чудеса. Как только беспилотник, за действиями которого следил не только я, но и Реги прямиком с Проэлии, взял пробу, я наконец-то успокоился и устало откинулся на спинку. В этот раз пришлось делать не так уж и много, но переживал я куда больше - как и ожидалось, сакраментяне теперь так просто не вылезут, и наверняка попытаются подготовить контратаку с учетом последних полученных сведений о наших войсках. Мне-то, конечно, будет на это в какой-то степени плевать, если с бациллами, полученными от этого желе в металле все выгорит, да и в собранной на «Вестнике» массовке я не сомневался - одни только ТерБис могут воевать вообще без суши под ногами за счет своих летающих Молохов, не говоря уж о мощной
воздушной поддержке. Остаются опасения о колонизационной деятельности сакраментян, но прямых доказательств подобного пока вроде и нет, кроме того факта, что они умеют разгуливать на других планетках.
        Для моего успокоения один из дронов отправился забрать пробы для сверки у еще живого ангела, но, после, видимо, в чем-то болезненной процедуры, что казалось странным для искусственной оболочки, существо вновь пришло в движение. Отправив беспилотник поскорее в сторону, я привел тербисовцев в готовность, и теперь на пустой платформе, ощетинившейся турелями, стоял отряд снаряженный душеловками, следя за каждым движением запертого в невидимой клетке пришельца.
        Крылатый боец пару раз попробовал фазирование, но, уткнувшись в стенки, быстро бросил свою затею. Лишившись и маневренности, и поля, и посоха, ангелок даже летать перестал, принявшись вышагивать по защищенному полем каменному полу. Тем удивительнее было услышать их сакраментальное, хех, «Зачем?», сопровождаемое наигранным и, по всей видимости, синтезированным хохотом, отчего становилось даже немного жутко.
        После пары минут дурдома, я решил использовать один из беспилотников, способный генерировать кривые голограммы и, убравшись с мостика, нашел на «Вестнике» такой же агрегат, после чего включил уже известную инопланетянам форму Архилича и синхронизировал передачу. Не то, чтобы я на это особо рассчитывал, поскольку зараженный деуслегиовец, с которым ранее доводилось беседовать, уже давненько ничего не рассказывал, но попытаться стоило. Так и оказалось - приметив мой искаженный дальностью передачи образ, ангелок прекратил свой театр одного актера и подошел чуть ближе к стенке куба.
        - Каков же повод для веселья? Или это у вас такой обычай для оплакивания погибших? - без каких либо интонаций произнес я, и существо, похоже, явно заинтересовалось тем, что я вышел на контакт.
        - О-пла-ки-ва-ние, - явно непривычный к языку, крылан по слогам кое-как повторил длинное слово. - Нет. Это - освобождение, - будто бы обучаясь на глазах, уже понятней произнес ангел, замерев в одной позе, словно диковинная статуя.
        Ох, ну блин, опять-двадцать пять, Мисс Мясо уже это втирала.
        - Стоп, дорогой. Вы мне в прошлый раз рассказывали, что мы, дескать, технологические вояки, все из себя такие плохие, никакого не хотим понять и уничтожаем почем зря, - быстро сказал я, оценив, что существо должно понимать меня и без разжевывания слов по слогам. - А вы - эдакие поборники идеалов, освобождающие от цепей и все такое.
        - Да, - прозвучал короткий ответ, и ангел даже слегка шевельнулся.
        - Но что вы делали там, в туннелях? Вы ведь устроили геноцид бедных инсектоидов, которые даже никого не трогали?! - ну, можно сказать, что я немного лукавил, поскольку жучки все-таки клешнями махали не из-за желания обнимашек.
        Явно оценивая сказанное мной, ангелок вновь шевельнулся, слегка приподняв голову, чтобы мне было четче видно его рот.
        - Нет, не геноцид. Освобождение.
        - Да в чем блин разница-то тогда?! - несмотря на эмоционально окрашенную фразу, за счет потустороннего мертвячьего тона я казался все еще невозмутимым.
        - Вы прекращаете жизнь существ, которых не пытаетесь понять. Делаете их своими рабами, - в очередной раз заладил посланник сакраментян. - Жизнь должна прерываться, это естественно, но она не должна заканчиваться напрасно.
        Струнка понимания тренькнула в моем мозгу, но я все-таки постарался вывести существо на дальнейшее объяснение, не до конца веря в свою догадку.
        - И что же вы понимаете под, хм… Этим циклом? Зачем?
        Ангел, казалось, улыбнулся, услышав свой любимый вопрос.
        - Жизнь прекрасна в своем великолепии. Мы собираем отголоски разнообразных культур, произведения искусства, простые изображения и продукты труда и разума. Даже если они примитивны и откровенно скучны. Если индивид больше не способен ничего сотворить для этого мира, его можно освободить.
        - То есть… Вас удивляет, что мы убиваем тех, кто еще не накалякал для вас на скалах картинки? Или не построил те чертовы архитектурные изыски, больше похожие на сраные развалины?
        - Да. Растратное освобождение. Нельзя прерывать жизнь, не поняв ее, - коротко ответил ангел, щелкнув сочленениями брони.
        - Больные ублюдки…
        - Безразлично. Скоро растратному освобождению настанет конец, ибо придет конец бесполезного рабства. Мы дадим реализовать себя всем желающим, чтобы все смогли освободиться! - вновь сгенерировав смех, сообщил ангел, после чего в его руке засветилась голограмма, гораздо более четкая, чем наши. На ней было изображено то, отчего я невольно похолодел, хоть и был нежитью.
        - Откуда? Откуда ты узнал, тварь?!
        - Технологические расы примитивны, Искатели давно поглотили информацию, - сообщил ангел, показав пальцем вверх, на небо, где за пеленой висел наш флот. - Вы весьма интересный субъект, надеемся, что вы освободитесь позже, чем ваши сородичи.
        Вот почему эти твари так вяло на нас нападали, им без разницы, что над ними висит наш флот. Чертовы скаты пробирались к нам не в самоубийственной атаке, а с целью получить информацию, которая так легко утекла… А теперь в глубине планеты им никто не мешает готовить вторжение всеми силами, ведь на схематическом изображении крылатого пришельца была изображена Проэлия.
        Глава 84
        Ужас из глубин.
        Так. Главное - не пороть горячку. На ум весьма удачно пришла мыслишка, высказанная в одном фильме: «Это в комиксах тупые злодеи. Думаешь, я стал бы объяснять свой план, существуй у вас самая ничтожная возможность как-то его сорвать? Я всё сделал 35 минут назад». Но я имею дело не с человеком, так что не думаю, что будет верным оценивать его со своей точки зрения.
        Оценивая наши возможности все то время, пока мы торчим на орбите и создаем подвешенные в воздухе базы… Сакраментяне вполне могли расценить, что это верх наших возможностей; по сути, им достаточно убрать оставшиеся острова под воду, раз все интересующее они уже обнаружили, и мы их все равно не сможем достать. Так они считают, но было куда выгодней вообще не высказываться, а банально стерпеть захват в плен, почему же нет? Если брать в расчет те бредни, о которых они рассуждают, а иначе сложно подобное расценивать, то загвоздка во мне и, возможно, других «интересных» личностях. Они могут вполне искренне переживать, что захреначат меня ненароком, а я ведь еще им стишок с табуреточки не рассказал и крестиком не вышил, ах, как потеря! Так что все это может быть своеобразным предупреждением для атакующего флота, поскольку явно же к их планете наведались не задохлики, а как минимум, профессиональные и успешные ребята, достаточно амбициозные для самой идеи захвата чужого мира.
        Что же ожидается от меня? Несмотря на то, что столкнуть лбами безрожих и тентаклей было бы весьма удачной идеей, я боюсь, что выковырнуть сакраментян с Проэлии будет весьма сложно, так что не стоит даже давать поводов этим паразитическим тварям хоть как-то приблизиться к моей семье. За исход подобной стычки я не ручаюсь; даже если здраво оценивать, что проэльские технологии на голову выше сакраментских, встраивание последних поможет им в кратчайшие сроки свести на нет любые потуги безликих, превратив наших бойцов в своих собственных. Это здесь удается достаточно успешно изолировать наши войска от заражения, да и то, с переменным успехом, а что будет на пронизанной Ростками планете… Короче, масштабное повторение случившегося на сборах после назначения меня Аделантадо.
        Значит, нужно покончить с тварями здесь и сейчас. Эта планета наверняка является одной из основных, так что сборы наверняка проводятся именно здесь. И, хотя пелена до сих пор не угасает, поглощая любые заряды, из-за чего мы в лучшем случае можем пользоваться "окном", предоставленным нашим кораблем, есть парочка неразыгранных козырей. ТерБис отлично показали себя в закрытых помещениях, так что в случае обнаружения структур в глубинах острова, вполне можем оставить зачистку на них; а вот на просторах, где у ангелочков будет преимущество за счет фазирования, можно задействовать АнжХэл в качестве поддержки неповоротливой техники; ну и Зверь никуда не девался, как последний козырь, если не будет угрозы заражения.
        Поняв, что сакраментянин больше не собирается ничего рассказывать, я отключил голограмму. Было бы отличной идеей вызнать у живых тварей детали, вот только готового способа для получения информации от серых виноградин у меня не было. Туман АнжХэл мало того, что может не сработать, так еще есть опасность заражения; мозговым паразитам не найти мозги, а вот телепатия… Возможно. Распорядившись отправить парочку шэдмерок для теста, я вернулся на мостик.
        - Оу, флот РегиМар готов?
        - Да, Нико, уже давно. Распорядиться о начале операции? - услужливо спросила голограмма девушки, и я без промедления отдал приказ. Оставляя подлодки в секрете, мы провели лишь поверхностный тест с захваченными заранее пробами воды, но в естественной среде я не стал использовать флот до последнего, и теперь узнаем, насколько это было дальновидно…или опрометчиво.
        На освобожденных от самолетов взлетно-посадочных площадках «Озарений» мигнула целая цепочка порталов, и вскоре показались первые подводные корабли. На самом деле, с учетом их внешнего вида, я бы, скорее, отнес их к подводным истребителям, настолько изящными казались формы суденышек. Плоские, но снабженные полусферами в передней части, корабли РегиМар были снабжены реактивными двигателями, придающими им еще большее сходство с воздушными машинами. Жемчужная броня красиво переливалась в свете сакраментского светила, а установленные на крыльях-плавниках гибридные телепортационно-регимарские орудия придавали машинкам угрожающий вид. Каждая подлодка была около шести метров в длину, и это были наименьшие из подготовленных кораблей.
        Грузовые беспилотники, собранные на заводах «Озарений» буквально за пару минут, дружно подлетели к трем десяткам суденышек и, подцепив, отправились к поверхности воды. Еще одна секунда - и с дружным плюхом вся техника оказалась в воде, а на одном из мониторов побежали стройные ряды показателей, в которые я всматривался до рези в глазах. Не прошло и минуты, как состав жидкости вокруг замерших на одном месте суденышек начал меняться, подгоняемый внезапно возникшими со стороны островов течениями - молекулы химиката распространялись невероятно быстро, и вот уже за еще одну минуту в жидкости стал накапливаться «антижемчужный» агент - блестящая поверхность подлодок начала мутнеть и отщелкиваться, словно отсыревшая штукатурка, а все большие и большие куски брони медленно опускались в сторону темного дна. Не получилось?
        Появились новые показатели, и я смог увидеть, как под слоем почерневших пластин вновь проглядывает поблескивающая поверхность, переливающаяся со слегка другим оттенком. Двигатели подлодок прекратили тест турбин и активировали тягу, дружной стайкой отправляя лодки к погрузившемуся мясному острову с полуразрушенными нами куполами.
        - Легат сообщила, что все работает, - с радостью в голосе сказала Оу, возникнув рядом со мной. - Регенеративное покрытие каждый раз создает слегка измененную структура композита, составляющего основную массу жемчужной брони, из-за чего в окружающую жидкость сакраментянам приходится каждый раз выплескивать все новые и новые варианты химикатов. А лопасти двигателей просто отбрасывают отмершие биофильтры, позволяя не беспокоиться об «антирегимарских агентах».
        - Передай ей мою благодарность, - сказал я, не удержавшись от легкой улыбки облегчения.
        - Она это предполагала, и сказала: «Не за что». Ей самой было интересно, но она сожалеет, что текущих заложенных ею комбинаций хватит лишь на несколько тысяч часов пребывания в этой агрессивной среде, - хихикнув, сказала Оу.
        - Что ж, постараемся успеть за это время, - сказал я, покачав головой, а подлодки тем временем уже оказались рядом с островом. Мощные прожекторы пробивали толщу воды, выкраивая очертания огромной махины в полумраке глубин океана - казавшийся обычным кусочком земли, остров под водой создавал впечатление исполинского куска мяса, слегка колыхающегося в еще невскипевшей кастрюле с водой. В розовых бугристых стенках можно было заметить пульсирующие сфинктеры, через которые постоянно выбрасывался в окружающую воду химикат, пытаясь растворить или хотя бы вывести из строя оболочку настырных лодчонок, которые ни в какую не хотели поддаваться. Лодки пошли резко вниз, удивительно легко справляясь со всевозрастающей перегрузкой, и, дойдя до точки в четыре километра, я дал указание остановиться - это уже было глубже, чем в среднем на Земле, но дна пока что толком не было видно - кроме одной точки-плато, своего рода выступа в ландшафте, к которому, похоже, и прикрепилась воистину невероятных размеров тварь. Как только представишь, сколько по этой многокилометровой махине нужно гонять крови, чтобы поддерживать,
становится дурно от масштабов.
        Вода на этой глубине была мутной, а концентрация токсинов резко снизилась, и причиной было, думаю, в первую очередь то, что железы, создающие агрессивные вещества, располагались близко к поверхности, рассчитывая на тех бедолаг, что надумают погрузиться. Со стороны поверхности каменного выроста, а также откуда-то из глубин шло мягкое свечение, создаваемое, видимо, местными водорослями, тонны которых всасывались островной тварью через щели, отдаленно напоминая принцип питания китов. Если учитывать то, с какой скоростью вырастают гербиоиды, то немудрено, что тварь выбрала себе для питания местную флору. Пришла мысль попробовать отравить их питание, но, подумав, я расценил, что этого будет недостаточно.
        Оставленные по пути следования подлодок разведывательные датчики благополучно растворились, успев создать за счет колебаний волн карту подводного острова, после чего с «Озарения» выпустили «гражданские» модели подлодок, снабженные устойчивыми сканерами, раз уж ничего интересного выяснить нахрапом не удалось.
        Наш небольшой подводный флот сместился, оставаясь на заданной глубине, и вскоре вышел к еще одному существу, на котором располагалась сеть пещер. Не слишком-то отличающийся от предыдущего, этот монстр оказался меньше размером, да и не был снабжен отравляющими железами, но зато почти от самой поверхности его мясную суть прикрывал каменный панцирь, резко обрывающийся на глубине пары километров, после чего существо полностью копировало своего куполоносного сородича.
        Вновь стронувшись с места, подлодки отправились к третьему острову, но в этот момент мы зафиксировали телепортацию - прямо в воде неожиданно оказался гигантский спрут, очень похожий на того, что пытался уничтожить нас в космосе, а из скрытых до этого складок плоти обоих островов стали появляться скаты, чья маневренность в воде просто поражала.
        - Торпедная атака, уход в сторону.
        В едином порыве лодчонки выпустили скоростные заряды, с веселой вереницей пузырьков отправившиеся прямо к огромному, покрытому щупальцами телу. Бесшумно воткнувшись в мясистое тело, торпеды сдетонировали, и мягкое свечение водорослей заглушилось яркими вспышками плазменных боеголовок, от которых вода вокруг мигом вскипела. Наполовину сварившийся спрут резко взмахнул щупальцами, выстреливая крошечными крючкообразными выростами, которые прочертили своими тоненькими паутинками воду и попытались впиться в регимарский флот.
        Разошедшиеся в сторону подлодки легко ушли из-под этой атаки, но налетевшие скаты ничуть не уступали нашим кораблям в скорости, а, возможно, даже превышали их. Впившись зубами в обшивку, один из сакраментян стал прогрызаться через стремительно регенерирующую жемчужную броню, пытаясь сбить хвостом один из двигателей. Орудие, расположенное на подвижном креплении резко развернулось, и внутри ската оказалась широченная дыра, в которую тут же хлынула окружающая вода, вымывая внутренности и жидкости моментально погибшей твари.
        Еще одна подлодка пострадала, попав под атаку сразу двух скатов, и, потеряв оба крыла-плавника, выпустила остатки воздуха из корпуса и камнем пошла на дно, продолжая вяло пытаться восстановить обшивку.
        Сразу три подлодки уходили по крутой траектории от преследующих их скатов, которые уже умудрились напитаться энергией от парочки сожранных подлодок, и теперь искрили своими зубчатыми выростами на передней части тела. Сквозь воду пронесся незаметный пучок энергии, и телепортировавшийся скат оказался прямо перед троицей суден, ловким ударом хвоста рассекая одну из подлодок ее собственной инерцией.
        Отвлеченные борьбой с верткими скатами, несколько подлодок угодили под цепкие коготки спрута, и теперь притягивались тентаклевой тварью прямиком в его огромную пасть, зияющую огромной черной пещерой на фоне поблескивающего бирюзовым светом дна.
        Воду прочертили два пенных следа от гигантских торпед - каждая из этих малышек была по размеру с уже виденные регимарские суденышки; с хлопком отделившись от носителя, боеголовки сдетонировали скоростным фейерверком и разделились на сотни крошечных зарядов, заполнивших всю толщу воды между двумя островами. Крошечные жемчужины быстро разбухали от поглощаемой ими жидкости, а затем стали разномастно взрываться, оставляя после себя пустоты, практически сразу схлопываемые устремляющейся на место телепортационного взрыва водой. Оставшийся десяток суденышек ловко проскочил мимо жемчужинок, не спровоцировав их активатор даже при прямом столкновении, а вот скатам так не повезло - за пару секунд от трех десятков животин остались лишь ошметки, напоминающие изъеденные вредителями куски мяса.
        Перемолов подлодки зубищами, спрут развернулся в сторону нового противника - погруженная в воду подлодка класса «Хозяин морей» впечатляла ничуть не меньше щупальценосной твари. Водоизмещение в дохреналион тонн и длина, а скорее, диаметр где-то в полкилометра заставляли считаться с этой красиво переливающей под водой сферой. Снабженная усиленными двигателями махина даже несмотря на свои показатели передвигалась весьма скоро, а с ее дальностью атаки это было даже и не очень-то важно - даром что телепортировать корабль пришлось прямиком с завода «Вестника», оставив рядом с поверхностью, поскольку «Озарение» его вряд ли бы удержало.
        Раскрывшиеся в структуре бронелисты обнажили тяжелые торпедные установки - снова два скоростных заряда понеслись сквозь толщу, оставляя за собой лишь вспененную воду; еще мгновение - и спрут, словно пытавшийся закрыться, выставил все щупальца вперед, но кумулятивные хрусталитовые снаряды просто прошили податливое мясо и сдетонировали, попав в тело твари - вода вокруг окрасилась кровью существа, вымываемой из проделанных телепортационными зарядами отверстий, оставившими от твари одни лишь вяло осевшие на поверхность камня щупальца.
        - Телепортационная сигнатура спрута была замечена в острове с куполом; на указанной отметке обнаружено нечто вроде шлюзов для стыковки, за которыми имеются пустоты, - быстро передала Оу, выведя мне на экран самый большой остров. Разместив на голо-карте отряды и передав указания для размещения, я вновь вернулся к глубинам. С арсеналом «Хозяина» и его мелких помощничков сбить острова с основания - дело нехитрое, но нужно сначала понять, где их основная база.
        Соединившись со своими разведывательными копиями, боевые лодчонки устремились по ранее заданному курсу, выйдя к крохотному острову с вулканами - вот только под водой он оказался куда больше, чем ожидалось. Нет, в отличие от других, он не обладал «мясной ножкой», за счет которой удерживался на дне, но на глубине пары километров обнаружилось нечто, напоминающее гигантскую медузу - большой полупрозрачный, слизистый мешок, наполненный розовой слизью, толчками поступающей на поверхность, даже несмотря на разрушенные ранее вулканы; ан нет, их уже частично восстановили! Веер торпед с легкостью вошел в мягкую тварь, а розовая слизь от последовавшего за этим плазменного взрыва резко вспыхнула, выгорев практически сразу, словно коробок спичек.
        Зафиксировав глубину, лодчонки отправились во все стороны, сканируя местность на наличие схожих по устройству тварей, и буквально через пять минут удалось обнаружить еще парочку существ, заполненных розовой слизью. Создававшие до этого пеленку, сакраментянские острова поспешно погрузились, как только наши войска приблизились, но этого было недостаточно - еще два слизесборника выгорели.
        - Замечено ослабление концентрации пелены над нашим расположением, - не без радости объявила Оу.
        - Отлично, - сжав кулаки, рассеянно сказал я, проверяя по связи условия. - Керия. Начать модернизацию «Вестника Армагеддона» до «Всадника Апокалипсиса».
        Глава 85
        Призраки из прошлого.
        Обрывы связи на десперандском корабле стали происходить все чаще, так что теперь Клетес уже и не надеялся, что следующая перезагрузка позволит ему связаться с Агнесс. Но нет - все получилось, и, воспользовавшись короткой возможностью, парень передал, что у них все в порядке, и заодно узнал - девушка закончила модернизацию имеющегося у них робота. На все это ушло с десяток часов. А может и больше, продремавший какое-то время парень сейчас лишь устало моргал, наблюдая, как Флу растеклась бесформенной лужицей на полу, отдыхая, пока Аненклетус, прислонившись спиной к уже давно покрывшейся изморозью стенке, просто закрыл глаза.
        Время шло чересчур медленно - работа софта прерывалась и даже полностью прекращалась, одним лишь утешением было то, что не приходилось каждый раз начинать с самого начала. Поднявшись, принц потянулся, бросив хмурый взгляд на все еще кривую руку, которая, впрочем, уже не мешала своей болью, после чего взял на всякий случай меч и отправился на очередное обследование помещений.
        Отрезанный от остального корабля мостик был весьма комфортным для проживания, поскольку здесь поддерживалась идеальная температура и состав воздуха, а они, судя по всему, были весьма схожими для проэлян и десперандов. Большая часть колонизационного судна была отрезана от систем жизнеобеспечения, да и здесь она включалась только в случае нахождения кого-либо из экипажа в «живом» состоянии, поскольку при идеальных условиях управлять кораблем и не пришлось бы: он самостоятельно бы приземлился на необходимой планете и начал процедуру восстановления колонистов.
        Ничего не понимая в звездных картах, парень прошел мимо навигационной, после чего не без опаски подошел к мощной двери, изолирующей их от подъемника. Должно быть, это было жаждой адреналина, поскольку сделав всего пару шагов Клетес уже ощутил, как быстрее начинает биться сердце. И было отчего - на протяжении этого десятка часов за дверью кто-то тихо скребся, ненавязчиво прося войти. Методичные шуршащие звуки, иногда сменяющиеся постукиванием и тихим шорохом, с которым некто неизвестный взаимодействовал с преградой. Порой можно было услышать пиликанье терминала, и в подобные моменты у принца перехватывало дыхание - нечто, казалось, просто елозило чем-то по электронной панели, без какой-либо цели ввести нужный код, но от этого становилось лишь страшнее. Что, если сработает? Говорят, что толпа мартышек в состоянии написать шедевр, просто барабаня пальцами по клавиатуре, так чем же хуже это существо? Вдруг сможет найти нужный код, и тогда оно войдет внутрь, вместе с этим заведя и своих дружков, а что тварей несколько, Клетес и не сомневался.
        Вместе с этим ничуть не радовала мысль о том, что, возможно, придется возвращаться именно этим путем - за свое время принцу доводилось сталкиваться и сражаться с нежитью, но в случае арверовских трупов он понимал, о чем речь. Банальные ожившие мертвяки, пусть порой и очень сильные - однако, в их случае все решалось очень легко. А как уничтожить кристаллическое нечто?
        Прислушиваясь к тихому поскрипыванию, Клетес вздрогнул, когда в дверь неожиданно резко ударили - глухой звук был мощным, и, к счастью, не повторился, но принц, стиснув в руке меч, понял, что хочет поскорее срулить отсюда как можно дальше. Над ключевыми шлюзами были датчики видеонаблюдения, но для подключения к ним требовалась авторизация, которая, конечно, скоро уже будет доступна, но до этого момента неизвестность была невыносимой. Обернувшись, принц увидел Аненклетуса, вышедшего посмотреть, в чем дело, а также медленно восстанавливающую свою форму Флу, и, коротко объяснив причину, парень пошел в одно из смежных помещений.
        Здесь под замком хранилось вооружение, скорее всего устаревший вариант искажающих или деформационных винтовок; арсенал был оставлен на случай возникновения проблем в нежилых отсеках и служил для самообороны очнувшегося экипажа, но, раз за ним никто не пришел, забирать было некому, либо все произошло слишком быстро. Расценив, что взлом сейфа клинком может спровоцировать еще какую-нибудь охранную систему, Клетес не стал его трогать, решив подождать окончания взлома.
        От мостика вела еще одна заблокированная дверь, через которую путем небольших петляний можно было выбраться в отсек летального анабиоза. По всей видимости, путь был не единственным, так что к капсулам с колонистами можно было добраться и другим маршрутом, а это резко увеличивало шансы обнаружить там вездесущие оранжевые кристаллы. Впрочем, из-за специфики проводимой операции, условия на момент "трупного" состояния десперандов там поддерживались далекими от комфортных, так что была надежда, что тела кристаллы просто могли и не обнаружить.
        В таких размышлениях Клетес вернулся в основной зал и, чертыхнувшись, вновь перезапустил устройство, после чего дернулся из-за еще одного мощного удара, пришедшегося по двери. К счастью, только по одной.

* * *
        Зажмурившись, Агнесс протерла тряпочкой вспотевший лоб, после чего занялась своими перемазанными руками. Не являясь большим специалистом по части робототехники, девушка провозилась куда дольше, чем планировала, подключая оборудование к системам щитовика, однако, результат вышел неплохим. Робот хоть и лишился своих микролазеров, теперь обладал весьма подвижным манипулятором, плюс мог принять на себя несколько ударов без риска для аппаратуры за счет слегка увеличенного щита.
        - Что ж, Блэки, Кримсон, Мей - удачи, - устало произнесла девушка, начинающая чувствовать, как недосып сказывается на ней. Выпитое зелье выносливости, которое не пригодится уже как минимум троим, помогло немного прийти в себя, но все равно девушка ощущала себя вымотанной скорее не физически, а морально.
        Решительно кивнув, две эльфийки вместе с ламией направились к открывшемуся шлюзу. Внизу за прошедшее время будто бы ничего и не произошло, если только не считать того, что настала ночь - в свете местного спутника кристаллы светились как-то зловеще ярко, превращая поле с холмами в загадочное, почти что волшебное место.
        Выхватив несколько кружащихся вокруг нее бумажек, Мей проделала парочку манипуляций, и уже через мгновения рядом с девицами из Надежды оказались четырехлапые сикигами, больше напоминающие анжхэловских демонов. Не решившись браться за их раскаленную кожу, Блэки использовала небольшой лист металла, на который существа взгромоздились для транспортировки, а Кримсон помогла ей перенести их на поверхность. Тем временем робот был спущен с помощью банального троса, и Агнесс приказала отвести корабль чуть дальше, что бы вдруг не спровоцировать антиметеоритные орудия исполинского звездолета, пока рядом будут находиться эльфийки.
        Блэки и Кримсон замерли у обшивки корабля, тем самым обезопасив себя от неожиданной атаки, которая может пройтись по ним из недр вскрытого трюма. Девушка в багровом костюме выпустила несколько щитогенераторов, один из которых прикрыл их парочку, а остальные отправились вниз, к стоящему в окружении огненных псин роботу. На этом предварительная подготовка была завершена, но Кримсон приготовила на всякий случай еще и парочку турелей, несмотря на опасность того, что при использовании их могут взломать - вытащить сведения было все-таки приоритетной задачей.
        Блэки тем временем разложила на коленях управляющую станцию и, проверив работу джойстиков, плавно повела щитовика к пролому, стараясь выбирать дорожку, максимально свободную от кристаллов. Приноровившись к управлению, эльфийка вскоре стала оперировать механизм куда увереннее, и через пару минут робот оказался уже возле черного отверстия.
        Не рискнув включать прожекторы, чтобы не привлечь внимание, Блэки откалибровала фильтр ночного видения и, присмотревшись, смогла увидеть очертания того, что находилось внутри. Естественно, никто оборудование не вернул, так что отсек оставался пустым, но, куда хуже было то, что на первый взгляд девушка не смогла приметить никаких следов уничтоженных роботов, Автоматона и, понятное дело, самого Винсента. Восставшую технику забирать с собой было бы в любом случае опрометчиво, но то, что ее забрал кто-то еще, заставило девушку невольно поежиться. Без каких-либо происшествий робот вместе со своей разномастной охраной дотопал до коридора, по которому ушла до этого команда, и после этого Блэки связалась с Агнесс.
        - Делать нечего, отправляйте его внутрь, - после коротких раздумий ответила девушка, поправляя очки. - Подозреваю, что ближайшие образцы сможем найти только в подъемнике, так что попробую указать вам маршрут поудобнее, без блуждания по техническим ходам, где щитовика будет легко уничтожить.
        - Принято, - вздохнув, Блэки получила помигивающую схему нижней палубы, после чего отдала ее бездельничающей Кримсон, которая только и занималась тем, что протирала тряпочкой стволы наплечного пулемета. - Лентяйка, отправь боевой дрон с системой самоотключения в случае взлома.
        Фыркнув, девушка послушалась, и вскоре небольшой диск нагнал медленно продвигающуюся процессию. Выбрав широкий коридор, ведущий ко второму грузовому отсеку, дублирующему первый на случай повреждения обшивки и порчи оборудования, девушка вскоре вывела щитовика на перекресток, где в стенных нишах можно было заметить искрящие кабели, разгоняющие своими вспышками окружающую тьму.
        - А, док-станции для охранных платформ, - поедая содержимое баночки с БЖУ, сказала Кримсон, заглядывая через плечо напарнице. - Пока мы тут кукуем, я просмотрела доступную документацию, так что теперь могу и полентяйничать.
        - Эдак тебе в душу запало, - слегка сжав губы в недовольстве, Блэки подвела щитовика поближе. Да, похоже, что «багровая» не ошиблась - по габаритам ниши были как раз под охранные машины, только вот рассчитаны они, похоже, на куда большее количество. С учетом уничтоженных, можно расценить, что, как минимум, с этой станции еще пяток роботов где-то гуляет.
        - Слушай, а помнишь, что рассказывали? - с воодушевлением сказала Кримсон, аккуратно убрав баночку в сумку. - По поводу корабля десперандов с Проэлии?
        - М-м? Ну, в общих чертах. Давай уж, конкретней, - напряженно всматриваясь в картинку устройства, дублирующего и транслирующего изображение ей на визор, спросила «черная».
        - В плане, что там десперанды очнулись слишком поздно, когда телам хана настала. Им недостаточно было даже механизированных платформ, чтобы устранить неполадки, вот и остались наши чудики навсегда прикованы к электронике, - сообщила эльфийка. - Это я к тому, что местные роботы, пусть и выполняют охранные функции, но не катят на таких уж мощных стражей - у них даже дальнобоя нет; с такими раскладом ими только от туземцев с дубинами отбиваться.
        - Насколько знаю из арсенала СпейсТех, они тоже стараются ограничить использование огнестрельного и энергетического оружия, когда речь идет о персонале звездолетов. Повреждение обшивки в космосе - вещь не самая приятная, - разочарованно протянула Блэки, ожидая чего-то более умного.
        - Не… Я про то, что это ведь могут быть десперанды, нет? Раз у них нет продвинутого ИИ, то сложные алгоритмы могут выполнять только «переселившиеся» внутрь колонисты.
        Блэки замерла, но через пару мгновений выдохнула, вспоминая бой внутри трюма.
        - Нет, они действовали шаблонно, скорее всего стандартная защитная программа. Даже банальный щитовик бы их уделал, если на него оружие чуть мощней поставить.
        Кримсон подобрала под себя ноги, явно недовольная тем, что ее идеи воспринимают в штыки, но вскоре опять стала следить за экранчиком.
        Свернув в сторону от док-станции, управляемый робот добрался по очередному коридору до технических помещений - они служили для обслуживания тяжелых повреждений в ходе эксплуатации как погрузчиков, так и механизированных платформ. Только в отличие от других отсеков, двери в этой зоне были открыты. Остановив щитовика, Блэки увеличила чувствительность микрофонов и уловила методичные механические звуки, напоминающие работу сервоприводов и фабричных манипуляторов.
        - Агнесс, что скажешь? Требуется ли дополнительная разведка? - не решившись войти внутрь, уточнила Блэки и, получив отказ, осторожно повела робота дальше, стараясь как можно быстрее покинуть подозрительный сектор. В дальнейшей сети коридоров не было ничего примечательного, но эльфийка постепенно замедлила продвижение, как только до цели осталось совсем небольшое расстояние. Отметив, что нашла выход из технического туннеля, которым воспользовались ее товарищи, Блэки осторожно повела механизм к подъемнику, ступая буквально по шажку и каждый раз сканируя пространство впереди. Не обнаружив следов Винсента или его Автоматона, как и остатков от разрушенных жукороботов, девушка подвела щитовика к терминалу подъемника. Мурашки пробежались по спине, когда Блэки осознала, что лифт находится на первом этаже, хотя им до этого пользовались ребята…
        - Открываю, - сглотнув, сказала девушка и ввела манипулятором полученный ранее код. С тихим шипением двери открылись, и эльфийка напряглась, но кроме кристаллов внутри ничего не было. Хотя само осознание того, что внутри красивого минерала спрятан скелет, ничуть не улучшало настроение.
        - Действуйте медленно и осторожно, покройте щитогенератором область так, чтобы поле было ровно между щитовиком и кристаллом, - торопливо сказала подключившаяся к общему каналу Агнесс, и Кримсон кивнула одновременно с напарницей. Когда беспилотники выстроились, как требовалось, Блэки подвела щуп к минералу и, мягкой поверхностью прикоснулась к стенке высокого оранжевого куска. По поверхности минерала пошли вибрации, и вскоре часть кристалла отлетела в сторону робота в виде осколков, которые с тихим шипением попадали на пол, отраженные полем. Блэки, стиснув зубы, принялась сверлить поверхность, расширяя уже сделанное Гамильтоном крошечное отверстие, и вскоре по кусочку пошли трещины, хотя сам кристалл еще пару раз отвечал резким выбросом осколков. Вскоре трещина расширилась и, резко пройдя через всю структуру, пересекла кристалл целиком, после чего Блэки сменила конфигурацию манипулятора и, введя в разлом металлические пластинки, резким движением разломила кусок.
        С грохотом одна из половинок повалилась на пол, открывая вид на сложную систему полостей, выстроившуюся прямо по форме расположившегося внутри скелета - не было сомнений, что минерал обтекал тело уже после его смерти, запечатлев костяной профиль в своей структуре. Вывалившийся скелет развалился, засыпав костями поверхность лифта, но девушка успела заметить что-то небольшое, что блеснуло среди старых останков.
        - Кримсон, подцепи микрощупом дрона, да поскорее, - крикнула Блэки, заметив какое-то движение датчиками щитовика.
        Крошечный диск тут же метнулся к полу и, раскидав в сторону горсточки костяной муки, эльфийка выудила из пыли небольшую горошину, которая стремительно потемнела и стала матово-черной, потеряв замеченный мгновения назад блеск. Кримсон, удерживая находку, с интересом спросила:
        - Это ведь сфера десперанда, верно?
        Глава 86
        Тайна оранжевой планеты.
        - Быстро вытаскивайте образцы! - закричала Агнесс, но почти сразу в щит дрона прилетело копье, причем с такой силой, что поле на миг замигало из-за перегрузки. Второй щитогенератор сместился, чтобы прикрыть робота, подхватившего останки скелета и часть кристалла, покрывающего его, а затем в механизм выстрелил целый рой осколков из расположенных неподалеку кусков минерала, слегка наклонившихся в сторону вторженцев за время пребывания робота в лифте.
        Из полумрака показался изуродованный силуэт Винсента, середину тела и часть ног которому заменяли кривые оранжевые кристаллы, не говоря уж о множестве ран, оставшихся после того, как его выпотрошил собственный Автоматон. Неестественно изогнувшись, парень замахнулся рукой, вокруг которой весьма быстро сформировалась оранжевая пыль - не прошло и пары секунд, как в изувеченной кисти возникло новое копье, которое мертвый клон беззвучно метнул в сторону щитовика. Все это время прятавшийся внутри подсобки, которую Блэки не стала проверять, Винсент после еще одного неудачного выпада стал медленно приближаться, издавая неприятный скрежет, когда заостренные кристальные отростки, торчащие из переломанных ног, задевали металл пола.
        Выдвинувшееся из дрона орудие с тихим шелестом выпустило рой пуль, пробивших грудь парня; в воздух взметнулись лохмотья одежды и крошечные кусочки выдираемой очередями плоти, обнажая оранжевый блеск кристаллов, заполнивших все щели между ребрами. Еще одна очередь выбила кусочки и из костей, но выемки тут же окрасились в оранжевый цвет, став постепенно заполняться пылью.
        Спрятав образцы за щитом робота, Блэки поспешно повела свою марионетку назад, рассчитывая на то, что сикигами смогут отвлечь ее восставшего из мертвых товарища. Еще одно копье разрядило щит второго дрона, так что теперь оба беспилотника скрестили поля, рассчитывая подстраховать друг друга, тогда как четырехлапые демоны сорвались с места. Тот, что оказался ближе, слился в почти неразличимую человеческим зрением молнию и бросился на обрастающего острыми частями мертвого клона, распадаясь на части: нутро сикигами выплеснуло на Винсента чрезвычайно жаркую и густую жижу, облепившую рыжего практически полностью. Не издав ни звука, парень слегка качнулся, попытавшись метнуть оружие, но ткани плеча сгорели слишком быстро, поэтому рука лишь шлепнулась на пол, став медленно догорать, распространяя в замкнутом пространстве нестерпимую вонь жженого мяса. Еще несколько секунд - и остатки плоти соскользнули с кристаллической основы, развалившись, как переваренная рыба, а на полу остался лишь неполный скелет, укрепленный оранжевым каркасом, начавшим покрывать каждую косточку тела.
        Блэки шумно выдохнула, сдерживая тошноту вперемешку с возмущением, но не из-за самого зрелища, подобных которому она успела навидаться за время службы в портальной зоне или того, что умерший уже второй раз был ее знакомым. Само осознание того, что кто-то покусился на тело ее товарища, используя, как ему вздумается, извращая саму его суть, вызвало у эльфийки не самые приятные чувства.
        Проскочив мимо застывших останков, девушка отправила щитовика по обратному маршруту. Второй сикигами был цел, также, как и три дрона, да и датчик движений больше не срабатывал, но эльфийка ощущала, как сильно бьется сердце, интуитивно подозревая, что одной встречей с нежитью дело не обойдется.
        Однако, как и путь к лифту, этот участок корабля удалось проскочить без приключений, но на подходе к техническим помещениям, где до этого удалось уловить шум, Блэки замедлила шаг щитовика. Звуки выполняемой кем-то работы стихли, и почти что звенящая тишина, прерываемая лишь поскрипываниями исполинского корабля, напрягала нервы куда больше, чем привычные шуршания, улавливаемые командой на пути к мостику.
        Выйдя к развилке, Блэки резко остановилась - весь коридор впереди оказался заполнен своего рода кристальной стеной: мелкие кусочки, словно сплавленные друг с другом, выстраивались в плотную преграду толщиной в несколько десятков сантиметров, полностью перекрывая путь назад.
        - Агнесс?
        - Да, я вижу. Если ориентироваться на показатели плотности, то даже с разбегу не пробьем, не говоря про возможную ответную реакцию в виде осколков. Температура существ, призванных Мей, никак не влияет на кристалл, а вооружение дрона слишком легкое… Кримсон, отправь тяжелого дрона с копьем, а ты, Блэки, пока все-таки попробуй войти в технический туннель, неподалеку есть вход - если за стеной будут противники, это будет единственным шансом уйти с образцами.
        - Мы можем начать анализ прямо здесь, - напомнила Блэки, тихонько отводя щитовика к ближайшему входу в туннель. - Если останки остальных не прибегут нас проведать, то, окопавшись, мы сможем уберечься от охранных платформ и прочей ерунды.
        Немного подумав, Агнесс согласилась, после чего эльфийка сорвала замок и завела щитовика в мрак узкого коридора, заполненного проводами и указателями. Разведя щитогенераторов в обе стороны, девушка осторожно извлекла скелет и осколки кристалла, после чего развернула закрепленную под слоем брони портативную лабораторию и поместила внутрь кусочек оранжевых осколков.
        - ОУУ, есть совпадения? - не став самостоятельно сравнивать полученные результаты, поинтересовалась Агнесс, получив данных от подчиненных.
        - Анализ… Сверка… Поиск соответствий. Готово. Обнаруженный минерал является подвидом кристаллита, - сообщил электронный голос, и девушка, поправив очки, недовольно цокнула языком.
        - Это было вполне допустимо, где конкретика? Я даже без обращения к базам могу тебе назвать минимум три типа кристаллита, и это только с двух континентов, в чем отличие?
        Раздавшийся модемный звук казался чересчур затянувшимся, но вскоре управляющий узел крейсера вновь подал голос:
        - Есть частичное сходство в запрещенной для общего доступа базе данных. Подтвердить обращение?
        Молча помассировав переносицу, Агнесс уселась поудобнее и спросила шепотом, будто бы кто-то еще мог ее слышать:
        - И в чем же запрет? Вернее, кто его установил? СервиДеум?
        - Анализ… Готово. Да, данный вопрос связан с фракциями ветви Легио, но Кардинал и его союзники из АстраЛегио предоставили вам полный доступ.
        - Предоставьте мне информацию.
        Выдав подтверждение, ОУУ вывел на экраны изображение ярко-оранжевых кристаллов, куда более темных, чем те, что сейчас заполняли планету.
        - При обнаружении корабля десперандов помимо технологий оцифровки сознания и технологий, связанных с искажающим оружием, особое внимание было уделено сферам десперандов, которые способны содержать в себе духовные эссенции. При производстве их хромфазной оболочки используется небольшое количество анималита - еще одной вариации кристаллита, изначально существовавшей, предположительно, лишь на родной планете найденной расы. В отличие от кристаллита, имеющего самую стабильную структуру, анималит является податливым изотопом, сходным по своей структуре с черным кристаллитом и псилитом. Аналогично своему красному подобию, имеющему гендерную чувствительность, анималит тоже обладает селективной активностью и резко реагирует на духовные эссенции, отличные от десперандских, инициируя угасание сфер. В связи с этим использование анималита резко ограничено, но его ценность не поддается сомнению, поскольку граждане из фракций Легио являются важными участниками социума и…
        - Так, давай часть с пропагандой опустим, - резко прервала электронного болванчика Агнесс. - Какого х… вернее, почему сразу не сообщил, что тут полным-полно этого анималита?!
        - Анализ… Проверка сведений. Готово. Прошу принять во внимание, что было отмечено - местный минерал лишь сходен по структуре, но не идентичен. Я привык оперировать точными сведениями, поэтому не считаю себя виноватым в вашей дезинформации.
        Агнесс захотелось ударить железяку, но она понимала, что в общении с подобными и впрямь не учла такой расклад. В любом случае, даже если бы она обладала подобным знанием, это никак не объясняло происходящее, ведь кристаллит на Проэлии сам собой ничего не вытворял - это, в конце концов, просто ресурс, пусть весьма универсальный и необычный.
        - Ладно, черт с ним. Что по особенностям местной структуры, есть же отличие между кристаллами вокруг корабля и тем, что содержал в себе останки? - торопливо спросила девушка, указывая Блэки заняться теперь исследованием скелета. Сфера интересовала куда больше, но на подобное она не рассчитывала, так как ее исследовать было банально нечем - это были легиовские технологии, доступные для манипулирования лишь жрицам, и подобное оборудование никто не устанавливал на крейсер, как и сам ОУУ не являлся специалистом в этой области.
        - Замечена высокая психоактивность, сравнимая с псилитным изотопом, - выдал корабль через некоторое время. - Детали недоступны, но есть следовые эффекты ноополя, возникающего при использовании телепатии женщинами фракции Шэдмер.
        - Хочешь сказать, что минерал может мыслить? - с сомнением спросила девушка, и ответ не заставил ее ждать:
        - Анализ… Готово. Я такого не говорил, принятие решений и формирование выводов возлагается на ваши плечи.
        Все-таки не выдержав и стукнув по подлокотнику, Агнесс откинулась на спинку и вновь стащила с себя очки, после чего спросила:
        - Меры противодействия?
        - Анализ, подборка списка, исходя из имеющегося снаряжения. Готово. Телепортационные орудия, световые копья, искажающее оружие.
        - Благодарю. Блэки?
        - Да. Первичный анализ завершен, ДНК отличается от известных рас, так что это скорее всего десперанды, - сообщила эльфийка, помня о том, что до их планеты не добрались биологические тела, поэтому и в базе их не было. - Что будем делать со сферой?
        - Она уже угасла… Однако, как сообщает мне железяка, на корабле по соседству с отсеком летального анабиоза должны содержаться хранилища для этих самых сфер, так что можно попробовать как минимум просканировать и выяснить личность владельца. Однако, это оставим на потом, когда наша троица будет возвращаться, сейчас же попробуйте ее вынести, но в случае неудачи - бросайте все, как есть, - сообщила Агнесс и, получив подтверждение, стала снова пытаться связаться с Клетесом.

* * *
        Тяжеловооруженный дрон быстро пересек пройденный не столь давно щитовиком путь и, добравшись до кристальной стены, принялся заряжать копье. Яркая вспышка от взорвавшегося заряда ослепительной молнией осветила серые стены недр корабля, отражаясь во множестве граней искусственной преграды. Оранжевые осколки разлетелись по округе, засыпав пол ровным ковром из поврежденных кусочков, слегка светящихся в свете время от времени мигающей вспышки от расположенной неподалеку док-станции. Послышались тяжелые шаги, лязг металла и еле слышный гул сервомоторов - Кримсон быстро развернула свой беспилотник, и успела увидеть, как манипулятор Автоматона смял ее игрушку и раздавил, прерывая связь.

* * *
        Я, наблюдая за медленно погружающей пятисотметровой громадой «Хозяина Морей», которая, казалось, заполонила все пространство между островами, все-таки связался с Легатом и узнал от нее, что это ей пришло в голову прилепить двигатели к их стандартным подводным охранным базам, выставив их в качестве титанических подлодок. Не удержалась она, оценив производственные мощности…
        Впрочем, результат был неплохим: пока наши лодчонки отвоевывали господство в океане, на огромную жемчужину несколько раз пытались напасть, но все было безуспешно - плавучий исполин швырялся торпедами, что фантиками, так что через полчаса вся вода в округе изменила цвет из-за погибших здесь сакраментянских тварей. Я не считал, что это все, на что они способны, иначе это будет напоминать компьютерную игру, где враг нападет исключительно волнами, вместо того, чтобы ломануться сразу всеми и просто раздавить количеством; скорее всего четырехручки ищут слабые места, размениваясь пешками, чтобы попытаться затем или воссоздать, или вывести из строя нашу махину. Однако, время нам тоже было нужно - мелкие подлодки уничтожили уже не один десяток плавучих слизесборников, и хотя в пределах планеты это казалось чем-то несущественным, учитывая то, как много было воды на Сакраменте, непрерывный обстрел бездействующими до этого турелями местной густой туманной атмосферы смог неслабо истончить пелену, так что оставалось совсем немного до того момента, когда мы сможем открыть огонь с наших кораблей, не ютясь по
крошечным «окнам».
        Модернизация «Вестника» продолжалась все это время, но визуально для меня, сидящего внутри, это ни в чем не выражалось - лишь с Проэлии баржи подвезли недостающие ресурсы, а все мощности перешли на работу крошечных нано-роботов, оперирующих расширением функционала. Сопровождающий флот прикрывал перестройку, так что даже резкие выпрыгивания портальных тварей не могли бы нам сейчас помешать, застав врасплох.
        Как и ожидалось, псионики не смогли ничего добиться от ангелов, поскольку те не мыслили в прямом понимании этого слова. Они рассуждали, спору нет, думали о том, как выбраться или лучше нас убивать, когда мы созреем для освобождения, но не было и намеков на все те глобальные идеи, которыми швырялся ангелок при разговоре со мной. Проведя параллель с предыдущими встречами, я расценил, что со мной выходил на связь кто-то еще, используя своих элитных бойцов, как ретрансляторы, ну а проверить предположение было сравнительно легко - Мисс Мясо наверняка будет рада нам подсказать что-то, ведь недаром она торчала одна-одинешенька, подключенная сосудами внутри столь важного для функционирования острова купола, верно?
        Пользуясь этой информацией, я и сформировал отряд, который разместился в десантной подлодке, направляющейся сейчас к замеченному Оу замаскированному шлюзу, если таким словом можно назвать щель на теле монструозного острова. Остроносая лодчонка разогналась и, выведя вперед покрытые хрусталитом сверла, вгрызлась в мясную стенку - вода вокруг резко помутнела от выброса алых жидкостей, но судно достигло своей цели: упрямо двигаясь вперед, оно проскочило сквозь плотную преграду и плюхнулось прямо на начавший заливаться океанической водой пол.
        Огромный зал был заполнен гигантскими резервуарами, в которых болтались небольшие скаты - будто бы их детеныши. Подключенные своеобразными пуповинами к пульсирующим серым резервуарам, живые корабли не шелохнулись, когда прямо посреди их мини-заводика из открывшегося шлюза стали выскакивать роботы и тербисовцы, вперемешку с ожившими доспехами, тут же расправляющими свои похожие на полотнища рваной ткани крылья.
        Брешь в стене весьма шустро затянулась, а жидкость стала медленно всасываться в открывшиеся прямо в бордовом полу крошечные отверстия, так еще и следом с тихим свистом со всех сторон полетели паразитические дротики. Один из Пустых мигнул алой вспышкой и, разделившись на три копии, взмахнул руками - от него во все стороны разошлась огненная волна, после которой в зале наверняка запахло шашлыком - все мясные поверхности оказались аккуратно прожарены, а органы с дротиками - выведены из строя. Идущий в центре деуслегиовец с огромным цилиндром на спине переподключил генератор поля, и зависшие до этого в воздухе обугленные дротики попадали на пол.
        Ригор, для пафоса снявший шлем, встал одной ногой на край резервуара и воскликнул:
        - Вперед! Утопим этих тварей в крови во имя нашего лидера! Славься Дек Мортем!
        Глава 87
        Дневник вечной любви.
        Чертыхнувшись, Кримсон машинально отпрянула, когда визор вспыхнул отключением.
        - Автоматон Винса снова на ходу, - мрачно сообщила эльфийка, глянув вниз - туда, где все еще зияла дыра в обшивке корабля.
        - Состояние пулемета неизвестно, но он в любом случае не пробьет обшивку крейсера, - ответила Блэки, у которой выдалась минутка отдыха, пока лаборатория занималась автоматическим анализом. - Агнесс? Удалось что-нибудь выяснить?
        Обменявшись информацией, девушки ненадолго замолчали, после чего эльфийка в черной броне все-таки сделала предположение:
        - Раз Клетес сообщил о наличии деформационных винтовок, можно ожидать и более тяжелого вооружения… Раз у них здесь ремонт в полном разгаре, можно ожидать атаку не только со стороны стационарных орудий. Как насчет того, чтобы закрепить турели на обшивке? Уж отсюда вряд ли кто подберется и взломает.
        Поколебавшись, Агнесс дала добро, и Кримсон тут же принялась закреплять стационарные копья, рассчитывая зону обстрела так, чтобы автоматическое оружие сразу же накрыло любых пришельцев, что надумают показаться из трюма. Без спецснаряжения или джетпаков добраться до их текущей точки было бы проблематично, но эльфийка на всякий случай принялась устанавливать пару небольших пулеметов с круговым диапазоном действия, заодно решив предположить:
        - К слову, по поводу этих кристаллов… У нас ведь есть Мей, верно? Она хоть и призвана, но шэдмерка по фракции? Можно было бы потестить эту самую психоактивность.
        Агнесс не стала отвечать сразу, немного уязвленная тем, что не сама дошла до этой мысли, но попыталась поскорее заглушить не слишком лестные мысли и похвалила Кримсон, заодно раздумывая, какой именно кристалл дать ламии для теста. Со слов ОУУ не все окружающие куски были одинаковыми, несмотря на внешнюю схожесть, так что подтвержденный вариант был только у щитовика, который сейчас находился совсем рядом с противником.
        Получив указание, Блэки начала выводить робота по туннелю, рассчитывая обойти восстановленного Автоматона по безопасному пути - ведь он банально не смог бы проникнуть в техническую сеть, хотя, конечно, просто расстрелять их марионетку это не мешало бы. Ведя робота медленнее, чтобы не выдавать его излишним шумом, девушка старалась не наступить на снующего под ногами сикигами, но его присутствие все-таки немного успокаивало.
        Пройдя большую часть пути, девушка остановила щитовика. Совсем рядом возобновился шум и, услышав когда-то успокаивающий звук двигателей Автоматона, эльфийка сильнее стиснула джойстики в руках. Конечно, их небольшая миссия уже закончена, но гробить последнего из имеющихся роботов и терять образцы ей не хотелось. Медленно развернув камеру, эльфийка увидела, что неподалеку находится выход из туннеля, и стала напряженно вглядываться в зернистую картинку отфильтрованной темноты. Правая часть изображения неожиданно стала светлее и, развернув картинку, девушка увидела, что металл, составляющий стенку туннеля, раскаляется на глазах. Еще мгновение - и усиленные микролазеры второго щитовика прожгли отверстие, после чего мощная клешня автоматона с раскаленными лезвиями прошлась по верхней части робота, срезав видеоискатели.
        Быстро переключившись на примитивные камеры щитогенераторов, девушка успела увидеть, как сикигами рванул в созданное перехваченными роботами отверстие и, развалившись, накрыл вражеского щитовика своими внутренностями - бронелисты в уязвимых частях робота, лишь слегка восстановленного кристаллами, стали быстро размягчаться, открывая вид на электронику, и Кримсон, быстро выведя боевой дрон вперед, резко завела его в щель между щитом и корпусом, а затем активировала протокол самоуничтожения. Робот с микролазерами от взрыва мигнул, дымя сожженной электронной начинкой, и с громким хлопком остался стоять бесполезной статуей.
        Лапища Автоматона тем временем разодрала оба щитогенератора, и девушки потеряли картинку - больше не было целых камер, чтобы проследить за дальнейшей судьбой щитовика.
        - Отк. ай! - раздался в ухе искаженный крик Агнесс, и Блэки даже постучала по гарнитуре, не расслышав. - Отключайся, мать твою!
        Не успев понять, что кто-то вклинился во все еще поддерживаемую с щитовиком связь, Блэки торопливо набрала команду на пульте, но с громким визгом наплечный пулемет Кримсон, развернувшийся к ней, превратил ее голову в месиво из обрубка шеи и остатков нижней челюсти, висящих на каким-то чудом уцелевших клочках мышц. Взвизгнув, Кримсон впилась руками в разворачивающееся оружие и смогла сорвать его с креплений, но через пару мгновений звонкий выстрел скорострельного копья турели оставил в ее животе огромное отверстие. Натужно захрипев, девушка отбросила в сторону свое оружие и, врезав ногой, смогла разбить нагнетатель орудия, после чего два крошечных пулемета изрешетили ее спину. С громким хлопком джетпак взорвался, и девушка с приглушенным стуком упала вниз, прямо на свою мертвую подругу.

* * *
        Нетерпеливо постукивая по консоли, Клетес радостно вскрикнул, когда устройство наконец-то подтвердило взлом. Бережно подхватив гаджет, чтобы ни в коем случае не повредить его работе, парень нажал подтверждение, и все экраны мостика засветились приветственными сообщениями.
        - Фух, охрененно, и года не прошло, - плюхнувшись в кресло, принц даже зааплодировал, увидев быстро бегущие строчки текста, который он, впрочем, не понимал. К счастью, предоставленный Кардиналом приборчик принялся синхронно переводить появляющиеся записи. Флу и Аненклетус тоже подошли ближе, рассевшись на свободных местах - мало было просто получить доступ, нужную информацию еще требовалось отыскать. Напоровшись на унылые данные по имеющемуся оборудованию, Клетес принялся проматывать бесполезную для него информацию, когда Флу подала голос.
        - Кажется, кое-что нашла. Кто-то из экипажа вел журнал дистанционно, похоже, сообщения относятся к категории личных блогов, - с умным видом сказала девушка, хотя не слишком понимала, о чем речь. Несмотря на наличие у ПрофСимп высоких технологий, она не совсем четко осознавала, в чем может быть необходимость общаться через сеть, когда можно просто связаться с Гармонией.
        Слишком подмороженная близостью Аненклетуса, девушка говорила медленней обычного, так что демон, поднявшись со своего места, встал позади девицы и принялся зачитывать текст.
        - «Остается один день полета до выбранной нами планеты! Это довольно волнительно, причем по двум причинам: мы наконец-то сможем найти наш новый дом - раз. Мы наконец-то сможем вновь ощутить кожей ветерок и прикосновения друг друга - два! Если бы я не встретил мою Веерту, полет бы длился для меня целую вечность, но с ней я готов провести хоть всю жизнь. И, даже если расценивать наше пребывание в центральном хранилище корабля за своеобразное бессмертие, я невыносимо хочу наконец-то хотя бы обнять ее! Ощутить ее дыхание и тепло… И почему я не заметил ее раньше, до экспедиции? Хотя, должен признать, так было бы только сложнее дожидаться».
        - Довольно романтично, - заметила Флу, с безразличным видом поправляя волосы так, чтобы не закапать слизью приборы.
        - Ох, мотай дальше, он ей вдул? - нетерпеливо попросил Клетес, но, увидев выражение лица Ана, тут же замолчал.
        - «Приземление прошло не без проблем, так что мы оказались в нескольких километрах от предполагаемой точки, идеально подходящей для основания колонии. Капитан говорит, что это не должно стать проблемой, поскольку транспортные платформы помогут перетащить модули, а местная атмосфера ничуть не хуже нашей родной, так что можно будет даже не ночевать на корабле! Правда, появились проблемы в работе электроники - похоже, из-за расположенной под поверхностью породы. Жду не дождусь, когда мне вернут тело, чтобы самому все посмотреть!»
        - Опачки, нашли! - хлопнув в ладоши, обрадованно сказал Клетес.
        - То есть ты рассчитываешь, что малый приложил в файле всю документацию по оживлению? - ледяным тоном сказал Аненклетус и, не получив ответ, продолжил чтение.
        - «… Не знаю. Мои знакомые говорят, что нашелся какой-то фабричный брак… Как такое возможно? Как, черт возьми, можно было отправить колонистов в другие миры с бракованными капсулами?! Хотя, даже удобно… Никто не пожалуется, ведь домой мы уже не вернемся. Говорят, что треть колонистов и больше половины экипажа потеряли свои тела за время полета, остались лишь бесполезные мумии. Пришлось их личности временно изолировать в отдельном хранилище, чтобы не смогли начудить с системами. Мне, правда, повезло… Или как сказать? Я сейчас стою, живой, а моя Веерта похожа на скелет. Да чтоб вас!»
        Посмотрев на остальных, Аненклетус не получил комментариев и просто продолжил дальше.
        - «Как и ожидалось, новость просочилась к потерянным, так что теперь придется их стереть. Как бы ни жаль было, им теперь нельзя доверять, особенно тем, кто имеет доступ к оборонительным системам. Было решено полностью изолировать мостик, пока ситуация не устаканится».
        - «Я наконец-то получил разрешение похоронить Веерту. Земля тут мягкая, рыхлая, надеюсь, что ей будет здесь хорошо. На меня смотрят без понимания, такое чувство, что я единственный, кто потерял близкого человека. Попрощавшись, я не стал стирать любимую, просто забрав ее сферу - в конце концов, это неправильно, если душа будет уничтожена отдельно от тела. Красивая, самая красивая в мире сфера оказалась засыпана землей на чужой планете».
        - «Оказывается, остальные просто ждали примера, так что теперь у нас образовалось самое настоящее кладбище. Предварительные результаты были неверны, здесь выжила в лучшем случае половина. Из-за траура мы даже не приступали к постройке, но, похоже, руководство это понимает».
        - «Похоже, мне все далось куда тяжелее, чем я считал. Не смог заснуть, слышал ее голос всю ночь. Развернутые возле корабля палатки находятся совсем рядом с кладбищем… Наверное, я слишком впечатлительный».
        - «Удивительно, повсюду появились оранжевые кристаллики! Умники говорят, что это анималит, и, судя по тенденции его роста, это и впрямь он. Есть предположения, что какие-то из сфер разрушились и дали свои ростки, но все же это удивительно, как легко минерал здесь прижился. Похоже, что планета и впрямь создана для нас, жаль, что Веерта этого не увидит… Хотя мне все еще кажется, что я ее слышу».
        - «Анималит растет в сотни раз быстрее, чем у нас. Умники теперь склоняются к версии, что причиной стали какие-то местные породы. Да, больше не на что свалить…»
        - «Ночью я не выдержал и вышел на улицу, и был удивлен тому, сколькие из наших не спят. Поле кристаллов разрослось настолько, что там можно спрятаться, но, похоже, большинство беглецов уже друг друга знает. Меня поприветствовали и даже поблагодарили, я не сразу и понял, за что. Подойдя к месту, где была похоронена Веерта, я увидел ослепительно красивый кристалл. Конечно же, у моей милой он будет самым красивым! Коснувшись его, я услышал мою девочку. Она жива! Она скучает, запертая в этой полупрозрачной тюрьме».
        - «Начали делать подземные коммуникации, разместив их рядом с кораблем. Модули нам уже не слишком-то пригодятся, но это удачное укрытие - руководство стало что-то подозревать. Должно быть, перемещающиеся кристаллы их сбивают с толку. Хе-хе, моя девочка, ты снова можешь ходить! Пусть медленно, пусть неуклюже, но я безумно рад за тебя».
        - «Сговорившись, мы смогли пронести ростки на корабль. Вот уже несколько ночей я снова общаюсь с моей любимой, и это поразительное чувство! Она всегда со мной, я слышу ее и весь день после нашей встречи. Мне теперь даже не важно, что я не смогу ее обнять, хотя, почему? Она стала таким милым теплым кристалликом! Мне кажется, в этом прекрасном оранжевом оттенке я даже вижу ее силуэт, ее улыбку, обращенную ко мне. Главное, что мы снова вместе, мы пережили смерть! Мне повезло, именно я вытащил жребий, и сегодня снова вернусь в сферу, где смогу остаться с моей милой навсегда».
        - Ну и чего ты опять на меня зыркаешь? Пипец же! - пожав плечами, сказал Клетес. - Охренеть, эти кристаллоиды - и есть наши инопланетяшки! Одни железяки, другие - ходячая драгоценность, что ж за нация такая мерзопакостная?!
        - Он был влюблен, за такое можно и простить, - тихо сказала Флу, склонив голову набок.
        - Одно слово - бабы, все беды от них, - фыркнул Клетес. - Но мама не такая!
        - Связи все равно нет, так что можешь не извиняться, - хмыкнул Аненклетус, листая файлы. - Похоже, что не все тут добровольно окочурились. Кто-то из экипажа все-таки торчит в хранилище, в оцифрованном виде. Вот только чего они на нас ополчились?
        - Мало ли о чем могут думать люди, пробывшие столько времени взаперти? Тут даты нет, но кораблику явно не один десяток лет, - булькнув, сказала Флу. - По нужной теме есть что-нибудь?
        Клетес, хоть и старался охаивать десперандов, теперь просто закинул ноги на подлокотник и все никак не мог успокоиться, слишком впечатленный историей, но Аненклетус оживился очень скоро:
        - Есть! Похоже, что они и не рассчитывали, что технология кому-то пригодится, так что вся информация на локальном сервере… Придется все-таки топать в отсек летального анабиоза, нужные данные с ним по соседству.
        Принц дернулся, услышав еще один громкий удар, который пришелся по двери, после чего отправился ко второму шлюзу и воткнул устройство в гнездо, перед этим проверив связь - она так и не восстановилась. Вернувшись к арсеналу, Клетес открыл сейф и радостно присвистнул, забирая себе деформационную винтовку. Прихватив еще парочку для остальных, он уже с тревогой вновь проверил планшет и в неважном расположении духа уселся обратно на стул, решив покопаться в местном софте, но почти сразу отпрянул от экрана, чуть не свалившись на пол.
        - Эй? Эй, ледышка, етить твою налево, ты ничего не нажимал?
        - Нет, - сказав тоном, не предвещающим ничего хорошего, Аненклетус подскочил к парню и выругался.
        «Зарядка орудия 1… старт».
        «Зарядка орудия 2… старт».
        «Зарядка орудия 3… старт».
        - Так сделай что-нибудь! - взвизгнул парень, и демон за пару прыжков добрался до двери, выдернув устройство взлома, после чего запихнул его в гнездо на панели мостика. Вновь запущенный софт перегрузил систему, и индикаторы отключились.
        - Фух, ты серьезно планируешь бороться на равных с теми, кто здесь живет? - сквозь зубы процедил демон, постучав пальцем по терминалу. - На пути будут еще двери, так что мы не сможем их тут блокировать вечно.
        Терминал тем временем замигал, и на черном экране появились буквы:
        «КТО ВЫ?»
        Глава 88
        Путь к решению.
        Троица на мостике молча переглянулась, после чего вновь посмотрела на медленно помигивающую надпись. Шум за дверью тем временем не ослабевал, но увлекшись поисками хоть какой-то информации, ребята не проверили, есть ли видеодатчик над шлюзами, а теперь еще и это…
        - С учетом того, что связи с Агнесс у нас все равно нет, можно, конечно, отправиться к серверу, вот только не факт, что нас оттуда заберут, - безразличным тоном сказал Аненклетус. - Еще можно попытаться вернуться сюда, но, раз к нам так настойчиво ломятся, то и возле двери будут ждать с большой вероятностью. Можно сказать, у нас сейчас достаточно времени, чтобы пообщаться с экраном.
        Клетес хотел что-то сказать, но быстро подавил это желание, не найдя поддержки в лице апатично выглядящей Флу. Вздохнув, принц расположил руки над клавиатурой, после чего хлопнул себя по лбу и сказал:
        - Эцсамое, ты ж нас слышишь, не?
        - Я не понимаю вашу речь, - появилась надпись через некоторое время, и троица слегка расслабилась. Это может быть и блефом, но, с учетом того, что даже они понимали изменившийся язык десперандов только с помощью переводчика, самим местным жителям было бы неоткуда узнать их язык… Придя к этой мысли, Клетес уже собирался говорить, но Флу неожиданно раскрыла рот:
        - Хм… А как нас тогда взламывали? Механизм того рыжего паренька, например?
        На этот раз Клетес искал поддержки у Ана, но тот лишь отрицательно покачала головой.
        - Хер его знает… Мож для электронных голов это все интуитивно, даже если программулины разные?
        - Печатай давай, хватит гадать, - положив руку на плечо парня, демон нахмурился, следя за тем, как порхают пальцы Клетеса над клавиатурой. Печатал он на удивление понятными фразами без жаргонизмов, и демон даже усмехнулся, заметив это несоответствие. Коротко выложив историю проэльских десперандов, принц откинулся на спинку, ожидая перевод и ответ.
        - Так мы не одни? Уже после прибытия сюда мы получили сигнал с нашей планеты - возросшая активность звезды уничтожила все живое. И теперь одни заперты в роботизированных платформах, а другие - сошли с ума в кристаллических оболочках…
        Принц посмотрел на Ана, и тот, наклонившись, продолжил печатать вместо парня, рассказав в общих чертах о том, что они прибыли в поисках утерянных технологий в расчете на то, что проэльские десперанды смогут восстановить их расу. Демон не стал акцентировать свое внимание именно на технологии обратной оцифровки, пока что не слишком-то доверяя связавшемуся с ними члену команды - мало ли, он может уничтожить информацию, если сочтет их врагами.
        - Понятно. Прошу простить, но на текущий момент подавляющее число систем принадлежит тем, кто с большей вероятностью захочет сделать так, чтобы информация об этой колонии навсегда оказалась стерта. Часть кристаллоидов смогла интегрироваться в системы, так что им подконтрольны все охранные службы, теперь еще и вместе с орудиями.
        - Мы помогли им проникнуть сюда?
        - Да, мостик был изолирован от удаленного контроля - это было сделано специально для того, чтобы потерянные не смогли перехватить контроль, так что запустить что-либо можно только придя сюда «физически», в своем теле. К слову, ваших погибших товарищей именно для этого превращают в куклы, Женщина и безглазый мужчина ждут вас за дверью, не рискуя войти самостоятельно, боясь во время боя потерять оболочки.
        На одном из экранчиков появилось изображение - возле подъемника, на котором прибыли к мостику ребята, сейчас находилось несколько жукороботов, покрытых кристаллами; минерал был повсюду, но больше всего выделились когда-то белоснежные одежды клонов, правда, теперь уже перемазанные в крови и грязи.
        - А что с вашими телами? Почему ими не воспользовались? - быстро набрал демон.
        - Пара добровольцев сожгла их все, когда стало ясно, что мы не одержим верх над помешанными. Искаженный анималит распространился по планете подобно чуме, так что в этом только наша вина, но у меня слишком мало возможностей ее исправить. Пока что я смог вклиниться в управляющий контур, но, как только меня обнаружат, я окажусь стерт, и у вас будет буквально минута-другая до активации орудий и принудительного открытия всех шлюзов.
        - Черт. Клетес, есть информация от Агнесс? - демон уже давно вытолкал паренька с его места, так что принц теперь просто шатался по округе, не зная, чем себя занять.
        - Нет, все еще тихо.
        - Кристаллоиды создали станцию глушения, которая расположена там же, где и колония - под землей рядом с кораблем. Она помогает игнорировать излучение, чтобы нас никто не мог обнаружить, - поведал незнакомец после того, как Аненклетус задал ему вопрос.
        - Системы связи корабля тоже не функционируют, - вяло передала Флу, закончив ковыряться в настройках, переведенных устройством - Разве что аварийный маяк, но он просто дает сигнал о местоположении.
        - А мы можем жахнуть из орудия? - прицеливаясь в стену, спросил принц. - Думаю, подобный сигнал Агнесс поймет без слов.
        Потрогав рога, Аненклетус наконец-то улыбнулся и отправил принца за кресло ручного управления.

* * *
        Агнесс молча вцепилась в волосы, наблюдая за тем, как ее подчиненные гибли. Быстро отключив соединение, она избежала какого-либо проникновения противника в системы техники, расположенной на корабле, плюс приказала ОУУ проводить постоянную самодиагностику, хотя и не считала, что кто-то способен взломать десперанда, с самого рождения находящегося внутри корабля - это было легко определить по тому, что он очень резко говорил человеческим тоном.
        Конечно, переживания были связаны с успехом миссии, а не с гибелью эльфиек, ведь их тоже можно восстановить. От команды осталось уже совсем немного участников, а ситуация только ухудшается - образцы потеряны, нет связи с мостиком, а время уходит. Даром, что информацию удалось получить, но она, хоть и была занимательной, ничуть не помогала приблизиться к их цели.
        - Замечен всплеск энергии в одном из секторов судна, - безэмоционально отчитался электронный голос, и девушка тут же припала к экрану. Схема колонизационного исполина была наложена на его реальное изображение, и, увидев подсвеченный участок, Агнесс поспешила приказать провести маневр уклонения.
        Листы обшивки медленно разошлись в сторону, позволяя выдвинуться огромному орудию. Более грубый вариант тех гибридных пушек, что сейчас устанавливались на линкорах проэльского флота, это оружие внушало одним только своим видом - даже если осознавать, что предназначено оно было преимущественно для обороны. Вокруг спаренного ствола заискрили направляющие энергетические контуры, после чего пушка развернулась и, вместо того, чтобы навестить на зависший в воздухе крейсер, весьма шустро поменяла направление и нацелилась прямо на кристальное поле, раскинувшееся возле корабля. Воздух наполнило шумное гудение, после чего из обоих стволов вылетели искрящие снаряды - проскочив крошечное для них расстояние, они на полной скорости врезались в землю и сдетонировали. Часть почвы вспыхнула от мощного выстрела, став напоминать выжженную лунную поверхность, а в воздух поднялся столб грязи и пыли, перемешанной с оранжевыми осколками. Сдвинутая с места земля стала осыпаться, шустрыми песчаными струйками утекая в показавшийся после выстрела проход, ведущий в подземную колонию.
        - Зафиксирован сигнал аварийного маяка; месторасположение - капитанский мостик, - добавил ОУУ после того, как орудие скрылось внутри корпуса, а Агнесс, с облегчением выдохнув, направила сканирующие приборы крейсера на исследование зияющей в земле дыры. Сканирование ничего не показало, но, посмотрев в сторону мирно лежащего на поле корабля, Агнесс передала приказ электронному мозгу.
        Сделав широкий разворот, крейсер снизился, зависнув напротив новоявленной пещеры. Выдвинувшиеся по обеим сторонам телепортационные орудия беззвучно полыхнули шарами, которые в ночной тишине казались болотными огоньками, способными увести людей за собой в ужасную трясину. Влетев внутрь, заряды активировались, и сразу целый пласт земли осыпался вниз, заполняя образовавшиеся под когда-то мирно выглядящей полянкой пустоты. Из холмов полетели копья, откуда-то стали выстреливать осколки, но корабль был слишком далеко, чтобы ему могли нанести хоть сколько-то серьезные повреждения. Немного сместившись, крейсер вновь открыл огонь, расширяя свой успех - среди рытвин можно было увидеть серебристый металл колонизационных модулей, покрытых плотным слоем облепивших их кристаллов.
        Непрерывный обстрел продолжался несколько минут, и вскоре все поле рядом с кораблем превратилось в один сплошной котлован из взрыхленной полусожженной земли, обломков металла и осколков кристаллов.
        - Сканеры работают в штатном режиме, - доложил ОУУ после очередного залпа. - Связь тоже должна восстановиться через пять секунд. Поверхностное сканирование отмечает множественные полости под нами; ориентировочно, было уничтожено лишь одно рукотворное поселение, расположенное под землей.

* * *
        - Ах, они уничтожают тех, кто здесь столько жил. Быть может и той грустной пары больше нет, - тихо сказала Флу, оперевшись локтями на спинку сидения, но в итоге девушка просто растеклась по спинке.
        - Так мы их и не трогали, как будто кто-то просил грохать наших, - слегка сморщившись, ответил Клетес.
        - Да ты не подумай, я не считаю, что смерть - это что-то страшное, ведь это естественно, - сообщила девушка, слегка крутанувшись на месте вместе со стулом, чтобы посмотреть на принца. - Но это ведь похоже на Нико? Они тоже пытаются обустроить себе гнездышко, стараясь уничтожить всех вторженцев.
        - Будь Нико на их месте, он бы позвал нас присоединиться, постараясь не допустить излишних жертв, - раздался голос Агнесс из планшета, и Клетес тут же схватил девайс, чуть ли не обняв его. - Благодарю за наводку! Доложите обстановку.
        Обменявшись информацией, все ненадолго погрузились в раздумья, после чего Агнесс решила рассуждать вслух:
        - Если вы раздобыли деформационные винтовки, то это может помочь проходить через двери и без использования взлома, правда, потом уже не защититься такими… Раз охранная система целиком у врага, можно не бояться спровоцировать что-либо еще, но взлом может понадобиться на финальном этапе для получения информации с локального сервера. Если рассчитано верно, то у вас будет совсем немного времени после того, как заберете устройство…
        - Так вы можете заранее прохреначить нам путь телепортационными пушками, нет? - спросил Клетес, нахмурившись.
        - Да, я так и планировала, но сеть коммуникаций здесь весьма сложна… Если ненароком повредим электропитание, то придется выдергивать весь сервер целиком, чтобы заниматься им уже на крейсере, а это будет означать, что придется делать туннель прямиком до отсека летального анабиоза.
        - Если случайно повредим, то второй попытки не будет, - сказала Флу. - Может попробуем сманить экипаж себе на помощь? Мы ведь можем забрать оставшиеся здесь сферы и потом дать им тела, а кристаллики пусть остаются здесь в своей вечной сказке.
        Агнесс вспомнила, как быстро почернела сфера вне кристалла и нервно облизнула губы. Просто обмануть этих незнакомцев? Даже если они не угаснут, она не уверена, что сможет изолировать их на крейсере, да и аппаратуру для транспозирования здесь никто не устанавливал.
        - Да, хорошо, - нарочито бесстрастно пробормотала девушка. - Продвигайтесь к цели, и, как только захватите информацию, мы пробьем путь прямо через обшивку.

* * *
        - Вы действительно возьмете нас с собой? - простая строчка на экране казалась наполненной эмоциями.
        - Да, а почему бы и нет? Разве вы хотите здесь оставаться?
        - Хорошо. Тогда я буду удерживать кристаллоидов до последнего.
        Получив ничего не значащее обещание, демон решительно выдернул устройство Кардинала и отдал Клетесу, который бегом отправился к шлюзу и продолжил взлом. Встав позади него, Флу и Аненклетус прицелились из винтовок - видеоискатель под второй дверью не работал, так что снаружи могло быть все, что угодно.
        Вздрогнув от пиликанья, принц торопливо выдернул гаджет и щелкнул открытие - мощная дверь медленно разошлась в стороны, открывая вид на полностью покрытый кристаллами коридор. Словно диковинные бабочки из оранжевого хрусталя, кусочки облепили каждый сантиметр обшивки, заняв не только пол, но и стены с потолком. Осторожно шагнув вперед, Клетес заметил, как его рука с винтовкой предательски дрожит, и, стиснув зубы, постарался успокоить нервы.
        Флу молча оторвала кусочек от своих волос и швырнула на несколько метров вперед - кристаллики мелодично зазвенели, но за этим ничего не последовало.
        - Идем, сзади еще хуже, чем здесь, - убрав от плеча винтовку, сказал демон, и первым шагнул вперед. Минерал тихонько хрустел под ногами, но ничего сверхординарного не происходило, так что Клетес потихоньку успокоился, дополнительно вдохновляясь непоколебимостью Флу, которая шла по центру. Закрывшаяся позади дверь мостика полностью отрезала троицу от укрытия, так что даже в случае опасности не будет возможности быстро сбежать.
        Пройдя по прекрасному, поблескивающему коридору, предстающему в оранжевом свете из-за того, что кристаллы облепили и потолочные светильники, Аненклетус вышел к еще одному шлюзу, отделяющему отсек летального анабиоза - в отличие от мостика, он был открыт. Глянув назад, демон молча кивнул и вошел внутрь, подсветив фонарем винтовки во вновь воцарившемся полумраке.
        Огромный отсек был выполнен в виде полусферы с обслуживающим оборудованием в самом центре. Практически сразу от входа начинались капсулы с когда-то перевозимыми здесь колонистами. Подсветив, Ан смог увидеть двухметровую металлическую конструкцию, снабженную тонким стеклом: внутри можно было увидеть следы от силуэта когда-то лежавшего здесь колониста, но сам десперанд уже был где-то еще. Бегло осмотрев ближайшие капсулы, троица не нашла поблизости никого, лишь дорожка из кристаллов устилала весь пол вокруг.
        - Слышите? - слабым голосом спросил Клетес, подняв винтовку вверх. Где-то совсем неподалеку можно было услышать тихое, неуверенное шуршание, словно кто-то решил украсть что-то тяжелое и громоздкое посреди ночи, а теперь всеми силами пытался скрыть свое преступление. Немного двигая свой груз, неизвестный останавливался на несколько секунд, после чего вновь возобновлял свое действо.
        Молча кивнув, Аненклетус поднял руку вверх и направил фонарик к полу. В паре десятков метров впереди, за поворотом, ведущим ко входу в центр полусферы, демон заметил громоздкий силуэт. Еще одно шумное движение - и махина показалась уже больше. Десятки слившихся вместе кристаллов составляли все вместе огромный бесформенный силуэт, который медленно направлялся прямиком к вторженцам.
        Глава 89
        Выложенные из льдинок слова.
        - Вашу ж нахрен… - изумленно высказался Клетес, машинально попятившись и споткнувшись об одну из капсул. - У них тут что, кристальные оргии? Нахрена было сливаться?!
        Аненклетус не ответил и, прицелившись, нажал на спусковой крючок - заряд винтовки угодил в ручищу существа, нарушая структурную целостность, и на землю посыпался целый ворох обломков. В ответ тварь резко взмахнула конечностями - с оглушительным звоном кристальные обрубки столкнулись, а в сторону демона полетела целая куча острых осколков, перед которыми Ан быстро создал высокую ледяную стену.
        - М-да. Такой ерундой его сразу не возьмешь, - тихо сказал Аненклетус сам себе, после чего развернулся и показал жестами путь в обход. Флу, слегка замерзнув от близости демона, двигалась немного медленнее, но зато не теряла пластичность при резких движениях, так что перескакивать между капсулами ей было несложно. Выпустив с десяток зарядов в приближающуюся тварь, троица, укрываясь за капсулами от временами летящих в них кусков кристаллов, перебежала в противоположную от входа половину отсека. Оказавшись на какое-то время вне зоны видимости огромного существа, ребята остановились, а Клетес торопливо приладил устройство взлома на центральный вход.
        - Он подойдет быстрее, чем мы закончим вскрывать, - бегло взглянув на крошечный экранчик, высказался Ан и, достав пузырек выносливости из сумки, залпом осушил. - У нас есть еще два световых копья, чтобы хоть немного замедлить тварь, но потом еще придется уходить, так что его понадобится отвлечь, чтобы центральный отсек не стал нашей могилкой.
        - И… что ты предлагаешь? - предчувствуя не самый приятный исход, спросил принц, но демон лишь молча отобрал у Флу винтовку. Вздохнув, принц отдал ей фрэмтеховскую взамен, после чего закинул свое деформационное оружие за спину и расположил копье на плече.
        - Смерть - это еще не конец, верно? - хмыкнув, сказал Аненклетус, выскакивая из-за угла и устанавливая ледяную стену.
        - Только если ты чертов клон, эй?! - выругавшись, принц бросился следом за демоном и тут же зажался за ледяной преградой, слыша, как неостановимым градом барабанят по ней осколки. Высунув оружие сверху, Ан выпустил несколько зарядов, создав несколько выщерблин в кривом кристаллическом теле гиганта, а затем тут же спрятался назад. Принц мельком взглянул на своего напарника и, увидев, как по бледной полупрозрачной коже лица течет струйка белесой крови, стиснул зубы. Щелкнув рубильником, Клетес закрыл глаза и, ощутив прикосновение к плечу, быстро кивнул.
        Одновременно выскочив в коротком промежутке между залпами, парни оказались всего в десятке метров от существа. Резко сев на колено, Клетес навел оружие и нажал пуск - звонкий и ослепительный пучок света угодил в ногу твари, выбив достаточно большой кусок для того, чтобы существо начало заваливаться. Быстро поставив оружие на перезарядку, принц скользнул за новую стенку, пока демон разрядил в существо с десяток зарядов, стреляя с двух рук. Тяжело плюхнувшись на пол, Аненклетус осел рядом с принцем, шумно дыша - из его плеча торчало сразу несколько острых кристальных кольев, а еще парочка пробила грудь. Сиплое дыхание демона подтверждало то, что ему сейчас приходится очень несладко.
        - Ха… Выстрелила вверх, падла, попала навесом, - болезненно сморщившись, демон рассмеялся. - Но я успею ее приморозить хорошенько, когда ты еще раз выстрелишь.
        - Пей зелье, хер ли ты тут разглагольствуешь! - воскликнул Клетес, но тут же вжался в стену, сглотнув, когда рядом в пол попало копье, рассыпавшись осколками.
        - Не, один хрен сдохну. Без прошлого и будущего, я все равно не пойму, что я здесь делаю, - самоуничижительно улыбнувшись, демон мотнул головой, и оба парня вновь выскочили из-за укрытия.
        Задержав дыхание, Клетес нажал на предательски тугую клавишу пуска, и последний заряд угодил практически в тоже самое место, что оказалось повреждено в прошлый раз. С треском подломившись, нога твари отвалилась, а туша стала медленно заваливаться в сторону, но вместе с этим монстр лихо хлопнул конечностями над собой, будто торжествующе аплодировал сам себе. Невидимые в темноте сталактиты сорвались со своего места и посыпались вниз смертоносным дождем, когда все окружающее пространство вдруг оказалось заполнено водой - демон, выругавшись, тут же применил заморозку, и огромная волна над ними с принцем замерла ледяной статуей, поглощая все попадания.
        - Флу? Ты где дуреха, не обязательно же всем сдыхать здесь?! - выкарабкавшись из-под целой горы снега со льдом, Клетес поежился от холода и, поняв, что потерял винтовку во время падения лавины, выхватил меч.
        - А… У тебя же все-таки мама здесь, - услышал он слабый голос девушки, и, осмотревшись, смог найти Идущую. Огромный кусок кристалла перерубил ее тело, так что перед ним сейчас была лишь голова и немного плеч с подмерзшей раной, из которой медленно сочилась слизь. - Для вас это ценно. У меня тоже есть ребенок, но она будет счастлива и без меня, - медленно проговорила девушка, полуприкрыв свои красные глаза.
        - Не смей тут помирать, пока не вернемся под влияние Связи! Слышишь, нет? Ледышка, а ты где? - растерявшись, принц попытался раскопать засыпавший весь отсек слой снега, но быстро отказался от этой затеи и, посмотрев в сторону открывшейся двери, выругался и бросился к ней, подхватив устройство взлома. - Да какого хрена вы все творите?! Вы же меня даже не знаете! - сдавленно прошептал парень, заскакивая внутрь центральной зоны отсека.
        Шагов и движения огромного кристалла слышно не было, но Клетес внимательно осмотрелся, ожидая подвоха со стороны мелких тварей. Тихо гудящий клинок слегка разгонял полумрак, но без фонаря винтовки он был немногим лучше свечки. Пройдя через небольшой шлюз, снабженный транспортером для капсул, парень вышел в цилиндрическую комнату диаметром в несколько метров. Она была поделена на три сектора: в один вели полозья от транспортера, по которым перемещалась бы капсула; сюда же вела небольшая трубка, соединенная со вторым сектором, в котором был высоченный, до потолка отсека, шкаф с небольшими углублениями, в которых когда-то были сферы. Большинство ячеек было закрыто заслонками, и нельзя было точно определить, есть ли внутри что-нибудь или нет.
        В третьей зоне располагался пульт с терминалом, весьма напоминающий тот, что располагался на мостике, и плюсом располагалась стойка с аппаратурой, занимающая тоже весьма много места. Стараясь даже лишний раз не дышать, Клетес осторожно прошел к компьютеру и, бережно удерживая устройство, подключил его к консоли. Экранчик благополучно засветился, и, увидев всего десять минут, которые потребуются на вскрытие, парень шумно выдохнул.
        Разрываясь между желанием отыскать своих спутников и охраной единственного устройства, Клетес уже целую минуту блудил по цилиндроподобной комнате, пока, наконец, не остановился на охране компьютера. Усевшись в кресло, он обнаружил, что планшет оказался разбит одним из осколков - правда, если бы не девайс, то острие вошло бы прямиком в тело. Облизнув замерзшие губы, Клетес достал из сумки аварийный маячок и стиснул его в руке, как спасительную соломинку, но не решился активировать его раньше, чем завершится взлом.
        Еще одна минута. Терминал мигнул, и поверх стандартного изображения появилась надпись:
        «ПРОСТИТЕ, Я ОБЛАЖАЛСЯ. МЕНЯ СЕЙЧАС СОТРУТ, НО ВАМ - УДАЧИ».
        Практически одновременно с этим завизжала сирена, и в помещении загорелся свет, а затем резко щелкающие диоды стали зажигаться во всем отсеке, одновременно с далеким шипением открываемых повсюду дверей.

* * *
        Щелкая клавишами вызова, Агнесс пыталась раз за разом связаться с ушедшей вперед командой. От них не было никаких вестей уже пару минут, но где-то глубоко внутри она надеялась, что с ними все еще все хорошо. Не могут же все эти смерти быть напрасными? Как она посмотрит в глаза своему отцу… Нет, не отцу. Конечно же, она клон, но привитые ей чувства были сильнее, и девушка издала звук, больше подходящий закипающему чайнику.
        Нет, все не так. Она была создана для определенной цели, быть во всем лучшей. Это кульминация ее жизни, проверка созданных умений! Улыбки тех, кому она поможет, будут просто приятным дополнением. Да и вообще, если задуматься и не зацикливаться на помощи одному лишь Нико, в ее руках будущее целой расы. Ведь в переданной ей информации, десперандам было не чуждо ничто человеческое, они даже внешне очень похожи на людей. Будут ли они благодарны ей за то, что она поможет им выйти из их металлической тюрьмы? Или незримые боги первой отправят ее на тот свет за разрушение их планов?
        - Массовый всплеск энергии. Секторы… лучше просто покажу на схеме, - сообщил ОУУ, и девушка побледнела, увидев, что сразу все орудия колонизационного корабля начинают активацию.
        - Огонь! Вырубай их как можно быстрее! - вцепившись в подлокотники, девушка увидела, как телепортационные шары испепелили стволы сразу двух пушек, но остальные уже начали разворот. - Какого хрена тут больше орудий, чем на наших чертежах?!
        - Человеческий фактор, - коротко ответил десперанд, выведя из строя еще два орудия перед тем, как остальные открыли залп. - Маневр уклонения успешен, мы не пострадали.
        Сразу десяток мощных снарядов пролетел мимо крейсера, и ОУУ пошел на новый вираж. Агнесс быстро указала приоритетные цели, коря и себя за надежду на предварительные данные, и Кардинала за неверные чертежи. В ее планах было сразу же уничтожить скоростным залпом те четыре орудия, что были отмечены, если они все-таки активируются, а преждевременная атака могла вызвать детонацию боекомплекта, что могло привести к непредсказуемым последствиям. Ну и, конечно, отправлять оставшихся из команды вывести оружие из строя было бы слишком рискованным.
        Пролетев над пушками, крейсер быстрой атакой уничтожил еще две, тем самым избавившись уже от половины, но вслед за этим орудия резко переключили режим, и вслед кораблю улетел целых ворох мелких высокоэнергетических зарядов, взорвавшихся в небе сотнями вспышек.
        - Кластерный боеприпас, повреждение правого борта, - отчитался ОУУ. - Оставшиеся орудия скрыты за бронелистами, потребуется минимум по два заряда на каждое.
        - Похрен на это, что с крейсером?! Он или ты цел?! Состояние двигателя? - впившись в кресло до побеления костяшек пальцев, закричала Агнесс.
        - Перенос шифт-металла завершен, пробоина устранена, бронирование правого борта восстановлено, внутренние переборки уменьшены в размерах до момента выхода в космос, - отчитался ОУУ. - Возможен заход в мертвой зоне попадания орудий, либо атака на пределах дальности. Вероятность получить вражеское попадание при таких условиях - двадцать восемь процентов.
        - Нет, не будем рисковать. Подходи сбоку корабля, путь будет чуть более длинным… Себастьян, Виолет, Мей, готовьтесь к высадке.

* * *
        Ощущая себя в яркой комнатушке абсолютно беззащитным для любого нападения, Клетес сжал клинок крепче и подошел к выходу из отсека. Где-то вдалеке можно услышать тяжелые шаги, перемежаемые чертовым шуршанием, а еще не менее шести минут нужно ожидать взлома. Разглядев при свете побледневшую голову Флу, Клетес подбежал к ней и, осторожно подняв, нежно погладил по волосам. Красные глаза открылись, и девушка легонько улыбнулась.
        - Ты еще здесь? Не успеваем? - протягивая слова, медленно спросила девушка, но Клетес, ощущая, какой она стала холодной, осторожно расстегнул свою рубашку и засунул Флу себе за пазуху, поежившись от неприятного ледяного и склизкого ощущения. Увидев винтовку, парень схватил и ее, после чего все-таки смог найти Аненклетуса - пробитый насквозь десятком копий, он остался увековечен в снежной статуе, удерживающей полностью покрытого коркой льда гиганта.
        Со стороны мостика показался Автоматон и, остановившись, направил пулемет на стоявшего вдалеке Клетеса - взвизгнув, стволы закрутились, поливая вторженца ливнем пуль, и принц тут же шмыгнул обратно в центральный отсек. Пять минут.
        Топот металлических ног все приближался, и, расценив, что если Автоматон прорвется внутрь, то наверняка уничтожит все, ради чего они столько старались, Клетес взвыл и бросился наружу, на ходу целясь из винтовки. Слегка заскользив на ледяной корке, робот не сразу остановился, и парень, прищурившись, выпустил заряд - плечо робота заискрило, пока электронная начинка смешивалась с бронированием. Направив оружие, механизм вновь попытался устроить смертоносный стальной вихрь пуль, но новый заряд угодил прямо в стволы и сплавил дула, так что через мгновение фотонный пулемет взорвался, отрывая Автоматону конечность.
        Слегка качнувшись, механизм наклонился и побежал в сторону принца, и тот, быстро закинув оружие за спину, схватился за меч. Разогнавшись и выскочив навстречу, Клетес, успевший провести немало времени в снежных горах, ловко заскользил по поверхности и резко пригнулся, пропуская неуклюжий механизм вперед; раскаленные когти, закрепленные на кристальной основе, со свистом рассекли воздух над головой парня, но тот уже успел ударить - потеряв ногу, Автоматон повалился и покатился по ледяной дорожке вперед, пытаясь приподняться, но Клетес уже затормозил и, подскочив к механизму, отсек ему конечности уже во второй раз, после чего нахмурился и стал судорожно вспоминать устройство Автоматона.
        Позади просвистели копья, воткнувшись в стену неподалеку, но Клетес уже извлек генератор машины вместе с коробками, содержащими охладитель. Укрывшись за капсулами, искривленные твари, когда-то бывшие Мирандой и Гамильтоном, сейчас снова выпустили копья в сторону парня. Укрывшись за корпусом поверженного робота, принц сбил верхушку с одной из капсул зарядом винтовки, после чего следующее попадание оторвало твари голову, уже насквозь пронизанную минералом.
        Со стороны мостика вышли и замеченные ранее жукороботы - выступая прикрытием, они стали медленно приближаться к Клетесу, выстроившись стенкой, из-за которой время от времени стали вылетать осколки и кристальные пики, но, сжавшись за корпусом Автоматона, Клетес терпеливо ждал. Три минуты.
        - Да что б вас, выкусите! - заорав, парень выскочил из-за укрытия и метнул выдранные из робота запчасти в сторону приближающихся жукороботов. Судорожно цепляясь рукой за рукоять онемевшими от кристаллита пальцами, Клетес вновь прицелился и выстрелил в генератор, который уже успел подкатиться под ноги наступающих платформ. Нарушенная структура вызвала взрыв, и все жукороботы оказались заморожены сдетонировавшими контейнерами с кристаллитом, расширив коллекцию оставшихся в ледяном зале статуй.
        Взвыв, Клетес выдернул из плеча угодившую в него пику и, не в силах откупорить пузыречек с зельем, просто разбил горлышко о каркас и залил жидкость в глотку. Капая на снег кровью, парень, стиснув зубы, добрался до центральной зоны и, выдернув из бедра осколок, дополз до консоли и активировал маяк, когда увидел надпись:
        «Данные скопированы».
        Глава 90
        Сложная миссия.
        Осколок в ноге, похоже, не только сосуды повредил, но и раздробил кость. После зелья боль постепенно утихла, но Клетес, с усилием впившись зубами в ремень винтовки, туго затянул его вокруг бедра, без энтузиазма поглядывая на натекшую под стулом лужу крови. Регенерация вряд ли пойдет лучше, поэтому парень, выудив последнюю склянку, разбил и ее горлышко об панель, после чего отодвинул ворот своей насквозь мокрой одежды, от которой холод помещения казался совсем уж невыносимым, и, осторожно приоткрыв рот Флу, залил в нее содержимое. Девушка, вернее, ее остатки, слабо улыбнулась, но ничего не сказала, решив беречь силы.
        Немного придя в себя, Клетес прислушался и уловил тихие звуки падающих вниз капель. Точно! Раз кто-то все тут повключал, запустилась и резервная система жизнеобеспечения, выравнивающая температуру в отсеке. Издав разочарованный стон, парень приподнялся с помощью рук и попробовал перенести вес на раненую ногу - словно деревянная, но это все же лучше, чем ничего. Вцепившись в винтовку, принц добрался до выхода из центральной зоны и осторожно осмотрелся - лед постепенно трескался, кое-где отваливаясь кусками. Возможно, что роботы и временно вышли из строя, а вот кристаллы вряд ли проморозились насквозь до такой степени, что сферы оказались уничтожены.
        Придерживаясь стены, парень надежно спрятал маячок в сумку вместе с данными, после чего стал торопливо пробираться к противоположному от мостика выходу из отсека. Хрустящие под ногами осколки предательски шумно трещали в тишине начавшейся оттепели, подстегивая парня ускорить шаг. Проскочив ряды капсул, казавшиеся бесконечными, Клетес вцепился в стену рядом со шлюзом и, стерев рукавом липкий пот, обернулся. С громким шумом куски льда с кристального гиганта отваливались один за другим, а существо, похоже, даже пошевелилось. Остается надеяться, что оно не сможет пробраться в коридор, поэтому принц, тихо матерясь, поковылял в металлический туннель, освещенный аварийным освещением.
        Уходить вглубь корабля было бы опрометчиво, но Клетес даже примерно не представлял устройство этой махины, поэтому просто повернул за ближайшим поворотом, уходя с транспортной линии и, увидев очередной технический лаз, резким ударом меча сорвал с него замок и ввалился внутрь. Толстые пучки проводов служили отличными поручнями, и, потихоньку шагая, Клетес отошел на несколько десятков метров от ближайшего входа, после чего уселся на пол, чувствуя, что ему не хватает сил. Тяжелеющие веки обещали сладкий сон и долгожданный отдых, но пронзившая мозг мысль о том, что он больше не откроет глаза, если заснет, заставила Клетеса сосредоточиться, вслушиваясь в происходящее. Снова поганое скрежетание где-то неподалеку, давящее на слух и заставляющее вслушиваться усерднее. Стиснув рукоять винтовки, принц ощутил, как еле заметно вибрируют стенки корабля - кто-то ведет по нему огонь? Ах, да, пушки… Вполне возможно, что маму и остальных уже подбили, и они с Флу остались одни на чужой планете. Даже если бы он был невероятно силен, отсюда не выбраться, разве что Нико захочет отправить вторую экспедицию, но, судя по
раскладу, у него тоже время поджимает, и из-за их прокола он тоже потеряет своих близких.
        - А ведь мог бы спокойно мутить в горах без всякого сраного геройства. Ну что за расклад-то такой, а? - обратился парень сам к себе и, вцепившись в провода, поднялся. Шум уже был не отдаленным, а вполне конкретным - кто-то из кристаллов волочил к нему свои мерзкие оранжевые лапищи. Оперевшись плечом на стену, принц прицелился в сторону шума и вскоре увидел Миранду - ее поврежденное деформационной винтовкой лицо представляло из себя месиво из мясо-костяной каши, посреди которой зияло два провала глазниц, в которых можно увидеть чарующее поблескивание кристаллов, заполнивших череп. Хрустнув костями так, что тело окончательно стало напоминать сломанную марионетку, девушка резко остановилась, а вокруг ее вывернутой наизнанку кисти, белеющей остатками костей, начали формироваться оранжевые осколки.
        Выстрел, выстрел, выстрел. Прикрыв свою грудь сломанной рукой, чтобы тварь не попала во Флу, Клетес даже кусочек языка откусил из-за боли, когда сразу несколько крошечных пик пробили его изувеченную конечность. Заряды винтовки оторвали девушке обе руки, оставив их лежать на металлическом полу, но сама тварь, неуклюже, словно на ходулях, стала идти вперед, издавая мерзкий скрип стопами с пробившими их остриями кристаллов. Верхняя часть черепа отскочила, позволяя ошметкам мозга благополучно вывалиться, будучи вытесненным осколками кристалла, после чего Миранда выпустила целый рой осколков по туннелю, впивающихся в кожу, пробивающих ткань и срывающих лоскутки кожи с тела.
        Чувствуя, как кровь заливает лицо, Клетес повернулся боком, защищая сумочку с устройством и, отбросив винтовку, выхватил меч. Несколько неуверенных шагов, и новая волна атакующих кристаллов прервалась, когда раскаленная кромка рассекла мертвую девицу напополам - сфера треснула, и минерал медленно развалился на части.
        - Да, сука! Ну, кто еще?! Все здесь останетесь! - закричал принц, упав на колени, не в силах даже рассмотреть туннель из-за того, что осколки выбили ему глаза.

* * *
        - Сколько еще выстрелов? Быстрее, стальная голова, быстрее! - стоя возле шлюза, причитала Агнесс, считая, что телепортационные заряды влетают внутрь колонизационного корабля слишком медленно.
        - Оскорблениями вы процесс не ускорите, - ответил электронный голос. - Если есть желание, я могу сделать пару незапланированных атак, после чего ваши бойцы смогут пойти в обход, пока я продолжаю формировать прямой ход.
        - Да!
        - Принято.
        Слегка сместившись, крейсер выпустил шары с другого угла и дополнительно активировал их меньшими зарядами, а в это времени Виолет вернулась после разведки и, приземлившись рядом с Агнесс, отключила шлем.
        - Все плохо. Тела Кримсон и Блэки исчезли.
        - Да что ж такое-то… Отключите их снаряжение хотя бы.
        - Уже сделано, но персональное оружие было заблокировано личным кодом владельца, - с сожалением ответила эльфийка, и Агнесс раздраженно выдохнула.
        - Уже что-то. Ребят, удачи вам.
        Дождавшись, когда очередной шар пробьет переборки, троица сиганула в образовавшийся туннель. Себастьян и Виолет поддержали Мей и, оставив ее позади для зачистки, поспешили вперед.

* * *
        - Чертов рассадник, - проверив индикатор копья после очередной кристальной стенки, гном тихонько выругался. - И какого хрена ты им свои полевые телепортаторы не отдала?
        - Как будто ты не знаешь, какая у них вероятность десинхронизации, - возмущенно сказала элфьийка, разрезав клинком вход в технический туннель. - Особенно с местными глушилками, там бы каша к нам портанулась. Да и взлом…
        - Понял тебя, понял, хватить нудеть. Просто скажи, что из-за нервов поднимаешь всякие тупые темы для разговора.
        Фыркнув, девушка заскочила внутрь туннеля, из которого шел аварийный сигнал. Телхин не смог протиснуться следом за ней, поэтому Себастьян отправился параллельно, переведя мощность на сканирование.
        - Впереди что-то есть. Как всегда нам не везет, пробурчал гном и начал раскручивать пулемет, направив его на потолок.
        Листы металла над ним слегка прогнулись, но выдержали, только Себастьян не стал дожидаться результата, а просто прошил потолок плотной очередью - сквозь искореженный металл посыпалась целая лавина осколков, а вместе с ними вниз шлепнулся жукоробот с приделанным к нему малым корабельным орудием, покрытым оранжевым минералом. Энергоконтуры ярко засветились, и рядом с экзоскелетом вонзился мощный заряд, оплавляя металл. Отскочив в сторону, Себастьян тут же выстрелил копьем, целясь в пушку, но робот оказался проворным и тоже сместился в сторону из-под удара, волоча за собой целый пучок проводов, защищенных вездесущими кристаллами, но плотная и меткая очередь из пулемета разбила покрытие кабелей.
        Виолет тем временем быстро пробежала по туннелю и, заметив впереди цели, приложила к плечу винтовку - высокоэнергетическая очередь прошила медленно вышагивающие куски минералов, разбивая их структуру, после чего девушка ловко перескочила через лежащего на боку принца и, активировав кромку на штыке, размашистыми движениями рассекла кристаллоидов.
        - Эй, эй! А ну, рано надумал умирать, мы же домой собирались! - вернувшись назад, девушка откупорила зелье и, насильно открыв рот принца, залитый кровью, влила жидкость ему в глотку. Улыбнувшись, услышав кашель, Виолет осторожно подхватила парня и полетела вперед, к выходу, когда стена технического туннеля перед ней неожиданно разрушилась - прямо перед ней возникла огромная оранжевая стенка с остатками льда и видимыми сквозь полупрозрачную поверхность мутными силуэтами.
        Резко отскочив назад с помощью джетпака, девушка резко развернулась и на полной скорости метнулась к другому выходу, когда туннель заполнили летящие кристальные пики; с громким хлопком джетпак сдетонировал, отбрасывая эльфийку вперед, но, несмотря на израненную спину, Виолет поднялась и, так и не выпустив из рук принца, побежала вперед.

* * *
        Перебив провода, Себастьян отключил мощное оружие противника, так что жукоробот вознамерился перейти в ближний бой, ловко уворачиваясь от летящих в него световых копий. Модифицированная платформа подгадала момент - рудиментарные конечности, снабженные деформационными винтовками, одновременно выстрелили, и двигатели ТелХина оказались закупорены его же броней. Свалившись на пол, гном поспешил подняться, вновь раскручивая пулемет, но вражеский робот попал зарядами в стволы и заклинил их.
        Разбежавшись, Себастьян просто прописал жукороботу кулаком в головные пластины, разбив броню и наплевав на искореженную от попадания защиту тела; еще один удар оторвал уродские ручки с тела робота, но двупалые клешни впились в щель, образовавшуюся после искажения, поместив взламывающее устройство.
        - Еще одна игрушка, - произнес жукоробот на исковерканном проэльском языке, явно позаимствованном из баз данных вторженцев.
        - Не в мою смену, долбаный хацкер, - хмыкнув, Себастьян обнял противника и активировал самоподрыв, уничтожив вместе с собой сферу местного специалиста.

* * *
        Выскочив из туннеля, Виолет обнаружила, что кристальная махина заняла уже весь коридор. Быстро передав координаты для крейсера, она поспешила найти укрытие, но был только путь в отсек летального анабиоза, а там, судя по всему, не ждет ничего хорошего. Проверив заряд винтовки, эльфийка все-таки добежала до нужного шлюза и обнаружила, что в огромном отсеке неутомимо и медленно передвигаются сотни кристаллоидов, каждый из которых пытается как можно быстрее добраться до выхода. Выругавшись, эльфийка поспешила назад, когда увидела на мини-карте присутствие Мей.
        - Нет, стой, здесь… - не успела сообщить по связи девушка, как смогла заметить ламию воочию. Замерев рядом с огромным кристаллом, девушка вся лучилась шэдмерской энергией, окутывающей ее тело. Странные бумажные карты непрерывно вертелись вокруг Идущей, формируя завораживающий хоровод, а затем свет плавно окутал и замершего гиганта, протиснувшегося через уничтоженные переборки. Кристалл стал медленно трескаться, сферы десперандов лопаться одна за другой, реагируя на псионическое влияние, и вскоре с оглушительным треском вся оранжевая махина осыпалась горкой мелко раздробленных кристалликов. Мей, у которой от носа ко рту текли две густые дорожки из крови, показала Виолет «класс» и медленно осела на пол.
        Слушая надсадное трещание поврежденной брони, Виолет волокла на себе теперь еще и Мей вместе с найденным принцем, направляясь к указанной Агнесс точке выхода. Ровный ход, освещенный прожекторами крейсера, казался тем самым светом в конце тоннеля, который эльфийка никогда не видела, сколько бы раз ни умирала. Ускорив шаг, она без сил свалила тела на размещенную крейсером платформу, после чего прыгнула следом и пошатнулась, когда плазменный заряд выжег ее внутренности.
        Искореженное тело Блэки, у которой была лишь нижняя челюсть чуть ниже острого кристалла, перезарядило винтовки и вновь прицелилось в сторону крейсера, но корабль резко развернулся и метким залпом оставил от зомби лишь ошметки.
        Быстро закрыв шлюз, Агнесс бросилась к Клетесу и Мей, вытащив набор медика. Положив принца под искусственное жизнеобеспечение, девушка ввела ламии зелье выносливости, после чего быстро освободила один из контейнеров и, вылив в него зелья, погрузила внутрь потерявшую сознание Флу.
        Крейсер тем временем совершил еще несколько залпов и, получив приказ, выстрелил последний раз, после чего медленно направился в начавшее светлеть небо. Сдетонировавший огромный реактор колонизационного корабля поглотил десперандсую «Новую Надежду» вместе с кристальным полем, соревнуясь по яркости с предрассветным светилом.

* * *
        - Фух, все есть. Скопируй и продублируй на всякий случай, - сообщила Агнесс, вместе с этим переместив информацию на свой планшет.
        - Принято. Предупреждение… замечены следы присутствия проэльского флота, - безэмоционально сообщил ОУУ.
        - Нико? Или… - мысли смешались в голове, но активированный сканер крейсера высветил расположенные живых кораблей. - НекроХайв… Они нас заметили?
        - Обижаете… Я же из разведывательного флота, - добавив еле заметную обиженную нотку в голос, сообщил корабль. - Правда, придется поискать другую точку перехода, что, по расчетам, продлит полет. Возможен вариант с ожиданием передислокации патрульного флота, чтобы осуществить в дальнейшем переход по запланированному пути. Зависит от того, есть ли у нас время.
        - У меня-то есть, а у них… - шумно выдохнув, сказала девушка, посмотрев назад, хотя и не могла со своего места увидеть уложенных на контейнерах выживших членов команды. - Хорошо, миссия важнее, идем в обход.

* * *
        Агнесс потеряла счет времени. Вроде бы прошло и не так уж много, может, пара дней с того момента, как они покинули Проэлию? Флот безликих словно с цепи сорвался, и это было явно неспроста, но ОУУ не зря кичился своей принадлежностью к разведчикам - пересекая системы одну за другой, он ни разу не попался, и, наконец, вернулся в систему Сакрамент. Осталось совсем немного! Еще чуть-чуть, и она сможет оттащить своих ребят в зону действия Потока, а пока что, как и договаривались, Агнесс по-быстрому отправила пакет данных Оу «Вестника», чтобы она смогла перекинуть информацию дальше. С чувством выполненного долга хлопнув в ладоши, девушка передала приказ, но, когда они оказались на месте и совершили короткий прыжок в сторону осаждаемой планеты, ОУУ объявил:
        - На нас направлены орудия флота Аделантадо. Маневр уклонения невозможен. Простите, я сделал все, что мог.
        Глава 91
        Уничтожение.
        Быстро распределившись по залу, бойцы ТерБис раскидали обычные плазменные гранаты по резервуарам, так что после приятных уху тихих взрывов в помещении не осталось ни одного целого ската, да и сами «ванночки» полностью потеряли свой функционал. Определив, что вспышка была из зала, расположившегося выше, бойцы перегруппировались - в центре шли ликвидаторы, вооруженные телепортационным оружием тяжелого и среднего класса, плюс носители щитов; рядом с ними располагались Пустые с возможностями к защите и массовыми атаками, бьющими по площади. По внешнему краю распределились тербисовцы, снаряженные винтовками для сражения на средней и близкой дистанции, имеющие при себе душеловки и заряженные мечи, а также вместе с ними шли специалисты ближнего боя, такие, как Аквайр со своим гигантским топором. С учетом того, что среди АнжХэл было множество моделей самого разного типа, остальные распределились между сложившимися линиями войск, рассчитывая заполнять бреши и направляться туда, где они будут нужнее всего.
        - Дек Перфор, мы обнаружили путь наверх, - доложил один из легковооруженных тербисовцев, еле заметно кивнув, и Ригор тут же раздал приказы. Двигаясь в едином ритме, бойцы перестроились и направились к обнаруженному пути - нечто, напоминающее если не кишку, то, скорее, трахею, служило своего рода коридором, расположенным под уклоном для перехода по уровням. Выстроившись в ряды по трое, бойцы быстро поднялись наверх, и, даже не став проверять, что находится за углом, просто бросили туда гранаты. Всполох взрыва, и еще одни гранаты, на этот раз не взведенные - метнувшись вперед, бойцы рассчитывали, что те, кто все-таки выжил, все равно постараются скрыться - полыхнули энергетические выстрелы, и сразу десяток четырехруких перепончатых сакраментян отдал концы, а тела дружно грохнулись на пол с размозженными головами.
        Движение наверх, еще один бросок гранат, повторный - прикрываясь силовым полем, пехота выбралась на новый уровень, и Малум тут же метнул цепную молнию в приготовившихся к нападению робоангелов, зависших под потолком. Мощный разряд перегрузил механические тела, диоды на уязвимых головах лопнули, и бестолковые машины попадали на землю; мигнули телепорты, за счет которых сразу десяток ангелов оказался прямо в рядах бойцов - ловкий взмах посоха рассек одного из Пустых, обратный удар отрубил руку ликвидатору, но пара подоспевших тербисовцев одновременно активировала поглощение, отчего сакраментянин рухнул вниз с посеревшей броней.
        Отсеченные крылья еще одного Пустого обернулись для второго ангела вспышкой из целой серии телепортационных шариков, и, лишившись брони, ангел протяжно взвыл, когда его внутренности вскипели под мощной огненной атакой одного из анжхэжловцев. Подорвав себя, ликвидатор разбил щиты сразу двоих, и, пока десперанд успешно транспозировался, Аквайр играючи взмахнул топором, превратив двух противников в четыре ровных кусочка. Разряд Малума устранил сразу двоих, как только они потеряли защиту, но это обошлось Пустому в потерю двух дифферов, после чего Ригор, носясь по узкому туннелю, словно вихрь с двумя алыми клинками, поглотил сразу нескольких противников.
        - Сопротивление подавлено, потери десять процентов, - не без радости сообщил мне командир, и я, похвалив тербисовца, перераспределил ликвидаторов и анжхэловцев, чьи действия были завязаны на моих командах.
        Приловчившись орудовать пальцами на голографической схеме, я то и дело отдавал устные указы, выбирая нужного бойца, и время от времени заказывал поддержку от наших Наместников, которая в условиях подводно-подземной базы ограничивалась сбором раненых и убитых, которых мы не могли оставить на заражение сакраментянам, хотя даже так, запросы были минимальны, что не могло не радовать. И это же огорчало - сил противника было слишком мало, а это означало, что я могу просто гнаться за миражом, не найдя в итоге ничего толкового. Или же сакраментяне до сих пор не воспринимают нас всерьез? Это или самонадеянность, или они гораздо могущественнее, чем мы можем представить, исходя из первого впечатления.
        Зачистив трахейный коридор, войска окончательно закрепились в новом зале - в нем можно было обнаружить еще один тип резервуаров, только на этот раз более мелких, но зато их было куда больше, чем внизу. Однако, вместо серых виноградин здесь формировались, похоже, промежуточные формы - можно было увидеть небольшие четырехрукие зародыши с перепончатыми пальцами, а также отдельным рядом располагалось нечто вроде фермы - иначе не назовешь. На кровавой поверхности, гораздо более багровой, чем окружающая мясная обстановка, уже основательно прожаренная анжхэловцами, располагались клубки фиолетовых тканей, которые, видимо, и были теми самыми опухолями, встречающимися у некоторых особей. Запросив анализ на всякий случай, я повел войска вперед, к огромной двери-мембране, по размеру не меньше десятка метров в высоту и гораздо больше в ширину, да и текущий зал расширялся в этом месте соответствующе.
        Не обнаружив выключателей, что было вполне естественно, Ликвидаторы с тяжелым вооружением единым залпом превратили преграду в решето, после чего еще один залп сделал вполне комфортный и широкий вход. Если в отсеках до этого и было замечено биолюминисцентное освещение, то из нового зала шел ослепительный свет.
        Выстроившись в боевом порядке, пехота быстрым шагом направилась вперед и, отфильтровав яркость, я смог разглядеть то место, куда завел своих бойцов.
        Воистину исполинский зал - не удивлюсь, если по диаметру он сравним с половиной изначального острова; вполне можно назвать это островом в острове, настолько самобытно смотрелось все, что здесь находилось: небольшие холмы, источающие неизвестный нам тип тумана, подобно своим большим копиям в виде вулканов, расположенных в океане; множество сосудов, идущих внутри пола, по стенам, свисающих с потолка и направляющихся к центру - исполинские трубы активно пульсировали, что-то перекачивая и направляя все это прямиком к светящейся сердцевине.
        Прямо по центру, уходя далеко вверх не на один десяток метров, располагалась огромная сетка, состоящая из гексов. Выполнена она была из какого-то полупрозрачного материала, переплетенного миллиардами капилляров, идущих со всех сторон к странной конструкции, отчего сеть принимала розоватый оттенок. Края гексов переменчиво помигивали, производя столь заметный яркий свет, иногда выстраиваясь в причудливые формы, порой заполняя сразу весь центр огромной пластинки, а иногда - практически затухая. Вокруг этой конструкции располагались уже ранее виденные клубки сосудов, формирующие самые настоящие деревья, с переплетенной сосудистой кроной; всего таких было шесть, и одно из них, ближайшее к нам, медленно раскрылось, подобно диковинному бутону - изнутри появилась еще одна Мисс Мясо, только немного в другом виде. Завязано ли это было на ее статусе, или было веянием моды, не знаю - но громоздкая голова была увенчана небольшим обручем на манер короны, а мясистая юбка была более «пышной», разместившись вокруг талии девицы на манер уродливых и толстых кожистых крыльев.
        - Ах, мы готовы даровать вам освобождение! - взвизгнула девица искаженным голосом, пытаясь тщательно воспроизвести проэльский язык. - Будьте благодарны, потеряв цепи одними из первых среди вашего рода!
        - Завязываем пафосную речь. Приоритет на захват живыми, чуть меньший приоритет - поглощение после теста биосканом, - торопливо сообщил я войскам, пока девица упивалась своим синдромом вахтерши. - Оу, умники что-нибудь скажут по поводу этой светящейся хренотени?
        - Уже, - быстро ответила девушка. - Непрерывное и мощное излучение портальной сигнатуры; выдвинуто предположение, что живые существа Сакрамента могут генерировать в клетках стихийную портальность, а в данном случае данное явление возведено в абсолют, что позволяет при должном питании тканей достигать мощностей, не сравнимых с нашими.
        Ну, это я уже и сам догадался. Живые организмы - они такие. Мерзкие, живучие и неубиваемые, тогда как техника любит ломаться от любого чиха.
        - Раз мы зафиксировали маску этой сигнатуры, отыщите схожие на планете, тем более, что пелена ослабла. Что с местным туманом и с биосканом?
        - Туман - подобие химического агента, действующего в водах Сакрамента, но действующее только при вдохе; из наших бойцов лишь ТерБис нуждаются в воздухе, но они защищены изолирующими противогазами. В телах обнаруженных особей зафиксирован нервный узел в центре живота, помимо стандартного для ангелов строения в виде заполненного микробиотой экзоскелета, - процитировала мне Керия данные умников Легио, и я дал финальную отмашку - за время моей болтовни анжхэловцы уже успели прижечь пол, поскольку для потолка и стен их способностей было маловато, а щитогенераторы сдержали первую волну дротиков, запущенных в наших ребят. Получив добро, тербисовцы рванули вперед вместе с ликвидаторами - несколько шаров перебили сосуды, ведущие к опустевшему дереву, и мясная дева тут же заверещала не своим голосом, резко развернувшись.
        Сетка стала пульсировать, излучая нестерпимо яркий свет, и через пару мгновений стабилизировалась - прямо в центре зала возник гигантский портал, в котором отразилась мясная пустошь, посреди которой шел самый настоящий кровавый дождь - не был уверен, но скорее всего это была другая планета; полюбоваться пейзажем нам не дали, поскольку из растянутого гигантского гекса ломанулись щупальца. Сотни, нет, наверное, тысячи. Разномастные, снаряженные когтистыми присосками и дополнительными выростами, подобно раковым опухолям облюбовавшими поверхность склизких отростков. Не было даже видно, кому такое может принадлежать, поскольку подобное существо, видимо, целиком состояло из щупалец.
        В огромном зале как-то вдруг сразу стало тесно из-за начавшей заполнять его монструозной плоти. Открыв огонь, ликвидаторы и тербисовцы каждым залпом уничтожали сотни тянущихся к ним отростков, но на их место тут же вставали другие, и происходящее напоминало сражение со сказочной гидрой.
        Первые отростки прорвались сквозь ряды бойцов, и анжхэловцы с массовыми атаками тут же разрядили своим способности - гигантские огненные смерчи, разжигаемые до уровня торнадо, пронеслись внутри зала, цепляя и потолок, сжигая сотни отростков при прохождении, но жареные ошметки быстро регенерировали, сбрасывая обугленную оболочку и стреляя паразитическими дротиками; бойцы ближнего боя, сражаясь на пределе, кромсали обвивающие их тентакли, пытаясь не пустить к тем, кто своими выстрелами и способностями был эффективнее в текущем бою, но этого было недостаточно - ломая доспехи, сминая металл и перетирая силовую броню ТерБис, отростки планомерно заполняли зал, оттесняя наших бойцов.
        - Расчет координат, прямая телепортация, - коротко объявил я, и, не дожидаясь дополнительных подтверждений, щелкнул клавишу.
        От бесшумного взрыва вспышки, еще более яркой, чем портал, комната на миг замерла; оборванные тентакли стали копошиться по полу, подобно выползшим из-под земли червям, а результаты взрыва плазменной бомбы заключались в полностью выжженной площадке перед сеткой. Еще одна вспышка - и внутри зала появился Зверь, отражая своей металлической чешуей свечение гексов. Тысячи паразитических иголок тут же метнулись в сторону исполинского противника, но абсолютная защита, скомбинированная с полем, отразила первый залп, лишь слегка мигнув в качестве реакции на атаку. Размашистые крылья распахнулись, отсекая часть тянущихся к монстру щупалец, когтистый удар отрезал особо толстые отростки, начавшие обвивать ноги, а затем одноглазый Зверь резко вскинул голову вверх и протяжно взревел, вкладывая в свой крик всю свою ненависть и боль от трансформации. Склизкие ошметки мелко задрожали из-за накапливаемой монстром энергии, оторвавшиеся сосуды затрепетали, будто тоненькие веточки на ветру, а затем в центре острова пронеслась массовая поглощающая атака, и все затихло. Деревья выплюнули своих мертвых хранительниц, а
щупальца шлепнулись на пол, оставшись лежать огромной связкой мертвой плоти, ведущей из портала.
        Ригор убрал щит от оставшихся бойцов и, быстро перегруппировав их, бегом бросился к погибшим мясным девицам; к каждой направился анжхэловский импер и, превратившись в туман, шестеро Пустых проникли в тела погибших существ. Быть может, если бы дело происходило на Проэлии, подобное бы не сработало и потерявшие свою душу твари погибли бы окончательно, но здесь наши паразитические облачка смогли вернуть существ к жизни.
        - Обнаружены все ключевые точки Сакрамента; текущий портал ведет на их передовую базу с подготовленными для вторжения войсками, - отчеканил Аквайр, в своем любопытстве забывший абсолютно все обиды, которые когда-то на меня затевал.
        - Отлично. Поддерживайте портал; транспортировка плазменных бомб, зарядов с мутирующим вирусом, стихийных боеприпасов - все, что есть, чтобы стереть живое с лица земли, - отдал я быстрое распоряжение, после чего на миг прервался и, щелкнув формой драконида, открыл контакт с Проэлией и подключился к ментальной связи.
        - Реги?
        - Ох, да, любимый, - голос женушки был невероятно уставшим, но, как бы я не хотел дать ей отдохнуть, сейчас не было такой возможности. - Ты по поводу праймвира?
        - Да.
        - Ну… Штамм подходящий, так что новые образцы не нужны, но над самой комбинацией я пока работаю. Надеюсь, она не нужна прямо сейчас?
        - Нет, мне достаточно и первой новости. А то скоро брать будет нечего, - сообщил я, передав легкий смешок. - Целую, золотце.
        - И я тебя…
        Вся схема Сакрамента подсветилась обнаруженными островами с размещенными на них портальными узлами; в общем-то, проникнуть мы можем и через один, остальные можно просто гарантированно уничтожить. Увидев, как резво стартуют транспортные подлодки, молниеносно перевозя телепортированный груз, я позволил себе ненадолго откинуться на спинку, когда вдруг ожило колечко. С учетом того, что я лишь ненадолго открывал доступ с Проэлией для связи с Реги, сейчас все должно быть прервано.
        - Господин Аделантадо, доброго времени суток, - бесстрастно сказал Харон.
        - Да? Откуда столько официоза? Впрочем, здравствуй.
        Не став отвечать на мой вопрос, робот издал нечто вроде скрипучего смеха, после чего сказал:
        - Скажите, а что вы делаете с Сакраментом? Духовные эссенции исчезают одна за другой, а мы так и не получили образцы для ингибирования.
        - Быть может вы не будете меня учить вести захватническую операцию, а я не буду лезть в ваши викарские делишки? - тем же тоном ответил я, и Харон немного помолчал.
        - Дело ваше. Даже если полученные вами сведения о возможной контратаке со стороны Сакрамента правдивы, это не повод отказываться от возложенной на вас миссии. Боги весьма щепетильны в этом плане. Лучше устранитесь.
        - Пусть не беспокоятся. Получат они свои души на блюдечке.
        - А насчет чего стоит беспокоиться? Насчет корабля со стертыми позывными, покинувшего одну из колоний десперандов совсем недавно?
        - А я-то считал, что усилять собственные войска любыми способами - вполне распространенная практика? Так уж ли плохо, что я ищу для этого все пути? - сказал я со смешанными чувствами. Все-таки узнали, суки, но и то, что экспедиция выжила, внушало надежду.
        - Это не мне судить, но разгребать последствия…не очень люблю. Было приятно вместе поработать, - коротко закончил робот и, еще до конца не успев дослушать, я уже отдал Оу ранее оговоренный приказ, успев почувствовать, как тело скручивает болезненный спазм.
        - Все лояльные десперанды транспозированы, ПОТОК отключен, сообщение в Эдем передано, - упавшим голосом сообщила девушка. - Зафиксирована активация внутренних охранных систем корабля, я не могу их контролировать.
        Глава 92
        Проверка верности.
        Как невовремя… Хотя, разве такое вообще может быть вовремя? Боль отступила, и я осторожно заполз обратно в кресло, приходя в себя. Рассуждать особо времени нет, больше всего надежд на то, что я успел предусмотреть все, что можно. И на людей, которых я собрал, остается рассчитывать на их лояльность и на отмороженность божков. Захотят ли они отправить в бездну всех, кто хоть мало-мальски со мной связан? Насколько могу судить, сейчас речь только о «Вестнике», вернее, теперь уже «Всаднике». Пока я около Сакрамента, мои близкие скорее всего в безопасности, ведь, если меня уничтожат здесь, в глубинах космоса, то и проблема отступит сама собой. Но и долго возиться не удастся - сакраментяне наверняка скоро очухаются от нанесенного удара и, если быстро их не прихлопнуть, то придется начинать если не с нуля, то близко к этому, особенно без поддержки божков.
        Харон… Промелькнула мысль, что он и есть божок, ведь как это удобно - прикрываться именем начальства, выставляя себя никчемным подчиненным, зависимым от властного слова шефа, а на деле - просто потихоньку направлять дела в нужное русло. Но, полагаю, это все-таки не так. Скорее металлический выродок хочет выслужиться, копая под меня, а уж получит он свой шифтметаллический пирожок за это или займет мое нагретое аделантадное место - сейчас неважно. Иначе бы не нужно было мне названивать, а можно было просто щелкнуть клавишей, чтобы не ворочался, если только он не страдает маниакальными привычками пообщаться с жертвой перед смертью.
        А если судить о клавише - с момента проявления спазмов до отключения ПОТОКА прошло где-то две секунды, из чего можем судить, что кнут для Идущих и иже с ними работает не моментально - и этим стоит воспользоваться, ведь я сейчас в своей обычной форме, а без боевой модели ловить нечего.
        Рассуждения мои продолжались в том числе и тогда, когда я уже бежал к транспортировочному диску. Попросив Оу на мгновение включить Поток, я быстро щелкнул модельку и оказался в виде Пожинателя. Не улыбалось, правда, по какой-то причине навсегда оказаться в виде нежити, но доппельгангером я владею не настолько хорошо, чтобы воссоздать всю эту кучу арсенала, которой владеет эта модель, не говоря уж о бесценном в такой ситуации Агаресе - что может быть приятнее карманного меха, когда порталы нельзя использовать?
        - Что у нас за расклад? - паранормальный голос эхом разнесся по пустому отсеку, через который я несся, как ужаленный.
        - В структуру корабля были внедрены защитные роботы класса "Страж TR-2", - доложила Оу. - Я вообще о них не знала ничего, а это о чем-то говорит, ведь "Всадник" - мое тело, в общем-то.
        - Ха, стражи? Не удивлен, внеранговые механизмы, с которыми уже повстречался на острове СервиДеум. Быть может меня кинула моя витаметная супруга?
        - Анализ…Готово. Это непростительно, милый, я не могла так поступить, - раздался электронный голос из внутренних динамиков, и мне, честно говоря, стало немного не по себе. Но, с другой стороны, когда целый огромный звездолет за тебя - это не может не радовать.
        - Копнув чуть глубже, я нашла удаленные протоколы постройки, - продолжила Оу. - Думаю, это доказывает рассказанное Агнесс - тебя бы в любом случае отправили в утиль. Да и меня, возможно, раз уж я с тобой настолько близка, - слова прозвучали с грустной интонацией, но меня это в какой-то степени обрадовало. Несмотря на все приготовления, где-то в глубине души, очень-очень далеко, я все-таки рассчитывал, что все обойдется. Но, жизнь прожить - не поле перейти, будем вертеться дальше. Словно подтверждая, что сейчас мне недостаточно хреново, по внутренней связи раздался незнакомый, явно синтезированный голос:
        - Внимание всем войскам! Аделантадо заражен сакраментским вирусом! Повторяю, Аделантадо заражен и отстраняется от командования! Просьба следовать за автоматическими защитными платформами для поиска и нейтрализации угрозы.
        Корпус корабля слегка завибрировал, и я вновь обратился к Оу, хотя та успела связаться со мной на мгновение раньше:
        - Флот сопровождения открыл огонь. Наши орудия пока что на модернизации и не могут атаковать, но гберовая бронезащита и гибридные силовые поля продержатся, даже если нас возьмут на таран.
        - Умница. Что насчет контроля над нано-роботами? Если их перехватят, то смогут модернизировать все так, что нас тут же сомнут.
        - Я их отключила, как часть системы ПОТОК, осталась лишь десятая часть, изолированная на оружейных палубах, занимаются модернизацией. Вражеские стражи были рассредоточены на пустых палубах, но сейчас часть из них направляется к палубе ПОТОК, остальные же рассредоточились по отсекам, в которых находятся войска.
        - Ясно… Остается рассчитывать на командиров, пока я сам лично не наведаюсь.

* * *
        - Делио, ты слышал? - не без тревоги в голосе спросил один из новичков, озвучивая мнение большинства. Несмотря на то, что отсек арверов был одним из самых малочисленных, если сравнивать с остальными, это же было и положительной чертой - за время общих тренировок бойцы настолько сплочились, что ощущали себя чем-то вроде одной большой семьи.
        Лучник, нахмурившись, посмотрел на выданное ему Нико кольцо коммуникации. Без сомнения, если бы что-то подобное произошло, он бы в первую очередь предупредил своих людей, попытавшись уберечь от опасности. Находясь среди тех выживших, чья глупая авантюрная выходка в порыве обеспечить лучшее будущее и процветание деревни Фарина чуть не обернулась смертью, он нисколько не сомневался в своем лидере. Даже если твари с ненавистной планеты сумели поразить Нико каким-то таинственным образом, это стоило для начала проверить, а не сломя голову бежать по указке неизвестного, диктующего свою волю через динамики.
        - Нет, не верьте подобной ерунде. Вы сами видели - Нико там даже не появлялся в последнее время, а последняя атака принесла сокрушительную победу, не удивлюсь, что текущая пропаганда - результат подобного шага. А уж происки ли это врагов или завистников, нам еще нужно разобраться, - твердым и уверенным тоном сообщил лучник. - Лучше приготовьтесь к бою, думаю, одними разговорами дело не обойдется.
        - Есть! - разбежавшись во все стороны, бойцы быстро подготовили снаряжение - помимо стандартного войскового обмундирования, предоставляемого моделями, небольшое число войск, отправленных на Сакрамент, позволяло перевести их неформально в раздел элитных, так что король Бренн всеми силами обеспечил поставки вручную созданного снаряжения, сотворенного первоклассными мастерами Эдема. Взяв в руки выполненный вручную гибридный лук, снабженный помимо блочного механизма еще и оптикой, не говоря уж о зачаровании, Делио с улыбкой вспомнил о девушке, работающей в мастерской стрелков. Было бы здорово, когда все обойдется, вернуться домой и наконец-то жениться! Да и она вроде была не против… Парень нацепил на голову звериную маску, усиливающую его и без этого завышенные снятым ингибированием характеристики. Не прошло и пары минут после объявления, как в отсек арверов ввалились мощные роботы, которых парень раньше не видел, хотя к ним приходила информация обо всех войсках, поступающих на флагман, на случай того, если потребуется вместе сражаться на Сакраменте.
        Остановившись на некотором отдалении, механизмы не шевелились, пока к ним не подошла кажущаяся невероятно маленькой на их фоне фигурка лучника в волчьей маске.
        - Делио, командир Арверов. Есть ли подтверждения сказанного по общей связи?
        - Протокол в данных случаях обязывает напрямую подчиняться, доказательства не требуются, - коротко произнес робот, транслируя чей-то голос.
        - Ах да, мы же на войне, вполне логично. Но ведь бывают такие случаи, когда первый помощник затевает бунт, разве нет? - со смешком сказал лучник, улыбнувшись под маской. - От чьего лица вы действуете?
        - Это вас не касается. Вы здесь по воле Божьей, и обязаны выполнять Их волю.
        - Я получаю «Их» волю лишь через своего командира, а под металлической маской что-то не разглядеть его уставшей рожи, - сообщил Делио, склонив голову.
        - Ясно. Общая тревога, отсек Арверов подвергся заражению! - мощная клешня робота ударила по фигурке парня, но рассекла лишь воздух.
        Развеяв иллюзию, маги переключились на поддержание силовых установок воздушного корабля, до этого скрытого под потолком отсека - сразу десяток орудий выпустил шаровые молнии в сторону вторгшихся стражей, и те, закрепившись на полу, выпустили рой ракет в сторону судна.
        - Лучники! Магия воздуха! - заскочив на борт одним из первых, Делио положил на лук сразу пять стрел и ловко выпустил - устремившись вперед с тусклым фиолетовым шлейфом, снаряды сбили несколько ракет, и, улетев по совершенно непредсказуемой траектории, уничтожили еще с десяток; выпущенные другими арверами стрелы тоже сбивали ракеты прямо на подлете, а оставшиеся были отклонены мощным рывком ветра. Шаровые молнии тем временем угодили в роботов, разряжая их энергетические щиты, но, прицелившись, пока батареи перезаряжались, стражи одновременно выстрелили из наплечных орудий: мощный залп пробил борт воздушного судна, которое тут же стало разворачиваться, потеряв около половины пушек, но, до того, как стражи успели сделать второй залп, корабль резко пошел вперед и сверху посыпались големы. Каменные гиганты падали на вторженцев, сбивая их с ног своей массой, придавливая к палубе и ломая оборудование, и отсутствие щита не позволяло стражам хоть как-то защититься от столь примитивной атаки, лишь скорострельные лазеры кое-как выбивали каменную крошку из тел каменюк, но те и не думали отпускать свою        Подготовившийся к атаке корабль сделал еще один залп и, резко поднявшись, големы позволили молниевым шарам угодить прямиком в роботов - один за другим стражи задымились, сгорев от перегрузки, когда стихийная магия выжгла их электронные сердца, и после этого големы еще хорошенько потоптались на механизмах, оставив от них лишь искореженные металлических лепешки.

* * *
        Получив сообщение от Оу, я быстро изменил свой маршрут, но, когда добрался до арверов, уже все закончилось. Увидев меня, Делио и остальные тут же направились в мою сторону и, убедившись, что это именно я, а не кто-то еще, лучник крепко меня обнял, хотя при моей текущей комплекции это было непросто. Коротко обрисовав ситуацию, Делио сообщил:
        - Так что вот так. Не особо они и сильны.
        - В плане защиты - да, но так-то они даже гбер прошивают на раз, - проследив за моим "взглядом" и посмотрев в сторону пробитого насквозь корабля, Делио многозначительно промолчал.
        - Ясно. В общем, опять мы одни против всего мира, а? Навевает воспоминания, - сказал парень, хмыкнув с довольной улыбочкой.
        - В этот раз я не могу даже просить вас последовать за мной. Вполне возможно, что, как только я погибну, все это прекратится, и вы сможете жить дальше, - сказал я, хотя, без сомнения, после того, что они сотворили с роботами СервиДеум, так думать было бы слишком наивно… но я не мог не сказать подобного.
        - Спору нет, мирная жизня неплохо так расслабляет, - сказал парень, махнув рукой своим войскам и наигранно потянувшись. - Но, думаю, мне близка твоя мечта отмучаться один разок, чтобы потом со спокойствием смотреть в будущее, чем сейчас сидеть на жопе ровно, вздрагивая в будущем каждое утро. Веди нас!
        Похлопав Делио по плечу, я направился к следующему отсеку, благо на Прима палубе они располагались сравнительно близко друг от друга.

* * *
        - Ты на братана не гони, сучка металлическая, - швырнув пивную банку в стража, Джонни сложил руки на груди. - Если он подцепил этих червяков, я ему их сам выковыряю, а ты вали нахрен к своим стальным дружкам и долбись с ними в свой механизированный зад. Шевельни клешней, ежели усек.
        - Хей, ну как бы я тут командир, - со смешком сказала Мэдди. - Впрочем, будем считать твою позицию официальной точкой зрения ТехГан. Ежели умник, что там вякает, не зассыт, то может наведаться к нам на Приму, где узнает, почему меня в детстве звали Сестрицей-беспредельщицей, - выплюнув сигарету, девушка похлопала по противотанковой винтовке, которая лежала рядом с ней на ящике.
        - Вот как? - начал было отвечать страж, но одновременный залп сразу нескольких танков сбил защиту и пробил броню выступившего вперед робота.
        - Работаем, ребятки, вхерачьте еще разок! Анархия во все поля, чтоб тебя, братан, с тебя целый гарем лисичек! - крутанувшись из-под очереди микролазеров и увернувшись каким-то чудом, Джонни положил на плечо монструозных размеров многоразовый гранатомет с четырьмя ракетами и, смеясь, выпустил их во вторженцев. - Эх, хоть бы Саюрочка не услыхала про гарем…
        - Если сдохнешь здесь, то я ей расскажу, так и знай, - хищно усмехнувшись, Мэдди прицелилась и метким выстрелом сдетонировала всю батарею одного из стражей, после чего подхватила автоматический гранатомет с усиленными кристаллитом боеприпасами и разрядила весь барабан в начавших отстреливаться стражей.
        Чертыхнувшись, Джонни отбросил разряженное оружие и, прыгая среди разгорающегося пожара, возникшего из-за попадания микролазеров в пустые коробки, ловко сиганул в один из танков, где, высунувшись из люка, прошелся очередью многоствольного пулемета по стражам, разряжая их энергощит.
        Поднявшийся в отсеке стрекот обозначал поднятые по тревоге вертолеты - через мгновение место, где закрепились стражи, уже успевшие выстрелить модифицированными световыми копьями в ближайшие танки, оказалось накрыто лавиной из НУРСов - многократная детонация вывела из строя большую часть вооружения стражей, а перед тем, как второй залп завершил начатое, роботов накрыли реверситовые стрелы.
        - Хей, братан, ну так неинтересно, ты что, решил себе всю славу забрать? - обрадованный Джонни выскочил из горящего танка и, откупорив банку пива, сделал пару сочных глотков, после чего стер пенные усы и подскочил ко мне, когда я спрыгнул с воздушного корабля.
        - Ну уж извини. Боялся, что ты все пиво вылакаешь без меня, - ответил я, удостоверившись, что и здесь все стражи уничтожены.
        - Я бы и выпил, куда тебе в твою костяную рожу его заливать? Только зазря переводить этот божественный нектар! - усмехнувшись, солдафон кивнул Мэдди и, навесив на себя какую-то невообразимую кучу оружия, все-таки швырнул мне банку. - Держи, откупоришь, когда все кончится.
        Глава 93
        Вести с полей.
        Пока что все проходит легко, даже чересчур. У Арверов поврежден лишь один из кораблей, да покоцаны големы; у ТехГан небольшие потери, но с учетом происходящего - это ерунда, я даже пока что не стал оживлять этих ребят - чем меньше будем пользоваться ПОТОКом до того момента, когда все нормализуется, тем лучше.
        Ну, на самом-то деле я понимал, что все слишком легко. Стражи пусть и внеранговые, но по конструкции - явно Эшворская разработка. Уж не думается мне, что безрожие сидели себе, посиживали, даже и не зная, чем воевать, пока старина Алекс не нарисовался со своими технологиями. Скорее с учетом имеющихся ресурсов, данные машинки были из категории «дешево и сердито», огромный урон при сравнительно легкой, как мне кажется, постройке. Хотя, меня могли и не принимать всерьез, оставив на Вестнике лишь это, но что тогда стоит ожидать на Проэлии? С учетом месива из различных рас, технологий и фракций, боюсь, что там может быть все, что угодно.
        - Оу, как ситуация?
        - Стражи продвинулись к контрольной палубе, при текущей скорости будут там примерно через пять минут, - с тревогой в голосе сообщила девушка. - А, учитывая, что тебе туда тоже еще нужно успеть…
        - Понял я, понял. Спасибо, - выругавшись, я по-быстрому собрал тех, кто сможет последовать вместе со мной максимально быстро: часть техгановцев прихватила байки, но не более того. Хотя благодаря размеру переходов между ангарами вертолеты могли перемещаться относительно свободно, учитывая профессионализм выходцев из уничтоженной гильдии «Небесных Асов», это было актуально лишь для Прима-палубы, так что и от помощи авиации пришлось отказаться. Собственно, с воздушными кораблями та же история, но, к счастью, все элитные ребята еще раньше получили право на использование техгановского снаряжения, да и тренировки не прошли даром.
        Быстро собравшись, мы теперь уже сравнительно небольшой группой в полсотни человек направились к запасным подъемникам, использующимся при повреждении штатных транспортных дисков. Сервидеумные роботы направляются по другому пути, так что, если поспешить, мы их даже ненамного обгоним, но при этом я лишаюсь возможности помочь остальным отсекам. Если разобраться, то выбирать Арверов и ТехГан было не лучшей идеей, ведь они с большей вероятностью поддержали бы меня, но, с другой стороны, таким образом я гарантированно обеспечил себе поддержку. Чтобы держать руку на пульсе, я запросил у Оу информацию по остальным фракциям, пока лифт двигался вверх.
        Шэдмеры были уничтожены, как и ожидалось. Их и было всего около десятка человек, оставшихся поддерживать здания, возведенные в отсеке, плюс обеспечивать помощью Мей, пока она здесь находилась.
        Темные Арверы использовались как апгрейд для обычных, так что вся подготовка нежити велась на Приме. Собственно, это справедливо и для других фракций, имеющих континентальное разделение, хотя, конечно, я подобных задействовал крайне мало.
        ПрофСимп после выполнения своей миссии вернулись назад, так что насчет Мэллы я был спокоен, ну а созданные ранее элементали еще ранее были перевезены на Сакрамент; судя по всему, роботы даже и внимания не обратили на этот отсек. Подобная же ситуация с ИгнВиш - я использовал минимальное число ифритов, и все они оставались на поверхности в качестве поддержки платформ, если потребуется. РегиМар занимались лишь постройкой флота, так что их отсек был скорее заводом, так еще и производящим бесполезную внутри звездолета технику, поэтому их тоже не затронули. Ну а что касается остальных…

* * *
        - Ребзя, че за кипишь, я не понял, на? Ты там чего-то вякнул, на? - агрессивного вида киборг с торчащими из стальной половины черепа проводами, выкатил глаза и, выпятив грудь, ткнулся в стоящего прямо перед ним Стража.
        - Всем войскам надлежит присоединиться к операции по захвату зараженного Аделантадо, - повторил робот как ни в чем не бывало, но киборга это, казалось, только еще больше раззадорило.
        - Ты попроще базарь, э? И ваще, я не понял, ты сейчас наехать пытаешься? Думаешь, мясо на железо променял и можно предъявы кидать? - ткнув металлической рукой еще одного стража, заявил второй киборг, а подобных собралась уже целая толпа.
        - Верно базаришь. Браток Максимуса - наш браток, понял? Тебе если там, сука, что не нравится, ты выйди сюда раз на раз, а не в матюгальник базарь! - хрустнув шеей, объявил один из телохранителей лидера ЭксМах, выступающий в своеобразной роли командира.
        - И вы называете себя армией? Это же даже не смешно, - объявил синтезированный голос, после чего один из стражей подцепил манипулятором голову ближайшего киборга и с хрустом смял, выдавливая содержимое.
        Эксмаховец с проводами в голове дико взревел и, когда вокруг его мозговых имплантов стали разгораться искорки, взвыл еще громче и мощным ударом кибернетических рук оторвал манипулятор у расположившегося рядом противника, крича: «Ну все, ты огребаешь!».
        Перейдя в режим берсерка, все киборги с мозговыми аугментациями набросились на вторженцев с бешенством озверевшей стаи, отрывая куски оружия и конечностей, выбивая пласты брони и разряжая щиты непрерывными атаками, при этом не считаясь с собственными повреждениями, потерями и болью.

* * *
        - Больше половины ЭксМах уничтожено, но стражи нейтрализованы, - сообщила Оу.
        - Моя вина… Из расчета на Сакрамент, я не распоряжался делать ионное оружие, поскольку оно бесполезно против органики, а оно вон как все обернулось.
        Кашлянув, Оу осторожно сказала:
        - Думаю, это не было основополагающим фактором…

* * *
        Молчаливо выстроившиеся перед роботами одинаковые девушки, похоже, немного выбивали Стражей из колеи.
        - Требуется подтверждение на согласованную операцию. Готовы ли последовать за Их волей? - произнес один из роботов, на что девицы, каждая из которых была одета чрезвычайно легко, хотя это было всего лишь костюмами пилотов, ответили звонким согласием. Одновременным.
        - Кто ваш командир?
        - Ти тридцать шесть, - ответили некоторые из девушек, но, когда робот собрался уточнить, они же продолжили: - Никак не можем знать, где именно она среди нас.
        - Можно легко определить номер пилота по его меху, как вам такая идея? - сказала еще одна розововолосая девушка, и ее близняшки дружно закивали.
        - Вы задерживаете Их волю своим промедлением, где ваша субординация и дисциплина?! - не без раздражения на этот раз заявил робот, и девицы одной волной устремились к десяткам выстроившихся в ряды мехов, разбежавшись во все стороны. Только что стоявшие одним сливающимся в глазах рядом, они мельтешили перед вторженцами, сбивая любого наблюдателя с толку, и, когда осталась пустой лишь одна «Астрея» с расположенными позади кокпита антеннами, Страж развернулся и обратился к заскочившей внутрь девушке:
        - Быстро дайте отмашку, мы теряем время.
        - Конечно. Всем звеньям - атака! Немезиды, прикрытие, Танатос - огневая поддержка! - ухнувшее из дальнего конца ангара тяжелое орудие накрыло Стражей, разрушая даже металл обшивки, после чего на Стражей посыпался целый град световых копий, подкрепленных непрерывными очередями роторных пулеметов.

* * *
        - А она молодец, - невольно улыбнувшись, я добрым словом вспомнил свою почти что случайную супругу. С момента назначения командиром я даже с ней не пересекался, отрадно знать, что она в порядке, так еще и потянула время, поскольку ФрэмТех на подготовку для вступления в бой его требуется больше.
        - Да, с этим не могу не согласиться. Однако, есть и уцелевшие стражи, - издав нечто, напоминающее вздох, девушка продолжила отчет.

* * *
        Два анжхэловца, удивительно похожих видом доспеха, но обладающих разными крыльями, направились к нежданным гостям.
        - Озвученное вами указание идет вразрез с балансом энергосферы, - сообщил мужчина с ангельскими крыльями, а подошедший вместе с ним обладатель кожистых крыльев безмолвно кивнул.
        - Просьба озвучить, каким образом, - требовательно спросил голос, на что теперь ответил демон:
        - Как только погибнет один из импернегати, баланс будет нарушен. Любая военная операция, проводимая Ими, сопряжена с жертвами, так что мы бы хотели не нарушать баланс.
        - То есть, вы противитесь воле Их?
        Ангел осторожно покачал головой и ответил мягким, мелодичным голосом:
        - Ох, ну с чего же вы это решили? Мы всегда рады помочь тем, кто лишил нас бытия на высшем этапе существования.
        - Пустые с удовольствием поучаствуют в любых военных операциях, без промедления отдав жизнь ради общего дела, - продолжил демон.
        - Вот как? Так соберите их, - явно начиная терять терпение, приказал Страж, но теперь уже оба анжхэловца покачали головой одновременно.
        - Увы, не можем. Все рекрутированные бойцы из расы Пустых находятся на Сакраменте. Предполагалось, что вы это знаете, если располагаете столь конфиденциальной информацией, как заражение Аделантадо, разве нет? - сказал демон.
        - Но можете не волноваться, как только в данный отсек проникнет кто-то, желающий навредить общему делу, мы его вмиг уничтожим, наплевав на баланс, благо сотни безранговых моделей пятидесятого ранга позволяют нам осуществить подобное, - уверил стражей ангел.

* * *
        - И они просто ушли восвояси, подняв ручки вверх? - не слишком-то поверив, переспросил я. По поводу АнжХэл я, честно говоря, сомневался: в конце концов, они пошли за мной лишь по указанию Виджинти, и, если бы поверили в мое отстранение, стали бы силой, с которой придется считаться.
        - Да, даже если бы была атака, они в лучшем случае уничтожили бы нескольких дифферов. Что не слишком-то критично, поскольку даже здесь, на палубе, их можно пополнить без ПОТОКА, хотя, конечно, АнжХэл не слишком любят подобную операцию, - пояснила Оу, и я согласно кивнул. Для них же это сродни тому, как если бы ты после гибели жены вновь вступаешь в брак через пару часов. Грубоватое сравнение, но, думаю, чувства у них весьма схожие, пусть даже многие из них мыслят весьма однобоко.
        Получив информацию об АнжХэл, я сразу же задумался и о ТерБис, но с ними было куда проще - с их воинственностью, никто не остался отсиживаться на палубе, так что все они были на Сакраменте. Хотя, конечно, их поддержка не помешала бы, но я ничего не знал об их набожности - быть может, они бы пошли за Стражами, так что уж лучше так.

* * *
        Получив предупреждение, Лусу громкими и отрывистыми щелчками отдавал указания, так что к моменту появления Стражей весь отсек КилХайв казался вполне обычным, осуществляющим свои будничные дела. Свернутые в гольца кибернетические черви лениво подняли головы, взглянув на подошедших механических существ, после чего вновь улеглись, помигивая кибернетическими датчиками.
        Как только Стражи наступили на слизь, черви сорвались с места, но первыми ударили спикировавшие высшие драконы, верхушка башни которых упиралась в потолок отсека и была не сразу заметна в полумраке килхайвовского окружения. Выдыхая всеуничтожающее, мощнейшее пламя, гордые ящеры вмиг разрядили поля вторгшихся на их территорию роботов, оставляя их без малейшей защиты, а затем резкие удары в верхнюю часть корпуса сбили с ног Стражей, которые так и не смогли закрепиться на металлической поверхности из-за обилия слизи вокруг. Сминая бронепластины комбинацией из хрусталитовых и кибернетических клыков, черви отрывали со спины вторженцев пласты брони, а затем либо выжигали внутренности лазером, либо заливали электронную начинку кислотой. Не прошло и минуты, как все было кончено без единого слова, если не считать таковыми торжествующие пощелкивания Лусу, который выскочил вперед, радостно потирая лапками.

* * *
        Получив последние сведения, я с помощью Оу отдал указания, так что ФрэмТех, КилХайв, ЭксМах, а также не задействованные мной ТехГан и Арверы отправились в финальный отсек Примы - ДеусЛегио.
        Жнец нас предал. Слишком долго оставаясь в шкуре витамета, он, похоже, окончательно потерял все человеческое, так что даже прошедший слух о скорой возможности вернуть себе живое тело его нисколечко не обрадовал, а, скорее, наоборот. Пример механического викария под носом служил для Жнеца и подобных ему путеводной звездой, и стремящиеся к силе рассчитывали, что, уничтожив меня, смогут приблизиться к своей цели. С учетом того, что наиболее лояльные и стабильные были переделаны в ликвидаторов, они, понятное дело, находились сейчас на планете, из-за чего и получился перевес; несмотря на то, что дело-то было в банальном транспозировании в другие платформы, Жнец несмотря на свою узколобость, захватил один из основных узлов, расположенный в отсеке и отвечающих за транспозирование, так что Оу перебросила моих сторонников в хранилище звездолета, но витаметов делать было негде.

* * *
        Несколько Стражей рубежей, шагающие танки, байки и множество пехоты - все это теперь единолично принадлежало Жнецу. Он уже даже не помнил, как его когда-то звали, не знал название своей платформы, не был озабочен безопасностью жриц и смотрел на протекторов с неприязнью. Особенно на Сжигателя, который успел уйти с частью войск, трусливо отступив и осев в соседнем отсеке.
        - Анализ… Готово. Подбор воинственного клича. Вперед, мои братья и сестры! Для нас существует лишь Их воля! Искореним попавшую в наши ряды ересь, истребим врагов Их!
        - Танатос, залп! - специально усиленный громкоговорителем девичий голос разнесся на самом краю отсека, и деуслегиовец, выдрав клинки из павшего предателя, попавшегося на сладкие речи Аделантадо, выпустил крылья от раздражения. Наплечные орудия тяжелых мехов угодили своими зарядами в Стражей рубежей, частично пробив шифтметаллическую защиту, но и сами гигантские деуслегиовцы уже навели деформационные орудия на проникающие в зал войска - вспышка, и выскочившая вперед Немезида резко замерла, когда мощный шар искажающей энергии смешал хрупкое тело девушки-пилота с внешней броней.
        Рассмеявшись, Жнец взмахнул руками-клинками, направляя своих сторонников вперед, после чего добавил:
        - Анализ… Выявление проблемы, озвучивание. Органики, вас всех придется выбросить в космос, чтобы ваши смердящие куски мяса больше не отравляли священный воздух Их корабля!

* * *
        Последние метры подъемника, и я на нужной палубе вместе с остальными. Вроде бы те же самые отсеки, но вместо построек фракций они почти под завязку набиты… чем-то. Огромные веретеновидные конструкции, видя которые в очередной раз я не был удивлен, но здесь они почти целиком занимали все отведенное место, оставляя для передвижения сравнительно небольшой коридор шириной в несколько метров. Бегом направившись к основному подъемнику, откуда и должны появиться стражи, я сразу же приметил, что транспортный отсек был куда свободнее - целый ангар, в котором размещались лишь управляющая аппаратура, выстроившаяся вдоль стен; разглядывать в подробностях было некогда, поскольку платформа уже сравнялась с нашей палубой, и там, среди уже знакомых роботов-стражей я увидел Харона.
        Глава 94
        Плоть против металла.
        Ох ты, ох ты, ну понятно. Даже помня о том, что колечко является достаточно универсальным средством коммуникации, не требующим для работы Связи, я был немало удивлен, что оно вдруг сработало с Проэлии. Все-таки причина не в том, что Харон смог восстановить соединение в обход моих действий - он просто приперся собственной персоной. Думаю, сюда же можно приписать тот факт, что охраннички такие себе, быть может это и не боги вовсе их здесь оставили, а этот металлический здоровяк? Как бы ни хотелось оставить рассуждение об этом на потом, я для себя уже прикинул еще один вариант: как убийство этого интригана всколыхнет события? Может ли победитель писать историю под свои хотелки, или викарий от халявной расы божкам все-таки важнее, чем пока что действующий Аделантадо?
        Единственное, что смущает в этой ситуации - атака флота сопровождения, это сколь же далеко распространяется власть? Особенно припоминая ситуацию с внезапным нападением патрульного флота НекроХайв… Думаю, тут речь все-таки о блате для одно конкретного персонажа этой постановки. Иначе бы для Агнесс-Флегетон не было бы нужды подставляться, она смогла бы сама скорешиться со мной, пока я занимался бы «завоеванием». А все это означает, что пока этот самодовольный металлический засранец может спокойно действовать, спокойного житья не будет.
        - Ох, успел-таки? Молодец! - казалось, если бы у Харона был рот, он бы сейчас самодовольно усмехнулся. - Даже ПОТОК отключил… Только это палка о двух концах. Ты же понимаешь, что если, нет, когда я тебе оторву голову энное количество раз, ты уже не сможешь воскреснуть? Хотя, проще даже ускорить это дело, выбросив тебя в космос, правда здорово?
        - Ценю твои потуги, но давай я уже тебя грохну, да покончим с этим, - пока железяка общалась со мной, я уже швырнул кубик Агареса на пол и теперь, включив двигатель, ловко заскочил внутрь, улавливая своим нежитским слухом ускоренный звон копий стражей. Только вот, помимо стандартных роботов, здесь были такие, каких я видел впервые.
        Судя по необычному дизайну, это могли быть витаметы, хотя для них они были чересчур…яркими. Гуманоидного типа, с плоской небольшой головой, широкими плечами и мощными руками, на которых были закреплены прямоугольные лезвия на чем-то, напоминающем шарниры - можно было предположить, что в отличие от обычных рук-клинков, как у того же Жнеца, эти механизмы владеют своим оружием куда виртуознее. Ноги же необычных роботов были на удивление тонкими, оканчиваясь заточенными остриями вместо ступней, отчего механизмы выглядели так, словно перемещаются на ходулях. Ну а росточком они были немногим меньше Харона, тоже почти два с половиной метра. Итого десять стреляющих стражей, пять остроногих новичков, выкрашенных в черно-красные тона, ну и сам шеф.
        Взревев двигателями, техгановцы и арверы рассредоточились на мотоциклах по всему ангару, уходя из-под неточных залпов копий Стражей, да и я в своем сверхтяжелом мехе решил поберечься, отпрыгнув в сторону - хотя у Агареса была броня, как и у Вестника, а Стражи пока что ни разу не прострелили стену, полностью исключать такую возможность не стоит, ведь и мой «Лонгин» имеет разные режимы атаки.
        Уйдя из-под выстрелов, мотоциклисты ненадолго притормозили - полыхнувшая магия огня накрыла платформу с роботами, создавая ревущую стену пламени, способную, должно быть, выжечь к чертям весь кислород в отсеке, если не прекратить вовремя. Но цель была достигнута - постоянная атака разрядила щиты Стражей, хотя остроногие роботы вроде бы даже не мигнули полем. Сам Харон же медленно вышел из пламени, аки терминатор, отцепил свой неизменный красный плащ, который еще пару секунд потлел и вспыхнул. Одна из рук викария клубилась дымом как и во время нашей первой встречи, а вот вторая резко утолщилась, принимая вид… телепортационной пушки! Быстрая очередь модифицированного оружия оставила в металлическом полу огромные дыры, в которые тут же свалилось несколько байков, не успевших вовремя вырулить, а следом Стражи выпустили ракетный залп, отозвавшийся криками боли и взорвавшимися мотоциклами, даже улучшения бы не помогли, ребят банально прикончили бы сразу пару раз одним залпом.
        Еще одна очередь - и площадка стала еще меньше: такими темпами мы провалимся на палубу ниже, но викария, похоже, такие мелочи не заботили. Рассчитывая на ребят, я не стал ими больше командовать и отправил свой четырехметровый мех в непродолжительный полет: с грохотом приземлившись рядом с викарием, я устремился к нему клешней, вместе с этим выстрелив Лонгином на минимальной мощности - увернувшись от лапищи, Харон попал под энергетический сгусток, но на нем лишь мигнуло силовое поле, сигнализируя о попадании, и не более того. Более того, черно-красные сволочи активизировались и метнулись в мою сторону с невероятной для роботов скоростью - это было почти так же быстро, как фазирование. Активировав разработанную мной вместе с Оу маску отлавливания сакраментских ангелочков, я машинально отскочил в сторону, но резко крутанувшиеся клинки уже успели ударить по моему меху - поле ярко засветилось, выдержав, но батарея просела сразу на треть. На крутящихся клинках убийц, как я их для себя обозначил, мигнули электрические разряды. Ясно… У Агареса есть хвост, защищающий от электрических атак, но он врубается
только тогда, когда щиты сняты, до этого весь урон идет в щиты. А сняв с меня поле, можно будет отхреначить хвост чем угодно, если задаться целью, после чего электричество быстро выведет мех из строя, и - уноси готовенького.
        Мэдди, воспользовавшись хаосом, залегла в уголку с противотанковой винтовкой и метким выстрелом пробила защиту в одном страже, затем во втором. Используя эти бреши в броне, стихийные лучники вогнали электрические заряды внутрь, изничтожив пятую часть стражей, но те быстро разгадали подобную тактику: накрыв сразу треть ангара ракетной атакой, роботы смогли убить еще пятерых, даже несмотря на то, что лучники и маги пытались отклонить заряды.
        Джонни тем временем отобрал один из мотоциклов у трупа и, стащив с себя нечто вроде металлической коробки, приладил мощную нейтронную мину на двухколесного друга. Если бы я видел, то конечно бы остановил этого придурка, но передо мной предстала лишь финальная картина - взревев двигателем, байк промчался вперед вместе с отмороженным солдафоном, затем мотоцикл исчез в одном из сферических отверстий, и резко выпрыгнул оттуда, словно с трамплина - пролетев над пытающимися прицелиться Стражами, отбитый коммандо укатился куда-то вглубь платформы, после чего последовал взрыв с белесым всполохом - сразу пять машин Харона оказались сожжены атакой. И все было бы здорово, если бы один из убийц не метнулся в сторону коммандо, явно рассчитывая отомстить: заработавшая система отслеживания показала мне примерную траекторию, я поставил на зарядку Лонгин и… луч повышенной мощности оставил от красно-черного засранца лишь кусок дырявого металла, но отвлечение стоило мне еще трети щита.
        Джонни внаглую помахал мне рукой из-за платформы, после чего вытащил из-за спины на этот раз одноразовый гранатомет и ухнул в спину одному из Стражей. Хотя их осталась всего трое, скорострельные микролазеры и копья, бьющие по площади, успели забрать еще десятерых моих ребят, но совместная атака Мэдди, Джонни и Делио с его профессиональными лучниками все-таки добила оставшихся - поискрив внутренностями, роботы окончательно затихли. Я же, выгадав момент, вновь сиганул в сторону викария, но тот ушел из-под удара и выпустил очередной ворох телепортационных шаров, еще сильнее изрешетив пол.
        Убийцам же понравилась тактика отвлечения - пока сразу двое метнулись в сторону Мэдди, еще два резанули по мне электричеством, окончательно лишая щита, но меткий выстрел прибил одного убийцу, правда второй за это время оставил целую дорожку из располовиненных трупов - буквально скользя по воздуху, шустро переступая своими убогими ножками, робот вертел лезвием, отчего оно сливалось в сплошной красный круг, от которого во все стороны разлетались кровавые брызги, когда на пути попадался кто-либо из моих людей.
        Кто-то из магов все же постарался его остановить, выставив каменную стенку, но робот, хоть и втесался на полном ходу, лишь слегка потерял в скорости, не получив видимых повреждений - все же, мне хватило этой задержки, чтобы испепелить тварь выстрелом копья.
        Харон действовал весьма апатично, и это мне нисколько не нравилось - у него осталось лишь двое убийц, и хотя я лишился щита, им еще нужно было время на устранение хвоста, а у меня все-таки оставались люди в качестве поддержки, так что расклад вроде как был неплохим. Подпрыгнув вверх, я на мгновение завис в воздухе, после чего резко опустился на Викария - и ведь придавил его! Воспользовавшись обездвиживанием, я полоснул по металлической роже когтями, разбив защиту и прочертив борозды в шифт-металле, но затем мощный сгусток телепортационного оружия ухнул прямо под нами, и со скрежетом переборка не выдержала - вместе с Хароном и двумя убийцами я полетел вниз, услышав перед падением кристально-чистый звук разбившегося стекла.
        Попытавшись вновь активировать двигатели, я обнаружил, что вспышка отсекла меху ноги под самое основание, вот только сам Викарий явно смог чем-то защититься…
        - Модифицированное портальное поле, - рассмеявшись, сказал робот, рывком выбравшись из-под обломков. - Все же стоит отдать должное, ты был полезен для Них, принес такие замечательные технологии…
        Ну, я уже и сам догадался, этот звук ни с чем не перепутаешь; похоже, воссоздать удалось не полностью, раз манипулятор мне не оторвало еще во время удара, но уловка неплоха… Выскочив из кокпита, поскольку уже не мог нацелиться, я активировал оба роторных пулемета и прошелся пулями по незащищенному теперь уже телу викария - изрешеченный, он молча стал подходить ближе, и, оказавшись в паре метров от меня, резко бросился вперед - дым вокруг руки тревожно заклубился, и конечность Харона резко увеличилась, приняв форму громадной когтистой лапищи; отскочив в сторону, я выхватил свой меч из-за спины, блокируя лезвия, но мой клинок лишь осыпался ворохом хрупких стальных кусочков. Истинный металл? Ладно…
        Убийцы медленно кружили вокруг меня, словно стервятники, подгадывая момент для атаки; сверху наконец-то стали слышаться выстрелы, но остроножки лишь ускорились, так что техгановцы перестали по ним попадать; Делио отдал команду, и с пару десятков стрел нырнуло в проем, закружившись вокруг меня в диковинном фиолетовом вихре - пытавшиеся проскочить мимо роботы нанизались на реверсит, прошивший их на таких скоростях насквозь, а поскольку это случилось не единожды, оба металлических решета осыпались вокруг меня, а стрелы вернулись к хозяевам.
        - Отличные у тебя товарищи, и в беде не оставили, и против богов пошли. Загляденье! - со смешком сказал викарий, превратив дымчатую руку в щит из истинного металла, заблокировавший новый полет реверситовых стрел. - Беда только одна - они живые, а живое слишком легко умирает, тогда как технику всегда можно по-чи-нить.
        Картинно щелкнув металлическим пальцами, Викарий швырнул что-то вроде сферы в воздух - на обе палубы распространилась яркая вспышка неизвестной мне энергии, и пробоины убийц стали затягиваться, после чего они ловко вскочили обратно на свои ходули. Хуже было другое - сверху послышался массовый залп ракет, и часть металла из пробоин осыпалась, принося с собой тела моих товарищей. Подскочив к ближайшему трупу арвера, Харон слегка подпрыгнул и размозжил несчастного парня до состояния кровавого месива.
        - Ах! Надо же, боюсь, его уже будет сложновато воскресить… Сдохни уже, Аделантадо, и все закончится.
        - Террористы ставят условия до того, как начинают убивать заложников, дебил, - угрожающе сказал я, размахивая обрубком меча. - Когда ты начинаешь казнить невинных, переговоры заканчиваются - все просто ждут удобного случая тебя грохнуть, - шаг, второй… Набрав скорость, я подпрыгнул вверх, и, пока викарий перестраивал руку, щелкнул ПОТОКом.
        Больно, даже в теле нежити больно! Одновременный щелчок - восстановление текущей формы, активация нового Агареса, а затем массовое гберовое превращение и дар металла. Отключение ПОТОКа. Не больше пары секунд, но мне как-то уж очень хреново, хотя, неважно… Из-за гберового превращения рука Харона обернулась именно этим видом металла, как и все его тело, впрочем, ну а затем теперь уже мой меч из истинного металла рассек суку напополам. Метнувшиеся в мою сторону убийцы получили круговой удар, разрезавший их быстрее, чем они успели что-либо сделать, а затем я шустро запрыгнул в Агарес и, подцепив Харона за голову, оторвал ему руки.
        Арверы вверху, явно тоже усилившиеся гбером, сейчас сдерживали атаку стражей, но их было совсем мало… Объявив отступление, я услышал, как, не став спорить, ребята взрыкнули моторами байков и промчались надо мной, а я тем временем прицелился из Лонгина, но Харону явно захотелось поболтать:
        - Молодец, повредил мое тело. И что дальше? Ты столько возился со мной, неужели считаешь, что тебе Они по зубам? Как вообще ты можешь о подобном даже думать?! Они тебя вернули к жизни, ты всем им обязан! Кощунство - предать их из-за беспокойства за будущее своих мясных дырок!
        - Как же жаль, что ты не живой, я бы тебя хорошенько отделал за такие слова, падла, - сказал я, чувствуя, что сволочь наверняка меня просто провоцирует. Наверняка он, как и Идущие, просто возродится, если умрет, именно поэтому я просто лишил его конечностей. - Должен ли поросенок благодарно хрюкать, радуясь тому, что его вывели ради смерти? Нельзя играться человеческими жизнями, - набрав максимальную мощь Лонгина, я нажал активацию - ослепительный луч ударил в борт, пробив обшивку, но начавшаяся разгерметизация прекратилась из-за резервного поля, заполнившего пробоину.
        - Ха… Выбросишь меня, да? Хорошая идея, моя же, - торопливо заговорил Харон, пока Агарес медленно вышагивал вперёд. Оставшиеся убийцы сиганули вниз, теперь уже пытаясь прикончить викария, но, удерживая его высоко в воздухе, я методично расстрелял вертких тварей, используя преимущество в виде полета. - Не дури, Нико. Твой хваленый крейсер уже спешит к тебе, перенося технологию оцифровки. Если продолжишь, то я отдам приказ, и флот их расстреляет. Хочешь быть повинным в смерти своих ненаглядных женушек? Или только трахать их умеешь, а спасать - никак?
        - Оу, это правда, крейсер в нашей системе? - вцепившись в Харона покрепче, я подошел ближе к пробоине.
        - Да… Флот сопровождения взял их на прицел.
        Харон обрадованно засмеялся, окончательно создавая образ озлобленной уродливой куклы с записанными неадекватом злобными репликами. Не мешкая, я тут же произнес:
        - Десперанды готовы? Если да, то начинаем мясную вечеринку.
        - Принято! - обрадованно сказала девушка, и где-то вдалеке мигнула сотня телепортационных вспышек, перенося созданных нами скатов и корабли НекроХайв из ангара на защиту крейсера.
        - Ну а тебе - удачно сдохнуть, - отключив на миг поле, я пинком запустил останки Харона в космос и, когда он отлетел достаточно далеко от любой возможной Связи и транспозиции, размозжил его Лонгином.
        Глава 95
        Противостояние.
        Транспозироваться Харону не удалось, а корпус-витамет был полностью уничтожен. Возникшая на месте гибели сфера десперанда уничтожалась раз за разом, и спустя какое-то время окончательно разрушилась. В это же время я разобрался с оставшимися роботами-Стражами, которые надумали устроить пострелушки, воспользовавшись преимуществом в высоте - хрен там. Обвалив и без того разрушенный пол, я пригласил металлических болванчиков вниз, где окончательно растерзал их манипулятором и расстрелял из Лонгина, и вскоре в транспортном отсеке палубы ПОТОК все затихло.
        Использовав двигатели, я запрыгнул обратно к подъемнику - зрелище было далеким от приятного. Ребята добровольно пошли за мной и были готовы отдать жизни, и оттого становится не по себе, что я даже не могу прямо сейчас их воскресить. Хуже того, от некоторых, похоже, вообще ничего не осталось, слишком мощными были прямые попадания копий. Я не был сторонником экспериментов с воскрешением, хотя, возможно, и стоило бы, но вряд ли из совсем уж мизерных кусочков удастся что-либо восстановить. В любом случае, из-за отключенной Связи я даже не мог понять, скольких потерял, так что просто направился к тому подъемнику, на котором мы добрались сюда, поскольку бой со Жнецом еще не был закончен.

* * *
        Заклубившаяся прямо под потолком огромная туча стала разрастаться в размерах, а затем сверху просыпался огромный и необычный град - ледяные комочки при падении и касании чего-либо тут же взрывались ледяными вспышками, и за время короткого стихийного бедствия не один десяток деуслегиовцев оказался временно заморожен на месте; Стражи рубежей от подобного не пострадали и при поддержке танков продолжали вести огонь издалека: мощные силовые поля тяжелых мехов сдерживали подобные атаки, так что исполинские витаметы переключились на нейтрализацию более легких и слабых моделей, расчищая путь для пехоты.
        Скорострельная деформационная пушка повредила винты сразу у нескольких вертолётов и те, чудом изменив направление неуправляемого полета, пронеслись над вражеской пехотой, осыпая все вокруг НУРСами. Взорвавшись среди ледяных статуй, винтокрылые машины помогли витаметам начать оттаивать, но следом пронеслась еще одна ледяная волна от арверовских магов, расположившихся на плечах медленно вышагивающего вперед сверхтяжелого «Демона». Направив свои лазеры, мех прожег тройным лучом дыру в одном из Стражей Рубежей, не получив в ответ ни одного вражеского попадания, и, воспользовавшись брешью, Танатосы запустили ракеты, усиливающие повреждения самовосстанавливающейся махины.
        Проскочив мимо своего могучего союзника, звено Астрей открыло огонь из копий и вывело из строя сразу несколько деуслегиовских шагающих танков; в попытке контратаковать, часть ликвидаторов, все-таки не отправившихся на поверхность, расселась на боевых байках и планировала атаковать мехов, раз уж от их вооружения щиты не защищают, но, сорвавшийся с места летающий витамет тут же издал громкий модемный звук и захрустел лопающимся металлом, оказавшись в пасти высшего дракона. Еще несколько летающих ящеров набросились на пытающихся отстреливаться ликвидаторов: хотя телепортационные шары и оставляли отверстия в телах гордости КилХайв, раны не останавливали драконов - переловив всех до единого летунов, они доказали, у кого здесь превосходство в воздухе.
        На подмогу терпящим поражение дальнобойным войскам восставших ДеусЛегио пришли специалисты ближнего боя: быстро просчитывая траектории полета, они были способны увернуться от самых мощных попаданий, а пулевые повреждения быстро компенсировались восстановлением шифт-металла. Обойдя поврежденные танки и обломки байков, роботы устремились вперед, но им навстречу уже бежали обезумевшие от перегрузки киборги. Издавая ужасающие крики, эксмаховцы лоб в лоб сталкивались с металлическими противниками, впиваясь в их тела кибернетическими конечностями. Искря от перегрузки, импланты десятикартно разгоняли физические возможности, позволяя обезумевшим пехотинцам разрывать шифтметаллические тела, словно они были сделаны из бумаги. Со вздувшимися венами, налившимися кровью глазами и перекошенными яростью лицами, киборги брызгали слюной, продолжая в забытьи визжать, даже тогда, когда меткие удары противников пробивали их тела. Вырывая собственные выпавшие из разрезов кишки, чтобы они не мешали при беге, эксмаховцы продолжали перехватывать наступающих деуслегиовцев, совершенно не заботясь о том, что происходит, и
ради чего они сражаются. Главное - что они все еще могут это делать!
        - Анализ… Кооперация усилий, совместная атака, - сорвавшись с места, Жнец вместе с еще одним клинковым деуслегиовцем рванул вперед, игнорируя поливающих все вокруг ливнем пуль Немезид, выстрелы танков и крики киборгов вперемешку с ревом килхайвовских тварей; поднырнув под ногами меха, перепрыгнув бронемашины и увернувшись от мощного взмаха усиленного кибернетикой инсектоида, разъяренный командир поравнялся с рядами Танатосов. Оказавшись возле ног, Жнец махнул своему сообщнику, и они вместе резко прошлись руками по основанию меха, отрубая ему ногу; еще один рывок, и уже второй Танатос начинает заваливаться, пораженный внезапной атакой, а на пути к следующему в лицо деуслегиовца влетел пироорб и тут же воспламенился.
        - Вперед, братья и сестры! Я, как Протектор, со всем чувством и гневом в моей душе заявляю: этот выродок лишь порочит все, что делали для нас жрицы! Даже чужаки стремятся вернуть нам нашу историю, пока этот предатель упивается искусственной силой! - метнув еще два пироорба, Сжигатель взмахнул руками, и модифицировавшиеся деуслегиовцы из числа его сторонников тут же открыли огонь. Телепортационные шары свежесобранных в соседнем отсеке Ликвидаторов налетели сплошным облаком, отставляя чрезвычайно мало возможностей для уворота. Напарник Жнеца повалился на пол, лишившись конечностей и части корпуса, а сам командир, отбросив ошметки руки, быстро перетянул шифт-металл с бронирования и воссоздал свое оружие, после чего не стал отступать, а метнулся вперед.
        Резко отпрыгнув, Сжигатель подставил руку под выпад жнеца и, восстановив полученную от удара выщерблину, ушел в глухую защиту, блокируя остервенелые атаки взбесившегося деуслегиовца; Ликвидаторы не решались стрелять в такой близости от Протектора, переключившись на прорвавшихся бойцов ближнего боя, спешащих на выручку своему лидеру. Пара лояльных Сжигателю Стражей Рубежей поспешно подошла к накренившимся тяжелым мехам и, поддержав их громоздкие корпуса, вытянули часть шифтметалла из собственной защиты для временного укрепления конечностей поврежденных машин.
        И, когда уже казалось, что Жнец окончательно оттеснил своего противника к стене, раздался хлесткий выстрел дробовика, удивительно заметный даже на фоне непрерывной стрельбы - должно быть из-за того, что все ТехГан уже раньше сместились ближе к центру отсека. Ухмыляющаяся Мэдди еще раз разрядила оружие в спину Жнеца, после чего лихо отпрыгнула назад и, когда деуслегиовец попытался настичь ее и прирезать, его клинки ударились о мой меч.
        - Товарищ Жнец, вы отстраняетесь от командования, - стряхнув ушедшее вбок лезвие, я перехватил меч двумя руками и не без удовольствия отметил, как металл выродка начинает капать на пол, медленно сползая с тела. Уже потекли самые настоящие серебристые ручейки, забирая защиту бывшего командира, а невероятно острые и длинные клинки медленно изогнулись, словно были сделаны из пластилина.
        Прицелившись, Мэдди еще раз выстрелила, разворотив роботу грудь, после чего Жнец повалился на колени и медленно сложил свои руки в молитве, вознеся свои ножи в сторону потолка.
        - Они тебя не услышат, ты стал лишь простой тупорылой машиной, забыв все, во что мы верили, - раздраженно бросил Сжигатель, подцепив вертящийся вокруг него пироорб и запихнув его в пробоину совсем рядом со сферой десперанда.
        - Лусу, здание захвачено? - быстро спросил я, и, вздохнув, оценил лишь интонацию пощелкиваний, не поняв абсолютно ничего.
        Получив мой кивок, Сжигатель активировал пламя, и коленопреклонная фигура растекающегося по полу робота вспыхнула - руки медленно шлепнулись на пол, а затем и весь Жнец остался лежать лишь горкой расплавленного металла на полу.
        Гулко и, должно быть, оглушительно для людей ухнула артиллерия - снаряды накрыли все еще держащиеся задние ряды противника, но эта атака нарушит весь баланс окончательно: один из частично поврежденных вражеских Стражей Рубежей покачнулся, когда его нога начала растекаться, после чего многометровая махина стала заваливаться, и в итоге накрыла собой танки и пехоту, мельтешащие внизу. Подобная судьба постигла и остальных исполинов, после чего дела остались за малым.
        Естественно, я во многом полагался на Легио, но их неоднозначное отношение всегда могло сыграть дурную службу, жаль только, что я проглядел именно Жнеца. Впрочем, на его месте мог быть и другой, так что сути это не меняло. Те, кто слился с витаметом, казались более преданными, но на деле они же и полностью выступали за божков, поскольку в отличие от десперандов, витаметы своими машинными мозгами особо не рассуждали и просто приняли факт восхваления, как данность. Это уже те платформы, что находились под контролем, как, допустим, у моих супруг или Кардинала, полностью подчинялись своему десперанду и разделяли только их точку зрения, даже если она пойдет вразрез с общепринятым.
        Ну а набожность хоть никуда и не делась, но была, по большей частью, возможностью не потерять себя. Именно поэтому многие десперанды обращались к Жрицам, которые поддерживали в них человечность (или десперандность?), не давая полностью свыкнуться со своей безжизненной судьбой. Возможность вернуть себе тела для таких личностей стала новой целью, достойной того, чтобы за нее жить. Как бы не были могучи безрожие, они, по сути, ничего не сделали для своей паствы, кроме как посадить на короткий поводок и заставить батрачить везде, где только можно. А тут малый, которого Легио собирались угрохать, с барского плеча предлагает им то, о чем они могли только мечтать, чем не повод усомниться?
        Решение-то было на поверхности, причем во всех смыслах. Имея под боком столь неоднозначных товарищей, я решил в крайнем случае использовать воду Сакрамента, собранную в качестве образцов, благо она уже содержала антидеуслегиомный компонент, разлагающий шифт-металл. Получился своеобразный токсин для роботов, против которого не помогут даже безранговые модели, ведь они сделаны из того же самого метала, что и любые другие. Вместе с израненным, но живым Джонни, Мэдди и еще пятью оставшимися бойцами, которых я встретил у подъемника, мы наведались за образцами и поспешили к отсеку ДеусЛегио. Только вот Делио не дотянул до победы, защитив собой товарищей, но труп хотя бы оказался цел…
        Быстро переданные отравленные боеприпасы окончательно сломили сопротивление восставших роботов, а захваченный Лусу с помощью мимикрирующих инсектоидов узел транспозирования не позволил предателям спасаться, так что все сферы восставших оставались в разрушенных корпусах. Разобравшись с этим и удостоверившись, что последние Стражи Харона уничтожены, я распорядился оставить на палубе ПОТОКа охрану, после чего поспешил обратно к мостику, чтобы проконтролировать бой с флотом сопровождения. С ним идея тоже была весьма простой - создавать неподконтрольные системе корабли было сравнительно просто с использованием принципа выращивания скатов, а чтобы они были не такими уж бестолковыми, были внедрены управляющие панели, как та, что попадалась нашим войскам в титане НекроХайв. Оставалось только переделать их под десперандское управление, и, вуаля - мясной флот на марше!

* * *
        Агнесс уже молча со всеми попрощалась, зажмурившись, когда ОУУ объявил о появлении телепортационных сигнатур. Прямо перед крейсером возникли огромные махины из плоти, полностью скрывшие корабль за собой. Здесь были корабли самых разных типов НекроХайв, кроме самых больших; хотя нет, один Титан все-таки присутствовал. Куда страшнее - что здесь были и скаты. Уже отчаявшаяся девушка стиснула руками подлокотники, не в силах поверить - им столько пришлось пережить, так еще и все ради того, чтобы их размозжили монстры с иной планеты? Но вместо этого ближайшие некрохайвовские звездолеты выпустили из корабельных стингтиссоров тысячи жал, которые устремились к явно не ожидавшим подобное кораблям Аделантадо. Неуверенные попытки уклонения, слишком медленные из-за отсутствия центрального командования, отчего несколько кораблей даже столкнулись друг с другом, просчитывая оптимальную траекторию. Жала с примесью хрусталита в структуре прошивали мелкие корабли, вроде фрегатов, насквозь, а в более крупных оставляли повреждения, препятствующие штатной работе систем. Потеряв от первой же атаки четверть флота, войска
Аделантадо из-за повреждений не могли сразу же контратаковать всеми оставшимися силами, а корабли НекроХайв тем временем уже перезарядились.
        Просчитав траекторию, флот СервиДеум распределился так, чтобы свести потери от нового выстрела к минимуму, когда рядом с ними оказались скаты. Впиваясь в борта, они высасывали электричество, мощными ударами хвостов уничтожая подвернувшиеся на пути фрегаты и даже крейсеры, и сразу после этого нападения выстрелил новый поток жал.
        Рассредоточившись, оставшиеся звездолеты, которых было чуть больше половины от изначального количества, наконец-то сформировали приказы взаимодействия. Выпущенный рой беспилотников налетел на дожирающих металл скатов, из-за чего космические животины тут же сорвались с места, уходя от атаки. Кинетико-энергетический залп линкоров прошелся по жалонесущим некрохайвовским кораблям, выбивая в космос сферы ихора, утекающего из пробоин; явно воодушевившись первыми попаданиями, витаметы тут же повторили атаку, а скаты и НекроХайв тем временем стали поспешно маневрировать, стараясь уйти из-под удара.
        Корабль Агнесс оказался подхвачен одним из линкоров НекроХайв, после чего она стала лишь ждать.

* * *
        - Функциональность орудий восстановлена, - с радостью сообщила Оу, и я, с жестом диджея переведя все ползунки на максимум, навел орудия на флот сопровождения.
        - Залп!
        Новые орудия Всадника выстрелили так, что у любого бы возник вопрос, почему класс этого звездолета - «Захватчик планет», а не «Уничтожитель». Разойдясь веером, световые копья прошили черноту космоса и угодили в центр формации, после чего бесшумная вспышка оставила от десятков кораблей лишь обломки. Еще одна корректировка огня, и орудия ударили в ретрансляторные баржи, поддерживающие Связь с Проэлией, оставляя для нас лишь Врата.
        Остался лишь Сакрамент, и можно будет возвращаться, но пока что я вновь устремился к транспортному диску, чтобы как можно скорее встретить нашу экспедицию. Оу, получив информацию об обратной оцифровке, тщательно сверяла все данные и время от времени бормотала что-то вроде «Невероятно», а я тем временем уже оказался рядом с потрепанным экспериментальным крейсером.
        Глава 96
        Призван, чтобы завоевать?
        Шлюз открылся, и ко мне тут же выскочила Агнесс. Шумно шмыгнув носом, она поспешно протерла глаза под очками и бросилась в мои объятья, хотя, конечно, я все еще был не в самом лучшем виде для семейных обнимашек, даром что костяное лицо было скрыто под шлемом.
        - Ну все, все. Все хорошо, ты в безопасности. Прости, что пришлось вообще отправляться на эту миссию, - даже не зная подробностей, по одному лицу девчушки я понял, что все было непросто. Да и задержались они наверняка не из-за того, что местное солнышко было особенно жарким, и захотелось позагорать. Торопливо кивнув на мои общие, но искренние фразы, Агнесс осторожно прижалась к моей броне и тихо прошептала:
        - Папа…
        Осторожно пригладив слегка взъерошенные волосы бронированной перчаткой, я с тревогой осознал, что больше никто не появился из корабля. Агнесс словно почувствовала мои мысли и, отстранившись, торопливо отвернулась, чтобы я не заметил ее лица, и, махнув рукой, поспешила отвести меня внутрь.
        Ясно. Всего-лишь трое осталось, и все - Идущие. Казалось бы, для таких как они, да и я, достаточно умереть, чтобы снова возродиться. Но, задумавшись, я понял, в чем примерная проблема - даже если ориентироваться на то, что здесь «Исцеление» срабатывает даже без подключения к Сердцу, мы не можем знать, как оно будет на другой планете - вдруг все-таки есть еще какое-то излучение, которое контролирует процесс? По этой же причине я, в общем-то, и не спешил оживлять сопровождавших меня ребят, хотя они этого заслужили без вопросов - не зная, были ли мои боли происками Харона или уже запущенным механизмом, я не хотел раньше времени рисковать.
        Флу, похоже, впала в какое-то состояние анабиоза, и по тому кусочку, что от нее осталось, мне оставалось только догадываться, что пришлось пережить моей команде мечты. Не думаю, что действительно хочу знать, а они будут рады об этом рассказать.
        Мей получила какое-то повреждение мозга, вызванное псионической перегрузкой. Скорее всего от подобного Сефина погибала в свое время, но змейка все еще держалась, хоть и не приходила в себя. Клетес же был настолько изранен, что, даже если бы очнулся, он просто бы не выжил - не смог больше существовать, у него, казалось, не осталось ни единого целого сантиметра тела, все было усеяно небольшим ранками, словно от осколков. Неужели попал под гранату? Хотя, странновато, не слишком-то похоже.
        - Оу, проверяй, пожалуйста, активность Врат. Сейчас попробуем включить ПОТОК, - ответив не сразу, девушка судорожно угукнула, после чего, получив уже более осознанное подтверждение, я приготовился. Щелчок. Боли нет, хотя я сосредоточился на столь знакомых ощущения всем своим естеством.
        Раз пока живем, время не ждет. Часть погибших во время стычки с войсками Жнеца я восстановил «Самопожертвованием», для остальных же срок уже прошел. Сейчас было важно возродить три полутрупа передо мной, это самое малое, чем я могу отплатить.
        - Выйди ненадолго, пожалуйста, - попросил я Агнесс, и та, нерешительно кивнув, покинула корабль. Да простит меня Клетес, но своими супругами я не могу рисковать.
        Резким и быстрым движением я отсек голову принцу, проверив перед этим, конечно, его подключение к ПОТОКу. Несколько мгновений - и Клетес с изумленным взглядом оказался на месте своего только что лежащего на окровавленных тряпках тела.
        - Я все ж таки помер нахрен? Вот уж не думал, что смерть такая навороченная, неужели без пулеметов не можешь забрать в свои цепкие лапы? - вспомнив, что отключил шлем, оставив только визор, я издал тихий смешок. Да, должно быть, моя текущая моделька - не то, что будут люди рады увидеть после выхода из тяжелого состояния.
        - Лучше иди-ка наружу, там Агнесс по тебе слезы льет, а ты тут хренами раскидываешься.
        - Нико? Ух ты ж ептыть, звиняй-звиняй… Спасибо, - уже тише сказал парень.
        - Вам спасибо.
        Моргнув, принц кивнул с улыбкой и пулей выскочил из трюма, после чего я повторил не слишком-то благовидную процедуру с девчатами. Боюсь, что с такими повреждениями им помогла бы в лучшем случае Фрольга, а она слишком далеко. Думаю, пять годков смогу компенсировать в будущем.
        Флу захлопала своими красными глазками и, обведя все вокруг взглядом, посмотрела на меня.
        - Нико… Мы справились?
        - Да, - отключив боевую модель, я крепко обнял девушку, все еще явно не пришедшую в себя до конца, но вскоре она осторожно положила мне на спину свои руки. Чувствуя, что пропитываюсь слизью, я все-таки был очень рад и стиснул девицу до такой степени, что у меня даже пальцы слегка погрузились внутрь нее.
        - М-м, я не думала, что ты будешь так переживать, - тряхнув волосами, сказала девушка, после чего еле заметно улыбнулась, а ее щечки весьма ощутимо посинели. - Я рада…
        - Если рада тому, что я переживал, то буду ругаться. Я переживаю за своих близких всегда, даже тогда, когда никто из них не отправляется на смертельно опасные миссии. И тем более, у нас же дочка! Ей нужен пример в виде такой замечательной мамы, а не вечно отсутствующий отец.
        - А… Да. Но я рада видеть тебя, а не тому, что ты волнуешься, - осторожно вклинилась девушка в мою тираду, продолжая синеть, и тут уже мне было бы в пору смутиться, но время поджимало, так что даже подобная пауза была просто роскошью.
        - Вот как? Это очень приятно слышать, но тебе стоит пока что отдохнуть, - уже серьезнее сказал я, и девушка тут же согласно кивнула, выходя из корабля.
        А вот Мей без лишних слов так меня обвила хвостом, что я пожалел о том, что не выбрал форму доппельгангера. Спустя десяток скоростных чмоков, девица все-таки немного успокоилась… Ну, как успокоилась, вернее, просто отвлеклась на попытку раздеть меня и тут же трахнуть, настолько у нее повлияла близость смерти на страсть к размножению. Похоже, из-за нового вида, безрожие еще не настроили змеелюдям метаболизм, как таковой изменен у зверодевочек, когда у них раз в месяц начинается течка.
        - Прости, но сейчас не до ласк, - быстро сказал я, хотя то, что собиралась устроить Мей, ласками мог назвать только какой-нибудь искушенный завсегдатай садомазохистских салонов.
        - У-у-у… Хочу почувствовать мини-Нико внутри себя!
        - Не капризничай, - уже строже сказал я, и змейка уселась на своем хвосте. - Я очень благодарен тебе и остальным, но пока что еще куча дел.
        - Ах, да. Я уже прочитала. Но ты ведь подумал о том, что лучше бы сейчас со мной переспал, чем лез с головой в пекло? - немного удивленным тоном сказала девушка.
        - Ну, наши желания не всегда совпадают с тем, что нужно делать на самом деле, - хмыкнув, сказал я, после чего вновь перестроил модель. - Я побежал.
        Пожелав мне удачи, ламия медленно выползла из корабля, а снаружи Клетес уже получил свою порцию объятий от фальшивой мамы. Хотя, так уж ли это важно, если им хорошо с такими отношениями? Забрав из хранилища сложенные там сферы, извлеченные из поверженных витаметов, я принялся за воскрешение погибших, меняя одну жизнь на другую. Полагаю, это вполне справедливо в данной ситуации: раз уж эти десперанды так любили богов, они благополучно отправятся к ним в качестве кормежки - в виде духовной энергии. Хотя, возможно, что безрожие ее и не едят, но собирают-то в любом случае.
        Почувствовав облегчение, когда Делио ожил, я был еще больше рад видеть его слегка растерянную улыбку. Он один из немногих «старичков», кто до сих пор не приткнулся дома в кругу семьи, а когда позволяешь ему получить еще один шанс на жизнь, сам, в общем-то, чувствуешь себя немного богом. Эдак меня занесло, однако.
        От пятидесяти человек удалось восстановить чуть больше сорока, с остальными, как я и думал, ничего не вышло. Сложно сказать, какая там часть тела считается необходимой или общий объем учитывается, я просто принял это, как факт.
        ПОТОК, конечно, лишь частично симулировал Связь, не открывая абсолютно весь функционал, но и этого было достаточно, чтобы ненадолго почувствовать себя свободным. Пока занимался воскрешением, я передавал указания встревоженным войскам внизу - чтобы не вызывать лишних пересудов, мы списали все на контратаку сакраментян в виде ухудшающего коммуникацию типа тумана. Однако, дела шли неплохо, даже несмотря на подставу от Викария…

* * *
        Еще одна подлодка со смертоносным грузом вошла в шлюз мясного острова, плюхнувшись прямиком на пол одного из залов. Выстроившиеся внутри бойцы задействовали транспортные платформы и быстро перевозили бомбы наверх, к обнаруженной ранее гексоподобной сетке, из которой до сих пор торчали обрубки мертвой щупальценосной твари. По всей видимости, обнаружив мощь Зверя, силы Сакрамента даже и не пытались контратаковать его своими небольшими силами, подтягивая основные войска: разведчики, недалеко вошедшие внутрь портала, смогли обнаружить тысячи возможных целей. И все перемещались за пределами видимости, сильно ограниченной из-за кровяного дождя, который, к тому же, еще и частично блокировал работу сенсоров.
        Распределившиеся по всей планете бомбардировщики и разведывательные дроны обнаружили места с оставшимися порталами, находящимися в состоянии готовности, но сами острова мы атаковать не стали, лишь взяли под контроль - в небе патрулировали беспилотники, а в водах - регимарские подлодки. Точек было слишком много, как будто бы вся планета оказывалась пронизана сетью порталов, что, в общем-то, было неудивительно; для проверки другой теории я все-таки снарядил с десяток десантных отрядов, состоящих из уже зарекомендовавшей себя комбинации: Ликвидаторы, ТерБис и Пустые. АнжХэл, кстати, я был в какой-то степени благодарен за то, что они не поддались на провокации, но поучаствовать в бою они бы все-таки могли… Хотя, с учетом того, что жертв было минимум, не считая поврежденную технику, их присутствие, возможно, было бы излишним.
        Десантные отряды проникали на другие мясные острова и, быстро продвигаясь вперед через небольшое количество охраны, теперь уже состоящей преимущественно из робоангелов, добирались до комнат с гексагональной сеткой. Обычных ангелочков либо не хватало, либо их решили собрать для одновременной атаки в одном месте, но факт оставался фактом - наша пехота с минимальными потерями проникла на все объекты, и везде обнаруживала два из возможных варианта: где-то сосудистые древа были неукомплектованы, и там сетка банально не создавала действующий портал; в других же случаях гекс открывался на ту же самую планету, что и в первом из захваченных залов, как мы определили, проведя анализ и оставив аварийные маячки. Дополнительную информацию раздобыть от мясных девиц не удалось - похоже, что они знали лишь общее расположение порталов, а решения об атаке принимал уже кто-то другой.
        Расценив, что скорее всего сакраментяне используют лишь одну основную планету для переброски, я принял решение нанести удар именно по ней. Вернее, не по планете, а по заселившим ее тварям-любителям всех освобождать. Вот я и займусь тем же самым, а то они своим мясом весь ландшафт там испоганили.
        Зал возле щупалец был уже полностью заставлен собранными на заводах флагмана бомбами. Используя первичные разведданные о примерном расположении, Зверь подцепил лапами утяжеленные версии плазменных зарядов и, войдя внутрь гекса, лихо швырнул их за пределы видимости: через мгновение алая стена дождя разошлась в стороны, уступая белоснежным вспышкам взрывов - высоченные куполы плазмы выжгли все, что располагалась в радиусе сотни метров, смешивая любые планы по скорой контратаке.
        Следом в ход пошли стихийные боеприпасы, воздушные и огненные; разойдясь огненной стеной, они разогнали к чертям капающую из облаков кровинушку, после чего атмосфера вокруг стала постепенно нормализовываться - концентрация вредных агентов, схожих с теми, что распылялись в телепортационном зале, снизилась.
        И финальный штрих - вирусные бомбы. Разработаны они были по моей просьбе, совместными усилиями КилХайв и РегиМар. Поскольку Легат смогла так лихо настроить самовосстановление подлодок, я решил воспользоваться ее знаниями и применил для того, чтобы она помогла создать заразу, сравнимую с химическими агентами, впрыскивающимися в воды Сакрамента. На эту идею меня натолкнула когда-то сработавшая чумная атака Круда, было ясно - подобное оружие эффективно, проблема только в быстром обретении щупальцами иммунитета. Так что теперь в стальных бочонках была постоянно мутирующая зараза, которая, надеюсь, проредит самодовольных четырехручек, остудив их пыл в отношении захватнических дел.
        Если так разобраться, я-то сижу тут без особых талантов, ума, знаний и сил, просто знаком с кучей замечательных людей, которые мне готовы помочь. Прямо квинтэссенция силы знакомств, хех.
        Отдав приказ об эвакуации десантных групп, я оставил одного лишь Зверя. Уж не знаю, понимал ли Циклоп, что я собираюсь им пожертвовать, но, несмотря на его помощь, я не мог оставлять его на Проэлии. Отношения могут измениться, а столь тяжело убиваемая тварь может снова заявиться ко мне домой, чего я никак позволить не могу, а его поглощающие атаки наверняка бесполезны против божков, иначе бы они их заингибировали донельзя.
        Как только острова стали пустынны, металлический ящер подхватил платформу с бомбами и швырнул в портал, после чего сработала активация. Никаких красивых визуальных эффектов, вроде зеленоватой дымки или мошкары с чумой. Просто плоть стала расползаться прямо на глазах, истекая гнилью и слизью, не выдерживая вмешательство биологического оружия.
        Схожая картина была на всех экранах оставленных для слежки дронов, лишь время отличалось - стало ясно, что зараза, ускоренная вложенными воздушными боеприпасами и, на всякий случай, водяными для увлажнения атмосферы, распространяется с удивительной скоростью, уничтожив километры мясной поверхности меньше, чем за минуту.
        Порталы были сквозными, так что зараза вскоре проникла и на Сакрамент, пожирая острова изнутри. Без сомнения, толща воды не позволит вирусам быстро распространиться, а отключенные порталы уберегут часть островов, но здесь придут на помощь начавшие строиться ранее базы на спутниках Сакрамента.

* * *
        Хотя на данный момент платформы над троицей островов все еще могли отпугнуть видом автоматических турелей, расположившихся на стенах, отсутствие войск действовало умиротворяюще. Разве что пустой корпус Хозяина Морей под водой внушал ужас и трепет, только вот последнее время никто не пытался на него напасть.
        По воде необычного цвета пробежал ветерок, расцвечивая океан поблескивающими бликами от местного светила, а набежавшие волны мягко ударились о берег каменного острова, поражающего удивительной архитектурой древних развалин.
        Вскоре начало темнеть; последние блики скрылись из-за громадной тени, сместившиеся гравитационные силы привели воду в движение, а затем оба громадных спутника, ускоренных наспех собранными двигателями, врезались в поверхность Сакрамента, уничтожая его.
        Глава 97
        Подготовка.
        Сидя в своем кабинете, Аннели резко встрепенулась, поднимая лицо от стола. На щеке девушки отпечатались не успевшие высохнуть чернила, и, посмотревшись в зеркальце, управляющая раздраженно простонала и стала усердно тереть кожу. Потом взгляд упал на краснющие глаза и мешки под глазами, и девушка шумно выдохнула, решив, что уж чернила-то явно не единственное, что сейчас не позволяет ей выглядеть так же блистательно, как когда-то.
        Осторожно разложив слегка смявшиеся бумаги, девушка протерла глаза и, резко поднявшись, направилась набрать себе новомодного травяного отвара, чтобы хоть немного взбодриться. Задачки Нико задал непростые, но реальные с учетом того, как много возможностей сейчас было в распоряжении Эдема. Не дожидаясь, пока вода остынет, Аннели принялась торопливо дуть на чай и, усевшись в мягкое кресло для посетителей, положила ногу на ногу.
        Должно быть, ее отец был бы сейчас рад увидеть ее такой. Управляя, без приукрашений, огромными мощностями и пропуская через свои руки, пусть и незримо, тонны ресурсов, она уже давно превзошла своего погибшего родителя, хотя и он мог похвастаться поставками кристаллита, поднявшими в свое время столицу. Не сумев занять место отца в поставках, Аннели поспешила в портальную зону вместе с другими смельчаками и авантюристами в надежде, что хотя бы здесь ее таланты пригодятся, но нерассчитанная атака чуть не поставила крест не только на надеждах, но и на ее жизни. Впрочем, она рассчитывала, что сможет сбежать, но, конечно, денег это ей бы не дало, а Нико… Вцепившись в него, как в последний шанс подняться, она, если глянуть со стороны, поступила низко, но чем она хуже старейшины, постаравшегося сразу же пригреть для дочки местечко в первых рядах? Должно быть, в свои года он обладал неплохой интуицией, а другие девицы были наоборот слишком недальновидны, не вцепившись в завидного жениха сразу руками и ногами. Посмотрев на свою объемную грудь, Аннели хмыкнула - в чем-то она в любом случае была впереди
других, хотя… Наверное, если хотела изначально просто заполучить важное местечко, не стоило раскисать и влюбляться, ну тут уж сердцу не прикажешь. В любом случае, сейчас ей жаловаться не на что, она получила одно из самых важных мест на территории Арверов, даже Карлион с ней советуется по вопросам поставок, не говоря уж о новенькой Наместнице, вместе с которой дела пошли гораздо быстрее.
        Вздохнув, Аннели одним глотком допила остатки чая и все-таки принялась оттирать чернила. Быть может дела у него будут идти лучше, и он скоро придет, поцелует и обнимет… Усевшись обратно, девушка выпрямилась и собиралась уже снова взяться за бумаги, когда пришло сообщение. Взяв планшет, девушка получила кодовый сигнал на колечко и побледнела, сразу поняв, о чем речь. Зажмурившись, управляющая зарыла рот ладонью и согнулась, сдерживая рвущийся наружу крик, являющийся чем-то средним между гневным рыком и плачем обиды. Хоть он и говорил, это все-таки действительно произошло… Почему? Почему их просто не оставят в покое?!
        Шумно сглотнув, Аннели проморгалась и принялась созваниваться по колечку со всеми.

* * *
        Влетев в комнату, Аату сломал кибернетической рукой хлипкую деревянную раму и, отмахнувшись от нее, тут же осмотрелся.
        - Простите ребятки, но дело срочное. Охренеть какое срочное. Самое срочное! - без вопросов остальные Идущие соскочили со своих мест и отправились следом за парнем.
        Первым делом Аату распределил роли, и сам, взяв камушки, собранные по разным фракциям, поспешил в подвал и телепортировался. Сейчас уже не тот момент, когда стоит подсчитывать дни и решать, что дети не должны слишком быстро взрослеть.
        Территория Темных Арверов встретила его раскисшим снегом - здесь тоже уже была весна, но, видимо, какая-то запоздалая. Пробежавшись по рассыпающимся в труху сугробам, парень оказался в фамильном замке и, чуть ли не схватив Блюменкранца за грудки, затребовал от него войска, а заодно удостоверился, где находится Гиру и остальные члены клана Фиорелла.
        Лишь услышав слова о помощи, высший вампир молчаливо согласился, и уже через считанные минуты вместе со своими гвардейцами направился к порталу, пока Аату спешил к местным казармам. Влетев внутрь, волчок беглым взглядом отметил тренирующихся рыцарей смерти, пока не приметил выделяющуюся фигуру. Черная громоздкая пластинчатая броня выглядела внушающе, а не менее черный длинный плащ добавлял существу пафосности и таинственности. Удерживая в руке небольшой топор, парень выбивал из манекена куски мяса при каждом ударе, но волчок пришел сюда не виду тренировок удивляться.
        - Бром! Привет. Требуется помощь, - коротко сказал парень, и доспех повернулся к нему - под бронированным воротом не было ничего, но боец медленно отошел в сторону и подхватил со скамьи бледную голову с длинными черными волосами, которая тут же усмехнулась.
        - О, подарочки раньше дня совершеннолетия? Да я и не против, собственно, если будет кого покромсать, - сообщил дуллахан, после чего Аату приложил к нему камень; шевельнув руками так, что голова кивнула, Бром отправился за Идущим в центральное здание для получения модели и, выйдя из преобразователя, щелкнул колечком - броня стала еще более тяжелой, а в руке оказался светящийся тусклым зеленым огнем костяной кнут, будто бы сделанный из позвоночника. Очень шипастого позвоночника.
        Впервые за время присутствия на этой базе, Аату улыбнулся, и с новым безранговым бойцом переместился обратно.

* * *
        Инга выскочила из портала и, пробежавшись по коридорам излучателя, открыла двери, после чего тут же провалилась в сугробы по самый хвостик.
        - Ну блин… Ох уж мне этот братец, мог бы и предупредить, - выскочив за счет усиления, девушка поспешно вызвала снегоход и, усевшись, отряхнула свою пушистую гордость от налипших снежинок, после чего на полной скорости направилась к неотмеченному порталом излучателю, рядом с которым и находилось одно из местных заброшенных давным-давно поселений. Закрепив на носу снегохода парочку штурмовых винтовок, волчица расстреляла выпрыгнувших на пути Обломков, остальных просто сбила, разрезав хрусталитовым кинжалом, подаренным ей милым гномом из числа жителей Эдема, и дальнейшее путешествие прошло почти без приключений. Если не считать тот момент, когда она чуть не сбила местных патрульных, которые после модернизации у Эдварда были немного не в себе.
        Оставив теперь уже байк у многоэтажки, поскольку здесь дорога была вполне нормальной, Инга, что-то бубня под нос, стала быстро подниматься по лестничным пролетам, потом помахала висящим на одной из лестниц металлическим шарикам с алыми огоньками, и, проследовав за ними, вышла к одной из бесчисленных заброшенных квартир.
        Дверь тут же открылась, и выскочившая из недр квартиры девушка-киборг с шевелящимися механическими ушками, тут же приобняла гостью и не упустила возможности прижаться к ней всем телом.
        - Инга, да? Я тебя запомнила, ты выглядишь очень милой и теплой, - сказала Лара, отпустив слегка опешившую волчицу. - Случилось чего? Мы-то с братцем вроде всех найденных психов к вам на передовую отправляли… Или еще нужны?
        - Да, случилось, - опустив ушки, Инга коротко объяснила ситуацию, и еще не успев договорить, услышала, как Сайрус громко матерится, собирая вещи где-то в глубине квартиры. - Как-то так. Мотоко ведь с вами? Думаю, нам пригодятся все, кто можно.
        - А, да куда она денется. Эй, доча, ты чего там застряла?
        - Я фела. Дядя уж офень фкусные пефеньки испек, а раз пришли гости, мне может не хватить, - раздавшийся женский голос принадлежал уже весьма взросло выглядящей девушке, стремительно дожевывающей лакомство. Длинные белые волосы; довольно грубые, но в чем-то привлекательные черты лица. На Мотоко был плотно подогнанный костюм алого цвета с накинутым поверх кожаным жилетом, а обе руки хоть и были частично скрыты под перчатками, но своей необычной формой выдавали кибернетические импланты.
        - Ну… хотя бы честно, - извиняющимся тоном сказала Лара, после чего хлопнула дочь по животу и ткнула пальцем в весьма объемную грудь. - Ты ешь-то ешь, только вот не все в нужных местах откладывается. Хотя сейчас это не самое важное, о чем стоит думать…
        Инга кивнула и, когда троица оказалась готова, вызвала вертолет, после чего добралась до портала и уже через пару минут вместе с уже совершеннолетней Мотоко отправлялась к преобразователю.

* * *
        - Так, давайте краткий отчет, - твердым голосом произнесла Аннели, хотя совсем недавно ее разбирала дрожь.
        - Взрывчатка на всех Сердцах Идущего установлена, - коротко объявил Георг, поднявшись.
        - Так уж ли и на всех? - не преминула поддеть парня Айдис, но, похоже, остальных тоже волновал этот вопрос.
        - Естественно только те, что на Приме… Или вы хотели от меня невозможного? Все Идущие у нас в одной сети, так что телепорт вел к абсолютно всем базам без проблем, - терпеливо объяснил Георг, переведя взгляд на управляющую.
        - Да, хорошо, благодарю, - Аннели постаралась ободряюще улыбнуться, но получилась какая-то вымученная ухмылочка. При всем желании, она не знала, каких приготовлений будет достаточно. Ясно лишь было, что для Нико нужно подготовить все заранее, и он ни подскажет, ни придет, полностью полагаясь на них. - Эм, сетка?
        Теперь уже поднялось сразу несколько присутствующих: Ирэн, Кью, Рактаа. Обе фрэмтеховки посмотрели на деуслегиовку, и та, мигнув диодом, сказала:
        - Излучатели установлены в соответствии с расчетами, но лучше было бы протестировать. Итого - девять штук, если не делать различий в их диаметре. Предлагаю не откладывать в долгий ящик, если произойти все может в ближайшее время.
        Согласившись, Ирэн тут же отправилась к выходу, а вместе с ней - и остальные. Воспользовавшись транспортом, группа очень быстро добралась до стен их разросшегося Ростка, в который пока что пришлось не включать вторичные базы. Прямо за городскими стенами в земле были установлены тонкие шифтметаллические столбики, высящиеся на несколько метров над землей, в общем виде полностью повторяя окружность ростка. Расположены они были через равное расстояние, составляющее примерно два с половиной метра, так что общее число столбиков было весьма велико.
        - Активируем? - сказав единственное слово, Рактаа обвела присутствующих диодом, но вперед вышел Адам и, попросив Ингу вызвать багги, для проверки со всей силы ударил по металлическому капоту, промяв его.
        - Вот теперь пробуем, - с улыбкой сказал парень, пытаясь хоть немного улучшить настроение собравшихся, но все были слишком сосредоточены на происходящем, чтобы обращать внимание на такие мелочи.
        Кивнув, Рактаа взмахнула руками, и столбики еле заметно шевельнулись, слегка увеличившись в диаметре. Между ними на мгновение промелькнула практически невидимая искра, после чего Адам, получив от роботизированной девицы подтверждение, вновь со всех сил ударил по багги - вмятина была куда скромнее.
        - Связь с гражданскими прервалась. Идущие?
        - Нет активаций, - коротко ответил Георг на вопрос Аннели, после чего его слова подтвердили Айдис, Инга и Аату.
        - Что ж, хорошо… Отключаем. Ребята, проверите все остальные? - быстро взглянув на небо, словно пытаясь разглядеть, когда прибудет Нико, Аннели внимательно посмотрела на четверку Идущих.
        - Да, конечно, - ответил волчок за всех. - Сверим остальное. Ева отвечает за подрыв у Шэдмер, Куриосита и Беллис - АнжХэл, Кардинал - ДеусЛегио, Джесси и Эндис - ТехГан. Вай и Адам - ФрэмТех, Реги - КилХайв; Лара, Сайрус и Мотоко - ЭксМах. Я - Арверы, остальные фракции на подстраховке взрывов и помощи… с тем, что может произойти дальше.
        - Все верно, - грустным тоном сказала Аннели. - Я не умею толкать особо красивые речи, давайте просто постараемся.

* * *
        Мне даже было немного жаль. Столько времени провел на Сакраменте, думал о нем, а теперь его не стало. Привязался к нему? В любом случае, решение вот так вот щелчком пальцев уничтожить целую планету… Непросто. Все время меня обстоятельства выставляют каким-то ублюдком, то убивающим людей ради своей жизни, то губящим вот так вот целые цивилизации, но надеюсь, что хотя бы близкие знают, что я ничего этого не хотел. Хотя про цивилизации это я загнул, наверняка четырехручки выжили.
        А так, иронично получилось, если разобраться. Меня призвали сюда, чтобы я сдох в бою, но я не умер. Затем назначили защитником, но я не смог всех уберечь во время Очищения. Обеспечили и направили на завоевание планеты, а я и ее угрохал. Ходячее бедствие.
        Вздохнув, я отвлекся от своих мыслей, ведь на деле просто не мог решить, какую форму лучше принять. По возвращению в систему трех планет мне явно придется действовать в условиях отключенной Связи, причем такой, которую не включишь обратно на мгновение. Ее нужно вырубать основательно, а иначе я окочурюсь очень быстро. Пока что наш флагман медленно двигался к Вратам, так что у меня было еще немного времени на раздумья.
        - Оу? Так что там с технологией? Ты словно интересную книгу нашла, а не техническую документацию.
        - А, Нико, ну для меня это почти одно и тоже, если бы посидел в электронной шкуре, то понял, - издав сгенерированный смешок, Керия появилась передо мной в виде голограммы. - Так-то я разобралась. Все получится, но на Всаднике нет нужных специалистов для полного цикла. Хотя, полагаю, мы тебе нужны пока что в своей более привычной форме, верно?
        - Да, мясистые тела слишком недолговечны, тут не поспорить… Значит, все удастся?
        - Насколько могу судить. Пока не попробуем точно, не узнаем. У наших собратьев была проблема с потерянными телами, но с помощью технологий АнжХэл и КилХайв мы можем их сравнительно легко смоделировать, а расшифровка биосканов каждого десперанда у нас теперь есть! К тому же, мы распространили информацию между всеми Легио, так что теперь абсолютно каждая платформа является носителем этих данных, просто так уже не потеряется.
        - Рад слышать, - закрыв глаза, я улыбнулся, представив, как, например, Сефина обрадуется, когда наши дочурки вновь станут живыми.
        - Скажи, Нико… - как-то неожиданно неуверенным тоном начала говорить Керия.
        - М-м?
        - А ты… ну… Когда я стану десперандкой, хотел бы меня обнять?
        Голограмма отвела взгляд, что выглядело весьма мило, даже если я и знал, что Оу меня прекрасно видит через датчики мостика.
        - Конечно. Мы с тобой столько общались, было бы преступлением не обняться! Ты наверняка просто милашка, да и еще и моя жена, так что не отвертишься от потискиваний.
        - Ох…
        - Что-то не так?
        - Нет, просто представила. Думаю, стоит постараться, чтобы мы могли поскорее обняться, верно? - голограмма слегка улыбнулась, и я ответил ей тем же.
        Глава 98
        Божественный Приговор.
        Вот «Всадник» и расположился возле Врат. В отличие от пути сюда, назад мы можем вернуться за один скачок, так что очень скоро будет известно, сдохну ли я сразу или все-таки помучаюсь. Ну, на деле, без мощных ретрансляторов в космосе Связь распространяется плохо, так что, как минимум, до момента сближения с триадой планет проблем быть не должно. С учетом полученной от Агнесс информации о преследующих крейсер флотах безликих, я оставил рядом с Вратами плазменные бомбы, которые должны будут сработать уже после нашего прыжка. Пусть НекроХайв и перемещаются без помощи портальных двигателей, у божков наверняка есть еще и другие, технические, корабли, так что разрушение системы Врат поможет их отрезать от общей сети - вряд ли они все перемещаются во главе с флагманом и имеют строительные баржи под боком.
        В качестве формы я все-таки остановился на доппельгангере. Сложные технические устройства мне недоступны, но меч кое-как могу сделать… В любом случае, я решил полагаться на другое снаряжение, не являющееся частью моделей, поскольку в случае повреждения стандартной экипировки даже не смогу ее восстановить и останусь безоружным. А доппельгангер поможет своей увеличенной силой, которая, полагаю, у данной расы изначально больше, чем у людей, ну и примитивная броня - как бонус.
        Применив модель, я вызвал телепортационную винтовку, акселератор ранга и починку. Первая должна работать в любом случае, а вот остальное… Пусть будут про запас. Забавно, что подобный призыв вообще работает - похоже, что в отличие от нежити, призываемой, видимо, прямиком на Проэлии, снаряжение содержится где-то рядом или даже внутри меня, отчего, конечно, не по себе.
        Для оружия я использовал нечто вроде чехла, созданного на основе силового куба, чтобы винтовка не телепортировала мои клетки при долгом контакте. Из старого остались только колечки с вставленными камнями и браслет, поэтому я позаимствовал у одного из Арверов зачарованный длинный меч, забрал у Мэдди винтовку с подствольным гранатометом, ну и заграбастал разработанные Агнесс уменьшенные версии световых копий - нацепляемый на руку обруч был двухзарядным, по мощности не сильно уступал своим большим аналогам, но был одноразовым. Что-либо еще тащить было бы не с руки, я итак оказался увешан оружием.
        В качестве защиты - силовая броня с гберовым покрытием, дополнительно защищенная духовной броней. Гибрид тербисовских технологий с примовскими, где нивелирован недостаток в виде чересчур быстро разряжающегося поля за счет установки фрэмовского купола и гексагональных эксмаховских щитов. Чтобы не тратить время на питье зелий, жидкости были помещены в инъектор, клапан для которого разместили на шее. Руку мне все же могут и отхреначить, а если головы лишусь - то пузыречки уже и не помогут.
        Вздохнув, я еще раз все проверил, после чего вышел в ангар, где собрались уже многие из тех, с кем мне доводилось сражаться. Умышленно я не стал созывать тех, в ком сомневался, так что ТерБис все-таки здесь отсутствовали, как и отдельные личности, за которых командиры не ручались лично. Точно также я изолировал Наместников, поскольку уж они-то наверняка были не против текущего режима в своем большинстве и даже не были в курсе того, что викарий пал от моей руки, поскольку прибыли на флагман уже после всех событий. Но они, в любом случае, были нетривиальными личностями, как же лучше с ними поступить? Думаю, стоит оценить это в критической ситуации, бездумно убивать потенциальных мощных союзников все-таки было бы недальновидно.
        - Думаю, все уже знают, почему мы здесь собрались. Мои братья и сестры! Мои друзья… Вы все уже давно стали моими близкими, если не по крови, то по духу, - к счастью, во многом оно так и было - по толпе разошлись одобрительные возгласы, но некоторые и просто кивали. - И, хотя мы все здесь оказались из-за наших талантов в деле убийства, сегодня мы будем сражаться ради того, чтобы это прекратить. Воевать за мир - что может быть абсурднее, правда? - с улыбкой произнес я. - Но, когда у нас все получится, мы сможем сами решать нашу судьбу! Не придется больше ложиться спать, ожидая утром, что нас в очередной раз столкнут лбами друг с другом ради очередного кровавого зрелища!
        Пусть речь вышла и не особо красивой и проникновенной, но чувство, с каким я все это сказал, моя уверенность в своих словах и том, что предстоит, повлияла на остальных. Дружный крик одобрения и ликования заполнил мою чашу уверенности дополна, и я, взмахнув рукой, отдал приказ на перемещение.

* * *
        Эльсил пытался идти сравнительно медленно, удерживая свой важный образ, но сообщение его чересчур взволновало, чтобы он всерьез заботился сейчас о внешности, тем более - на пустой орбитальной базе. Поступивший приказ от Аделантадо был весьма странным, но проблема была в том, что Нико и впрямь мог отдавать подобные распоряжения, а Слугам оставалось лишь выполнять. Все, что не касалось прямого участия в боевых действия на подконтрольной планете - без проблем, тем удивительнее было объявление о транспортировке. Хотя, раз речь шла о защите интересов Богов в связи с внедрившимися в ряды проэльских войск вражескими агентами, то какие тут могли быть вопросы? Случай на Соревновании, при котором присутствовали все Слуги, явно давал понять, что система очень уязвима, и остановить распространение возможной заразы можно лишь быстрыми и решительными действиями - неудивительно, что в этом Нико мог положиться только на Слуг, оставаясь слишком далеко в своей кампании завоевания.
        Расположившись на транспортном корабле, Эльсил разместился в жестком кресле небольшого шаттла. Из-за спешки, похоже, решили даже задействовать не СпейсТех, а штатные корабли АстраЛегио, поэтому о комфорте тут рассуждать не приходилось - маловато имели о нем понятия простые железяки. С легкой дрожью звездолет стартовал, покидая Агору Альфа, и направился к точке сбора. Если бы она была привычной, то можно было бы обойтись и порталами, но из-за внедрения противника решено было лишний раз не задействовать портальную сеть.
        - ОУУ, не подскажете все-таки, где именно будет происходить встреча? Как-то долго мы летим, - потрогав бороду, Эльсил начал терять терпение, да и форма огромного скелета ему уже была привычней, чем это, казавшееся хрупким, тело, но Слуга бы банально не влез в звездолет, если бы предстал в своей боевой форме.
        - Анализ… Готово. Прошу простить, десперанд только что транспозировался.
        - Что? Как?!
        Через несколько секунд этот и остальные шаттлы со Слугами были сожжены плазменной бомбардировкой «Всадника Апокалипсиса».

* * *
        - Оу, сколько залпов потребуется на уничтожение всех орбитальных станций?
        - С учетом того, что они расположены по всей орбите, потребуется либо время на маневры, либо можно использовать вспомогательный флот, но у Проэлии есть и защитные платформы. Флагман они вряд ли смогут пробить, но среди флота НекроХайв и Сакрамент будут потери. Те, что в пределах видимости, сможем уничтожить за два скоординированных залпа, - чтобы не отвлекаться, Оу отключила все симуляции и общалась исключительно безэмоциональным электронным голосом. - Плюс защитные станции есть и у Беллора, но дистанция атаки лишь десятой части их платформ сможет зацепить наш флот.
        - А ретрансляторы?
        - Нет, у Беллора их нет, лишь многофункциональные станции.
        - Алиум?
        - Как и Беллор, они не критичны, - коротко сообщила Оу.
        Естественно, я не прямо сейчас решил выяснять, что и где расположено, но с учетом скорости постройки безликих, я решил перестраховаться и сверить данные с теми, что были у нас на момент последней телепортации из системы.
        - Хотя… Стой, Нико, - добавив тревогу к голосу, очень быстро сказала девушка. - Верфи были задействованы, когда мы уходили после ремонта, однако, сейчас они бездействуют.
        - Делали корабли сопровождения и доводили их число до нужного?
        - Нет… Уже после восстановления флота… Вот черт! Пришло сообщение от проэльского звездолета. «Приговор - смерть», - упавшим голосом сказала девушка, и почти сразу же я свалился на пол из-за того, что «Всадник» ощутимо тряхнуло.
        - Первичный щит уничтожен, жидкостный слой на восстановлении, - вывела Оу сообщения на монитор, но я уже их и сам прочитал. На обзорном экране проявилась непонятно откуда взявшаяся махина. Не такая большая, каким был «Вестник», но гораздо длиннее. Обтекаемая форма вытянутого космического исполина пестрила вспышками ведущих огонь бортовых орудий, которых было не меньше нескольких сотен. Носовая же часть медленно закрылась, скрывая только что стрелявшее энергетическое орудие. - «Божественный приговор», класс «Титан-уничтожитель».
        Ха, ну вот и ответ. Естественно, зачем было оставлять бестолковых роботов на борту «Вестника», которых я мог бы уничтожить, когда можно просто расхреначить весь флагман? И не придется разбираться, есть там лояльные войска или нет, а уж сколько душ, м-м. Судя по отсутствию данных, существование корабля тщательно скрывалось, так что даже если бы Оу смогла заметить, сам факт бы это не отменило, да и камуфляж на такую махину нацепить - дорогого стоит.
        - Телепортационные орудия - огонь! - зачем-то прокричал я, хотя ведь сам же и направил пушки в сторону новой угрозы. Энергетические шары пронеслись по космосу и врезались в борт «Приговора», выдирая многометровые сферические куски из его борта. На палубах титана что-то полыхнуло, но ответная бомбардировка продолжалась, а носовое орудие, похоже, вновь было готово стрелять.
        - Нам не хватит маневренности, чтобы уходить из-под ударов, как и не хватит мощи щитов.
        - Куда пришелся выстрел?
        - Они целятся в палубу ПОТОК, и, если уничтожат, лишь вопрос времени, когда нас испепелят - без починки и снабжения орудий мы ничего не сделаем.
        - А где их ПОТОК, ты знаешь?
        - Нет.
        Хо… Рассредоточив на этот раз все пушки по всему борту вражеского судна, я отдал приказ о погрузке войск на десантные шаттлы, после чего из ангаров отправились наши звездолеты НекроХайв и скаты, прикрывая высадку войск. Все транспортные звездолеты были снабжены отражением излучения, о котором говорила Рактаа, так что, полагаю, Связь не должна убить пехоту, если уж божки взялись за нас всерьез, но и вне кораблей бойцы тоже ничего не сделают, понятное дело. Остается рассчитывать на то, что мои родные не подведут, обеспечив нам безопасные места.
        Вцепившись в подлокотники, я удержался в кресле. Замигали предупреждающие огни, а Оу сообщила:
        - Обшивка пробита, резервное поле спадет через двадцать секунд, после чего системы ПОТОК можно будет уничтожить любым оружием.
        Для этого же титан вновь стал разворачиваться бортом, чтобы накрыть "Всадник" огнем из всех орудий. Наши телепортационные шары в ответ прошлись по всей махине, выдирая случайные куски на разной высоте и глубине.
        - Сканируй теперь, наверняка же они уже отправили на починку нано-роботов.
        Наши скаты тем временем впились в поврежденные борта «Всадника», с удовольствием пожирая энергию, а все орудия, отличные от телепортационных, занялись обстрелом орбитальных станций. Попадания гигантских камней сшибали веретеновидные куски металла с орбиты и отправляли обломки догорать в атмосферу; искажающие и пустотные орудия превращали игрушки безликих в скомканные куски металлолома, а световые копья просто подрывали платформы, оставляя болтаться на орбите космический мусор.
        Некрохайвовские корабли ненадолго прикрыли собой брешь, отстреливаясь огромным количеством жал от титана; без сомнения, их орудия пробивали защиту «Приговора», но это было сравнимо наверное с тем, как комар прокусывает кожу человека. Да, неприятно и может чесаться, но не особо критично.
        - Все, я нашла! Нашла! - обрадованно вскрикнув, Керия подсветила вражескую палубу, и я тут же передал приказ отожравшимся скатам. Мигнув в телепортационной вспышке, они тут же покинули наши пробоины и оказались прямо у борта титана - защитные турели изрешетили нескольких, но остальные протиснулись внутрь пробоины и, ударив хвостами по огромному веретену, впились в содержимое зубами.
        - Наш ПОТОК уничтожен, - объявила Оу, и вместе с этим орудия выстрелили последний раз. Чинить нас никто не будет, это уж точно.
        «Приговор» тем временем тоже «замолчал» - пробоины остались незаделанными, а металл поврежденного борта начал постепенно меняться, покрываясь влажной слизистой поверхностью. Да, примерно тоже самое собирались сделать скаты ранее, но теперь уж их вредоносный штамм, повреждающий портальные структуры и металл, сослужил мне добрую службу. Бронепластины носового орудия не смогли раскрыться, но сам корабль все-таки начал разворачиваться. Воспользовавшись паузой, уцелевшие звездолеты НекроХайв разделились - часть отправилась к уцелевшим орбитальным станциям, а остальные - сместились ближе к «Приговору», продолжая поливать его огнем, тогда как самые крупные из кораблей накрыли выстрелами верфи, к которым начал было двигаться титан.
        - Энергетические сигнатуры не затихли. Похоже, что у титана два ПОТОКА, не соединенных друг с другом, - объявила Керия, когда противник стал разворачиваться к нам вторым бортом. - Знаешь, Нико… Лети-ка ты на Проэлию.
        - А ты расхреначишь «Всадник» об этот корабль? Как будто я не понял, о чем ты подумала, - не без раздражения в голосе сказал я. - Отправимся вместе.
        - Ха-а… Транспозирование отрубилось вместе с ПОТОКом. Уж прости, Нико, - вызвав голограмму, девушка улыбнулась, коснувшись моей щеки своей полупрозрачной рукой. - Если оставим титан, он в любом случае тебе житья не даст.
        - Это верно. Тогда… До свидания?
        - Да, до свидания… - помахав рукой, Керия посмотрела, как я ухожу к транспортному диску, после чего отключила голограмму.

* * *
        Сотни энергетических выстрелов бомбардировали носовую броню огромного флагмана, медленно и неумолимо приближающегося к поврежденному титану. Поняв, что «Всадник» не остановится, «Приговор» перешел на маневрирование, рассчитывая успеть уйти от столкновения, но и флагман Аделантадо слегка изменил траекторию - достаточно, чтобы точно размозжить два гигантских куска металла друг об друга.
        На опустевшем капитанском мостике было настолько тихо, что казалось, будто бы не рядом с ним сейчас происходит бомбардировка, способная стереть с лица планеты парочку континентов, если перенаправить все орудия в сторону поверхности. Тем удивительней было, когда на фоне зловещей тишины раздался приближающий рев мотоцикла, из-за которого Керия даже переместила все датчики обратно к выходу.
        Скрипя от заноса резиной, байк резко остановился, вынырнув из транспортировочной шахты.
        - Я ж говорю, что меня не просто так зовут Джонни-король дорог!
        - Ох, потом твои титулы будем перечислять, - чуть ли не падая, я подскочил к восстановленной когда-то после попадания сюда ската участку мостика и, вытащив хрусталитовый меч из ножен, вогнал его в приборную панель. Несколько мощных и резких ударов, после чего, впившись бронированной перчаткой в щель, я смог выдернуть кусок металла.
        - Нико?! Зачем… Зачем?! - не обращая внимание на крики девицы, я открыл позаимствованную на прима-палубе ячейку для хранения сфер и, осторожно подцепив горошинку, положил ее внутрь.
        - Вот теперь давай, король, жги, - объявив, я уселся на байк сзади, и отмороженный коммандо, улюлюкая, отправил двухколесную машину обратно в транспортировочную шахту.
        Глава 99
        Общая операция.
        Вспышки в вечернем небе были весьма красивы, и кто-то даже мог бы ими полюбоваться, если бы только не осознание того, что за этим последует. Аннели, стоя на стене, с тревогой смотрела вдаль - туда, где кое-как можно было разглядеть выстроенный на равнине заборчик из жезлов-ограничителей. Окружность была весьма большой, как и остальные семь, созданные на территориях других фракций: они нужны были не только для защиты войск, но и должны были оставить место для условного «подрыва» поверхности, через которое можно будет пробраться к отмеченным Флегетон генераторам поля.
        Несмотря на то, что все было сделано так, как нужно, исходя из рассчитанных планов, Аннели никак не могла успокоиться. По сути, ей можно было бы уже скрыться внутри здания, поскольку она ничем не сможет помочь, а, скорее, будет только мешать - координация теперь идет напрямую между собравшимися отрядами, и она оставалась в резерве, но все же…
        Тем неприятнее был тот момент, когда в городе начала собираться толпа.
        - Что происходит?! Кто-нибудь даст нам ответ? - хотя крики были самыми разными, суть была одной и той же.
        - Все под контролем! Пожалуйста, успокойтесь! Оставайтесь дома, и все скоро закончится, - даже слегка растерявшись, Аннели поспешно прокричала собравшимся эти слова, но проскользнувшая в голосе неуверенность снова всколыхнула толпу.
        - Это опять из-за него, да? Если бы не его вина, я бы не потеряла семью! - завизжала какая-то девица.
        - Да, точно-точно! Мы спокойно жили у себя в Гринхавионе, а тут вся эта чертовщина с Очищением! Сколько лет спокойно жили, и на тебе! То одно, то другое!
        - Правильно! У кого нет мозгов, тот пусть и дохнет на границе, а остальных - не вмешивайте! А ну выкладывай, что там за ерунда творится?! Почему нам не разрешают выходить?!
        - О, опять все из-за этого, да? Лучше бы он тогда так и сдох, как остальные! Идущий на смерть хочет утащить остальных за собой в могилу!
        - Заткнитесь! Заткнитесь сейчас же! - срывая голос, Аннели закричала с такой силой, что толпа сразу же замолчала. Чувствуя, как по щекам бегут ручейки слез, девушка резко провела рукавом по лицу. - Да как вы можете… Как только язык-то повернулся!
        - Неблагодарные свиньи, - ровный, уверенный голос, усиленный магией воздуха, разнесся над Эдемом, и даже тихий шепот тут же прекратился.
        - Король… король здесь!
        - Бренн, надо же…
        Волчок, являясь Рыцарем Стихий, убрал меч с аспектом воздуха, и, звучно звякнув ножнами, подошел к Аннели, после чего медленно развернулся к поспешно вставшим на одно колено арверам. Белоснежная волчица, Зара, встала рядом с мужем и, взмахнув ярким и пушистым хвостом, слегка наклонила голову, с презрением посмотрев на присутствующих.
        - Вы. Вы все. Какое вы имеет право судить тех, кто сейчас обеспечил вас кровом и домом? Тех, кто даже не заставляет вас сражаться! Сколько дней вы уже с улыбкой набиваете себе пузо шикарными блюдами, даже не всегда выходя на работу? Вот ты, перетащивший все свое барахло из столицы, сюда-то пришел из-за чего? Чтобы своим грязным ртом оскорблять того, кто построил для тебя это жилье и даже ничего не потребовал взамен?! - повысив голос, Бренн вновь резко вытащил клинок и направил его на одного из возмущавшихся. - Или ты, владея военной моделью сидишь целыми днями в казарме, не отсчитывая, как это делали наши отцы и деды, каждый час до следующей атаки?
        Никто не ответил, но и шепот не возобновился.
        - Даже сейчас на помощь в текущей ситуации отправились только добровольцы, но вам всем, видимо, слишком хорошо живется, что вы нашли время и силы поскандалить, верно? За городом сейчас смертельно опасно. Вдумайтесь. За городом, не здесь. Побольше уважения к тому человеку, кто обеспечил вашу безопасность, даже находясь на другом конце мира, - бросив эти слова, Бренн развернулся и ушел со стены, но больше никто не проронил ни слова.

* * *
        - Расчеты верны? - задал финальный вопрос Аату, разговаривая с Ирэн и остальными «умниками», как волчок их для себя назвал, по гарнитуре. - Хорошо, тогда мы начинаем. Общая готовность! Начало через пять…четыре…три…
        Вставшие кольцом элементальные маги земли и колдуны более высоких рангов одновременно применили заклинания - почва в центре созданной окружности задрожала, начала трескаться и вздыбливаться, и совсем скоро огромный пласт породы стал подниматься в воздух, контролируемый силами волшебства. Резкий и синхронный взмах - почва полетела в сторону, оставляя в центре бесСвязной зоны большой провал.

* * *
        - Взрыв, йо-хо-хо! - Джесси, являсь специалистом, уже давно закончила закладку взрывчатки, и теперь с нетерпением ожидала старта, поигрывая пультиком в руках. Когда долгожданный момент настал, войска расположились за противовзрывными щитами на всякий случай, после чего управляемая детонация прошлась по кругу, разрыхляя почву. Один из позаимствованных магов с легкостью убрал начавшую осыпаться в провал почву, а Эндис тут же приставила к глазу оптику винтовки, вглядываясь в подземную черноту.

* * *
        Реги и Доми, стоя рядом, дружно хлопнули в ладоши, после чего нежившиеся на горе слизи черви тут же пришли в движение, зарываясь глубоко в почву. Когда хвост последнего из монстров скрылся в толще поверхности, Реги задумчиво повертела в руках небольшое устройство - принадлежащее, скорее, СервиДеум, оно не отторгало владельца и было создано по планам давно погибшей Флегетон. Такие же были у остальных семи команд, и Королева, с тревогой смотря на красивый звездопад, являющийся на самом деле осколками сгоревшей в атмосфере станции, чуть крепче сжала устройство в руке.

* * *
        - Братец, а ты точно уверен, что этого хватит? - задумчиво спросила Лара, пока Сайрус то и дело бил разрядником сошедших с ума киборгов, остервенело раскапывающих замерзшую землю перегретыми имплантами. - Доча, ты как считаешь?
        - Я думаю, дядя все правильно делает, - улыбнулась Мотоко, не прекращая хрумкать печеньем.
        - Ну, еще ведь взрывчатка есть. Хотя нам на подмогу вроде как ифритов выделят, - сообщил Сайрус, поглядывая на висящих прямо в воздухе, но чуть на отдалении, огненных существ. - Эй, начинаем!
        Закопанная в землю бомба вызвала нечто вроде локального землетрясения, из-за чего все психованные пехотинцы попадали на задницы, но троица киборгов осталась стоять, как ни в чем не бывало, наблюдая за тем, как подлетевшие ифриты ловко выдирают куски растрескавшейся земли.

* * *
        - Все команды закончили? - торопливо спросил Аату, поскольку не знал, как быстро будут ответные действия со стороны Богов и, получив оставшиеся семь утвердительных отзывов, облегченно выдохнул, сжимая в руке вирусное устройство. - Есть проблемы?
        Пока все хорошо. Разбежавшись, парень зацепился когтями кибернетической руки за рыхлую поверхность образовавшегося туннеля и, тем самым затормозив свое падение, ловко спустился вниз. Расстояние было немаленьким, если разобраться - вряд ли хоть кто-то когда-либо пытался добираться сюда, учитывая, что ресурсов было вдоволь на поверхности. Да и без знания точного места, никто бы и не обнаружил, что здесь есть небольшой туннель.
        Приземлившись на металлический пол, Аату активировал ночное видение своей модели Рыцаря и, на всякий случай выхватив телепортационный меч со специальной стазисной рукоятью, подходящей под имплант, во вторую руку взял крупнокалиберный пистолет с усиленными боеприпасами. Впрочем, туннель оказался весьма небольшим, так что путь предстоял недолгий.
        Быстро дойдя до небольшого поворота, парень обнаружил, что сама конструкция выполнена в виде большого кольца слегка вытянутой формы, открытого сверху, что казалось немного странным, как сюда не попадала земля? Решив, что скорее всего до их манипуляций здесь было какое-то поле, Аату не стал заострять на этом внимание. Стены слегка расширялись в верхней части, а сам материал хоть и походил на обычный шифт-металл, был явно чем-то другим. Глянув на одно из своих колечек, парень понял, где уже видел подобное, но не стал задерживаться и, слегка ускорившись, пробежался по кругу еще градусов на девяносто, пока не обнаружил панельку, отдаленно напоминающую стандартные терминалы Ростка. Решив не испытывать судьбу с авторизациями, волчок просто воткнул устройство в один из пазов, после чего по загоревшемуся экрану побежали нечитаемые сообщения, но калейдоскоп букв завершился большой надписью «Поле отключено».
        - Как у вас дела? - хотел было парень связаться, но глубоко под землей, похоже, связь не работала, причем никакая, поскольку антиизлучатель Рактаа должен был распространять свое влияние и на глубину арверовского генератора. Поспешив обратно, волчок выстрелил крюком и, зацепившись за верхнюю часть туннеля, оказался выдернут своими товарищами весьма быстро.
        - Куриосита, подтверждаю отключение.
        - Адам, отключил.
        - Кардинал, отключено.
        А вот остальные сообщения запаздывали, поэтому Аату запросил повторно, надеясь, что проблемы были теми же, что и у него - сбой передачи под землей, но Джесси на фоне стрельбы лишь хмыкнула:
        - Прости, ушастик, но у нас тут ма-а-аленькие такие затруднения.

* * *
        Всматриваясь в отверстие, с краев которого вниз медленно осыпался песок, Эндис сглотнула, надеясь, что ей просто показалось. Но нет, быстро мелькнувший силуэт не был плодом воображения - метнувшись к выходу, он сбил часть солдат, приготовивших тросы для спуска вниз, а затем медленно спланировал и встал возле пробоины.
        Гуманоид, возможно, выполненный из металла; похожий по комплекции на человека, он поблескивал белоснежными бронепластинами, покрывающими его торс и частично конечности. За спиной было две пары крыльев, напоминающих стрекозиные, только они были технологическими, выполненными из какого-то воздушного, почти незаметного материала, не считая плотного каркаса у основания.
        Вместо шлема или лица, казалось, было лишь черное нечто, обрамленное белоснежным ободком металла. Наступив на упавшего техгановца, незнакомец раздавил его грудную клетку, пробив сломанными ребрами кожу бедолаги, а затем вокруг черной дыры на голове завертелся самый настоящий энергетический вихрь. Сразу с десяток пехотинцев упало замертво, а Джесси и Эндис услышали пиликанье оставшихся у них еще с Очищения детекторов поглощения.
        Переглянувшись, обе девушки отошли на самый край расположившихся вокруг столбиков и открыли огонь. Автоматическая очередь отрикошетила от тела крылатого существа, из-за чего Джесси выругалась и, отбросив автомат, взяла в обе руки гранаты, отбегая к противовзрывному щиту. Эндис же, улегшись на песок, быстро разместила винтовку и, аккуратно наведясь, выстрелила прямо в чернеющее отверстие, всасывающее души ее товарищей. Мощный боеприпас вошел прямо в голову существа, заставив его покачнуться.
        Шевельнув головой, тварь подхватила одной рукой труп техгановца и резко швырнула его в сторону эльфийки, словно пушинку - резко откатившись, девушка увернулась от ужасного снаряда, после чего судорожно зарядила еще один патрон. Выстрел. Крылатый подцепил сразу двоих солдат, пытающихся пробить его защиту из автоматов и, раскрутив, теперь метнул еще живых бойцов в сторону целящейся эльфийки.
        Резко вскочив, девушка отпрыгнула в сторону, а ее товарищи пролетели мимо; шея одного хрустнула во время удара о землю, второй же вылетел за пределы окружности, защищенной столбиками. Выпучив глаза, солдат вцепился пальцами в землю, пытаясь подползти обратно, но через три секунды его глаза закатились, и парень резко обмяк.
        - Примерно четыре секунды - срок смерти под Связью, - коротко сказала Эндис, вновь заряжая патрон. В крылатую тварь прилетели гранаты, но, как только столбы пыли и песка улеглись, девушки увидели невредимое существо.
        - Ясно. Тогда продержитесь еще немного, - искренне переживая, сказал Аату, дожидаясь одного из модифицированных транспортников.
        - Не надо, отправляйся к другим: ЭксМах, Шэдмер и КилХайв до сих пор без вестей, - ответил по гарнитуре Георг и, когда шаттл завис над песчаным полем, спрыгнул вниз, сразу ощутив пронизывающую все тело боль. Судорожно используя все активации, какие только можно, парень зарядил подаренную дедом винтовку и, прицелившись, выстрелил, через секунду уже покатившись по песку внутри защитной сетки.
        Крылатый безликий монстр покачнулся и, слегка склонив голову, будто бы удивленно посмотрел на сквозное отверстие, образовавшееся в его торсе, хотя, конечно, это лишь создавалось такое впечатление, ведь глаз у него не было. Потеряв возможность использовать активации, парень выхватил хрусталитовый клинок и, бросившись к безликому, поднырнул под размашистый взмах крыла, тут же ударив противника по ноге - прозрачное лезвие пошло трещинами, но не рассыпалось, хотя и на бедре незнакомца образовалась глубокая выщерблина.
        Отвесив Георгу пинок, крылатый не смог использовать на нем поглощение, так что воспользовался заминкой и, схлопотав еще одну пулю теперь уже в край образовавшейся раны, медленно направился к двум девушкам. Вокруг головы завертелось излучение, но, несмотря на это, Джесси резко подскочила к врагу и заложила внутрь его тела взрывпакеты. Слегка склонив голову, крылан резко вбил кулак в живот техгановки и, стряхнув с руки закашлявшуюся кровью красноволосую девушку, направился к эльфийке, вновь активируя поглощение.
        - А ну стоять! - разогнавшись, Георг проскользнул между ног противника и, толкнув выстрелившую Эндис вперед, вышвырнул ее за пределы столбиков. Выхватив зачарованный камнем на поглощение пистолет, Идущий унял дрожь в руке и мягко нажал на спусковой крючок - пуля угодила чуть выше груди, а эльфийка вскрикнула, когда транспозирующее устройство выжгло ее сердце.
        Резкий удар крыла вогнал металлические лезвия Георгу в спину, и, стиснув зубы, парень засипел от боли. Дернувшись, он соскользнул с оружия крылана, быстро подцепил с пояса пузырек с зельем и влил его себе в рот; боль отступила, и парень резко рванул вперед, подхватил Джесси и отбросил ее за пределы сетки, вновь выстрелив из пистолета.
        Еще один взмах крыла отсек Георгу руку, на что парень, заливая песок кровью, тихо засмеялся, прыгнув из последних сил за пределы сетки. Приставив пистолет к виску, Идущий выстрелил, а затем тут же появился на этом же месте, корчась от боли. Несколько активаций - и еще один энергетический шар винтовки готов, но Георг не стал сразу же стрелять, а сначала сиганул обратно внутрь сетки, и, укрывшись за щитом, нажал детонацию на отобранном у Джесси пульте, после чего отстрелил голову искореженному металлическому силуэту.
        Шумно выдохнув, Георг, обливаясь потом, уселся на песок, смотря на то, как тварь прекратила шевелиться и молча рассыпалась по земле, после чего связался с остальными:
        - Они не разрушают сетку, пользуйтесь. А я побежал деактивировать поле.
        Глава 100
        Конкуренция.
        Установленный у Мотоко вместо руки автомат щелкнул из-за отсутствия боеприпасов, не восстанавливающихся вне Связи, но даже так, результат был весьма печальным - бронепластины появившейся из пролома твари лишь слегка помялись, да и время уже поджимало - все участвующие в раскопках психи оказались уничтожены единой поглощающей атакой.
        - Братец, что скажешь, удастся нашинковать ублюдка?
        - Малец-Идущий победил, а мы чем хуже? - коротко ответил Сайрус, взяв в обе руки по длинному клинку. Апперитовые дроны закружились вокруг крылана, иногда резко атакуя его подвижными лезвиями, но от подобного безликий противник даже не шелохнулся. - Попробуем сразу с двух сторон, вряд ли он просчитает.
        - Как скажешь, - зарядив меч, Лара встала на носочки своих кибернетических имплантов и, получив от брата сигнал, резко сорвалась с места. Существо тут же активировало вихрь, но брат с сестрой оказались вне зоны поражения к тому моменту, когда вспышка ударила по кругу вокруг твари. Два крыла существа шлепнулись на землю, и черноликий монстр развернулся вместо мечников к казавшейся беззащитной Мотоко, поскольку девушка осталась без патронов. Лара и Сайрус переглянулись и вновь резко ускорились - резанув по крыльям, Лара отсекла одно со своей стороны, а ее брат попал под резкий выпад руки существа - заискривший кибернетический торс осыпал замерзшую землю обломками, а отлетевший назад киборг с глухим стуком упал на землю. Бросив быстрый взгляд на не поднимающегося с земли брата, Лара стиснула кулаки и собиралась уже все-таки броситься в сторону дочери, когда та ее остановила быстрым жестом; ифриты, до этого выжидающие на краю сетки, сосредоточились на земле вокруг и схлопнули куски замерзшей почвы вокруг начавшего двигаться крылана, тем самым дав киборгам время.
        Мотоко обернулась, и, набрав побольше воздуха в легкие, резко шагнула в сторону выхода из сетки, активировала колечко и так же быстро вернулась, сморщившись от пронзившей тело боли. Обновленные и перегруженные импланты мигали пробегающими искрами, но девушка лишь хищно усмехнулась и направила тяжелый многоствольный пулемет, оказавшийся у нее вместо руки, в сторону приближающегося безликого. Взревев, оружие сплошным потоком выпустило целый ворох хрусталитовых пуль, разбивающих щитки врага, оставляющих большие выщерблины и даже дыры в его корпусе, но боеприпасы кончились раньше, чем атака смогла остановить тварь.
        Услышав шум двигателя шаттла, Мотоко переключилась на крупнокалиберный пулемет во второй руке, побежав по самому краю сетки, и тем самым выиграла время, за время которого к ней спрыгнула Айдис. Выставив перед собой длинный меч, кошечка гневно мяукнула и, используя разогнанный активациями пробой и ускорение, пулей рванула вперед, но крылан, словно видя ее ускоренные движения, сразу же выставил на пути девушки лезвие.
        Мимо мигнула оранжевая вспышка: разогнавшаяся Лара, лишившись рук от резкого удара, кубарем полетела по земле, но результат был достигнут - последнее крыло твари валялось на земле, а критический удар меча располовинил существо. Однако, не собираясь сдаваться, безликий стал шустро перебирать руками, подбираясь к киборгам и активируя поглощение; продолжая стрелять короткими очередями, Мотоко вытащила мать из-за пределов сетки, куда та угодила и, осторожно положив, кивнула кошечке. Шаг назад - боль и перезарядка, но вернувшаяся девушка начала атаку сразу с двух рук, просто напросто останавливая ползущее существо сотнями тяжелых пуль - пытаясь сопротивляться, безликий постепенно подтягивал свое тело все ближе, но выскочившая за пределы сетки Айдис уже вернулась и, напрыгнув на существо, рассекла его пополам еще раз, только теперь - разрезав голову. Металлический корпус развалился, а кошечка, схватив устройство, побежала вниз.

* * *
        Клубящаяся псионическая энергия подняла в воздух камушки и пылинки, создав вокруг лучащейся светом Евы настоящую грязевую мглу. Земля пошла трещинами, но на самой девушке это никак не отражалось - сжимая в руке меч, она просто стояла с серьезным выражением лица, направляя всю свою мощь на возникшую в центре провала тварь. Медленными шажками крылан приближался, но непрерывные потоки шэдмерской энергии вынуждали его двигаться так, словно он был в замедленной съемке.
        Не имея в подчинении практически никого из Шэдмеров, Ева рассчитывала на Темных Арверов. Раз за разом нападая, вампиры кланов Блюменкранц и Фиорелла волнами набрасывались на существо, атакуя клинками, но, несмотря на множество повреждений, тварь оставалась способна двигаться, а пара десятков погибших темных говорила о том, насколько опасна его поглощающая атака.
        - Ну же, братец, давай, поднажми, - процедила Ева сквозь зубы, и Бром, со свистом рассекая воздух заряженным магией позвоночником, выбил еще один кусок брони из тела странного существа.
        - Так стараюсь. Думаю, для первого боя не так уж и плохо, - ответила голова дуллахана, лежащая на краю поля, но Ева лишь фыркнула.
        - Для Виноградовых этого недостаточно. Мы выжимаем из себя все, ведь мы лучшие! Если не прикончишь его сейчас же, я тебя потом поколочу.
        - Понял я, понял, - очередной размашистый удар дуллахана сломал существу крыло, но тварь так и не остановилась.
        - Тогда меняемся. Гиру, сдюжите? - быстро спросила девушка, и летающий неподалеку вампир вежливо поклонился, прижав ладонь к сердцу. Резко прекратив, Ева ослабила атаку и отскочила в сторону, выпивая зелье выносливости. Выудив из-за спины лук, она натянула энергетическую тетиву и принялась вливать псионику в оружие; крылан, получив свободу, тут же располовинил двух вампиров, которые почти сразу же восстановились поддерживающими их высшими магами крови, после чего вновь собрался применить поглощающую атаку, замерев при этом. Бром швырнул вперед часть призванной им ранее нежити, и десяток мертвяков вцепился в крылана, пытаясь удержать на месте.
        Сосредоточившись на ближайших противниках, тварь использовала поглощение, после чего крутанулась на месте, атакуя крыльями, но через мгновение вечерний сумрак ярко осветился выпущенной энергетической стрелой, пробив грудь существа насквозь.
        Отбросив нежить, безликий развернулся в сторону опасной девушки и стал медленно набирать скорость; Ева прыгнула на созданную ей же невидимую телекинетическую пластинку, отлетев в сторону, а вампиры тем временем согнали других мертвяков на задержание. Разрезая мертвые тела направо и налево, безликий пробирался все дальше, но десятки нежити все-таки завалили его числом, не дав толком двигаться. Замерев наверху, Ева вновь прицелилась из лука и пробила твари голову. Покачнувшись, крылан упал на колени, и тогда Ева, ускорившись, подлетела ближе и рубанула заряженным клинком, рассекая остатки механического тела.
        - Ну вот и все, уж извините, что так долго, - быстро ответила девушка по гарнитуре и нырнула вниз.

* * *
        - Какой-то у тебя подозрительный мотоцикл, почти как у Кейт, неужели с моей дочерью замутил? - прокричал я сквозь шум Джонни, на что тот лишь громко рассмеялся.
        - Ха, братан, не, если ты настаиваешь…
        - Только попробуй! Чтобы кто-то такой пропитый и отмороженный мою кровиночку себе забрал?!
        - Верняк, если к ней только подойдет кто-то типа меня, я ему сразу же врежу, - уверил меня Джонни, и резко вывернул в сторону одного из отсеков. Правда, мы уже неслись, похоже, по стене, поскольку Всадник столкнулся с титаном, и обе махины продолжали сминать друг друга, не говоря уж про детонацию всего имеющегося боезапаса… повезло, что нужная палуба находилась почти что у днища судна, так что основные повреждения придут сюда чуть позже. Заскочив внутрь оставшегося шаттла, я тут же уселся за штурвал и вывел суденышко из ангара, полюбовавшись в обзорный экран на разрушающиеся громадины.
        Джонни, оставив двухколесную машину, плюхнулся рядом и откупорил пиво, даже на таких небольших судах не вытекающее из-за искусственной гравитации. Гораздо большей загадкой было то, где он умудрился его взять?
        - Че-то как-то все нахрен накрылось, - философски изрек солдафон, сделав мощный глоток. - Я бы хотел тебе и дальше подмогнуть.
        - Спасибо, но это будет означать для тебе просто смерть. Никакую не геройскую, без почета и прочего, божки тебя просто к хренам отключат и все, я так полагаю. Так что попробую один.
        - Скверно. Но тебе лучше знать, хот