Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Каменистый Артем / Корм: " №03 Правильное Питание " - читать онлайн

Сохранить .
Правильное питание Артем Каменистый
        Корм #3
        Испытание продолжается. Кто его затеял, и в чём смысл нескончаемой резни - по-прежнему загадка. Скупые обмолвки кукловодов лишь множат вопросы. Кастовый ты, или бесправный, презренный неудачник, или "топовая звезда яруса", запечатлённая с рекламно-выгодного ракурса - разницы нет. Ответы одинаково-недоступны для всех.
        Зато на этот раз для некоторых открылась возможность выбора режима старта. И чем сложнее прохождение, тем больше призов тебе светит. Также есть «скрытый шанс» заполучить «правильное питание» - начальный период без разумных противников. Звучит весьма заманчиво, ведь всем известно, что страшнее человека зверя нет.
        Но не торопись радоваться, оказавшись в одиночестве на безжизненном берегу. Не расслабляйся ни на миг. Всегда помни, что кукловоды способны сделать явью самые страшные твои кошмары.
        Артем Каменистый
        Правильное питание
        «Извините, что прерываю ваш медовый месяц, но…»
        Якобы произнесено Порнозайцем в момент его весьма неожиданного появления. Событие случилось за несколько секунд до трагической гибели последних двух участников (мужского пола) в его стартовой локации.
        Высказывание неправдоподобное. Да, возможно, оно хорошо раскрывает суть внутреннего мира этого печально-скандального участника, однако стилистика сомнительная, противоречит известным фактам.
        На самом деле ничего подобного Порнозаец не заявлял. Да и не все его противники погибли спустя несколько секунд.
        Всё было гораздо хуже.
        Гораздо…
        Сомнительная критика легенд Ксая.
        Глава 1. Обратная сторона звезды
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. СТАРТОВАЯ ПЛАТФОРМА 165-62-11-С-8
        Подбородок упирается во что-то твёрдое, приятно прохладное, идеально-гладкое. Это не похоже на каменистую пустошь, окутанную переменчивым туманом. И ни малейшего намёка на боль.
        А ведь она хотя бы чуточку ощущается, даже если разрядить браслет и вдогонку принять не самую слабую пилюлю.
        Поднять голову с белоснежной горизонтальной поверхности. Уткнуться взглядом в аналогичную, но уже вертикальную.
        И не настолько белоснежную.
        Её пачкают чёрные упитанные буквы и цифры, выстроившиеся в полтора десятка строк.
        ПЕРВЫЙ ЯРУС ПРОЙДЕН.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ!
        ИТОГОВАЯ КОЛЛЕКТИВНАЯ ИНФОРМАЦИЯ (ДАННЫЙ БЛОК ДОСТУПЕН ДЛЯ ВСЕХ УЧАСТНИКОВ КОМАНДЫ 2)
        ПОТЕРИ КОМАНДЫ НА ЯРУСЕ: 24,2 % ОТ ИЗНАЧАЛЬНОЙ ЧИСЛЕННОСТИ КОМАНДЫ; 24,2 % ОТ ЧИСЛЕННОСТИ КОМАНДЫ НА ЯРУСЕ (ПЕРВЫЙ ЯРУС)
        ВЫСОКИЕ ПОТЕРИ
        ВСЕГО ОЧКОВ ЦИВИЛИЗАЦИИ ЗА ЯРУС: 3,0
        ЗАРАБОТАНО ОЧКОВ ЦИВИЛИЗАЦИИ ВАШЕЙ КОМАНДОЙ: 0,5
        НИЗКИЙ РЕЗУЛЬТАТ
        ВСЕГО БАЛЛОВ УНИЧТОЖЕНИЯ ЗА ЯРУС: 6
        ЗАРАБОТАНО БАЛЛОВ УНИЧТОЖЕНИЯ ВАШЕЙ КОМАНДОЙ: 1
        НИЗКИЙ РЕЗУЛЬТАТ
        МИНИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ОЧКОВ ДЛЯ АКТИВАЦИИ КОМАНДНЫХ БОНУСОВ: 1,0
        ВСЕГО ЗАРАБОТАНО ОЧКОВ ЦИВИЛИЗАЦИИ: 0,5
        НЕОБРАТИМО ИСПОЛЬЗОВАНО ОЧКОВ ЦИВИЛИЗАЦИИ: 0,0
        ОБРАТИМО ИСПОЛЬЗОВАНО ОЧКОВ ЦИВИЛИЗАЦИИ: 0,0
        НЕИСПОЛЬЗОВАННЫХ ОЧКОВ ЦИВИЛИЗАЦИИ: 0,5
        РАСПРЕДЕЛЕНИЕ ОЧКОВ НЕВОЗМОЖНО
        ИТОГОВАЯ КОЛЛЕКТИВНАЯ ИНФОРМАЦИЯ (ДАННЫЙ БЛОК ДОСТУПЕН ТОЛЬКО ДЛЯ УЧАСТНИКОВ КОМАНДЫ 2 С ВЫДАЮЩИМИСЯ ПОКАЗАТЕЛЯМИ)
        ВАШИ ТЕКУЩИЕ ПОКАЗАТЕЛИ ПОЗВОЛЯЮТ ВАМ ПРЕТЕНДОВАТЬ НА ЛИДЕРСТВО.
        МИНИМАЛЬНОЕ КОЛИЧЕСТВО ЗАРАБОТАННЫХ ЗА ВСЁ ВРЕМЯ ОЧКОВ ДЛЯ АКТИВАЦИИ СИСТЕМЫ ЛИДЕРСТВА: 1,0
        ЗАРАБОТАНО ОЧКОВ ЗА ВСЁ ВРЕМЯ: 0,5
        НА ДАННОМ ЭТАПЕ ЛИДЕРСТВО НЕВОЗМОЖНО
        Чёрные жирные буквы и снежно-белая стена. И то и другое Грешник однажды видел.
        Бесконечно давно.
        Всего-то две недели назад…
        Как же приятно осознать, что не обманулся в своих и чужих предположениях. Ведь никто из участников не мог наверняка сказать, что именно происходит в тот миг, когда покидаешь ярус. Вроде как, перемещаешься на стартовую платформу, как это случалось с теми, кто погибали, а затем воскрешались с помощью удачно сработавших алтарей. При этом на вернувшихся ни царапинки не оставалось, они теряли лишь имущество.
        Грешнику на своё имущество, разумеется, не наплевать, но это ничто в сравнении с желанием выжить и при этом успеть пройти ярус. Увы, его случай сложный, даже сработавшее воскрешение ничего не гарантирует. Кукловоды люди добрые, снова высадят на побережье, и дерзай, попробуй за оставшееся время с нуля успеть пересечь весь ярус. У того же Лорда и его подручного шансы провернуть такое куда выше. Связь есть, позвонят сообщникам, те мигом примчатся на машине. Туда-сюда по изученным дорогам вполне успеют. Плюс людей на удалении от границы почти не осталось, на засаду нарваться риск невелик.
        У Грешника с моторизованными помощниками всё плохо, а на своих двоих пройти через весь непростой ярус за сутки - фантастика. Разве что раздобыть камень телепортации. Но они - редчайшая вещь. Даже малые фрагменты нечасто выпадают, а ведь таких потребуется сто штук.
        Боль, паралич, миг тьмы, и вот он лежит на светящемся полу куба. При этом ощущает себя так, будто все последние дни только и делал, что отсыпался да отъедался. Всё в идеальном порядке, если не сказать больше. Тело переполнено энергией, нестерпимо хочется вскочить и чем-нибудь заняться.
        Чем именно? Да что угодно, подойдёт, лишь бы на месте не стоять. Можно даже просто бегать по невеликому периметру куба, прыгая при этом на стены с безумными воплями.
        Ощущения, мягко говоря, не очень подходящие для человека, словившего две пули. Правда, раны исчезли. Разгрузка и бронежилет залиты кровью и потрёпаны, но тело в полном порядке, даже свежих шрамов нет. Разве что помыться не помешает.
        Да и одежду с амуницией надо бы «постирать» ремонтными марками.
        Покрутив головой, осторожно поинтересовался:
        - А как здесь насчёт водных процедур? В смысле - помыться?
        Стена, на которую Грешник смотрел в данный момент, покрылась текстом, набранным из всё тех же крупных жирных символов.
        СТАРТОВАЯ ПЛОЩАДКА СПОСОБНА ПРЕДОСТАВИТЬ ВАМ МНОЖЕСТВО ВАРИАНТОВ ПО ЗАПРОСУ «ПОМЫТЬСЯ». ВЫ МОЖЕТЕ СОЗДАТЬ МИСКУ С ВОДОЙ ХОЛОДНОЙ ИЛИ ГОРЯЧЕЙ, ДУШЕВУЮ КАБИНУ, ВАННУ ЛЮБОГО РАЗМЕРА, САУНУ, БАССЕЙН, БАНЮ ПО-РУССКИ, БАНЮ ПО-ТУРЕЦКИ, ОБТЕРЕТЬСЯ ПЕСКОМ РАЗЛИЧНОЙ ЗЕРНИСТОСТИ, ОБТЕРЕТЬСЯ ВЛАЖНЫМИ ИЛИ СУХИМИ САЛФЕТКАМИ, САМОСТОЯТЕЛЬНО ВЫЛИЗАТЬ ДОСТУПНЫЕ ЧАСТИ ТЕЛА.
        ЕСТЬ И ДРУГИЕ ВАРИАНТЫ.
        ОГЛАСИТЬ ВЕСЬ СПИСОК?
        Поразмыслив над перечисленными вариантами, Грешник решил, что иные гигиенические процедуры могут оказаться такими, что мыться перехочется. После «лизания доступных частей тела» невольно всякие мысли в голову лезут.
        Поэтому ограничился простым вопросом:
        - Как создать ванну или что-то другое?
        СДЕЛАЙТЕ ЗАПРОС. ПРИ НЕОБХОДИМОСТИ УТОЧНИТЕ ДЕТАЛИ. НАПРИМЕР: «ХОЧУ ДЖАКУЗИ, ШАМПУНЬ ПРОТИВ ПЕРХОТИ, ДЕТСКОЕ МЫЛО, ЖЁСТКУЮ МОЧАЛКУ ДЛЯ СПИНЫ, АРОМАТИЧЕСКУЮ СОЛЬ». ДАЛЕЕ ОТВЕТЬТЕ НА УТОЧНЯЮЩИЕ ВОПРОСЫ.
        Человек, в котором бушует море энергии, способен проявить то ещё упорство в расспросах.
        И Грешник проявил.
        Почему бы и не проявить, если, его никто не торопит, как это было пред заброской на первый ярус. Да и отвечают куда любезнее, с многочисленными подробностями.
        Спустя пятнадцать минут куб увеличился в несколько раз и обзавёлся шеренгой дверей по трём стенам. Они вели в ванную комнату с санузлом, в недурственно обставленную кухню с парой холодильников набитых разнообразными продуктами, в спальню и в бассейн.
        И даже в огромный спортзал. Хотя нет, спортзал - слишком мягко сказано. За широкой дверью располагался настоящий стадион, оборудованный беговой дорожкой с переносными препятствиями, стрельбищем, манекенами для фехтования и борьбы, множеством разнообразных тренажёров и прочим.
        На этом Грешник не остановился. Его фантазия иссякла только после того, как появилась очередная дверь, за которой находился кинотеатр для единственного зрителя.
        Даже нет - это не фантазия иссякла. Скромность пробудилась.
        Или разум.
        Вот зачем ему кинотеатр понадобился? Как и многое другое? Олигархом себя возомнил? Роскоши захотелось? А смысл? Ведь явные излишества, которые, скорее всего, не понадобятся.
        Глупое поведение. Ну да ладно, можно сделать скидку на обстоятельства. Слишком много в последнее время навалилось, неудивительно, что чудить начал.
        Сейчас не о развлечениях думать надо. Ведь он даже не представляет, что ему предстоит дальше. То есть, разумеется, прекрасно понимает, что его ждёт новый ярус. Но вот как именно это будет происходить - загадка.
        Вроде как, голова, в теории, должна очиститься от сильнодействующих препаратов, но судя по последним поступкам - это не так. Или сказывается резкий переход от предсмертного состояния.
        Перестав засыпать куб однотипными вопросами, приступил к главному:
        - Сколько у меня времени осталось? Когда новый старт?
        ПРИВЫЧНАЯ ДЛЯ ВАС КОНЦЕПЦИЯ ВРЕМЕНИ К ВАШЕМУ ТЕКУЩЕМУ СОСТОЯНИЮ МАЛОПРИМЕНИМА. ВЫ МОЖЕТЕ ОТПРАВИТЬСЯ НА ВТОРОЙ ЯРУС ПРЯМО СЕЙЧАС. ИЛИ ЗАДЕРЖАТЬСЯ ЗДЕСЬ НА БИОЛОГИЧЕСКИЙ СРОК В СЕМНАДЦАТЬ СУТОК.
        - То есть я могу просидеть здесь семнадцать дней?
        БИОЛОГИЧЕСКИХ СУТОК.
        - Ладно, понял. Но не совсем. Смотрю, с продуктами здесь проблем нет, можно хоть икру вёдрами заказывать. Допустим, я стану хорошо питаться, наберу за эти дни четыре килограмма веса. И что тогда? На второй ярус меня забросите потолстевшим?
        ВЫ ОКАЖЕТЕСЬ НА ЯРУСЕ В ТАКОМ ЖЕ СОСТОЯНИИ, В КОТОРОМ ПОКИНЕТЕ СТАРТОВУЮ ПЛОЩАДКУ.
        - Получается, я могу две с половиной недели качать мускулы и заниматься стрельбой, и этот прогресс никуда не исчезнет. Так?
        На стене высветился дубль последнего сообщения. Слово в слово повторилось.
        Покосившись в направлении двери, за которой скрывался «личный стадион», Грешник понял, что не так уж сильно чудил, когда его создавал, после чего задал новый вопрос:
        - Я могу пообщаться с другими участниками? Позвонить, или чат?
        ТЕКУЩЕЕ СОСТОЯНИЕ ИСПЫТАНИЯ И ВАШ СТАТУС ТАКУЮ ВОЗМОЖНОСТЬ НЕ ПРЕДУСМАТРИВАЮТ. НО ВЫ МОЖЕТЕ ПОСМОТРЕТЬ НА ДОСТИЖЕНИЯ УЧАСТНИКОВ В РАСШИРЕННОМ ФОРМАТЕ. ТАКЖЕ ВЫ МОЖЕТЕ ОСТАВЛЯТЬ ОДИНОЧНЫЕ ЗАПИСИ НА ИХ СТРАНИЦАХ, ЕСЛИ ВЛАДЕЛЬЦЫ СТРАНИЦ НЕ ЗАКРОЮТ ЭТУ ВОЗМОЖНОСТЬ. ЕСЛИ ВЛАДЕЛЬЦЫ ВЫБЕРУТ ПРОДОЛЖИТЕЛЬНОЕ ПРЕБЫВАНИЕ НА СТАРТОВОЙ ПЛОЩАДКЕ, В МОМЕНТЫ СИНХРОНИЗАЦИИ ПОТОКОВ ОНИ СМОГУТ ВИДЕТЬ ВАШИ ЗАПИСИ. НО УЧТИТЕ, ЧТО ЭТО НЕ ЛИЧНЫЕ СООБЩЕНИЯ, ИХ СМОГУТ УВИДЕТЬ ВСЕ УЧАСТНИКИ ИСПЫТАНИЯ, ПОСЕЩАЮЩИЕ СТРАНИЦУ. И ТАКЖЕ УЧТИТЕ, ЧТО ДЛЯ ВАШЕГО СТАТУСА НЕ ПРЕДУСМОТРЕН ЛИМИТ БЕСПЛАТНЫХ СООБЩЕНИЙ. ЗА КАЖДОЕ ВАМ ПРИДЁТСЯ РАСПЛАЧИВАТЬСЯ БАЛЛАМИ (25 БАЛЛОВ - 1 СЛОВО).
        Оставалось разобраться, как именно эта система работает. Причём сделать это следует прямо сейчас. То есть мытьё и штопка одежды отменяются на неопределённый срок.
        Проще всего в чудовищно раздутом списке получилось найти самого себя. Не нужно копаться в прозвищах, всего-то номер стартовой платформы набираешь и любуешься информацией, доступной всем желающим.
        Грешник так и сделал, после чего чуть не выругался. Картинка, возникшая на стене, вызывала противоречивые чувства. Трудно сдержаться, когда во всю стену видишь себя любимого, запечатленного со спины в первые мгновения заброски на ярус. Он тогда только-только подняться успел, почти по пояс в воде стоял.
        Увы - этого «почти» недостаточно для того, чтобы прикрыть голые ягодицы. Они чуть менее чем полностью доступны для обзора, да и размещены по центру кадра, будто фотографа больше всего заинтересовала именно эта деталь.
        Под фотографией имелась подпись: «Двенадцатая секунда высадки». Ещё ниже располагалась лента комментариев. Увы, не пустая, здесь многие успели отметиться.
        ЦИНИК ШЕСТЬ
        «Из пены морскОй, с накачанной жопОй… Да уж… Та Афродита, которую мы заслужили…»
        КАПИТАН ПОЛЬША
        «Это как вообще? Он ведь до последнего дня плёлся по трупам за Зайцем. Кто-нибудь знает, как этот нудист так офигенно вырвался в конце? Что он за монстр?!»
        СОМ-УБИЙЦА
        «Какое-то чмо голожопое. Как оно в топ вылезло? На заднице?!»
        ДЖОАННА ЧЕТВЁРТАЯ
        «А у этой рекламы веганства прелестная попка».
        УМНЫЙ И КРАСИВЫЙ
        «На моей странице в сто раз прелестнее».
        ГОМОФОБ ВТОРОЙ
        «Селфи пассива».
        АКРОБАТ
        «Нихрена себе статистика страницы! Я-то думал, здесь баллы бесплатно раздают, а тут ЖОПА!»
        ПЯТЁРКА
        «Козлина долбанный! Думал, мы про тебя забыли?! Да хрен тебе! Я твою задницу на втором ярусе выловлю! Вешайся, тварь!!!»
        ПРОТИВНЫЙ ФЛАФФЕР
        «Я влюбился. Пошалим?»
        УМНЫЙ И КРАСИВЫЙ
        «На моей странице много шалостей».
        АЛИШЕР ТРЕТИЙ
        «Ну охренеть, бритая жопа стала звездой».
        ВИТАМИН SS
        «Грешник, свяжись со мной на ярусе. Нам, нормальным белым парням, надо держаться вместе».
        УМНЫЙ И КРАСИВЫЙ
        «На моей странице парни в сто раз белее».
        ВИТАМИН SS
        «Слейся, гной».
        ИРИСКА-АЛИСКА
        «Попка супер! Я бы с ним согрешила».
        УМНЫЙ И КРАСИВЫЙ
        «На моей странице попка в сто раз грешнее».
        АТОМНЫЙ ЧУВАК
        «Ты ещё лайки клянчить начни, чмошник».
        ТАМЕРЛАН МАНСУР
        «А есть видео, где он грешит?!»
        И так далее, и тому подобное. Сотни и сотни сообщений, которые можно смело пропускать ввиду полнейшего отсутствия ценной информации в сочетании с тотальной увлечённостью темой ягодиц Грешника. Да, отметились несколько знакомых прозвищ, но послания врагов тоже можно не читать, потому как там лишь мат да слюни. Ну а товарищи и друзья выражались осторожно, уклончиво, опасаясь сболтнуть лишнее на публику.
        Почти в конце ленты нашёл, наконец, запись от спутницы.
        РЫСЬКА
        «Желаю тебе и дальше не терять популярность. Ну и всего хорошего».
        Насчёт популярности Грешник и сам понял, что она у него нездорово-завышенная. Популярность зашкаливает. Но это тот случай, когда удивляться не приходится. Участники на топовых позициях даже его интересовали, когда планировал теракт в Яме. А здесь, на стартовых площадках, статистика доступна в полном объёме и в куда более наглядном виде, чем при изучении её в телефоне.
        Уставившись на пустую стену, скомандовал:
        - Верхние пять мест в топе убийств.
        АБСОЛЮТНОЕ КОЛИЧЕСТВО УБИЙСТВ, ИЛИ ПО ВИДАМ?
        - Что значит по видам? - не понял Грешник.
        УБИЙСТВА В ОДИНОЧКУ ЛИЦОМ К ЛИЦУ (ОТКРЫТАЯ СХВАТКА ОДИН НА ОДИН, ОДИН ПРОТИВ НЕСКОЛЬКИХ). УБИЙСТВА ИЗ ЗАСАДЫ (НЕОЖИДАННЫЕ ДЛЯ ПРОТИВНИКОВ). УБИЙСТВА ГРУППОЙ ОДНОГО ПРОТИВНИКА ИЛИ НЕСКОЛЬКИХ ПРОТИВНИКОВ. УБИЙСТВО В ОДИНОЧКУ, НО ПРИ КОСВЕННОЙ ПОСТОРОННЕЙ ПОМОЩИ (НАПРИМЕР, ДОБИТЬ ПРОТИВНИКА, ПОЛУЧИВШЕГО РАНЕНИЕ В СХВАТКЕ С ДРУГИМИ УЧАСТНИКАМИ). УБИЙСТВА НЕПРЕДУМЫШЛЕННЫЕ И ПРЕДУМЫШЛЕННЫЕ. УБИЙСТВА ДИСТАНЦИОННЫМ ОРУЖИЕМ. И ТАК ДАЛЕЕ.
        ПОКАЗАТЬ ПОЛНЫЙ СПИСОК РЕАЛИЗОВАННЫХ СИТУАЦИЙ С УБИЙСТВАМИ?
        - Лучше покажите абсолютное количество. Просто кто и сколько убил. Без деталей.
        Информация тут же сменилась на новую, куда более лаконичную.
        ГРЕШНИК - 177 УБИЙСТВ
        ПОРНОЗАЕЦ - 54 УБИЙСТВА
        РЕЗАК - 47 УБИЙСТВ
        ВЕСНУШКА - 44 УБИЙСТВА
        ЛЕДИБОЙ - 42 УБИЙСТВА
        Вот тут Грешник, наконец, не сдержался - выругался вслух.
        Сто семьдесят семь?! Это как?! Откуда столько? Нет, он, конечно, к непротивленцам злу насилием не относится, руки у него замараны в крови по плечи. Но не настолько же! Цифра чуть ли не на порядок превосходила ту, которую он предполагал увидеть.
        Ведь это уровень редкого снайпера времён Второй Мировой. Даже нет, ведь за столь короткий срок никто из них столько не набивал. Больше похоже на деятельность палача из концлагеря той же эпохи, когда смерть одновременно настигала сотни жертв, согнанных в газовую камеру.
        Нереально. Неправильно. Вон, даже в сравнении с соседними призёрами смотрится дико. Грешник ведь не просто их обогнал, он оставил соперников по кровавой гонке далеко за спиной.
        Посмотрел дальше по списку, нашёл Лорда не сразу. Оказалось, что тот даже в десятку не попал.
        А еще обратил внимание, что у самых выдающихся участников нет порядкового номера после прозвища. Как Грешник понял, общаясь последнее время с разными людьми, кукловоды не запрещали дублирование имён. Поэтому вначале прозвища у некоторых участников оказывались одинаковыми. Но затем, спустя несколько дней, начали появляться приставки. И шанс ею обзавестись тем выше, чем ниже твои позиции в топах.
        Да и величина цифры - тоже показатель успешности. Чем выше показатели, тем она ниже.
        Грешник, как минимум, оказался выше всех в списке убийств. Получается, если по ярусу бродили его тёзки, им тоже поставили цифровые прибавки к прозвищам.
        Но это пустая информация. Сейчас надо понять другое - откуда столько убийств насчиталось.
        Спрашивать такое у стены Грешник почему-то не захотел. Даже сам на это удивился. Язык попросту отказывался озвучивать такие запросы.
        Ну да ничего, он знает, где можно найти ответы. Понадобится телефон. Точнее - лента последних сообщений.
        Лента оказалась весьма длинной. С большим удивлением Грешник узнал, что именно ему приписали главную роль в подрыве зрителей на шоу. А ведь он не прикасался ни к бомбе, ни к её деталям. Участие в установке тоже не принимал, хотя и предлагал свою помощь. Тарк категорически отказал. Обосновал это тем, что за столь ярким представителем мяса неотрывно следят многочисленные вражеские глаза, а дело следует провернуть тайно. Не говоря уже о том, что некоторые этапы работы проводились вдали от безопасной зоны.
        А ведь это важнейший и сложнейший этап. Ребятам Тарка с трудом удалось избежать разоблачения, успев все провернуть в кратчайшие сроки. А Грешник при этом пальцем о палец не ударил, постоянно на виду находился, раздражая кастовых. Вся его работа - в финале нажал на кнопку.
        Ерунда.
        Однако кукловоды сочли, что это преступление следует повесить, в том числе и на него. Причем выставили его основным виновником. Разве что не забыли упомянуть о других, указав на их не более чем косвенное участие.
        А ведь погибло там несколько десятков. Очень и очень серьёзная мясорубка. Удивляет, что кармы и баллов за смерти начислили как-то маловато. Очевидно, значительная часть всё же пошла именно тем, кто устанавливали и собирали бомбы.
        Неудивительно, что пекло, устроенное на дороге, тоже приписали Грешнику. И народа там полегло куда больше, чем у Ямы, в огненную ловушку около сотни угодило. Раненых и покалеченных пламя не оставляло, и баллов с кармой за жертв там насчитали щедрее, как-то иначе расставив проценты за участие.
        Непонятная математика. Не так уж много пришлось действительно убивать своими руками, но по расчётам кукловодов, именно Грешник стал главным душегубом.
        Тот же Порнозаец значительно опережал его по индивидуальным убийствам. Почти всех жертв он уничтожал в одиночку, без какого-либо постороннего участия. Но комментариев на его странице оказалось куда меньше. Как это обычно бывает, люди не вдавались в частности, однозначно определив в кумиры участника с максимальной суммой.
        Разобравшись с убийствами, Грешник затребовал второй из пары рейтингов, на который больше всего обращают внимание участники.
        - Топ по баллам. Верхние пять позиций.
        ГРЕШНИК - 25061 БАЛЛ (24999 - ЗАРАБОТАНО НА ЯРУСЕ, 62 - ПРИЗ)
        ЧАО ЧЕН - 17123 БАЛЛА (17122 - ЗАРАБОТАНО НА ЯРУСЕ, 1 - ПРИЗ)
        ЛИ ДЖУ ИН - 14733 БАЛЛА (14727 - ЗАРАБОТАНО НА ЯРУСЕ, 6 - ПРИЗ)
        РУБИНОВЫЙ ДРАКОН - 14398 БАЛЛОВ (14390 - ЗАРАБОТАНО НА ЯРУСЕ, 8 - ПРИЗ)
        АРАТА - 14385 БАЛЛОВ (14372 - ЗАРАБОТАНО НА ЯРУСЕ, 13 - ПРИЗ)
        Здесь лидерство Грешника не настолько подавляющее, но всё равно впечатляет. Чао Чен - второй по рейтингу, почти на треть меньше набрал, а остальные отстают гораздо значительнее. И, кстати, трое последних в пятёрке практически вровень идут. Напрашивается предположение, что ниже расположилось немало участников, также набравших больше четырнадцати тысяч баллов, или немного не дотянувших до этой цифры.
        Этот Чао Чен прилично от них оторвался. Судя по тому, что призом ему назначили всего лишь единичку, он оставался на ярусе до последнего часа. Может даже за секунды до затопления выскочил.
        Этот приз назначается по скорости прохождения. То есть первый участник, покинувший ярус, получает максимальную прибавку к баллам, последнему достаётся «минималка».
        Судя по тому, что на вершине топа нет участников с приличными призами, за быстроту начисляется немного. Основные баллы получают те, кто помногу и подолгу убивают друг дружку, охотятся, выполняют задания и совершают подвиги, за которые начисляются приличные поощрения.
        Бегло пробежавшись взглядом по нижележащим позициям в топе по баллам, Грешник убедился, что среди них подозрительно много откровенно азиатских имён и прозвищ. Доводилось слышать, что китайцы, корейцы и прочие жители восточной и юго-восточной части Евразии славятся массовыми успехами в он-лайн играх. В том числе в тех, где приходится прокачивать персонажей.
        Вот и здесь, в мире, где важны цифры, доказали, что в этом деле они мастера.
        Но до Грешника всё же ни один не дотянул. Непонятно, как Чао Чен оторвался от основной массы, но даже этот рекордсмен значительно отстал. И это притом, что он редкий «задрот», набивавший баллы до тех пор, пока его не начало морскими волнами накрывать. Не будь у фаворита двойного бонуса в получении трофеев, этот мог выбиться в лидеры.
        Интересно, что-то там случилось, когда обратный отсчёт дошёл до нуля? Представлялась катастрофическая волна-цунами, но Грешник подозревал, что на самом деле всё выглядело куда прозаичнее.
        В любом случае зрители, которые смогли это увидеть, вряд ли кому-нибудь смогут что-либо рассказать. Состязание устроено столь жестоко, что опоздавшие должны выбывать. И алтарь воскрешения бедолагам не поможет, потому что работает он лишь на текущем ярусе, не перекидывая на следующий после затопления. Следовательно, вопрос останется безответным.
        Зато обнаружились другие ответы. Например, как и предполагало сообщество участников, баллы - это не просто цифры, это особая валюта, за которую здесь, на стартовой площадке, можно приобретать какие-то ценности.
        Настало время выяснить детали.
        Но перед этим Грешник, наконец, написал сообщение под фотографией, на которой была запечатлена растерянная светловолосая девушка, стоявшая на вылизанном морскими волнами песке.
        «Рыся, не торопись. Вспомни вечер того дня, когда мы нашли слона в магазине телефонов. Наш разговор вечером. Про развитие».
        Прямым текстом писать поостерёгся. Не хотелось бы, чтобы умную идею узнали посторонние.
        Рыська сообразительная, она поймёт. На память не жаловалась, легко вспомнит, о чём тогда говорили.
        А говорил тогда Грешник о том, что цифры это хорошо, но естественным образом развитое тело - тоже неплохо. При одинаковом цифровом показателе физической силы сильнее окажется тот, у кого накачанная мускулатура, а не спички вместо рук и ног. Естественные параметры получают некие процентные прибавки от математики, вот так здесь это работает. Если ты изначально почти ноль, сколько его ни умножай, толку будет немного.
        Рыська должны догадаться, на что он намекает.
        У неё в распоряжении больше двух недель. И тоже есть возможность заполучить спортзал любой оснащённости.
        Да, великих результатов за такой срок не добиться, но даже слабая прибавка от тренированности лишней не будет.
        Глава 2. Великая жадность
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. СТАРТОВАЯ ПЛАТФОРМА 165-62-11-С-8
        СТАНДАРТНЫЙ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ УРОВНЕЙ БОНУСНЫМИ ЗНАКАМИ УРОВНЯ: 1 УРОВЕНЬ ДЛЯ ТЕКУЩЕГО ЯРУСА.
        ВАШ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ УРОВНЕЙ БОНУСНЫМИ ЗНАКАМИ УРОВНЯ: 1 УРОВЕНЬ.
        СТАНДАРТНЫЙ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ ПАРАМЕТРОВ И СУБ-ПАРАМЕТРОВ БОНУСНЫМИ СИМВОЛАМИ РАЗВИТИЯ: 6 ПАРАМЕТРОВ И СУБ-ПАРАМЕТРОВ ДЛЯ ТЕКУЩЕГО ЯРУСА.
        ВАШ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ ПАРАМЕТРОВ И СУБ-ПАРАМЕТРОВ БОНУСНЫМИ СИМВОЛАМИ РАЗВИТИЯ: 36 ПАРАМЕТРОВ И СУБ-ПАРАМЕТРОВ.
        СТАНДАРТНЫЙ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ СТЕПЕНЕЙ СОСТОЯНИЙ БОНУСНЫМИ СИМВОЛАМИ РАЗВИТИЯ: 3 СТЕПЕНИ ДЛЯ ТЕКУЩЕГО ЯРУСА.
        ВАШ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ СТЕПЕНЕЙ СОСТОЯНИЙ БОНУСНЫМИ СИМВОЛАМИ РАЗВИТИЯ: 11 СТЕПЕНЕЙ.
        СТАНДАРТНЫЙ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ РАНГОВ НАВЫКОВ БОНУСНЫМИ СИМВОЛАМИ РАЗВИТИЯ: 9 РАНГОВ ДЛЯ ТЕКУЩЕГО ЯРУСА.
        ВАШ ЛИМИТ ПОДНЯТИЯ РАНГОВ НАВЫКОВ БОНУСНЫМИ СИМВОЛАМИ РАЗВИТИЯ: 19 РАНГОВ
        СТАНДАРТНЫЙ ЛИМИТ…
        Грешник успел вымыться не просто до чистоты, а до состояния скрипящей кожи. И сытно поесть тоже успел, удивляясь зверскому аппетиту.
        Вернувшись в основное помещение куба, вновь уставился на пространный список, где указывалось базовое распределение наград, ниже которого, вроде как, начислять не должны. И повышенное внимание уделил тому, что заработал именно он.
        А он значительно превысил базовые значения по всем пунктам, кроме первого.
        Оказывается, баллы можно много на что израсходовать. Например, на бонусные знаки уровня и символы развития, не подлежащие выносу за пределы куба; на монеты испытания и идеальные монеты испытания, выносить которые можно; на увеличение рангов предметов, их расцветки, атакующих и защитных свойств; на расширение и улучшение функционала телефона и браслета и прочее-прочее.
        Поднимай, что требуется, но только не сверх доступного именно для тебя лимита. Если насчитали тридцать пять рангов навыков, ты можешь набрать под это дело символов развития сколько угодно, однако в сумме больше тридцати пяти не поднимешь. Остальные просто не будут засчитываться, сколько ты не засыпай их в контейнеры, которые выдаются здесь бесплатно в любых размерах и количествах.
        И тоже без права выноса.
        Только теперь Грешник окончательно понял, на что намекала вторая часть подсказки, написанной змеиной кровью на камне. «Бей в тёмное пятно на затылке. Не трать УСР на дорогие навыки». Слишком уж расточительно поднимать высокие классы с помощью добываемых на ярусе символов развития. Но зачем так разоряться, если есть возможность сделать это в кубе?
        За один балл можно взять десять «невыносимых» универсальных символов развития. Если поменять всё заработанное, в сумме выйдет четверть миллиона. Цифра колоссальная, почти на порядок превосходящая весь заработок Грешника за две недели. Можно чехол для матраса «кольцами» набить и спать на сокровищах.
        Но это, конечно, если не потратить их на параметры, состояния и навыки.
        А тратить придётся.
        Вот потому Грешник и не торопился с выбором. Смотрел, сверял, считал и пересчитывал. Раз за разом пересматривал всё то, что принёс с собой, включая добычу из двух нераспечатанных контейнеров. Те самые, которые выпали из подручного Лорда, ведь Тарк успел их сунуть в рюкзак.
        Законная добыча.
        Плюс ещё четыре дожидались Грешника в кубе. Приз за прохождение. Разумеется, тоже далёкий от стандартного вознаграждения, особый - лидерский. Помимо прочего в нём нашлось немало обычных символов развития и приличная жменя идеальных монет испытания.
        Этих монет в сумме с заработанными на ярусе и выменянными за баллы по лимиту набралось сто шестьдесят одна штука. И здесь, в кубе, открывался доступ к магазину, где исключительно за них продавали столь интересные вещи, что некоторые личности, не задумываясь, отдадут за такое и душу, и сердце, и мать родную.
        Артефакты с потрясающе полезными свойствами; надёжное оружие с чудовищной атакой; броня с запредельной защитой; алтари воскрешения; камни телепортации, способные забросить тебя почти в любую открытую точку на карте; символы возврата, позволяющие привязать предмет к себе, наделив его тем же свойством, которое есть у лука Грешника; плюс любые активаторы свойств, включая идеальные, гарантированно добавляющие одно или два самых лучших свойства; книги редких навыков высоких классов; легендарные пилюли лечения, способные спасти любого участника, если у него сохранился рот, чтобы их проглотить, устраняющие тяжелейшие повреждения за час или два; самые сильные ремонтные марки, которые могут не только восстановить предмет с нулевой прочностью, но и с некоторым шансом улучшить его свойства. И многое-многое другое: самое лучшее, самое дорогое, вызывающее нестерпимое желание этим обзавестись.
        И почему же Грешник не торопится скупить весь магазин?
        Ответ, увы, прост: потому что Грешник жалкий нищеброд. Лук, на свойства которого он смотрит, роняя слюну, стоит девятьсот двадцать девять монет. То есть в два раза больше, чем он заработал. И это при том, что этот не самый дорогой из представленных в магазине.
        А ведь Грешник не аутсайдер. Он бесспорный лидер, он на вершине двух самых главных топов, и невесть скольких второстепенных. Он в одиночку убил одно чудовище, и внес основной вклад в победу над другим. Он на смехотворном уровне истребил полчище обезьян и ужасного тигра, который легко расправлялся с куда более сильными участниками.
        И, тем не менее, его идеальных монет даже на четверть далеко не самого лучшего лука не хватает.
        Если взять предметы подороже, там вообще мрак. Особенно потряс один экземпляр: идеальный кастовый инициатор. Предмет, который требуется для того, чтобы сменить статус с корма на грязь - низшую из низших каст.
        До этого Грешник, доверяя описанию, полагал, что для перехода «всего-то» и нужно - накопить десять миллионов кармы. Смущали лишь намёки Лорда при их первом разговоре, когда мирно общались в безопасной зоне. Тот, намекая на некие высшие знания, снисходительно заявлял, что не всё так просто, что столь радикальное изменение статуса в одиночку потянуть вряд ли возможно. Мол, как представитель высших каст, имеет доступ к закрытой для прочих информации.
        Да, главарь бандитов действительно знал то, о чём некоторые не подозревали. Ведь для покупки идеального кастового инициатора требуется не только карма, надо накопить десять тысяч идеальных монет.
        Десять тысяч!
        Да-да - это не шутка. Грешник даже глаза протёр, как увидел.
        Дважды протёр.
        Сумма немыслимая. Даже если каким-то чудом удастся быстро набрать десять миллионов кармы, что делать с монетами? Ведь за такие деньги можно обзавестись комплектом амулетов, оружия и защиты, поднявшись только за счёт этого на принципиально иной уровень личной силы.
        И да, потребуются не только монеты. Магазин, торгующий предметами, взимает за них и карму. Не так много отнимает, но в сумме можно потратить порядочно.
        Грабит во всём.
        Итого: на ассортимент лучшего магазина остаётся лишь облизываться. Все идеальные моменты придётся оставить в кубе, как в самой надёжной камере хранения. Глядишь, после следующего яруса наберётся сумма поприличнее.
        Вот тогда что-нибудь и прикупит.
        Ладно, достаточно мечтать о недоступном, надо считать параметры, состояния и навыки. Прикидывать, как оптимально распределить по ним символы развития, чтобы добиться максимального вложения бонусных символов развития, оставив всё, что развивается попроще, на потом. Уже на ярусе займётся, когда добудет новые трофеи.
        Также напрашиваются побочные траты, не всегда незначительные. Например, можно заплатить за снижение периодов активации телефона. И заплатить ещё раз, чтобы в эти периоды он не трезвонил и не вибрировал вовсю. Да, от агрессивных кастовых участников это не прикроет, а вот охотиться на пугливую дичь, когда тебя слышно на всю округу - тяжеловато.
        Да и мало ли какая тварь может заявиться на предательский звук.
        Навсегда такие возможности не купишь. Придется платить снова и снова на каждом ярусе. Но оно того стоит.
        Придётся брать.

* * *
        Семнадцать дней прошли в необычном режиме. Грешник правильно и разнообразно питался; подолгу плескался в чистейшем бассейне; часто мылся до состояния скрипящей кожи, будто не веря, что вся грязь, собранная на влажно-липком тропическом ярусе, осталась в прошлом.
        Но в основном он пропадал в спортзале-стадионе, где до изнеможения таскал увесистое железо, бегал, прыгал, стрелял из лука, в паузах между подходами прикидывая, куда и сколько чего вкладывать, или читая старые добрые бумажные книги. Нет, не художественные, а различные методические пособия и справочную литературу. Иногда настолько специфическую, что приходилось запрашивать переводы, потому что её не было на языках, которые он знал.
        Спасибо, что кукловоды стали вести себя настолько любезно, что почти все запросы исполняли быстро и без возражений. Разумеется, оставались запреты, которые не удавалось обойти. Категорически отказывали выдавать сведения по следующим ярусам; по смыслу испытания; бесполезно просить доступ в Интернет и прочее-прочее. То есть говорили не всё, но того информационного вакуума, с которым Грешник столкнулся при первой заброске, не наблюдалось.
        Благодаря бонусу, личным запасам знаков, а также добыче из шести трофейных и призовых контейнеров Грешник смог подтянуть свой уровень до пятнадцатого. Да, он помнил, что это не ключевая цифра, что торопиться с ней нет смысла, ведь во вред может пойти. Однако также не следовало забывать, что это ключевой барьер, выше которого развивать прочие цифры невозможно.
        У него есть ближайшая цель, исходя из которой распоряжается доступными символами и знаками. Он поставил перед собой первоочередную задачу - превратиться в бойца-дальнобойщика. Разумеется, и для контактных схваток что-то развивать надо, но основной упор именно на дистанционную атаку. Следующий ярус Грешник посвятит изуверскому изничтожению дичи. И попытается по возможности вообще не пересекаться с другими участниками. Будет охотиться, охотиться и ещё раз охотиться. Работать издали, не подставляясь, не зарабатывая травмы, влекущие за собой перерывы в прогрессе.
        Он вытащит со второго яруса всё, что возможно. Он ещё дальше оторвётся от лидеров, и на порядок опередит основную массу.
        Такие вот у него планы.
        В рамках запланированного Грешник затратил три возможности поднятия класса навыков, переведя лук из улучшенного сразу в великолепные. Увы, потерял на этом значительную часть вложенных в него символов, но куда деваться - это неизбежно.
        Затем влил в навык почти пятьдесят пять тысяч символов развития, доведя его до десятого ранга. Именно здесь открывалась возможность выбора первого модификатора. Грешник первым делом проигнорировал возможность увеличения точности. Да, полезно, но ведь её несложно поднимать другими способами. Аналогично не заинтересовался повышением пробития брони.
        Взял прибавку в двадцать четыре процента к начальной скорости полёта стрелы. Этот модификатор дальше будет прибавлять по проценту с каждым новым рангом навыка и влияет на дальность полёта стрелы, на её траекторию и (косвенно) на то же пробитие брони.
        И отвалить за это удовольствие пришлось ещё тридцать две тысячи уников. Увы, но модификация - дорогостоящее удовольствие. И чем выше класс навыка, тем больше за неё приходится платить.
        А что делать, если класс навыка повышается? Допустим, на одну ступеньку. Что при этом происходит с модификацией? Да ничего особенного, всё в духе испытания. Она попросту становится недоступной, и таковой остаётся, пока не доведёшь ранг снова до десятки и не доплатишь разницу по цене. Причём в данном случае придётся отдать ещё тридцать две тысячи.
        Грабёж тут налажен идеально.
        Хотелось бы поднять ранг до пятнадцатого, но на это потребуется ещё семьдесят пять тысяч символов. Увы, столько Грешник себе позволить не может, ему ведь и об остальном подумать надо. Да и со временем, после следующего яруса, рассчитывал поднять класс. А это значит, что безвозвратно потеряет четверть вложенного сейчас.
        Нет смысла попадать на такой штраф. Столько, сколько потратил он, никто не сможет потратить. Да, в теории Чао Чен и прочие задроты, уничтожавшие тварей без сна, на стимуляторах, перекусывая на ходу и справляя надобности в подгузники, могли накопить и больше. Но если вложатся так, как Грешник сейчас вложился, у них не останется резервов на всё прочее. А единичный навык, сам по себе, без прочих подпорок, не так уж много решает.
        Какие подпорки требуются к луку? В первую очередь Грешник выделил четыре: ловкость и её суб-параметр меткость, затем суб-параметр силы - сокрушение брони. Ну и физическую атаку. Учитывая то, что на текущих значениях им для развития требовалось куда меньше символов, чем навыку великолепного класса, а по сумме прибавок результат обещает смотреться получше - прекрасное решение.
        Ловкость с одиннадцати до пятнадцати - чуть меньше пяти с половиной тысяч уников; меткость и сокрушение силы с четырёх до тех же пятнадцати - по одиннадцать тысяч; физическая атака до того же значения - ещё семь с половиной тысяч.
        На параметры и суб-параметры осталось четыре неизрасходованные возможности. Поколебавшись, Грешник вкинул всё в силу. Как раз хватило до максимальных пятнадцати. Пусть для лука этот показатель не настолько уж важен, но ведь как ни старайся, не всегда получается решать проблемы издали. А для близкого боя такая прибавка лишней не будет. Да и, как показывает практика, тяжести приходится таскать нередко, в этом плане жить станет проще.
        Пять единиц остатка, полагающегося состояниям, вкинул в физическую защиту, единичку не добрав до её текущего максимума. Выбора здесь, по сути, не было: физическая атака уже на пределе, а в магических атаке и защите смысл пока что не просматривается.
        Потому что ни Грешник, ни участники, с которыми на эту тему общался, ни разу не сталкивались здесь с вредоносной магией. Да, понятно, что она не просто так упоминается. И не исключён вариант, когда с новыми реалиями придётся столкнуться неожиданно, не успев подготовиться. Хорошо бы заранее об этом позаботиться заранее, но, увы, тратиться на то, что сейчас бесполезно, нет возможности.
        Какой смысл тратить ресурсы на то, что возможно проявится, если их можно пусть на защиту от того, с чем уже приходится сталкиваться. Единички, вложенной туда, где она пригодится предположительно, может не хватить там, где она потребуется наверняка.
        Да, подстраховаться с этой стороны не помешает. Но как? Ну нет у Грешника лишних резервов, всё что в руки попадает, тут же тратится на то, без чего, возможно, не выжить.
        Основные расходы пришлись на навыки. Очень уж дорогое это дело. Помимо лука приподнял класс отражения с раритетного на эпический и, вложив двадцать семь тысяч символов, довёл его до второго ранга.
        Терзание справки в кубе позволило выяснить, что повышение класса этого навыка не только уменьшает затраты энергии тела, а и улучшает эффективность отражения. Допустим, удар хвоста гигантского варана не только не наносит урона, а и отбрасывает не так далеко, и не так фатально. Ну а рост ранга растягивает неуловимо-короткий промежуток действия защиты навыка до всё более и более ощутимых интервалов. На высоких цифрах можно обзавестись своего рода неуязвимостью на секунду, а то и больше, когда полностью игнорируется не одна атака, а все, которые производятся в это время.
        В данный момент у Грешника это состояние длится сто девяносто восемь тысячных секунды. Прибавка от былого значения смехотворная, чтобы заметно её увеличить, придётся набирать по чуть-чуть. Очень уж это дорогое дело, однако чертовски выгодное в долгой перспективе.
        Второе заметное изменение смотрится значительнее: на одно отражение расходуется сорок пять единиц энергии тела. Грешник по грабительскому курсу куба приобрёл пять искр, и в сумме набралось двести двадцать пять. Этого тютелька в тютельку хватает, чтобы вешать на себя уже пять щитов, что допускается на втором ранге навыка.
        Ценная прибавка.
        За пятнадцать тысяч поднял глефы до пятнадцатого ранга на улучшенном классе. Восемь тысяч отдал за модификацию, позволяющую работать этим оружием на шестнадцать процентов быстрее. Как и с модификацией лука, эта - накопительная. Начиная с десятого ранга по одному проценту к базовому показателю добавляет, так что получилось уже не шестнадцать, а двадцать один.
        На этом, можно сказать, всё. К остальным навыкам по мелочам прибавил кое-где, чтобы от нулей оторваться. Символов катастрофически не хватало, ведь они нужны ещё и для улучшения прочего.
        В итоге упрощённая информация по обновлённым показателям выглядела так.
        Уровень - 15
        Энергия тела - 200 (+25)
        Энергия духа - 50 (+2)
        ПАРАМЕТРЫ
        Сила - 15
        Суб-параметры силы:
        Сокрушение брони - 15
        Ловкость - 15
        Суб-параметры ловкости:
        Меткость - 15
        Выносливость - 10
        Суб-параметры выносливости:
        Устойчивость - 3
        Восприятие - 5
        Дух - 0
        СОСТОЯНИЯ
        Физическая защита - 14
        Магическая защита - 0
        Физическая атака - 15
        Магическая атака - 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ
        ВСТРОЕННЫЕ
        Рукопашный бой - 6 (встроенно-улучшенный)
        Картография - 0
        БАЗОВЫЕ
        Копьё - 2
        Травничество - 2
        ПРОСТЫЕ
        Дубины - 9
        Подручные предметы - 6
        Ловушки - 5
        УЛУЧШЕННЫЕ
        Глефа - 15 (одна модификация: +(16+5)% к скорости работы с этим оружием
        Нож - 2
        ВЕЛИКОЛЕПНЫЕ
        Лук - 10 (одна модификация: +24 % к начальной скорости полёта стрелы)
        РАРИТЕТНЫЕ
        Пистолеты - 1
        ЭПИЧЕСКИЕ
        Эпическое отражение - 2
        Эпическое исследование - 2
        Эпическая геология - 2
        КАСТА
        Нет
        КАРМА НАКОПЛЕННАЯ
        147233
        БАЛЛОВ ПОЛУЧЕНО ВСЕГО
        25061
        БАЛЛОВ ПОЛУЧЕНО НА ТЕКУЩЕМ ЯРУСЕ
        25061
        С предметами Грешник поступил просто. Всё, что дозволялось улучшить, улучшил исключительно в луке. Да, он понимал, что складывать все яйца в одну корзину - чревато. Но чем ему грозит столь узкая специализация? Если это оружие отберут на ярусе, такая же судьба, скорее всего, постигнет и всё остальное. И если при этом выживет, придётся охотиться и воевать с чем попало, пока снова не доберётся до выхода.
        Раз уж решил делать ставку на дальний бой и заниматься охотой на полную силу, придётся развивать именно лук. Благо, его можно улучшать за счёт товаров из местного «низового магазина», где сейчас ничего кроме баллов не требуют, и цены гуманные.
        Увеличил на луке всё, что разрешалось за счёт магазина, торгующего за баллы. Поднял уровень и ранг, усилил первое артефактное свойство до доступного с текущими возможностями четвёртого уровня, добавил второе и аналогично его усилил. Третье и четвёртое, увы, так просто не открыть, там требуются идеальные монеты, которые решил приберечь на будущее. Стёр старые активированные свойства, заменив их набором новых, куда более серьёзных. И, разумеется, увеличил атаку, из-за чего оружие снова серьёзно поменяло внешний вид. Стало выглядеть столь нереально-хищно, что на него даже смотреть страшновато.
        А ведь это ещё далеко не предел.
        Всё это привело к росту требований, но Грешника это не напрягло.
        Он им соответствовал.
        Полное описание обновлённого оружия значительно отличалось от прежнего.
        Предмет испытания.
        Белый.
        Оружие. Тип: физическое. Класс: холодное. Дальность: дальнобойное. Вид: лук.
        Большой предмет.
        Уровень: 15.
        Ранг: раритетный предмет (может вместить до 8 свойств (плюс 3 дополнительно, слоты открыты при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства:
        1. Четвёртый уровень усиления артефактности. ВЕСЬМА ЗНАЧИТЕЛЬНО УСИЛЕННОЕ ДЕЙСТВИЕ ПРОТИВ НЕМАГИЧЕСКИХ ВИДОВ ЗАЩИТЫ (особенно ярко выражается при использовании бронебойных стрел).
        2. Четвёртый уровень усиления артефактности. ВЕРОЯТНОСТЬ КРАТКОВРЕМЕННОЙ ПАРАЛИЗАЦИИ ЦЕЛИ ПРИ НАНЕСЕНИИ ДАЖЕ НЕЗНАЧИТЕЛЬНОГО УРОНА (25 % шанс при попадании в голову или иное вместилище основного мозга, 5 % шанс при попадании в конечности или их аналоги; 10 % при попадании во всё прочее).
        Активированные свойства: +5 физическая атака, +5 физическая атака, +5 физическая атака, +5 физическая атака, +6 физическая атака, +6 физическая атака, +6 физическая атака, +6 физическая атака, +5 меткость, +5 меткость, +6 меткость.
        Привязка: автоматически привязан (бонус призового предмета, выбранного за достижение). Владелец: Грешник (участник 165-62-11-С-8)
        Прочность: 958/958.
        Атака: завышенная
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания (призовой предмет, выбранный за достижение, улучшенный по своей сути).
        Возможные ресурсы получаемые при разрушении: 1 - 7 брусков великолепной древесины, 1 - 5 бруска превосходной древесины, 1 - 5 кусков великолепной кожи, 1 - 3 куска превосходной кожи, 1 - 4 великолепные бечёвки, 1 - 3 превосходные бечёвки, 1 - 7 великолепных костей, 1 - 4 превосходных костей, 1 - 4 пластинки из превосходного бивня, 1 - 2 пластинки из раритетного бивня, 1 - 5 превосходных когтей, 1 - 6 великолепных жил, 1 - 3 раритетных жилы, 1 - 2 великолепного лака, 1 - 3 великолепного клея, 1 - 5 редкой руды, 1 - 4 прекрасной руды, 1 - 3 прекрасной руды, 1 - 2 великолепной руды, 1-15 рядовых кристаллов, 1 - 4 простой соли, 1 - 3 души существа, 1 - 8 душ тварей.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачно разрушения).
        Краткое описание.
        Хороший лук. Несопоставимо лучше базового. Хорошая меткость на средней дистанции. Высокий темп стрельбы. Базовые повреждения выше среднего.
        Внимание! Для использования этого лука требуются следующие параметры: уровень - 15, сила - 12, ловкость - 14.
        Гуаню Грешник поднял уровень также до пятнадцати и поднял ранг до улучшенного. Плюс открыл «дыроколами», приобретёнными за баллы, оба дополнительных слота, и вместе с четырьмя не нуждавшимися в открытии заполнил тремя прибавками на плюс пять к физической атаке, и столько же на плюс шесть.
        Почему не все шестёрки? Да потому что активаторы так работали. Как говорили участники, плотно дружащие с играми - «великий корейский рандом», или просто - ВКР. Если сильное свойство добавляло от пяти до шести, то лишь удача отвечала за то, чтобы выпадали максимальные значения. Если что-то не нравится, всегда можно попробовать переделать.
        Но это недёшево с тем же непредсказуемым результатом.
        Хотелось бы увеличить и защитную амуницию, но в последние дни пребывания на ярусе пришёл к выводу, что найденный в полицейской машине бронежилет бесперспективен. У торговцев в безопасной зоне встречались вещицы куда поинтереснее, и приобрести их можно за простые монеты. Тогда не хватало денег, но Грешник не сомневался, что возможность ещё подвернётся. Продаст старую вещь, обзаведётся чем-нибудь достаточно лёгким, но прикрывающим живот до паха и снабжённым крепкими пластинами на груди и в прочих местах, где они не будут сильно стеснять движения.
        Куда-то ведь надо девать деньги, заработанные на охоте? Да, можно все спускать на скупку символов развития, но если Грешник наладит их массовую добычу, цены у торговцев начнут повышаться. Помнит по последней безопасной зоне, где чуть ли не в одиночку устроил локальный недостаток этого вида товара.
        Ничего, он непременно заработает состояние. С обновлённым луком это запросто. На стрельбище даже простыми стрелами за несколько минут разносил на куски блоки пенобетона и с полусотни метров прошивал стальные листы толщиной в полтора миллиметра.
        А сталь в них, между прочим, не самая простая. И хотя стрелы с ней справлялись, она тоже в долгу не оставалась, нанося им такие повреждения, что не предоставляй куб неограниченное количество учебных предметов и материалов, Грешник давно бы остался без боеприпасов.
        Бронебойные стрелы справлялись гораздо лучше, и ломались не настолько часто. И на полусотне метров не просто дырявили стальные листы, а пролетали через них, будто это бумага, а не качественный металл.
        Ну а чему тут удивляться? Даже если не брать повысившиеся личные параметры, а смотреть на один лук, становилось не по себе. Пятнадцатый уровень, плюс суммарные сорок четыре к физической атаке, усилившееся действие против немагических видов защиты (включая пассивную, от крепости доспехов или щитов), и непосредственная атака оружия, добравшаяся до завышенной. Что, конечно, далеко не вершина линейки этого параметра, но уже твёрдая середина. Если вспомнить тех же торговцев в посёлке, у них и близко ничего подобного в продаже не наблюдалось.
        Цвет подкачал. Поднимать его за идеальные монеты - баснословно дорого, да и нет таких денег. Но даже текущий далеко не начальный - четвёртое место в списке, где максимальное - десятое.
        Окажись у Грешника такой лук на старте или около того, он бы там всем показал, где раки проводят зиму. Максимальное по длине стрельбище, создаваемое кубом, достигало трёхсот тридцати метров. И на этой дистанции он теперь со свежими силами ухитрялся всаживать одну-две стрелы из десяти в мишень размером с футбольный мяч.
        На отметке в двести метров попадал в неё уже пять-шесть раз из десяти.
        На сотне мало того, что почти не промахивался, так ещё и прошивал бронебойной стрелой всё тот же лист в полтора миллиметра в большинстве случаев.
        С таким оружием он бы мог спокойно издали простреливать всю безопасную зону вокруг Сяо. Да и потом, в посёлке, кастовым пришлось бы жаться к середине.
        Но и там защита не абсолютная, он мог бы изредка накрывать их настильным огнём.
        Даже с учетом «полигонно-идеальных» условий стрельбы, показатели впечатляют. Пусть в условиях яруса половину от них выдать, это всё равно даже не на грани фантастики, а за гранью.
        Да Грешник теперь не лучник, а сам себе миномётчик.
        Жаль, куб отказывался предоставлять аналоги живых мишеней. Тех же крокодилов или варанов, но только механических. Движущиеся по прямой линии плоские металлические фигурки - это совсем не то.
        Лук хотелось проверить в деле.
        Если не в настоящем, то в максимально приближённом к настоящему.
        Глава 3. Второй старт
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. СТАРТОВАЯ ПЛАТФОРМА 165-62-11-С-8
        Куб на этот раз не скупился не только на информацию, а и на материальные блага. И даже более того - щедрость доходила до бесплатной, причём распространялась почти на любые предметы и помещения. Но, увы, только при условии, что ничто, не относящееся к испытанию, не покинет его пределы.
        Но на некоторые полезные вещицы запрет не распространяется. Например, кое-что можно унести в самом малогабаритном контейнере. Положить туда дозволяется лишь предметы, которые притащил с яруса, а не здесь взял.
        Грешник принёс самодельные патроны, капсюли, пыжи, картечь, гильзы, порох и петарды. Большую часть этого добра оставил в кубе. Решил, что стрелять из обреза приходится нечасто, так зачем таскать лишние редкие и увесистые материалы.
        Но этим список доступного для проноса добра не ограничивался. За невеликие баллы в кубе продавалось много всякой дребедени, включая одежду и разнообразное снаряжение. Понадеявшись, что вряд ли на следующем ярусе обнаружится кусок Антарктиды, Грешник взял двойной комплект из лёгких штанов и рубашки камуфляжной раскраски, пару таких же маек, навороченный разгрузочный жилет и тактический рюкзак. Пара пластиковых бутылок с водой, столько же сухпайков, несколько шоколадных батончиков, спички, зажигалка и таблетки сухого топлива, бинты, пластыри и прочее-прочее. Список доступных предметов обширный, но, увы, очень много не хватает.
        Например, стрелы здесь не продавались, а те, что выдавали бесплатно для тренировок, выносу не подлежали. Но Грешник рассчитывал, что даже без торговца сумеет себя ими обеспечить. Ещё в Сонг-Ланге обошёл весь посёлок и даже напряг Беса, но так и не нашёл нужного рецепта. Похоже, по боеприпасам здесь создавались проблемы не только для обладателей огнестрела. Лучникам и арбалетчикам приходится раскошеливаться, причём болты и стрелы на каждом углу в продаже не найти.
        Рецептов на них не было. Вообще не было. Никто про такие даже не слышал. Но уже здесь, в кубе, в списке товаров нашлось сразу несколько. Грешник с радостью бы их все купил, но, увы, продавались они исключительно за идеальные монеты.
        Однако вещь однозначно нужная. Кто знает, какие сюрпризы поджидают на новом ярусе? Раз уж всерьёз поставил на лук, придётся сделать всё возможное, чтобы не остаться без боеприпасов.
        Это недопустимо.
        Скрипя зубами, потратил сорок четыре идеальных монеты ради всего-то пары рецептов. Первый - относительно недорогой. Изучив его, Грешник получил возможность создавать самые обычные бронебойные стрелы. Те самые, которые в изобилии можно найти у торговцев.
        Теперь имея по куску базовой и некачественной руды, два бруска простой древесины, пучок простых перьев и катушку простых ниток можно сотворить два десятка стрел. Если, конечно, отыщешь контейнер, ведь без него создавать что-либо невозможно.
        За второй рецепт пришлось раскошелиться куда больше первого. И там математика уже иная. На те же два десятка стрел придётся собрать по бруску качественной и отличной древесины, катушку отличных ниток, пучок отличных перьев, по куску улучшенной и рядовой руды. Это куда более редкие и дорогие ингредиенты, но человеку с высоким навыком геологии находить некоторые из них даже проще. Плюс Грешник и травничество слегка приподнял, надеясь, что это, наконец, даст возможность находить полезные растения.
        В том числе, возможно, откроет тайну: откуда можно получать сырьевую древесину испытания, кроме как при разборке некоторых трофейных предметов. И тайна это личная, для себя, потому как в комментариях на паре страниц встречал намёки от травников, что такие материалы они находили запросто и в больших количествах.
        Дорогие стрелы того стоили. Прочность у них обещана повышенная, плюс, самое главное - добавлялись двадцать шесть процентов к пробиваемости. Точную формулу кукловоды не выдали, можно лишь предполагать, сколько именно даёт такая прибавка. Например, если обычная стрела, полностью идентичная улучшенной, вонзается, допустим, в брусок мороженого мяса на десять сантиметров, у этой вместо десяти окажется двенадцать и шесть десятых.
        Очень полезно, если имеешь дело с тугими на шкуру или массивными противниками. Вязанка стрел с улучшенной пробиваемостью способна сыграть решающую роль при охоте на крупных тварей, к которым страшно с гуанем приближаться.
        Это далеко не самые лучшие стрелы, в продаже имелись рецепты поэффективнее. Но стоили они столько, что Грешник в который раз ощутил себя ничтожным нищебродом. Пришлось облизнуться и забыть, понадеявшись, что новый ярус подарит больше идеальных монет.

* * *
        Последний день Грешник провел в режиме отдыха. В том смысле, что не истязал тело почти непрекращающимися тренировками в режиме спортсмена-профессионала перед важными соревнованиями. Только зарядку сделал, стандартно размялся с гуанем, да немного пострелял из лука. Надо восстановиться после нагрузок перед высадкой.
        Почитал полезную литературу, ради любопытства в который раз пробежался по топам, изучив новые комментарии под фотографиями лидеров. Убедился, что на профилях низовых участников отписываются нечасто, следовательно, послание к Рыське могло остаться незамеченным.
        Что до изученных комментариев, большая часть их выглядела столь дурацки, что впору удивляться, как столь ограниченные люди умудрились пройти первый ярус. Некоторых и людьми-то назвать нельзя.
        Животные…
        Один из топов, на ступень отставший от Грешника в списке лидеров по убийствам, использовал свой лимит сообщений на все сто процентов.
        Начал с того, что написал под фото того, кто его обогнал.
        Да-да - под той самой скандальной фотографией. Комментариев под ней хватало, как-никак - рекордная. Все их Грешник не прочитал, но этот не пропустил.
        ПОРНОЗАЕЦ
        «Дебилы вы конкретные. Что, правда думаете, что мы попали в конец света? Да хрен там. Конец света случился уже давно, просто вы, твари тупые, его не заметили.
        Кто-то думает, что я неправ? Да хрен там, просто думать - это не твоё. Не делай это.
        Я вам, тупням, поясню на пальцах.
        Ты можешь изобрести лекарство от СПИДа или рака, можешь из тысячи конченных наркош сделать правильных людей, и хрен кто-то о тебе узнает. Но стоит правильно покрутить жопой перед народом, и всё, ты, блин, звезда, ты охренительная знаменитость.
        Если это не ад, то что?!
        И кстати! Ты! На фото! Беложопая тварь! Когда пойдёшь на второй ярус, не забудь прихватить свою бритую задницу! Я её надеру!»
        УМНЫЙ И КРАСИВЫЙ
        «На моей странице много надранных задниц».
        ПОРНОЗАЕЦ
        «Со своей прямо сейчас начинай прощаться».
        Такое вот милое обращение к вышележащему соседу по топу убийств.
        Но это цветочки в сравнении с тем, что Порнозаец устроил на своей странице. Там, под фотографией, где с неудачного ракурса запечатлели картину жестокого удушения одного человека другим, развернулось полотно комментариев немногим уступающее тому, что наблюдалось под знаменитым фото Грешника.
        И болтливый конкурент не отмалчивался, изо всех сил старался ответить всем сразу, или индивидуально.
        Но отвечал несколько своеобразно.
        ПОРНОЗАЕЦ
        «Фотка полный отстой, но момент чёткий. Прям фильм в памяти сидит, как этот скользкий глист на коленях умолял его пожалеть. Ноги целовать рвался. Так и подох, как животное. И трахальщика его однояйцового я тоже там завалил. А потом достал свой толстый чёрный шланг и полил обоих. Нормально та полил. Чтобы травка на этой гнили лучше росла. Хреново, что этого в кадре нет. Такой конкретный момент пропал.
        Не, ну вы прикиньте, тупые педики захотели меня поиметь, а получилось наоборот. Сделал им приятное.
        И это… если кто-то что-то неправильное мне здесь напишет, я его найду. Я точно его найду. Я спать и есть не буду, я буду искать. Не надо мне тут хрень нести разводить».
        АРИЕЦ ПЯТЫЙ
        «Слышь, обезьяна дикая, а давай меня поищи. Я тебя снова на колени поставлю и заставлю меня порадовать».
        ПОРНОЗАЕЦ
        «И тебе привет, онанист. Ну как ты там? До сих пор порванную корму лечишь? Давай, лечи, она тебе ещё пригодится. И да, раз уж так хочешь это повторить, договорились, я тебя найду. Но ты же понимаешь, всё будет как обычно. То есть будет не та хрень, что ты написал, а наоборот. Сучка из тебя, конечно, не первосортная, но так и быть, порадую ещё разок. Первым делом поимею твою горбатую мамашу, а потом сразу к тебе. Жди».
        ШОКОЛАДКА ВТОРАЯ
        «Заец, ты меня помнишь?»
        ПОРНОЗАЕЦ
        «Во-первых, если ты совсем тупая и не можешь написать полностью, то пиши не заЕц, а заЯц. Во-вторых, не надо так писать, я тебе не хрень какая-то, я Порнозаец. Чё, так трудно запомнить? Совсем с головой плохо, да? И нет, крошка, я тебя не помню. Вас, сосок губатых, как запомнишь? У вас у ведь рожи у всех одинаковые, будто их на ксероксе для тупых рож напечатали».
        ЗОЛОТОЙ ЛЕВ
        «Тварь! Урод! Днище! Ты днище! Днище днищенское! Какое же ты днище! Я всё отдам, я жить не буду, я всё сделаю, чтобы тебя достали!»
        ПОРНОЗАЕЦ
        «Львёночек, что ты там отдавать собрался? У тебя ведь ничего нет, кроме потасканного ануса. Достал уже своей хренью. Влюбился в меня, что ли? Лезешь и лезешь. Бросай это дело, найди себе плечистого волосатого мужика и роди от него дауна через задницу. Как тебя родили».
        ЦЕНТРОВОЙ
        «Я на сантиметр промахнулся. В следующий раз не промахнусь. Мы все тебя запомнили».
        ПОРНОЗАЕЦ
        «Эй, чё за дела? Я не врубаюсь в тему. Это, получается, вам что-то не понравилось? Какие же вы неблагодарные. Кончай уже всякую хрень мне тут нести, и хорошо заруби себе на свинячьем пятачке: это не вы меня запомнили, это я вас, членодевок дырявых, не забываю. Как на ярус зайдём, снова всех поимею. Жёстко поимею, как обычно. А тебя, тупой двухметровый шкаф с сантиметровым члеником, я поимею неожиданно. Однажды ты, обсос глухой, обернёшься, а я уже там. Сзади. Очень близко. Так всё и будет. Даже не сомневайся. Ну да ты сам знаешь, не первый раз».
        ПРОРОК ТРЕТИЙ
        «Предвижу я, что своей смертью ты не умрёшь».
        УМНЫЙ И КРАСИВЫЙ
        «На моей странице много предсказаний будущего».
        ПОРНОЗАЕЦ
        «Ты ещё здесь?! Ну охренеть какой смелый. Уважаю. Твою оторванную задницу на самое видное место повешу».
        И так далее, и тому подобное. Примитивная (если не сказать хуже) ругань и такие же убогие угрозы, щедро сдобренные самым оголтелым расизмом, сексизмом и прочими формами нетерпимости. Ни малейшего намёка на толерантность, наоборот - абсолютно всё вопреки ей. Складывалось впечатление, что Порнозаец ненавидит молодых и стариков, здоровых и инвалидов, все расы и национальности, все сексуальные ориентации, гендеры и прочее-прочее. Выглядело это так, будто он считает себя уникальным созданием, с далёкой и яркой звезды прилетевшим, и все эти оскорбления на самом деле не оскорбления, а снисходительные обращения высшего существа к низшим. Все прочие участники диалогов бесконечно до него не дотягивают, что он не забывал подчёркивать чуть ли не в каждой фразе. Это, разумеется, вызывало острую негативную реакцию, из-за чего лента комментариев значительно разбухла.
        Откровенно ненормальный. Псих. Неудивительно, что оказался на втором месте топа по убийствам. Даже странно, что не на первом.
        Убивать ему явно нравится.
        Впрочем, оппоненты, иногда в свою очередь пытающиеся устроить дискуссию, от Порнозайца иногда не отличались. Такие же клинические психопаты, если не хуже.
        Это даже не млекопитающие… натуральные отходы эволюции…
        Ночью спалось плохо. Несмотря на уверенность, что, будучи заметно выше основной массы, Грешник не столкнётся с непреодолимым трудностями, всё равно как-то не по себе. Проклятый куб никаких намёков по поводу нового яруса не делал. Ноль информации, даже по поводу погоды там спрашивать бесполезно.
        Нормально отключился лишь за пару часов до подъёма. Но подскочил, на удивление, бодрым. Торопливо облачился, потом подождать пришлось, пока по стене не побежали знакомые строки.
        ВНИМАНИЕ! ПОДГОТОВКА КО ВТОРОМУ СТАРТУ.
        НА ВАС СДЕЛАНА СТАВКА.
        ТЕКУЩЕЕ СОСТОЯНИЕ СТАВКИ: ВЫБРАН БОНУС. ПО УСЛОВИЯМ БОНУСА, ВЫ, ПРЕБЫВАЯ В ТЕКУЩЕМ СТАТУСЕ, СМОЖЕТЕ ПОЛУЧАТЬ БОЛЬШЕ ТРОФЕЕВ ПРИ ПОБЕДАХ (Х2 ОТ БАЗОВОГО, ИЛИ Х2 ОТ БОНУСНОГО (СО ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕННЫМ ШАНСОМ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ ТРОФЕЕВ), ЕСЛИ БОНУСЫ НАЗНАЧЕНЫ ДЛЯ ВСЕХ УЧАСТНИКОВ ИСПЫТАНИЯ ИЛИ ОТДЕЛЬНЫХ ГРУПП).
        НА СЛЕДУЮЩЕМ ЯРУСЕ ВАМ ПРЕДОСТАВЛЯЮТСЯ ТРИ ВАРИАНТА ВЫСАДКИ:
        1. ЛЁГКИЙ ВАРИАНТ.
        2. УСЛОЖНЁННЫЙ ВАРИАНТ.
        3. СЛОЖНЫЙ ВАРИАНТ.
        ПО УМОЛЧАНИЮ У ВАС СТОИТ «УСЛОЖНЁННЫЙ ВАРИАНТ». В СЛУЧАЕ ВЫБОРА ЛЁГКОГО ВАРИАНТА ВЫ ПОЛНОСТЬЮ ПОТЕРЯЕТЕ БОНУС. В СЛУЧАЕ ВЫБОРА СЛОЖНОГО ВАРИАНТА БОНУС БУДЕТ УВЕЛИЧЕН С Х2 ДО Х2,5.
        ВЫБЕРИТЕ ВАРИАНТ ВЫСАДКИ. ЕСЛИ ВАРИАНТ НЕ БУДЕТ ВЫБРАН ЗА ОТВЕДЁННЫЙ СРОК, СОХРАНИТСЯ ВТОРОЙ ВАРИАНТ.
        20 СЕКУНД.
        19 СЕКУНД.
        18 СЕКУНД…
        Об этом Грешника не предупреждали. Ведь не было ничего подобного при первой высадке, не обсуждались варианты. Выкинули, как есть, ничего толком не объяснив. Разве что рваными трусами помахали перед носом, вынуждая соглашаться на что угодно, лишь бы не на это сомнительное имущество.
        На этот раз всё иначе. Что у нас есть? Усложнённый, вариант - это как? Что-то вроде высадки на оконечность скалистого мыса, где дорогу перекрывает парочка вечно голодных гаков, а на подходах шастают головорезы? Он и тогда выжить сумел, а уж сейчас такой расклад его ни капли не напрягает.
        Сложный вариант смотрится интереснее, при нём предлагают ещё более завышенный коэффициент на трофеи. Но что это будет означать при высадке? Четыре «условных гака»? Шесть? Десять? И всю банду Лорда забросят поблизости?
        Информации нет, никто ничего не тропится объяснять, а время между тем почти вышло.
        В последнюю секунду Грешник всё же ткнул в третью строку. Скорее по наитию, чем обдуманно.
        Лёгкие пути искать - явно не его призвание.
        Будь, что будет.
        ВЫБРАН СЛОЖНЫЙ ВАРИАНТ ВЫСАДКИ. НАЗНАЧЕН БОНУС: ВЫ, ПРЕБЫВАЯ В ТЕКУЩЕМ СТАТУСЕ, СМОЖЕТЕ ПОЛУЧАТЬ БОЛЬШЕ ТРОФЕЕВ ПРИ ПОБЕДАХ (Х2,5 ОТ БАЗОВОГО, ИЛИ Х2,5 ОТ БОНУСНОГО С ОКРУГЛЕНИЕМ В МЕНЬШУЮ СТОРОНУ ПРИ ДРОБНЫХ ЗНАЧЕНИЯХ (СО ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕННЫМ ШАНСОМ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ ТРОФЕЕВ), ЕСЛИ БОНУСЫ НАЗНАЧЕНЫ ДЛЯ ВСЕХ УЧАСТНИКОВ ИСПЫТАНИЯ ИЛИ ОТДЕЛЬНЫХ ГРУПП).
        ВНИМАНИЕ! ПОМНИТЕ, ХОТЬ ВЫ И СТАЛИ СИЛЬНЕЕ, ПРИ ВАШЕМ УБИЙСТВЕ ВСЁ РАВНО МОЖНО ПОЛУЧАТЬ ЦЕННЫЕ ТРОФЕИ. ТЕПЕРЬ ЭТО СУЛИТ ДАЖЕ БОЛЬШУЮ ВЫГОДУ, ЧЕМ В НАЧАЛЕ ПУТИ. УЧАСТНИКИ ИСПЫТАНИЯ ВЫСОКИХ СТАТУСОВ МОГУТ ВАС АТАКОВАТЬ РАДИ ЦЕННЫХ ТРОФЕЕВ И САМОУТВЕРЖДЕНИЯ. ТАКЖЕ ПОМНИТЕ, ЧТО ВТОРОЙ ЯРУС ИСПЫТАНИЯ - СЛОЖНЕЕ, ЧЕМ ПЕРВЫЙ. ОН ТРЕБУЕТ ОТ УЧАСТНИКОВ БОЛЬШЕЙ ОТДАЧИ СИЛ. ПРОТИВНИКИ ЗДЕСЬ ЧАСТО СИЛЬНЕЕ И МНОГОЧИСЛЕННЕЕ, ВТОРОЙ ЯРУС МОЖЕТ СТАТЬ НЕПРЕОДОЛИМЫМ ПРЕПЯТСТВИЕМ ДЛЯ ТЕХ УЧАСТНИКОВ, КОТОРЫЕ ПРЕНЕБРЕГАЛИ СВОИМ РАЗВИТИЕМ НА ПЕРВОМ ЯРУСЕ.
        ЗАПУСК ПРОЦЕДУРЫ ВЫСАДКИ НА ВТОРОЙ ЯРУС.
        НАЗНАЧЕНО МЕСТО ВЫСАДКИ: СКЕЛЕТЕН КОСТ.
        СОВЕТ ДЛЯ ВТОРОГО СТАРТА. ОПАСАЙТЕСЬ НЕ ТОЛЬКО СТАНДАРТНЫХ ПРОТИВНИКОВ, НО И САМОЙ ПРИРОДЫ ВО ВСЕХ ЕЁ ПРОЯВЛЕНИЯХ. ЗДЕСЬ ОНА ЛЕГКО УНИЧТОЖАЕТ ТЕХ, КТО НЕ УМЕЮТ ПРИСПОСАБЛИВАТЬСЯ.
        ИСПЫТАНИЕ НАЧИНАЕТСЯ.
        ВТОРОЙ ЯРУС.
        СТАРТ ЗАБРОСКИ.
        Грешник погрузился в уже знакомую тьму.
        Глава 4. И снова из пены морской
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        На ногах Грешник удержался с превеликим трудом. При столь жёсткой высадке обязан был упасть, сам не понял, как устоял.
        Кукловоды на этот раз закинули его в прибой, разбивающийся о песчаный берег. И прибой внушительный, океанический, способный даже большой лодке неприятности доставить. Повезло, что Грешник оказался там, где волны уже теряли напор, бессильно пенились, сталкивались с водой, стекающей с пляжа назад, в родную обитель.
        Вспомнился один из комментариев под фотографией на личной странице. Как там сказал Циник с номером? «Афродита, вышедшая из пены морской»? Да - что-то в этом роде.
        И это комментатор ещё не видел нынешнюю картинку. Здесь, в отличие от первого яруса, пены просто завались.
        Грешник выбрался с трудом, вода так и норовила увлечь в море. Песка набились полные ботинки, а они, между прочим, не такие уж и низкие.
        Но чистить обувь не стал. Неразумно избавляться от лишней тяжести на открытом месте. Абсолютно лысый берег протягивается на километры в обе стороны полосой великолепного пляжа с чистейшим песком. Ни деревца, ни кустика, лишь редкие побеги чахлой травы, растущей в стороны, а не вверх.
        И везде, куда ни глянь, над морем вздымается всё тот же песок. Барханы в десятки метров высотой сплошной вереницей нависают над пляжем. Местами они почти достигают воды, где подмываются прибоем при рекордных волнах, но, обычно, отстоят от уреза шагов на сто, а то и больше. Именно у их подножия кое-где проглядывает невзрачная растительность.
        Грешник сжал цепочку-амулет и торопливо огляделся. Задержал на миг взгляд на большом плавнике, что промелькнул среди волн, после чего со всех ног метнулся к ложбине между двух подбиравшихся к морю барханов. Укрытие - так себе, но лучше такое, чем оставаться на голом пляже.
        Присев, еще раз огляделся, снял рюкзак, раскрыл, вытащил бейсболку, приобретённую в кубе. Предмет системный, если верить описаниям, даёт повышенную защиту от перегрева. При таком солнцепёке и полном отсутствии тени - вещь первой необходимости.
        Ещё раз оглядевшись, снова не заметил никого и ничего. Несмотря на то, что пляж с амулетом можно просмотреть на километры, ни одного участника не видать. А это странно, ведь по разным прикидкам, на первом ярусе погонный километр берега делился минимум на троих. В других подсчётах до десятка и больше доходило. Возможно - распределение неравномерное, да и некоторых закидывало на удалении до пары сотен метров от воды. Поэтому «соседей» удавалось разглядеть далеко не всегда.
        Но тут-то видимость идеальная, спрятаться негде. Разве что где-то за барханами народ оказался, во что верится слабо.
        Его что, высадили в одиночку на столь обширном пространстве побережья? И за что такая роскошь? Или просто забросили чуть позже, чем основную массу? Если так, другие участники могли успеть забраться на барханы. Следовательно, придётся контролировать и это направление. А посматривать туда неудобно, потому что именно оттуда светит невыносимо-ослепительное солнце.
        Похоже, на этот раз снова забросило на мыс. Но только не на южную оконечность, а куда-то сбоку. Не может солнце с севера бить по глазам.
        Подавил желание забраться на ближайшую вершину бархана. С этим торопиться не надо. Сейчас следует другим заняться.
        И Грешник взялся за телефон.
        ВТОРОЙ ЯРУС ЛЕСТНИЦЫ ИСПЫТАНИЯ.
        СЛОЖНЕЕ, ЧЕМ ПЕРВЫЙ, НО ГОРАЗДО ПЕРСПЕКТИВНЕЕ ДЛЯ ТЕХ, КТО СТРЕМЯТСЯ К РАЗВИТИЮ. ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕННЫЙ ПО ПРОТЯЖЁННОСТИ И ВРЕМЕНИ ЯРУС, ВО МНОГИХ МЕСТАХ КИШАЩИЙ АГРЕССИВНЫМИ И МИРНЫМИ ПРОТИВНИКАМИ, СРАЖАЯСЬ С КОТОРЫМИ ВЫ, ПРИ ЖЕЛАНИИ, СМОЖЕТЕ ПОДНЯТЬСЯ ДО ВЫСОТ, ПОЗВОЛЯЮЩИХ ВЫЖИТЬ НА БОЛЕЕ СЛОЖНЫХ ЯРУСАХ.
        МИНИМАЛЬНЫЙ РЕКОМЕНДОВАННЫЙ УРОВЕНЬ ДЛЯ ПРОХОЖДЕНИЯ: 10
        РЕКОМЕНДОВАННЫЙ УРОВЕНЬ ДЛЯ УПРОЩЁННОГО ПРОХОЖДЕНИЯ: 18
        РЕКОМЕНДОВАННЫЙ УРОВЕНЬ ДЛЯ КОМФОРТНОГО ПРОХОЖДЕНИЯ: 27
        РЕКОМЕНДАЦИИ УЧИТЫВАЮТ ГАРМОНИЧНОЕ РАЗВИТИЕ ВСЕХ ПОКАЗАТЕЛЕЙ. НО УЧТИТЕ, УЧИТЫВАЮТСЯ ЛИШЬ СРЕДНЕСТАТИСТИЧЕСКИЕ СИТУАЦИИ, ПОЭТОМУ ДАЖЕ ПРИ ПОЛНОСТЬЮ РАЗВИТЫХ ПОКАЗАТЕЛЯХ ДВАДЦАТЬ СЕДЬМОГО УРОВНЯ ВЫ ОСТАНЕТЕСЬ УЯЗВИМЫМИ ПРИ СТОЛКНОВЕНИЯХ С САМЫМИ ОПАСНЫМИ ОБИТАТЕЛЯМИ ВТОРОГО ЯРУСА.
        Особенности яруса.
        Климатические зоны - субтропическая, тропическая, субэкваториальная, экваториальная (сложное непредсказуемое смешение, местами усугублённое значительной высотной поясностью).
        Морское побережье ровное и сильно изрезанное, саванны, пустыни, полупустыни, тропические леса, холмы, невысокие горы, высокие горы, озёрные системы и одиночные озёра, незначительные и обширные речные долины, большие и малые реки, сложные дельты.
        Частично деактивированное население, малочисленные неравномерно расположенные населённые пункты (обычно незначительные по площади и количеству жителей, часто заброшенные).
        Температура от близкой к комфортной, до значительно повышенной.
        Основные антагонисты: колонизаторы и рабовладельцы, агрессивные переселенцы, культ проклятых, случайные твари.
        Возможные антагонисты: случайные существа, активное население, участники испытания.
        Дежурные советы для яруса: не увлекайтесь охотой бездумно, хищников привлекает часто проливаемая кровь, следите за гигиеной, своевременно обрабатывайте раны. Развивайтесь всеми силами, этот ярус чуть сложнее для прохождения, зато почти идеальный для тех, кто стремятся к развитию. Времени для того, чтобы насладиться им и неспешно дойти до выхода у вас будет более чем достаточно. Отдыхайте от торопливой суеты первого яруса. Развивайтесь спокойно.
        Основная цель: добраться до выхода со второго яруса Лестницы Испытания.
        Второстепенная цель: гармоничное развитие личности, заявить о себе.
        Доступные подсказки: весьма значительное усложнение старта на локации огромной площади (за это вам полагается увеличенный коэффициент х2,5 для основных трофеев и одна немногословная подсказка в произвольной форме, независимая от вашей воли и доступная в любой момент времени (на вас сделали ставку до старта испытания)).
        Награда при достижении основной цели: полное восстановление организма, баллы (количество соответствует скорости и эффективности прохождения яруса), контейнер с ценным содержимым (либо несколько контейнеров), допуск на третий ярус, допуск на персональную стартовую площадку, идеальные монеты испытания, доступ к премиальному магазину, доступ к обменному центру.
        Награда за второстепенную цель не предусмотрена (за исключением выдающихся случаев).
        ВНИМАНИЕ!
        На любых условно-безопасных участках стартового яруса можно получать доступ к функционалу развития (через опции браслета). Это не награда, это особый способ раскрытия вашего потенциала, без которого прохождение испытания невозможно. Помните, мы заботимся о вас, мы волнуемся за вас, мы желаем вам всяческих успехов.
        Также на втором ярусе активирован бонусный шанс получения всевозможных трофеев (х1,5 к базовому шансу для всех участников испытания). Спешите обогатиться, в будущем это может вас выручить.
        ВНИМАНИЕ!
        Не теряйте ваше устройство. Выход с яруса без него приведёт к обнулению заработанных на ярусе баллов и кармы.
        Прочитав стартовую информацию, Грешник покосился на браслет. Тот вёл обратный отсчёт, только стартовал не на пятнадцати днях, а на сорока девяти. Текст также говорил про увеличенное время прохождения, да и ярус по размерам тоже подрос (если верить описанию). Возможно, именно по этой причине не видно других участников, - их просто разбросали вдали друг от дружки, протяжённость здешней береговой полосы позволяет не тесниться.
        Список противников чуть больше, чем на первом ярусе, и почти такой же непонятный. В одном можно не сомневаться - убивать придётся много.
        Эта забава кукловодов создана не для противников насилия.
        Грешник снова забрался в рюкзак, похвалив себя за предусмотрительность. Не пожалел баллов, чтобы прихватить из магазина запас воды. Увы, стоила она на стартовой площадке столько, что в самых пафосных аэропортах жаднейших стран продавцы наглели на порядок меньше. Но спасибо первому ярусу, остатков заработанного хватало на несколько кубометров.
        Грешно экономить на жизненно-важном.
        Снова покосился на телефон. Увы, базовые функции связи для мяса не изменились, а за расширенные изволь доплачивать баллы. И чем больше хочешь возможностей общения, тем сумасшедшее цены. Самые дорогие пакеты даже Грешник позволить себе не может, несмотря на высочайшие позиции в топе. Пришлось раскошелиться за «тариф» средней паршивости. А это только два непродолжительных звонка и шесть не слишком длинных сообщений в сутки.
        Ещё раз осмотревшись, вызвал Рыську. У неё возможностей куда меньше, вряд ли может позволить себе пообщаться голосом.
        Та ответила почти в тот же миг, будто ждала:
        - Грешник, привет! Я поняла твоё сообщение на своей страничке. Извини, боялась тебе написать подробнее. Нельзя, чтобы другие догадались, о чём ты намекал. Да и сама понимала, что надо готовиться нормально.
        - Привет, Рыся. Так ты что, фигуру накачала? Сколько от груди жмёшь? Сто? Сто двадцать?
        - Двести, блин! Ты где?
        - Скелетен Кост.
        - Это что такое?
        - Без понятия.
        - А как оно хоть выглядит?
        - Да так… скучновато. Похоже на берег пустыни. Везде сплошной песок, барханы, деревьев нет, но есть чуток чахлой травы. Но я ещё сильно не осматривался. А ты где?
        - Какая-то Лабита.
        - Гм… Аналогичный вопрос: а что это?
        - Ещё не знаю. Я сразу в кусты забежала. Сижу пока тут, с тобой разговариваю.
        - О, да у тебя кусты есть?
        - Ага, и даже деревья.
        - Богато живёшь. А то я тут повеситься собрался, а не на чем.
        - Грешник, не шути так, это не смешно. Тут дальше холмы какие-то, поляны с высокой травой, большущие деревья с плоскими верхушками. И очень жарко. Прям очень, липкая какая-то жара. И мух много. Укусила одна за шею. Больно так.
        - Э! Ты там поосторожнее. Детоксикаторы есть?
        - Ага, есть несколько. И купила двойной набор инъекций для браслета. Кучу баллов потратила. Может зря.
        - Да не, правильно сделала. Я тоже купил. Мало ли, куда встрянем. Но сама знаешь, с этим надо поаккуратнее.
        - Грешник, а ты хоть примерно не представляешь, в какой ты стороне от меня?
        - Рыся, да откуда я такое знать могу? В телефоне даже направления на тебя нет. Чистое поле, только кусок моря и несколько барханов. И не представляю, как без инструментов точно определить широту и долготу.
        - Да я понимаю, - погрустнела девушка. - Извини за глупый вопрос.
        - Не расстраивайся. Думаю, мы обязательно пересечёмся. Если даже не получится здесь, так на следующем ярусе. Ладно, время заканчивается. Ты это… напиши Тарку. Может он рядом с тобой. Или его люди поблизости. Хотя стой, не трать связь. Я сам напишу про тебя. Давай Рыся, удачи тебе.
        - И тебе, Гре…
        Разговор обрубило на полуслове. Лимит по времени строгий, ни мгновения не добавили.
        Жадины.
        Телефон завибрировал. Звука не было, Грешник его первым делом отключил.
        Вызов от старого знакомого, которому как раз собирался позвонить.
        Поднёс телефон к уху:
        - Привет, Тарк. Как высадился?
        - Как самый красивый красавчик. Я ведь не с помойки родом, я человек высокой касты, для меня особый сервис, - шутливо-самодовольно ответил Тарк и серьёзным тоном добавил: - Рад, что ты тогда выкарабкался. Совсем с тобой плохо было. Волновался за тебя, пока не увидел твоё фото. Тоже красавчик, особенно сзади.
        - Давай-давай, поиздевайся и ты… - буркнул Грешник.
        - Извини дружище, тут промолчать невозможно. Ты сейчас где вообще?
        - Не знаю, где я, но это называется Скелетен Кост.
        - И как оно выглядит?
        - Да как бы тебе сказать… В целом похоже на задницу мумии. Песок да барханы. Растительности, считай, вообще нет, ничего живого не видать. Даже чайки не летают. Хотя нет, вон вдали мелькнула одна. Или нет, не пойму, может показалось. В общем, не повезло мне, я ведь не в высокой касте. Угнетают меня, в пустыню загнали, попрали гражданские права.
        - Спрошу у наших, может кто-то рядом с тобой высадился, - заявил Тарк.
        - Ты лучше за Рысю спроси. Она в какой-то Лабите. Говорит, там холмы, трава высокая, деревья плоские и мухи кусаются. Без понятия, где это.
        - Я спрошу и за неё, и за тебя, - пообещал Тарк. - Если что-то будет, сразу отпишусь. До связи, мне ещё народу звонить и звонить.
        - Давай, звони, уж у тебя, угнетателя, звонков много должны выделить по лимиту, - попытавшись добавить в голос театральные слёзы, сказал Грешник.
        - Вот и завидуй, мясо бесправное, - важно ответил Тарк. - Ладно, всё, удачи, дружище. Мы ещё и здесь любителей поохотиться накажем. Вот увидишь.
        Грешник хотел было заявить, что против охотников на зверей он ничего не имеет, но Тарк уже отключился.
        Спрятал телефон в разгрузку, в очередной раз огляделся. По-прежнему никого и ничего. Всё тот же прибой да песок. Чайка больше не показывается, наверное, и правда привиделась, так что скудная колючая травка у подножия барханов - единственный признак жизни.
        Пожалуй, пора подробнее ознакомиться с местностью и подумать, как перебираться в другие края.
        Этот берег Грешнику не понравился.

* * *
        Бархан оказался не таким уж высоким. Может тридцать метров над уровнем пляжа, может сорок. Вряд ли больше. Однако восхождение отняло немало времени. Подъём затяжной, чересчур сухой песок и слишком сильно припекает солнце. Хотелось остановиться, стащить рюкзак, достать бутылку, отхлебнуть. Но припасы приходится экономить, ведь неизвестно, где здесь можно пополнить запасы воды. Жизненный опыт и предчувствие хором подсказывали, что в таком месте с её источниками всё плохо.
        Поднявшись, наконец, на вершину, Грешник выпрямился, уставился на север. И не удивился, тому, что увидел.
        Барханы, барханы и барханы. До горизонта нет ничего, кроме песка.
        Да уж, насчёт воды подозрения оправдываются.
        Взялся за цепочку, начал сжимать с разной силой, вглядываясь вдаль. При этом зрение «отдалялось», расплывалось то, что находится в двух шагах. Но на счастье ветер задувал несильно, потому звук осыпающегося поблизости песка Грешник расслышал.
        Оторвал руку от амулета, повернул голову и чуть не заорал, чувствуя, что сердце не просто проваливается в пятки, оно устремилось куда-то ниже.
        Гораздо ниже.
        У каждого человека есть свои слабости. И Грешник не исключение. Например, крупные насекомые вызывают у него отвращение. Даже заурядная саранча, прилетевшая на руку, способна испортить настроение минут на пять, несмотря на безобидность. Если же приходится иметь дело с чем-то экзотическим, кусачим (и тем более ядовитым), портится оно сильнее и надолго.
        Глядя, как в нескольких шагах из песка с неспешной уверенностью в своих силах выбирается скорпион размером с матёрую овчарку, Грешник осознал, что настроение у него испорчено на всю оставшуюся жизнь.
        Но, даже столкнувшись с явлением, хуже которого не придумаешь, паниковать не стал. Поспешно прикинув расклады, отмёл желание схватиться за лук. Неизвестно, насколько эффективны стрелы против кошмарной твари, а дистанция минимальная, вряд ли ему предоставят много попыток. Да и кто знает, насколько прыткий этот монстр. Если накинется быстро, в руках желательно держать серьёзный аргумент. То есть надо брать что-то убойное, но при этом годное и для атаки, и для защиты.
        Потянулся к поясу, распахнул расхлябанно болтающуюся на нём сумку, оттянул посильнее край, ухватился за рукоять, торопливо перебирая руками, вытащил гуань. Хорошо, что ещё на пляже не поленился повозиться с вместилищем, заранее активировав режим извлечения именно этого предмета. Не очень-то удобно ходить с расстёгнутым замком, но терять содержимое здесь негде, и в случае необходимости можно оперативно воспользоваться содержимым без возни с телефоном.
        И вот Грешник уже с серьёзным древковым оружием в руках. Стоит уверенно, но на большее его не хватает. Увы, ноги подводят, категорически отказываются сближаться с омерзительным созданием, которое просто должно существовать, не имеет права. Ну не могут существа такого размера обитать в современной атмосфере. По этой причине времена гигантских членистоногих остались в далёком прошлом.
        Но вот по этой твари не скажешь, что ей трудно дышать. Для ископаемого она двигается весьма бодро.
        Проклятые кукловоды. Законы биологии для них не писаны…
        Видя, что тварь почти выбралась на поверхность, Грешник нашёл, наконец, в себе силы, подался вперёд, замахиваясь.
        Скорпион было отпрянул, но зад его всё еще находился в песке, и вырвать его не получилось. Тошнотворно шелестя хитином, гад дёрнулся в сторону, тщетно пытаясь уклониться от лезвия, опускающегося после широченного замаха.
        Удар вышел сильнейшим и точным. Острый металл с хрустом прорубил край головы и зарылся в песок. Скорпион зашелестел ещё громче, задёргался, разбрасывая из раны омерзительные ошмётки. Неимоверным усилием вырвался, наконец, тут же врезал хвостом. Да только мало того, что мимо, даже не в ту сторону.
        Похоже, ему очень нехорошо. Пострадал нешуточно.
        Предлагать твари йод и пластырь Грешник, разумеется, не стал. Вместо этого добавил ещё раз с такой же силой, перерубив пару передних лап слева, затем ловким взмахом отсёк хвост, чтобы не размахивал жалом, яда в котором, должно быть, на стадо мамонтов хватит.
        Искалеченный скорпион попытался убежать, но подвела нарушившаяся координация и отсутствие пары лап. Завалился на бок, забился неуклюже, снова хлестнул обрубком хвоста, подняв облако песка.
        А Грешник, в азарте боя позабыв про все свои фобии, торопливо обошёл тварь сбоку, стоя в сантиметрах от щёлкающей клешни, хладнокровно примерился, и рубанул ещё раз, в сочленение пластин.
        Удар. Лезвие снова зарывается в песок.
        А голова твари отлетает от неистово бьющегося тела.
        Краем глаза углядел, как на жёлтом фоне появилось оранжевое пятно. Контейнер выпал. Значит, схватке конец, несмотря на то, что тварь активно шевелится.
        Оглянувшись, увидел, что песок шевелится ещё в одном месте. Шагах в тридцати, чуть ниже по склону. Мелькают громадные клешни, торопливо устраивая проход для тела. И чуть левее просматривается подозрительное движение, выдавая пробуждение очередной твари.
        Да что тут за лежбище?! Они что, от дневного зноя так прячутся? Почему в одном месте? Им мёдом здесь намазано, что ли? Да тут даже намёка на еду нет, как такие громадные гады способны прокормиться на голом песке?
        Кукловодов подобные вопросы не интересовали. Сколько нужно тварей, столько и будет. До затопления яруса как-нибудь дотянут среди голого песка.
        Питаясь участниками-неудачниками.
        Грешник разглядел, как ещё в паре мест начинается нехорошее шевеление.
        Воткнув гуань в песок, стащил с плеча лук. Наложил на тетиву охотничью стрелу, дождался, когда скорпион почти выберется.
        Дистанция всего ничего, целился в место, казавшееся уязвимым. И ведь попал вроде. Но, увы, стрела срикошетила, будто от стальной плиты и улетела далеко в пустыню.
        Это как?! Ведь гуань разделал первого скорпиона с лёгкостью. Рубя его, Грешник почти не ощущал сопротивления плоти. Только морщился гадливо, когда под лезвием трещал хитин и разлетались ошмётки. Стрела должна прошивать их так же легко, как шило прошивает кусок свиного жира.
        Вытащил бронебойную. Выждал, когда скорпион выберется полностью и бросится вверх по склону прямиком на человека. Надо знать, как быстро они двигаются.
        Да, чертовски быстро. С исследованиями пора завязывать.
        Выстрел.
        Громкий треск, и стрела зарывается в голову на треть древка. Скорпион припал на брюхо, забил лапами, разбрасывая песок. Но всё без толку, ползти не получалось. Но контейнер не выпал, значит, эту тварь сбрасывать со счетов пока что нельзя. Однако и заниматься ею некуда, на подходе ещё одна гадина, а чуть дальше парочка вот-вот выберется.
        Да сколько же их?! Откуда такая орава посреди пустыни?! У чудищ что, брачный период с массовыми игрищами?!
        - Куда вы меня забросили, сволочи… - сам не заметив, что заговорил вслух, пробормотал Грешник, с ужасом и омерзением проведя взглядом по пустыне.
        Везде, куда ни глянь, там и сям шевелился песок. Десятки ужаснейших тварей торопились выбраться на поверхность.
        Достаточно ли у него стрел?
        Учитывая то, что охотничьи хитин пробивают слабо, может и не хватить. Если такое случится, что дальше делать? Гуанем отмахиваться? Но это хорошо работает лишь против единичной твари. Возможно - парочку спокойно потянет. Однако уже тройка способна задать жару, добраться клешнями и жалами. И нет сомнений, что яд громадных скорпионов способен прикончить в секунды.
        Если собьют все щиты, не успеешь даже потянуться за детоксикатором.
        Разве что попробовать в море отступить. Спрятаться в прибое. Встать там, где он ослаблен и уже не сбивает с ног.
        Но что будет, если солёная вода скорпионов не испугает?
        Да ничего хорошего не будет…
        Глава 5. Костяное лежбище
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        Стрел не хватило, но, как, ни странно, это нисколько не сказалось на результативности выбранной Грешником тактики. Дело в том, что лук убивал скорпионов нечасто. Приблизительно один выпавший контейнер на четыре-пять выстрелов. Но в придачу это приводило к появлению двух-трёх скорпионов, которые или вообще не могли передвигаться, или у них это получалось с превеликим трудом.
        Подранков Грешник игнорировал. Если те подползали, отбегал от них на десяток-другой шагов и продолжал расстреливать выбирающихся. В первую очередь, разумеется, старался успокоить тех, которые уже освободились от песчаных оков. Бегали они шустро, нечего и думать их обогнать. Однако интеллекта у омерзительных тварей маловато, они нападали прямолинейно, не затрудняя прицеливание. Требовалось лишь подпускать поближе и стрелять точно в голову, желательно в её переднюю, «тупоносую» часть. Чуть промахнёшься, и даже бронебойная стрела часто рикошетит от хитина.
        В итоге расстрелял все боеприпасы, зато полноценных противников не осталось. Куда ни глянь, твари или на одном месте песок расшвыривают в бессильной ярости, или неуклюже ползут с черепашьей скоростью.
        Грешник взялся за гуань. Тот, в отличие от лука, защиту скорпионов не замечал. Да, омерзительно хрустел хитином при каждом ударе, но если отбросить брезгливость, это как чипсы тяжёлым ножом рубить - сопротивление звучное и смехотворное.
        Похвалил себя за то, что сделал выбор в пользу древкового оружия. Некоторые скорпионы настолько здоровенными вымахали, что к ним даже с самым длинным мечом не подберёшься, легко достанут жалом или клешням. А с гуанем риска почти нет.
        Под конец зачистки Грешник банально вымотался. Припекало здесь, как на адской сковороде для самых отъявленных грешников, заниматься в таких условиях тяжёлой физической деятельностью - верный путь к тепловому удару.
        Пришлось позволить себе перевести дух и заодно проанализировать последние действия. Вроде ошибки не совершает, как и в первый раз отсекает переднюю часть тела, которую называет головой. На самом деле это следует называть брюшком или как-то в этом роде. Там и челюсти располагаются, и самая большая и крепкая хитиновая пластина. Клешни тоже сюда прикрепляются. Так что, получается, Грешник рассекает немаленькие туши напополам, а это непросто. Удар приходится наносить со всей силы, с полного размаха, а это утомительно.
        Решил попробовать ограничиваться прямыми колющими. И понял, что вёл себя по-дурацки. Да, их приходилось наносить по два-три, зато твари погибали с куда меньшими усилиями. Разумеется, работало это только с покалеченными, неспособными полноценно сопротивляться. Ну так других здесь не осталось.
        Несколько минут, и бой закончен. Новые скорпионы не показываются, старые, если и шевелятся, рядом с ними всегда лежит победный контейнер.
        Немногим меньше трёх десятков поверженных тварей насчитал. Даже удивился нехорошо, заподозрил, что некоторые спрятались, ведь изначально казалось, что их куда больше. Попрятались в ужасе? Сомнительно, такие манёвры он бы заметил.
        Но и так весьма неплохой результат для того, кто чуть ли не паникует при виде жука-оленя.
        Часть контейнеров Грешник прикрепил на рюкзак, часть торопливо опустошил, часть потащил в руках. Задерживаться на бархане не хотелось даже на лишние пять секунд. С добычей он разберётся внизу, где твари не показываются.
        Даже на дохлых скорпионов он посматривал с содроганием.
        Пусть даже в их телах есть самые дорогие ингредиенты для производства разных предметов и зелий, Грешник даже не подумает прикасаться к такой гадости.
        Пускай все сгниют.
        Видеть их не хочет.
        Добравшись до той же ложбинки, где звонил Рыське, а потом говорил с Тарком, Грешник останавливаться не стал. Руки будто огнём пекло, казалось, что он полностью запачкал их на всю жизнь. Только оттерев ладони песком и отмыв в морской воде, вернулся в укрытие и взялся за телефон.
        Вы убили антагониста: рядовую тварь.
        Рядовая тварь: бронированный скорпион пустыни. Каста: нет. Уровень 19.
        Усиления: значительно повышенная защита от дальнобойных физических атак, улучшенное сейсмическое чутьё, повышенная защита от яда, давление на психику.
        Получено 45 баллов.
        +206 к карме.
        Бронированный скорпион пустыни вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Что? Девятнадцатый уровень? Да, для Грешника с его пятнадцатым разница невеликая, но ведь надо учесть, что он не кто зря - он топ-один. Основная масса участников значительно от него отстаёт, и подобный противник для них серьёзнейшее испытание даже один на один. Ну а стая гигантских скорпионов - верная смерть.
        Стартовое описание яруса не намекало на то, что здесь можно гарантированно погибнуть на первых шагах.
        Это что, выбранная высокая сложность сказывается? Возможно. Хотя, не скажешь, что опасности чересчур велики. Да, тяжеловато пришлось, но ни царапины не заработал, относительно просто отвертелся. С таким-то оружием и личными данными можно и от более серьёзных противников запросто отбиваться.
        А вдруг это не сложность старта? Вдруг такие противники - повсеместное явление? И то, что для него изматывающий бой, для других - смертельно опасное испытание с мизерными шансами на успех.
        Захотелось позвонить Рыське, но увидел пришедшее пару минут назад сообщение от Тарка. Грешник вибрацию телефона тогда не заметил, потому что с остервенением отмывал руки, вообразив, что изгваздал их во внутренностях тварей.
        Тарк - Грешнику.
        С Рысей всё в порядке. Сидит на месте, ждёт одну хорошую девочку. Та рядом, идёт к ней. По пути к ней ещё один надёжный парень присоединится. Втроём они там точно не пропадут, а дальше может ещё с кем-нибудь из наших получится их свести по-быстрому. Пытаемся все собраться. Пока ситуация непонятная, но похоже, что нас сильно разбросало. Про твой Скелетен Кост никто ничего не знает. Что это за место - без понятия. Но я продолжаю спрашивать.
        Грешник хотел было ответить, что Скелетен Кост - это место, предназначенное для удаления из организма твёрдых отходов. Но не стал тратить сообщение на выплеск негативных эмоций.
        Говорить пока особо нечего. Вот соберёт информацию, тогда - возможно.
        Отпил из бутылки, с унынием убедился, что уровень воды в ней существенно понизился. В такую жару часто прикладываться расточительно, надо бы до вечера подождать. Но как тут утерпишь, если поджариваешься заживо.
        Придётся почаще забредать в море. Не очень-то удобно, но на некоторое время это даст дополнительное охлаждение, что снизит потери влаги из организма.
        Достал из рюкзака маскировочную накидку. Разумеется, маскировки от этой зелени на фоне светло-жёлтого песка ждать не приходится, зато слегка от зноя прикроет.
        Знал бы, куда занесет, взял бы за баллы зеркальную накидку. Видел же в списке, но только посмеялся тогда. Ведь спрятаться под такой разве что от слепого получится.
        Зря насмехался - стоящая вещь.
        Внимательно изучил все сообщения о победах. Да, действительно уровни тварей напрягают. Оказывается, девятнадцатый - самый слабый. Хватает двадцатых, есть и двадцать первые, и двадцать вторые.
        И даже один двадцать третий затесался.
        Заодно забрался в меню всеобщих достижений второго яруса. Не ради пустого интереса, а чтобы прикинуть, один ли он так лихо начал косить приличных тварей со старта, или это распространённая практика.
        Топ убийств смотреть не стал - в этом пользы сейчас точно нет. А вот в топе набранных на втором ярусе баллов обнаружил себя на первом месте. Ближайшие конкуренты - пара ничем не примечательных участников. Впервые видит их прозвища. Одно похоже на азиатское, второе явно европейское. И оба отстают почти на порядок, что нельзя объяснить лишь завышенным коэффициентом трофеев у Грешника.
        Следовательно, он один сходу нарвался на богатую поляну и сумел её эффективно выкосить. То есть, произошедшее пока что нельзя считать распространённым на втором старте явлением.
        Покопался в контейнерах. Убедился, что и добыча соответствует силе дичи. Символов развития минимум по семь-восемь десятков выпадает, и по десятку с лишним знаков уровня. Несмотря на то, что общий коэффициент трофеев здесь порезали с двойки на полтора, разница в результате не ощущается. Скорее всего, цифры радуют по той причине, что у каждой твари минимум по три усиления, а они всегда положительно влияют на результативность.
        Плюс дополнительный бонус за сложность старта работает. Вот и набегает за всё.
        Причина парадокса, когда стрелы с трудом справлялись с тем, что играючи сокрушал гуань, теперь известна. Оказывается, у всех скорпионов имеется неприятное для лучника усиление. Они защищены от дальнобойных физических атак. Печально, конечно, но не смертельно, пробить хитин возможно. К тому же это преимущество совершенно не сказывается в ближнем бою.
        Откровенно говоря - не самая важная информация. Вновь забираться наверх ради охоты Грешнику не хочется. Да, там можно неплохо набивать трофеи, находя такие вот скопища тварей, но это совершенно не вдохновляет.
        Покосился на охапку стрел, извлечённых из скорпионов. Вот из-за них, главным образом, и казалось, что руки теперь необратимо-испачканные.
        А ведь боеприпасы тоже как-то отмывать придётся. При одной мысли об этом тошнить начинает.
        Ладно, сейчас наберётся решимости и займётся этим. А потом пойдёт по берегу на запад. Там, вдали, темнеют развалы камней и вздымаются скалы, похожие на гигантские пальцы, устремлённые вверх. Есть ли возле них вода - неизвестно, а вот тень определённо имеется.

* * *
        Грешник стоял перед скалой. Иссечённая ветрами и изжаренная зноем, она почти растеряла природный цвет, почернела, будто запечённая, из-за чего даже издали сильно отличалась от мокрого песка. Однако, несмотря ни на что, она оставалась крепкой, достойно выдерживая натиск волн. Прилизанная каменная стена уходила в море метров на семьдесят, будто громадный бастион, вздымающийся на тридцатиметровую высоту.
        Со стороны пустыни это образование тоже неплохо смотрелось. Здесь песку впервые пришлось потесниться, уступая дорогу камню. Похоже, дальше к западу побережье скалистое, что, возможно, хороший признак.
        Грешник поднялся наверх там, где проходила граница песка и камня. Булыжники тут валялись в изобилии, всех размеров, плюс скальных выступов хватало. Идти куда проще, чем по сыпучему склону бархана.
        Забравшись на вздымающийся над пустыней каменный зуб, Грешник посмотрел на запад. Убедился, что был прав в своих предположениях. Дальше песок лишь местами достигает воды серьёзными скоплениями. В основном пляжи каменные. Причём не галечные, а именно каменные: похожие на подушки скалы разных габаритов прилегают друг к дружке, слагая обширные полосы, омываемые бурным прибоем. И на скалах этих лежат сотни морских котиков или похожих на них созданий.
        А ещё Грешник увидел скорпионов. Чуть ли не за каждым большим камнем и скальным выступом скрывались уродливые твари, при виде которых зубы сами по себе норовили заскрежетать.
        Присев, чтобы поменьше бросаться в глаза, начал осматривать лежбище котиков внимательно. Ластногие не проявляли беспокойство, но при этом там и сям просматривались обглоданные скелеты этих созданий. Некоторые выглядели свежими, и, похоже, смерть их настигала на приличном удалении от воды.
        И ещё разглядел множество отдельных костей и черепов и их обломков. Огромное множество, неисчислимое, местами они покрывали скалы почти сплошным слоем. Будто тысячи и тысячи зверей год за годом находили здесь свою смерть, после чего скелеты их разрушали штормовые волны и ветер.
        Выглядит так, будто скорпионы традиционно караулят здесь тех котиков, которые опрометчиво отдаляются от моря. Но сколько Грешник ни вглядывался, не заметил ни одного гада, который бы затаился в опасной близости от воды. Да и те, по идее, не тупые, при первом намёке на угрозу должны проворно улепётывать навстречу прибою.
        Как же их подлавливают?
        Непонятно.
        Ну да ладно, это проблемы сосуществования скорпионов и котиков. А вот как быть с проблемой Грешника? Нечего и думать двигаться дальше этим путём. Если он спустится с каменного зуба, уже через полсотни шагов придётся красться босиком по раскалённым камням, надеясь, что так скорпионы не почуют сотрясений. Ведь у каждого в усилениях указано приличное сейсмическое чутьё, что и позволило закопавшимся гадам засечь приближение добычи. Сначала ближайший зашевелился, выбираясь из песка, а там и остальные подключились.
        Дальше, чуть в стороне от непроходимой береговой полосы, песок снова берёт своё, заметая камни. И кто знает, сколько скорпионов в нём скрывается? Если тут, на виду, их десятки, там, должно быть, сотни.
        Интересно, почему эти не ушли в пустыню? Самые голодные, что ли?
        Ответ находился на поверхности, как и эти твари. Все они не где попало засели, а строго в тени. Очевидно, даже для кошмарных созданий дневной зной нестерпим.
        Тогда что же здесь творится ночью, когда их ничто не сдерживает?
        Что-то… То и творится, из-за чего весь берег засыпан костями.
        Надо отдать должное кукловодам. Зря он ругал их за недостоверность, когда сражался на макушке бархана. Создавая свои декорации, они даже в мелочах не забывают о реалистичности. Населив край пустыни полчищами гигантских скорпионов, позаботились организовать для них кормовую базу. Теперь над вопросом о том, чем питаются твари, размышлять не приходится.
        Да уж, даже здесь жизнь кипит, между морем и песком. Описание не соврало, возможности для развития колоссальные. С котиков, которые находятся в поле зрения, можно получить столько трофеев, что спина лопнет тащить. И это если не считать маячивших на виду скорпионов.
        На первом ярусе богатые места тоже попадались, но настолько щедрого на добычу Грешник не припомнил. Разве что водохранилище с крокодилами могло сравниться, однако тамошние твари очень уж твердошкурые и проблемные. А котиков можно легко расстреливать охотничьими стрелами издали, защищёнными они не выглядят. Проблема может возникнуть лишь если они начнут массово разбегаться, укрываясь в море. Только вечно там отсиживаться вряд ли станут, да и каменное побережье тянется неизвестно насколько, но явно далеко. Одно лежбище переполошит, чуть дальше на другое переберётся.
        Увы, открытые богатейшие охотничьи угодья не радовали. Вот что тут прикажете делать Грешнику? Попытаться пройти, не потревожив скорпионов? Нет, он не настолько уверен в своих талантах лазутчика. Зато почти не сомневается, что в какой-то момент может начать глупить, оказавшись в окружении там и сям затаившихся кошмарных тварей.
        Очень уж сильно они его нервируют.
        Проклятая фобия…
        Ночью тем более пройти не получится. Помнится, что именно в это время суток обычные скорпионы активизируются. Эти, судя по некоторым намёкам, такие же. Не просто так в песок закапываются и в тени прячутся, забиваясь под камни, будто уродские крабы. Ждут, когда жара спадёт, вот тогда-то и начнут наведываться на лежбище. Нечего и думать тихо прошмыгнуть при таких раскладах.
        Разворачиваться, обогнуть мыс и направиться на восток? Но Грешник не маленький и наивный мальчик, полученной информации хватило, чтобы понять главное.
        Он оказался в нехорошем месте.
        И ещё вспомнил то, что почему-то плохо закрепилось в памяти. Не хотело проявляться в полном объёме.
        Бесконечный лист белоснежного пластика. Два стула. Два человека. Или, скорее - два создания. Одно из них - он. Ещё не бесправный участник по прозвищу Грешник, но уже одной ногой в новой жизни.
        Как тогда сказал безликий незнакомец?
        «Я хотел бы ответить, что на моей стороне тебе будет проще, но, увы, это не так. Не совсем так. Однако то, насколько я тебя узнал, подсказывает, что тебя может заинтересовать именно это. Итак, если ты перейдёшь на мою сторону, твой старт будет непростым. Ты окажешься в невыгодных условиях в весьма небезопасном месте. И это будет повторяться снова и снова. Тактическая уязвимость, которая может убить тебя сразу, на старте испытания, или в начале любого яруса. Но у тебя будет стратегическое преимущество, при помощи которого ты сможешь продвигаться выше с меньшими затратами. Если ты выживешь на старте, это тебе пригодится в будущем, это будет помогать на всех ярусах».
        Похоже, так и есть. Если вспомнить первый ярус, Грешнику право выбора не предоставили, однако он всё равно оказался в красивом, но очень нехорошем месте. На оконечности узкого скалистого мыса. По воде оттуда уплыть не позволяли стражи моря, попытка пройти по суше провалилось, когда наткнулся на гаков. И почти нет сомнений, что сумей их тогда обойти, дальше поджидало что-то другое, предназначенное не позволить ему запросто покинуть точку высадки. Вот и пришлось сидеть на камнях, пока на сигнал активировавшегося телефона не пожаловала шайка Драко.
        Здесь география не та, но ситуация похожая. Плыть по морю не дадут всё те же стражи, а по каменной полоске, омываемой прибоем, далеко не пройти. Там трещины и мокрые вертикальные стены путь преграждают. Передвигаться получится только по полосе песка, при этом неизвестно, что на ней происходит ночью. На скалах относительно безопасно лишь на самом краю лежбища, а дальше скорпионы не пропустят. Шагать на удалении от них, по пустыне - нет уж, увольте.
        Одного раза хватило.
        Развернуться и отправиться на восток? Но логика подсказывала, что раз уж Грешника последовательно высаживают в самых неудобных местах, скорее всего он и там наткнётся на какую-нибудь преграду.
        Осмотревшись, уставился на «каменный зуб», вздымавшийся шагах в пятидесяти. Выветривание причудливо обточило скалу, придав ей форму чуть наклонённого пальца высотой под десяток метров при среднем диаметре не больше трёх. Наверху относительная ровная площадка, на которой хоть стой, хоть лежи. Места не так много, но достаточно, чтобы расположиться с комфортом.
        Ещё раз пробежался взглядом по позициям ближайших скорпионов и призадумался.
        А что если?..
        Глава 6. Самое отвратительное побоище
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        Скала обладала не только причудливой формой, но и сложной поверхностью. Будто изъеденная сильной кислотой, неровная, вся в глубоких кавернах, но при этом камень прочный, без намёка на рыхлость. Есть за что надёжно цепляться. Благодаря этому Грешник, пробежав через открытое пространство, легко вскарабкался на вершину, стараясь при этом не оглядываться и даже не коситься по сторонам.
        Сейчас главное - оказаться наверху. Отвлекаться нет смысла, да и чревато падением.
        А падать никак нельзя.
        Лишь оказавшись на площадке, Грешник крутанулся, изучая подступы со всех сторон. Как и предполагал, дежурившие в теньке скорпионы не оставили его забег без внимания. Но вот то, что к скале бросятся не только ближайшие, но и прятавшиеся в полусотне, а то и больше метров, стало сюрпризом.
        Нехорошим.
        Хотя, если подумать…
        А может оно к лучшему? Если членистоногие засекают добычу в таком радиусе, можно не частить с перебежками. Продуманно подбирать следующую позицию на эффективном удалении, зачищать вокруг неё одновременно кучу тварей и перебираться к новой. Здешние скалы многочисленные и причудливые, несложно выбирать удобные для обороны.
        Поспешно скинул рюкзак, положил на него лук и стрелы, но хвататься ни за то, ни за другое не стал. Пускай лежат наготове, не сковывая движения.
        Грешнику очень не хотелось разбираться со скорпионами при помощи гуаня. Чем дальше от него твари, тем лучше для психики. Вот только куда прикажете деваться? Стрел изначально было не так уж много, часть сломалась в предыдущей схватке. Сырья для их производства здесь не видать. Да, геологическое чутьё подаёт сигналы, что рядом, возможно, располагается залежь полезных ископаемых, но неизвестно, что это за руда.
        И, самое главное, - где прикажете брать древесину? Ведь какая попало не подходит, требуется особая, связанная с испытанием.
        Как Грешник и предполагал, даже вертикальная поверхность камня не стала для скорпионов серьёзным препятствием. Да и вертикальность здесь относительная, ведь неровностей предостаточно со всех сторон. Хотя надо признать, что забирались гигантские членистоногие не так проворно, как их мелкие земные аналоги. Очевидно, им приходилось считаться с повышенным весом. Но всё равно даже самым умелым скалолазам до них далеко.
        Они не карабкались, они шли, ловко цепляясь кончиками лап за многочисленные неровности.
        Грешник определил самого ловкого, позволил ему почти забраться на площадку, где встретил размашистым ударом, наискось отрубив клешню с частью передней части туши. И, тут же сместившись, с силой кольнул следующего.
        И понеслось. Скорпионы чересчур тяжеловаты, чудеса ловкости на вертикальных или близким к них поверхностях проявлять неспособны. Поднимались проворно, но недостаточно быстро, чтобы Грешник не успевал контролировать подступы к невеликой площадке со всех сторон.
        Он рубил и колол, рубил и колол. Обычно даже не пытался убить, ведь нет смысла тратить лишние силы. Достаточно нанести серьёзную рану, чтобы тварь свалилась. Рухнув на острые камни, некоторые оставались валяться, едва шевеля лапами, а рядом частенько появлялись контейнеры. Другие находили в себе силы отправиться на вторую попытку. Но карабкались уже с трудом, да и добивать покалеченных проще простого.
        Грешник сделал зарубку в памяти. На будущее следует выбирать позиции повыше. Вес у скорпионов немаленький, если при падении будут успевать набрать смертоубийственную скорость, не придётся добивать.
        Заодно поглядывать вдаль начал, присматривая подходящие скалы. Благо выбор здесь огромный, причудливые каменные образования тянутся по берегу неизвестно насколько. Кукловоды будто специально устроили длиннющую полосу из громадных каменных «сосулек». Ни дальше в пустыне их ни видать, ни из моря не выглядывают. Строго к воде жмутся.
        Несмотря на то, что скорпионов напало больше, чем ожидалось, трудностей с их успокоением не возникло. Уже спустя десять с небольшим минут Грешник осторожно спустился и добил тех, которые подавали признаки жизни, но передвигаться уже не могли.
        Собрал контейнеры, торопливо рассортировал добычу. Всё, кроме знаков уровня и символов развития, ссыпал вместе. Разломал на ресурсы выпавший боевой молот, компоненты туда же отправил.
        Со знаками уровня и символами развития поступил нехитрым способом, позволявшим уменьшать их количество в абсолютном, но не в количественном исчислении. Этому фокусу его научил Бес. Торговцам больше чем кому-либо приходилось страдать от лимитов на переноску предметов испытания. Вот и придумывали различные хитрости.
        Допустим, у тебя есть сто знаков уровня номиналом по одной единичке. Это значит, что тебе приходится носить с собой сто мелких предметов, что при стартовом лимите в сто пятьдесят - серьёзная цифра. Если ещё какое-то добро насобирал, рискуешь начать терять имущество. Приходится выкручиваться всеми возможными способами.
        Например, можно все сто поместить в контейнер и вложить их в прогресс своего уровня. Только при этом следует написать на крышке, что прибавить надо всего лишь единичку. Когда контейнер развалится, среди обломков обнаружится подковка с номиналом девяносто девять, - лишние сохранятся компактно.
        То есть, вместо ста предметов мизерного достоинства у тебя окажется один большого. И единичка, вложенная в уровень. Что так, что так размерность не увеличивается, символ с любой цифрой так и остаётся мелким предметом.
        Вот так Грешник сейчас и поступил. Благо, пустых контейнеров немало, все не унесёшь, даже хитря со складыванием их в «матрёшки».
        Завершив возню с трофеями, присел в теньке от скалы, позволил выпить себе ещё пару глотков. Да уж, здешняя охота напоминает работу в преисподней, выматываешься из-за жары безумно. Как назло ещё и ветер начал стихать, следовательно, охлаждал меньше.
        Забрался в телефон, прочитал ещё одно сообщение от приятеля.
        Тарк - Грешнику.
        Рыся встретилась с моей парочкой. У них всё нормально. Я продолжаю спрашивать народ про Скелетен Кост. Моих ребят на нём точно нет, но один видит вдали, на востоке, что-то похожее на краешек пустыни. Насчёт барханов пока непонятно, обещает выяснить. Если они там есть, я тебе скажу. И ещё к северо-западу от него какие-то горы. Хорошо выделяется одна, с раздвоенной вершиной. Говорит, на клешню краба похожа. Может сумеешь её разглядеть, тогда понятно станет, куда тебя занесло. Если что выяснишь, сразу маякни мне.
        Грешник набил ответное сообщение, спросив, не видел ли кто-нибудь скорпионов размером с недельного телёнка. Тарк ответил почти молниеносно, заверив, что если бы такое случилось с кем-либо из его людей, его бы непременно уведомили. И, догадываясь, к чему задан этот вопрос, сказал, что народ дружно изничтожает всевозможных антилоп, зебр и даже жирафов. Такой живности местами хватает. Видели больших кошек, но, вроде как, стычек с ними пока не отмечалось.
        Да уж, кто-то из мирных травоядных рогатых трофеи выбивает, а Грешнику достались противники, хуже которых не придумаешь.
        Заглянул в рейтинг по баллам и нахмурился. Неугомонные азиаты на месте не стояли, их разрыв с Грешником резко сократился, несмотря на то, что он сейчас прикончил четырнадцать скорпионов.
        Это чем они там занимаются? Зебр стадами косят, что ли?
        Возможно. А, значит, надо не в теньке прохлаждаться, а продвигаться дальше. Глядишь, постепенно доберётся до прекрасных мест и заодно по пути столько контейнеров набьёт, сколько конкурентам не снилось.

* * *
        И пошло-поехало. Грешник всё дальше и дальше перебегал от одной удобной скалы к другой. Забирался на вершины и начинал косить торопящихся следом скорпионов. Те ни клешни, ни жало в ход пускать не успевали, при атаке снизу вверх они ровным счётом ничего собой не представляли. Да и длинное древковое оружие позволяло не подпускать их на опасную дистанцию. Зачистив всех увязавшихся и набежавших вслед за ними, торопливо собирал трофеи (не забывая про хитрости с уменьшением количества), после чего цикл повторялся.
        Несколько раз попадал в ситуации, щекочущие нервы. Во всех случаях это оказывались скорпионы уменьшенного размера и тёмного, почти чёрного окраса. То ли за счёт сниженного веса, то ли по другой причине прыти у них оказывалось заметно больше, чем у крупных собратьев. По вертикальной скале ловкачи взмывали чуть ли не со скоростью бегуна-спринтера.
        Это напрягало.
        Хорошо, что ненормально-шустрых тварей здесь немного. Столкнувшись с таким гадом впервые, Грешник запомнил, как выглядит опасная тварь и затем занимался ими в первую очередь.
        Человек - существо, способное приспособиться к чему угодно. Вот и он спустя несколько часов мог пожаловаться разве что на жажду и усталость. Воду приходилось расходовать гомеопатическими дозами, ведь пополнить запасы негде, а здешняя жара стремительно отбирала как влагу, так и силы.
        Громадные скорпионы, при виде которых поначалу едва в обморок не падал, по-прежнему не казались симпатичными, но Грешник к ним почти привык. Поглядывал с омерзением, но уже без приступов тошноты.
        Сутки-другие такой охоты и глядишь, до симпатии дело дойдёт.
        Лишь бы не до любви…
        Солнце спустилось к горизонту. Жара при этом не отступила, но стала чуть терпимее. К этому моменту Грешник откупорил вторую, последнюю бутылку с водой, понимая, что ещё одни сутки в таком темпе попросту не переживёт. Работа с гуанем при высокой температуре воздуха - это не шутка. Организму требуется много влаги и еды.
        Пища в рот не лезла, а вот вода - больной вопрос.
        Как ни вглядывался при помощи амулета на запад, так и не сумел различить ничего нового. Причудливые скалы и «подушки» каменного берега тянулись там на километры и километры. В итоге обзор перекрывался, и нет ни намёка на то, что где-то дальше есть что-нибудь поинтереснее.
        А вот на севере перед закатом отчётливо начала просматриваться вереница гор. Её и днём иногда получалось разглядеть, но выглядела она в такое время скорее невнятным миражом, чем реальным ландшафтным объектом.
        Сколько до тех гор? Двадцать километров? Тридцать? Сорок? Грешник не знал. Зародилось подозрение, что этот хребет кукловоды вытянули вдоль моря не просто так, а как границу между зонами. То есть за ним может обнаружиться иной ландшафт, где есть вода, и нет скорпионов-переростков.
        Однако так ли это? Логика тех, кто всем здесь заправляют, непостижима. В целом они стараются подтягивать её к реальности, но далеко не всегда. Те же скорпионы никак не вписываются в привычную действительность. Такие твари на Земле, в теории, могли существовать лишь сотни миллионов лет назад. Тогда пропорция газов в атмосфере была иной, и прочие условия благоприятствовали членистоногим. Позже подобный гигантизм среди них уже не наблюдался.
        А здесь он вовсю процветает, и с дыханием никаких проблем. Лёгкие не ощущают разницу - обычный воздух.
        Непорядок.
        Если завтра не доберётся до воды, придётся пить морскую. Да, это плохо, но что остаётся? Мочу собирать? К тому же можно попробовать бороться с последствиями используя детоксикаторы. Их у Грешника три штуки, плюс браслет очищает организм. Но не факт, что это поможет, если всерьёз начать заливаться горько-солёной гадостью. То есть, сомнений в том, что отравление они снимут, нет, а вот насчёт утоления жажды - вряд ли. Понапрасну силы и медикаменты потеряет.
        Ночью станет прохладнее. Можно сражаться с тварями, теряя при этом меньше влаги и сил. Однако на подвиги не тянет, Грешник смертельно вымотался.
        Ему нужен отдых.
        Плюс он помнил, что на Земле у скорпионов ночью пик активности. И также помнил, сколько их скрывается в песке неподалёку от камней.
        Не хотелось бы столкнуться с сотней кошмарных тварей в непроглядном мраке.
        Отвязав от боковины рюкзака тонкий складной коврик, Грешник расстелил его на сухих водорослях, охапку которых притащил от моря, испугав там группу котиков. Положил по краям, в ногах и у головы несколько камней, небрежно окружив ими лежанку. Если во сне сползёт в сторону, упрётся в них и дальше не продвинется.
        Здесь, на самой высокой скале в округе, спать придётся с предосторожностями. Падение может привести не только к переломам, а и к новому старту.
        Если алтарь воскрешения сработает.

* * *
        Проснулся Грешник среди ночи. Нет, не из-за того, что, сдвинувшись, уткнулся боком в острый выступ одного из «предохранительных камней».
        Где-то поблизости раздавались знакомые звуки. Шуршание и дробное постукивание, то затихающее, то возобновляющее.
        Скорпионы.
        Но как?! Он ведь не просто выбрал самую высокую скалу в округе. Прежде чем зачистить это место два раза, забирался на другие, оставив под ними пару десятков дохлых тварей. Но именно здесь ни одной не тронул, всех «местных» выманил в сторонку и там разделался. Поэтому у подножия чисто, ничто не привлекает внимание. Кроме того хорошенько натёр подошвы ботинок влажными водорослями. От них столь остро несёт йодом, что ни одна ищейка не учует запах человека.
        Но твари как-то учуяли, и, судя по звукам, сюда карабкаются минимум две.
        Перевернуться на другой бок и снова попытаться заснуть - дрянная идея. Скорпионы просто так лезть на опасную высоту не станут, их действительно что-то заинтересовало. Следовательно, сама по себе эта проблема не рассосётся.
        Придётся что-то решать.
        На небе россыпь непривычных созвездий, в их окружении неполная Луна подбирается к зениту. Если на первом ярусе далёкие светила местами выглядели знакомо, здесь Грешник сходу ничего не узнал. Да и сейчас не до астрономических изысканий, ему срочно свет требуется. А его, увы, маловато.
        Припав к скале, он, сжимая гуань наизготовку, крутил головой, надеясь увидеть выбирающегося на край площадки скорпиона быстрее, чем тварь разглядит его.
        Заслоняя звёзды, нависшие над морем, взметнулась огромная клешня. Или у страха глаза велики, или действительно настолько большую увидел впервые. Не дожидаясь развития событий, Грешник тут же врезал по уродливой конечности, почти перерубив. И, чуть подавшись вперёд, поднялся, вслепую уколол в то место, где должна находиться туша твари.
        Попал в податливо-захрустевшее, живое. Сопротивление на острие гуаня мгновенно перестало ощущаться, - скорпион полетел вниз.
        Второй, учуяв колебания от передвижений человека (а может и услышав), удвоил усилия, почти успел забраться на площадку. Но сокрушительно-размашистый удар сбросил его вслед за первой тварью.
        Замерев, Грешник обратился в слух. После пары сочных хрустов, выдавших моменты падения скорпионов, монстры не проявляли признаков жизни. Тут ведь действительно высоковато, могли разбиться на камнях, или покалечиться до оглушения.
        Но что это? Там послышался хитиновый шелест, а вон там омерзительное постукивание. Всё громче и громче, чаще и чаще. И это происходит со всех сторон.
        Проклятье! Скорпионы окружили! Подтягиваются к скале!
        И уж явно не с целью хороводы вокруг неё водить.
        Даже с парочкой сражение вышло непростым. Почти вслепую пришлось работать. Ночная прохлада - это прекрасно, но вот освещения остро не хватает.
        Грешник, колеблясь, покрутил головой, надеясь, что ему послышалось, что тварей всего ничего. Увы, ошибки нет, их действительно много, и вскоре здесь будет не протолкнуться от рекордно-громадных ночных скорпионов. Если то, что выхватили глаза из мрака в ходе стычки, правда, габаритами они превосходят всех встреченных до этого. Отмахиваться вслепую, когда такие громадины полезут со всех сторон - безумная затея.
        Долго против них Грешник не продержится. Не успеет вовремя среагировать на подбирающуюся клешню или жало, и на этом, скорее всего, бой закончится.
        Раненого человека они легко задавят, а отравленный, скорее всего, мгновенно вырубится, ведь яда в громадной «колючке» хватит на десяток кашалотов.
        Поэтому, отбросив все сомнения, торопливо полез в рюкзак, нахваливая себя за предусмотрительность. Целую коробку химических источников света прихватил из куба, потратив на них несколько баллов. Тоненькие недлинные трубочки, которым много где можно найти применение.
        Ещё колебался при покупке, раздумывал. Ведь в телефоне есть фонарь, зачем ему ещё освещение? Но вспомнил, что на первом ярусе они однажды выручили, когда вовремя под руку подвернулись при выполнении задания Сяо.
        Вот и решил, что и тут их надо под рукой держать.
        Надламывая один «хис» за другим, Грешник принялся бросать их по всем сторонам с таким расчётом, чтобы устроить мерцающий круг. Света они дают мало, но на фоне сплошного ореола, устраиваемого вокруг скалы, силуэты взбирающихся скорпионов должны просматриваться прекрасно. Это, конечно, не заменит дневные удобства, но хоть какое-то ночное зрение Грешник обретёт.
        Скорпионы при виде светлячков, падающих с небес, припустили ещё быстрее. Но, подбегая к «хисам», тут же теряли к ним интерес и начинали лезть на скалу.
        Слух подсказывал, что там, дальше, во мраке, скорпионов ещё столько, сколько за весь день на глаза не попадалось. И Грешник изменил решение экономить боеприпасы, выпустил пару стрел по примеченным мелким тварям. Окрас их разглядеть трудно, но по резкости движений заподозрил тех самых гадов - опасно-ловких.
        Затем взялся за гуань.
        Приличная высота лишь оттягивает момент начала неизбежной рукопашной. Тут метража всего-то с пятиэтажный дом небогатой планировки, если не меньше. Плюс Грешник сглупил по неопытности. Для ночёвки выбрал чересчур широкую скалу с просторной площадкой наверху. Оборонять её в одиночку будет непросто.
        Подошёл к краю, выпадом встретил ещё одного шустрого скорпиона.
        И пошло-поехало.
        Он колол и рубил, колол и рубил. Больше, конечно, старался колоть. Это и удобнее, когда сверху вниз работаешь, и меньше устаёшь. Но, увы, не всегда возможно, когда твари наваливаются со всех сторон, то и дело приходится изображать из себя ветряную мельницу, стремительно растрачивая силы.
        Твари лезли со всех сторон, то поодиночке, то два или три скорпиона одновременно добирались до площадки. Вот их приходилось рубить от души без оглядки на риск изнеможения. Надо вовремя разбираться, пока полностью не вскарабкались.
        Однажды одновременно четыре ухитрились показаться. С ними Грешник успел справиться нормально, но тут сзади не выскочил, а прям вылетел ещё один - некрупный «ловкач». Лишь чудом увернувшись от жалящего хвоста, получилось сбросить его с площадки.
        Минуты сливались в часы, а Грешник всё бил и рубил, бил и рубил. Он давно принял стимулятор, затем второй. Но и тот уже перестал помогать, а третьего, увы, нет. Осталась лишь инъекция в браслете, однако этот вариант старался откладывать до последнего, когда совсем уж невмоготу станет.
        Тут дело не в том, что средство сильное, а в том, что оно на голову непредсказуемо влияет. Всякие идеи появляются, в том числе глупые, или даже попахивающие безумием. Как бы ни начать плодить ошибки. Тут даже одной достаточно, чтобы пополнить своими костями мрачные развалы берега скелетов.
        Меньше всего на свете Грешник хочет оставить тело на съедение скорпионам.
        Перебьётесь, твари…
        Разделавшись с очередной дружно забравшейся парочкой, Грешник отскочил к противоположному краю площадки. Там, по его подсчётам, вот-вот в радиусе действия гуаня окажется ещё один.
        Но тут поджидал сюрприз.
        Естественно - нехороший.
        На фоне мертвенно-бледного сияния промелькнул угловато-острый омерзительный силуэт. Небольшой скорпион из породы самых неприятно-ловких в самоубийственном прыжке оттолкнулся от выступа в скале, вытягивая клешни. Будь у Грешника меч или другое короткое оружие, он бы, возможно, успел если не ударить, так прикрыться, попытаться спихнуть. Увы, гуань сейчас пребывал в неудобном положении и быстро его не повернуть.
        Оставалось одно - тоже прыгнуть, но без экстрима - не навстречу. Просто в сторону отскочить и оттуда контратаковать.
        У Грешника почти получилось. Да, отскочил он удачно, вот только тварь успела хлестнуть хвостом вбок, а не через башку, как это пытались проделать её предшественницы. Необычный трюк, к такому опыт сражения не подготовил. Скорпиону так работать неудобно, потерял равновесие и не успел зацепиться за край. Вот и полетел вниз без посторонней помощи. Но, к великому сожалению, гадость сделать успел.
        Жало достало до бедра.
        Достало хорошо. Удар оказался столь сильным, что Грешник невольно присел на колено, не удержавшись от крика. Ногу свело столь чудовищной болью, что ночь стала абсолютно-тёмной. На миг показалось, что ослеп.
        Зато разум остался относительно ясным. Потянувшись к разгрузке, Грешник вслепую сунул руку в правильное отделение, нащупал детоксикатор.
        Несколько секунд ушло на то, чтобы закинуть его в рот и проглотить. Но в такой схватке это чертовски много, - скорпионы добрались до вершины и набросились со всех сторон. Зрение прояснялось быстро, Грешник видел, что никак не успевает сбросить всех.
        В отчаянии размахнулся гуанем, будто косой. Без намёка на техничность, на голой отчаянной силе. И, поразив сразу парочку, оторвал правую руку от рукояти, выхватил обрез, выпустил сноп картечи в ещё двоих, забирающихся на дальний край площадки.
        Тут же отбросил разряженное оружие и начал отмахиваться от лезущих со всех сторон тварей, то и дело крича от боли и ненависти.
        И ненавидел он сам себя.
        Идиот! Чёртов идиот! Кретин безголовый! Как он мог не заметить, что разрядились все отражения?! Остался голым в столь непростой момент и думал при этом, что ему ничего не грозит.
        Головой надо думать хотя бы иногда, а не только пищу ею принимать. Ведь сколько раз его задевали твари? Не один и не два. И при этом количество отражений снижалось единичка за единичкой. А сколько новых щитов он на себя набросил?
        Один! Ровно один за всё время!
        А ведь должен о защите на автоматизме заботиться. Не задумываясь и не считая.
        Да уж, с навыком ему ещё осваиваться и осваиваться.
        Если переживёт эту ночь.
        Энергия тела успела регенерировать, и Грешник, продолжая отбиваться, позаботился об уже эпическом навыке. Набросал на себя полный комплект отражений.
        Вот теперь другое дело, теперь можно снова подставляться.
        Если выдержит, если сбросит этих тварей и угостит гуанем тех, которые карабкаются следом, надо обязательно принять обезболивающее. Капсулы с ним выпадают нечасто, даже реже дефицитных детоксикатров, но он здорово рискует потерять сознание.
        И на этом бой закончится не в его пользу. Отлежаться в нокдауне десять секунд, как при честном боксёрском поединке, здесь не позволят.
        Скорпионы будто почуяли, что человек на скале почти всё, практически спёкся. Облепили камень сплошным покровом шевелящегося хитина, рвались наверх торопливо, не заботясь о безопасности, скидывая по пути нерасторопных сородичей и падая сами. Лезли тесно, чуть ли не в два слоя. Грешник, врезав по одному, отправлял с ним ещё нескольких. Туша, летя вниз, иной раз увлекала за собой до пяти и больше гадов.
        Свет от химических источников начал меркнуть. Нет, они продолжали работать, просто некоторые полностью завалило дохлыми тварями, а отблески от других едва пробивались из-под покалеченных туш и ошмётков. Невозможно сосчитать, сколько за эти часы пало от гуаня или разбилось из-за собственной неловкости. Вокруг скалы приличный вал образовался.
        Чудом выгадав несколько секунд, Грешник успел выхватить и обезболивающее, и блистер с пилюлей лечения. Рана на ноге не только чертовски болела, с неё ещё здорово хлестало, быстро отнимая силы.
        А их и так почти не осталось.
        Ещё несколько гадов отправил вниз, вызвав целую серию лавин из вовлекаемых в падение тварей. Да сколько их там?! Скала не просто шевелится, она заметно шире стала, обзаведясь омерзительным покровом по всей поверхности. Твари торопятся, создавая «пробки», лезут в таких местах друг по дружке в три слоя, а то и в четыре. Куда ни ударишь, обязательно в какую-нибудь гадину попадёшь. Грешник носился по кругу, как наскипидаренный, сбрасывая скорпионов десятками. Но это не помогало, противников меньше не становилось. Он с ужасом осознавал, что долго в таком темпе не продержится.
        Его уже шатает.
        Он на грани.
        Вон, сбрасывая сородичей десятками, лезет скорпион-переросток. Этот уже не с собаку крупную, этот по габаритам может с иной лошадкой сравниться. Места ему требуется немало, вот и сыплется мелочь с его пути, легко сметает её клешнями, будто мётлами.
        Прикинув, что быстро такая громадина не вскарабкается, Грешник отскочил на другой край, пару раз взмахнул там гуанем, после чего торопливо вернулся.
        Вовремя. Колющий удар в голову крупной твари. Не убил, но, как и прочим, ей этого хватило. Оторвалась от поверхности камня, полетела вниз, вовлекая за собой множество обычных скорпионов, карабкавшихся следом.
        Затуманенное сознание выловило какие-то изменения в окружении. Сосредоточившись, Грешник понял, в чём тут дело и повернул голову на восток. Так и есть, небо над побережьем, скрытым во мраке, сереет. Как показали дневные наблюдения за солнцем, экватор здесь близко, так что предрассветные сумерки не затягиваются надолго.
        Вот-вот рассветёт. Глядишь, и твари, активные во мраке, поумерят свой пыл. Да и отбиваться станет проще, ведь «хисы» уже почти «спеклись», да и закопало часть.
        Надо ещё немножко продержаться.
        Грешник заорал в ярости, пытаясь криком прибавить себе хоть кроху сил. Пошатываясь, замахнулся, разрубил уже почти забравшегося скорпиона, пнул один из последних оставшихся наверху камней, отправив его в накатывающуюся снизу шевелящуюся массу. И твари, получив «подарок», посыпались с его пути одна за другой.
        Подволакивая повреждённую ногу, добрался до другого края, размахнулся.
        И замер, ничего не понимая.
        Бить некого. В тусклом мерцании угасающих «хисов» и проблесках стремительно приближающегося рассвета прекрасно видно, как живой покров схлынул. Скорпионы, мешая друг дружке пуще прежнего, торопились спуститься. У подножия уже образовалась знатная свалка, где на покалеченных гадов торопливо набегали спускающиеся, и тут же оказывались под гнётом следующих за ними.
        Не веря глазам, Грешник прошёлся по периметру. Да, так и есть, повсюду наблюдается одинаковая картина.
        Твари отступают дружно и без оглядки.
        Посмотрел на восток. Небо там прояснилось ещё сильнее, но это ещё не восход, света почти не прибавилось.
        Другой бы обрадовался столь неожиданному и в высшей степени своевременному исходу битвы. Но только не Грешник.
        Он привык во всём подозревать подвох, вот и сейчас не верил, что обошлось без него.
        Нет, тварей не приближение рассвета спугнуло.
        Но что тогда могло на них повлиять, если не это? Ведь у них все козыри, отовсюду стянулись, их сотни и сотни, недолго отбиваться оставалось. Ещё чуть-чуть, и могли задавить массой единственного защитника скалы. Грешник к этому времени до такой степени вымотался, что сам не понимал, какая сила его на ногах удерживает.
        Так что же их прогнало?
        Внизу мигнул один хис, затем второй. Вот и третий перестал мерцать, его свет заслонила тёмная масса. К этому времени скорпионы, устроившие давку у подножия, успели разбежаться. Лишь тяжелораненые валялись сплошным слоем, шевеля лапами и хвостами.
        И по этой массе изрубленных и покалеченных при падении тварей передвигалось что-то огромное.
        Жуткое.
        В свете «хиса» промелькнула клешня столь невероятного размера, что Грешник похолодел, снова глазам своим не поверив. Самые рекордные ночные твари, неприятно удивлявшие небывалыми габаритами, в сравнении с этой смотрелись малявками. И все фобии, уже было позабытые после долгого боя, навалились на психику с новой силой.
        Нет, это невозможно! Даже сотни миллионов лет назад таким тварям не было места на планете.
        Ему определённо показалось. Воображение шалит.
        Увы, нет, всё реально, наконец-то удалось разглядеть тварь полностью. Монстр добрался до скалы и полез наверх. Его силуэт неплохо просматривался на фоне мерцания ещё не погасших «хисов». Грешник действительно ошибся с размерами, но, увы, в меньшую сторону.
        На самом деле всё гораздо хуже, чем показалось изначально. Да эта тварь даже не с буйвола вымахала, а куда больше. Клешни такие, что ей не требуется яд, без труда перекусит на две части что человека, что котика морского.
        Последний камень отправился в полёт и звонко отскочил от хитина.
        Ноль эффекта.
        Грешник ухватился за лук. Чем больше успеет потрепать исполинского гада, тем проще будет, когда дело дойдёт до гуаня.
        Выстрел.
        Рикошет.
        Выстрел.
        Снова рикошет.
        Чёрт! Бронебойные стрелы отлетают, будто тростинки. А тварь на это даже не дёргается. Ловкости при таких габаритах ей не хватает, продвигается неспешно, зато уверенно. Не сомневается, что человеку от неё не уйти.
        Да и он в этом почти не сомневается. Точнее его страх перед омерзительными гадами, вернувшийся в тысячекратном размере, на все сто уверен в печальном исходе.
        Но глаза боятся, а руки делают. Грешник замер на краю площадки с гуанем наизготовку. По его прикидкам, клешни у твари столь длинные, что он теряет преимущество в дистанции. То есть работать придётся на равных со скорпионом.
        Результат такой работы Грешнику представлялся весьма предсказуемым. То есть предстоящая схватка изначально выглядела проигрышной. И потому решил поднять свои шансы, вложившись в отчаянную атаку на максимальной дистанции. Это срабатывало против обычных скорпионов, в том числе самых крупных из них, так почему бы и с гигантским гадом не попробовать.
        Дождался, когда монстр подобрался на критическое расстояние. Вот-вот и дотянется клешнями, медлить нельзя.
        И Грешник без затей вскинул гуань над головой, замахиваясь им, будто ломом, который собирается вбить в асфальт.
        А затем, приседая, действительно вбил.
        В голову твари.
        Скорпион вскинул было клешни навстречу, но тяжёлому существу непросто действовать на вертикальной скальной поверхности. Цепляется всеми силами и конечностями, пытаясь удержать немаленькое тело. Это не способствует быстроте движений, вот и не успел среагировать.
        Остриё гуаня с треском вонзилось в пасть твари, уйдя вглубь до середины наконечника. Грешник попытался выпрямиться, продолжая сжимать рукоять, но куда там, оружие прочно засело в ране. И тут же скорпион дёрнулся, снова замахиваясь клешнями. Пришлось отпускать древко и отскакивать от края.
        Но монстр, отогнав человека, сам пострадал от своей торопливости. Чересчур серьёзная рана и слишком резкие движения. Отчаянно попытался вцепиться в скалу, но не повезло, оторвал от неё камень. И полетел вниз, шмякнувшись так, что земля дрогнула, а со стороны моря донеслись панические крики морских котиков.
        Зародилась надежда, что это всё, это победа. Весу в этом скорпионе уж точно не меньше тонны, а загремел он с высоты в несколько этажей, да на камни. При столь солидной массе пережить такое падение непросто.
        В тусклом свете догорающих «хисов» неспешно зашевелились лапы и громадные клешни. Неуклюже перевернувшись на брюхо, тварь несколько секунд не шевелилась, а затем снова полезла на скалу. Уже не так бодро, заметно, что досталось ей неслабо. Однако гад всё равно карабкался достаточно уверенно, чтобы Грешник понял: это не победа, это наоборот - неизбежное поражение.
        И чем встречать? Луком? Так толку от него ноль. А гуань, глубоко засевший в голове, так и торчал из скорпиона, будто бушприт парусного судна. Но это, похоже, твари нисколечко не мешало.
        Больших камней больше нет, но осталось несколько мелких. Но за неимением лучших пришлось пустить в дело. Они гулко стучали по панцирю, но это не более чем жест отчаяния, ущерба от них быть не может. Слишком незначительные, тварь не обращала на них внимания, лезла с той же скоростью.
        Глядя, как монстр приближается, Грешник прикинул свои шансы на то, чтобы вытащить оружие из туши, и понял, что они весьма призрачны. На это потребуется время, а клешни с лёгкостью достают дальше оконечности древка. И, как показал опыт, тварь ими действует достаточно проворно. Разве что понадеяться на отражения.
        Но вот хватит ли их? Да и если хватит, чем Грешнику поможет гуань? Вон как глубоко засел, а толку не видать. Похоже, от падения со скалы скорпиону досталось куда больше, чем от раны.
        Снова встав наизготовку на краю, Грешник дождался, когда тварь приблизится, и резко присел, протягивая руку. Нет, не за древко гуаня ухватился, а чуть шлёпнул по взметнувшейся навстречу клешне. Да так ловко это проделал, что ни единого отражения не сняло.
        А в момент касания ладонь, можно сказать, была кое-чем «заряжена».
        - Исследовать!
        Тут же к горлу подступил тошнотный комок. Подробности, высвеченные навыком, способны отбить аппетит даже у самого голодного человека.
        Стараясь не вникать в омерзительный внутренний мир ужасающей твари, Грешник выхватил главное.
        Голова у этого скорпиона - тоже уязвимое место. Но тот сгусток, поражение которого способно привести к мгновенной гибели, засел в её центре, в обширной оболочке из мягких тканей. А те, увы, снаружи надёжно прикрыты хитином. Лезвие гуаня, войдя в пасть, погрузилось глубоко, но не повезло, ушло чуть в сторону, вдоль панциря, промазав на ладонь мимо «ахиллесовой пяты».
        Грешник не знал, действительно ли атака в такое место способна свалить тварь мгновенно. Но логично предполагал, что если это окажется не просто единичная рана, а тотальное поражение уязвимой зоны, шансы на победу многократно возрастут.
        Именно на это сделал ставку. Да - чертовски рискованный ход. Выглядит глупо, о таком страшно думать. Но все прочие варианты гораздо хуже.
        Времени придумать что-то понадёжнее не осталось, тварь уже забирается на площадку.
        Попятившись, Грешник изобразил крайнюю степень испуга. Да, в принципе, даже изображать особо не пришлось, само собой вышло, естественно, а не наигранно. Кто знает, вдруг эти твари способны считывать эмоции. Пусть думает, что жертва полностью деморализована, следовательно, серьёзного сопротивления ожидать не приходится.
        Гуань, не поразив жизненно-важный центр твари, похоже, повредил ей несколько глаз слева. Забираясь, скорпион начал смещаться вбок, чуть поворачиваясь. Возможно, только с этой стороны у него нормально работает зрение.
        А Грешник, перестав пятиться, тут же рванул вперёд. Площадка маленькая, и её уже наполовину заняла забирающаяся тварь. Но на этом невеликом пятачке он сумел выжать из себя всё возможное. Дёрнулся влево, затем резко вправо, обманув клешню, ударившую мимо и проскакивая к той стороне, где со зрением у гадины всё плохо. Второй боевой конечностью скорпион цеплялся за скалу, подтягивал повреждённую тушку, потому своевременно пустить в ход не успел.
        Грешник взмыл в воздух, на лету успев поднять ноги. Опасался задеть снующее туда-сюда древко засевшего в монстре гуаня. И приземлился на широченный щиток, прикрывавший переднюю часть чудовищной туши.
        Не медля, тут же вбил массивное лезвие ножа под его край и отчаянно навалился, потянул, приподнимая хитиновую пластину.
        Тут же по телу прошёл разряд, - скорпион пустил в дело хвост. Отражение выдержало удар, но полностью принять на себя импульс не смогло. Грешника толкнуло в спину и прижало к твари столь тесно, что в рот брызнула омерзительная жижа, вырывающаяся из-под панциря. Как показало сканирование, щель, в которую зарылся клинок ножа - тоже уязвимое место. Но тут требуется оружие подлиннее, этим клинком серьёзно навредить получится, только если время есть.
        А его нет.
        Поднапрягся, разворачивая нож боком и при этом удерживая щель между пластинами в расширившемся состоянии. До скорпиона что-то дошло: одновременно врезал жалом и попытался ухватить за ноги, свешивающиеся по обе стороны от древка гуаня. Конечности спас разряд очередного отражения, а дальше тварь в суете своей и слепоте не поняла, что клешня соскользнула с неуязвимой цели и сомкнулась на мёртвом дереве. Чудище заполучив совсем не то, что хотело, принялось терзать глубоко засевшее оружие, доставляя себе лишние страдания.
        А Грешник, сбившись со счёта разрядов отражения и неистово надеясь, чтобы хотя бы один щит всё ещё продолжает защищать его тело, выхватил обрез и просунул в щель меж пластин на всю длину. Поднатужился, проталкивая ствол через податливую мякоть к пульсирующему рубиновыми отблесками уязвимому ядру. Обширное ранение в этот комок омерзительной плоти грозило скорпиону быстрой смертью.
        Зашелестели сегменты вздымающегося для удара хвоста.
        Дульный срез замер в считанных сантиметрах от «ахиллесовой пяты» твари.
        Указательный палец согнулся.
        Глава 7. Полцарства за стакан воды
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        Вы убили антагониста: элитную тварь.
        Элитная тварь: кошмарный скорпион Берега Скелетов. Каста: нет. Уровень 39. Усиления: улучшенная выносливость, улучшенная хитиновая броня повышенной прочности, улучшенное ночное зрение, тепловое зрение, острая реакция на удалённые источники освещения, улучшенный нюх, сильно повышенная защита от дальнобойных физических атак, улучшенное сейсмическое чутьё, повышенная защита от яда, давление на психику, улучшенный бег по любым горизонтальным и близким к ним поверхностям, усиленная ядовитость.
        Получено 117 баллов.
        +846 к карме.
        Кошмарный скорпион Берега Скелетов вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Грешник, в который раз перечитывая сообщение о победе, покачал головой. Оказывается, то, что он считал подвигом, на самом деле до него сильно не дотягивает. Почти что с рядовой тварью напоследок сразился, приняв её за редкое чудовище.
        Ниже рядовых вроде не бывает. Это самые простые и распространённые создания. Дальше идут редкие. Несмотря на название, встречаются частенько, но проходят уже по более высокой категории. Именно к ним относился тот тигр, которого Грешнику удалось удавить почти в самом начале эпопеи первого яруса. Тогда и он и прочие участники испытания не отличались высокими показателям, и потому эта победа прогремела. Всем о ней сообщили.
        Именно так кукловоды впервые прославили его прозвище.
        Слон из разгромленного магазина телефонов - вот он элитный. Змей, которого Грешник сумел победить на первом ярусе, относился к раритетной категории. Она четвёртая по счёту, то есть после элитной. Там и призы значительно улучшенные полагаются, и за достижения приятные бонусы докидывают. А за исполинского скорпиона вроде того, который пожаловал перед рассветом, если он близок к тебе по уровню, ничего особенного не полагается. Ведь это противник всего-то на пару ступенек выше рядового - экая невидаль.
        Но не в этом случае, ведь уровень побеждённого более чем вдвое превосходит уровень победителя. А неравные схватки с таким результатом пока что редкость.
        Поэтому телефон выдал серию уведомлений, похожих на уже не раз полученные.
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили рекорд среди участников своего социального статуса на текущем ярусе. Ваша победа весьма значительно превосходит все прочие победы, одержанные участниками испытания с вашим статусом на текущем ярусе (как коллективные победы, так и индивидуальные).
        Приз: 340 баллов, 4650 к карме, контейнер.
        Рекорд абсолютный (распространяется на все пройденные данной группировкой ярусы).
        Приз: 1210 баллов, 12090 к карме. Вам доступно увеличение ранга одного навыка не выше раритетного (редкая возможность).
        Вам доступно увеличение класса одного навыка не выше великолепного (редкая возможность).
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически. Увеличение возможно лишь для навыка, следующий ранг которого вы ещё не начали развивать (нулевой вклад символов развития для текущего ранга).
        Внимание! Вы можете увеличивать ранги только тех навыков, которые изучены у вас в данный момент.
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 15. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Лучший победитель среди корма на текущем ярусе. Индивидуальная победа над усиленным противником (39 уровень, антагонист, элитная тварь).
        Рекорд абсолютный (распространяется на все пройденные данной группировкой ярусы).
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили рекорд среди всех участников испытания на текущем ярусе. Ваша победа далеко превосходит все прочие индивидуальные победы, одержанные участниками испытания на текущем ярусе.
        Приз: 580 баллов, 8250 к карме, контейнер.
        Рекорд абсолютный (распространяется на все пройденные данной группировкой ярусы).
        Приз: 2060 баллов, 20260 к карме. Вам доступно увеличение класса одного навыка не выше редкого (редкая возможность).
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически. Увеличение возможно лишь для навыка, следующий ранг которого вы ещё не начали развивать (нулевой вклад символов развития для текущего ранга).
        Внимание! Вы можете увеличить классы только у тех навыков, которые изучены у вас в данный момент.
        Также вам доступно увеличение защиты или атаки любого предмета на одну ступень (предмет не должен быть оружием дистанционного действия или боевым кнутом).
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 15. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Самый эффективный победитель среди всех участников испытания на текущем ярусе. Индивидуальная победа над усиленным противником (39 уровень, антагонист, элитная тварь).
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы девяносто восьмой из тех, кто победили элитную тварь; одиннадцатый из тех, кто сделали это в одиночку; второй из тех, кто смогли это свершить дважды.
        Приз: 1070 баллов, 9880 к карме, выбор контейнера со знаками уровня или универсальными символами развития (большое количество). Внимание! Опция выбора контейнера доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически.
        В принципе, не такой уж фантастический рекорд. Насколько Грешнику известно, на первом ярусе насчитали несколько случаев побед над тварями тридцать четвёртого уровня. Тридцать девять не так уж сильно превосходит те достижения. Однако кукловоды решили, что он достоин признания заслуг. Возможно, на вознаграждении чуть сэкономили, но в этом нельзя быть уверенным.
        Непонятно, по какой системе начисляются призы. Пока что закономерность в этом не просматривается.
        На ленту с сообщениями о победах над обычными скорпионами Грешник смотреть не стал. Судя по ползунку прокрутки - она бесконечная. Понял лишь, что ночные твари всякие бывают, в том числе заметно посильнее дневных. Статистики много набралось, от гуаня, или вследствие падений после не смертельных ударов, сотни скорпионов нашли свою погибель.
        Вон, внизу всё завалено их останками.
        Да-да, именно останками, а не тушами. Разбежавшиеся при появлении огромной твари гады вернулись сразу же после её гибели. На скалу они лезть уже не стали, поспешили устроить пир внизу, пожирая павших сородичей.
        Скорпионов заявилось немало, и прожорливость у всех повышенная. Грешник, покосившись вниз, увидел, что последние твари уползают, цепляясь раздувшимися брюхами за камни. Торопятся укрыться в тени или закопаться в песок.
        Солнце, едва выглянув из-за горизонта, тут же начало припекать беспощадно.
        И пить захотелось пуще прежнего.
        Грешник снова посмотрел вниз. Щедро сдобренный оранжевыми пятнами сплошной слой из кусков лап, клешней и ошмётков панцирей расстилался на несколько метров вокруг скалы. И ни одного живого скорпиона среди омерзительного месива не наблюдалось.
        Покосившись на море, прикинул остатки воды и понял, что придётся начинать экспериментировать.
        Прямо сейчас.

* * *
        Эксперимент не задался с самого начала. Не пришлось даже детоксикатор тратить. Грешника вывернуло наизнанку после первого же глотка. Чуть-чуть отхлебнул, и желудок тут же скрутило.
        Организм категорически отказался принимать морскую воду. Чуть ли не в голос заявил, что готов умереть от жажды, лишь бы не это.
        Только морских котиков зря распугал.
        Кстати…
        Покосился на упитанных животных, лежавших на камнях не так уж далеко. А что если подстрелить одного или двух, а потом слить кровь? Сойдёт она на замену воде, или нет?
        Но при мысли о том, что придётся ещё и такие эксперименты устраивать, желудок снова скрутился в бараний рог.
        Надо или действительно помирать, или ждать, когда организм смирится с тем, что придётся пить то, что дают.
        Вернулся к скале, сел в тени от неё, не обращая внимания на то, что вокруг раскиданы тонны останков скорпионов. Ночные события научили Грешника относиться к таким вещам проще.
        Поднял телефон, посмотрел на сообщение, принятое в тот момент, когда извергал из себя глоток морской воды вперемешку с желчью.
        Тарк - Грешнику.
        Ты там что, решил довести китайских качеров до истерики?! Дружище, ты просто нечто! Грех, я тебя, конечно, поздравляю, но хоть немного по ночам отдыхай от кача, иначе свихнёшься. Продолжаю спрашивать про Скелетон Кост. Мои ребята к краю пустыни идти не стали. Говорят, там сложности на пути. Решают. А сам как? Не сумел ничего определить? Если нет, можно не отвечать. И рейтинг посмотри. Ты там взлетел, как ракета. Я теперь ещё сильнее хочу этот Скелетон Кост найти. Не знаю, почему тебе там не нравится. Кач там явно первосортный.
        То, что этот район так и остался неизвестным, Грешника уже не удивляло. Понятно, что его занесло в особо гадкое местечко. Сам ведь изначально подписался, дал согласие.
        И, похоже, об этом согласии пора начинать сожалеть.
        Хотя, что там писал Тарк? Даже в беспросветном мраке несложно отыскать светлые моменты, если тебе на них указали.
        Надо посмотреть…
        Забрался в рейтинг по баллам. Но не общий, а учитывающий лишь те, которые заработаны на текущем ярусе. Взглянул на первую пятёрку.
        ГРЕШНИК - 29267 БАЛЛОВ
        ЧАО ЧЕН - 4089 БАЛЛОВ
        ДЖОН СМИТ - 3882 БАЛЛА
        РУБИНОВЫЙ ДРАКОН - 3501 БАЛЛ
        АЮМИ - 3489 БАЛЛОВ
        Пить хотелось неимоверно, плюс в голове та ещё каша из-за усталости и массированного приёма сильнодействующих препаратов за непродолжительный период. Но всё же Грешник смог отметить несколько важных и удивительных моментов.
        Выходит, за прошлый день и ночь он заработал баллов больше, чем за весь первый ярус. И это притом, что их здесь начисляют на четверть меньше.
        Впрочем, нет, не на четверть, формула чуть посложнее. Ведь его личный бонус на этом уровне сложности повышенный.
        Но даже так - всё равно математика шокирующая.
        За одну ночь вышло больше, чем за пару недель. За одну! Причём почти все баллы заработал практически не сходя с места.
        Сколько же скорпионов ему зачли? Можно, конечно, заглянуть в рейтинг, где фиксируется количество тварей, или в подробную статистику по уведомлениям, но Грешник заниматься этим не стал.
        И так понятно, что много. Уж точно больше пяти сотен. И так как твари с усилениями и разница в уровнях заметная, вознаграждение выходило увеличенное. Плюс от достижения неплохо перепало. Вот и набралась красивая сумма.
        Чао Чен и здесь не потерялся, сходу обосновался на втором месте. Однако на этом ярусе он отставал от Грешника капитально - в восемь раз. Хотя за сутки набить четыре с лишним тысячи - это тоже очень прилично. Если столько зарабатывать на первом каждый день, в сумме могло набежать за шестьдесят тысяч, чего там ни у кого и близко не наблюдалось.
        Даже Грешник - топ-один этого рейтинга, там не набрал и половины от такой цифры.
        Ещё какому-то Джону Смиту повезло, который на первом ярусе даже в двадцатке лидеров не фигурировал. Наверное, нарвался на богатую полянку, где водилось много легкодоступной дичи.
        Грешник потянулся за бутылкой, отхлебнул глоток. В голове самую малость прояснилось, и ради интереса открыл рейтинг кровавых злодеяний.
        ПОРНОЗАЕЦ - 8 УБИЙСТВ
        ЮПИ - 4 УБИЙСТВА
        РЕЗАК - 3 УБИЙСТВА
        ТАКЕШИ У - 3 УБИЙСТВА
        ЛЕДИБОЙ - 2 УБИЙСТВА
        А вот тут Грешника нет и быть не может. Он сейчас при всём желании никого не способен убить.
        По очевидным причинам.
        Порнозаец, в последний момент упустивший первенство по смертям на первом ярусе, здесь сходу принялся кровь вёдрами проливать. Возможно, на этот раз станет топом-один.
        Грешник завидовать ему не станет. Нет, он не ударился в пацифизм, просто это не тот топ, чтобы стремиться к его вершинам.
        Раскрыл рюкзак, покопался в тщетной надежде, что в нём завалялось что-нибудь непредусмотренное, вроде портативного опреснителя.
        Увы, чуда не случилось.
        В принципе у Грешника припасена пластиковая накидка от дождя, которую можно попытаться приспособить под примитивную установку конденсации влаги. Но он не уверен, что с таким материалом это сработает, зато уверен, что даже в самом лучшем случае производительность оставит желать лучшего. И при этом он окажется привязанным к одному месту.
        То есть, возвращаться на песчаный берег, чтобы вырыть яму поближе к урезу воды и накрывать её накидкой - идея малоинтересная. Рассматривать её можно только как вариант спасения от неминуемой смерти, когда воды совсем не останется. Пока есть силы, надо искать иные возможности.
        Поднял бутылку, взболтал.
        Всего около половины осталось, а первая уже пустая. Как ни растягивай, неизбежный момент всё ближе и ближе…
        И что делать? Рвануть дальше на запад? Как и вчера перебираться от одной скалы до другой, выкашивая набегающих скорпионов? Это здесь он часть зачистил, а часть накормил зачищенными, дальше ничего не изменилось. Следовательно, ночью снова вылезут несметные полчища, и кто знает, не заявится ли тварь посильнее той, что напала в предрассветный час.
        Нет, запад отпадает. Там однозначно ловить нечего. При помощи амулета с самой высокой скалы хорошенько всё рассмотрел на километры. Дальше неизвестно насколько тянется одинаково-каменный берег со скальными «пальцами», морскими котиками и прячущимися в тени ужасающими тварями.
        Вариант с походом на север рассматривать преждевременно. Кто знает, сколько километров до тех гор, и сколько скорпионов увяжется по пути? Выступать с неполной бутылкой воды по столь лютому зною и при таких опасностях - скверная затея.
        Если отбросить вариант утопиться в море, остаётся единственное направление.
        Восток.
        Но, для начала, придётся разобраться с прорвой контейнеров. Самые большие можно нанизать через ручки в пару связок. Потом, возможно, пригодятся, да и для переноски трофеев очень удобно использовать те, у которых есть «подпространственный эффект». Однако подавляющее большинство придётся опустошить здесь и бросить.
        Приятная работа, если не учитывать сроки. Ведь с таким количеством, если считать все циклы «подошёл, присел, открыл, высыпал содержимое и откинул в сторону», уйдут часы.

* * *
        Путь назад, к пляжу, оказался тернист. Вчера Грешник, пробираясь там от скалы до скалы, изничтожил всех бодрствующих скорпионов. И сегодня рассчитывал, что они мешать не станут.
        Как бы ни так.
        Да, тварей оказалось гораздо меньше. В большинстве случаев даже лезть на камни не приходилось, решал всё внизу при помощи лука и гуаня.
        Но это тоже отнимало время, причём немало. Пару раз подумывал о том, что лучше убегать от гадов в море. Ведь скорпионы к нему не приближаются, следовательно, должны отстать. Однако, попробовав это сделать, выдержал бой с тройкой тварей в пене от накатывающих волн.
        Почему-то за человеком они готовы гоняться дальше, чем за котиками.
        Зайти в море хотя бы по пояс тут тяжеловато. Берег сплошь сложен «скальными подушками», которые избиваются сильным прибоем. Чуть дальше шагнёшь, и вмиг угодишь на солидную глубину, которая в полуметре начинается. Даже «мама» крикнуть не успеешь.
        Ну а там стражи ждут не дождутся.
        Встретят, как родного, «иммунитет» от уровня работает не вечно.
        Пришлось прорываться по суше. Медленно, с постоянным схватками, теряя время и глоток за глотком расходуя последнюю воду.

* * *
        На чистый песок Грешник выбрался уже прилично за полдень. С трудом подавив желание завалиться здесь и лежать, не шевелясь, поплёлся дальше на восток. Там, километрах в трёх, а может в пяти или семи, берег плавно заворачивает.
        Кто знает, что скрывается за изгибом? Это направление со скал просматривалось плохо, мешали высокие барханы, вымахавшие на мысе. Вдруг за ними расположен цветущий оазис?
        В это, конечно, не верилось, но мало ли, чудеса случаются.
        Ну а если оазис там не обнаружится, придётся пытаться что-то придумывать с накидкой. Или рыть глубокие ямы вдалеке от моря, надеясь, что вода там проступит не такая отвратная.
        И пока он будет сидеть на берегу, добывая жизнь из песка по капле, конкуренты продолжат развиваться. А затем дойдут до края яруса и переберутся на следующий, после чего этот затопится.
        Вместе с неудачником, намертво застрявшим на пустынном пляже, про который никто из участников ничего не слышал.
        Да уж… перспективы…
        Оконечность мыса изгибалась плавно, и конца-края не было этому нескончаемому повороту. Грешник шёл, опустив голову и мысленно считая шаги. Это хоть немного отвлекало от усталости, жажды, рези в глазах и носоглотке, спазмов в терзаемом тошнотой животе. Возможно, вместе со всем прочим сказываются последствия отравления ядом скорпиона, плюс морскую воду зря хлебнул. В общем, самочувствие такое, что пора в гроб ложиться.
        Отсчитав очередные пятьсот шагов, поднял голову. Попытался поморгать, но глаза выдавать качественную картинку отказывались.
        Подошёл к морю, присел, зачерпнул ладонями воду из набежавшей волны, промыл лицо. Ещё раз зачерпнул, смочил голову. Простая и эффективная защита от перегрева. Неудобство лишь в том, что слишком часто так поступая, раздражаешь кожу и покрываешься солью.
        Грешник уже столь мощной коркой покрылся, что можно добычу наладить.
        Глаза после комплекса несложных процедур заработали. И без надежды, просто чтобы вопрос закрыть, он снова посмотрел на северо-восток.
        Замер на несколько секунд, сам себе не веря.
        Поднялся во весь рост, снова замер.
        Да, сомнения прочь, даже без амулета видно, - дальше что-то есть. Нечто новенькое. Нет, не оазис, а весьма неожиданное для пустыни. К такому зрелищу он не готов, потому и удивился.
        Интересно, есть ли там вода?
        Хороший вопрос…
        Глава 8. Следы цивилизации
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        Начальный ярус Лестницы Испытания с самого начала выдавал себя, как место обжитое. На мелководье вокруг Грешника хватало пластикового и прочего мусора; на берегу, вдалеке, просматривались современного вида сооружения. Поэтому изначально он почти не сомневался, что неведомые похитители выбросили его где-то на Земле, в тёплых краях.
        Здесь же современной цивилизацией даже не пахло. Ни на песчаном пляже, ни на каменном Грешник ни разу не заметил ничего техногенного. Ни осколка стеклянного, ни хотя бы мелкого кусочка пластика, ни бутылок пустых, ни поплавков от рыбацких сетей.
        Вообще ничего.
        А так не должно быть. Даже на самых удалённых островах, где нога человека хорошо если раз в пятьдесят лет ступает, всевозможного хлама разбросано немало. Увы, но идеально-чистых уголков на побережьях Земли не осталось: люди, морские течения и ветра об этом позаботились. Даже самые труднодоступные уголки Арктики загадить ухитрились. Антарктиде тоже досталось, но пока что держится достойнее всех прочих территорий. Однако надолго ли? Нагрузка на шестой континент усиливается с каждым годом.
        Грешник, оказавшись на втором ярусе, особо об этом не задумывался. Ну нет мусора - и ладно. Даже печально немного. Нет, он со всем уважением к экологии, но это тот случай, когда радоваться из-за чистоты пляжа не хочется. А всё потому, что среди хлама можно отыскать что-нибудь полезное.
        За изгибом берега впервые обнаружился несомненный признак цивилизации. Достаточно красноречивый признак, чтобы заявлять именно о цивилизации, а не о дикости, способной сотворить лишь самые примитивные вещи. Однако при этом о современности говорить не приходится.
        Разве что это дело рук зажиточных реконструкторов старины. Но в такое не верилось совершенно.
        На берегу лежал корабль. Грешник в современных морских делах ориентировался слабо, а в старинных - тем более. Поэтому мог сказать лишь одно: этот походил на большие парусники эпохи развитого Средневековья.
        Галеон? Фрегат? Пинас? Шлюп?
        Нет, шлюп - неправильно. Шлюп - вроде одна мачта, а у этого их три.
        Барк? Галеон? Скорее последнее, потому что барк представляется более современным, чем эта отдающая архаикой конструкция.
        Но если говорить прямо, ни в одном из этих утверждений уверенности нет. Он и правда совершенно не разбирается в корабельных вопросах. Эсминец от яхты отличит, а вот дальше начинается дремучий лес.
        Ладно, термины лучше выбросить из головы. Неважно, как это называется, важно то, что в километре от Грешника находится парусное судно из тех, которые на Земле лет двести или триста уже не строят, если не больше.
        Разве что с музейными целями.
        Но нет, это явно не музей, это действующий корабль. Точнее - условно действующий.
        Почему условно? На это есть, как минимум, две причины.
        Первая: корабль находится на суше. Нет, его не штормом выбросило, это работа человеческих рук. Якорь вытащили на берег и прикопали в песке у подножия бархана. Плюс зафиксировали его в яме досками и брёвнами, их концы просматриваются.
        Затем команда дождалась прилива и взялась за лебёдку. При помощи грубой физической силы и подкладываемых под нос ошкуренных брёвнышек корабль частично вытащили на пляж. Лишь корма осталась в воде, принимая на себя удары ослабленного на мелководье прибоя.
        Вторая причина: корабль здорово потрёпан, нечего и думать выходить на таком в море без серьёзного ремонта. Все три мачты сломаны, от них лишь огрызки остались. Заметно, что самый большой команда кое-как оснастила неказисто собранными парусными снастями. Наверное, только благодаря этому убогому движителю сумели дотянуть до берега.
        Возможно, есть и третья причина. Дело в том, что как Грешник ни вглядывался, как ни сдавливал цепочку амулета, но ни живых, ни мёртвых моряков не разглядел. Да, корабль не выглядит давно покинутым, но никого не видать.
        А что за корабль без команды?
        Недоразумение.
        Грешник около часа проторчал на одном месте, изучая находку. Но так ничего подозрительного и не заметил.
        Да, он подозревал какой-то подвох, но что с этим можно поделать? Пройти по пляжу мимо корабля, и остаться незамеченным для возможной засады не получится. Обогнуть его по кишащим скорпионами барханам - так себе идея. Вернуться? Это не смешно: назад дороги нет, за спиной несколько километров песка, а дальше начинаются камни, на которых следующую ночь, скорее всего, не переживёт.
        Зато впереди маячит прекрасная приманка. Уж вода-то среди корабельных припасов найтись обязана.
        Но даже если её там нет, всё равно придётся идти. Разворачиваться - самый нежелательный вариант.

* * *
        Чем ближе Грешник подходил, тем больше подробностей открывалось. Оказывается, команда не только якорь на берег затащила, она там и в других местах покопалась. Какие-то ямы там и сям нарыты, на песке вокруг них ветер развевает что-то непонятное. И там же разбросаны предметы, что-то смутно напоминавшие.
        Подойдя ещё ближе, начал, наконец, понимать, с чем столкнулся.
        Это не просто ямы - это могилы. В четырёх местах хоронили людей, причём не поодиночке. Кто-то их закапывал, после чего раскапывал, раздирал тела, разрывал одежду, раскидывал грубые деревянные кресты. И ещё этот некто тщательно очищал кости от мяса. Зловещими свидетельствами этих омерзительных занятий усыпана вся округа.
        Предположить, что всё это вытворяли одни и те же лица, у Грешника не хватило фантазии. Мягко говоря - необычное поведение для могильщиков.
        Побродив среди ям, не удивился, найдя несколько фрагментов хитинового панциря расколотых каким-то крепким инструментом.
        Или клешнёй сильной твари.
        Живые люди закопали мёртвых людей, после чего пришли скорпионы и устроили пиршество, во время которого закусили одним из сородичей. То, что твари за последние часы ни разу не встретились, ни о чём не говорит. Вон, дальше, метрах в пятистах к востоку от корабля, снова скалы начинаются. И если там тоже водятся морские котики - это кормовая база для множества монстров.
        Земному скорпиону ежедневно питаться не нужно. Он способен один раз набить брюхо и потом несколько месяцев безвылазно просидеть под камнем. Если и эти столь же неприхотливы, тут на один километр побережья могут обитать сотни тварей, если не больше. Прошедшая ночь это показала.
        И также она показала, что в темноте гады массово активизируются, способны издали приходить серьёзными силами, собираться в одном месте несметными полчищами. То, что сейчас их здесь нет, ничего не означает.
        Ночью всё может резко измениться.
        Бегло осмотрев пляж, Грешник занялся кораблём. Подняться наверх - не проблема. Команда любезно устроила пологий трап из верёвок и досок, надёжно закрепив его на вбитых в песок кольях. Дерева при этом не жалела, видимо на борту имелся большой запас для этой и прочих надобностей.
        Минус у трапа лишь один - скрипит немилосердно. Подняться по нему бесшумно невозможно, как ни старайся. И Грешник, попытавшись было прокрасться, тут же отказался от этой затеи.
        Если кто-то прислушивался, уже услышал. Так что нечего время тянуть.
        Поднялся обычным шагом, разве что лук наготове держал. На верхней палубе хватало простора для дистанционного оружия, но стрелять не пришлось. Лебёдки, бухты канатов, заботливо сложенные обломки, сохранившиеся после падения мачт, несколько допотопных пушек у бортов.
        Людей нет.
        Спуститься на нижнюю палубу? Там уже простора не будет, и Грешник окажется в затруднительном положении. Луком пользоваться неудобно, гуань тоже чересчур длинный, ведь ему много места требуется. Ножом разве что махать, да кулаками отбиваться. Но воображение нарисовало абордажную команду, притаившуюся под верхней палубой. Сабли поблёскивают, кортики вытащены из ножен, всё прочее тоже наготове.
        Да уж, арсенал у Грешника недурственный, но несбалансированный. В ограниченных пространствах с ним воевать сложно.
        Решил нижнюю палубу оставить на потом. Вон, дверь в кормовую надстройку глаза мозолит. Так почему бы не начать с неё.
        Дверь, кстати, смотрелась роскошно. Богатая резьба с позолотой, до зеркального блеска надраенная бронзовая ручка. Смутно вспоминается, что в кормовой надстройке должен обитать капитан. Или кают-компания располагается. В общем, даже не зная точно такие подробности, заметно, что место не для рядового состава.
        Может применить исследование? Это подскажет, притаился ли кто-нибудь с другой стороны. Но если подумать, острой нужды в использовании навыка именно сейчас Грешник не видел. Силёнок просканировать корабль целиком не хватит, а от изучения лишь части парусника толку мало. Лучше приберечь энергию на случай усложнения ситуации.
        Вместо лука достал гуань, толку от него, если что, побольше будет. Ну не научился Грешник пулять стрелы с ловкостью ковбоя, выпускающего пули из верного «кольта».
        Дверь открыл этим самым гуанем, держась сбоку. Надавил кончиком наконечника на ручку, заставляя ее опуститься. А потом, подцепив, потянул с немалым усилием.
        Поначалу створка сопротивлялась, но затем резко дала слабину, шумно распахнулась. И тут же из неё со сдвоенным грохотом вырвались клубы порохового дыма. Кто-то выстрелил из пары антикварных стволов одновременно.
        Не успел Грешник похвалить себя за предусмотрительность, как за спиной злобно заорали в несколько глоток, и послышался торопливый перестук ног. По лестнице, что тянулась из трюма к люку на верхней палубе, поднимались какие-то агрессивно настроенные люди.
        Да уж, не зря предчувствие намекало, что внизу его поджидают.
        Думать некогда, вот-вот выскочат, и тогда Грешник окажется зажатым между кают-компанией, где засели нервные стрелки или стрелок, и люком, откуда сейчас появятся неизвестные противники в неизвестном количестве.
        Поэтому без лишних мыслей в голове рванул к двери, припадая к полу. Вопреки ожиданиям, никто и не подумал стрелять. За порогом стоял высокий плечистый мужчина средних лет, разодетый не просто несовременно, а по моде Средневековья. Лицо холёное, с резкими чертами и ухоженной острой бородкой спускающейся до груди. Видно сразу, что человек непростой: и держится властно, и Грешник даже под самыми жестокими пытками не перечислит названия хотя бы половины деталей его роскошного гардероба.
        И занимался этот ходячий склад антикварного тряпья нехорошим делом: торопливо водил туда-сюда коротким шомполом, что-то проталкивая в ствол древнего кремнёвого пистолета.
        Грешник, не поднимаясь, вбил гуань стрелку в самый низ живота, одновременно проворачивая древко. Выше бить поостерёгся, подозревая, что под камзолом, или как оно там называется, корабельный офицер может носить укороченную кирасу или что-то подобное. Очень уж характерно тряпьё выгибалось. А здесь защиты точно нет - лезвие хорошо вошло, знатную дырищу устроило, и внутренности за ней перемололо. После такого разве что наркоман под убойной дозой способен удержаться на ногах.
        Этот запрещённой дурью не увлекался: вскрикнул и тут же завалился, потеряв сознание.
        Грешник торопливо обернулся. Вовремя, - из люка как раз выскочил ещё один, с похожей клиновидной бородкой. Но разодет небогато: широченные красные штаны, да затасканная кожаная безрукавка. И обут не в сапоги, а в подобия мокасин. Загорелый до такой черноты, что если ночью улыбаться не станет, его в двух шагах при лунном свете не разглядишь.
        «Красные штаны» тут же остановился, упёр в палубную доску железный штырь, раздвоенный на конце, и принялся устанавливать на него громоздкое ружьё с непомерно-толстым стволом. Откровенно злодейский характер его приготовлений вызывал опасения, поэтому Грешник, понадеявшись, что со стороны кают-компании проблем больше не возникнет, рванул к люку.
        Срубил противника с прыжка, врезав гуанем незатейливо, будто это топор на длинной рукояти. Лезвие, конечно, не настолько тяжёлое, но тоже крепкое. И скорость хорошая. Голову едва на две части не раскроило.
        Наверх выскочило сразу трое. Все с ружьями, но почему-то даже не попытались устроить стрельбу. Побросав огнестрел, выхватили короткие сабли и топорики.
        А Грешник, зловеще осклабившись, шагнул навстречу и заработал гуанем, стараясь давить одновременно всех. И напор его был столь страшен, что противники дружно отскочили.
        Вот только гуань быстрый и длинный, до одного успел дотянуться, пробил грудь. Второй матрос в этот момент совершил ошибку, решив атаковать, пока оружие засело в груди его товарища.
        Это он зря, - гуань хорошо входит, но и выходит неплохо. Отскакивая, Грешник резанул чересчур смелого противника по бедру, а затем добил выпадом в шею, когда тот начал заваливаться из-за ноги, отказавшейся держать тело.
        Третий отступил столь далеко, что тут не поединки, тут соревнования по бегу надо устраивать. Крутанув гуань, Грешник направился было к последнему, как он думал, противнику, но тут позади снова грохнуло, а по спине пробежал разряд снятого отражения. При этом толчок пули пришёлся в тот неудобный момент, когда тело пребывает в неустойчивом положении.
        Пошатнулся так, что чудом не завалился.
        Оставшийся на ногах матрос решил, что человек с пулей в пояснице ему не противник. Яростно завопив, ринулся в атаку, замахиваясь саблей.
        А затем гримаса ярости сменилась на выражение крайнего изумления.
        За миг до того, как гуань вонзился меж рёбер, до него дошло, что противник не очень-то страдает от раны.
        Обернувшись, Грешник увидел ещё одного бородача. И лицом похож на первого, и богатством одежды. Но нет - это не воскрешение из мёртвых, это другой. Тот так и валяется у порога в луже крови, тело прекрасно просматривается в распахнутых дверях.
        А этот тем же самым занимается. Как по одной программе работает. То есть хвататься за болтающуюся на перевязи шпагу не стал, заряжает только что использованный пистолет. Вот только делает это куда ловчее первого.
        Опасный.
        А ещё Грешник сразу приметил, что одежда у стрелка в беспорядке. Не всё застёгнуто. Видно, что под ней нет ни кольчуги, ни кирасы, не все застёжки затянуты, и пуговицы не застёгнуты.
        Подавил желание ухватиться за рукоять обреза. Замахнулся посильнее и метнул гуань. Тот попал точно в середину груди, выбив в один миг дух и толкнув так, что моряк рухнул на спину и остался лежать с оружием, торчащим из его тела вертикально, будто корабельная мачта.
        Не доверяя воцарившейся тишине, Грешник торопливо подскочил к поверженному врагу, ухватился за древко, начал было вытаскивать.
        Умирающий закашлялся, разбрызгивая ртом кровь, уставился угасающими глазами, и негромко протянул:
        - Атэу…
        Веки опустились, тело задрожало. Рядом на палубе возник контейнер. Чуть дальше, у двери, просматривался ещё один, выпавший из самого первого противника.
        Ни звука, ни движения.
        Или Грешник победил, или оставшиеся моряки не торопятся связываться с тем, кто так быстро и эффектно расправился с пятёркой их товарищей.
        Ничего, если они здесь, Грешник их найдёт. Ему в любом случае придётся обыскать корабль.
        Его сюда жажда привела, вот поисками воды и займётся в первую очередь.
        Глава 9. Мудрые решения и ночные ужасы
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        Воды на корабле не оказалось. В том смысле, что не оказалось вообще. Единственный признак, что она здесь была, причём недавно, возможно, только что - бочка с сыростью на донце. Будто только-только остатки вычерпали, или злодейски слили, чтобы Грешнику ничего не досталось.
        Подразнили…
        В кают-компании он нашёл множество разнообразных бутылок и один графин. Увы, пустой. От бутылок тоже никакого толку, потому что корабельные офицеры не привечали лимонад и ему подобные напитки. То есть во всех посудинах налит алкоголь в двух разновидностях: вино или подобие низкокачественного рома.
        Оба напитка помимо всего прочего содержат воду, причём в приличных количествах. Но Грешник не стал выкручиваться из ситуации при помощи пьянства.
        Он не любитель этого дела, да и бессмысленно. Алкоголем быстрее обезвоживание вызовешь, чем напьёшься.
        Но, даже осмотрев все бутылки, он впадать в отчаяние не стал. Зачем? Ведь волноваться по поводу жажды теперь не придётся. Вопрос решён.
        У него теперь много воды. Почти неисчерпаемый запас. Быстрее дрова закончатся, чем она.
        Причём тут дрова?
        Да притом.
        Обыскивая корабль, Грешник не только воду и спрятавшихся моряков высматривал. Он подмечал всё увиденное и не переставал размышлять над тем, как бы пристроить разнообразные находки к полезному делу.
        На берег отправился один из котлов и часть посуды. Там же, на камбузе, разжился дровами, поняв, откуда брались неказистые колья для крестов на могилах и закрепления подвесного трапа.
        Вскоре под котлом чадил огонь, подогревая морскую воду. Под его перевёрнутой крышкой стояла миска, опорой которой служил тот самый графин, найденный в кают-компании.
        Очень уж удачно по размеру вписался.
        На вогнутую крышку Грешник насыпал мокрый песок, увлажняя его по мере высыхания. Закипевшая вода парила, пар конденсировался на охлаждаемом металле, под действием гравитации конденсат стекался к центру, откуда капал в подставленную миску.
        Система примитивнейшая, как в самых простых самогонных аппаратах. И чем сильнее пылает огонь, тем выше производительность импровизированного опреснителя.
        В идеале должна получаться вода без малейших примесей - дистиллят. Однако у Грешника конечный продукт выходил пусть и не солоноватый, но явственно отдавал морем.
        Однако такой результат вполне устраивал. Недовольство вызывало лишь то, что приходилось давиться тёплой водой, торопливо остужая миски с ней в ямах, вырытых возле линии, до которой едва доставал прибой.
        Дров на корабле хватает. Плюс сам корабль - это потенциальная гора топлива, хватит на год, если не больше. Море вообще черпать не перечерпать - по сути, бесконечный резерв. И по самым скромным подсчётам часов за двенадцать можно изготавливать два-три ведра отдающего йодом дистиллята. Этого достаточно, чтобы в условиях жаркого климата обеспечить несколько человек.
        А Грешник тут совсем один. Теперь он, при желании, ванны может принимать в пресной воде.
        Но не одной водой сыт человек. Обшарив корабль, нашёл несколько бочек с рыбой и солониной. И то и другое попахивало так, что глаза слезились. Невозможно представить, как проглотить хотя бы кусочек такой мерзости. Тут одно из двух: или запасы испортились, или сам Грешник испорчен цивилизацией.
        Зато крупы, мука, сухари и твёрдый сыр в порядке, а в кают-компании обнаружилось немного засахарённых фруктов, порошка-какао и нежной грудинки. Желудок набил прекрасно, после чего продолжил вдумчивые поиски, присматриваясь к каждой вещи.
        Опыт и чутьё подсказывали, что корабль способен подарить немало ценных предметов.
        Громадные ружья телефон опознал как мушкеты с кремнёвыми ударными замками. Калибр столь впечатляющий, что в современном мире этих монстров полагается причислять к артиллерии. Вес, естественно, тоже далеко не игрушечный - около десяти килограмм. При этом перезарядка занимает прорву времени. Сначала изволь извлечь из патронташа пороховой заряд в бумажной оболочке. Надорвав её зубами, надо чуть-чуть насыпать на полку у высверленного в основании ствола отверстия, а остальное отправить в дуло. Следом при помощи длинного шомпола забивается пыж с зарядом крупной картечи или пулей.
        Грешник провёл пару экспериментов. У него на цикл перезарядки уходило почти полторы минуты. Но он не сомневался, что при должной тренированности время можно существенно сократить.
        Результаты стрельбы внушали уважение. Тяжеленная пуля корпус корабля не пробивала, но оставляла глубокую отметину серьёзного диаметра. На чудовищно-толстых досках обшивки виднелись свежие повреждения, будто их об рифы потрепало, но попадания свинцовых шариков выглядели солиднее.
        Если выстрелить в скорпиона шагов с пятидесяти и попасть в правильное место, разве что самый главный монстр, едва не добравшийся этой ночью до Грешника, сможет пережить такую неприятность.
        Но таскать с собой мушкет нет смысла. И дело не в том, что у Грешника нет навыка обращения с винтовками. Из контейнера одного из рядовых моряков досталась книга, выучить можно. Но смысл? Тяжесть непомерная, всё равно, что у серьёзного пулемёта. Только вот пулёмет делает десяток и больше выстрелов в секунду, а это ручное орудие столько за пятнадцать минут выдаёт.
        Не говоря уже о пробивной способности, точности и дальности.
        Однако бросать добро не стоит. Ведь из всех этих мушкетов, сабель, топоров и гарпунов, собранных по кораблю и относящихся к предметам испытания, можно извлечь немало ресурсов. В том числе пригодных для изготовления стрел.
        Зря, что ли, на рецепты разорился?
        Плюс в трюме нашлись несколько ящиков с пустотелыми железными цилиндрами и шарами, набитыми порохом через отверстия, закрытые короткими фитилями. Примитивные древние гранаты. Они не относятся к вещам испытания, но их может применять в бою любой, у кого открыт навык «подручные предметы».
        А у Грешника он открыт.
        Продолжая обыскивать корабль вдумчиво, самые лакомые трофеи предсказуемо обнаружил в кают-компании. Нет, речь не о засахарённых фруктах. Парочка офицеров, засевших там, охраняла нечто иное.
        Для начала Грешник открыл контейнер с надписью «Находка». Оранжевый ящик припрятали оригинальным образом: закрыли в огромный дубовый сундук, выступавший в роли корабельного сейфа. Взломать его замок при помощи гвоздя и толстого шила не удалось, пришлось прибегнуть к помощи тяжёлых корабельных инструментов и грубой физической силы.
        Помимо контейнера внутри обнаружилась казна - мешочек с монетами испытания разного достоинства. Почти полтысячи в сумме. Странно видеть такую валюту на корабле, где команда состояла из статистов-существ - участников среди убитых не оказалось. Тут бы куда естественнее смотрелись бы какие-нибудь дублоны или пиастры. Ну да пора уже привыкнуть к некоторым условностям при почти идеальной реалистичности. Это кукловоды решают, где и как ходят их деньги, удивляться нечему.
        Контейнер был немаленьким на вид, потому что подпространственными свойствами не обладал, но при этом скрывал в себе палаш девятого уровня с простым рангом и слабой атакой. Проходит, как меч. Навык на них у Грешника есть, так что разобрать трофей можно позже. Пускай полежит в поясной сумке, там он ни место не занимает, ни вес всёрьез не добавляет. Мало ли, вдруг пригодится, если придётся драться в ограниченном пространстве. Да и вещица не из самых рядовых, продать, как изделие, можно подороже, чем ингредиенты.
        Книга навыка «артиллерия» тоже не привлекла. Грешник, конечно, на физическую силу не жалуется, но таскать за собой монструозную корабельную пушку - это как-то чересчур.
        Пара идеальных монет испытания, знак уровня и символ развития приличных номиналов, три разрушителя, большая ремонтная марка, дырокол невысокого достоинства и белая жемчужина. Как сказано в описании, она применяется в ремесленных рецептах.
        Самое интересное лежало не в контейнере, а в сундучке. И речь не о казне, а об альбоме с карандашными набросками. Кто-то не сказать, что мастерски, нарисовал несколько скорпионов, морских котиков, акул и непонятное водное животное: туша бегемота с ластами вместо ног и маленькой головой на длинной шее.
        Но интерес вызвало не это художество, а найденный между страницами затасканный клочок бумаги с невнятно нарисованной картой.
        Едва Грешник на него взглянул, как телефон завибрировал, принимая сообщение.
        Вы нашли половину карты сокровищ. Капитан Жуакин Каштру оставил её у себя, отправив на поиски отряд во главе с офицером Марселу Мота.
        Чтобы получить полный вариант карты, найдите Марселу Мота. На этой половине карты отмечено начало маршрута его отряда.
        В случае если вы сумеете получить полный вариант карты, она появится на вашей карте в полном объёме. Также на ней будет указано место, где спрятаны сокровища и отмечена прочая полезная информация.
        Грешник с таким предметом сталкивается впервые. Слышал о чём-то подобном на первом ярусе, но без подробностей.
        Надо же, чуть ли не картой капитана Флинта обзавёлся. Точнее - половиной пиратской карты.
        Внимательно изучил невзрачный листок. Нашёл стилизованное изображение корабля, рядом с ним чернел крестик на месте осквернённого скорпионами кладбища. От него начиналась цепочка из крохотных стрелочек, ведущих по берегу на восток, а затем круто заворачивающих и пропадающих рядом со слегка извилистой линией, протянувшейся с севера на юг через весь обрывок. Она походила на русло ручья и или реки, но ничего подобного Грешник с высоты палубы не приметил, барханы не позволяли осмотреть интересующее направление.
        Надо бы разведать.
        Карта, безусловно, весьма интересная. Многообещающая. И дело тут не только в намёке на сокровища, есть и другие причины захотеть обзавестись полной версией. Остальное не сказать, что сравнимо по потенциальной ценности, однако и зачистку корабля не назовёшь сложнейшим испытанием. Противники какие-то заторможенные, неловкие, действовали бестолково, будто герои низкосортного боевика, где всё живое обязано уныло поддаваться крутому герою. Ни один не выглядел серьёзным бойцом, такие опасны лишь за счёт количества. Для человека, способного навесить на себя по несколько щитов - лёгкая добыча.
        И что, за столь необременительную схватку кукловоды обязаны выдать громадную награду?
        Правильно - не обязаны.
        А вот за поход в пустыню по следам Марселы Мота глядишь, и достанется что-нибудь получше. Это дело попахивает выгодным приключением. И, самое главное, вторая половина карты может стать той недостающей информацией, которая позволит выбраться с негостеприимного побережья.
        Обыскав все закоулки немаленького корабля, Грешник, наконец, приступил к тому, что откладывать дальше нельзя.
        Пора разобраться с трофеями. Ему за сутки столько всякого свалилось, что по его следам можно поиски организовывать. Наверняка всё добро не дотащил, рассыпал часть. Спасибо, что догадался не раскрывать на месте самые ценные контейнеры, выпавшие из главной твари и начисленные за достижения. Пока не заглянул в них, они считаются единичным предметом, сколько бы добра в себе не скрывали. И, как подсказывает жизненный опыт, теряются неохотно. Одно неудобство - места много занимают. Таскать десятками сложно.
        Считать пришлось долго. В призовых и прочих контейнерах нашлось немало полезного, но почти всё рядовое, обычное, непримечательное. Ничего выдающегося, за исключением одного предмета. Не оружие, и бронёй трудно назвать, но ценность сомнений не вызывает.
        Скорее даже не ценность, а драгоценность.
        Прикоснувшись к трофею телефоном, Грешник нажал главную кнопку и надолго «залип».
        Одного прочтения не хватило. Трижды пробежался по тексту, радуясь всё больше и больше.
        Предмет испытания.
        Серый.
        Экипировка. Тип: физическая. Класс: средства переноски грузов. Вид: рюкзак с особыми свойствами.
        Уровень: 5.
        Ранг: улучшенный предмет (может вместить 4 свойства (и 2 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Активированные свойства: 0 (доступно 4 слота).
        Привязка: нет.
        Прочность: 209/209
        Атака: нет.
        Защита: повышенная.
        Большой предмет.
        Создатель: Лестница Испытания
        Возможные ресурсы получаемые при разрушении: 1 - 4 куска качественной кожи, 1 - 4 куска отличной кожи, 1 - 4 куска улучшенной руды, 1 - 2 куска магической руды, 1 - 2 качественного композита, 1-12 кусков отличной ткани, 1 - 6 отличной бечёвки, 1 - 9 катушек отличных ниток, 1 - 3 пластины отличного пластика, 1 - 5 рядовой кристалл, 0 - 1 редкий кристалл, 1 - 4 простая соль, 1 - 2 волшебная соль.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачного разрушения).
        Особые свойства.
        Подпространственные свойства - при кажущемся объёме в 20 литров действительный объём 60 литров. Действительный объём увеличивается в зависимости от уровня предмета (+0,6 литра за каждый уровень при данном цвете (сером)).
        Снижение веса: предметы, помещённые в рюкзак, при хранении теряют 55 % веса (распространяется только на вещи помещённые и закрытые в два отделения и карманы. Не распространяется на вещи в сетках, привязанные и прочими способами закреплённые снаружи). При увеличении уровня предмета порезка веса тоже увеличивается (до максимально возможных 71 % для данной вещи, если защита останется такой же, как сейчас - повышенной. При увеличении защиты лимит может незначительно расширяться).
        Краткое описание.
        Достаточно качественный рюкзак. Повышенная комфортность при переноске, неплохо защищает спину, но не является полноценной бронёй. При ношении даёт неплохую прибавку к лимиту переносимых предметов: 250 малых предметов (или 50 средних, или 10 больших, или 5 огромных) и 8 контейнеров. Прибавка к лимиту не увеличивается с ростом уровня и других параметров.
        Вещь стоящая. Да в нём одно облегчение веса вызывает дикое возбуждение у личного хомяка. Прекрасно помнится, как спину пришлось надрывать на финальной стадии совместного с Рыськой похода. Похожие рюкзаки на стартовой платформе купить можно, но только за идеальные монеты.
        Недёшево.
        И хотя это единственный необычный предмет в призовых контейнерах, за который следовало хвататься обеими руками, остальное содержимое тоже не заставило Грешника сожалеть.
        И слегка удивило.
        Символы развития почти на двадцать девять тысяч в одном и на двадцать с небольшим в другом. Из остального стоит упомянуть разве что камень телепортации и приличный «дырокол». Остальное - недорогое, такое и при обычных победах регулярно попадается.
        Неожиданно. Символы столь солидных номиналов раньше, мягко говоря, не выпадали. Даже в сотню единиц встречались нечасто, а уж чтобы в тысячу кому-то попался - это фантастика.
        Ценная добыча для того, кому много чего приходится развивать.
        Пятьдесят четыре тысячи с лишним символов развития набралось из обычных контейнеров и из того, который выбрал, не став, естественно, хвататься за знаки уровня. В сравнении с тем, что удалось получить на стартовой площадке - не сказать, что сильно много заработал. Но если вспомнить первый ярус, там за всё время в сумме столько не добыл. Даже с учётом купленного у торговцев Грешник не сумел приблизиться к этой цифре.
        «Подковок» больше девяти тысяч скопилось. Если использовать все, получит двадцать четвёртый уровень.
        Но надо ли это Грешнику сейчас? С таким уровнем он превзойдет всех дневных скорпионов, и почти сто процентов ночных с ним сравняются или не будут значительно его превосходить. Такая математика скверно скажется на количестве трофеев, которое он станет получать, сражаясь с членистоногими мутантами.
        Так стоит ли оно того?
        Вопрос серьёзный, пришлось считать и десятки раз пересчитывать.
        В итоге решил, для начала, вложиться в навыки. Это уж точно лишним не будет. Тем более, висят бонусы за достижения, которые дожидаются решения всего лишь сутки. А ведь большая часть отведённого времени уже прошла. Затягивать - чревато, сгореть могут, как это уже однажды случилось на первом ярусе.
        Изначальная идея всё ставить на лук теперь не казалась такой уж перспективной. Битва со скорпионьим воинством показала, что про гуань забывать нежелательно. Именно за счёт него выкарабкался, стрелы в схватке практически не играли.
        Глефы застряли в улучшенном классе. Можно дотянуть навык обращения с ними до уровня лука, то есть в великолепные определить. Как раз хватает пары бонусов для повышения. На одном из них висит условие, запрещающее тратить его на дистанционное оружие и боевые кнуты. Ни к тому, ни к другому гуань не относится.
        Можно работать.
        Но тут вмешалась жадность. Все бонусы с ограничениями, неполноценные. Однако по ним можно тот же лук на одну ступеньку приподнять, что серьёзно расширит его возможности. Благо снижение ранга при апгрейде навыка можно сразу же компенсировать за счет богатых трофеев.
        Решено: по одному классу на глефу и лук. И лук можно довести до пятнадцатого ранга, если потратиться строго в него. Да, это очень дорого, даже на стартовой площадке у Грешника не хватило средств на такое улучшение.
        Но теперь они есть.
        Раз уж решил сделать стратегическую ставку на дальнобойность, надо использовать, несмотря на здешние трудности с защищённой добычей. Тарк уверял, что это лишь Грешнику так повезло, во всех прочих местах дичь легко падает под стрелами.
        Вот в эти-то места и надо выбираться. И лук - это стратегия, задел на будущее. Да и здесь, если навык усилится, скорпионы начнут поддаваться. Даже при нынешних показателях Грешник неплохо калечил низкоуровневых. Разве что вместо пятнадцатого ранга придётся остановиться на десятом. В противном случае ни на что другое не хватит.
        Перевёл глефу с улучшенного класса в превосходный, а лук с великолепного в редкие. На глефе от пятнадцати рангов оставил десять - больше не потянул по затратам. Даже за эти десять, с учётом потерь, пришлось четыре тысячи доплатить. Плюс восемь тысяч за сохранение первой модификации.
        Да уж, гора символов развития сразу перестала казаться непомерно-огромной. Такими темпами Грешнику скоро миллионы потребуются, чтобы мало-мальски приподняться.
        Десятиранговый лук из великолепного стал редким. И только чтобы сохранить его ранг пришлось отдать почти шестьдесят девять тысяч, и ещё тридцать две ушло на сохранение первой модификации.
        Вот так - всего два навыка улучшил, и в итоге от более чем ста тысяч символов осталось всего лишь полторы.
        Чистое разорение - столь серьёзные умения развивать. Зато есть плюс - теперь не придётся думать, куда бы ещё вложиться.
        Остался бонус, позволяющий поднять ранг одного из навыков, но классом не выше раритетного.
        В раритетных у Грешника сейчас только нулевые пистолеты. Чтобы прибавить им единичку, надо потратить четыре тысячи символов. Но классом ниже, в редких, стоит десятиранговый лук. И для одиннадцатого ранга на нём надо вложить двадцать две тысячи.
        Разумеется, выбрал нижележащий класс, - тут и думать нечего. Да, серьёзную прибавку единичка на ранге не даст, но в случае дальнейших повышений класса получится неплохо сэкономить. Ведь поднявшись на одну ступеньку, потеряешь лишь четверть от этих двадцати двух тысяч. Остальное останется.
        Итого, изменившиеся навыки теперь выглядели так.
        ПРЕВОСХОДНЫЕ
        Глефа - 10 (одна модификация: +20 % к скорости работы с этим оружием)
        РЕДКИЕ
        Лук - 10 (одна модификация: +28 % к начальной скорости стрелы)
        Оставшиеся полторы тысячи символов жгли руки, и Грешник влил их в физическую защиту. Как раз столько потребовалось, чтобы довести её до максимально возможных на текущем уровне пятнадцати.
        С бонусом на увеличение атаки и защиты думать вообще не пришлось. По условиям, применить его на дистанционное оружие нельзя. Нож так дорого улучшать не видел смысла - это как-нибудь потом можно сделать, если не будет альтернативы.
        Использовал на глефу подняв атаку со слабой до нормальной. С учётом подросшего навыка теперь можно куда эффективнее противостоять неплохо защищённым скорпионам высоких уровней.
        Навыки модифицировались с куда менее выраженными физиологическими последствиями, чем параметры и прочее. Но всё равно на плечи будто бетонная плита навалилась. Резко захотелось спать.
        Но сначала надо ещё раз хорошенько напиться. Авось последняя миска, размещённая в самой глубокой яме, остыла до приятной температуры.

* * *
        Проснулся Грешник, как и вчера, глубокой ночью. И, как и тогда, где-то поблизости нехорошо шуршали.
        Снова скорпионы. По звукам их вроде немного пожаловало, но это может быстро измениться.
        Откуда они вообще здесь взялись? Ведь ни одного за всё время не увидел.
        Хотя, если вспомнить разрытые могилы и останки минимум одной твари, они сюда наведываются. Или ночью им и на морском песке интересно погулять, а не только на скалах, или корабль чем-то привлёк, или запах людей чуяли.
        Грешник не шевелился, надеясь, что его не заметят, что пронесёт. Ну а если нет, он неплохо подготовился. Дверь кают-компании - самое слабое место. Но это утверждение было справедливо до того, как он с ней поработал. Обвешал пахучими водорослями, подпёр стальными деталями огромных гарпунов, снятыми с рукоятей. Похоже, команда баловалась охотой на китов, ничем иным правдоподобно объяснить наличие на борту столь специфического оружия Грешник не смог.
        Водоросли также напихал под все ставни. И дополнительно посыпал их душистым перцем, невеликие запасы которого обнаружились среди офицерского добра. На огромный стол в ряд разложил все мушкеты и пистолеты, зарядив их пулями. Там же разместил холодное оружие команды, на которое имелись навыки, а в углу стоял ящик с гранатами - на всякий случай.
        Шло время, шум усиливался. Похоже, скорпионов становилось всё больше и больше, но пока что причин для сильного беспокойства не было, монстры не интересовались ни дверьми, ни ставнями.
        Но когда время приблизилось к рассвету, пожаловал некто невероятный. Грешник необычную тварь сначала не услышал, а ощутил. Тут не требуется сейсмический навык, чтобы заметить, как сильно дрогнул корпус корабля. Можно сказать, трёхмачтовая громадина почти покачнулась. Будто штормовая волна в борт ударила.
        Вот только никакая это не волна. Заявилось чудовище, в сравнении с которым вчерашний кошмар - не более чем слабенькая страшилка для самых доверчивых детишек.
        Если тот скорпион по весу приближался к матёрому буйволу, этот, наверное, превосходил слона. И превосходил солидно. Доски палубы прогибались с жалобным треском, противно повизгивая при трении друг о дружку, когда хитиновая махина разгуливала по кораблю. Что-то шумно ломалось, звенел металл, трещала парусина, то и дело непонятно хрустело и стрекотало.
        Грешник понятия не имел, как выглядит эта тварь. И, откровенно говоря, не хотел это выяснять. В голове билось одно лишь желание: чтобы она убралась туда, откуда заявилась, и больше никогда здесь не появлялась.
        Нечего ей делать на корабле. Трупы Грешник отволок подальше по пляжу и затащил в море в тех местах, где хорошо просматривались отбойные течения. Если волны и выбросят тела назад, это произойдёт где-нибудь вдалеке. Кровь с палубы протёрта, доски в этих местах ещё и уксусом обработаны. Ну чего здесь вынюхивать? Пусть на берег отправляется, там перспективы поинтереснее.

* * *
        Неведомое чудовище до рассвета спать не давало. Ума догадаться до того, что в кормовой части корабля скрыто помещение с человеком, у твари не хватило. Но снаружи много чего наворотила. Даже палубный настил основательно треснул в нескольких местах, не выдержав тяжести.
        Вот теперь Грешник понял, что борозды на бортах и прочие повреждения - это не везде последствия бурь и столкновений с рифами. Некоторые, из самых свежих, не отличались от тех отметин, что появились этой ночью.
        Монстр наведывается сюда не впервые.
        Но кто же это такой?
        Следов на песке обнаружилось множество. И в первую очередь напрягла дорога, протоптанная за ночь. Вела она на запад по полосе песка, оставленной отступившим в отлив морем. Именно оттуда вчера пришёл Грешник, и, получается, ночью оттуда же пожаловало не меньше нескольких десятков тварей. Если учесть, что вчера ничего подобного здесь не наблюдалось, можно заподозрить в них злопамятных созданий с отличным нюхом. Вроде тех крокодилов на первом ярусе, которые готовы преследовать добычу километр за километром, по воде, посуху и даже по скалистым кручам.
        Аналогичная дорога тянулась и с востока, но плотность следов здесь была поменьше. Это скорее сеть слабо выраженных тропинок, чем единый путь. Похоже на то, что твари пришли не по следу человека, а по направлению, которое чем-то их привлекло. Каждая брела, как ей казалось удобнее.
        Одни следы поменьше, другие побольше. И был среди них такой, что Грешник не сразу за след его принял. Размеры столь колоссальные, что в голове не укладывалось. Подобный масштаб не ассоциируется с живым существом.
        Да тут будто на танке покатались. Песок перекопан так, что дай Грешнику лопату, он за неделю столько дел не наворотит.
        Застыв на краю гигантской рытвины, взялся за телефон. Судя по вибрации, которой он разразился без причины, пришло сообщение от одного из немногих друзей и знакомых, которым доверил номер.
        Но Грешник ошибался. Да, сообщение пришло, но не от участников.
        Кукловоды «привет передали».
        Вы привлекли внимание раритетного чудовища локации. Оно знает, что вы где-то здесь и сделает всё ради того, чтобы вы не покинули его локацию. В светлое время суток сателлиты чудовища попытаются отслеживать ваши перемещения, чтобы выдать вас хранителю, как только зайдёт солнце. Чудовище проворно, вы вряд ли успеете за ночь удалиться на безопасное расстояние. Лучший вариант - соберите отряд сильных друзей и дайте монстру бой. В случае победы вас ждут достойные призы, а это место станет гораздо безопаснее. Также вам не придётся опасаться опасного преследователя, если захотите его покинуть.
        Грешник невесело усмехнулся. Отличный совет, сейчас кинет клич, соберёт людей и начнёт подготовку к великой битве. Ну а что тут такого? Однажды довелось принять участие в групповой охоте, так почему бы не повторить.
        Почему-почему…
        Да потому что эти моральные уроды издеваются. Специально сообщение прислали, чтобы посмеяться над глуповатым неудачником, которого надёжно заперли в опаснейшем месте с его же согласия. Ведь никогда прежде ничего подобного не получал.
        Перечитал сообщение. Раритетный - это явное указание на ранг твари. Самые слабые - рядовые, потом редкие, потом элитные, и только потом такие. Других пока что повстречать не довелось.
        Да и хорошо, что таких встреч не было.
        Рядовые - это ничего особенного, таких везде больше девяноста процентов. Редкие, как и говорит название, встречаются пореже, но долго их искать не придётся. С элитным скорпионом Грешник столкнулся в первую ночь на новом ярусе. С раритетной тварью здесь не встречался, но до этого пришлось. Нарвался на гигантского змея в ущелье, рассекавшем хребет, перегородивший пеший путь на север. С ним удалось справиться за счёт неожиданной и странной подсказки, информацию из которой сумел использовать с максимальной выгодой.
        Вскоре после этого столкнулся с хранителем локации. Это был чудовищный варан, на него поохотился совместно с отрядом Крысолова.
        А теперь вот ещё одна ужасающая тварь нарисовалась. Судя по намёку от кукловодов - раритетная, но по некоторым косвенным признакам может тянуть на что-то больше. Например - на хранителя локации.
        И самое главное, - в сообщении угрожают тем, что сильнейшее чудовище не отстанет, не позволит Грешнику выбраться.
        Посмотрел на следы. Вспомнил варана, вспомнил змея. Представил хитиновую образину таких же размеров.
        Проникся.
        Да уж, если подобное чудище не собирается его отсюда выпускать, можно прям сейчас вешаться. Да, деревьев здесь нет, зато имеются обломки мачт и вполне себе целый бушприт, на котором места хватит привязать несколько петель для желающих свести счёты с жизнью.
        Грешник пробежался взглядом по кораблю, представил, как день за днём ремонтирует его, а затем пытается добраться до третьего яруса вплавь после затопления второго.
        Дурацкая картина вырисовывается. Ведь непонятно, как это происходит. Похоже, что затопление яруса - некая условность. Будь иначе, по морю носились бы тысячи и тысячи тонн разнообразного всплывшего мусора. В том числе вездесущего пластика, коего на первом этапе хватало.
        Следовательно, процесс не настолько прост, как заявляют кукловоды. И раз волны не гоняют бутылки из-под газировки, то и кораблю там не место.
        Если не придираться, его ведь тоже можно отнести к мусору.
        Нет, Грешник никуда не поплывёт. Но и здесь оставаться не станет.
        И если неведомая тварь против его ухода, то проблемы намечаются у твари, а не у него.
        Глава 10. Так чьи проблемы?
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        Прошёл один день, второй, третий, четвёртый. Наступил пятый. Участники испытания поодиночке и объединившись в группы добывали контейнеры из местной живности и друг друга. Кто-то, уклоняясь от нескончаемой резни, малодушно стремился побыстрее пересечь ярус, урвать повышенный бонус за скорость прохода и обменять его на новые цифры. Самые продуманные спешно искали и находили безопасные зоны, где начинали скупать подешевле, а продавать подороже, развивая себя неторопливо, зато без чрезмерного риска.
        В общем, все занимались тем, чем, по замыслу кукловодов, и должны заниматься.
        А Грешник работал.
        Вкалывал.
        Пахал, как конь тягловой.
        К рекордно возвышавшейся скале, располагавшейся почти в полукилометре к востоку от корабля, он с утра до вечера таскал всевозможные грузы. Некоторые получалось разместить в рюкзаке, но большинство транспортировал при помощи самодельных саней. На конечном этапе приходилось применять бревенчатые катки и лебёдки, благо, как древесины, так и канатов разной толщины у него более чем достаточно.
        Но перетащить - это далеко не всё. Грешник часами колотил неподатливую скалу молотом и зубилами, сверлил в ней отверстия, рыл ямы у подножия.
        А потом снова таскал и таскал.
        Лишь на ночь приходилось останавливаться. Потому что ночью просыпались самые опасные виды скорпионов.
        А ещё ночью приходило чудовище. Иногда перед рассветом, иногда почти сразу после заката. Снова и снова забиралось на корабль, трещало досками верхней палубы, путало канаты, рвало остатки парусов и противоабордажные сети. Свернуло штурвал и едва не проломило перекрытие над кают-компанией, после чего Грешнику пришлось перебраться в трюм.
        Там сыровато и атмосфера мрачноватая, зато куда надёжнее. Ощущаешь себя в такой безопасности, что спишь, не обращая внимания на монстра, буянящего где-то выше или в сторонке. Устроил себе удобное логово среди груза: брёвнышек красного дерева, бочек со смолой и тюков хлопка.
        Также здесь в деревянной клетке под мощным замком держали бочонки с крепким ромом. Но судя по некоторым уликам, ни тяжеленный замок, ни толстые прутья решётки не остановили расхитителей корабельного имущества. Явно прикладывались к содержимому не раз и не два.
        Возможно, именно на алкоголизм команды можно списать случившуюся с судном катастрофу. Хотя эти подозрения справедливы лишь для Земли. Здесь, среди декораций, расставленных кукловодами, смешно такие предположения строить.
        Но всё выглядит настолько реально, что мозг отказывается признавать это театром.
        Или цирком.
        За пять дней Грешник, по самым скромным подсчётам, совершил около двухсот ходок до скалы и обратно. Плюс, пользуясь относительно притихшим волнением, протащил к ней по мелководью несколько плотов, связанных из корабельных досок, дров из камбуза и брёвнышек из трюмного груза.
        И вот теперь, глядя за солнце, готовившееся нырнуть за горизонт, он, наконец-то, сказал себе: «Хватит!»
        Да, тянуть дальше нет смысла. Если с этими приготовлениями ничего не выйдет, то сколько ни оттягивай неизбежное, намного лучше не подготовишься.
        Назойливо завибрировал телефон. Продолжая смотреть на восток, потянулся за трубкой.
        - Привет, Грешник!
        - И тебе привет, Тарк.
        - Слушай, мы тут прикинули по ситуации. А что если тебе повысить уровень?
        - Какой смысл?
        - Да прямой. Это увеличит срок иммунитета от стражей моря. Сможешь плыть там, где нельзя по скалам мимо скорпионов пробираться.
        - Это срабатывает только один раз в сутки, - напомнил Грешник.
        - Ну и что? Как минимум раз в день у тебя будет гарантированная возможность обхода по воде. Ты говорил за сутки реально два-три километра по суше там делать? А это даст дополнительно несколько сотен метров. Если, допустим, придётся выбираться двадцать дней, в сумме набежит неплохой прирост по расстоянию.
        - Тарк, это не сработает. Я ведь говорил, тут пекло. Придётся тащить с собой бочку с водой. И не уверен, что её хватит. Да и как, по-твоему, я плавать с этой бочкой стану? Да и помнишь, что мне кукловоды сказали? Эта тварь каждую ночь приходит меня искать. Не знаю, почему не может найти в трюме, но точно знаю, что на скале от него не спрятаться. То есть мне нельзя отходить от корабля. Если не успею вернуться к нему до заката, я труп. А за световой день далеко убежать не успею. Тут всё заточено на то, чтобы я не выбрался. Специально так сделано.
        - Грех, так не бывает. Выход обязательно есть.
        - Конечно, есть, Тарк. Я буквально минут через пятнадцать собираюсь его поискать.
        - Что ты там придумал?
        - Долго рассказывать, а звонки здесь короткие. Давай завтра поговорим, а лучше при встрече.
        - При встрече? Звучит хорошо. Ну тогда давай, выбирайся. Ты встречу сам пообещал, не обмани.
        - Добро, Тарк. Постараюсь.
        Покосившись на умолкшую трубку, Грешник усмехнулся. Не факт, что завтра получится пообщаться.
        И тем более - встретится.
        То, что Грешник задумал - смертельно опасно. И вся его кропотливая подготовка может не сработать.
        Если ошибся - это не просто потеря времени, это конец. Появятся на берегу скелетов новые косточки.
        Не удержавшись, заглянул в рейтинг.
        ЧАО ЧЕН - 33017 БАЛЛОВ
        РУБИНОВЫЙ ДРАКОН - 31996 БАЛЛОВ
        ЛИ ДЖУ ИН - 31182 БАЛЛА
        АЮМИ - 30759 БАЛЛОВ
        ТАКЭДА - 30707 БАЛЛОВ
        Да уж, заметно, что последние дни кое-кто занимается честным физическим трудом. Работает мирными инструментами, почти не прикасаясь к оружию.
        А вот остальные участники тем временем в общество защиты разумных и неразумных созданий не подались. Проливают кровь, не покладая рук. Несмотря на тридцать с лишним тысяч набранных баллов, из пятёрки лидеров по ярусу Грешник вылетел. Чао Чен, наконец, обосновался на вершине, набрав почти на десять процентов больше, и даже по уровню превзойдя. Но, в отличие от предыдущего этапа, здесь конкуренты наступают лидеру гонки на пятки - разрыв невелик.
        Ну да, первый ярус многих научил, что и как надо делать. Применяют полученные знания, рвутся в топ всеми силами. Охотятся на богатых полянах, почти не отдыхая. А Грешник за последние дни рейтинг набирал только поначалу, когда торопливо расчищал от тварей местность поблизости от скалы. Потом лишь изредка убивал забредающих дневных скорпионов. То есть на фоне темпа, заданного прочими лидерами, предавался безделью. Не скатился в совсем уж позорные низы только из-за первой ночи, когда устроил тварям знатный бой с богатыми результатами.
        Это место для развития подходит гораздо лучше, чем все те, что довелось посетить на первом ярусе. Баллов и трофеев можно заработать несметное количество. Но только если заниматься этим сильной группой.
        Одиночку быстро сожрут. Первой ночью Грешнику крупно повезло, а везение - явление непостоянное. Разве что отдельные тщательно подготовленные схватки устраивать. Но даже так риск колоссальный.
        Однако деваться некуда, придётся проверить это на практике. Ночевать раз за разом в единственно безопасном уголке побережья - бесперспективно.
        Рано или поздно придётся как-то выбираться.

* * *
        Скорпионы набежали сразу, как только солнце скрылось за горизонтом. Молниеносные тропические сумерки не успели смениться тьмой, и вот твари уже тут как тут. Хруст хитина и прочие омерзительные звуки раздавались со всех сторон, кроме обращённой к морю. Внизу, куда ни глянь, просматривается движение.
        Грешник монстров видел не сказать, что прекрасно, но проблем с этим не испытывал. Там и сям полыхали зажжённые перед закатом бочонки со смолой. Чадили они немилосердно, но и свет выдавали приличный. Он рассчитывал, что на первые часы ночного мрака этого хватит.
        Ну а потом в них не будет надобности. Плюс на места, которые просматривались плохо, зашвырнул несколько здоровенных факелов из просмоленных кусков пеньковых канатов и также добротно пропитанных смолой пластов хлопка. Прогорят они куда быстрее бочонков, но у него приличный запас. Изготавливал ночами, скрываясь в трюме от главного чудовища. Не разбазаривал всё свободное время на сон.
        Твари не стали выказывать оригинальность, традиционно полезли на скалу со всех сторон. И поначалу Грешник никак им не препятствовал. Даже за лук не брался, хотя стрел за эти дни успел наделать прилично, разобрав на ресурсы часть подходящих для этого трофеев, взятых в первой битве со скорпионами и найденных на корабле.
        Зачем руки утруждать? Здесь всё решает гуань.
        Но заметив шустро взбирающихся мелких «ловкачей» передумал. Броня у этих похлипче, а проблемы они создать могут. Раз есть возможность снижать их поголовье до начала рукопашной схватки, надо пользоваться.
        И полетели стрелы.
        Первая скала, на которой Грешник устроил ночной бой, была высокой и излишне широкой. А эта ещё выше и гораздо шире. Будь возможность выбрать что-нибудь поскромнее, он бы, безусловно, этот вариант проигнорировал. Но, увы, здесь не магазин с богатым ассортиментом, пришлось брать, что есть.
        Оборонять столь приличную по площади уплощённую вершину в одиночку - изначально провальная затея. Даже самые медлительные скорпионы запросто успеют забраться с одной стороны, пока сбрасываешь их сородичей на остальных направлениях. А если тварь не карабкается, а находится перед тобой на относительно ровной поверхности - это уже очень серьёзно.
        Неизвестно, додумались ли до такого скорпионы, или твари настолько тупы, что даже не пытаются осмысливать перспективы. Но казалось, что кое о чём догадываются, потому как взбираются быстрее, чем в первый раз.
        Хотя, может этому причиной то, что эта скала более рыхлая и трещиноватая, следовательно, больше возможностей цепляться лапами и клешнями. Конечно, это минус для обороняющейся стороны, и Грешник об этом первым делом подумал. Но плюсы перевесили, ведь такой камень куда легче сверлить и отбивать куски. Эта особенность существенно упростила подготовку к бою, сэкономила несколько дней.
        Твари лезли быстро и почти сплошным потоком. Но ситуация начала изменяться на финальной стадии подъёма. Здесь в трёх направлениях над скалой нависали собранные Грешником неказистые на вид конструкции - деревянные рамы, держащиеся на упирающихся в скалу подпорках и вбитых в камень скрепах. Получилось грубое подобие каркасов для балконов. Столько труда было вбухано не ради сомнительной красоты, а чтобы подвесить на них добротно натянутые абордажные сети. Они нависли над обрывом, будто горизонтально уложенные изгороди.
        И твари, взбиравшиеся с трёх сторон, в эти «изгороди» упёрлись. Ловкости им не занимать, но это всё же не мухи, непринуждённо носиться вверх тормашками по колышущейся ячеистой поверхности у них не получалось. Будь размеры скорпионов поменьше, может и смогли бы, но с такими габаритами их усилия смотрелись жалко.
        Упёрлись в преграду, начали скапливаться, пытаться расталкивать сородичей, путаться в сетях лапами и клешнями.
        В общем - застопорились.
        С четвёртого направления скорпионам ничего не мешало, и они добрались до края площадки.
        Но залезть не смогли.
        Гуань не позволил.
        Уже привычно колотя похрустывающих тварей, Грешник экономил силы, понимая, что эта ночь для него продлится куда дольше, чем первая. Ведь тогда скорпионы добрались до него не сразу, а сейчас он с момента заката всю округу нешуточно возбудил, устроив дымно-огненную иллюминацию. За много километров могут почуять и заявиться. Пока на востоке не покажется солнце, придётся бить и бить.
        Вот потому и берёг силы.
        Часа два всё шло прекрасно. Грешник изредка отвлекался, пробегаясь над сетками и вырезая отдельных «ловкачей». Лишь у них были шансы перебраться через преграды, и у некоторых это почти удавалось. Всё остальное время держал четвёртое направление, изничтожая тварей массово и без чрезмерных усилий.
        Работали только руки. И работали они экономно. Ноги почти без дела простаивали, большую часть времени выполняя лишь одну задачу - держали тело, затрачивая на это минимум усилий.
        Как и в первый раз, чем темнее ночь, тем больше гадов набегало. Под скалой давно плюнуть некуда, да и в отдалении от нее тварей столько, что смотреть противно. В свете догорающих бочонков со смолой невозможно разглядеть песок и камни, повсюду темнеет сплошная шевелящаяся масса. Если кидать в это скопище факелы, некоторые скорпионы получают серьёзные ожоги, не успевая быстро отползти. И Грешник время от времени им это устраивал. Тварям такие «подарки» не нравились, начинали нервничать, излишне торопиться. Но быстрее подобраться к цели не получалось, на подступах к скале свободного места не осталось - всё забито. Приходится расталкивать сплошной ковёр из сородичей, или забираться на него.
        А это непросто, потому что всем хочется оказаться наверху, откуда десятками сыплются искалеченные гуанем или просто сорвавшиеся.
        Спустя пару часов скорпионы дрогнули, заколебались. И Грешник разглядел невдалеке во мраке подозрительное шевеление. Там двигалось нечто непонятное, но явно здоровенное, и оттуда поспешно разбегалась ядовитая мелочь. Да и те, что на скалу лезли, притормозили, а затем вниз подались.
        Грешник зашвырнул в подозрительное место сразу пару факелов, пытаясь разглядеть подробности. И испытал разочарование, увидев, что большущий скорпион похож на того, который заявился в финале первой схватки. Ни малейших отличий, будто близнец.
        Нет, это явно не то чудовище, которое мешает спать по ночам. Далеко не главный местный босс заявился. Да и босс ли? Слишком звучно, ведь это всего лишь элитная тварь. Конечно, такой монстр на порядок превосходит тех же редких, которых Грешник здесь валит легко. Но и в куда более сложных условиях его удалось победить, а сейчас - вообще пустяк. Позиция подготовлена ради борьбы с куда более серьёзными противниками.
        Но в этом есть и минус. Если обрушить на приближающуюся тварь все заготовленные сюрпризы, чем же потом встречать хозяина побережья? И что делать? Такого «гостя» грубым словом не прогонишь. С этим монстром придётся как-то выкручиваться, ведь если пустить всё на самотёк, он дел наворотить способен. Плюс пугает собравшуюся мелочь. А у Грешника в планах одна из основных задач - это набить её здесь столько, чтобы потом до полудня с контейнерами провозиться.
        А лучше до вечера.
        Громадный скорпион двигался к скале по кратчайшей прямой. Поэтому, взяв один из дежурных горящих факелов, Грешник примерился и метко забросил его твари на спину. Тот прилип к хитину за счёт расплавившейся смолы, но, увы, она чересчур текучая, чтобы надолго его удержать. Серьёзный ожог тварь не заработает.
        Монстр начал реагировать секунд через пять. Или хитин чуткий на нагрев, или как-то заметил, что на нём пламя пылает. Попытался достать до факела клешнями, резво закрутился на месте. И тут же испуганно отпрыгнул на несколько метров, когда под брюхом разорвалась первая граната.
        К сожалению, это лишь название, а не полноценная граната. Будь у Грешника даже не противотанковая, а ручная, но с увесистыми осколками, и твари бы не поздоровилось. А это всего лишь жестянка набитая чёрным порохом. Ящик с ними, который нашёлся в углу кают компании, перетащен на скалу.
        И Грешник начал стараться компенсировать низкое качество количеством. То есть бросал и бросал гранаты в огромного скорпиона. Видимого ущерба они не наносили, и даже взрывались не каждый раз, но тварь исполняла тот ещё танец при каждом бабахе.
        Из мрака выдвинулась ещё одна громадная тень. Аналогичный скорпион пожаловал. И с другой стороны почти одновременно выскочил третий - такой же. Очевидно, эта разновидность членистоногих крайне эгоистична. Не обращая внимания на всё прочее, оба накинулись на первого. Да и друг дружке при этом пытались напакостить.
        Грешник, увидев такое, сначала изумился, а потом понял, что надо радоваться. Чем бы ни завершилась драка, победитель или победители окажутся ослаблены. И это существенно облегчит их уничтожение.
        Гады дрались на совесть. Трещал раздираемый хитин, отлетали перекушенные конечности, хлестала омерзительная жижа из ран. Вот повисла клешня у одного, вот извернулся под неестественным углом хвост у другого.
        Пора начинать в ладоши хлопать. Скоро определится первый проигравший. Заметно, что одному куда больше других досталось.
        Мрак в стороне от свалки элитных тварей сгустился, в свете от догорающих бочонков и разбросанных свежих факелов появился ещё один скорпион.
        И Грешник, ещё даже не успев его разглядеть, как-то определил - это именно он. Тот самый топтун, ночь за ночью приходивший к кораблю.
        Явился-таки.
        Ох и размеры. Глаза отказываются верить, что такое существо действительно существует. Да и физика тоже не согласна, заметны изменения в строении, без которых такая туша или не сможет подняться, или подохнет под собственной тяжестью.
        Пришлось хвататься за лук. Нет, не чтобы этому чудовищу попытаться навредить, а в надежде убить одного или больше элитных. Панцири у них значительно пострадали, но в бою между собой они не применяли жало, а клешни наносили лишь поверхностный урон. Грешник примерно помнил, где у тварей уязвимые места и, высматривая повреждения в таких районах, принялся посылать стрелу за стрелой.
        И тут скорпионы решили облегчить ему задачу. При виде неспешно приближающегося огромного собрата потрёпанные драчуны заключили временное перемирие. Дружно попытались дать отпор: прижались хвостами к скале, выставили уцелевшие клешни. И встретили исполина так, что хитин захрустел втрое оглушительнее.
        Под такое дело можно мешок попкорна слопать и не заметить. Но Грешник любоваться зрелищем не стал. Потянул за управляющий трос, отодвинув участок сети в сторонку. Подкатил к краю одну из бочек, в несколько слоёв обмазанную смолой, обваленную хлопком и обёрнутую полосками пропитанной селитрой парусины. Под скалой почти везде песок, есть шанс, что при падении с высоты такая конструкция не развалится.
        Поджёг фитиль. Настороженно проследил, как огонёк приближается к оболочке. И, поднатужившись, скинул бочку вниз. Она, пролетев в брешь, заблаговременно приоткрытую в сети, упала в центр свалки, устроенной тварями. Те, таская друг дружку за лапы, клешни и хвосты, не обратили на новость внимание.
        А зря.
        Фитиль догорел, порох взорвался. Под скалой полыхнуло так, что должно быть за десятки километров все обитатели пустыни и побережья разглядели. Шутка ли, - два пуда чёрного пороха одним махом выгорело.
        Грешник на достигнутом не остановился. Очень уж слабым ему показался взрыв, он рассчитывал на куда больший эффект. Да, огня много, дыма тоже хватает, дышать нечем, лёгкие разрываются от кашля. Но вот уши просто оглушило, и даже не сказать, что сильно.
        А ведь по расчётам их должно почти оторвать.
        Да и телефон вибрировал не сказать, что активно. Случались у Грешника победы, когда он вёл себя на порядки оживлённее.
        Значит, внизу не всех покарало. Или здешний порох слабоват для таких дел, или бочки, несмотря на все меры предосторожности, при ударах раскалывались, отчего начинка относительно безобидно выгорала.
        Поэтому, не останавливаясь, отправил следом ещё одну импровизированную бомбу. И лишь когда дым от нового взрыва начал рассеиваться, подошел к краю и взглянул, наконец, вниз.
        Землю Грешник не разглядел. Под ногами клубился дымный мрак, подсвечиваемый зарождающимся пожаром. Пороховое пламя подожгло завалы из красного дерева, залитые смолой. Внизу они обустроены с трёх сторон от скалы, пришлось несколько дней таскать тяжести ради такого. Рассчитывал их использовать, когда станет совсем туго, чтобы напрочь перекрыть тварям дорогу с этих направлений. Задумка сработала преждевременно, но, похоже, себя оправдала.
        Не доверяя тому, что сумел разглядеть, подкатил к краю бочонок с ромом и комками хлопка, обкрученный теми же пластами хлопка, обмазанный смолой и обмотанный пропитанным селитрой канатом. Поднёс факел и пнул «зажигательный снаряд».
        Нет, усугублять пожар Грешнику не надо. Он согласен на то, чтобы тот разгорался медленно. Однако напрягает слабое освещение, огонь лишь дым подсвечивает и ничего больше. Хочется выяснить, что же случилось с громадными скорпионами.
        Бочонок тонкостенный, не рассчитанный на серьёзные нагрузки. Его задача как раз и заключается в том, чтобы разбиться. Начинка тут же полыхнула. Жидкий ром вспыхнул ярко, но это дело недолгое - быстрее в песок впитается, чем выгореть успеет. А вот пропитанный им хлопок и смола дали устойчивое пламя. Плюс дым рассеивался стремительно, что позволило, наконец, разглядеть всю картину.
        От скорпионов какое-то месиво осталось. Лишь один, тот самый, мешавший спать, проявлял признаки жизни. Ворочался неуклюже, пытаясь перевернуться назад на брюхо. Лапы серьёзно повреждены, одна клешня висит мёртвым грузом под неестественным углом. Пострадал неслабо, но чем дальше, чем бодрее шевелится.
        В себя приходит… гад.
        Примерившись, Грешник метнул гарпун. Тяжеленная зубчатая железяка на массивном древке проходила по разряду копий, а навык на них у него имеется. Весу в оружии под дюжину килограмм, такое даже сверху вниз метко не всякий швырнуть сможет.
        Грешник смог.
        Следом полетел ещё один гарпун, ещё и ещё. Огонь разгорался, освещая окрестности всё дальше и дальше. Грешник видел, как подкрадывается отступившая было мелочь. Сотни и сотни тварей набираются смелости. Обычные скорпионы поняли, что чудовища побеждены, последнее вот-вот испустит свой поганый дух. Вот и начали оживляться.
        Четвёртый гарпун попал, наконец, в выемку за парой лапок, где у элитных тварей располагалась обширная жизненно-важная область. Монстр при этом дёрнулся так, что Грешник понял - у него с этим местом тоже не всё ладно.
        Перестал растрачивать боеприпасы, решил чуть выждать. И не прогадал, тварь задрожала в агонии, а телефон ожил, принимая сообщение.
        Грешник не удержался от соблазна, протянул руку к разгрузке, намереваясь пробежаться взглядом по уведомлениям. Очень уж интересно, что за такую победу досталось. Если не ошибся в оценке, и это действительно раритетная тварь, перепасть должно много. Примерно как за того змея-исполина, может даже больше. Ведь тогда он одержал победу благодаря подсказке, а сейчас ему никто не помогал. Даже на ловушки навык имеется, применять их можно без штрафов, не подкопаешься.
        С одной стороны скалы пожар усилился до такой степени, что начали слезиться глаза. Очень уж ядрёный дым у сочетания из красного дерева и смолы. И ведь это ещё так себе, а не огонь. Дело в том, что изначально предполагалось нечто большее, но взрывами немало брёвен разметало по округе, кучно полыхают лишь оставшиеся на месте.
        Однако это ещё не всё. Сейчас пламя обогнёт скалу, займутся нетронутые завалы, вот там-то заполыхает по-настоящему.
        Скорпионы, больше ничего не опасаясь, выбрались из мрака и накинулись на еду. Человека на скале они теперь игнорировали. Не прерви старшие собратья их штурм в самом разгаре, может быть до сих пор ломились наверх, в азарте. А сейчас смысла не видели, внизу, на пути к Грешнику, куда ни глянь, повсюду еды завались.
        Странное поведение, но ему только это и надо. Взялся за лук, и пошло-поехало. Стрелял не разбирая цели, строго по ближайшим, чтобы прикончить наверняка, или почти наверняка. За минуту от двух до четырёх тварей успевал успокаивать. В час это около пары сотен.
        Но это если считать только лук. А Грешник ведь ещё и гранаты время от времени кидал в скопления скорпионов, то и дело образующиеся в местах с особо вкусной хитиновой падалью. Взрывчатка такого рода шла, как подручные предметы, навык на них тоже есть, а мелкие твари, в отличие от крупных, против примитивных пороховых жестянок уязвимы. При особо удачных взрывах убивало и сильно калечило до десятка.
        Прокоптившийся до черноты, со слезящимися от дыма глазами, кашляющий Грешник то и дело злобно улыбался.
        Скорпионов он продолжал ненавидеть во всех видах. Ну не нравятся они ему, что тут поделаешь. Истреблять тошнотворных гадов вот так, безнаказанно и массово - потрясающе прекрасное занятие.
        А если представить, сколько контейнеров поутру получится собрать, дух захватывает от перспектив.
        Да он даже без великих достижений успеет за ночь заготовить сотню тысяч символов развития. И баллов выпадет столько, что завтра друзья засыплют поздравлениями, как только увидят обновленный топ.
        Несметная орава скорпионов устроила свалку над оторванным хвостом одного из гигантов. Кусок туши взрывом закинуло под скалу в том месте, где Грешник не подготовил горючие материалы. Специально оставил там проход, чтобы особо ловкие твари не пытались через огонь проскочить. Если уж внизу всё загорится, пусть пробираются в одном месте. Сложно их по нескольким направлениям отлавливать при таких размерах скалы.
        Гранат осталось не так уж много, да и при таких количествах мелочиться грех. Есть смысл повторить большой бабах. Можно одним махом полсотни тварей разорвать.
        Грешник подкатил к краю одну из приготовленных бочек, но замер, потому что выход мастистых актёров на сцену, как оказалось, не прекратился. Во тьме показалось нечто настолько омерзительное, что, даже привыкнув за последнее время ко многому, захотелось отвернуться и забыть кошмарное зрелище.
        Нереально-огромная многоножка пожаловала. Сколопендра длиной чуть ли не с автомобильную пробку в четверть квартала. И то, что скорпионы при её виде рванули прочь со скоростями куда больше, чем демонстрировали при драпе от собратьев, говорило за себя так же информативно, как и размеры.
        Это что-то похуже хранителя локации, или самый сильный в своем классе. С одним из них Грешник встречался, когда охотился сообща с Крысоловом и его людьми. В тот раз дичь здорово потрепала неслабый отряд.
        Но далеко не факт, что именно хранитель локации пожаловал. Скорее всего, это кто-то посерьёзнее. Многоножка выглядела так, что Грешник готов поменять её на парочку тех варанов. И дело, конечно, не в том, что она омерзительная.
        Бесспорно очень опасная тварь.
        Игнорируя падаль, многоножка, ловко изгибаясь, протащила огромное тело между почти догоревших бочонков, обогнула пожар, выползла к скале с другой стороны, куда огонь ещё не добрался. И полезла наверх.
        Грешник понял, - всё куда хуже, чем он предполагал. В отличие от скорпионов, сколопендра не тормозила на вертикальной поверхности. Да, ловкости, как у мелких собратьев, у неё может и недоставало, зато имелось неимоверно длинное тело, большей частью остававшееся на песке. Вот оно-то и выступало в качестве опоры, легко толкало верхнюю часть всё выше и выше с потрясающей скоростью.
        Да, под конец твари придётся замедлиться, не такая уж она и длинная. Но всё равно она окажется здесь куда быстрее самого шустрого скорпиона.
        Грешник, не пытаясь навредить твари, а пытаясь замедлить, или, в идеале, прогнать, схватился за гранаты. Дождался, когда фитиль почти догорит, и кинул вниз одну, затем вторую.
        Разорвались внизу, в воздухе, действительно перепугав гадину. Та слегка отпрянула и, нехорошо выгнулась, будто змея, готовящаяся атаковать. Но тут же расслабилась и полезла дальше, проигнорировав ещё пару гранат. Осколки бессильно отскакивали от крепчайшего хитина, а громкие звуки больше не волновали.
        Но короткую передышку Грешник успел использовать, скинув на сеть под площадкой парочку связанных между собой бочонков. Не забыв при этом поджечь пропитанные селитрой канаты и парусиновые ленты. Рядом повисла связка из двух гранат, затем ещё одна. Удлинённые фитили на них, разумеется, тоже тлели.
        Ухватившись за кувалду, Грешник в несколько ударов выбил ступоры, удерживающие конструкцию, и целая секция рам, лишившись опоры, полетела вниз. Увернуться сколопендра не успевала, она наоборот, подалась навстречу, рефлекторно пытаясь атаковать падающую на неё конструкцию, походившую на низкие футбольные ворота, сетка на которых неряшливо облеплена дымящимися предметами.
        Раз, и кривые ногочелюсти хватают обрушившуюся секцию.
        Ещё миг, и дымно хлопает одна граната, а следом вторая.
        И на этом всё. Бочонки с ромом от слабых взрывов не пострадали, а если и пострадали, содержимое их не вспыхнуло.
        Грешник, успев проглотить стимулятор сразу, как увидел сколопендру, торопливо нацепил грубые перчатки, прихваченные с корабля и, опрокинув на краю бочонок с ромом, выбил пробку. Тут же поднёс факел, и струя алкоголя, хлещущая вниз, воспламенилась.
        Сколопендра задёргалась, издала непередаваемый звук, столь же омерзительный, как и её облик. Затрясла головой, пытаясь избавиться от переплетения канатов и деревяшек, облепивших голову и передние конечности.
        А Грешник ухватился за огромный котел, уже который час томившийся на углях как раз ради такого случая. Время от времени под него подкидывал дровишки, поэтому содержимое не остывало.
        Самое время испытать химию кукловодов в деле. Большой стимулятор силы - пузырёчек с горьковатым содержимым, найденный в одном из контейнеров под скалой, где случилось первое великое побоище со скорпионами. На короткий срок даёт прибавку в пять единиц к физической силе.
        Грешник и без допинга способен такой котёл приподнять, но это неудобно, тяжело и рискованно. Изначально предполагалось, что его придётся доволочить до края и аккуратно наклонить, выливая содержимое на поднимающуюся тварь.
        Но сейчас он понял, - если делать всё, как планировал, не успеет. Сколопендра вот-вот избавится от накрученных на неё остатков секции и полезет дальше. Струя горящего рома тоже не особо её обеспокоила. А это значит, что чудовище может оказаться наверху уже секунд через двадцать.
        У него получилось. Дотащив котёл до края, Грешник, завывая от жара, пропекающего ладони даже через плотную ткань перчаток, резко опрокинул посудину, вылив на тварь пару вёдер смолы, расплавленной почти до водянистого состояния.
        И тут же навстречу взвилось, наконец, серьёзное пламя. Один из бочонков с ромом всё же загорелся.
        Вовремя.
        Смола, угодив в синеватое алкогольное пламя, полыхнула не столь эффектно, зато куда более коварно. В отличие от крепчайшего рома, она не торопилась стечь на песок. Оставалась на тех поверхностях, куда попадала, горела неярко, но жарко, пропекая уязвимые мягкие ткани, укрытые под хитином.
        Сколопендра заверещала втрое пронзительнее прежнего. Кто бы мог подумать, что у гадины такой голос. Нет, то, что он обязан быть противным - это понятно. А вот сила его (да и наличие) - неожиданно. Грешник всегда полагал, что эти омерзительные твари издают звуки, лишь при раздавливании, когда шумно лопаются, оказавшись между подошвой и твёрдой поверхностью.
        Но нельзя не признать, что здесь ситуация чем-то похожая.
        Голова твари и несколько сегментов за ней жарко пылали. Огонь оттуда растекался всё дальше и дальше по туше. Глядишь, еще минута таких издевательств, и Грешник смог бы добиться своего. Довёл бы чудовище до бегства, или сжёг.
        Но сколопендра начала что-то соображать. Осознала, что тянуть время и дальше - не в её интересах. Не так уж ей мешает конструкция, болтающаяся на голове. Тяжесть её невелика, забраться не помешает.
        Надо побыстрее разделаться с обнаглевшей двуногой закуской, пока она ещё что-нибудь болезненное не сотворила. Ну а после можно заняться освобождением от прицепившихся канатов и деревяшек.
        Уже никто не помешает.
        И сколопендра, игнорируя струю из нового бочонка с ромом, также открытого Грешником на краю, устремилась вверх. Скорость гадины ничуть не снизалась, несмотря на то, что значительная часть туши полыхала, как огромный свечной фитиль. Панцирь у твари столь крепкий, что способен достойно держаться даже в пламени горящей смолы.
        Ухватив один за другим пару гарпунов, Грешник отправил их в тварь. Оба попали, и, увы, бестолково отскочили.
        Да уж, панцирь впечатляет. Не танковая броня, конечно, но куда прочнее, чем хитин самых чудовищных скорпионов. Плюс голова неудобно скошена, в пасть с такой позиции попасть сложно. Разве что вскользь пройдёт, но серьезную рану при этом не нанести.
        Да и получится ли вообще хоть какая-нибудь рана? Ведь оружие внутрь вряд ли проникнет, а снаружи мягких тканей нет. Даже сочленения устроены так, что навредить им можно разве что стальным ломом, если забивать его тяжёлой кувалдой.
        Но кто же это позволит?
        Гуанем рубить - даже не смешно. Лучше уж за лук хвататься или из обреза пульнуть. Также бестолково получится, но зато не придётся в упор по такому кошмару отрабатывать.
        И выглядит смешнее.
        Грешник поднёс фитиль к последнему приготовленному на краю «пороховому аргументу». Затем упёрся ступнёй в обмазанную смолой поверхность, толкнул, отправив бочку в полёт к подножию скалы.
        Эта действительно последняя. Запасы на корабле велики, но не тратить же целый месяц на перетаскивание их к скале? Да и поднимать их наверх при помощи примитивной лебёдки - тоже не самая простая задача.
        Не представлял тогда, во что ввязаться решил. Покажи на миг такую картину, таскал бы и таскал дальше. Неделю или две ради этого не жалко потерять.
        Да уж, не просчитал, как оно может обернуться. Но кто мог знать, что громадные скорпионы нагрянут тройкой, а не в одиночку, или парочкой, а затем ещё и гигантская сколопендра приползёт? Ведь ничего подобного в первую ночь не наблюдалось. Да, было трудно, иногда очень даже трудно, но окажись тогда под скалой столько же тварей, сколько сейчас, там бы Грешник и остался, не продержавшись и трёх часов.
        Бой оказался куда тяжелее, чем ожидалось. Боезапас «главного калибра» исчерпан.
        Бочка, пару раз приложившись об скалу, чуть отскочила и врезалась в голову сколопендры в тот самый момент, когда гадина рывком выбросила тело вверх сразу на несколько метров. И, получилось, при этом случайно отбила бомбу. Та мало того что улетела в сторону, она ещё и неудачно приземлилась на угловатый скальный выход, проглядывающий из песка. Их тут не так уж много, не повезло.
        Удар вышел таким, что прочности бочки и обвязки не хватило. Раскололась, рассыпая тут же полыхнувшее содержимое. Да, вспыхнуло здорово, с рёвом и даже несильным взрывом. Но это совсем не то.
        Да и рвани она, как надо, это уже не поможет. Слишком серьёзная тварь, надо, чтобы взрыв произошёл на голове. Но, увы, бомба за переплетение канатов не зацепилась ни одним из крючков, устроенных из гнутых гвоздей.
        Не повезло.
        Всё, больше пороховых и зажигательных бомб не осталось. Бревна, утыканные всё теми же гвоздями из запасов корабельного плотника, подтаскивать бесполезно. Вряд ли Грешник успеет обернуться, и почти нет сомнений, что сброшенные вниз они громадную тварь не остановят.
        Остаётся последний аргумент.
        Самый последний.

* * *
        Грешник стоял посреди площадки, сжимая в каждой руке по ярко тлеющему толстенному фитилю. Из-за края скалы показались два уродливых толстых усика. Один заметно пострадал, второй на вид целёхонький, даже смолой не заляпало. Вот выглянул край головы, проглядывающей между омерзительными передними конечностями, предназначение которых - крепко удерживать жертву, дабы не сильно дёргалась, пока её пожирают.
        Смолы на прочном хитине хватало. Ровные поверхности она лишь запачкала местами, но в углублениях и сочленениях всё ещё горела серьёзно. Однако непохоже, чтобы чудовище сильно волновалось по этому поводу.
        Сколопендра забиралась неспешно. Высота здесь уже приличная, затаскивать дальше тяжеленное тело непросто. Торопиться в таких условиях - рискованно. Инерция у громадной туши солидная, если завалится, может покалечиться.
        Обычная многоножка способна шлёпнуться с потолка на пол без малейших последствий. Но то, что в масштабах мира нормальных членистоногих - пустяк, здесь, у нереально-огромных созданий, способно довести до беды.
        Очередная пара конечностей перебралась через край, упёрлась в скалу, помогая затянуть всё остальное. Сколопендра вскинула голову, нехорошо изогнулась, уставилась на человека, почти дотянувшись до него усиками.
        А Грешник, неотрывно уставившись на нереально-кошмарное создание, медленно опустил руки.
        Огоньки на концах фитилей воспламенили порох в запальных отверстиях пушек, затащенных на скалу не просто с трудом, а с трудом близким к героическому. Именно на эту работу львиную долю времени убил.
        Вспышка первого выстрела на миг осветила окрестности, чтобы тут же заволочь их дымом. Пушка от отдачи проехалась до противоположного края площадки, откуда и сверзилась.
        Второй выстрел Грешник не услышал, потому что оглох от первого.
        И треск хитиновой брони, сокрушаемой чугунным ядром, он, разумеется, тоже не услышал.
        Глава 11. Очередное утро великой славы и рабский труд
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СКЕЛЕТОН КОСТ.
        Утро Грешник встретил, как и подобает. То есть в изрядно вымотанном состоянии, расстрелявший все стрелы, скинувший с площадки всё то немногое, что здесь оставалось после того, как обе пушки, размозжив многоножке голову, свалились со скалы. Вон, если опустить взгляд, их можно разглядеть. Деревянные детали лафетов сгорели вместе с россыпью брёвнышек, облитых смолой, но бронзовым стволам огонь, похоже, не навредил.
        Как не навредил и многим сотням контейнеров, что чуть ли не сплошным оранжевым слоем устилали ближайшие подступы к скале. Пока они не раскрыты, их не так-то просто сломать или сжечь.
        Ну а кто бы их открывал, кроме Грешника? А ему не до этого было, да и как спускаться за трофеями в разгар боя? Теперь там столько, что хорошо бы за световой день успеть управиться. В некоторых местах груды углей ещё изрядно чадят, причём контейнеров в них тоже хватает. Надо как-то тушить, растаскивать, ждать, когда добыча остынет.
        Тут пахать и пахать придётся, и дело не только в трофеях. Надо ведь и о стрелах позаботиться. Выпустил их все до единой, уничтожая мелких скорпионов, устроивших пиршество на останках чудовищ. Гранаты, камни и оббитые гвоздями брёвна тоже в них отправил, торопясь наколотить побольше добычи. Не сломанные и не сгоревшие боеприпасы придётся выдирать из хитина.
        Нерадостная перспектива.
        Не удержавшись, Грешник перешёл на другую сторону площадки. Взглянул на сколопендру при свете восходящего солнца. Признал, что симпатичнее она смотреться не стала.
        Скорее наоборот.
        Нереально-громадная тварь умирала долго. Грешник не применял Исследование и поэтому понятия не имел, где у неё уязвимые места. Похоже, голова - не самое страшное, что могло с чудовищем приключиться. Многоножку при ранении не убило, только почти полностью парализовало. Свалилась под скалу и пролежала там, на залитых смолой брёвнах, несколько минут. Лишь усами шевелила активно, всё прочее лишь чуть подрагивало иногда. Огонь, между тем, разгорался стремительно. Когда монстр, наконец, начал двигаться всерьёз, половина тела уже здорово подпеклась.
        Наверное, это гадину и доконало. Выкатившись из огня, тварь некоторое время судорожно извивалась, то и дело переворачиваясь кверху брюхом. Движения её становились всё слабее и слабее, и под утро, наконец, затихла.
        Телефон завибрировал с особой тональностью. Кто-то звонит.
        - Утро доброе, Тарк.
        - И тебе добра, Грешник. Хотя зачем такое желать тому, у кого и так его полно. Поздравляю тебя с очередным… как бы это сказать… Да ладно, промолчу, ты же сам всё понял. Значит, решил не мелочиться, одним махом топ подмять? Молодец, уважаю, себе не изменяешь. Чёрт, да я руку готов отдать, лишь бы взглянуть на рожи тех неудачников, которые вечером стояли выше тебя. Представляю, какой у них траур. Хорошо, что у тебя на берегу людей нет, иначе ты бы и по убийствам в лидеры вышел. Кого хоть валил? В общие оповещения всю ночь сообщения сыпались. Море достижений, ни разу ничего подобного не видел. Ну так кого ты так унижал?
        - Да так… продолжал общаться с местными насекомыми…
        - Ты про скорпионов, что ли? Грех, я тебя уважаю. Не реально уважаю, ты мой кумир. Но скажу прямо: биолог из тебя не очень. Скорпионы к насекомым не относятся, у них своя банда. Запомни это, нехорошо великому человеку так ошибаться. Ты ведь не кто зря, ты наша легенда. Двух ярусов легенда. А легенда должна понимать разницу.
        - Тарк, я тебя тоже уважаю… Очень уважаю… Но тоже скажу прямо: а не сходил бы ты в задницу?
        - Намёк понял, - хохотнул Тарк. - Что, устал, да? Ну так отдохни, не нервничай. Не буду тебя отвлекать. Если появятся новости насчёт пустыни и берегов с костями и скорпионами, я сразу сообщение скину. Пока ничего не выяснил, но мы продолжаем выспрашивать у народа. До связи, дружище.
        - Спасибо тебе, Тарк. Думаю, после сегодняшнего я смогу попробовать сам выбраться. Подумать надо. Давай, до связи.
        Проверил раздел сообщений от участников. Висело сразу четыре непрочитанных: от Рыськи, от Мощи, от Беса и вот уж удивительная новость - от Краски. Девушки и Мощь разными словами и с разной степенью лаконичности поздравляли с каким-то внушительным достижением. Бес делал то же самое, но в короткий текст ухитрился вместить как желание побыстрее встретиться, так и закидывание удочки на предмет выяснения, что же Грешник такого добыл, из-за чего кукловоды всю ночью бомбардировали телефоны участников извещениями о его великих свершениях.
        Скупо поблагодарив девушек и Мощь, Грешник выбрал ракурс поудачнее, чтобы в кадр вместилось как можно больше контейнеров. Включая самый большой, лежавший среди россыпи более мелких возле раздвоенного хвоста затихшей сколопендры. Такой впервые выпал - размером с небольшой холодильник. При желании можно запихать невысокого худощавого человека, мало-мальски гибкого в суставах.
        Отправил фотографию Бесу сообщением без слов.
        И почти в ту же секунду получил ответ, в котором было много крепких словечек, брызг слюны и настойчивых пожеланий встретиться немедленно.
        Грешник не против, вот только как?..
        Заглянув в ленту побед, понял, что столь пространную «простыню» и за сутки не прочитать. Хорошо, что кукловоды предусмотрели гибкую систему настроек фильтров. Выбрал только самые значимые события, где фиксировались уведомления о тварях не ниже элитных. Там же приводилось всё, что начислялось после их смертей.
        Как оказалось, Грешнику приписали тройку элитных тварей. Это аналоги большого скорпиона, убитого первой ночью. Тот гад, который не давал спать ночами - в одном экземпляре, и относился не к хранителям локации, как намекало сообщение от кукловодов, а к раритетным. На этот раз чистая победа: один на один, без помощи и без подсказок. И вознаградили за это, естественно, щедрее.
        А вот многоножка относилась как раз к хранителям локации. И это явно не та тварь, что на корабле ночами появлялась, такие следы не перепутаешь с теми, что после скорпионов остаются. Судя по времени её появления, заявилась она издали, привлечённая пламенем. Высокая освещённая скала будто маяк притянула к себе великое множество обитателей пустынного берега.
        Хранителем локации был тот варан, с которым Грешник столкнулся, когда примкнул ненадолго к отряду Крысолова. Тогда получилась коллективная победа.
        На этот раз сильнейшая тварь побеждена в одиночку. Из неё выпало шесть обычных контейнеров и два призовых. Вон, развалились кучкой, вместе с тем самым - рекордно огромным. Они тоже немаленькие, но на его фоне смотрелись скромно.
        Вы убили антагониста: хранитель локации.
        Хранитель локации: гигантская сколопендра Костяной пустыни. Каста: нет. Уровень 52. Усиления: усиленная физическая защита, усиленная атака, аура ужаса, прикосновение болезни, прикосновение яда, увеличенная скорость, повышенная выносливость, улучшенное бронирование, злопамятность, игнорирование ментальной магии, игнорирование яда, улучшенное зрение, улучшенное чутьё, повышенная защита от огня, ускоренная регенерация, средний набор навыков.
        Получено 984 балла.
        +8481 к карме.
        Гигантская сколопендра Костяной пустыни вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили рекорд среди участников своего статуса. Ваша победа очень далеко превосходит все прочие победы, одержанные участниками испытания с одинаковым статусом (как коллективные победы, так и индивидуальные).
        Приз: 2090 баллов, +28640 к карме, контейнер.
        Вам доступно увеличение ранга одного предмета.
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически.
        Внимание! Вы можете увеличить ранги только тех предметов, которые находятся у вас в данный момент, потому что для увеличения ранга требуется контакт телефона с предметом.
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 15. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Лучший победитель среди мяса. Индивидуальная победа (52 уровень, антагонист (хранитель локации), усиленный).
        Побил собственный рекорд (неоднократное повторение).
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили рекорд среди всех участников испытания. Ваша победа далеко превосходит все прочие победы такого рода, одержанные участниками испытания.
        Приз: 5470 баллов, +62410 к карме.
        Вам доступно увеличение ранга одного навыка на 2 единицы, или двух навыков на 1 единицу (редкая возможность).
        Вам доступно увеличение класса одного навыка (редкая возможность).
        Вам доступно увеличение любого параметра или суб-параметра на 3 единицы. Можно разбросать по разным параметрам или суб-параметрам (редкая возможность).
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически. Увеличение возможно лишь для навыка, следующий ранг которого вы ещё не начали развивать (нулевой вклад символов развития для текущего ранга).
        Внимание! Вы можете увеличить ранги только тех навыков, которые изучены у вас в данный момент.
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 15. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Самый эффективный победитель среди всех участников испытания. Индивидуальная победа (52 уровень, антагонист (хранитель локации), усиленный).
        Побил собственный рекорд (неоднократное повторение).
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы четвёртый, кто победил хранителя локации, и первый среди участников, кто сделал это в одиночку
        Приз: 4910 баллов, +49650 к карме.
        Вам доступно увеличение класса одного навыка (редкая возможность).
        Вам доступно увеличение ранга одного навыка (редкая возможность).
        Вам доступно увеличение защиты и атаки для трёх предметов (или одного предмета на три, или разделить на два предмета).
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически.
        Внимание! Вы можете увеличить ранги навыка и защиту и атаку только тех навыков и предметов, которые изучены и находятся у вас в данный момент.
        Трудная ночь сказывалась, цифры плохо укладывались в голове. Но даже если что-то упустил, нет сомнений, что это самое великое достижение Грешника. Столько ценных наград ему ни разу не перепадало.
        А ведь он ещё даже не пытался заглядывать в контейнеры.
        Плюс за элитных и раритетную тварь текста написали прилично. Там тоже висят несколько бонусов на улучшение навыков и предметов. Израсходовать их, как обычно, полагается за двадцать четыре часа.
        Займётся этим на свежую голову, когда хоть немного отдохнёт.
        После того, разумеется, как разберётся с добычей.
        Снова не удержавшись, Грешник заглянул в рейтинг по баллам.
        ГРЕШНИК - 107 438 БАЛЛОВ
        ЧАО ЧЕН - 33 654 БАЛЛА
        РУБИНОВЫЙ ДРАКОН - 32 206 БАЛЛОВ
        ЛИ ДЖУ ИН - 31 711 БАЛЛОВ
        АЮМИ - 30 759 БАЛЛОВ
        Аюми, похоже, продолжает спать, либо охота с утра у него не задалась. Или у неё, - поди пойми, о ком речь при таких прозвищах.
        Ну а Грешник за ночь вырвался так, что Чао Ченя искренне жаль. Сложно представить какие эмоции пережил этот упорный участник. Он ведь работает плавно, лезет наверх последовательно, а не скачками от достижения к достижению. Пашет на богатых полянах не покладая рук, набивает контейнеры от зари до зари.
        Обидно, когда проснувшись, узнаёшь, что кто-то всего лишь за несколько часов в три с лишним раза перескочил через твои труды целой недели.
        Грешник покосился вниз, на россыпи контейнеров. Затем на верхние строки рейтинга. Снова вниз. Снова на рейтинг.
        Нехорошо скривился и нажал вызов.
        Ответили почти сразу:
        - Доброе утро, Грешник. Ты как там?
        - Я в порядке, Рыська. У тебя всё нормально?
        - Ну, до тебя мне очень далеко, а так да, нормально. Поздравляю ещё раз. Ты там как? Тебя не ранило? Извини, что расспрашиваю так. Я волнуюсь.
        - Нет, физически не ранило.
        - Что значит физически?! Это как?!
        - А так, что я только дыма надышался. И оглушило слегка. Но всё нормально, даже кожу не попортило. А вот морально да, побили меня здорово. Но не сейчас. Это постепенно случилось…
        - Извини, но я тебя не понимаю. Что с тобой?
        - Да я сам себя не понимаю. Что-то ненормальное со мной. Или со всеми. Рыся, я начал каждый день заглядывать в этот топ. В чёртов топ. Мне действительно стало интересно, на каком я месте. Чёрт, да я не просто информацию смотрел, я болел за себя. Понимаешь?
        - Ну это же нормально. Такое всем интересно. Не вижу в этом плохого.
        - Нет, Рыська, в этом нет ничего нормального. Это неправильный интерес. Это значит, что я начинаю принимать правила игры. Кукловоды именно этого и добиваются. Не знаю, какая у них цель, но заметно, что они всеми способами заставляют нас плясать под свою дудку. И, похоже, у них это прекрасно получается…
        Глава 12. Цифры-цифры-цифры и минус сутки из жизни
        С контейнерами Грешник не ошибся, действительно пришлось повозиться. Со счёта он сбился почти сразу, потом ещё несколько раз пытался начинать и снова быстро сбивался. Спроси в итоге, сколько всего пришлось раскрыть, не смог бы ответить. Стимуляторы не всемогущи, да и злоупотреблять чревато. Вымотался до отупения, вместо мозгов в голове каша, не получалось сосредоточиться на монотонной работе.
        Может тысяча, а может и все полторы тысячи контейнеров. Даже приблизительно трудно прикинуть. Пытаться вывести цифру из сумм знаков уровня и символов развития - напрасная затея. Все скорпионы в той или иной мере усиленные, причём заявились почти исключительно ночные виды, в они посложнее дневных. Это непредсказуемо отражается на количестве трофеев.
        Две твари приличного уровня, но с разными наборами усилений, редко совпадают по знакам и символам. Иногда весьма значительно не совпадают.
        В общем, контейнеров набралось чертовски много. На возню с ними Грешник убил весь день. Устал неимоверно, ведь приходилось собирать добычу по жаре, да ещё и рядом с раскалёнными ямами (а то и в них забираться). Дым от тлеющих остатков брёвен, смрад от смолы и горелого хитина, безжалостное солнце слепящее с безоблачных небес, мириады кусачих мух, слетевшихся на пиршество.
        Да тут хуже, чем в аду.
        Едва хватило сил забраться в трюмное укрытие, где вырубился на несколько часов. С трудом заставил себя подняться лишь ради бонусов. Нельзя их на потом оставлять, живут недолго. Утром ничего не останется, и придётся локти кусать. Такое уже однажды случилось, когда заработал пулю при нападении на базу Лорда в парке развлечений. Уже потом прочитал все сообщения о потерянных призах.
        Пришлось, скрепя сердце, принять стимулятор короткого действия. Благо трофеев у Грешника теперь много, самых разных медикаментов хватает.
        Стимулятор необходим, чтобы не напортачить с распределением символов развития. Их набралось гораздо больше, чем первой ночью и лучше сначала с ними разобраться, а потом бонусы раскидать. Это займёт время, но зато получится по максимуму закрыть достижениями подорожавшие позиции на главных навыках.
        Каждая прибавка к параметрам - это жужжание браслета и укол, после которого следуют слабость и дополнительная порция мути в голове. Чем больше этих уколов, тем хуже самочувствие и мышление. Стимулятор частично компенсирует негатив, без него Грешник неминуемо наделает ошибок.
        Если вообще не отключится, после чего придёт в себя уже утром.
        Потеряв все бонусы.
        Покончив с предварительными расчётами по символам, для начала занялся предметами, потому что вещи совершенствовались без ухудшения самочувствия. Всего-то несколько ступеней и рангов пришлось раскидать. И хотя гуань зарекомендовал себя весьма достойно, Грешник решил вложить в лук всё, что есть. Попытаться прилично расширить ему ранг и увеличить уровень трофеями.
        В том числе выпавшими впервые за всё время. Да-да, достались особые предметы - призовые. Такие Грешник видел лишь в кубе, и продавались они либо за идеальные монеты, либо за чудовищное количество баллов, которое даже он не всегда может себе позволить.
        Два приза, усиливающие артефактные свойства предмета. Средний умножитель свойств предмета, увеличивающий цифры на выбранном свойстве в одну целую и шесть десятых раз. Это строго на лук пустил.
        Гуань улучшать решил по остаточному признаку.
        И ещё один необычный трофей - модификатор облика предмета. Проверив телефоном впервые доставшуюся добычу, Грешник прикинул открывшиеся возможности и не придумал ничего лучше, чем пустить её на обрез. В результате оружие стало двуствольным, плюс прибавило в прочности и не потеряло при этом прочие свойства. Минус лишь один - вес увеличился.
        Ценное дополнение. Если вспомнить, что этот огрызок ружья спас жизнь в первую ночь, есть смысл в него вложиться. Тем более, других вещей, на которых его можно использовать, нет, а избавиться от такого трофея хочется. Дело в том, что модификаторы относятся к средним предметам, а не к малым. То есть занимает прилично места. Да, лимиты грузоподъёмности у Грешника серьёзно расширены, плюс новый рюкзак много добавляет, но всё равно тащить, похоже, придётся порядочно.
        Вот и приходится сокращать груз всеми способами.
        Ну и ещё одну вещь надо прокачать по максимуму. Забавно, но Грешнику выпал очередной рюкзак. И он оказался гораздо лучше предыдущего, хотя и тот вполне устраивал.
        Но устраивал ровно до того момента, как телефон снял параметры с нового.
        Предмет испытания.
        Синий.
        Экипировка. Тип: физическая. Класс: средства переноски грузов. Вид: артефактный рюкзак-черепаха с особыми свойствами.
        Уровень: 12.
        Ранг: хороший предмет (может вместить 5 свойств (и 2 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: забота о содержимом и владельце (слегка согревает организм носителя, если он мёрзнет, и немного охлаждает, если он перегревается, надолго сохраняет температуру помещённых в него предметов, сберегает съестные припасы от гниения и грибков. Способен долгое время не пропускать воду во внутренние отсеки при ливне (и даже при полном погружении в водоём). Неплохо сопротивляется огню).
        Активированные свойства: 0 (доступно 5 слотов).
        Привязка: нет.
        Прочность: 209/209
        Атака: нет.
        Защита: усиленная.
        Большой предмет.
        Создатель: Лестница Испытания.
        Возможные ресурсы получаемые при разрушении: 1 - 6 кусков качественной кожи, 1 - 5 кусков отличной кожи, 1 - 2 куска прекрасной кожи, 1 - 5 кусков улучшенной руды, 1 - 2 куска рядовой руды, 1 - 4 куска магической руды, 1 - 4 качественного композита, 1-16 кусков отличной ткани, 1 - 3 куска прекрасной ткани, 1 - 8 отличной бечёвки, 1 - 3 прекрасной бечёвки, 1-12 катушек прекрасных ниток, 1 - 4 пластины прекрасного пластика, 1 - 8 рядовых кристаллов, 0 - 2 редких кристалла, 0 - 1 качественный горный хрусталь, 1 - 6 простой соли, 1 - 3 волшебной соли, 1 - 2 комка асбеста, 0 - 1 душа участника, 0 - 2 души существа, 0 - 6 душ твари.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачного разрушения).
        Особые свойства.
        Подпространственные свойства - при кажущемся объёме в 20 литров действительный объём 80 литров (по 40 литров в каждом из двух отделений. Действительный объём увеличивается в зависимости от уровня предмета (+0,8 литра за каждый уровень при данном цвете (синем)).
        Снижение веса: предметы, помещённые в рюкзак, при хранении теряют 62 % веса (распространяется только на вещи помещённые и закрытые в два отделения и карманы. Не распространяется на вещи в сетках, привязанные и прочими способами закреплённые снаружи). При увеличении уровня предмета порезка веса тоже увеличивается (до максимально возможных 84 % для данной вещи, если защита останется неизменной - повышенной. При увеличении защиты лимит может незначительно расширяться).
        Краткое описание.
        Весьма приличного качества рюкзак. Повышенная комфортность при переноске, за счёт продуманного расположения центра тяжести и системы креплений. Также за счет формы под "черепаховый панцирь" неплохо защищает спину, но не является полноценной бронёй. Особые пространственные свойства позволяют помещать в него предметы длиной до 5 метров (если они не превысят лимит объёма отделения, в котором размещаются). При ношении даёт очень неплохую прибавку к лимиту переносимых предметов: 500 малых предметов (или 100 средних, или 20 больших, или 10 огромных) и 15 контейнеров. Прибавка к лимиту не увеличивается с ростом уровня и других параметров.
        Внимание! Для использования этого рюкзака требуются следующие параметры: уровень - 14, сила - 12, выносливость - 11.
        Наконец-то у Грешника появился первый синий предмет. В градации по цвету - пятый снизу, и на одну ступеньку выше белого - прежнего фаворита.
        Цвет считается главнейшим свойством. И поднимать его труднее всего прочего. Грешник приценивался к этой процедуре на стартовой площадке, но, увы, пришлось отказаться. За баллы нельзя, только за идеальные монеты, причём дорого.
        Да уж, рюкзак порадовал. Тут одна вместимость по количеству предметом дорого стоит - ровно в два раза выше, чем у того, который добыл в первый день. Да и по литражу неплохая прибавка. Плюс добавлена возможность таскать негабаритные длинные предметы. То есть не запрещается положить вязанку копий или тех же гуаней. Форма необычная, спину до копчика обволакивает, прилегая плотно, но при этом не сковывая движения. Если учесть, что у предмета приличная защита, получается что-то вроде доспеха, надёжно прикрывающего «тыл».
        Даже необычное артефектное свойство имеется, весьма уместное в условиях адской жары. И слотов под усиления порядочно. Надо бы занять их полезной для походов выносливостью, используя самые дешёвые активаторы с незначительными свойствами. В сочетании со снижением веса это даст такую прибавку сил, что можно по раскалённой пустыне шагать часами, беззаботно насвистывая даже в жаркий полдень.
        И держа при этом за спиной пять вёдер воды.
        Если надеть выпавшую среди трофеев лёгкую куртку, также предоставляющую защиту от зноя и холода, в сочетании с разгрузочным жилетом и со штанами, купленными на стартовой платформе, у Грешника выйдет приличный лимит переноски предметов испытания. С учётом тех трофеев, что здесь израсходует, сумеет дотащить оставшееся добро до торговцев, не растеряв немалую часть по дороге.
        Да, весьма кстати рюкзачок подвернулся.
        Занявшись луком, Грешник понял, что собственный уровень придётся поднимать, так как у оружия резко прибавились требования. Видимо тут так и задумано: слаборазвитые участники лишены возможности использовать лучшие предметы.
        Ну да ладно, так или иначе это придётся сделать. И дело не в луке, а в том, что вечно стоять не месте не получится. Сложности нарастают, приходится прогрессировать, поспешно тратить добычу, а не чахнуть над кучей дорогих трофеев.
        Грешник отсчитал необходимое количество знаков уровня, высыпал в контейнер. Дождался вспышки браслета и укола, перетерпел кратковременную муть перед глазами, когда дальние предметы размазываются в кашу, а ближние искажаются. Запил проявившийся вкус железа водой.
        Помогло это слабо, потому что опреснённая перегонкой вода тем же самым отдавала, плюс йодные нотки добавляла.
        Покончив с уровнем, за параметры браться не стал. Хотелось сохранить ясную голову, чтобы завершить работу с луком.
        Впрочем, много времени эта работа не отняла.
        Грешник поднёс телефон к обновлённому оружию и оценил изменившиеся характеристики.
        Предмет испытания.
        Белый.
        Оружие. Тип: физическое. Класс: холодное. Дальность: дальнобойное. Вид: лук.
        Большой предмет.
        Уровень: 18.
        Ранг: великий предмет (может вместить до 9 свойств (плюс 4 дополнительно, слоты открыты при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства:
        1. Четвёртый уровень усиления артефактности. Весьма значительно усиленное действие против немагических видов защиты (особенно ярко выражается при использовании бронебойных стрел).
        2. Четвёртый уровень усиления артефактности. Вероятность кратковременной парализации цели при нанесении даже незначительного урона (25 % шанс при попадании в голову или иное вместилище основного мозга, 5 % шанс при попадании в конечности или их аналоги; 10 % при попадании во всё прочее).
        Активированные свойства: +5 физическая атака, +5 физическая атака, +5 физическая атака, +5 физическая атака, +6 физическая атака, +6 физическая атака, +6 физическая атака, +6 физическая атака, +5 меткость, +5 меткость, +6 меткость, +4 меткость, +3 меткость.
        Привязка: автоматически привязан (бонус призового предмета, выбранного за достижение). Владелец: Грешник (участник 165-62-11-С-8)
        Прочность: 1559/1559.
        Атака: высочайшая
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания (призовой предмет, выбранный за достижение, улучшенный по своей сути).
        Внимание! Для использования этого лука требуются следующие параметры: уровень - 18, сила - 15, ловкость - 17.
        Ранг оружия развивался проще, чем всё прочее. И за баллы на стартовой площадке не так уж дорого поднимать, и трофеи для его изменения нередко выпадают даже при охоте на простую дичь. А если побеждать серьёзных противников, то и качество добычи возрастает.
        В итоге всего-то на две ступеньки не дотянулся до предела - идеального. Дальше расширять его станет невозможно (или Грешнику пока что неизвестны способы это сделать). Последние из активированных свойств не самые сильные. Но это дело исправимо, на той же стартовой платформе можно задёшево поставить другие. Недешёвое удовольствие, но баллов у Грешника уже в разы больше скопилось, чем заработал за весь первый ярус.
        Так что, если позволят лимиты по итогам прохождения, траты подъёмные.
        Требования у оружия подросли не только к уровню, так что придётся ещё кое-что приподнять. Но это и без того планировалось, и не так уж дорого по символам в сравнении с серьёзными навыками.
        Очень может быть, что в данный момент этот лук - самое сильное оружие на ярусе. То есть, ни у кого нет ничего подобного. Ведь, в основном, оно эволюционировало за счёт достижений, а их у Грешника в разы больше набралось, чем у кого бы то ни было. Даже если предположить, что высокие касты при некоторых свершениях действительно получают больше, он всё равно должен их превосходить за счёт количества.
        Обновлённый лук без проблем должен прошибать броню всем скорпионам. Разумеется, если они не дотягивают до элитных - с теми уже другие расклады. С прочими проблем быть не должно. И это не пустые расчёты, есть на что ориентироваться, ведь Тарк и Рыська каждый день делились с Грешником полезной информацией. От друзей он знал, что практически все твари этого яруса, с которыми им приходится сталкиваться, относятся к традиционной фауне Африканского континента, или не сильно от неё отличаются. И в основном - это пугливые травоядные. То есть подобраться к ним на удар копьём или мечом - не самая простая задача.
        Этот лук по мощности приблизился к неплохой винтовке. А неплохая винтовка в Африке способна свалить кого угодно.
        Теперь бы добраться до нормальных территорий, с нормальной дичью. Ох он там развернётся…
        Кое-что досталось и гуаню, и обрезу. Даже ножу немного уровень поднял, сокращая количество трофеев ради не самого важного оружия. Потом продаст его подороже и купит уже что-нибудь серьёзное, во что есть смысл крупно вкладываться.
        Дальше занялся навыками.
        Лук поднял до раритетного класса, и, увы, выше рука не поднялась улучшать. Уже на раритетном пришлось отвалить две трети заработанных символов, чтобы не потерять десятый ранг. На эпическом классе расходы станут непомерными, и заработанные бонусы тут не помогут - маловато их.
        По причине нехватки символов пришлось отказаться от повышения класса глефы. Потеряв бонус от модификации на десятом ранге, Грешник уже не сумеет его вернуть.
        Остро не хватает символов.
        Как обычно…
        Поднял класс отражения, улучшив его с эпического до легендарного. Да, дорого, но этот навык уже столько раз выручал, что экономить - грех. И в него же влил все бонусы на поднятие ранга, доведя до четвёртого. Длительность иммунитета при срабатывании теперь составляет ноль целых двадцать четыре сотых секунды. Воздействие, не приводящее к травмам, снижается на восемьдесят пять процентов. То есть сбить с ног, отбросить или вдавить в землю Грешника теперь сложнее. Ну и промежуток между применениями снизился до двух секунд, а ставится щит за одну секунду.
        Ещё бы ранг до пятого довести, и можно одновременно удерживать на себе шесть щитов, а не пять, как сейчас. Но, увы, чересчур дорого - не хватило.
        Больше символы на навыки Грешник не переводил, все оставшиеся ушли на параметры и состояния. Едва уложился в задуманное, растратив добычу практически в ноль.
        Результат выглядел так.
        УРОВЕНЬ - 18
        Энергия тела - 230 (+88)
        Энергия духа - 90 (+56)
        ПАРАМЕТРЫ
        СИЛА - 15
        Суб-параметры силы:
        Сокрушение брони - 15
        ЛОВКОСТЬ - 18
        Суб-параметры ловкости:
        Меткость - 17
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 12
        Суб-параметры выносливости:
        Устойчивость - 4
        ВОСПРИЯТИЕ - 5
        ДУХ - 0
        СОСТОЯНИЯ
        Физическая защита - 18
        Магическая защита - 0
        Физическая атака - 18
        Магическая атака - 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ
        ВСТРОЕННЫЕ
        Рукопашный бой - 6 (встроенно-улучшенный)
        Картография - 0
        БАЗОВЫЕ
        Копьё - 2
        Травничество - 2
        ПРОСТЫЕ
        Артиллерия - 7
        Дубины - 9
        Подручные предметы - 6
        Ловушки - 5
        УЛУЧШЕННЫЕ
        Нож - 2
        ПРЕВОСХОДНЫЕ
        Глефа - 10 (одна модификация: +20 % к скорости работы с этим оружием)
        РАРИТЕТНЫЕ
        Лук - 10 (одна модификация: +36 % к начальной скорости стрелы)
        Пистолеты - 0
        ЭПИЧЕСКИЕ
        Эпическое исследование - 2
        Эпическая геология - 2
        ЛЕГЕНДАРНЫЕ
        Легендарное отражение - 4
        КАСТА
        Нет
        КАРМА НАКОПЛЕННАЯ
        701 654
        БАЛЛОВ НА ТЕКУЩЕМ ЯРУСЕ
        107 438
        К сожалению, поставить всё, что можно, на максимальные восемнадцать Грешник не смог. И это он не о рангах навыков, ведь с ними всё сложно, они, чем дальше, тем выше по расходам взлетают, до космических требований.
        Не потраться так на лук, могло с лихвой хватить на все параметры, суб-параметры и состояния. Шутка ли, больше ста тридцати тысяч за него отвалил. Да, безумно дорого, но очень уж не хотелось терять модификацию. Дело в том, что чем выше класс навыка, тем она лучше. Когда Грешник впервые её открыл, ощутил изменения при первом же выстреле. Причём, какие-либо корректировки в работу вносить не пришлось, прибавка в скорости полёта работала сама по себе. Цель поражалась без дополнительных поправок, действовать приходилось как всегда, будто нет никаких лишних процентов в плюс.
        Как при этом новая баллистика согласовывается с законами физики, - не спрашивайте.
        Парадокс.
        При таких ценах поднимать лук дальше - нереальная задача. Надо или дожидаться третьего яруса, где выкупить на стартовой платформе всё, что позволят лимиты от кукловодов, либо надеяться на оказию с новыми солидными призами, где опять выпадут десятки тысяч символов, плюс накопится немалая добыча из тварей. Но даже так на значительные изменения в дорогих навыках рассчитывать не приходится.
        Значит, пока что о таких тратах придётся забыть. При первой возможности подтянет параметры и состояния до максимума - это, в свете нынешних трат, почти копейки. Ну а что дальше поднимать, - потом подумает.
        Похоже, ярус действительно заточен под интенсивное развитие. Даже то, что Грешника выбросили в такой дыре, местонахождение которой до сих пор покрыто тайной, удалось обратить в плюс.
        Он приспособился развиваться так, как прочие участники пока что не научились. Возможно, ни у кого нет под боком несметных орд хищников, которых огоньком в ночи помани, и тут же со всех сторон сотнями сбегаются. По словам Тарка, выслеживать травоядных антилоп - это совершенно иная по результативности охота. Да, куда менее рискованная, однако нечего и мечтать за тёмное время суток успеть в одно рыло набить тысячу «жирных» контейнеров.
        И это не считая всевозможных призов за достижения.
        Из контейнеров, полученных за великие свершения, а также высыпавшихся из сколопендры и раритетного скорпиона, Грешник достал множество дорогостоящих предметов.
        Здоровенный щит из металла и чёрного пластика сразу отправился в новый рюкзак. Прекраснейшие показатели, но слишком уж специфический предмет, вряд ли найдётся участник, готовый выложить за него достойные деньги. Следовательно, придётся сбывать обычному торговцу, либо разбирать на ресурсы, если понадобится освободить место под что-нибудь более ценное и такое же громоздкое.
        Металлический шлем со стильной Т-образной лицевой прорезью пришлось забраковать. Обзор снижает, будто ведро с неудобно устроенными дырками на голову надеваешь. Но любителям серьёзной защиты может понравиться.
        Копьё понравилось самому, вот только зачем оно ему, если имеется гуань при высоко задранном навыке? Однозначно следует приберечь до встречи с зажиточными и при этом адекватными участниками. Прокачивать такой предмет с нуля до подобных показателей - это прорва денег, да и не все цифры легко поднимаются обычными трофеями. Ну а Грешник готов отдать с хорошей скидкой. Всё равно это лучше, чем сбагривать торговцам от кукловодов. Те режут цены просто наповал.
        Арбалет тоже весьма хорош. И выглядит эффектно, и параметры симпатичные. То, что размером невелик - даже хорошо. Потому что, увидев этот трофей, Грешник мгновенно вспомнил про Рыську.
        Оптимальное оружие под её хрупкую комплекцию. И навык у девушки давно открыт. Надо обязательно с ней встретиться и отдать. Такой арбалет она сама вряд ли добудет, а делать его с нуля или около него - тоже прорва денег и баллов.
        Тяжёлую кольчугу с достойными параметрами сам примерил, покрутился в ней. Не понравилось. Контраст с бронежилетом разительный, чересчур ощутимо давит на плечи, сковывает, скорость ограничивает. Может защиты от неё и побольше, но ему не подходит.
        Разве что в будущем, набрав силы побольше, возьмёт себе что-нибудь вроде такого, но поудобнее. А пока что только на продажу.
        Из всех трофеев выбрал лишь четыре однозначно дорогих предмета, которые можно экипировать самому. Дешёвку в расчёт не брал: всякие колечки и браслеты можно легко надевать в пределах лимита количества артефактов, и так же легко продавать.
        Первая вещь - неожиданная. Штаны, с виду обычные, на армейские похожие: желтовато-зелёные, невнятно-камуфляжные, будто краска выцвела от частых стирок. Потасканно смотрятся, дёшево.
        Но стоило поднести к ним телефон, и мнение поменялось.
        Предмет испытания.
        Синий.
        Штаны. Тип: физическая защита. Класс: одежда с защитными свойствами. Вид: защитные штаны ловкости.
        Большой предмет.
        Уровень: 11.
        Ранг: хороший предмет (может вместить до 5 свойств (и 2 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: прибавление ловкости (штаны прибавляют ловкость на величину 0,17х(уровень владельца)).
        Активированные свойства: нет (доступно 5 слотов).
        Привязка: нет.
        Прочность: 413/413.
        Атака: нет.
        Защита: увеличенная.
        Создатель: Лестница Испытания
        Считая новый рюкзак - второй синий предмет. Это само по себе мгновенно заинтересовало, и чем больше Грешник изучал параметры, тем выше поднимался интерес.
        Если верить кукловодам, штаны защищали даже лучше, чем бронежилет. Всё за счёт значительно увеличенной степени защиты. В развёрнутом описании даже обещалось, что при попадании пуль и прочих предметов, способных нанести повреждения за бронёй, ткань на обширном участке особым образом уплотняется, распределяя мощь удара по приличной площади. Приятного в этом тоже мало, зато избавляет от сильнейших точечных ушибов, или даже переломов.
        Ещё одно полезное свойство: при наличии ненужного контейнера можно в любой момент поменять расцветку штанов и изменить теплоизоляционные свойства. То есть на морозе настроить их так, чтобы согревали, а на жаре, чтобы не мешали коже охлаждаться.
        В общем, вещь однозначно достойна прикрывать Грешнику ноги.
        Он бы и от рубашки «той же фирмы» не отказался, или куртки, но, увы, ничего похожего не выпало. В магазине за идеальные монеты на стартовой платформе можно подобрать хоть полный комплект удобной и эффективной одежды, но цены там безбожные.
        Надев штаны, Грешник походил по трюму, после чего, свыкнувшись с ощущением заметно возросших возможностей, с короткого разбега взбежал по корпусу корабля. Сделал это столь резво, что инерция занесла на потолок, откуда упруго оттолкнулся, направив тело головой вниз на пол. Но в полёте успел извернуться и сгруппироваться, благодаря чему совершил полный оборот и приземлился на согнутые ноги. Причём проделал этот акробатический трюк почти бесшумно, несмотря на увесистую обувку.
        Смотрится красиво, но бестолково. Однако Грешник ничего полезного сейчас и не задумывал, просто проверял, на что способен с увеличившимися параметрами. Приземление вышло не идеальным, он ощущал, что способен на большее. Тело неохотно принимало прибавление от кукловодов, привычно пыталось работать по старинке. Ну да ладно, со временем оно свыкнется, приспособится, начнёт использовать возросшие возможности безукоризненно.
        Ещё три предмета, удостоившиеся чести стать частью постоянной экипировки, выглядели не столь эффектно.
        Невзрачное кольцо, при ношении значительно снижающее риск сильных ушибов, переломов и вывихов при падениях и прочих неприятностях, и с высоким шансом быстро останавливающее кровотечение, если раненый владелец потерял сознание.
        Ремень с массивной пряжкой, способный нередко вызывать кратковременное замешательство неразумных противников в рукопашной схватке; отгоняющий от носителя большинство мелких насекомых; значительно увеличивающий шанс того, что владельца проигнорируют змеи и прочие ядовитые рептилии. Весьма полезно в нынешней ситуации. Возле развалов выброшенных на берег водорослей лучше не показываться, мошкара, которая над ними кружится, тут же тучами налетает. Кусает безболезненно, но затем от нестерпимого зуда приходится часами страдать.
        Нацепил на шею гибкий обруч из непонятного материала. Грешник не привык на этом месте носить что-либо, однако ни малейшего дискомфорта не испытал. Наоборот, сплошные позитивные эмоции заиграли, будто после хорошего массажа. В голове прояснилось, силёнок прибавилось.
        Но это далеко не всё. При ношении обруча полные сутки не снимая, или снимая лишь на незначительный срок, продолжительность сна существенно уменьшается (описание обещает, что снижается в два раза в идеальных случаях, однако всё без подробностей, никак не объясняется, как этого идеала добиться). При этом владелец при пробуждении получает долгоиграющий заряд бодрости, сравнимый с тем, который можно ощутить после энергичной разминки в сочетании с контрастным душем и чашкой добротного кофе. При этом никакой химии в организм не впрыскивается, ни малейших конфликтов с медикаментами из браслета и пилюль не возникает.
        И ремень, и кольцо, и обруч рангами не обделены, с приличным количеством слотов. Дорогих активаторов у Грешника не осталось, заполнил средними и слабыми усилениями, прибавляя ловкость, силу и выносливость.
        Ещё один алтарь воскрешения и два камня телепортации отложил: ни то, ни другое Грешнику пока что не требуется. Немало недорогих предметов разломал при помощи разрушителей, добывая ресурсы для производства стрел, и уменьшая количество вещей большого класса. Увы, даже резко расширившиеся возможности по переноске не позволяли безопасно таскать всё, что выпало после столь ожесточённой бойни.
        Кучу разнообразной мелочи потратил, усиливая предметы, которые ему не нужны. А всё потому, что поклажи снова многовато намечается, надо её уменьшать всеми доступными способами. Ну а там, добравшись до людей и торговцев, сумеет продать с наценкой, полагающейся за усиления. Потеряет, конечно, в цене. Ну а куда деваться? Вариант устроить здесь клад обдумал хорошенько, но отвёрг.
        Неизвестно, как там дальше обернётся. Не факт, что получится вернуться даже с учётом наличия телепортации.
        Также из главных контейнеров достались четыре флешки. В одной обнаружилась карта с детализированными участками, но долго по этому поводу радоваться не пришлось. Изучив новую информацию, Грешник понял, что ему достались лишь куски близлежащей пустыни и пара огрызков побережья. Судя по всему, там всё аналогично-уныло, перемещаться камнем телепортации нет смысла.
        Вторая флешка содержала что-то вроде иллюстрированного справочника с картинками, на которых изображались полтора десятка разных обитателей яруса в естественной среде обитания. Краткая информация под каждым изображением сообщала о рационе, повадках, примерных ареалах обитания, уязвимостях и опасностях.
        В третьей ничего не было, кроме QR-кода. Направив на него камеру телефона, Грешник получил сообщение, из которого следовало, что он на интуитивном уровне изучил наречие нгвим-бао-бо.
        Что это такое и для чего оно надо - не объяснили. И ни малейших изменений при этом в себе не ощутил.
        В общем - непонятно.
        Четвёртая флешка содержала отметку на карте, но, к сожалению, без единого полноценно открытого куска, куда доступно телепортирование. Оно ведь невозможно без высокой детализации. На отметке высвечивалась информация, что в этой точке можно повстречать торговца по прозвищу Мьемэ. Если предложить ему семьдесят пять хитиновых пластин отличного качества, он за каждую заплатит по две идеальные монеты. Также указывалось, что такой ресурс на ярусе можно добыть лишь на локациях Скелетен Кост и прилегающих к ней засушливых территориях. Только там водятся гигантские скорпионы, многоножки и какие-то песчаные ловцы, с которыми Грешник ни разу дел не имел.
        И иметь не стремится.
        Сто пятьдесят идеальных монет - это прилично. Примерно столько дожидаются на стартовой платформе - это все накопления Грешника, оставшиеся с первого яруса. Плюс здесь за две битвы со скорпионами на достижениях и в некоторых призовых контейнерах набежало еще двести двадцать четыре. Но это пока что не в счёт, ведь заработанное сейчас потратить невозможно. Надо как-то вытащить, не позволить себя ограбить или убить.
        Но каким образом? Хитиновая пластина - средний предмет. То есть равнозначна пяти малым. У него и без них груз серьёзный, впритык к лимиту, а это значит, что столько унести проблематично. Всё, что можно сделать, это заготовить их и спрятать здесь в надежде, что удастся вернуться.
        Да уж, не хотел клад устраивать, а придётся. И, раз уж так, заодно оставит и малоценную мелочь. Опыт подсказывает, что с перегрузом идти нежелательно. Да и кто знает, что по пути подвернётся. Вдруг новая порция богатой добычи нарисуется, надо держать хоть немного места на такой случай.
        В общем, информация полезная, но не совсем та, на которую он рассчитывал. Области карты, далёкие от пустынного побережья, не открылись. А это значит, что выбираться Грешнику придётся на своих двоих, а не при помощи камня телепортации.
        Глава 13. По следам кладоискателей
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ЮЖНАЯ МИБА.
        Грешник ушёл ранним утром, не соблазнившись перспективой задать скорпионам ещё пару-тройку знатных трёпок.
        Приятно, конечно, зарабатывать горы трофеев за одну ночь, но как долго это может продолжаться? В вечный праздник не верилось. Да и какой смысл налегать на добычу, если утащить всё не получится?
        Ну и самый главный момент - разве только в добыче дело? Время-то идёт, а он как сидел на стартовой локации, так и сидит. Кто знает, с чем придётся столкнуться по дороге на север? Надо бы заранее подсуетиться, разведать дорогу до выхода. Ну а там уже всякие варианты можно рассматривать.
        Например, отыщет нормальный путь, но самую малость не дойдёт до границы, остановится, достанет камень телепортации. И, если описание не лукавит, в один миг вернётся в царство громадных скорпионов. Будет гонять их здесь в хвост и гриву до последнего дня существования яруса. А там вернётся на север при помощи ещё одного камня. Спасибо богатым контейнерам (особенно призовым и выпавшим из главных тварей), запас «молниеносных транспортных средств» у него теперь есть.
        В основном Грешник их из осколков собрал. Они частенько из обычных скорпионов сыплются, немало накопилось. При желании сможет туда-сюда слетать несколько раз.
        В пустыню он направился не наобум, а по слабо выраженному сухому руслу, выходившему к побережью чуть к востоку, между кораблём и скалами.
        Если верить отметке на карте найденной в ходе обыска кают-компании, именно отсюда стартовала экспедиция офицера Марселу Мота. И если Грешнику удастся его настигнуть, есть шанс узнать местонахождение сокровищ, за которыми, судя по всему, сюда и заявился корабль.
        Раз уж всё равно шагать в ту сторону, так почему бы не совместить поход с потенциально выгодным мероприятием? Даже если это окажется всего лишь банальный сундучок с золотом - в хозяйстве пригодится. Драгоценные металлы - это ценные материалы. Они используются в рецептах ремесла, также их принимают торговцы. При этом монеты и обычные ювелирные изделия не относятся к предметам испытания. То есть не забивают лимиты переносимо веса.
        Да, весьма удобно, однако Грешник рассчитывает на большее. Банальное золотишко - это как-то мелковато для серьёзной экспедиции и сложившихся условий. Опаснейшее побережье, где не просто невозможно нормально пристать, даже со шлюпки высадиться - проблема; знойная пустыня, кишащая исполинскими членистоногими; полное отсутствие воды и леса для ремонта пострадавшего корабля. Ну и плюс ко всему он единственный участник на опаснейшей локации, и наводку на сокровище получил не просто так, а после кровопролитной схватки с группой противников.
        Всё это попахивает куда более ценным вознаграждением. Например - драгоценными камнями. Смутно помнилось, что на Земле на западном побережье Южной Африки тоже есть место под названием Берег Скелетов. С одной стороны там пустыня Намиб, с другой - Атлантический океан. Слава у этого региона дурная, однако, присутствует и положительный момент - там можно разжиться алмазами.
        На первом ярусе довелось услышать историю про удачливую девушку, обнаружившую не разграбленный ювелирный магазин. Пришлось выдержать за него бой, как это обычно и случается с богатыми на добычу местами. Украшений там оказалось мало, зато среди них попался перстень с крупным бриллиантом. За него участница выручила больше десяти тысяч обычных монет испытания и несколько идеальных. И если обычную валюту торгаши отсыпают охотно, получить от них идеальные - случай почти уникальный.
        Может в этом сокровище найдётся что-то подобное?
        Хотелось бы.
        К переходу через пустыню подготовился тщательно. Новенькие штаны заранее настроил для максимального противодействия жаре. На спине рюкзак-черепаха, поверх которого приспособил ещё один - выбитый в первую ночь из огромного скорпиона. Оба дают приличное снижение веса, плюс первый немного охлаждает организм, что для текущей ситуации - критично-важно. Воды в них Грешник набил порядка сорока литров, если верить глазам. Спасибо корабельным запасам: нашлось несколько больших фляг из непонятного материала. Больше всего это походило на удивительно-крепкие высохшие до каменного состояния тыквы. Плюс тонкостенный бочонок, полдюжины бутылок и кувшин с узким горлышком, надёжно запечатанным самодельной пробкой.
        Если не случится ничего непредвиденного, этого запаса должно хватить на неделю самого тяжёлого похода. Грешник для себя решил, что шагать будет минимум четыре дня. В случае если так и не увидит впереди ни намёка на положительные изменения, вернётся к кораблю, пополнит запасы и попробует прорваться на нормальную территорию по побережью, через владения скорпионов.
        Также держал в голове максимальный вариант. То есть возможность шагать на север все семь дней, чтобы затем вернуться не пешком, а камнем телепортации. Хотя подумывал об этом неохотно. Дело не в том, что камень жалеет, не привык он доверять кукловодам. Если уж забираться в пустыню, надо оставлять себе запас времени, дабы в случае чего дойти до корабля своим ходом.
        Хотя жадность в таких мыслях тоже присутствует, ведь камней не сказать, чтобы много. Не просто так ценятся они столь высоко - даже осколки на каждом шагу не валяются.
        А их, между прочим, для комплекта сто штук требуется набрать.
        Уже спустя час понял, что, возможно, прорываться с боем не придётся. Дело в том, что кошмарные твари массово встречались лишь поначалу. Пройдя первую пару километров, прикончил четырнадцать гадов. А вот дальше, преодолев приблизительно столько же, встретил лишь парочку. И что один, что другой выбрались из песка на приличном удалении от Грешника.
        То есть засилья ядовитых монстров не наблюдалось. Очевидно, кукловоды решили не противоречить здравому смыслу. Найти пищу в бесплодной пустыне хищнику такого размера - задача непростая. А когда их по пятьсот штук на квадратный километр, она становится неразрешимой (если не учитывать каннибализм, с которым тоже не всё просто). Громадные членистоногие находятся на вершине здешней пищевой пирамиды и тяготеют к лежбищу морских котиков. Именно на них они охотятся по ночам, а иногда и днём атакуют зверей, неосторожно удалившихся от берега.
        В пустыне морских зверей нет, поэтому приходится скорпионам крутиться возле солёной воды. Следовательно, если требуется пройтись вдоль берега, не надо устраивать штурм. Достаточно удалиться в пески километра на три-четыре и дальше можно двигаться параллельно береговой линии. Если держаться понизу, всё становится ещё проще. Твари почему-то тяготеют к вершинам барханов, у подножий их на порядок меньше.
        Этот вариант надо запомнить на будущее, если не получится пройти по старому руслу до более дружелюбных мест.
        Кстати о сухом русле. Местами оно бесследно исчезало под барханами, но Грешник всегда его находил чуть дальше. Иногда оно выбиралось на поверхность через сотню-другую метров, реже через километр и больше. Поток, некогда его проточивший, не оставил после себя ни намёка на влагу, зато направлялся предсказуемо - почти идеально-ровно с севера на юг. Так что потерять его проблематично, если не сглупишь, или если он резко не изменит своему обыкновению.

* * *
        Спустя три часа Грешник подвёл первые итоги. За это время его отметка на карте сместилась почти на девять километров, если измерять по прямой. Реальный путь по горизонтали вряд ли серьёзно отличался от этой цифры, ведь всё это время он двигался строго на север.
        Следовательно, выходили чуть больше трёх километров в час. Это немного, почти смехотворно, но надо учитывать сложность переходов по рыхлому сухому песку в тех местах, где он засыпал русло. Про жару и серьёзную ношу за спиной при таких расчётах тоже не надо забывать. Увы, уставал Грешник здорово, обруч на шее лишь прибавлял толику бодрости, а не полностью снимал последствия. Если брать во внимание все мешающие факторы, получается, что скорость очень даже приличная.
        Однако чем дальше от моря, тем больше песка. И складывается впечатление, будто рыхлость его повышается. А ещё усталость накапливается. Не осталось сомнений, что от восхода до заката поддерживать такой темп не получится. Хорошо, если километров тридцать за сутки сумеет преодолевать. Очень хорошо, если тридцать пять. Сорок - вообще прекрасно.
        Но вряд ли достижимо.
        Будь это первый ярус - достаточно пары-тройки дней, чтобы пройти его полностью с юга на север. Но этот неизвестно насколько больше. На его прохождение дают уже не пятнадцать дней, а сорок девять. Если время приравнять к расстоянию, результат смотрится пугающее. Получается, здесь такая же дорога в три с лишним раза длиннее. Там было восемьдесят километров, а тут приблизительно двести пятьдесят.
        Цифра, разумеется, с потолка списанная, но на что-то ведь надо ориентироваться. Если расчёт верен, и если темп не снизится, получится, что на такой путь воды почти хватит, если расходовать её аккуратно. В конце, правда, придётся от жажды помучаться, но недолго. То есть он, возможно, сумеет добраться до границы даже по такой местности. Ведь непонятно, что там с горами, видневшимися на горизонте. Иллюзия, или однотипный мираж - не разглядеть.
        В принципе, воду можно растянуть и на куда больший срок. Если двигаться лишь в вечерние, утренние и ночные часы, а днём останавливаться в тех местах, где можно найти тень в русле. Это позволит не расходовать лишнюю влагу по самой лютой жаре.
        Но нет - слишком рискованно. Кто знает, на что тут можно нарваться в темноте. Ведь воды должно хватить, даже если впереди нет ничего, кроме абсолютно сухого песка.
        Даже если он что-то не учёл, даже если не хватит, он всё равно дойдёт.
        Ещё не знает как, но дойдёт.
        Обязан дойти.

* * *
        На ночлег Грешник остановился перед закатом. Да, можно было ещё пару километров успеть прошагать, но очень уж удобное место подвернулось. Барханы здесь оттянулись к западу и востоку, русло прорезало путь по каменистому участку пустыни. Вода проточила скалу, образовался неширокий каньон приличной глубины.
        В одном месте гранитная стена взмывала на высоту пятиэтажного дома. И примерно в десятке метров от подножия после обвала образовался неширокий и неглубокий грот. В нём достаточно места, чтобы разлечься, не подгибая колени, а вот выпрямиться во весь рост получится лишь на входе.
        Грешника это устраивало. Ночевать на земле там, где могут водиться неизвестные хищники, не хотелось. Лучше поспать на угловатом каменном ложе. Там, если что, можно обороняться, встречая противников с одного направления, а не со всех сразу. Плюс им придётся добираться до жертвы по почти вертикальной скале, что не каждому под силу. Если у кого-то это и получится, в какой-то мере повторится то, что уже пару раз происходило в схватке со скорпионами. Только там это были громадные каменные «пальцы», а не грот неглубокий.
        Перекусил всухомятку из прихваченных с корабля нехитрых припасов. Заодно понял, что их однообразие скверно скажется на расходе воды. Всё слишком сухое и чересчур много соли.
        Но даже так содержимого фляг, бочонка и бутылок должно хватить почти на все двести пятьдесят километров.
        Почему-то эта весьма условно высчитанная цифра намертво засела в голове. Да, понятно, что она, мягко говоря, сомнительная. Но упорно ориентировался именно на неё.

* * *
        До рассвета поспать не получилось. Пробудившись, Грешник решил было, что на самом деле он не пробудился, а неприятные сны досматривает. Очень уж знакомые звуки поблизости раздавались. Кошмарные звуки. Именно такие производят скорпионы, когда подбираются к прибрежным скалам и начинают на них забираться.
        Рефлекторно повернувшись, не увидел над собой звёздное небо, а по сторонам не ощущалось открытое пространство.
        Сонная заторможенность отключилась. Нет, он не на макушке скального «пальца» разлёгся, он ночует в тесном гроте.
        И это не сон, сюда действительно подбираются скорпионы.
        Подскочив, нашарил единственный мушкет, прихваченный с корабля. Самый короткоствольный из всех найденных, это в нём и привлекло. Но хвататься за него не стал, пусть полежит под рукой. Выставил гуань в сторону выхода, замер, пристально вглядываясь во мрак тропической ночи. Химических источников света не осталось, факела по округе тоже не горят, но Луна ещё не зашла, да и ярких звёзд на этом ярусе хватает. Что-то просматривается.
        Во мраке проявилось движение. Сначала невнятное и непонятное, просто сгусток тьмы проступил и начал увеличиваться, а затем что-то угловатое и очень страшное показалось. Одного вида эдакой образины достаточно, чтобы довести слабонервного человека до истерики (а то и до смерти). Цепляясь острыми лапами за неровности камня, жуткое создание неспешно и уверенно забиралось в грот.
        Нервы у Грешника не из слабых. К тому же к подобным тварям он уже успел привыкнуть. И хотя старые фобии всё ещё сказывались, на твёрдости удара это не отразилось.
        Выпад, треск ломаемого хитина, и первая жертва полетела вниз.
        Битва началась.
        Впрочем, закончилась она почти сразу. Ещё три твари попытались сунуться, и дружно повторили участь первой. Обычные скорпионы, ничем не выдающиеся.
        А затем воцарилась тишина. Нет, до ушей продолжали долетать нехорошие звуки. Вот только опасаться их не стоит, ведь производят их покалеченные твари, познакомившиеся с гуанем, после чего упавшие с приличной высоты на камни. Убить громадных скорпионов не убило, но приложило добротно, наверх карабкаться уже не в состоянии.
        Всего лишь четыре гада решили оценить сервис отеля, в котором остановился Грешник.
        Почему так мало?
        И откуда они вообще взялись? За последние несколько часов ни одна гадина не встретилась. Грешник даже успел уверовать в то, что так далеко от воды гигантские членистоногие не забираются.
        Минут пятнадцать посидел, напрягая уши, прежде чем расслышал бодрое шевеление одиночного скорпиона. Этот явно не из пострадавшей четвёрки, уж больно уверенно карабкается.
        Непуганый.
        Встретив его столь же недружелюбно, как и предыдущих, Грешник с трудом переборол соблазн забраться в телефон. Появилось предчувствие, что в последних сообщениях могут найтись ответы на вопросы.
        Но нет, нельзя. Один взгляд на экран, и глаза окажутся «засвеченными». К ночной тьме они потом привыкнут далеко не сразу. Если по закону подлости в этот момент появятся новые твари, придётся встречать их, задействовав режим «фонарик». А это не очень-то удобно и даёт хорошо заметные в ночи отблески, на которые издали может пожаловать кто-нибудь куда более серьёзный, чем обычные скорпионы.
        Ему такие гости не нужны. Значит, придётся дождаться рассвета.

* * *
        До рассвета одинаково-недружелюбно встретил ещё несколько ядовитых посетителей. Всего, в сумме, набралось десять одинаково-невеликих скорпионов. И если поначалу пожаловали «ловкачи», дальше поодиночке лезли обычные твари, что наводило на кое-какие размышления.
        Как только стало достаточно светло, Грешник забрался в телефон. К этому моменту из девяти скорпионов четыре не подавали признаки жизни, и по каждому из них пришло отдельное сообщение.
        Первое выглядело так.
        Вы убили антагониста: рядовую тварь.
        Рядовая тварь: ловкий скорпион пустыни. Каста: нет. Уровень 20.
        Усиления: значительно повышенная защита от дальнобойных физических атак, улучшенное сейсмическое чутьё, повышенная защита от яда, распознавание следов, давление на психику.
        Получено 49 баллов.
        +217 к карме.
        Ловкий скорпион пустыни вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Три прочих сообщения отличались от первого некоторыми деталями, но во всех в глаза бросалось кое-что неизменное.
        «Распознавание следов» - усиление либо навык, Грешник так и не понял, как их различать в лаконичных описаниях. И не припоминал, чтобы встречал подобное. Разумеется, он далеко не все сообщения изучал внимательно, мог пропустить или забыть. Но то, что на нескольких подряд приконченных тварях такого совпадения никогда не наблюдалось - это можно сказать почти наверняка.
        Вспомнил крокодилов, когда те всей стаей преследовали сначала по водохранилищу, а затем по ущелью. Их вела злопамятность, и они каким-то образом чуяли беглецов. Не исключено, что одна или несколько рептилий тоже обладали навыками следопыта, а все прочие двигались за ними, как за проводниками.
        Получается, твари, выбравшись ночью из песка, наткнулись на его следы. И помчались сюда целенаправленно, преодолев немало километров. Сначала пожаловали «ловкачи», они самые шустрые, затем несколько обычных подтянулись.
        Так ли это, или он ошибается? Непонятно, ведь информации по всем тварям пока что нет.
        Но это не проблема, ведь получить её несложно.

* * *
        Спустившись, Грешник легко добил покалеченных скорпионов. Расстреливать из лука не стал, опасался повредить боеприпасы. Их у него теперь немало, но стрелы лишними не бывают. Несколько ударов гуанем по уязвимым местам, и готово.
        Не поленился изучить все выскочившие сообщения. Убедился, что действительно у каждой из тварей в списке усилений присутствует «распознавание следов».
        А затем занялся самими следами.
        Следами скорпионов.
        Ночь выдалась безветренной, их не замело, прекрасно просматривались на песчаных участках русла. Вернувшись почти на километр туда, где заканчивался каньон, Грешник забрался на бархан, с его высоты убедился, что твари действительно заявились со стороны моря. Строго по прямой с севера на юг шли. Двигались гуськом, натоптали такую тропу, что она даже без помощи амулета просматривается на приличном протяжении.
        Осмотревшись, слегка успокоился. Получается, за целую ночь с побережья лишь девять скорпионов примчались. В сравнении с былыми полчищами - это ничто. Возможно, сказалось то, что он там здорово проредил популяцию кошмарных тварей на приличном участке. Можно предположить, что за день след окончательно развеется, и больше за Грешником никто не увяжется.
        А если нет? Кто знает, как долго усиленные монстры способны чуять, что здесь прошёл человек? Даже если примчится группа в три-четыре серьёзные твари, это может привести к беде. Здесь, в пустыне, не так много хороших позиций для обороны. Застигнут на ровном месте, и конец похода.
        Если подумать, ситуация даже хуже, ведь этот грот - единственное удобное место, встретившееся за всё время пути. Спящего могут прикончить даже мелкие твари.
        Так что дальше делать? Продолжать двигаться на север, надеясь, что новые твари не появятся среди ночи, или рассчитывая найти новое укрытие?
        Побродив по округе, Грешник забрался на парочку барханов, пытаясь с их высоты разглядеть, что его ждёт впереди. Но всё, что сумел понять - на севере барханов тоже хватает, в том числе не менее высоких.
        Да там, похоже, нет ничего, кроме них.
        И что прикажете делать? Ведь барханы, даже самые высокие - отвратительное место, если приходится отбиваться от своры гигантских скорпионов.
        Прикинув все «за» и «против», Грешник направился назад к гроту. Как ни досадно, но лучше потерять ещё одни сутки, выждав на удобной позиции.
        Надо понять, как поведут себя твари на следующую ночь. И если они заявятся вновь, Грешник встретит их не в чистом поле.
        А уже после подумает - что делать дальше.

* * *
        Сутки Грешник потратил бездарно. Нет - не в том смысле, что ничего полезного не сделал. Просто в такой ситуации нет смысла лишние телодвижения совершать, ведь чем меньше шевелишься, тем реже приходится прикладываться к запасам воды.
        Безделье пережить можно, а вот то, что остался здесь на ночь - огорчило. Дело в том, что паузу он устроил совершенно зря. Всю ночь вполглаза продремал, но тщетно, скорпионы не появились. Или старый след не смогли взять, или твари с чутким нюхом на прилегающем участке побережья закончились.
        Итого: минус один день.
        Но, в принципе, время потеряно не так уж и напрасно. Теперь Грешник почти на все сто уверен, что со стороны заваленного костями берега к нему никто нехороший не заявится.
        И вообще, чего время жалеть? Один день погоду не сделает. Радоваться надо, что преследование устроили лишь мелкие твари. Заявись в каньон элитный скорпион, и это, скорее всего, всё.
        Да, на такой случай Грешник приготовил пару сюрпризов, включая самодельную бомбу. Однако порох - это далеко не тротил, к тому же его немного. С гарантией сработает разве что если изнутри подорвать серьёзное чудовище, а это возможно лишь после того, как оно проглотит добычу.
        Так себе вариант.
        Ладно, пора снова браться за рюкзаки. Потерянное время придётся навёрстывать.
        Глава 14. Стрелы и пули
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ЦЕНТРАЛЬНАЯ МИБА.
        К полудню Грешник додумался до двух вещей.
        Первая: он самонадеянно преувеличил свои возможности. Тридцать километров по испепеляющей жаре можно засветло пройти лишь там, где русло не сильно занесено песком. Но, увы, чем дальше на юг, тем реже встречаются участки, где не приходится передвигаться, зарываясь чуть ли не по щиколотки.
        Вторая мудрая мысль: его может прикончить не жажда, а усталость в сочетании с давящим на сознание мёртвым однообразием пустыни.
        Здесь не было ничего живого. Вообще ничего. Даже сухие стебли чахлой травы давно перестали попадаться. За несколько часов ни жука мелкого, ни мухи не удалось увидеть. Будто на Марс по-быстрому добавили атмосферу, после чего тут же забросили Грешника в самый унылый уголок четвёртой планеты.
        Почти бесплодное побережье в сравнении с этой стерильной душегубкой вспоминалось с ностальгий. Ведь если вдуматься - это почти оазис. Зря Грешник так плохо высказывался о месте высадки в разговорах с друзьями.
        И давление. Непрекращающееся давление на мозг. Существование в безжизненном пространстве - это чересчур. Наш мозг грузится пониманием, что раз здесь даже мелких насекомых нет, созданиям покрупнее тем более делать нечего. И даже без понимания факта невозможности выживания в таких условиях человеку требуется что-то привычное, живое, настоящее, за что глаз приятно цепляется. Не получая это, сознание само неизбежно начинает додумывать, дорисовывать «мёртвую картину».
        Так и до опасных галлюцинаций недалеко. Грешнику уже не раз что-то подозрительное слышалось, а затем и зрение периферийное начало подводить. То и дело казалось, будто вдалеке мелькают птицы, или даже рядом что-то движется угрожающе, однако при повороте головы ничего не обнаруживалось.
        Или обнаруживалось безобидное марево над раскалёнными камнями.
        Жара. Жара невыносимая. Жара давящая на голову, будто многотонный пресс. Защита от одежды, рюкзака и обруча или вовсе перестала помогать, или бонусы от снаряжения терялись на фоне нестерпимого пекла.
        Обстановка самая что ни на есть отупляющая. И Грешник, монотонно передвигая ноги, закономерно впадал в подобие сонного оцепенения. Как ни старался держать себя в тонусе, но то и дело срывался, почти отключался от реальности.
        А это делать нельзя. Недопустимое поведение. То, что мир вокруг вымер, вовсе не означает, что жизни на ярусе не осталось вообще. В любой миг всё может измениться. Поэтому надо внимательно мониторить обстановку, чтобы перемены не стали сюрпризом.
        Нехорошим.

* * *
        Время хорошенько перевалило за полдень, когда Грешник нарвался.
        По закону подлости это произошло в один из тех самых периодов, когда он в очередной раз почти отключился. Ноги кое-как переставлялись; тело привычно поддерживало оптимальное положение, в котором меньше напрягал вес поклажи; однако глаза смотрели строго вниз, реагируя лишь на преграды, которые могли помешать прямолинейному передвижению. Ну а мозг, почти уснув, работал на мизерную часть возможностей, этого хватало лишь на самые простейшие приказы для опорно-двигательного аппарата.
        Можно сказать - ходячий овощ.
        И ни с того ни с сего, без малейшего предупреждения в один миг случилось два события: нос унюхал запах, которого здесь быть не должно; а уши уловили звук работы кремнёвого замка мушкета, после чего где-то впереди и вверху грохнул выстрел.
        Грешник сам не понял, каким образом успел среагировать. Ведь на выход из заторможенного состояния требовалось какое-то время. Однако нет, двигаться начал одновременно со щелчком, после которого вспыхнул порох на полке примитивного ружейного механизма. И как ни быстро он горел, подбираясь к заряду в стволе, тело ушло в сторону, стремительно ускоряясь.
        Тяжеленная пуля, вместо того, чтобы разворотить грудь, ударила в край второго рюкзака, болтавшегося поверх основного. И ударила с такой силой, что Грешника слегка повело. Очень уж неустойчивое положение получилось у корпуса в этот миг, достаточно лёгкого толчка, чтобы сбить с ног.
        Всё же удержался, но фатально потерял темп. Грянул второй выстрел, и на этот раз противникам повезло больше. Этот мушкет был заряжен не пулей, а картечью. Впрочем, картечины здешние по размерам немногим уступали современным пистолетным пулям средних калибров (а то и превосходили), так что если попадёт, мало не покажется.
        Как минимум парочка врезала по телу, разрядив один из пяти щитов. А Грешник, определившись с направлением обстрела, уже уверенно рванул дальше, прикрываясь от врагов обрывистым склоном. Здесь сухое русло протягивалось по подобию рва с трёхметровыми стенками. Грунт - что-то вроде красноватой глины вперемешку с едва окатанными камнями, хватает рытвин и прочих неровностей, куда можно вжаться всем телом, перезарядить отражение и прикинуть, наконец, во что вляпался на этот раз.
        Так и сделав, Грешник выставил в сторону гуань, и начал им крутить, используя широкое лезвие в качестве зеркала. Отполировано оно добротно, картинку искажает не так уж сильно, благодаря этому самое главное удалось выяснить спустя пару секунд.
        Чуть дальше русло в очередной раз стискивают наседающие с обеих сторон пески. Слева возвышается приличный бархан, на его вершине копошатся стрелки: двое мужчин, смутно знакомых.
        Нет, Грешник их знать не знает. Это ложное впечатление, потому что недавно встречал подобные одеяния и оружие у той шайки, с которой пришлось разобраться на корабле. Парочка прикинута аналогично, лица характерно суховатые, кожа смуглая, не похоже, что этому виной лишь загар.
        Откуда они взялись посреди пустыни и столь далеко от моря - вопрос, ответ на который можно поискать позже. Сейчас следует разобраться с угрозой. Вон как шустро работают, свои мушкеты перезаряжают с завидной быстротой.
        Стрелять из своего Грешник не стал. Далековато, не уверен, что с такой дистанции достанет. Очень уж непривычное оружие, и прицел примитивный.
        Мягко говоря.
        Мушкет стянул с плеча и положил на камни, затем пристроил рядом спарку рюкзаков. С такой ношей не очень-то побегаешь. Пусть полежат, авось не украдут.
        Интуиция подсказывала, что проблемы лишь начинаются. Следовательно, с парой мушкетёров придётся разобраться быстро. Можно даже попробовать атаковать их в лоб, нагло, без затей. Пяти отражений более чем достаточно, чтобы принять на себя два метких залпа. Как ни быстро противники перезаряжаются, он доберётся до них быстрее, чем они выстрелят ещё по разу. И там у них шансов против гуаня немного.
        Хорошая идея, но вряд ли умная. Поэтому гуань Грешник поставил рядом с мушкетом. Пусть подождёт другого боя. Зря, что ли, в лук так упорно вкладывался? Вот им и надо работать, а не в живую мишень играться, атакуя стрелков с контактным оружием.
        Наблюдение за врагами показало, что тела у них прикрыты лишь рубахами-безрукавками, да штанами. Ни намёка на доспехи. Следовательно, в бронебойных стрелах нет нужды, и на тетиву легла обычная, с широченным наконечником.
        Прижимаясь к глинистому склону, Грешник продвинулся шагов на десять ближе к неприятельской позиции, после чего резко высунулся, одновременно натягивая лук.
        Противники сидели наготове, целясь в то место, где он показывался последний раз. Но к их чести отреагировали молниеносно, в тот же миг направив мушкеты столь точно, что вместо стволов показались черные кружки широченных дульных срезов. На такой дистанции упреждение брать не нужно, следовательно, всё, что в них заряжено сейчас полетит в цель.
        Но Грешник тоже не увалень медлительный, и потому первой в цель отправился не вражеский свинец, а его стрела. И тут же из стволов вырвались облака порохового дыма, подсвеченного вспышками пламени.
        Грешник не промахнулся, но и ему прилетело точно в голову, присесть не успел. Отражение спасло от раны, но снова не полностью погасило импульс пули. Он как раз дёрнулся, торопясь укрыться, а это тоже неудобный момент - неустойчивый.
        В общем, на этот раз на ногах не удержался. Завалился. Но завалился управляемо, успев укрыться под склоном.
        И довольно осклабился, слушая, как истошно вопит подстреленный. Непонятно, куда ему досталось, но дело явно не ограничилось царапиной. Заливается так, будто вот-вот помрёт. Можно сказать - минус один. Ну или минимум наполовину выведен из строя.
        В следующий миг настроение резко испортилось: до ушей донеслись многочисленные крики. И орали не от боли, а в ярости, с предвкушением.
        Предвкушали, как накажут того, кто подранил их товарища.
        Интуиция не обманула, Грешник в то ещё гадючье кубло угодил. Наверное, настиг-таки экспедицию, и при этом ему не обрадовались. Здесь около десятка моряков, если не больше. Приближаются откуда-то сверху, из-за бархана с позицией стрелков. И если у новоприбывших тоже есть мушкеты, ему тут несладко придётся.
        Да уж, пяти щитов при таких раскладах может не хватить. И вообще, оставаться здесь, в теснине рва - верный путь к поражению. Позиция никудышная, свобода манёвра ограничена, действовать можно строго на одной линии. Если враги догадаются обложить с двух сторон, прикрываться за склонами не получится. Зажмут и расстреляют. На одну его стрелу будет прилетать несколько пуль и картечин. Размен невыгодный, так не победить.
        Значит, надо вырываться на простор.
        Увы, но выскочить в этом месте проблемно: склоны невысокие, зато обрывистые, а сухая глина - проблематичная опора. Грешник, мысленно чертыхаясь, припустил назад со всех ног.
        Очень не хочется вот так бросать гуань и рюкзаки с ценным содержимым, однако деваться некуда - придётся. Бросаться за ними - время терять, таскаться с таким грузом - жирный минус к манёвренности. Голоса всё ближе, выскакивать из русла в последний момент, да ещё и с солидной ношей - слишком рискованно.
        Опасения подтвердились уже спустя несколько секунд. Позади грохнул выстрел, пуля толкнула в спину. Грешник даже оглядываться не стал, и без того понятно, что кто-то из преследователей успел выйти к краю рва, или даже понизу добрался до изгиба русла.
        Какие шустрые. Так щитов не напасёшься.
        Припустив ещё быстрее, Грешник мысленно отсчитал время, по его мнению достаточное для ускоренной перезарядки у опытного мушкетёра, после чего начал выписывать непредсказуемые зигзаги. Это сработало, очередной выстрел прошёл впустую. Пуля пролетела гораздо левее и ударила в землю шагах в двадцати впереди.
        На редкость косой выстрел получился. Одними лишь зигзагами такой промах не объяснить. Голова на приливе адреналина работала всё лучше и лучше, сонное оцепенение осталось в прошлом. И Грешник, наконец, вспомнил свои многочисленные опыты со здешним огнестрельным оружием. Из самых лучших мушкетов уже за семьдесят шагов далеко не каждый раз получалось попадать в бочонок. А он ведь не такой уж маленький, да и неподвижный.
        Всего лишь пятьдесят метров дистанции существенно снижают шансы поражения цели. А если цель живая и двигается быстро по непредсказуемой траектории, снижение усугубляется на порядок.
        Прикинув эти несложные цифры, Грешник почти в одну секунду разработал план действий.
        План несложный и рискованный.
        Ну да к риску ему не привыкать.

* * *
        Лук - древнее оружие. Никто даже хотя бы приблизительно не может сказать, когда именно его изобрели. Увы, первые образцы вряд ли изготавливали из особо прочных материалов, и время отнеслось к ним немилосердно. Археологам попадались небольшие наконечники со следами клея возрастом в десятки тысяч лет. Возможно, некогда они крепились к древкам стрел. Но говорить об этом точно нельзя - это спорные предположения.
        Достоверным находкам, с которыми мало кто спорит, приблизительно десять тысяч лет. Это куда меньше, но тоже серьёзный срок. За такое время человечество досконально изучило все плюсы и минусы «палки с тетивой», наигралось с конструкциями, техникой стрельбы и тактикой использования. Лучшие мастера, опираясь на багаж знаний предков, добивались выдающихся результатов, надёжно поражая мишени не самых приличных габаритов почти за сотню метров. Отдельные умельцы и большего добивались, а если брать те периоды истории, когда лук массово применялся в военном деле, из него доставалось неприятелям на дистанциях в несколько раз значительнее. Разумеется, там работало уже не снайперское применение, а массированное накрытие площадей, на которых выстраивались вражеские войска. Но всё равно впечатляет.
        Грешник в самолично спроектированном зале на стартовой площадке попадал один-два раза из десяти в мишень размером с футбольный мяч. И это на дистанции в триста тридцать метров.
        На сотне метров он в неё попадал без промаха, не сильно напрягаясь и почти не тратя время на прицеливание. Можно сказать - играючи.
        Раньше он в самые лучшие периоды не демонстрировал и четверти от таких успехов. И это не в старые времена, когда усиленно тренировался обращению с уважаемым древним оружием, речь идёт о современных делах. Что происходило в те дни, когда он, попав сюда, получил свой первый лук и навык к нему? Тридцать-сорок шагов уверенного поражения мартышек, на пределе возможностей. Чуть удаляясь от этих цифр, приходилось сталкиваться с лавинообразным нарастанием количества промахов и незначительных ранений, после которых дичь спокойно убегала.
        Вывод несомненный - цифры, раздаваемые кукловодами, работали. Непонятно как, но работали, наглядно усиливая природные задатки, или навыки, выработанные тренировками. Грешнику повезло, с луком он работал ещё до того, как попал в светящийся куб. И пусть тогда речь не шла о жизни и смерти, кое-какого мастерства поднабрался.
        А мастерство подразумевает контроль личных способностей. Поэтому быстро начал замечать, что чем выше показатель ловкости, тем увереннее летят стрелы. Затем, после открытия меткости, результативность начала нарастать чудовищными темпами. Особенно когда начал интенсивно улучшать предметы этим суб-параметром.
        Плюс навык добавлял искусности: скорость работы, возможность выстрела из неудобного положения и прочее-прочее. Плюс само оружие усилено артефактными свойствами, значительно раздвигающими рамки его применения.
        Вряд ли на Земле когда-либо существовал лучник, способный сейчас посоревноваться с Грешником даже не на равных, а не отставая от него позорно-разгромно. По неподвижно стоящему человеку он вряд ли промажет за две сотни метров. Если же тот будет двигаться равномерно-прямолинейно, дистанция тотального поражения сократится ненамного.
        Но это он в теории так рассуждал, на практике проверить не довелось.
        До этого дня.
        Мушкетёра, так ловко попавшего в спину, Грешник снял метров со ста тридцати, подловив его в тот момент, когда он выбегал из-за резко исчезающего склона, торопясь выпустить вслед ещё одну пулю. Метил противнику в середину груди и попал именно туда.
        Дальше прикончил ещё парочку. Те мчались поверху, не пытаясь выписывать зигзаги. Полагали, что лук на такой дистанции им ничем не навредит. Лёгкие цели - почти стоячие, всего-то несколько секунд на них потратил.
        Итого: минус три противника, и при этом никто ни разу не выстрелил в ответ. Дело в том, что здешние мушкеты не просто косые, уже на сотне метров они почти бесполезные. Уверенно накрыть на такой дистанции возможно только неподвижную мишень солидных размеров, причём не всегда с первой попытки. Даже картечь не очень-то эффективна. Да, она сохраняет убойную силу и на куда большем расстоянии, но в заряде её не так уж много, а рассеивание выходит огромным.
        В общем, враги это прекрасно понимали и потому не переводили заряды впустую. Плюс до них быстро дошло, что носиться поодиночке и парами - чревато. Перестреляют издали, причём безнаказанно. Торопливо сгруппировались у подножия того самого бархана, откуда Грешника обстреляли впервые, после чего к нему направилась группа из семи головорезов в простых одеяниях из кожи и ткани. Возглавлял семёрку офицер похожий на ту парочку, с которой довелось столкнуться на корме корабля. Но этот подготовился к бою куда лучше: кираса защищает туловище, шлем с пышным плюмажем прикрывает голову. В одной руке длинная шпага, в другой пистолет.
        И таращится так злобно, что даже за три сотни метров Грешник ощутил враждебное давление.
        Но убегать даже не подумал. Зачем? Он почти не сомневался, что это именно та экспедиция, по следам которой он движется. И, похоже, мирно с ними насчёт «поделиться картой» договориться не получится.
        К тому же вряд ли они путешествуют по пустыне налегке. Кукловоды, конечно, склонны к чудачествам, но здравый смысл для них не совсем пустой звук. По пути попадались брошенные бочонки. Очевидно, в них когда-то была вода, и вряд ли она вся закончилась. У этих моряков где-то поблизости должны храниться припасы, которые Грешнику не помешают.
        Придётся их убить. Это вопрос не жестокости, и даже не заработка. Во-первых - это враги, которых оставлять в живых - опрометчиво. Выследят его, и прикончат, пока спит. Плюс у них есть то, что нужно Грешнику. И речь не столько о карте, сколько о воде, без которой здесь делать нечего.
        Вода - это жизнь, а он ошибся с расчётами её расходования.
        Если двигаться без оглядки, пройти через весь ярус не сможет. Где-то по пути придётся пополнить припасы. Возможно - не раз.
        Раз надо, так надо. Справится. Пустыня здесь удобная, прямо-таки располагает к массовым убийствам при помощи дальнобойного лука. Почти ровная, лишь единичный высоченный бархан нависает с севера, все прочие можно не учитывать. Именно на его вершине сидела та парочка, с которой всё завертелось. Ну и ров по руслу может выступать в качестве укрытия. На всей прочей площади песок слабо всхолмлён, хорошему стрелку полное раздолье.
        Да, вот теперь можно уверенно заявить, что баснословное количество символов развития вложено в лук не зря. Не будь у Грешника этого оружия и умения столь хорошо с ним обращаться, непонятно, что делать в такой ситуации. Пять отражений - не самый эффективный аргумент против нескольких противников с тяжёлыми мушкетами и примитивными пистолетами. Моряки могли уверенно накрывать с дистанции, где обрез не играет, а подбираться к ним с гуанем наперевес по голой местности…
        Это не выглядит эффективной тактикой.
        Подпустив врагов приблизительно на полторы сотни метров метров, Грешник выпустил первую стрелу. Даже с такой дистанции прекрасно расслышал изумлённые вопли. Противники приближались беспечно, пребывая в уверенности, что уж на таком-то расстоянии им ничто не угрожает. Ярчайшее солнце выжигало сетчатку немногим хуже ядерного взрыва, разглядеть в мареве приближение смерти не получилось.
        Сюрприз.
        Грешник успел завалить ещё одного наповал, поразив в лицо, прежде чем до остальных дошло, что неспешный шаг в такой ситуации не очень-то полезен для здоровья. Одновременно ускорились, перешли на бег. Но только не учли, что здесь сильно не погоняешь. Вездесущий вредный песок так и норовит засосать, хватает за ступни, отпускает неохотно.
        Лук - далеко не пулемёт, но работает не сказать, что медленно. И как ни пытаются увернуться, помогает слабо. Спасибо беспощадному солнцу, кто бы мог подумать, что его ослепляющее сияние способно не только на психику давить, а еще и мешать наблюдать за стрелами. Те, конечно, летят побыстрее за счёт параметров и прочего, но до пули им всё ещё далековато. Так что засветка вражеским глазам не помешает.
        Седьмого моряка Грешник подстрелил метров за семьдесят. Тот уже вскидывал мушкет, в панике намереваясь выстрелить с плеча, не используя стальную подпорку.
        Не успел.
        Но это ещё не всё, офицер, потерявший подчинённых, продолжает бежать, сражаясь с сыпучим песком. Его пришлось оставить на потом, смущала кираса. Бить по корпусу, как поступил с остальными - это рисковать без толку повредить стрелу.
        Или с незначительным результатом, что немногим лучше.
        Держа лук наизготовку, Грешник крикнул:
        - Стойте, или буду стрелять!
        Непонятно, что там со второй половиной карты, так почему бы не попробовать обзавестись пленником? Заодно и выяснить, способны ли эти имитации людей общаться.
        Глядишь, получится узнать что-нибудь интересное.
        Но офицер не останавливался. Может не понимает язык участников? Ведь если вспомнить крики врагов, ничего знакомого в них не слышалось.
        У Грешника после изучения одной из флешек вроде как выучилось наречие нгвим-бао-бо, но ему об этом известно лишь из сообщения в телефоне. Понятия не имеет, как на нём полагается общаться.
        Ни слова не знает, хотя должен бы.
        Офицер тем временем решил наглядно показать, что настроен серьёзно. Без предупреждения вскинул левую руку и выстрелил из пистолета на ходу, даже не пытаясь прицелиться. Должно быть эмоции взыграли, ведь должен понимать, что на такой дистанции не каждый из мушкета сумеет попасть, а уж из кургузого недоразумения - нечего и думать.
        Пуля предсказуемо прогудела мимо. Скорчив ещё более злобную рожу, офицер потянулся к перевязи, где болталось ещё два пистолета, отшвырнув перед этим разряженный.
        Грешник вскинул лук и выпустил стрелу.
        Да уж, разговор не задался…
        Глава 15. Вторая половина
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ГОРЬКИЙ ОАЗИС.
        На офицере бой не закончился. Грешник направился к господствующему над местностью бархану, где копошилась пара раненых. Одного он подстрелил первым, тогда, в самом начале, почти не целясь, второго уже после. Обоим досталось серьёзно, но не смертельно. И, приближаясь, не представлял, как с ними поступать дальше. С виду ведь настоящие люди, а это не скорпионов покалеченных добивать - это совсем другое. Он, конечно, не святой, но и не такой уж великий злодей.
        Сложная ситуация.
        К счастью, противники не стали напрягать мораль Грешника. Подпустив его на сотню метров, оба перестали делать вид, что им невыносимо плохо. Подскочили на колени и дружно выстрелили. Причём достаточно метко - одна из картечин угодила в плечо, разрядив очередное отражение.
        Но на этом успехи неприятеля ограничились. Ещё три стрелы, и враги закончились.
        Однако уверенности в том, что это действительно всё, нет. Кто знает, вдруг ещё сотня головорезов на подходе. И это уже станет проблемой - огромной проблемой. Да, тактика работы с запредельной дистанции оказалась на диво эффективной, но не следует забывать, что стрел не бесконечное количество. Да и убойную силу свинец теряет не быстро. То есть массированные залпы могут накрывать успешно на солидных дистанциях, а отражений не так много, чтобы хватило на серьёзный бой.
        Грешник прошёлся над сухим руслом, убедился, что в нём не скрываются самые хитрые, или падкие до чужого имущества. Спускаться за рюкзаками и гуанем не стал. Раз уж лук себя показал сейчас абсолютным оружием, надо осмотреть все, держа его наготове. А это сложно, когда руки заняты чем-то другим, а спину отягощают рюкзаки.
        После осмотра близлежащей части русла направился к бархану. Это самая высокая точка на местности, вот и осмотрится на предмет новых противников и прочего.
        За барханом скрывалось кое-что удивительное. Такое Грешник увидеть не ожидал. Почти сразу за подножием песчаного холма плескалась вода.
        Много воды.
        Нет, он не к морю вышел, - в окружении песков скрывалось озеро площадью в несколько десятков гектаров. Вода чистейшая, бирюзового оттенка из-за светлого дна и небольшой глубины. Вряд ли больше пяти или семи метров по центру, не говоря уже о краях.
        На берегах не зеленела, а скорее серела или желтела скудная трава. Со всех сторон растительности немного, и лишь на узкой полоске, а дальше снова сплошная безжизненность. Только к дальней части озера прилегает каменистая круглая проплешина метров под сто диаметром. На ней флора погуще и разнообразнее, даже жидкие кустики и кривоватые деревца наблюдаются.
        И там же располагается лагерь врага: пара больших парусиновых палаток и навес. В выложенном из камней очаге всё ещё вьётся дымок. Похоже, именно его запашок и насторожил Грешника за миг до того, как в него выстрелили первый раз.
        Глядя на лагерь, краем глаза засёк что-то тёмное, неспешно движущееся в толще прозрачнейшей озёрной воды. Это явно не бревно, увлекаемое течением. Да, скорость невеликая, но и не такая уж маленькая. Детали не разглядеть: расстояние значительное, и яркое солнце в этой ситуации играет во вред, а не на руку.
        Ну да ничего, есть на него управа. Грешник схватился за цепочку, сжал, прищурился. И присвистнул от удивления.
        Да уж, открытие за открытием. Кто бы мог подумать, что посреди пустыни водятся стражи моря. Перепутать это подобие касатки с чем-либо другим невозможно, на первом ярусе Грешник на них изрядно насмотрелся.
        В том числе с минимальной дистанции.
        Чуть ли руками не потрогал.
        Зачем кукловоды поместили стража сюда, в озеро, куда ни реки не текут, ни ручьи не впадают? Лишь сухое русло от южной оконечности начинается, то самое, которое Грешника привело к лагерю экспедиции.
        Непонятно.
        Ну да кто знает, что у них на уме? Задумываясь над такими вопросами, сталкиваешься с лавиной всё новых и новых, таких же безответных. Вот зачем вообще нужны эти стражи моря? В чём их смысл? Пожирать тех, кто не успевают выбраться до затопления? Но что мешает прикончить этих несчастных более простыми способами? Например, банально утопить, раз уж это явление называется затоплением.
        Ладно, надо прекращать забивать голову непрактичными размышлениями. Пусть целиком занимается выживанием. Всё равно никто не ответит, а без дополнительной информации до таких истин вряд ли додумаешься.
        Покосившись в сторону оставленных вещей, Грешник не заметил там ничего подозрительного. И, поразмыслив, решил, что они могут ещё немного полежать. Надо осмотреться, как следует, вдруг здесь ещё кто-то есть.
        И он уверенно направился к лагерю. Если в оазисе кто-то и скрывается, скорее всего, засел именно там. Потому что других укрытый нет.
        Разве что в песок закопаться.
        Живые в лагере не обнаружились, зато обнаружился один мертвец, лежавший в тени под навесом. Вытянут в струну, руки сложены на груди, глаза прикрыты монетами. Следов насилия видимо-невидимо, по итогам беглого осмотра можно не сомневаться, что умер не своей смертью. Бородкой и одеждой походил на офицеров.
        Грешник не побрезговал прикоснуться к покойнику телефоном. И получил краткое сообщение.
        Случайное существо: рабовладелец-мореход (офицер Марселу Мота).
        Статус: руководитель экспедиции.
        Режим: деактивирован.
        Гм… С этим офицером Грешник заочно знаком.
        Не доверяя пропечённым знойным солнцем мозгам, забрался в телефон, открыл избранные сообщения, полистал.
        Так и есть - вот оно.
        Вы нашли половину карты сокровищ. Капитан Жуакин Каштру оставил её у себя, отправив на поиски отряд во главе с офицером Марселу Мота.
        Чтобы получить полный вариант карты, найдите Марселу Мота. На этой половине карты отмечено начало маршрута его отряда.
        В случае если вы сумеете получить полный вариант карты, она появится на вашей карте в полном объёме. Также на ней будет указано место, где спрятаны сокровища и отмечена прочая полезная информация.
        Итак, Марселу Мота найден. А вот о полном варианте карты такое сказать нельзя, ведь второй половины не видать.
        Пришлось обыскать труп, но и это ничего не дало.
        Оставив мертвеца в покое, Грешник ещё раз прошёлся по лагерю. Но искал уже не спрятавшихся моряков, а оценивал перспективы добычи. Как он убедился ещё по пути, воду из озера пить невозможно, она почти такая же солёная, как в море. А вот в найденном за палаткой бочонке - вполне приличная. Только слишком тёплая, почти горячая.
        Да уж, денёк беспощадно-жаркий, здорово всё разогревает. Здесь, вдали от побережья с его морским ветерком, такой зной, похоже, в порядке вещей.
        Покопался в первом попавшемся мешке. Всё тот же твёрдый сыр, сухари, сушёные фрукты и овощи. Пища не божественная, но лишней не будет.
        Унюхав неприятный запах, побродил среди чахлых кустов и нашёл ещё одного покойника. Труп чудовищно раздулся и приобрёл насыщенно-фиолетовый цвет, а кожа лопнула в нескольких местах. И это явно не раны от оружия. Что убило моряка - непонятно. Возможно яд скорпионов или других опасных созданий. По пути к лагерю Грешник несколько раз замечал на песке невнятные следы, похожие на змеиные. Может на одну из рептилий моряк и нарвался.
        Или вообще ни на кого не нарывался, а кукловоды просто положили сюда тело в таком виде при создании декораций.
        Бессмысленно гадать.
        Вспомнил о телах, разбросанных за барханом и на его вершине. Вздохнул печально, поплёлся туда. Осмотрел трупы не только на предмет трофеев, а вдумчиво. Выискивал конкретный невеликий предмет.
        И снова безуспешно.
        Вернувшись к озеру, вновь приступил к обыску лагеря. На этот раз разбил территорию на квадраты, и каждый осматривал детально, ничего не пропуская. Заодно раскрыл все контейнеры, выпавшие из убитых противников. В них не обнаружилось ничего особенного - стандартная добыча.
        Из тайника, выкопанного под бочонком с водой и небрежно замаскированного камнями и кусками чахлого дёрна, достал ещё один контейнер темноватой окраски со знакомой надписью на боку.
        «Находка».
        Из него достались вещицы поинтереснее, но не сказать, что на порядок ценнее. Такая добыча нечасто выпадала из рядовых скорпионов, но за счёт того, что Грешник набивал их сотнями, в итоге скопилось прилично. То есть - тоже ничего особенного.
        Кроме одного предмета.
        Книга навыка. Весьма необычная. Это стало понятно ещё до того, как дочитал описание до конца.
        Предмет испытания.
        Книга навыка «Великолепный короткий прорыв» (великолепный навык).
        Средний предмет.
        Краткое описание.
        Обучает навыку Короткий прорыв. Активный навык. На нулевом ранге великолепного класса для использования требует 50 единиц энергии духа (класс выше -10 единиц, класс ниже +10 единиц), каждые 20 рангов навыка снижают затраты энергии на 1 единицу (но до нуля она опуститься не может). На нулевом ранге великолепного класса позволяет вам переместиться в любом направлении на расстояние не более 10 метров (класс выше +2 метра, класс ниже -2 метра), каждый ранг навыка увеличивает максимальную дистанцию на 1 метр.
        Великолепный класс навыка позволяет использовать его 5 раз в сутки (класс выше +1 раз, класс ниже -1 раз). Каждые 10 рангов добавляют ещё одну попытку использования в сутки. Обнуление использованных попыток производится в 00 часов 00 минут 00 секунд по времени яруса (смотрите в телефоне или на браслете, если настроите в нём посуточное отображение).
        Физика действия навыка.
        Мгновенно переносит вас в заданную точку назначения.
        Между вами и точкой назначения могут находиться любые препятствия, но при этом вы должны видеть точку назначения непосредственно, или наблюдать её не более чем 5 секунд назад для великолепного класса (класс выше +1 секунда, класс ниже -1 секунда). При модификациях навыка этот и другие параметры и лимиты могут измениться.
        Если в точке назначения находится препятствие, вы окажетесь в произвольной свободной точке, максимально приближённой к точке назначения. Если преграда удобна для вашего размещения, вы также можете оказаться на ней (но лишь в том случае, если высота препятствия не больше 15 % от максимальной дистанции действия навыка (класс выше +3 %, класс ниже -3%)).
        В настройках вы можете объединить Короткий прорыв с другими навыками. Например, задать активацию разных видов ускорения (если оно у вас есть) сразу после применения прорыва. Это может выручить вас при экстренном отступлении.
        Внимание! Этот навык вы не сможете переписать в новую книгу навыка, чтобы передать другому участнику испытания!
        Да уж, явно необычная возможность. Эдакая капитально урезанная версия телепортации. Жаль, дистанция незначительная, но даже при таких цифрах навык фантастически полезный. Простор для применения огромен, действительно способен выручить в самых разных ситуациях. Плюс возможность автоматического сочетания с другими навыками раскрывает дополнительные возможности.
        Но с этим функционалом ещё разбираться и разбираться. Одно можно сказать точно - найденный навык Грешник непременно выучит. И ради него даже прикинет добычу на предмет что-нибудь в нём улучшить.
        Книга, безусловно, превосходная, но, увы, Грешник заявился сюда не за ней. Где же клад? Непонятно. Зато есть обоснованное подозрение, что он окажется очень и очень богатым.
        Раз в лагере «на ровном месте» удалось столь прекрасным навыком разжиться, то что же может скрываться в тайнике, ради которого пришлось преодолеть столь непростой путь? Плюс на финише пришлось устроить знатный бой, который мог плохо закончиться, не вкладывайся Грешник столь упорно в лук.
        То есть всё очень серьёзно. Куда серьёзнее задания с тем гаком-преростком, которое довелось выполнить на первом ярусе по просьбе торговца Сяо. От других участников Грешник знал, что такие поручения частенько приносят призы повышенной ценности. То, что ему тогда досталось в награду - далеко не рекорд.
        А вот нынешняя ситуация как раз рекордом попахивает.
        Клад должен подарить что-то необыкновенно-ценное.
        Обязан.
        И где же эта проклятая вторая половина карты?
        Где?..

* * *
        Обыскав последний квадрат, Грешник обессилено присел на бочонок с водой и провёл по окрестностям тоскливым взглядом. Песок да камни, песок да камни, смотреть противно… Растительности ничтожно-мало, в относительно приличных количествах она несмело пытается зеленеть лишь на северной оконечности озера. Но и там убога до такой степени, что в ней кролику сложно спрятаться.
        А вот вторую половину карты там запросто можно спрятать, ведь это предмет невеликий. Или, допустим, зарыть её где-нибудь в песке у подножия бархана, либо засунуть под один из камней. Можно неделю потратить на обыск окрестностей, но это не гарантирует успех.
        Впрочем, зачем кукловодам мелочиться? Они ведь те ещё затейники. Способны на что угодно пойти, лишь бы сложностей добавить. Например, что им стоит утопить пергамент на дне озера? И попробуй там поищи, когда акваторию патрулирует столь непростое чудище.
        Или даже в самом страже спрятать. В его желудке. Он ведь тут самая заметная деталь, прям первым делом следует подумать, что его неспроста в озеро запустили.
        Если вспомнить, что эти создания считаются неуязвимо-бессмертными, интересный поворот сюжета намечается. Вот попробуй придумать способ достать бесценную информацию из чрева того, кого невозможно победить.
        Но тут и плюсами попахивает. Ведь если, вдруг, действительно отыщется такой способ, награда обещает оказаться не просто ценной, а бесценной.
        Что зря за столь эпичное достижение вручать не полагается.
        Грешник достал телефон и вызвал Тарка.
        Тот ответил после первого же гудка, а это хорошо, ведь это значит, что, как минимум, за жизнь свою не сражается в данный момент.
        - Привет, Грех! Ну как ты там? Добрался до чего-нибудь интересного?
        - Не уверен. Я, вроде как, нашёл Марселу Мота. Сижу возле его трупа.
        - Ты его убил?
        - Нет, тут я не при делах. Судя по его виду, матросы постарались.
        - Свои же прикончили? - удивился Тарк. - За что?
        - Без понятия. Возможно, устроили бунт, когда завёл их в центр пустыни. Это точно не звери, это люди постарались. Порубили в нескольких местах и выстрелили в лицо. На месте глаза здоровенная дырища забитая песком. И рот тоже им забит.
        - А песок зачем? Откуда?
        - Тарк, здесь пустыня, здесь такого добра завались.
        - Грех, да я всё понимаю, не совсем тупой. Но почему он во рту?
        - Откуда я знаю? Может у них национальный обычай сыпать песок в таких случаях. Или у кого-то мозги потекли от жары, вот и начал чудить. Ты бы видел, что они творили. Пытались меня пристрелить, но при этом действовали, как бараны. Только вначале слегка прижали, а потом я спокойно завалил их одного за другим. Целая толпа, а я один, и всё прошло легко. Слишком легко, может и вправду тронулись. Тут такая жара, что у меня тоже вот-вот мозги потекут…
        - Ну а в кладе что было?
        - Ничего. Нет никакого клада.
        - Как это нет?! Грех, прекращай шутить, ведь быть такого не может. Я о похожих заданиях слышал, там всегда что-то серьёзное находили.
        - Ну… я тоже не сказать, что без добычи остался. Нашёл под бочонком с водой яму с контейнером. В нём книга неплохая и всякая мелочёвка. На старинный дорогой клад это не тянет, да и яма явно свежая, ей пара недель от силы. Второй половины карты нет.
        - Она должна быть при этом Марселе, - уверенно гнул своё Тарк.
        - Я тоже так думал. Обыскал его полностью, разве что в задницу не залез. Карты нет. Тут где угодно могли её припрятать. И камней полно, и песка. И озеро солёное. Оно здоровенное. Искать месяц можно, и не факт, что найду. Да и в озере нырять не получится, там страж плавает.
        - Страж в озере? - удивился Тарк. - Оригинально. Но не волнуйся, я не думаю, что карта под водой припрятана. Это чересчур сложное задание получится.
        - Тарк, да может никакой карты не существует. Допустим, ошибка какая-то, или шутка кукловодов, или её до меня кто-то увёл.
        - Грех, быть такого не может. Сам говорил, что кроме тебя никого там нет. Не теряй время: залезть ему в задницу, в желудке покопайся, проверь под телом землю. Ничего не пропускай. Ищи давай, шевелись!
        - Да говорю же, искал… хорошо искал. Куда они могли её засунуть? Ума не приложу. Должна же в этом быть какая-то логика, какой-то намёк на неё…
        - Может в страже моря поискать? - «подсказал» Тарк и хохотнул над своей шуткой.
        А Грешник на неё ответил серьёзно:
        - Я тоже об этом подумал. Страж моря самое интересное, что здесь есть. Вот ты подумай, зачем его сюда забросили? Должен быть какой-то смысл…
        - Э! Грех, ты это… ты бросай такие мысли! Я ведь просто посмеялся. Стражи бессмертные, так в расширенных описаниях свойств уровней написано, и в других местах тоже такое упоминается. Никто в них карту запихивать не станет, это уже чересчур. Кукловоды, конечно, те ещё сволочи, но так не издеваются.
        - Да я всё понимаю, Тарк. Просто всякая ерунда в голову лезть начинает. Жарко тут, мозги закипают, думать сложно…
        - Ну тогда не знаю, что и сказать. Грех, не забывай, у тебя времени не очень-то много. Не задерживайся там, давай, дальше двигайся. Чёрт с ним, с этим кладом, у тебя же не в нём проблема, а в запасе воды. Тебе надо добраться до нормальных мест, и никто не знает, сколько придётся идти. Ты вообще непонятно где, мне уже сниться начинает твой берег с костями, всё думаю и думаю, куда же тебя могло занести.
        - В лагере экспедиции есть приличный бочонок, - сказал Грешник. - Моряки дотащили его на волокуше, вместе с бронзовой пушечкой. Теперь я смогу продержаться гораздо дольше.
        - Всё равно не задерживайся, - давил на своё Тарк. - Пока ты там бродишь, конкуренты качаются. Давно в топ заглядывал? Тебя постепенно нагоняют.
        - Да как меня догнать после такого рывка? - поразился Грешник.
        - Ну, ещё не догнали, но на месте не стоят, потихоньку приближаются. Ты там, у себя в пустыне, не представляешь, какие здесь дела проворачивают на нормальных локациях. Жизнь местами кипит и кишит, всё процветает. Если группой и с умом действовать, да в хорошем месте, можно символы и знаки тоннами набивать. Вот некоторые так и делают. Хорошо устроились. Так что не теряй время. Давай, Грех, вперёд, мы тебя уже заждались.
        - Ладно, уговорил. Дай дух переведу, потом пойду. Если кукловоды шутки решили шутить, я с ними в это играться не стану. Удачи, Тарк.
        - И тебе удачи, дружище. Да побольше. Тебе она сейчас нужнее, чем мне.
        Грешник вернул телефон в карман разгрузки и щедро хлебнул воды. Благо, находка бочонка позволяла временно не задумываться об экономии. Ведь если ему сейчас уходить, столько он не унесёт.
        Разве что попробовать волокушу использовать. Но эта идея не выглядит прекрасной. Громоздкая штука с упряжью, позволяющей тащить её втроём. В одиночку он тоже сможет это делать, вот только скорость упадёт до таких значений, что оно вряд ли того стоит.
        Вот будь таких бочонков три-четыре - это другое дело. С такими запасами расклад меняется полностью. Можно пожертвовать скоростью, зато выиграть в максимальном расстоянии, которое резко увеличится за счёт прибавки к припасам. Потихоньку дотащится до самого конца, мудрить с возвратом к морю не придётся.
        Но в наличии лишь один бочонок, так что это пустые рассуждения.
        Вновь проведя взглядом по округе, Грешник сфокусировал его на трупе. Всё ведь обыскал, абсолютно всё, оставил без одежды, без уважения к офицерскому чину. Даже не поленился оттащить в сторону и хорошенько проверить песчаную почву. Непохоже, чтобы её копали, нетронутая, но это не успокоило, перекопал до последнего квадратного сантиметра.
        Лезть в желудок и прочие места, как указывал Тарк? Да ну, с чего бы это пергамент там прятать?
        Хотя, кто знает, что на уме у кукловодов? Они ведь те ещё выдумщики.
        Ещё раз хлебнув воды, Грешник тяжело вздохнул, поднялся с бочонка и направился к телу офицера.

* * *
        Потрошить руководителя экспедиции не пришлось, - карта обнаружилась во рту. Кто-то скомкал пергамент и запихал его моряку в глотку, после чего сверху щедро насыпал песка. Тот перемешался с кровью и слюной, ссохся, можно сказать - зацементировался. Пришлось потрудиться, чтобы добраться до омерзительно-оригинального тайника.
        Ещё даже не соединив две половинки, Грешник, вглядевшись в небрежно набросанный рисунок, заподозрил неладное.
        Отгоняя от себя дурные мысли, полез за первой частью. Распрямил, совместил края разреза. Вытащил завибрировавший телефон, прочитал сообщение. Открыл основную карту, приблизил только что проявившийся на ней значок, указывающий на точное местоположение клада.
        Настроение и без того далеко не радостное упало в бесконечный минус.
        Увы, первое впечатление не обмануло. Всё действительно плохо.
        Очень и очень плохо.
        Хуже не придумаешь.
        Может ему от жары померещилось? Нет, всё правильно. Да, чёрт побери, да что это вообще?! Ведь нельзя же так поступать с человеком без причины! Нельзя! Он столько всего перенёс, чтобы сюда добраться, плюс после этого выдержал серьёзный бой с отрядом моряков. Он получил свою долю трудностей, и теперь должен просто забрать сокровище, без каких-либо сложностей.
        Грешник посмотрел на карту, наивно надеясь, что это какая-то ошибка, что сейчас всё исправится. Но нет, всё верно, значок с пояснением ему не привиделся.
        Рефлекторно почесал в затылке.
        Ещё раз покосился на карту. Затем отвёл от неё глаза, провёл по окрестностям особым взглядом.
        Наверное, такой же взгляд у него был в тот миг, когда он впервые оказался в этом проклятом мире.
        Снова уставившись на карту, Грешник покачал головой:
        - Нет Тарк, ты неправ… поиздеваться они профи…
        Глава 16. Против правил не попрёшь?
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ГОРЬКИЙ ОАЗИС.
        Корм - самая угнетенная и обездоленная часть участников испытания. Их во всём полагается ограничивать, компенсируя негатив лишь повышенным процентом выпадения знаков и символов, да приличным шансом получить при победе что-нибудь помимо этих стандартных трофеев.
        Ограничение касается, в том числе, начальной информации и доступа к базе данных. В неё даже низшие касты забираться могут, пусть и не во все разделы, а вот корм - никак не заглянет. На стартовой площадке эту опцию полностью открыть нельзя. Лишь частично, причём часть эта далеко не самая ценная.
        Но в ограничении имеется лазейка. Если отобрать или взять на время телефон привилегированного участника, можно скачать из него все те разделы базы знаний, в которые он когда-либо заглядывал. В теории так и всю доступную информацию открыть не запрещено, однако кому-то перед этим придётся десятки часов бродить по страницам. Тех, вроде как, достаточно много и открываются они не очень-то быстро. Будто грузишь сайты с картинками и видео при некачественном интернете. Тарк и его кастовые помощники занимаются этим, но как далеко продвинулись - неизвестно. Плюс до них ещё как-то добраться надо, удалённо такие вещи не передаются.
        За первый ярус у Грешника много чего накопилось. В том числе часть описания преимуществ уровней участников, о котором упоминал Тарк. Найти эти строки несложно.
        Один уровень дает 10 секунд иммунитета от стражей моря, два уровня - 20 секунд, три - 30. И так далее. В состоянии иммунитета стражи моря не смогут приближаться к вам ближе двух с половиной метров (помните, стражам моря нельзя навредить, не тратьте время, пытаясь их атаковать в состоянии иммунитета). Иммунитет активируется автоматически при попытке атаки со стороны стража моря. Функция иммунитета срабатывает 1 раз в сутки.
        Отметка клада указывала чуть ли не на середину горько-солёного озера.
        Немаленького озера.
        Спасибо, конечно, что он не в утробе стража моря оказался, но это не повод для радости.
        Поиздевались кукловоды.
        От души поиздевались…
        Получается, сокровище охраняет существо, которое невозможно убить. Неприятный момент, мягко говоря. Но в безвыходность ситуации не верилось, сразу же зародилась очевидная мысль.
        Раз нельзя убить, надо попытаться обмануть однажды испытанным способом. Восемнадцатый уровень даёт ровно три минуты иммунитета. Срабатывает эта опция один раз в сутки. Как показывает практика, стражи моря при этом крутятся возле участника, но не пытаются атаковать и даже не приближаются. Выжидают.
        Прикинув по карте на телефоне дистанцию до отметки, Грешник определил, что по воде потребуется преодолеть сто двадцать шесть метров. Не середина, конечно, но прилично.
        И вот тут он приуныл всерьёз.
        Как человек, интересующийся спортом и при этом обладающий неплохой памятью на цифры, он и без консультаций у соратников Тарка помнил, что мировой рекорд плаванья у мужчин на дистанцию сто метров немногим не дотягивает до минуты. Сам он держаться на воде умеет неплохо, но, разумеется, не настолько быстр. Даже если учитывать, что достижение совершалось в пятидесятиметровом бассейне, где теряются время и силы на развороте, всё равно приятного мало1. То есть в лучшем случае можно рассчитывать на минуту с небольшим, а если быть реалистом - на все полторы. Плюс ещё двадцать шесть метров дадут приличную прибавку, плюс, чем дальше, тем больше утомляешься, и скорость снижается.
        # # 1 - Здесь (как и в некоторых других моментах), герой несколько заблуждается, демонстрируя, что далёк от профессионального плаванья. Не надо принимать все его рассуждения за чистую монету (для меня то, что не все люди мыслят безошибочно и помнят всё идеально, очевидный момент, однако отдельные читатели почему-то ждут от героев безупречности абсолютно во всём - данное «ненужное» пояснение именно для них).
        Если просто туда-сюда сплавать - это уже больше трёх минут выйдет. А если учесть приличное расстояние, и то, что Грешник не является рекордсменом, хорошо если за четыре обернётся.
        А ведь там ещё нырять придётся, и неизвестно на какую глубину. После чего в случае успеха назад надо доплыть с контейнером неизвестного размера и веса. Обычно они держатся на воде, но бывают и тонут. Лёгкий можно бросить, его со временем ветром к берегу прибьёт, однако это не отменяет то, что за ним перед этим придётся добираться по вертикали.
        Это тоже время и силы.
        Нет, три минуты - несерьёзно. Задача не под силу на таком уровне. А если его поднять? Чтобы вышло четыре минуты иммунитета, требуется двадцать четвёртый. И это минимум, в который вряд ли получится уложиться. Реальнее - тридцатый. Это даст уже полные пять минут, должно хватить, если на дне обойдётся без сюрпризов.
        Но только если контейнер не тонущий. Ведь иначе придётся тащить его до берега, а это непредсказуемая потеря времени. Разве что мудрить с длинным шнуром, протянув его от ближайшей суши. Но плыть с «поводком» - это потеря времени и риск запутаться. Плюс придётся его привязывать, что в воде мгновенно не сделаешь.
        Знаков уровня у Грешника полным-полно. Он ведь не очень-то упорно их в себя вкладывал, куда больше налегал на параметры, состояния и навыки. Так сказать, буквально следовал призыву кукловодов «развиваться гармонично». Следовательно, взять тридцатый уровень - не проблема.
        Зато проблема всплывёт позже. При таком уровне с тех же скорпионов он будет получать гораздо меньше трофеев. Штраф на знаки уровня и символы развития одинаково работает против всех участников, привилегий в этом у корма нет. К тому же Грешник потеряет ту видимость «гармонии», которая наблюдается сейчас, когда часть показателей разогнана до максимальных восемнадцати, а часть незначительно от этой цифры отстаёт.
        То есть придётся поменять охотничьи бонусы на клад с неизвестной начинкой. Стоит ли оно того?
        Дилемма…
        Однако есть и другой вариант. Позже, встретившись с друзьями, можно попробовать сюда вернуться уже не в одиночку. И добраться до сокровища, пока стража моря будут отвлекать напарники. На несколько целей монстру не разорваться, придётся ему кружить возле тех, кто первыми полезут на другой стороне озера. Те подержат непобедимого монстра на иммунитете, что позволит управиться за три минуты.
        Но кто знает, настанет ли это будущее? Да и план выглядит сомнительным по целой сумме важных моментов. Например, неизвестно, вдруг этот страж какой-то не такой. Одно то, что его забросили так далеко от моря - весьма необычно. Как бы ни выкинул какой-нибудь сюрприз, из-за чего тактика отвлечения не сработает.
        Плюс, если провернуть такое дело в одиночку, возможны дополнительные бонусы от кукловодов. Те ведь любят поощрять за достижения, свершённые без посторонней помощи. В случае с гигантским питоном даже загадочную подсказку учли, отдельно о ней упомянув, как о минусе.
        Кто знает, что там, в этом кладе? Вдруг подкинут жирный символ развития на сто пятьдесят тысяч единиц или больше? Или что-нибудь настолько убойное, с чем получится пройти ярус играючи.
        Мысли алчные, но реалистичные, ведь за максимальные сложности подразумевается достойнейшая награда.
        В общем, Грешнику чертовски хотелось провернуть это дело именно в одиночку и именно сейчас.
        И он принялся думать.

* * *
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ
        …
        …
        …
        ВЕЛИКОЛЕПНЫЕ
        Короткий прорыв - 2
        Чтобы довести новый навык до второго ранга потребовалось три тысячи символов развития. Для первого яруса - солидная цифра, а здесь после пары ожесточённых (и прибыльных) схваток на побережье она смотрелась несерьёзно. Однако Грешнику пришлось потратить всё, что снял с убитых моряков и нашёл в их лагере, да ещё из своих крохотных запасов добавил.
        Теперь максимальное расстояние перемещения составляло не десять метров, а двенадцать. Прибавка не кажется значительной, плюс, по расчётам Грешника, даже семи должно хватить для задуманного. Но кто его знает, как там обернётся. Ситуация новая, неизведанная, запас не помешает.
        Поднять единичный нулевой навык на пару рангов - ерунда. Даже ярко выраженного недомогания не последовало.
        Куда труднее дался следующий этап.
        Грешнику потребовался подходящий противник. А вот с этим здесь сложности, потому что если не считать стража моря, никого в округе не осталось, а он соперник слишком необычный, поэтому не подходил.
        Пришлось возвращаться назад к месту, где приметил змеиный след. К тому времени его занесло песком, и Грешник принялся описывать круги, удаляясь от сухого русла всё дальше и дальше.
        Хорошо бы на гигантского скорпиона нарваться. Кто бы мог подумать, что будет рад такой встрече. Увы, так далеко от моря они не забредают, жёстко привязаны к лежбищам котиков.
        Змею он отыскал часа через два, уже перед закатом. И помчался к ней, чуть ли не крича от радости. Некрупная рептилия куда-то ползла по своим делам по голому песку, на котором прятаться негде. Попыталась было удрать от сумасшедшего участника, но осознав, что это не получится, развернулась и приняла угрожающую стойку.
        Грешника это обрадовало ещё больше. Значит - это не местная разновидность ужа. Серьёзная змеюка, кусачая.
        То, что надо. Разозлить её посильнее, и можно начинать испытание.

* * *
        В лагерь Грешник вернулся в темноте. Спасибо телефону, фонарик в нём светил достаточно ярко, чтобы не переломать ноги на камнях в сухом русле. И если в обычных местах пользоваться им рискованно, здесь, посреди почти безжизненной пустыни, опасаться нечего.
        Кстати, ночью оказалось, что она не такая уж и безжизненная. Да, оазис не сказать, что процветает, но в сравнении с оставленными за спиной почти стерильными краями разница колоссальная. Как только солнце село, змеи стали попадаться часто. Штук шесть спугнул, пока возвращался. Плюс в луче фонаря то и дело мелькали грызуны, похожие на тушканчиков. Скорее всего, именно этой мелочью питались рептилии. И тем и другим невыносимый дневной зной не по душе, вот и не любят показываться до заката.
        Прикончив по пути ещё одну упитанную змеюку, Грешник устроил себе роскошный ужин. Ободрал обе тушки, зажарил на углях. Даже хворост не пришлось заготавливать, моряки позаботились об этом заранее.
        Раз они не боялись костры в лагере разводить, ему тоже бояться не стоит. К тому же здесь, в котловине, окружённой барханами, свет от него издали не разглядеть. Всё равно, что в глубокой яме.
        Наверное, не каждому человеку такая еда понравится. Многим даже в голову не придёт есть кое-как приготовленное змеиное мясо. Но сейчас не та ситуация, чтобы носом вертеть. Если до этого несколько дней приходится питаться червивыми сухарями и не слишком качественным сыром, вкусы способны значительно упроститься даже у бывалого гурмана.
        А Грешник к таким не относился.
        Змеятина прекрасно пошла.
        Испытание, которые он провёл с первой половиной своего необычного ужина, повысило настроение куда больше, чем непосредственно ужин. Не сказать, что всё с первого раза прошло гладко, но в итоге Грешник просчитал и опробовал на практике, что и в какой последовательности следует предпринимать. И сейчас действительно уверен, что замысел может сработать. До этого лишь предположения строил.
        Однако выполнена лишь часть подготовительной работы. Завтра придётся поработать руками.

* * *
        Офицер Марселу Мота клады искал с размахом. С ним следовал отряд матросов с поклажей, плюс часть груза они тащили на хитроумно устроенной волокуше. По пути то и дело оставляли опустошённые бочонки с водой, их Грешник несколько раз находил в русле, пока шёл по следам экспедиции. Это единственное, что они бросали, всё остальное донесли до лагеря в целости.
        И, возможно, взбунтовались по причине того, что вода в озере оказалась непригодной для питья. Хотя что-то здесь не сходится. Почему в округе нет пустых бочонков? Ведь моряки провели здесь далеко не один день. На это указывают подсчёты Грешника и следы длительного пребывания.
        Может они уже от жажды умирали, чем и объясняется тот странно выглядевший труп? Или как-то ухитрились использовать воду из озера?
        Или всё гораздо проще? Вдруг это упущение кукловодов? Ну да, они ведь не всё учитывают и предусматривают. В том же навыке отражения не было указания, что щиты нельзя вешать в количествах, при которых суммарные затраты превышают текущее максимальное количество энергии.
        Как бы там ни было, моряки доставили в лагерь не только палатки, навес и тяжеленный бочонок (скорее даже бочку), а и некоторые другие увесистые вещи. Например: пару немаленьких ящиков с гранатами, запасы пороха и пуль, бронзовую пушечку игрушечных габаритов с оригинальным лафетом на салазках из железных полос и прутьев, запас боеприпасов к ней, кучу мушкетов и пистолетов, несколько пик, алебард и не самых лёгких гарпунов.
        Ещё вчера Грешник попытался использовать против стража моря стрелковое оружие и артиллерию. Подманивал поближе к берегу и устраивал опыты.
        Мушкетные пули монстр полностью игнорировал. Не реагировал, даже если попадали по тонкому краю плавника, что смотрелся самым слабым местом. Грешник не один десяток раз испытывал стража на прочность, пока не убедился в полнейшей бесперспективности этого занятия.
        С малокалиберной пушкой вышло чуть поинтереснее, но не сказать, что результат обнадёжил. Попасть из неё куда труднее, не каждый раз получалось. И врезать не куда попало, а по плавнику - сложнейшая задача. Реализовать такой выстрел не получилось, как Грешник ни старался.
        Выяснилось, что почти игрушечные железные ядра стражу моря не вредят, однако на их попадания он хотя бы реагирует. Дёргается, уходит в глубину, но тут же всплывает и продолжает кружиться поблизости.
        К пушке было три вида боеприпасов: металлические ядра, бумажно-тканевые упаковки с железной картечью и архаичные подобия подкалиберных снарядов в виде коротких стальных гарпунов.
        Вот когда такой штырь ударил пусть и не по плавнику, но рядом, страж задёргался всерьёз. Ушёл в глубину с оглушительным всплеском и оставался там около минуты. Когда вновь показался, Грешник сумел разглядеть последствия. На тёмной коже серело крохотное подобие ссадины. Площадью с ноготь указательного пальца - не больше. Не будь амулета-цепочки, такое не увидишь уже за несколько метров.
        Похоже, стражи не абсолютно-неуязвимые. Да, достойно прикрыты, однако поцарапать их законы мира не запрещают. Конечно, под наружным слоем кожи может скрываться ещё один, с на порядок более серьёзной защитой, однако сам факт, что от гарпуна осталась хоть какая-то отметина, подсказывает, что план Грешника не столь уж и безумен, как горячо уверял Тарк в ответ на сообщение с кратким описанием задуманного.
        То, что кожа поддаётся интенсивному воздействию, навевает на глубокие мысли.
        Мысли разрушительные, рискованные и перспективные.
        Ведь что такое ссадина? Это пусть незначительная, но рана. А раз можно ранить слегка, что запрещает сделать это всерьёз? Уверения кукловодов в базе знаний после нанесённой ссадины убедительными не кажутся. Кожа стражей однозначно уязвима.
        А ведь это, по идее, самое крепкое, что в них есть. Всё остальное, скорее всего, повредить куда проще.
        Сегодня Грешник стрельбой развлекаться не стал. Хотя огнестрельное оружие всё же планировал использовать. Не пушку и даже не мушкеты, а один из лучших пистолетов. Из почти сорока холостых и боевых попыток он дал всего лишь три осечки. Всем прочим до этой цифры далеко.
        Зачем применять пистолет, где артиллерия в самых удачных случаях оставляет едва заметные ссадины? Что можно сделать такому противник столь смехотворной пулей?
        Разумеется - ничего. Грешник это прекрасно понимал. И даже более того, - не планировал задействовать пули.
        Стрелять предстояло вхолостую. Всё как на испытаниях, где определял качество пистолетов.
        Неизвестно, сработает план, или нет, но в любом случае погибать Грешник не планировал.
        Потому что план у него в высшей степени оригинальный.
        Оригинальнее вряд ли придумаешь.

* * *
        Страж моря каждый раз реагировал на присутствие человека оперативно. Даже необязательно в воду забираться, монстр поспешно примчится с другого конца озера, даже если просто к берегу подойдёшь.
        Вот и сейчас начал крутиться рядом ещё до того, как Грешник ноги намочил. В озеро он полез не сразу, потому что сейчас это не так-то просто. Ведь не с пустыми руками идёт, а с гибридом плота и буйка. Квадратный щит из переплетённых кривых веток и вязанок хлипкого тростника, нарезанного на дальнем краю озера. На плавучем основании закреплёна пара бочонков с порохом. Сооружение получилось неказистое и громоздкое, в переноске и спуске на воду неудобное.
        Пришлось попотеть.
        Дальше дело пошло быстрее. Грешник направился на глубину, таща плотик за такую же неказистую верёвку, устроенную из полос парусины. Ради неё пришлось распотрошить одну из палаток. Да, у него в запасах имеется хороший шнур, но качественный материал для такого случая можно и сэкономить.
        Далеко забираться не стал. Вода ещё до пояса не дотянулась, как остановился, и начал раз за разом проворачивать то, что неоднократно проделывал на суше. Отрабатывал порядок действий в воде. Так сказать - последняя тренировка, максимально приближённая к боевым условиям.
        После пары десятков попыток Грешник убедился, что руки действуют синхронно и быстро. Заниматься отработкой и дальше нет смысла, только мозги перегревать.
        Он готов.
        Вместо учебного шнура нацепил боевой. Убедился, что всё на месте и достаточно надёжно обмотано, чтобы секунду-другую смогло сопротивляться напору воды.
        Всё, можно двигаться дальше.
        Страж моря - создание немаленькое, но атаковать попробовал неожиданно рано. Ноги ещё уверенно переступали по дну, когда к Грешнику, шумно вздымая бурун, метнулась чёрно-белая громадина.
        Но тварь тут же начала сдавать назад, двигаясь столь мощно, что даже за три-четыре метра создала заметное течение, толкавшее в грудь. Не обращая на это внимание, Грешник развернулся налево и зашагал параллельно берегу. Там, шагах в пятидесяти, он заранее приметил приличное понижение дна в считанных метрах от суши. В том месте страж моря начинал резвиться чуть ли не на расстоянии протянутой руки, стоило приблизиться к урезу воды.
        Там бы и следовало спуск устраивать, но рельеф не позволяет - неудобный. Берег не сказать, что обрывистый, но нависает над водой ступенькой сантиметров в сорок. Стягивать с неё убогий плот рискованно, можно запросто его повредить, или окатить водой бочонки. А они хоть и предусмотрительно обтянуты парусиной, всё же уязвимы. Не говоря уже о прочем.
        Влага в этом деле противопоказана.
        Действительно, чем дальше Грешник продвигался, тем глубже становилось, несмотря на одинаковую удалённость от суши. За этим рельефом дна он следил чётко, ведь уходить от берега дальше чем на семь метров нельзя ни в коем случае. Там, на яме, этого вполне достаточно для реализации плана, вот и не надо лишку брать. В этом деле щедрость - первый шаг к насильственной смерти.
        Причём шаг широченный.
        Страж моря больше не рвался нападать, но крутился на минимальной дистанции. Неизвестно, как устроены инстинкты твари, однако нет сомнений, что она ринется на добычу, как только истечёт последний миг иммунитета.
        И это хорошо.
        Всё по плану.
        Заранее разобравшись с расширенным функционалом часов в браслете, Грешник настроил таймер на сто восемьдесят секунд. Активировал его сразу, как только страж накинулся. Теперь можно то и дело посматривать на руку, узнавать, сколько там до нуля осталось. Разумеется, отсчёт недостаточно точный, ведь непонятно, в какой миг у твари сработал атакующий режим, да и включил не синхронно, но одна-две секунды разницы погоду не сделает.
        Отслеживая время, Грешник окончательно успокоился. Несмотря на громоздкий плотик, он доберётся до облюбованного местечка за половину срока иммунитета, если не раньше. Торопиться не следует, лучше сохранить силы и дыхание ради финального аккорда, когда потребуется сработать идеально.
        Ноги ещё на полпути оторвались от дна, а дальше Грешник перестал его нащупывать даже останавливаясь и слегка погружаясь в вертикальном положении. Вода чистая, однако без маски трудно понять, как до него далеко. К тому же она ядрёная из-за высокого содержания солей, обжигает роговицу до слёз. Похоже, не меньше двух с лишним метров. Для стража моря этого более чем достаточно, он ведь впервые дёрнулся напасть ещё на мели, по которой можно спокойно шагать.
        Дальше берег круто изгибался, чуть ли не под прямым углом. Этот изгиб в сочетании с установленными на суше четырьмя установленными в линию связками кольев давал качественную привязку к точке ожидания. По всем расчётам взрывоопасный плотик сейчас как раз в семи метрах не просто от суши, а от небрежно скомканного куска парусины, что лежит почти на урезе.
        Всё, - Грешник на месте.
        Остаётся немного подождать.
        Страж действительно за временем следил, начал интенсивно нервничать, когда на таймере оставалось секунд двадцать. Грешник перестал коситься на браслет и потянулся за гарпуном. Ровное и прямое древко длиной метра полтора, на удобно зазубренном массивном наконечнике привязан грубый парусиновый свёрток скрывающий связку гранат и воткнутый в одну из них обрез. От его спусковых крючков протягивается тонкий и качественный шнур, пожертвованный из приобретённых на стартовой площадке припасов.
        Это критично-важная деталь, в таком вопросе нельзя мудрить с грубыми верёвками от палаток или парусиной.
        Грешник чуть поработал ногами, развернув плот так, чтобы он прикрывал от твари. Покосился на мыс, что вытягивался за изгибом берега. Именно на его оконечности светлеет кусок парусины. Постарался зафиксировать его в памяти, привязаться, как требовали точные настройки навыка. Он пока что слабовато с ним освоился, но вчерашние и три сегодняшние опыты показали, что всё должно сработать по задуманному.
        Дальше экспериментировать нет возможностей. И дело не в том, что энергия долго восстанавливается, а в лимите попыток использования навыка и количестве духа. Что там два раза на сутки осталось, что здесь хватит лишь на пару попыток. Да, задуманное должно сработать с первого раза, но пусть один останется в резерве, на непредвиденный случай. Благо ограничений по времени перезарядки нет.
        Время вышло. События понеслись с той скоростью, когда за кратчайший миг происходит столько всякого, что мозг не успевает это обдумывать, все его ресурсы уходят на торопливую передачу команд мускулатуре. Ожесточённая схватка заняла всего-то ничего, но за это «ничего» случилось немало событий.
        Грешник уже имел опыт наблюдения за результативной атакой стража моря. Это произошло в первый день новой жизни, когда кукловоды высадили его на отмели-ловушке. Помнил прекрасно, как рухнул с камня кастовый новичок с нулевым или около того иммунитетом, и как стремительно промелькнула в толще воды исполинская тень с исказившейся головой. Картинка перекосилась частично из-за преломлений на волнах и бликов, но главную роль сыграла распахнувшаяся пасть. Даже в закрытом положении она выглядела ненормально-огромной, а уж в открытом диспропорция возрастала на порядок.
        Здесь стражу напасть из глубины не позволило отсутствие этой самой глубины. Да, он и на мели способен неплохо ухватить, однако о комфортной работе челюстями не может быть и речи. Такой несуразной туше для вольготного перемещения требуется метра три по вертикали, а то и больше. Вот и пришлось направиться на Грешника, показав из воды спину на всём протяжении. И начав распахивать пасть за пару шагов до цели, монстр в очередной раз подтвердил, что она у него непропорционально-громадная.
        Изначально понимая, что всё решит одна-единственная секунда, Грешник постарался к этому тщательно подготовиться, потренироваться всеми возможными способами. Отработку действий проводил вхолостую десятки, если не сотни раз, до автоматизма доводил каждый элемент. Времени потратил немало, зато сэкономил его на сооружении подобия макета цели. Кусками парусины и жердевым каркасом обошёлся, детали в воображении рисовал, сочтя это достаточным. Плюс пойманная змея помогла отработать навыки в «условиях приближённых к боевым». Разозлённая рептилия весьма активно атаковала обидчика, добавляя процессу обучения капли адреналина.
        Да, под отражениями риск невелик, но нервы всё равно напрягались.
        Но сейчас, когда дело дошло до настоящего боя, рука едва не подвела. Хотя тут немалая доля вины твари, распахнувшей пасть не настолько широко, как ожидалось. Вероятно, страж намеревался сделать это в последний миг, предвидеть такое поведение невозможно. Да, изначально была у Грешника мысль позволить себя проглотить, дабы наверняка, как с тем вараном, однако этот монстр - очень уж непонятный противник, особый. Оказаться у такого между зубов - сумасшедший риск. Параметры задействованных навыков в таком случае не гарантировали спасение.
        Они и сейчас не дают сто процентов гарантии успеха, но хотя бы риск не кажется чрезмерным. Да и порядок действий пусть и попахивает замыслом сумасшедшего, но при этом достаточно реален, чтобы не вызвать повышенный интерес у психиатров.
        Гарпун-то пролез и в полуоткрытую пасть, а вот свёрток на его наконечнике при этом проехался по нескольким рядам здоровенных зубов. Не зацепился намертво, но прошёл с трудом, деформируясь. Грешнику пришлось приложить серьёзное усилие, навалиться, торопливо проталкивая заряд к глотке. Благо, страж в этом помогал, давил навстречу.
        За неуловимо короткий миг до столкновения Грешник выгнулся назад, запрокидывая при этом голову и нажимая на спусковой крючок пистолета, вставленного в один из бочонков. К повязке, что обвивалась вокруг лба, закреплялся шнур, ведущий ещё к паре спусковых крючков, но уже на обрезе. Двойная гарантия, нарваться одновременно на осечку всех стволов маловероятно.
        Что случилось потом, Грешник не понял. Мир стремительно завертелся, воздух поменялся местами с водой, уши придавило толи грохотом, толи давлением на невесть откуда взявшейся немалой глубине. Что-то навалилось со всех сторон с неодолимой силой, сдавило, куда-то увлекло.
        Это состояние продлилось недолго. Уж точно не больше секунды. Миг, и всё прекратилось, тяжесть отпустила. Но вместо того, чтобы распрямиться, Грешник непроизвольно согнулся ещё сильнее, а колени его будто подрубили. Резко присел на отказавших ногах, только сейчас начав осознавать, что находится не в воде, а на суше.
        Опустил взгляд. Так и есть, он оказался на том самом куске парусины, который положил на берегу заранее, и на который так внимательно посматривал, «заряжая» местоположение в новый навык. Покосился на воду. Там, метрах в десяти, бесновался страж. Громадная туша показалась почти полностью и, лёжа на боку, неистово молотила хвостом, из-за чего брызги долетали до суши. В мельтешении воды голова просматривалась с трудом. Выглядела она как-то странно, однако невозможно понять, насколько сильно повреждена.
        Но по всему видать, что на этот раз мелкой ссадиной монстр не отделался.
        Громадная туша внезапно замерла, задрожала, а затем выгнулась нереально-сильно, будто пытаясь себя пополам переломить.
        Грешник, сам не веря в то, что сотворил, неуверенно поднялся на всё ещё нетвёрдых ногах, и принялся торопливо набрасывать на себя щиты. Детальнейшее описание отражения обещало со временем свыкнуться с навыком до степени полноценного ощущения состояния навыка. Раньше это были пустые слова, но вот именно сейчас он впервые осознал, что часть защиты слетела. Сколько именно разрядилось - не понять, однако это не страшно, ведь лишнюю энергию потратить не получится, зарядка возможна лишь в строгих рамках лимита.
        Телефон, лежавший на камне шагах в трёх, внезапно ожил. Несмотря на убранный в ноль звук загудел он никогда прежде не слышанным зуммером. Пронзительно, тревожно-частыми короткими гудками. Нечто похожее припомнилось из другой жизни, когда промочил новенький смартфон, и тот отреагировал на влагу бьющей по нервам аварийной сигнализацией.
        Что это с ним?
        Продолжая коситься в сторону затихающего стража моря, Грешник подошёл к телефону, присел, протянул руку.
        И в этот миг мир исчез.
        Глава 17. Безликость
        НЕИЗВЕСТНОЕ ПРОСТРАНСТВО. НЕТ КОМАНДЫ, НЕТ ЯРУСА, НИЧЕГО НЕ ПОНЯТНО. НЕИЗВЕСТНАЯ ЛОКАЦИЯ.
        Безликость
        Ноги вновь нездорово расслабились, но на этот раз приседать Грешнику не пришлось.
        Потому что он уже сидел.
        Сидел на стуле, белоснежном, как и всё окружающее пространство. Будто в гигантский пузырь из светлого пластика попал.
        Перед Грешником располагался такой же стул, за которым восседал уже знакомый человек.
        Точнее, - не человек…
        Или всё же человек?
        Да кто это вообще?! Или что? Как можно назвать того, кого невозможно рассмотреть, хотя он от тебя в трёх шагах? Глаза видят прекрасно, а вот мозг категорически отказывается анализировать картинку. Парадокс: получается что-то прекрасно различимое, но при этом абсолютно безликое. Выглядит это столь нереально-дико, что хочется отвернуться и забыть.
        Ощущение под стать тому, что Грешник испытывал при виде гигантских скорпионов. Только здесь не чистое отвращение, здесь примешивается что-то иное, такое же неприятное, но ни разу до этого не испытанное.
        Хотя нет, он неправ. Однажды всё же было. В самом начале, ещё до того, как попал на стартовую платформу. Он ведь тогда тоже оказался в этом месте, сидя перед этим непонятно кем. И случилось это в тот миг, когда отчаянно сражался с рулём, отчётливо при этом осознавая, что это всё, это конец.
        Не вывернешь… никак не вывернешь.
        И с этим уже ничего не поделаешь.
        Приехал…
        Почему он снова сюда попал? Ведь только что всё было хорошо. Машина не летела навстречу морю, на ярусе вообще техники не было. Страж каким-то образом замешан? Так ведь уже мёртв или при смерти. Но даже если бессмертие его не подвело, он ничем не угрожал, ведь эти создания не нападают на людей на суше. Или кто-то подкрался сзади, пока победитель-ротозей таращился то на воду, то на нездорово трезвонящий телефон? Но откуда там кому-то взяться? Оазис даже оазисом не назвать, он почти безжизненный. Даже если это не так, на Грешнике висело несколько щитов, снять их в одно мгновение невозможно.
        - Возможно, - заговорил безликий, не открывая рот.
        Да и был ли он у него вообще, чтобы открывать?
        Непонятно.
        - В системе навыков могут найтись и такие, которые в какой-то мере способны воздействовать на твоё отражение, - продолжал безликий. - Маловероятная на данном этапе ситуация, но исключать её нельзя.
        - Почему я здесь? - спросил Грешник и тут же этому поразился.
        В прошлый раз он был куклой бессловесной: неподвижный и немой. А сейчас, как минимум, говорить в состоянии.
        Рефлекторно поднял руку. Да, так и есть, шевелиться тоже способен.
        Безликий снизошёл до ответа.
        - Твоё задание. Карта сокровищ. Ты должен достать клад. Но ты не должен нападать на стража. Это недопустимо.
        Грешник после этих слов чуть улыбнулся. Диалог - это прекрасно. Это в разы лучше, чем сидеть молчаливым истуканом, бессильно выслушивая собеседника.
        А когда тот с первых слов показывает свою неправоту, это ещё и перспективами попахивает.
        Например, почему бы не попробовать выведать полезную информацию от кукловодов напрямую.
        Бесценная возможность.
        - Если вы хотите повесить на меня нарушение, не было никакого нарушения. В сообщениях о карте нет ни слова о запрете нападать на стража. Да и какие тут запреты? Я так понял, можно делать всё, что угодно.
        Безликий на это ответил без малейшей паузы на раздумье:
        - В захваченной у других участников информации ты получил знание о стражах моря. В этом знании сказано, что стражу моря нельзя навредить. Однако ты атаковал его умышленно, предварительно к этому подготовившись. С какой целью ты это сделал?
        - Вы ведь сами ответили. Да, это не случайность, я действительно хотел убить стража. Ну а что мне оставалось? Он мешал добраться до клада.
        - Клад можно достать без убийства. У тебя были возможности.
        Грешник покачал головой:
        - Ничего подобного, я всё хорошо просчитал. В одиночку такое могу провернуть, только если серьёзно подниму уровень. А сейчас это не в моих интересах. Вот и пришлось убивать.
        - Стражу моря нельзя навредить. Ты это знал.
        - Но я ведь навредил, так? Получается - можно.
        - Нельзя, - упрямо стоял на своём безликий. - На текущем ярусе с текущими возможностями участников нанести низкоуровневому стражу моря фатальный ущерб невозможно.
        Грешник снова покачал головой:
        - Получается, возможно. И учтите, это ваша недоработка, не надо на меня её вешать. Запрета нападать не было. Да и напиши вы большими буквами, что да, что это строжайше запрещено, я бы наплевал на такие запреты. Как и на вас. На всех вас. Объяснить, почему, или сами поймёте?
        Безликий улыбнулся, или это показалось? С этим непонятным созданием ничего нельзя понять наверняка.
        - Стражу моря навредить невозможно. Твой замысел не мог сработать.
        - Это начинает утомлять… - вздохнул Грешник. - Посмотрите на меня. Раз я здесь, перед вами, полагаю, всё прекрасно сработало? Да и смутно припоминаю, что страж не очень хорошо себя чувствовал, когда я… э… срочно уходил оттуда.
        - Ты припоминаешь не смутно. Твои воспоминания полноценные.
        - Конечно помню, - охотно признал Грешник и издевательски осклабившись, добавил: - Самые приятные воспоминания.
        - Стражу моря навредить невозможно, - продолжал гнуть своё безликий. - На текущем ярусе применяется упрощённая низкоуровневая версия стражей. Этого вполне достаточно, у участников нет средств нанести им недопустимый ущерб. То, что случилось, стало результатом непредсказуемо-маловероятного стечения обстоятельств. Твой замысел не мог нанести стражу моря существенный ущерб. Даже примени ты заряд из взрывчатки, которую можно было найти на первом ярусе, это не могло сработать. Твоё отражение не уникально, у стражей моря реализована похожая защита. И есть то, что ты можешь называть биологической бронёй. Она защищает не только наружные части, а и внутренние. Ты не мог их повредить.
        - Я уже понял, что не мог. Но ведь смог же, - Грешник не переставал издевательски усмехаться. - Это ваша недоработка. Кстати, я уже замечал, что у вас тут не всё предусмотрено. Вот и со стражем что-то неправильно рассчитали. И повторяю ещё раз: это ваши проблемы, на меня их не вешайте.
        - Да, наши, если использовать твои слова, - неожиданно-легко согласился собеседник. - Стражу моря навредить невозможно. Стечение обстоятельств. Твой план ошибочен. Ты не мог нанести такой ущерб. Однако твой план был нарушен без твоего участия. Зубы стража моря цеплялись за ткань на твоём средстве поражения. Возникла значительная нагрузка, она привела к деформации. Ствол оружия оказался направлен не туда, куда планировал ты. И ещё оружие сместилось ближе к древку гарпуна. Если бы ты не запрокинул голову так сильно, оружие могло не сработать. В таком положении провис шнура чересчур значительный. Но тебе хватило. Оружие сработало. Обрез был заряжен патронами с пулями. Эти пули прошли через порох. Из-за деформации оболочки порох соприкоснулся с большим количеством воды. Контактировал недолго, значительно вымокнуть не успел. Произошёл взрыв. Проникшая влага при этом дала дополнительное содержание пара. И в твоём оружии было две пули. Одна незначительно опережала вторую. Первая ударила в защиту. Она сняла то, что можно назвать первым зарядом защиты. Вторая проникла за первый заряд защиты, двигаясь по
траектории, отличающейся от запланированной тобой. Дальше деформация. Пуля снимает второй заряд защиты. Теряет скорость до остановки. Но тут давление газов нагоняет её и придаёт новый импульс. Пуля проникает за уже снятый второй заряд защиты, снова меняя при этом траекторию. В результате этого она поражает место, которое ты поразить не мог. Слепая зона, извне до неё добраться нельзя. Стечение обстоятельств. Каждое в отдельности может нанести стражу критические повреждения. В сумме это возможно. Предусмотреть нельзя.
        - Вообще-то я мог и не такое просчитать, - возразил Грешник. - У меня был план прикоснуться к стражу. Исследовать его. Я бы заметил уязвимое место.
        - Это бессмысленная информация. Стражу моря навредить невозможно. Ты не смог бы спланировать цепочку таких событий. С твоими ресурсами и возможностями нельзя такое запланировать.
        - План сработал, значит это нормальный план, - продолжал улыбаться Грешник.
        - Да, твой план рационален, риск незначительный, им можно пренебречь, - подтвердил безликий. - Дополнительно у тебя сложилась маловероятная для текущего этапа комбинация навыков. Ты объединил отражение с прорывом. Автоматизировал срабатывание прорыва после трёх срабатываний отражения, что невозможно проделать вручную. Это предоставило тебе немногим менее одной секунды полной защиты от стража. Отражения, срабатывая одно за другим, при этом кратковременно защищали тебя от угрожающих факторов. Тебе не повредили взрывы и зубы стража моря. Страж моря смог лишь схватить тебя и удержать до срабатывания пространственного навыка. Также произошла дезориентация, но ущерб тебе не нанесла. Также ты выбрал позицию так, что страж не смог оттащить тебя от намеченной точки за отведённое время. Таким образом, после автоматизированного срабатывания прорыва ты оказался на суше в точке, на которую смотрел перед атакой стража. Предусмотреть такое стечение обстоятельств и возможностей невозможно. Ты должен понимать, что одна вероятность того, что кто-то решит залезть в пасть стражу моря, стремится к нулю.
        - Пусть так, - кивнул Грешник. - И что это меняет? Как бы там ни было, у меня всё получилось. И я так понимаю, это очень большая проблема для вас. Не припомню, чтобы кто-то рассказывал о приглашениях в место, где вокруг всё белое. Значит, мой случай особый.
        - Стражу моря значительно навредить в текущих условиях невозможно, - упорно талдычил своё безликий. - Убить невозможно. И страж моря убит. Такой вариант не предусмотрен. Но вариант реализован. Это означает появление возможности. Новой возможности. Есть победа. Значительная победа. Но победа непредусмотренная. Нет побеждённого в утверждённой классификации. Нет набора возможных наград и поощрений. Ситуация непредусмотренная.
        Грешник почему-то не просто перестал нервничать, он был в себе уверен, как никогда, хотя прекрасно понимал, что жизнь его в любой миг может завершиться.
        Нет человека - нет проблемы. Вряд ли кукловоды не знают о таком способе решения вопросов. Но раз не прикончили сразу, значит, есть какая-то причина, вынудившая их пойти на разговор.
        Какая? Неизвестно. Зато понятно, что это ставит собеседника в уязвимое положение.
        Уязвимости противника - это хорошо, это можно и нужно использовать.
        Грешник пожал плечами:
        - Повторяю, это ваша недоработка. Давайте, делайте что-нибудь, шевелитесь, предусматривайте. За неудобства, так и быть, соглашусь на дополнительный приз. Или на несколько ответов. Есть у меня вопросы. Раз уж вы со мной ошиблись, компенсируйте хоть так.
        - Ответов нет. Ответы нельзя, - категорично отрезал безликий. - Ошибки есть у всех. Есть всегда. Смотри.
        Мир снова исчез.
        Хотя, если вдуматься, чему тут исчезать?
        В таком-то мире…
        В первый миг Грешник не понял, где очутился. И тут же опешил, увидев себя со стороны.
        Обширное помещение с низким потолком, вдоль стен многочисленные стеллажи с отодвинутыми занавесями. Грешник стоит посредине неподвижной статуей, глядя на мёртвое тело у его ног. Чуть дальше Рыська склонилась над раскрытым картонным ящиком, уставившись на жестяные банки в нём.
        Драный бронежилет, грязная одежда, знакомый подвал. Да это же под тем магазинчиком, где якобы луками честно торговали. Тот самый, на первом ярусе. Если посмотреть левее, там располагается дверь, за которой на лестнице разлёгся дохлый тигр. А это, под ногами «личной статуи» - его хозяин валяется.
        Продвинутый душитель.
        То, что это не выход из тела - понятно. Всего лишь объёмная картинка, неотличимая от реальности. Однако себя Грешник сейчас не ощущал. И не мог сдвинуться с места, только головой крутил. Всё остальное будто заковали намертво, нахлобучив на голову шлем виртуальной реальности.
        Послышался всё тот же безликий голос. Причём не в ушах, коих не было. Складывалось ощущение, что его источник располагается в центре головы.
        - Ошибка. Твоя ошибка. Упущение.
        Мир вновь исчез, и Грешник оказался в другом месте, тоже знакомом. Правда, определить, что он здесь бывал, сумел лишь оглянувшись. Там, почти за спиной (несуществующей) на широченном каменном уступе странноватые собаки с насыщенно-рыжей, почти красной шерстью выгрызались в тушу исполинского змея. И не где попало зубы в ход пускали, а только там, где кожа была срезана.
        Себя Грешник на этот раз не увидел. Судя по уликам, показан тот самый момент, когда он, нагрузившись добычей, направился дальше на север. Вон, падальщики вернулись, которых там спугнул сразу после того как с крокодилами разобрался.
        В голове возник всё тот же беззвучный голос:
        - Серьёзная ошибка. Твоя ошибка. Упущение.
        Снова мир исчез, и снова тут же появился. Разумеется, и на этот раз показывали знакомое место. Дымящиеся руины магазинчика, в которых застыли Грешник с Рыськой. В отличие от первого эпизода, одеты и экипированы гораздо лучше. Но тоже грязные и сильно вымокшие. Обыскивают поле боя после схватки со слоном и взрыва, разметавшего гаков.
        Да уж, моменты, которые показывает безликий, незабываемы.
        Но для чего он это делает? Какой смысл в демонстрации старых картинок?
        Вновь раздался голос:
        - Ошибка. Твоя ошибка. Упущение. Это был пример. Три одинаковые ошибки в похожих обстоятельствах. Это не цепь ошибок. Это тенденция. Ты ошибаешься.
        - И в чём же я ошибался? - спросил Грешник и поразился тому, что слова вырвались так легко, и при этом непонятным образом.
        Голос ответил с нотками вкрадчивости, будто заговорил не очень-то одарённый актёр, пытающий сыграть демона-искусителя.
        Или это Грешнику кажется? Ведь, вроде, как не было эмоциональности, так и нет.
        - Хочешь, скажу? Это будет приравнено к подсказке. Ты ведь имеешь право на подсказку. Одна подсказка на ярус. Ты её получишь. Сказать?
        Грешник обдумывать ответ не стал. Что бы ни скрывалось за словами безликого, променять вероятность спастись от верной смерти (как это было с тем змеем) на объяснение неких неведомых ошибок (которые не приводили к смертям) - сомнительная идея.
        Да, информация может оказаться ценной, но ведь жизнь вообще бесценна. Доверять алтарю воскрешения Грешник так и не стал. Даже будь у этого предмета шанс неудачи на порядок меньше, это всё равно недопустимо-рискованная лотерея.
        - Нет, на таких условиях ничего говорить не надо. Подсказка мне может пригодиться. Но должен сказать, что вы тоже ошибаетесь нередко. И я насчёт ваших ошибок не помалкиваю.
        - Укажи на нашу ошибку. Одну. Требуется пример.
        - Вода. Те моряки, которых я перебил в лагере. По пути они выбрасывали опустевшие бочонки. По расходу можно прикинуть, сколько времени заняла у них дорога. Раз скорпионы им почему-то по пути не мешали, они пришли в оазис гораздо раньше меня. Это если считать, что моряки ушли от корабля в день моего появления, а не раньше. Вода в озере непригодна для питья, а бочонок у них один остался, и он полный. Получается, они несколько дней вообще ничего не пили. Это невозможно в таких условиях, они должны были умереть. Это ваша ошибка, из-за вас этот момент выглядит неестественно, а вы такое делать не любите.
        - Ошибки нет, - немедленно заявил безликий.
        - Есть, - настаивал на своём Грешник. - Эти моряки, которые возле озера остановились, они очень даже бодро за мной гонялись. По ним незаметно, что от жажды умирали. А здесь пары суток без воды достаточно, чтобы ноги перестали шевелиться. Только не надо говорить, что это не так, проверено по себе. Причём я не слабак, с этими ребятами в итоге легко справлялся. Они послабее меня, но при этом без воды обходились. Что-то здесь не сходится…
        - Всё сходится, ошибки нет, - тоже гнул свою линию невидимый собеседник.
        - Если это так, получается, я что-то не учёл… - задумчиво протянул Грешник.
        - Ты хорошая ставка, - заявил на это голос, и мир снова исчез.
        Или, точнее, всё вернулось на круги своя: белое окружение, белые стулья и безликий собеседник.
        - Ситуация непредусмотренная. Требуется корректировка. Подготовлено два варианта. Вариант первый по списку: ты возвращается в исходную точку, получаешь награду за победу. Победа значительная, награда значительная, со стандартным оповещением всех участников второй команды. Страж моря получает статус уязвимость. Статус работает только на втором ярусе. Стражи третьего яруса будут исправлены. Вариант второй по списку: ты соглашаешься на нестандартный порядок вознаграждения и возвращаешься в исходную точку. Победа значительная, награда значительная, но участники второй команды оповещение не получают, страж сохраняет статус неуязвимости на втором ярусе. Во втором случае награду можно получить только после прохождения второго яруса. Ничто материальное либо важное информационное не должно оказаться у тебя в наличии раньше этого срока. В противном случае это может быть расценено как недопустимое получение преимущества. Сейчас мы с тобой должны выбрать один из вариантов. Точнее, выберешь ты, после чего я сделаю из твоего выбора решение проблемы. Итак: твой выбор?
        - Постойте! Как я могу выбирать, не зная, что выбираю? Мне нужны подробности: какая награда в первом случае, какая во втором.
        - В случае подробностей я предоставлю информацию, которая впоследствии не подлежит изменению. Если без подробности, возможна вариативность конечного результата. Тебе всё ещё нужны подробности?
        - Не совсем вас понимаю, но кот в мешке мне точно не нужен. Давайте, объясняйте по вариантам. Хоть какие-то подробности.
        Безликий не отказал:
        - Первый вариант: широкий ассортимент призовых предметов. Количество и свойства огласить невозможно, механизм вознаграждения не предусматривает такое вмешательство. Второй вариант: ты получишь возможность изучить новый предмет, который станет доступным на стартовой платформе после прохождения второго яруса. И этот предмет ты сможешь получить там абсолютно бесплатно. Это допустимое для сложившейся ситуации максимальное вмешательство извне в ассортимент. Корректировка ассортимента будет произведена немедленно, но предмет ты сможешь получить лишь после прохождения второго яруса. Вариант с доступом к предмету при удачном воскрешении невозможен. Только прохождение.
        - Это понятно. Но я не понял, что за предмет.
        - Предмет подходит к твоему стилю прохождения ярусов. Он значительно повысит удобство прохождения именно для твоего случая.
        - Что, даже словами объяснить нельзя? - и так и эдак Грешник пытался вытянуть хоть что-нибудь.
        - Можно и словами, и зрительно, и тактильно. Но доступна исключительно упрощённая информация. И это всё. Это допустимый максимум, в котором возможно пойти тебе навстречу. Ты продолжаешь настаивать на получении этой информации?
        - Да, я хочу это видеть. И… Тактильно говорите? Тогда и пощупать дайте.
        В тот же миг на коленях появилось то, что периферийный взгляд опознал, как гуань. Да и тяжесть знакомая. Грешник даже удивиться успел. Мол: «С чего бы это безликий кукловод, или как там его, решил притащить сюда личное оружие?»
        Но нет, опустив глаза, убедился, что это действительно гуань, да не тот. Выглядит подороже, хотя не сказать, что богато украшен. Просто ощущается в нём вложение значительных затрат, на порядок более серьёзных, чем у знакомого оружия. Только не спрашивайте, как это возможно определить с первого взгляда.
        - Щупай. Смотри. Выбирай, - позволил безликий.
        Грешник осторожно приподнялся. Крутанул в руке оружие. Баланс если и отличается от привычного, ненамного. Можно прямо сейчас в бой, не придётся к новому оружию долго привыкать, разница не ощущается.
        А что если…
        - Да, можешь попробовать атаковать меня, - тут же отреагировал безликий. - Но навредить мне невозможно.
        - Насчёт стража вы тоже так говорили, - ухмыльнулся Грешник, ощущая, как руки зудят всё сильнее и сильнее.
        Действительно хочется попробовать.
        Прям нестерпимое желание.
        - Во мне нет уязвимостей, - ответил на это безликий. - Фактически, с точки зрения привычной для тебя физики, меня здесь нет. Если вообще можно говорить о существовании меня в доступных для тебя понятиях. Даже наша коммуникация, это многогранный технический процесс интеллектуальной подгонки недоступных для тебя понятий, а не прямое общение. То, что ты считаешь оружием, тоже им не является. Рассматривай это как голографическое изображение с расширенным функционалом. Это не так, но ближе аналогию подобрать не получается.
        - Я не вижу отличий от моего гуаня, - сказал Грешник, неохотно отгоняя от себя видение разрубленного белого стула.
        И того, кто на нём восседает.
        - Обернись. За тобой сокращённый перечень свойств. То, что имеет максимальную важность.
        Обернувшись, Грешник увидел, что за стулом в воздухе без видимой опоры висит идеально-белый квадрат испещрённый чёрными буквами и символами. Текст чересчур вытянут в ширину, но всё равно сразу бросается сходство с тем, что неоднократно наблюдал на экране телефона.
        Одна из форм упрощённого описания предмета. Параметры, чуть текста и отсутствие блока с перечнем составляющих.
        Предмет испытания.
        Зелёный.
        Оружие. Тип: физическое. Класс: холодное. Дальность: ближний бой. Вид: двойной моно-трансформер (глефа и меч).
        Большой предмет.
        Уровень: 15.
        Ранг: великий предмет (может вместить до 9 свойств (и 4 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства:
        1. Повышенный урон по броне.
        2. Повышенная сопротивляемость попыткам повреждения.
        3. Усиление боли при ранении противников, способных испытывать боль.
        Активированные свойства: 0 (доступно 9 слотов).
        Привязка: нет.
        Прочность: 498/498.
        Атака: превосходная.
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания.
        Краткое описание.
        Особое оружие - двойной трансформер. По желанию владельца мгновенно трансформируется в одну из форм. В каждой из форм оружие обладает одинаковыми наборами параметров (моно-трансформер).
        Доступные формы: гуань дао; меч.
        Трансформер дорогого цвета. Несопоставимо лучше базового. Эффективное оружие для нанесения колющих и рубящих ударов на ближних и дальних дистанциях (для разных форм). Режущие удары в форме гуань дао наносить чуть труднее, но при должном уровне мастерства это можно проделывать достаточно эффективно. В целом резано-рубленные повреждения от такого оружия слабые, но при медлительных ударах с широкими размахами можно нанести серьёзную рану даже опасному противнику. Ранения от колющих ударов широкие в форме гуань дао; более узкие, но потенциально очень глубокие в форме меча. Они способны привести к быстрой смерти от кровопотери, даже если не повреждены жизненно-важные органы.
        ВНИМАНИЕ! ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ДВОЙНОГО ТРАНСФОРМЕРА ТРЕБУЮТСЯ СЛЕДУЮЩИЕ ПАРАМЕТРЫ И НАВЫКИ: СИЛА - 14, ЛОВКОСТЬ 15, ВЫНОСЛИВОСТЬ 9, ГЛЕФА НЕ НИЖЕ ВТОРОГО РАНГА (КЛАСС НЕ НИЖЕ УЛУЧШЕННОГО), МЕЧ НЕ НИЖЕ ВТОРОГО РАНГА (КЛАСС НЕ НИЖЕ УЛУЧШЕННОГО).
        - Трансформирующееся оружие на текущем ярусе труднодоступно, - произнёс безликий в тот миг, когда Грешник дочитал до последнего слова. - В данный момент никто не знает, что это, и не представляет, как с ним обращаться. Я подскажу. Это проще, чем читать полное описание. Держи оружие крепко одной рукой. При этом оно должно находиться в положении, при котором не нанесёт тебе повреждения, если внезапно значительно изменит свою длину. Когда эти условия будут соблюдены, возжелай трансформации.
        - В смысле возжелать? - уточнил Грешник.
        - Делай, как я сказал. Ты поймёшь.
        Отставив руку подальше, Грешник вскинул гуань острием вверх и пожелал ему превратиться в меч. Даже не сказать, что пожелал, ведь ничего мысленно не произнёс. Просто что-то такое в голове промелькнуло, словами не объяснить.
        Рука дёрнулась из-за резко изменившихся тяжести и баланса зажатого в ладони предмета. Гуань, резко вибрируя, стремительно сокращался, лезвие его при этом трансформировалось. И вот Грешник едва не упустил рукоять стильного меча, внезапно сменившего куда более крупное оружие. Слегка изогнутый клинок односторонней причудливой заточки, длинный, узкий и, если глаза не обманывают, очень острый. Похож на наконечник привычного вида, который кто-то отделил от древка и значительно перековал. Кромка лезвия опасно-тонкая, до ширины бритвы суженная. Такая должна получать значительные повреждения при самых несерьёзных воздействиях, но что-то подсказывало - даже если врезать со всей дури по стальной трубе, пострадает труба, а не заточка.
        - Для тесных помещений лучше подходит меч, для открытых пространств гуань дао, - подсказал безликий. - Выбирай: либо трансформер после прохождения яруса, либо тебе зачтётся победа над стражем моря, и ты получишь неопределённую награду. Возможно значительную, возможно нет. Неопределённость, широкие рамки вариаций.
        Грешник, продолжая экспериментировать с изменением формы, задумчиво поинтересовался:
        - И сколько стоит такая вещь? В смысле, сколько будет стоить?
        - Тонкая балансировка цен совершается после затопления яруса. У этого предмета средняя возможная цена восемь тысяч четыреста тридцать две идеальные монеты испытания. Возможны незначительные колебания средней возможной цены, и значительные колебания конечной цены. Предполагаемый диапазон до максимальных одиннадцати с половиной тысяч. Точно сказать в данном интервале невозможно.
        Грешник едва оружие не выронил. Восемь с лишним тысяч идеальных монет испытания - это в полсотни раз больше, чем он заработал за весь первый ярус. И с учётом того, что успел здесь свершить, вряд ли успеет собрать хотя бы четверть от такой суммы, даже если вернётся назад и будет истреблять рекордных скорпионов до самого затопления, без шанса успеть выбраться на север.
        Зелёный предмет он держал в руках впервые. Да и видел тоже. Даже у самых зажиточных торгашей в продаже ничего близкого не наблюдалось.
        Лучше зелёного по цветовой градации лишь красный и оранжевый. С учётом того, что цвета дают самую значительную прибавку к боевым и защитным свойствам, это ценнейший параметр. И повышать его тяжелее всего. Грешник при всех своих достижениях не имел возможности хотя бы изредка «разукрашивать» своё имущество.
        Да и трансформация стоила дорого - полезное свойство. Даже по требованиям заметно. Они заметно завышенные, плюс впервые указывают на навыки. Да, и раньше без них оружие использовать не позволялось, но в описании это не упоминалось, само собой подразумевалось, без конкретных цифр.
        Сейчас Грешник этим оружием лишь «вхолостую» размахивать способен. Да, достижений у него хватает, но случай тяжёлый. Меч у него выучен, но с первого яруса пребывает в неактивном состоянии. Активация навыка - процесс не такой уж и простой. Видимо это неудобство ввели для того, дабы в бою не переключались между ними, обманывая требования по лимитам. Но даже если подключить, всё равно воевать не получится, по классу не дотягивает.
        Ну и что с того? Впереди его ждёт долгий путь, глядишь, подвернётся книга получше. Или решит этот вопрос уже на стартовой площадке, где навыки можно улучшать за баллы и идеальные монеты.
        Чертовски дорогая штука. И однозначно полезная. Таскаться с громадным гуанем - так себе удовольствие. И ладно бы только это, ведь есть недостаток куда серьёзнее, - в стеснённых условиях работать сложно. А тут тебе два в одном. Можно ходить с малогабаритным мечом, при необходимости мгновенно его модифицируя. Для этого даже телефон не нужен, достаточно невнятного мысленного усилия.
        Всё просто. Несопоставимо проще и удобнее, чем возня с сумкой.
        Но жадность требовала дополнительных подробностей.
        - А может как-то можно хотя бы приблизительно узнать, что за стража дадут?
        - Недопустимость. Вмешательство невозможно. То, что тебе предложено, является максимумом.
        - Ладно, понятно. Тогда склоняюсь к трансформеру. Может хоть намекнёте, нормальный выбор или нет?
        - Нельзя. Недопустимость. Ты дошёл до максимума. Максимум подразумевает ограничение. Теперь ты обязуешься не сообщать без необходимости другим участникам о том, что страж моря потерпел поражение.
        - Мой друг Тарк знает, что собирался забраться в озеро. И про стража он тоже знает.
        - Об этом известно. Твой друг не знаком с деталями твоего плана. Просто не говори ни ему, ни другим о том, что случилось. Не говори про гибель стража. Это договор.
        - А если скажу? - спросил Грешник.
        - Ты нарушишь наш договор.
        - И что мне за это будет?
        - Ты получишь статус нарушителя договора.
        - Да понял я, понял. Какое за это наказание полагается?
        - Статус нарушителя договора. Твой выбор?
        - Как же сложно с вами разговаривать… Ладно, я выбираю трансформер. И что дальше?
        Мир исчез.
        Глава 18. Неучтённое и прочее
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ГОРЬКИЙ ОАЗИС.
        Грешник не удивился, обнаружив себя на знакомом берегу, попирающим подгибающимися ногами скомканную парусину. Пора уже привыкнуть к тому, что кукловоды прощаются без лишних церемоний.
        Спасибо, что на землю поставили аккуратно, даже не свалился. С них ведь станется выбросить на десятиметровой высоте, а дальше выкручивайся, как знаешь.
        Пообщались неслабо. Но надо признать, вытянуть из столь необычных собеседников полезную информацию - серьёзная задача. Много слов было сказано, но вот узнал ли хоть что-нибудь?
        Надо подумать. Придётся проанализировать каждую фразу. И кое-что проверить тоже не помешает.
        Телефон больше не трезвонил, а на поверхности озера не плавает туша «бессмертного» стража. В глубине она тоже не просматривается, а ведь спрятать эдакую громадину в прозрачной воде непросто.
        Зачистили следы «запрещённой победы»? Похоже на то.
        Ладно, со стражем всё понятно, а вот насчёт клада в договоре ничего не упоминалось. Его следует проверить в первую очередь.
        Но Грешник так бы и остался на первом ярусе, будь он настолько торопливо-доверчивым. Стража зачистили, так почему бы заодно не зачистить и победителя? То, что его вернули на берег, ещё ничего не значит. Мало ли какие запреты давят на безликого и его шайку. Не исключено, что уничтожать неудобных участников дозволяется исключительно простыми методами, строго на территории яруса.
        Поэтому не поленился потратить время, забрался на всё тот же высокий бархан, внимательно изучил окрестности и акваторию озера. И лишь убедившись, что ни подбирающихся неприятелей, ни спрятавшегося на дне стража нет, направился назад к берегу.
        Для начала использовал исследование на месте схватки. Изучив открывшуюся картину, нырнул за куском рукояти - самым крупным и легкодоступным фрагментом, оставшимся от обреза. Выбравшись из воды, сходил к лагерю и восстановил оружие ремонтными марками.
        Весьма удобная возможность. Из самого незначительного фрагмента можно, как бы, заново «вырастить» вещь. Жаль, таким способом не получится из двух обломков собрать пару предметов.
        Вновь забрался в воду, но уже всерьёз. То и дело поглядывая в телефон, направился к метке клада. Несмотря на предварительный осмотр озера, на душе при этом скреблись кошки. Но обошлось, ничего нехорошего не происходило. Водоём, похоже, мёртвый, кроме едва заметного зеленоватого налёта на прибрежных камнях никаких признаков биологии не наблюдается.
        Непонятно, чем здесь питался страж.
        Хотя кто его знает, может он вообще в кормежке не нуждался. Это ведь какие-то особые создания, они особняком от всех прочих стоят. Вон как кукловоды возбудились, когда Грешник прикончил одного. А ведь в сравнении с битвой против той же сколопендры это можно считать незначительной стычкой. Жалкий миг, такое даже дракой назвать стыдно. Как подсчитывал тот же безликий, основная часть схватки продлилась менее секунды. Разумеется, всё решила куда более продолжительная подготовка, но это уже другое.
        Да ладно, какая разница, что и как в этом озере устроено. Пускай стражи хоть атмосферным азотом питаются, лишь бы один из них не появился здесь взамен исчезнувшего.
        Глубина на отметке оказалась приличной, не меньше семи метров. Но нырять Грешник умел - это не проблема.
        Проблема заключалась в другом - горько-солёная вода не только выталкивала тело на поверхность, она выедала глаза, немногим уступая в этом концентрированной кислоте. Без маски и в нормальном море разглядывать обстановку проблематично, а уж тут только вслепую возможно действовать.
        Нырять пришлось снова и снова, с трудом сражаясь против силы Архимеда. Достигая дна, Грешник раз за разом торопливо шарил по нему руками. Песок, песок, снова песок. Однажды ухватился за что-то непонятное, но это случилось на остатках воздуха, пришлось уходить на поверхность. Весьма досадно, но зато выяснил наконец, с какой стороны от отметки на карте следует производить поиски.
        Ещё несколько погружений и снова ухватился за нечто, отличающееся от песка. По очертаниям похоже на небольшую дверную ручку. Из самых простеньких, в форме примитивных футбольных ворот.
        Дальше пришлось постараться. Ухватить-то добычу ухватил, а вот выдернуть её не получалось. Пришлось заняться раскопками, раскидывая песок в стороны голыми руками.
        Воздуха, естественно, хватило ненадолго, а при новом погружении Грешник место раскопок не нащупал.
        В общем, нырять ему пришлось долго и упорно.
        Наконец с немалым трудом вывернув небольшой, но увесистый ларец, он направился к берегу. Вымотался изрядно, плыть с грузом неудобно. Вот теперь пришлось порадоваться, что здешняя вода такая солёная. Да, тело она выталкивает так, что водолазные работы превращаются в тот ещё аттракцион, зато на поверхности держит прекрасно. Тем более, Грешник избавился от кое-как навязанного самодельного пояса из парусины, набитого камнями. Ещё ныряя за остатками обреза столкнулся с тем, что тянет наверх будто пробку. Без такого утяжеления искать сокровища на дне очень непросто, а вот на обратном пути оно уже не требуется.
        Выбравшись на берег, отправился под навес. Уселся на коврик, устроенный из той же парусины, достал воду. Выпил не меньше литра и при этом жажду не утолил. Однако пришлось сделать перерыв, нежелательно сильно накачиваться за один раз.
        Металлический ларец оказался запертым. Справиться с ним сходу не позволил замок, который от времени и воздействия солёной воды почти потерял форму. Сбить его остатки получилось без труда, а вот раскрылось вместилище клада лишь после нескольких минут борьбы.
        Да уж, обстановка в озере та ещё. Там явно какая-то ядрёная химия растворена, она куда агрессивнее, чем рассол из обычной морской воды. Чуть ли не кислота с приличной концентрацией. Дай ей несколько лет, и может растворить клад без остатка.
        Внутри предсказуемо обнаружился контейнер, а также маленькая коробочка из слоновой кости, заполненная поблёскивающими прозрачными кристаллами и их слегка окатанными обломками. Грешник тут же схватился за телефон, позабыв про усталость и жару.
        Ну да - самый приятный момент. Пора выяснить, что же ему досталось за такие труды.
        Телефон зазвонил, когда Грешник только-только закончил торопливый осмотр доставшихся богатств. Ещё даже вникнуть и подсчитать не успел.
        - Привет, Тарк.
        - И тебе привет, дружище. Ну как ты там? Почему молчишь? Я звонил тебе, ты не отвечал.
        - Да? Извини, не видел, телефон оставлял.
        - Что?! Телефоном разбрасываешься? Ты это, ты с ним поаккуратнее.
        - Да так получилось. Пришлось…
        - Ну а сейчас чего темнишь? Как твои дела? Ты уже ушёл из оазиса?
        - Ещё нет. Я достал, наконец, чёртов клад.
        - Как?!
        - Да долго рассказывать, - уклончиво ответил Грешник, вспомнив о требовании помалкивать на тему убийства стража. - А у тебя как дела?
        - Слушай, плевать на все мои дела! - возбудился Тарк. - Давай, колись: как у тебя это получилось?!
        - А насчёт клада тебе, значит, совсем неинтересно? - уточнил Грешник, пытаясь отвлечь Тарка от нежелательной темы.
        - Ты издеваешься, что ли?! Да я насмерть повешусь, если прямо сейчас не расскажешь, что ты там нашёл!
        - Как раз смотрю.
        - Да говори уже, на что смотришь?!
        - Тут контейнер и коробочка из слоновой кости, если не ошибаюсь. А в коробочке алмазы.
        - Алмазы?! Много?! Какие?!
        - Четырнадцать штук. Самый маленький где-то с ноготь указательного пальца, самый большой с маленький грецкий орех.
        - Охренеть! - воскликнул Тарк.
        - Это что, дорого стоит? - заинтересовался Грешник, сделав вид, что впервые про такое слышит.
        Ещё с первого яруса знал, что алмазы стоят дорого. Нет, он не пытался обмануть друга, просто так быстрее получить нужную информацию, ведь не надо тратить время на лишние слова. А это важно в формате коротких переговоров.
        - Ну даёшь! Так ты что, совсем в камнях не разбираешься?!
        - А что тут разбираться? Алмазы и алмазы…
        - Как же у тебя всё запущено… Прощупай телефоном самый маленький и самый большой. Какую градацию дороговизны покажет. Ты разве не видел цифры?
        - Да я тут подустал немного. И рассмотреть нормально ещё не успел.
        - Ну так посмотри, не тяни.
        Грешник глянул, после чего отчитался:
        - На мелком тройку показывает, на самом большом двадцать четыре. Это нормально?
        - Всего градаций тридцать шесть, - пояснил Тарк. - Камень тридцать шестой категории может стоить в тысячи раз дороже, чем камень первой. Вроде так в объяснении сказано. Но это в общем, а не по всем видам камней. За алмаз-тройку размером с лесной орех примерно сотню монет могут отсыпать обычные торгаши. За двадцать четвёртый даже не спрашивай, я такие никогда не видел и не знаком с теми, кто видели. Но это однозначно очень неплохие деньги, ты за свою коробку точно озолотишься. И ещё учти, что алмазы ни разу не предметы испытания. Вроде золота и серебра с ними фишка, то есть сами по себе ценятся. Их даже на старт можно забирать, хотя они обычные. Удобное исключение. А в контейнере что?
        - Почти пять сотен знаков уровня, стимуляторов несколько, камень телепортации в сборе, двадцать усилителей артефактности. Только не спрашивай, что это такое, я впервые их вижу. И ещё тут пара одинаковых призовых табличек. Каждая может повысить класс навыка, если он не выше улучшенного.
        - Таблички тема хорошая, но не сказать, что тебе с ними сильно повезло, - заявил на это Тарк. - Попадаются и получше. А вот усилители артефактности - это интереснее. Ты должен знать, их на стартовой платформе покупать можно.
        - Ах да, подзабыл… - поморщился Грешник. - Извини, у меня выпал трудный денёк. Сталкивался с ними в кубе, кое-что улучшал. Да и здесь разок попались, на берегу. Но всего парочка, а до второго уровня артефактности их надо пять штук собрать.
        - Ну вот, память возвращается, - удовлетворённо заявил Тарк. - Да я вообще не понимаю, как такое можно забыть. Денёк у тебя действительно необычный выдался.
        - Ну да, говорю же, из головы вылетело. Тарк, я, блин, не робот. На меня столько всего навалилось за последнее время… Как я вообще не свихнулся, не понимаю…
        - Да всё нормально, дружище. Но старайся не расслабляться. Голова должна работать на все сто.
        - Да стараюсь я… стараюсь…
        - Чтобы со второго уровня до третьего артефактность приподнять, понадобится десять штук, - продолжил Тарк. - Всего уровней у них двенадцать, но там дальше цены дико растут с каждым шагом, а штуковины эти выпадают редко. Я вообще здесь ни разу их не видел, только на старте, за дикие деньги. И там особые усилители, их на ярус нельзя выносить, и до упора ими поднимать не получится. То есть, получится, но только за идеальные монеты. Так что посмотри, что у тебя можно улучшить. Или прибереги и продай. Я даже не представляю, сколько они здесь потянут по цене. Думаю, есть смысл попробовать найти ребят денежных, которые за них хорошо отвалят. Торгашам сдавать такой товар, это тупо, они цены режут сильно. И это что, всё? Больше ничего не было? Я думал, что за такое задание побольше дадут. Как-то слабовато, ничего особенного.
        Грешник устало улыбнулся:
        - Да, забыл сказать. Есть ещё кое-что.
        - Что?! - оживился Тарк. - Давай, дружище, колись, не тяни резину. Я тебя знаю, небось, самое вкусное на конец приберёг. Да?
        - Может и да. Тут ещё почти четыре с половиной сотни монет. Только монеты непростые. Идеальные.
        - Шутишь?! - охнул Тарк.
        - Никаких шуток. Сам в шоке.
        - Да это же просто нечто! Четыре, блин, сотни! Идеалок!
        - Угу. Я за весь первый ярус в три раза меньше набрал, а тут сразу отсыпали.
        - Поздравляю дружище! Ты это заслужил. Реально заслужил. Так что дальше делать собираешься? Пойдёшь, наконец?
        - Пойду, - согласился Грешник. - Здесь оставаться больше смысла нет. Думаю ещё разок переночевать в лагере, удобно и безопасно. И с рассветом дальше махну. А ты там как?
        - Да нормально. Встретился, наконец, с Рыськой. Тебе привет от неё.
        - И ей привет, - улыбнулся Грешник.
        - Да какой привет?! - притворно возмутился Тарк. - Давай сам уже подходи, без дальних приветов.
        - Я в процессе. А ты так и не ответил, как сам? Нормально всё?
        - Норма. Злостно истребляем поголовье травоядных. С кастовыми столкнулись. Но не напрягайся, прошло без проблем, обычные ребята. Мирно разошлись, и мы, и они лезть не собирались. Поволновались, конечно. Сам понимаешь, как всё сложно.
        - Понимаю.
        - Ладно, Грех, мне бежать пора, даже высоким кастам долго говорить не разрешают. Ты же понимаешь.
        - Удачи, Тарк.
        - И тебе удачи, дружище.
        Отключившись, Грешник покосился на добычу, разложенную на парусине. Перевёл взгляд на бочонок с водой. Призадумался, ловя ускользающую мысль.
        Что там говорил безликий, когда Грешник уверял его в ошибке с расчётом поведения моряков? Мол, те должны были умереть, или невыносимо страдать от жажды. Ну а тот в ответ неоднократно заявлял, что никакой ошибки здесь нет.
        Как так? Получается, случилась путаница со сроками? Нет, быть такого не может, за столько дней моряки даже с куда более тяжёлой волокушей должны были туда-сюда успеть обернуться. Они определёно провели на озере не один день, на это все расчёты, следы и улики указывают.
        Безликий что, из упрямства не сознавался в допущенном недочёте? Да нет, вряд ли, тут дело в чём-то другом.
        Но в чём?

* * *
        Лагерь и его ближайшие окрестности Грешник обыскивал неоднократно и тщательно. Дальним внимания уделил немного, однако почти не сомневался, что больших недавно устроенных тайников там быть не может.
        Он ошибался, - тайник был. Просто располагался он в месте, на которое подумаешь в последнюю очередь. Прятать что-либо на широченном песчаном пляже, который на считанные сантиметры возвышается над уровнем воды - скверная затея. Тут ведь с ориентирами всё плохо, попробуй потом найди.
        Но это несложно, если планируешь создать тайник немаленького размера, который не затеряется.
        Да и содержимое подходящее.
        Моряки вырыли в песке глубокую квадратную яму. Стенки держались хорошо, потому что здесь, на берегу, влага начиналась на незначительной глубине. На дне даже вода проступила. Плюс небрежно укрепили раскоп ветками.
        В яму в три ряда установили двенадцать бочонков, затем прикрыли их рамой из жердей, поверх которой уложили парусину, хорошенько закрепив её по краям при помощи камней. Присыпали тайник песком, постаравшись естественно его выровнять. Грешник едва заметную выпуклость приметил с трудом и лишь потому, что искал нечто значительных размеров, перестав обращать внимание на мелочи.
        Пять бочонков оказались пустыми. Непонятно, зачем их прятать, ну да у моряков могли быть свои соображения на этот счёт. Неважно. В семи обнаружилась вода, на удивление не горячая, почти прохладная. А ведь место открытое: голый пляж, ни кустика на нём, ни травинки, ни намёка на тень. Та ещё сковорода, босиком ходить невозможно.
        Хотя чему тут удивляться? Наверное, чистая физика работает. Получилось подобие холодильника, работающего без электричества. Лысый бережок обдувается ветерком, просачивающаяся из озера вода испаряется и улетучивается через тонкое перекрытие, отбирая тепло у тайника. Заморозить содержимое таким способом не получится, однако температура относительно приличная получается.
        Похожим методом можно солидно охладить бутылку пива. Для этого надо завернуть её в мокрую ткань и покатать на машине с приличной скоростью, дабы хорошенько обдувало. Здесь, конечно, эффект куда слабее, но этого хватало, чтобы содержимое бочонков разогревалось не сильно.
        Вообще-то вода Грешнику особо не нужна. Одного бочонка, найденного в лагере, вполне хватало, чтобы возобновить припасы до максимума.
        Однако находка существенно расширяла его возможности. Теперь «точка невозвращения» весьма значительно отдалялась на север. Или даже можно устроить поход на запад и восток. На день-другой уходить от лагеря налегке, после чего возвращаться.
        Вот только что там делать, на востоке и западе? На первый взгляд нечего, но если подумать, есть возможность проверить.
        Вдруг что-то интересное найдётся?

* * *
        Этот бархан располагался в паре километров северо-западнее лагеря и высотой значительно отличался от всех прочих. Даже тот, на котором моряки держали пост, уступал ему минимум метров на пятнадцать по вертикали, хотя изначально казался рекордным.
        Грешник чуточку не рассчитал со временем. Очень уж тяжело далась вторая половина пути к доминирующей возвышенности, думал, что будет полегче. На подходе к ней сплошной мелкий песок, шагать по нему - мучение. Хорошо, что засветло успел добраться.
        Солнце почти село, когда он, забравшись на вершину, принялся осматриваться при помощи амулета. И уже который раз при этом начал подумывать, что надо бы и в цепочку вложиться. Улучшить всё, что возможно не по минимуму, а всерьёз. Вещь на первый взгляд не такая уж остро необходимая, но это не так. Она однозначно весьма полезная, ведь её постоянно приходится использовать. Планы продать, чтобы взамен купить что-нибудь получше так и остаются планами, а время между тем на месте не стоит.
        Увы, именно сейчас возможностей амулета не хватало. Свет от солнца в такое время суток распространяется почти параллельно земле, тени от барханов из-за этого вытянулись почти до горизонта. Любая сколь-нибудь заметная неровность их отбрасывает, и сами по себе они тоже не короткие. Пустыня из-за этого выглядит непривычно, а горы на севере с их по ночному мрачными ущельями смотрятся совсем уж странно, будто исполинская чёрная стена крепости тёмного волшебника. Никаких подробностей там не видать, но непохоже, что вершины стали ближе. Да, просматриваются получше, чем с побережья, однако детали ни утром, ни в полдень, ни вечером неразличимы.
        Похоже, до них ещё шагать и шагать. Как бы ни больше того, что уже пройдено. И хорошо бы прикинуть с высоты дальнейший маршрут, потому что сухое русло дальше не тянется. Оно начинается от оазиса и почти по прямой уходит на юг, к океану. То есть Грешник прошёл его полностью, от устья до истока. Теперь использовать его, как дорогу на север, не получится.
        Но попробуй тут что-нибудь пойми в этой чехарде причудливо-длинных теней, устроивших на однотонной поверхности пустыни знатный камуфляж.
        Однако именно особенности предзакатного освещения позволили Грешнику заметить то, на что днём он бы вряд ли обратил внимание. Далеко на севере и чуть к востоку тени выстроили подобие шахматного рисунка. Похоже на то, будто там рядами располагались невысокие скалы. Разглядеть камни не получилось: чересчур далеко для амулета, да и цветами они не отличались от пустынного фона. Однако нет сомнений в том, что там располагаются многочисленные небольшие и чётко очерчённые возвышения схожих очертаний.
        Это не похоже на игру природы, зато похоже на дело рук человеческих. Выглядит, как поселение с кое-как выпрямленными улочками, но планировка строений при этом одинаковая, разве что размеры иногда различаются. Невысокие домишки массово отбрасывают длинные тени на десятки метров. В других направлениях тоже света от заходящего солнца не хватает, но такая густота «чёрного камуфляжа» не просматривается.
        Да, там несомненно что-то искусственное. Другого объяснения нет. Однако не верится, что люди способны жить в такой пустыне. Больше похоже на то, что селение заброшено. Но это ещё не повод разочаровываться, в деревне-призраке может найтись источник воды, ведь когда-то она там определённо была.
        Да, воды у Грешника теперь завались, но надо помнить, что идти ещё далеко. Неизвестно даже, насколько далеко. Да и не факт, что добравшись до гор, встретит там процветающие края.
        То есть это селение способно увеличить то расстояние, на которое он может попытаться продвинуться на север, не страдая от жажды. И хотя оно не совсем по пути располагается, есть смысл сделать небольшой крюк, потеря времени несерьёзная.
        А если воды там нет, что тогда?
        На этот счёт у Грешника имелись кое-какие соображения.
        Спасибо морякам - подсказали. Теперь надо быстрее в лагерь вернуться, чтобы делом заняться.
        Но он не торопился спускаться с бархана. Всё всматривался и всматривался в переплетение теней.
        И думал.
        Не исключено, что место действительно весьма перспективное. Там может найтись не только вода, а и ценные предметы. Покинутые поселения прямо-таки напрашиваются на то, чтобы в них клады оставлять.
        Однако сокровищами в этом мире просто так не разбрасываются, следовательно, есть риск столкнуться с теми, кто их охраняет.
        Может ну его? Не лучше ли будет тихо и мирно мимо пройти?
        Нет - нельзя. Риск здесь присутствует всегда и повсюду, при этом в голой пустыне ничего ценного нет, а вот там всё, что угодно может обнаружиться.
        Например, флешка с самыми ценными отметками на карте. Теми самыми, редчайшими, детализированными, пригодными не только для разглядывания неведомых территорий, а и для телепортации.
        Если найти такую, глядишь, и добираться до гор не придётся.
        Глава 19. «Селение»
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СЕВЕРНАЯ МИБА.
        Скорость передвижения серьёзно снизилась. Непонятно, каким образом моряки управлялись со своей волокушей, но вот Грешнику она поначалу вообще не давалась. Причём он сделал облегчённый вариант, ему ведь всего-то и надо - три бочонка тащить. Однако уже через пару сотен метров осознал, что этот способ оказался немногим легче, чем если просто переносить поклажу на горбу.
        Пришлось чуть подумать и поэкспериментировать. В итоге значительно удлинил постромки, и волокуша теперь болталась далеко за спиной. Шагать стало до такой степени легче, что Грешник на неё и рюкзаки отправил, и даже значительно облегчил разгрузочный жилет.
        Столь незамысловатым способом за собой можно хоть миллион предметов испытания тащить, кукловоды в таких случаях участников никакими лимитами не ограничивают. То есть подобные «прицепы» - полезнейшая уязвимость в системе.
        Ну и самый главный плюс, - плечи распрямились, из лопаток будто крылья выросли. Да, темп передвижения снизился, но оно того стоило. С дополнительным запасом Грешник сможет запросто пройти минимум дней семь, не опасаясь остаться посреди иссушённой пустыни без капли воды.
        И не отказывая себе при этом в лишнем глотке.
        Если недели не хватит, чтобы добраться до гор, это ещё не конец всем планам. Он сможет вернуться в лагерь, взять ещё три или четыре бочонка и снова вернуться на север. Всего-то два камня телепортации потратит, ведь при таких условиях дальше сотни километров от солёного озера вряд ли успеет удалиться, а цена за столь незначительное перемещение минимальная.
        После возврата запасов в лагере моряков не останется. Ну и что с того? Ему надо добраться до гор и затем перебраться за них, других вариантов пока что не видит. Лишних семь суток существенно повышают шансы на успех.
        А если и за четырнадцать дней дойти не получится, это означает, что на севере никакие не горы, а какой-то хитрый мираж.
        Нет, не может этого быть. Мираж так долго не может поддерживаться. Он доберётся.
        Ну а если всё же нет? Это будет, мягко говоря, досадно…
        Ладно, всегда можно телепортироваться назад, к морю. Камней хватает, а там на корабле, проблем с водой нет. Место, конечно, бесперспективное, но это уже там думать станет: как быть и куда оттуда следует податься.
        Зной и сыпучий песок - пока что единственные враги Грешника. Пустыня здесь вымершая полностью, последние признаки жизни он наблюдал в оазисе. С одной стороны это не так уж плохо, ведь никто не нападает, но с другой - напрягает. Ведь хочется верить, что там, в селении, найдётся вода. Однако в таком случае, чем ближе к ней, тем оживлённее должно становиться.
        А этого нет.
        Вытер со лба несуществующий пот. Ещё тысяча шагов, и очередной привал. Пять минут посидеть, прикрывшись от солнца куском парусины, натянутым на кое-как устроенную раму из жердей. Четыре глотка воды и придётся снова продолжить путь.
        Чтобы остановиться ещё через три тысячи шагов.
        Устало посмотрел вперёд. Глаза, как уже пару раз бывало, слегка обманывали. Показалось, что далеко в вышине движется тёмно-серая точка. Едва просматривается. Грешник знал, что если моргнуть, она исчезнет, или затеряется. Такое уже случалось. Это не похоже на птицу, летящую на дистанции близкой к пределу зрения. Скорее от солнца и однотонности пустыни начинаются галлюцинации.
        Мозг от хронического перегрева обязан шалить. Хитрая одежда при ходьбе по раскалённой сковороде помогает, но полностью от пустынного жара не спасает.
        А это что? На сером фоне отчётливо выделяется светлое пятно в окружении пятнышек поменьше. Это явно не камни, ведь те, хоть и раскиданы на этом почти свободном от песка месте в изобилии, по цвету почти от него неотличимы.
        Грешник резко прибавил ходу.
        И откуда только силы взялись?..

* * *
        В окружении россыпи камней и костей лежал череп. Именно он и привлёк внимание Грешника издали. Сложно его не заметить при таких-то габаритах.
        Нет, это не какое-то невиданное чудовище. Не потребовались великие познания в биологии, чтобы мгновенно опознать владельца останков. Парочка характерных бивней - первое, что в глаза бросается. На остальные признаки, в принципе, можно уже не смотреть.
        И так всё понятно.
        Доводилось слышать гипотезу, что древние обитатели Средиземноморья, находя черепа вымерших слонов, удивлялись их странному виду. И в тех случаях, когда бивни отсутствовали, зародились мифы про одноглазых гигантов - циклопов.
        Но здесь так не ошибёшься.
        Барханы поблизости не наблюдаются, пустыня в этом месте преимущественно каменистая и относительно ровная. А жаль, ведь Грешнику не лень потратить время и силы, чтобы забраться повыше, с целью хорошенько осмотреться. И на приблизившееся селение полюбоваться не помешает, и поискать по округе признаки опасности.
        Обернувшись, убедился, что с высоты собственного роста ни намёка на траву не просматривается. В таком случае, что здесь позабыл слон? С виду - взрослая особь, а такой для пропитания требуются центнеры зелёной массы в сутки.
        Но здесь не то, что центнеры - здесь граммы не наблюдаются. Это странно, а всё странное потенциально опасно.
        Может просто заблудился? Но как? Ведь нигде поблизости нет ни намёка даже на скромные травяные насаждения. Чтобы потеряться в пустыне, слон должен был прийти из краёв, которые не просматриваются с амулетом. Зачем неглупому животному соваться туда, где нет ни воды, ни еды, а обстановка адская?
        Что-то здесь не складывается.
        Может это всего лишь шутка кукловодов? Ошибка? Но Грешник недавно также думал по поводу единственного бочонка в лагере. И когда, попав в «мир белого пластика», указал на этот просчёт безликому, тот категорически опроверг обвинение в непродуманности. Тем самым собеседник, вряд ли этого желая, навёл на мысль поискать тайник.
        И тайник действительно отыскался.
        Здесь пообщаться на тему загадок биологии не с кем. Хотя, вспоминается, что на Земле, в Африке, вроде как существует малочисленная популяция неких пустынных слонов. Эти животные способны совершать длительные переходы без пищи и воды в самых неблагоприятных условиях.
        Возможно, нет никакой загадки, кости принадлежат одному из таких «приспособленцев». Или громадные животные по какой-то иной причине устраивают опасные путешествия. Если вспоминать дальше, они ведь и на Земле склонны к бродяжничеству. Сам образ жизни подразумевает невозможность подолгу оставаться на одном месте. Гигантам требуется много корма, их стадо быстро опустошает самый богатый край. Плюс нередко случаются походы на солонцы, и даже сезонные наведывания в особые рощи, где можно разжиться алкоголем из перебродивших фруктов.
        Также широко известен миф о слоновьих кладбищах, куда отправляются пожилые или больные гиганты, почуявшие приближение смерти. Дескать, поколение за поколением они оставляют свои кости в одном месте. Разумеется, это бред сивой кобылы, но только если говорить о земных животных. Кто знает, откуда кукловоды черпали информацию, создавая этот ярус. Если из «интернета», почти полностью заполненного самыми разнообразными заблуждениями, здесь можно наткнуться на что угодно.
        Нет, это явно не такой случай. Будь так, повсюду бы наблюдалось множество останков.
        В общем, ничего не ясно.
        Грешник вернулся к волокуше, радуясь, что догадался оставить её на месте, а не потащил за собой к находке. Да, потерял время на переходы туда-сюда, зато не придётся заново возвращаться на курс, обходя россыпь солидных камней, где с таким «прицепом» пробраться проблематично.
        Потерянные минуты не жаль. Он узнал кое-что новое об этом месте.
        Глядишь - в будущем пригодится.
        На полпути остановился и тяжело вздохнул. Пожалуй, он вымотался сильнее, чем кажется. Мозги перегрелись, очевиднейшие вещи отказываются замечать.
        Или наоборот, соображают очень даже нормально, и пытаются ненавязчиво освободить от дополнительной работы.
        Но нет, поработать всё же придётся. По первому ярусу помнится, что слоновьи бивни - ценнейшая добыча. Ресурсы, на которые они разбираются, торговцы принимают по «вкусным» ценам.
        Грешник, конечно, богат, но не настолько, чтобы лишней добычей пренебрегать. У него есть волокуша, туда ещё много чего поместится. Тем более, после разборки бивней получившиеся ресурсы будут занимать не так уж много места.
        Плюс часть контейнеров придётся потратить. Многовато пустых за собой тащит.
        Раз от нескольких можно избавиться с выгодой, надо избавляться.

* * *
        Селение оказалось не селением.
        Грешник, обогнув очередной бархан, увидел, что дальше расстилается ровная проплешина, на которой вздымаются сотни песчаных конусов. Высотой от трёх до пяти или даже шести метров, почти идеальной формы. Их однообразность, расположение геометрически выверенными группами и игра вечерних теней сыграли вчера шутку со зрением. Тогда показалось, что это творение рук человеческих.
        Сейчас такое не скажешь, однако вопрос о происхождении столь странных деталей рельефа остаётся открытым. За все последние дни Грешник не сталкивался с сильным ветром, но и полное безветрие баловало его нечасто. А ведь даже незначительные дуновения способны заставить двигаться мелкий песок. В итоге атмосфера выстраивает из него дюны, барханы и прочие специфичные формы рельефа, которые нисколечко не похожи на эти однотипные конусы.
        Если здесь не воздушные массы повеселились, тогда кто? Непонятно. Но одно можно сказать наверняка, - большинство ближайших конусов имеет недавнее происхождение. Некоторые смотрелись так, будто их только-только насыпало, ветер не успел поработать над их заострёнными очертаниями.
        Следов строителей не видать. Здесь вообще нет ни намёка на признаки жизни.
        Хотя… Что это там белеет?
        Ухватившись за амулет, Грешник приблизил картинку. И разглядел возле группы конусов нечто, уже знакомое. Всего-то час назад такое наблюдал. Массивная кость - остатки слоновьего бедра. А вон, чуть дальше, ещё одна валяется, а за ней, метрах в ста, из песка проглядывает бивень.
        К великим знатокам песчаных пустынь Грешник себя не относил, однако почти не сомневался, что на Земле подобные ландшафтные объекты не встречаются. Очень уж странно выглядит нагромождение подозрительно-правильных холмиков, такое чудо исследователи пропустить не могли. И, как всякое зрелищное образование, где-нибудь по новостям или познавательным статьям оно бы обязательно промелькнуло.
        Нет, это, скорее всего, что-то чужое. Возможно - опасное. Интуиция требовала развернуться и обойти непонятное место десятой дорогой.
        Но есть ещё математический расчёт, а он подсказывает, что обход отнимет массу сил. Не повезло с дорогой, в этих краях слишком сложный рельеф. Слева и справа тянется хаос из барханов разных размеров, туда смотреть страшно. Грешник по опыту знал, что даже без волокуши бродить по таким местам - та ещё мука. С тяжеленным грузом скорость снизится до смехотворной, а сил при этом придётся тратить гораздо больше.
        А его и так уже пошатывает от усталости.
        Проклятая жара…
        Почему-то именно здесь между «барханными стенами» с юга на север протягивается что-то вроде почти прямого пути. Эдакая лента шириной от пары сотен метров до километра. Покрыта она тем же песком, но почему-то он не устремляется ввысь, лежит более-менее ровно. Двигаться по нему не так приято, как хотелось бы, но всё познаётся в сравнении, и сравнение бесспорно в его пользу.
        Уходить с удобной дороги категорически не хочется. Но что поделаешь, если почти всё пространство впереди занято этим «псевдо-селением», и альтернативные пути выглядят кошмарно?
        Что выбрать?
        Облюбовав скопление самых невысоких и при этом явно «несвежих» конусов, что отдельной кучкой теснились на самом краю странного образования, Грешник направился к нему. Логика подсказывала, что раз уж так сильно хочется пройти напрямую, придётся начать с исследований. А эти холмики старые и незначительные, какой бы процесс не стал причиной их возникновения, там он проявлялся слабее, чем в прочих ближайших местах.
        Плюс подходить близко Грешник не планировал. Десятка трёх шагов вполне достаточно, чтобы при помощи амулета разглядеть каждую песчинку. Если что-то неладное заметит, тут же развернётся и устроит обход, невзирая на потери времени и трудности.
        Однако пустыня решила иначе. Грешнику оставалось преодолеть метров двенадцать, когда на очередном шаге нога неожиданно-глубоко зарылась в песок. А он, напряжённо вглядываясь вперёд, опрометчиво не обратил внимания на необычное изменение несущих свойств грунта, и начал было делать следующий шаг.
        Но замер.
        Что-то не так.
        Определённо не так.
        Песок, в который зарылась ступня, вёл себя откровенно-странно. Будто вибрировал и одновременно расползался в стороны.
        Несмотря на неудобное положение, Грешник, ещё ничего не понимая, рванул на рефлексах назад. Но песок под ним в этот миг окончательно сдался, перестал держать тело, обрушился на обширной площади, подняв при этом облако мельчайшей взвеси.
        То, что казалось ничем не примечательной ровной площадкой, скрывало под тончайшим покровом обширную пустоту. Огромная яма в форме конуса, такого же идеального, как самые свежие холмики, только вершиной направленного вниз. Склоны воронки сложены всё из того же рыхлого песка и столь круты, что нечего и думать на них удержаться. Грешнику светило неминуемое падение на самое дно, не будь у него волокуши. Рухнув, он и трёх метров не пролетел, повис на натянувшихся постромках.
        Жизненный опыт подсказывал, что радоваться рановато. Столь мастерски замаскированная яма очень уж напоминает классическую ловушку. Пусть колья на дне не наблюдаются, зато проступает что-то похожее на тёмно-коричневый капустный кочан, небрежно надрезанный по макушке на несколько долек. Размеры этого образования метра полтора в диаметре, и выглядит оно не частично засыпанным растением, а чем-то похуже.
        Напрашиваются ассоциации с гигантскими скорпионами и монструозной сколопендрой. Явно что-то хитиновое, или подобное.
        Грешник не стал предаваться разглядыванию ямы и того, что скрывается на её дне. Если принять за истину версию, что он попал в ловушку, там, внизу, должно находиться орудие уничтожения неосторожных путников.
        Или, скажем прямо: на дне засел тот, кто эту западню создал.
        Постромки связаны из полосок парусины. Крепкие и длинные получились. Но вот предусмотреть то, что придётся на них болтаться в потенциально опасной яме, Грешник не догадался. И сейчас, как ни старался, не мог из них выпутаться, или хотя бы нормально обернуться и перехватить поудобнее, а не еле-еле. Превратился в неуклюжее подобие куклы-марионетки, суетливо пытающейся управлять своими движениями самостоятельно. Ситуацию осложняло то, что вощёная грубая ткань проскальзывала в ладонях, и двигаться приходилось осмотрительно. Ведь волокуша не закреплена, при сильном рывке может заметно сместиться, из-за чего он окажется ближе ко дну, или даже на нём.
        На той самой сегментированной выпуклости, что проглядывает из песка.
        А ему туда не хочется.
        Очень не хочется.
        Приходилось непрерывно перебирать ногами по крутому склону, из-за чего вниз устремлялись лавины песка. Удержаться на нём невозможно, но таким вот нехитрым способом можно ослаблять натяжение.
        Кое-как извернувшись, Грешник, наконец, удобно перехватил парусиновую ленту над узлом и начал наматывать её на кулак, создавая надёжную точку опоры. Сейчас главное не спешить суетливо, сейчас надо любой ценой удержаться на одном уровне, перестать соскальзывать, а затем полностью повернуться в сторону склона. И вот тогда уже можно начинать выбираться.
        Внизу клацнуло что-то нехорошее. Не удержавшись, Грешник изогнул шею, бросил взгляд на дно.
        И тут же об этом пожалел.
        Вот зачем ему знать, что «капустный кочан» раскрывается по «надрезам»?! Это теперь не капуста, а уродливый бутон, который вот-вот станет цветком. И из него уже выбираются «тычинки и пестики» - разделенные на сегменты подобия щупалец, заканчивающиеся огромными сильно искривлёнными когтями. Такими удобно цепляться за плоть, после чего можно подтаскивать добычу к «пиршественному столу».
        Да уж, зря время потерял на этот взгляд. Ведь и без того не было сомнений, что на дне ямы творится нечто нехорошее, от чего следует держаться подальше.
        К тому же нехорошее зрелище не самым лучшим образом отразилось на душевном равновесии Грешника. Он, непродуманно дёрнувшись, изогнулся с куда большей резвостью, чем обычно. Да, перехватить вторую постромку сумел, но при этом случился тот самый рывок, устраивать который не следовало.
        Где-то наверху и за десяток шагов волокуша сдвинулась с места. И сдвинулась серьёзно, метра на полтора. И как Грешник ни извивался, как ни сучил ногами, как ни пытался перебирать по постромкам, пришлось опуститься именно на столько.
        Внизу, в опасной близости от ступней, снова клацнуло. А затем снова и снова. Непонятное существо, затаившееся на дне ловушки, стремительно активизировалось.
        Нет, смотреть на это не нужно, сейчас каждое мгновение бесценно.
        И нервы следует беречь.
        Песок продолжал осыпаться, использовать его, как опору, нельзя. Но если полезть наверх просто на руках, держа всё тело на весу, волокуша не удержится. Пускай Грешник не толстяк, но росту в нём немало, мускулатуры тоже достаточно. Поэтому, вместо того, чтобы попытаться выбраться простейшим способом, пришлось применять сложный. Ногами в склон, шаг за шагом, раз за разом обрушивая песчаные лавины. И по чуть-чуть перебирая руками, на пределе сил сражаясь со скользкими постромками.
        Вот уже глаза поравнялись с краем.
        Ну давай, вперёд, ещё немного, и вырвешься!
        И как раз в этот момент с левой руки слетела парусиновая петля, которую Грешник в очередной раз накрутил вокруг запястья. Чудом удержался от очередной потери высоты. Не тратя время на новую возню с парусиновой лентой, и продолжая перебирать ногами, выхватил нож, рванулся вверх, пытаясь дотянуться как можно дальше. И вонзил клинок в песок со всей дури, расчётливо обратив оружие плоской стороной лезвия к себе.
        Всё, теперь у него появилась действительно надёжная точка опоры. Как ни слаб здешний грунт, добротно загнанный нож он должен удержать, если двигаться правильно - без рывков и ошибок.
        За спиной свистнуло, и тут же по правой ноге что-то врезало с такой дурью, что Грешник вскрикнул с гневом и страхом, и лишь чудом не разжал пальцы, сомкнутые вокруг рукояти.
        Ударом дело не ограничилось. Похоже, увесистое щупальце вбило в икру тот самый шип. И не просто вбило, оно сейчас вибрирует, напрягается, готовясь рывком сдёрнуть добычу со склона, чтобы принять её по полной программе на дне. Там из недр пустыни торопливо выбираются всё новые и новые уродливые конечности неведомой твари, и они вот-вот тоже займутся добычей.
        Пытаться лезть дальше - не вариант. Вряд ли монстр окажется столь любезным, что позволит схваченной жертве свободно двигаться.
        И что дальше? Покорно висеть пришпиленным за ногу в ожидании куда более неприятных событий?
        То, что Грешник успел разглядеть при последнем взгляде, напрочь отбило мысли пострелять из обреза, или спрыгнуть вниз и устроить знатную рукопашную. Весовые категории откровенно несопоставимы, так что отсюда надо убираться без героических сражений.
        И как можно быстрее.
        Перестав пытаться закрепить левую ногу на склоне, он начал остервенело молотить ею по постороннему предмету, пронзившему правую. Моля при этом, чтобы нож действительно не выдернуло, ведь теперь вес тела удерживается лишь на нём.
        Плюс неподъёмный «довесок» от щупальца, которое потихоньку наращивает усилия, стараясь сбросить добычу на дно.
        Грешник попадал каждым ударом и колотил сильно, со всей дури, рискуя остаться без опоры. При этом коготь твари, вбитый в плоть, выворачивало, жестоко расширяя рану. Боль неописуемая, и кровь там, небось, хлещет, как из брандспойта. Но деваться некуда, приходится не обращать внимания.
        Да пусть хоть с куском мышцы придётся расстаться, - невелика потеря в сравнении с жизнью. Сейчас главное - вырваться.
        Любой ценой.
        Ещё удар, совпавший с непроизвольным рывком терзаемой болью ноги. Грешник не выдержал, вскрикнул, леденея при этом от ужаса. Показалось, что нож начал выворачиваться из песка.
        И на этом, похоже, всё, изувеченная конечность свободно болтается в воздухе.
        Отчаянный рывок, и вот уже Грешник наполовину выбрался, навалившись грудью уже на горизонтальную поверхность. Новый свист позади, и обе ноги в неимоверном усилии вылетают из ямы, заставляя поясницу выгнуться до хруста в позвоночнике. Сам от себя такой акробатики не ожидал, чуть ли не сальто устроил. И проделал это всего-то на одной относительно надёжной точке опоры.
        Спасибо широкому клинку: и в песке удержался, и не сломался.
        Откатываясь от края, Грешник успел поймать взглядом повреждённую ногу. И понял, что придётся заняться ею немедленно. Очень уж торопливо пришлось вырываться, не считаясь с потерями. Теперь там всё плохо, сплошное мясное месиво, из которого бурно хлещет кровь. Даже малейшее промедление недопустимо.
        - Твою мать! - вырвалось само по себе.
        Нет, не из-за боли. Точнее, не только из-за неё. Ведь мог обойтись малой кровью, или даже вовсе без неё. Всего-то и требовалось - вовремя вспомнить про навыки.
        А он про все забыл. Абсолютно про все. Щиты почему-то отразились. Должно быть, слишком чувствительно выставлены, вот и слились один за другим, приняв за угрозу удары о стенку ямы и обрушение на тело масс песка, что то и дело случалось при попытках выбраться. В итоге монстр пришпилил добычу первой же атакой.
        Ну а последний выученный навык? Ладно, болтаясь внизу тяжело представить точку вне поля зрения. Но что мешало переместить на несколько метров, как только голова оказалась выше края?
        Ничего не мешало, кроме консерватизма мышления.
        Навыки от кукловодов - это то, к чему жизнь Грешника не подготовила. Его рефлексы заточены решать проблемы привычными способами. Да, думать в такой ситуации сложно, но это и не требуется, разум должен реагировать на автоматизме.
        Увы, - автоматизма нет. Не выработался ещё.
        И это плохо. Это чертовски плохо. Из-за этого Грешник сейчас едва не погиб.
        Хотя насчёт «едва» - ещё не факт. Ведь кровь льёт нешуточно, рана не из пустяковых. Если не остановить немедленно, быстро свалится.
        И уже не поднимется.
        Будь дело на Земле, пришлось бы накладывать жгут. А здесь Грешник потянулся к разгрузке. В её мелком кармашке лежит набор трофейных медикаментов как раз на такой случай: лечение и обезболивающее. Заодно и сильное кровотечение в считанные секунды должно останавливать. Если доверять описаниям, при этом побочных эффектов куда меньше, чем у аптечки в браслете.
        Из ямы вынесся кончик щупальца. Изогнулся, принялся перепахивать песок в шаге от Грешника. Тварь пыталась вслепую зацепить ускользнувшую добычу.
        Потянувшись было к обрезу, Грешник тут же передумал стрелять.
        Зачем, если имеется кое-что получше.
        Поднявшись, поспешил к волокушам, отчаянно при этом хромая. Боль уже почти не ощущалась, вот только нога стала непослушной, «деревянной». Что-то с ней явно нехорошее, но ею он займётся потом.
        Сейчас надо отомстить.
        Жестоко отомстить.
        Добравшись до груза, достал одну из гранат, прихваченных из лагеря моряков. Осклабился с великой радостью и безумием, развернулся, направился назад. Хромота при этом даже чуть излечилась.
        Искалеченной ноге тоже невтерпёж поквитаться.
        Тварь так и продолжала шарить щупальцами по ближайшему краю. Грешник торопливо обошёл опасное место, выбрался к яме с противоположной стороны.
        Бросил взгляд вниз. «Капустный кочан» к этому времени не просто потерял форму, он исчез. Из песка теперь змеились полтора десятка сегментированных щупалец разной длины и толщины, и все они устремлялись в направлении потерянной добычи. Основания уродливых конечностей уходили в бугристую хитиновую массу, почти сплошь поросшую щупальцами поменьше. Эти похожие на червей-переростков «крохи» в отличие от крупных конечностей не разделялись на дольки-коленца и дружно топорщились вверх. Если первые чем-то напоминали лапы гигантских крабов, эти больше походили на мясистые усики улиток. И «усики» тесно окружали удивительного вида пасть. Она чем-то напоминала человеческую. Точнее - бывшую человеческую, которую различными манипуляциями раздули до уродливых размеров и пропорций. Такие эксперименты ставят над собой некоторые не самые мудрые любительницы и любители уродовать свою внешность ради сомнительных веяний моды. Плюс ко всему, повышенная доза косметики к подобным «украшениям» - обязательный атрибут.
        Да-да, на дне ямы причмокивали непомерно-толстые губы, окрашенные в кричаще алый цвет.
        Нога окончательно отказала. Грешник припал на колено и достал зажигалку. Чиркнул, поднёс к кончику фитиля. Выждал несколько секунд и, прицелившись, метко зашвырнул гранату меж омерзительно-раздутых губищ, не забыв при этом проявить вежливость:
        - Приятного аппетита, сука!
        Губы звучно сомкнулись, рот закрылся.
        Угощение принято.
        Глава 20. Самая лёгкая охота
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СЕВЕРНАЯ МИБА.
        Грохнул хорошо знакомый приглушённый взрыв. Его даже взрывом-то назвать сложно. Но это если не знаешь, что источником приглушённого звука является пороховой заряд, сработавший где-то в недрах туши, большей частью скрытой под песком.
        Подарки губастые твари хватали исправно и ни разу не попытались выплюнуть. Заглатывали жадно и явно глубоко, огонь после взрыва мелькал редко, а дым выходил постепенно, просачиваясь через песок и растерзанную тушу неизвестного размера.
        Да-да, Грешник вот уже второй день уничтожает этих созданий, но так и не научился по габаритам щупалец определять, насколько большой монстр подавился гранатой на этот раз.
        Из описания ведь не понять, а каждый раз просвечивать местность Исследованием - энергии не напасёшься.
        Вы убили антагониста: элитную тварь.
        Элитная тварь: песчаный ловец Мибы. Каста: нет. Уровень 28. Усиления: улучшенная сила, высочайшая защита в неактивном состоянии, улучшенная незаметность, улучшенное осязание, улучшенный нюх, экономный анабиоз, значительно повышенная защита от дальнобойных физических атак, улучшенное сейсмическое чутьё, повышенная защита от яда, повышенная защита от огня, мастер песчаных конструкций.
        Получено 12 баллов.
        +697 к карме.
        Песчаный ловец Мибы вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Грешник улыбнулся. Какое богатое место, - снова элитная гадина досталась. В основном они здесь по классу редкие, вроде того тигра, при победе над которым довелось впервые прогреметь на весь ярус. Но примерно в одном случае из семи достаётся добыча поинтереснее.
        Элитным был тот огромный скорпион, который едва не добрался до Грешника в первую ночь на втором ярусе. Только уровнем побольше, за что и дали богатое достижение.
        Эти параметрами здорово уступают, но не скажешь, что лёгкие противники. Уязвимое тело скрыто в толще песка, добраться до него сложно. Щупальца, как убедился Грешник, прекрасно защищены. Да и описание подсказывает, что травить ловцов, жечь огнём и расстреливать из луков проблематично.
        Да и как расстрелять того, кто скрывается на дне глубокого «окопа»? Только если на краю позицию занять, подставляясь под когти и рискуя свалиться вниз при обвале песка.
        Весьма непростой противник.
        Но не в том случае, когда у тебя имеется запас гранат. Пусть даже настолько примитивных и маломощных. Внутренности тварей не защищены от осколков, губастая пасть вечно приоткрыта, потому столь примитивный способ убийства срабатывает без осечек.
        А ещё пригодилась волокуша. Точнее одна из её деталей - самый длинный шест. Это существенно упрощало охоту.
        Всего-то и требуется ходить осторожно по округе, издали прощупывая почву перед собой. Ловцы маскировали свои ловушки мастерски, как и говорило описание, но обманывали лишь зрение. Касание шеста сразу подсказывало, что здесь не всё чисто.
        Иногда Грешник баловал себя, используя Исследование. Бывало, она показывало две-три ловушки за одно применение. Но энергия не бесконечная и восстанавливается медленно, часто делать это не получалось.
        Дважды попадались раритетные твари. Но опасаться их стоило лишь из-за названия и высоких параметров, в остальном они ничем не отличались от слабых сородичей. Так же запросто дохли от единственной гранаты.
        Будь у Грешника жестянок с порохом побольше, он бы всё пространство между барханами в ноль зачистил. По весьма приблизительным прикидкам, здесь в песке скрывается несколько сотен ловцов. Уникальное место.
        И в чём же его уникальность?
        Да в том, что при этом ни один рядовой монстр не попался, все встреченные не ниже редкой категории, с немалым набором усилений. Вознаграждение за них, естественно, повышенное. Но при этом процесс уничтожения тварей невероятно-прост, даже ребёнок спокойно справится.
        Хотя нет, одна сложность всё же имеется. Ведь после каждого взрыва приходится спускаться в яму за трофеями, после чего выбираться по сыпучему песку. Даже используя постромки и закреплённую волокушу, приходится тратить время и силы. Особенно поначалу трудно пришлось, когда нога ещё не полностью восстановилась.
        Ну да ладно, грешно жаловаться. Ведь контейнеры всегда оказываются наверху, на песчаной поверхности, или на развалах поникших щупалец. Не приходится устраивать раскопки.
        Спасибо кукловодам, не стали усложнять и без того непростую жизнь.
        Гранат у Грешника не настолько много, чтобы тотальный геноцид устраивать. Поэтому он расчищал путь по «долине» среди гряд барханов строго по узкой полосе, ведущей с юга на север. Ему надо просто пройти через зажатую между песчаными грудами местность. И все приконченные на этом пути твари - неизбежное зло, сопутствующее явление. Что-то вроде работы сапёра на минном поле.
        Но надо признать, что работа эта выгодная.
        Выгода заключалась не только в богатых трофеях, которые выпадали при победах. Как в ловчих ямах, так и на поверхности частенько встречались кости слонов и их бивни. И то и другое можно разбирать на «запчасти», благо контейнеров для переработки здесь завались, все утащить не получится. С учётом собранного до этого, на волокуше скопилась гора добра. И это гораздо выше лимитов переноски. То есть Грешник при всём желании не сумеет унести эти ценности на плечах, если придётся бросить «транспортное средство».
        А бросать, скорее всего, придётся. Горы не выглядят простым, карабкаться по ним с волокушей не получится.
        Как он выкрутится из столь серьёзного «перегруза» - непонятно. Но пока есть возможность тащить всё за собой, а не на себе, волноваться не о чем. Лазейка в правилах позволяет хоть вагон добра таким способом перебрасывать.
        В одной из раритетных тварей обнаружилась флешка с участком карты. Причём детализация позволяла разглядеть мельчайшие детали. Следовательно, туда можно переместиться при помощи камня телепортации.
        Но вот нужно ли?
        Хороший вопрос.
        Располагалось это место в сорока пяти километрах на северо-западе. Возможно, среди тех самых гор, куда стремится Грешник, точно это выяснить по картинке сложно.
        С одной стороны - выглядит перспективно. Одним махом можно серьёзно сместиться не только на запад, а и на вожделённый север.
        Однако настораживают два момента.
        Первый - на открывшемся клочке карты стояла пометка: «Логово горных мракисов». Что это за твари, Грешник не знал, но почти не сомневался, - вряд ли подразумевается что-то пушисто-безобидное.
        Второй момент - это действительно клочок. Смехотворный по площади эллипс длиной в десять метров и шириной не больше шести с половиной. И при максимальном увеличении на нём просматривались какие-то объекты, подозрительно напоминавшие россыпи крупных костей. Такие Грешник то и дело здесь встречает, пробираясь по тому «минному полю», которое первоначально спутал с заброшенным селением. То есть там, возможно, в изобилии разбросаны останки слонов.
        Если это действительно так, не верится, что гиганты своей смертью умерли. Их кто-то убивает, как и здесь.
        Но кто?
        Известно кто - горные мракисы. Может они даже взятку кукловодам дали, чтобы те подкидывали заманчивые флешки простакам.
        То есть, телепортировавшись туда, Грешник рискует оказаться в окружении неведомого количества каких-то тварей. Всё, что ему про них известно - возможно, они охотятся на весьма немаленьких животных.
        Перспективы выглядят так себе, учитывая отсутствие свободы манёвра и нулевые знания местности. Похоже на то, что кукловоды подарили этот клочок не в качестве точки эвакуации, а как перспективное место для тех, кто хотят поохотиться на серьёзных тварей.
        И Грешник, взвесив все плюсы и минусы, решил, что оно того не стоит. Прыгать неизвестно куда с явно повышенным риском смертельно вляпаться - нет уж.
        Пешочком может и помедленнее будет, но зато не попахивает сумасшествием.
        Однако логово - потенциально перспективное место, надо придержать в памяти. Мало ли, вдруг подвернётся способ сгонять в те края без лишнего риска. Те, кто пожирают слонов - ценная добыча. Песчаные ловцы тому свидетельство. Если найдётся метод поохотиться на мракисов столь же безопасно - дело выгодное.
        Кстати насчёт слонов. По всему видать, что в пустыню они забредают массово. Возможно, предусмотрены периоды, когда их зачем-то тянет в эти края. Песчаные ловцы не просто так именно здесь устроили поле из ловушек, они перекрывают единственное направление, где можно пройти мимо россыпей барханов.
        Завибрировал телефон. Нет - это не активация, она уже прошла.
        Грешник достал трубку. Так и есть - Тарк решил позвонить.
        - Привет дружище. Ну как ты там?
        - И тебе день добрый. Да так… относительно живой.
        - Что значит относительно?! - напрягся Тарк.
        - Потрепали маленько…
        - Сильно?!
        - Говорю же, маленько. Нарвался тут на интересных тварей. Ласковые и добрые… одна мне ногу порвала. До сих пор хожу потихоньку, не напрягаюсь. Да тут и не разгонишься особо. Завтра всё нормально будет, спасибо местным таблеткам. А у тебя там как?
        - У нас сегодня с утра настоящий дурдом с психами… - вздохнул Тарк.
        - В смысле?! - в свою очередь напрягся Грешник.
        - Сначала помчались мы ребятам нашим помогать. Те схлестнулись с кастовыми. Без потерь, но с ранеными. Те, вроде как, сбежали, но обещали подмогу привести. Кричали издалека. Ну мы и подтянулись помогать. А дальше скучно стало, решили не ждать, сами к ним пошли. Пресекать такое надо сразу, на корню. Ну ты сам всё прекрасно понимаешь. Короче, выследили мы их, но лучше бы не выслеживали. Те, когда бежать от нас начали, нарвались на местных. В смысле на дикарей каких-то. И дикари эти, я тебе скажу, звери конкретные. Мы нашли троих. В смысле три тела. И ты бы их видел, там одно краше другого. Их не просто убили, с ними такое сотворили… В общем, всё очень плохо, словами не объяснишь.
        - А с чего вы решили, что это именно дикари, а не другая группа, вроде вашей?
        - По следам понятно, - ответил Тарк. - У нас есть охотник грамотный, в этом неплохо разбирается. Он сказал, там минимум полсотни человек прошло. И все босиком. Вот ты можешь представить пятьдесят рыл, которые по этим колючкам без обуви скачут и нарезают всех встречных на ремни и стружку?
        - У меня тут с ботаникой всё плохо, ни одной колючки не наблюдаю, - честно ответил Грешник.
        - Я в курсе. А ещё я в курсе, что у тебя там не песок, а сковородка раскалённая. Ну так что, попробуешь босиком пройтись, или как?
        - Тарк, да понял я, понял. Валите оттуда. Не хватало ещё и вам на приключения нарваться. Полсотни дикарей, это звучит неприятно.
        - Да мы и не собирались с ними связываться. Мы вообще о таком первый раз слышим. Нет, то, что здесь местные попадаются, это известно. Но чтобы такая орава, это первый раз. Чёрт, Грех, тебя здесь очень не хватает. А лучше десять таких, как ты. Как по минному полю бродим, ничего не понятно, мало где пройти можно. Похоже, с проходами на север здесь такая же хрень, как и на первом ярусе. Не совсем так, конечно, но где попало не проскочишь. И нужны серьёзные люди, чтобы разобраться.
        - Да я бы рад, но ты же знаешь, где меня носит, - ответил Грешник.
        - Так давай уже, выбирайся, не тяни! Грех, тебя уже две недели по каким-то непонятным пескам носит. Ты забрался в такую задницу, о которой никто ничего не слышал, и выбираться не торопишься. Нехорошо! Это уже давно не смешно!
        - Я бы рад перестать вас веселить, и ты это тоже знаешь… За Рыськой там присматривай. Раз уж вы встретились, теперь ты за неё отвечаешь.
        - Грех, да тут не всегда понятно, кто за кем присматривает. Привет тебе от неё, кстати.
        - И ей привет.
        - Давай, дружище, до связи. Ждём тебя все. Устали ждать.
        - Я выберусь. Не сомневайся.
        - Да я в тебе никогда ни секунды не сомневался.
        Убирая затихшую трубку в разгрузку, Грешник задумчиво уставился на север. В вышине промелькнула тёмная точка. Снова померещилось? Соринка перед глазом пролетела? Или действительно птица вдалеке парит?
        Даже не стал тянуться за цепочкой, чтобы проверить. Пустыня без конца подкидывает для зрения то, чего на самом деле нет. Уже не один десяток раз убеждался, что не надо напрягаться при виде того, что тут же куда-то пропадает. Усталость, изнуряющая жара, разогревающая мозг до предела и мельчайшие песчинки, попадающие в глаза - нехорошее сочетание. Стимуляторами постоянно закидываться нельзя, вот и приходится страдать да обманываться.
        К тому же пустыни - традиционно-оптимальные места для проявления самых интересных миражей.
        Горы так и не просматриваются, но, возможно, это из-за того, что их скрывают барханы. Можно забраться на ближайший, прикинуть, сколько до них и видны ли они вообще. Только стоит ли время терять? У Грешника и без того одна заминка за другой.
        Нет, не стоит. И без того понятно, что надо идти до упора в одну сторону.
        На север.

* * *
        Утром Грешник выступил ещё до рассвета. Потребность во сне прилично снижена благодаря обручу, на ночь пустыня успевает приятно охладиться, так почему бы не использовать эти обстоятельства? Через «ложное селение» он прошёл ещё вчера, дальше конусы песка возле ловушек не наблюдаются, засветло успел рассмотреть это хорошо. Но даже если ошибается, темнота - не помеха. Телефон, неказисто закреплённый на голове, работает в режиме фонарика и светит достаточно хорошо, чтобы заранее замечать опасные «холмики». Как показала практика, ямы коварных тварей всегда располагаются где-нибудь поблизости от них, а не сами по себе.
        Логично, ведь выкопанный песок приходится куда-то девать. Вот и получается картина, напоминающая ту, что можно наблюдать над галереями кротов.
        Несмотря на то, что жара ещё не навалилась даже на половину своей обычной мощи, идти тяжеловато. Ведь вчера Грешник не только дорогу расчищал от монстров, он ещё и трофеи собирал. Некоторые из них весьма увесистые. Например - переработанные в контейнерах слоновьи кости. Их много набралось. Как и бивни, они весьма приличные по размерам и массе. К сожалению, ценятся при этом куда дешевле. Если в скором времени дорога не улучшится, или не обнаружится торговец, согласный такое покупать, придётся выбросить.
        Оно того не стоит.
        Между тем дорога, наоборот, ухудшалась от километра к километру. Если первые часа полтора Грешник со свежими силами да в отсутствии адской жары преодолел бодро, дальше скорость значительно снизилась. Подобие ровного «автобана» сошло на нет, пробираться приходилось через скопище барханов. Невысокие, но лезть напрямую уже не получится, приходится обходить, теряя время и силы.
        Спустя ещё полтора часа он понял, что до вечера так не выдержит. Ветер среди барханов не ощущается, песок раскалён чуть ли не добела. Ощущение такое, будто по духовке передвигаешься. Плюс здешние колдобины для волокуши противопоказаны. Тормозит неимоверно, что с ней ни делай.
        И лишь единственный плюс в ней сейчас перевешивает все недостатки - можно быстро устраивать тень на привалах.
        Может плюнуть на всё и оставить её со всем грузом? Потом вернётся телепортом.
        Заманчиво…
        Ну а вдруг там, за барханами, встретится очередное богатое место. Куда новые трофеи девать? Ещё один склад устраивать? Можно, конечно, однако камни телепортации на дороге не валяются, чтобы тратить их снова и снова. Так что если уж оставлять груз, делать это следует, когда он станет неподъёмным, или дорога сильно ухудшится.
        Пока что трудно, но терпимо.
        Остановившись в очередной раз, Грешник, отвлекаясь от усталости, вгоняющей в апатию, достал телефон, заглянул в рейтинг баллов по ярусу.
        ГРЕШНИК - 113 624 БАЛЛА
        ЧАО ЧЕН - 76 888 БАЛЛОВ
        ДЖОН СМИТ - 69 338 БАЛЛОВ
        АРАТА - 68 106 БАЛЛОВ
        ЛИ ДЖУ ИН - 66 812 БАЛЛОВ
        Новости интересные. Прежде всего, следует отметить, что Грешника до сих пор никто не догнал. Отставание у соседей по вершине топа приличное. Однако это единственный светлый момент.
        Со времён великой битвы на побережье Грешник существенно не подрос. Ну а что тут удивительного? За найденное сокровище и моряков баллов начислили немного. За песчаных ловцов вышло в разы больше, но цифры тоже не впечатляющие, если сравнивать с деяниями минувших дней.
        Знатная там поляна, но, увы, гранат не хватило.
        Эх…
        На момент последнего резкого отрыва Чао Чен отставал более чем в три раза. Почти три с половиной. Сейчас же разрыв сократился до такой степени, что Грешник опережает его не «в» а «на».
        И не такая уж серьёзная разница.
        Неизвестно, каким образом развивает себя Чао Чен, но понятно, что поляна у него тоже небедная. Косит баллов несопоставимо больше, чем Тарк и Рыська. Да и нижележащие соседи не очень-то от него отстают.
        Да уж, пока Грешник бродил по безжизненной пустыне, прочие лидеры гонки без дела не сидели. Разрыв, заработанный по итогам великой битвы с членистоногими тварями пустынного побережья, значительно сократился.
        Если так и дальше будет продолжаться, скоро Грешник выпадет из пятёрки, покатившись всё ниже и ниже. Как это уже случалось вскоре после запуска второго яруса.
        Также следует отметить, что вернулся (или вернулась) Арата - участник, фигурировавший в лидерах первого яруса. Потом свалился вниз, но за эти дни где-то успел наверстать падение и выбраться аж на четвёртое место.
        В топе убийств народ тоже на месте не стоял, плюс наблюдались значительные изменения.
        РЕЗАК - 29 УБИЙСТВ
        ВЕСНУШКА - 18 УБИЙСТВ
        ТАКЕШИ - 17 УБИЙСТВ
        ЛЕДИБОЙ - 15 УБИЙСТВ
        ЛЫСЫЙ-Б - 15 УБИЙСТВ
        Грешник из него как выпал со старта, так и не появлялся. Оно и понятно, убивать здесь совершенно некого, ведь в зачёт идут лишь участники, а не душители, моряки и какие-то дикари, про которых рассказывал Тарк.
        Эпатажный Порнозаец, прочно оккупировавший второе место на первом ярусе и выбившийся со старта в лидеры на втором, скатился далеко вниз. Даже в двадцатку не попадает - серьёзно сдал. Все действующие лидеры идут относительно вровень. Непонятно откуда взявшийся Лысый-Б догнал вечно отиравшегося наверху Ледибоя. У них убийств поровну, поэтому непонятно, на каких основаниях кукловоды поставили одного выше второго.
        От общей массы прилично оторвался Резак. Не в разы, конечно, однако разница серьёзная. Он и на первом ярусе в хвосте не плёлся, и здесь топтаться на месте не стал. Взобрался, наконец, на вершину.
        А вот Грешник, если и дальше продолжит загорать на пустынном солнышке, не увидит не только топ убийств (что ему даром не надо), а и вылетит из лидеров по баллам. Пока он тут бродит, конкуренты развиваются. Пусть не такими семимильными рывками, как он, но и не сказать, что черепашьими темпами.
        Работают неспешно и без рекордов, зато без остановок. Нагоняют его.
        И нагоняют быстро.
        Какой отсюда вывод? Какой-какой… надо двигаться быстрей. Выбираться из песков в нормальные края. С таким запасом ценных товаров ему главное - торговца найти. Только за счёт товарно-денежных отношений устроит себе очередной рывок по всем параметрам, после чего продолжит гонку при помощи охоты с луком, как и планировал изначально.
        Он сохранит за собой первое место. Непременно сохранит. Дайте только оставить пустыню за спиной.
        Кстати по параметрам. У него ведь маленько символов развития после вчерашнего завалялось. Тогда о них не думал, голова опустела после напряжённого дня, когда по жаре пришлось пробивать дорогу через территорию песчаных ловцов.
        Чего им без дела лежать? Надо бы потратить.
        Но покосившись в сторону солнца, норовящего выжечь мозги, будто боевой лазер, Грешник понял, что даже кратковременные негативные ощущения ему сейчас строго противопоказаны. Такие дела следует оставить на вечер.
        А сейчас он позволит себе ещё немножко пройти в том же неспешном, но при этом изнурительном темпе. И если ничего не изменится, сделает продолжительную остановку и займётся поклажей.
        К сожалению, в таком случае придётся выбросить все запасённые кости. И, возможно, бивни.
        Не так уж дорого они стоят, чтобы тратить последние силы.

* * *
        Изначально Грешник решил, что пройдёт тысячу шагов, после чего примется за ревизию груза. Но хотя дорогу преградила гряда барханов, удобные проходы в которой не просматривались, решил, что пока не заберётся на её вершину, ничего предпринимать не станет.
        Тысяча шагов превратилась в две. Затем в две с половиной.
        Преодолев ещё сотню, он, наконец, оказался на песчаном подобии горного перевала. Слева и справа вздымаются вершины барханов, за спиной подъём с отставшей волокушей, а дальше начинается спуск.
        Но самое интересное начиналось ещё дальше.
        Неотрывно глядя на север, Грешник снял с пояса флягу, открутил пробку, поднёс горлышко ко рту. Сделав четыре мелких глотка, тщательно прополоскал рот и чуть увлажнил губы, ссохшиеся до состояния дубовой коры.
        И, продолжая вглядываться вперёд, устало произнёс:
        - Ну наконец-то что-то новенькое…
        Глава 21. Полезность зенитного зрения
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ: СЕВЕРНАЯ МИБА, СОЛЁНОЕ ПРЕДГОРЬЕ.
        Вот теперь Грешник шагал не просто с лёгкостью, он почти летел. А почему бы и не полетать с ветерком, если поверхность близка к идеальной, как никогда. Да-да, до идеальной самую малость не дотягивает. Ведь что такое идеал для таких условий? Идеал - это абсолютно ровная гладь замёрзшего по зиме водоёма. Чтобы ни намёка на слой влажного снега, торосы и тем более полыньи. Тащить по такому пути волокушу - сплошное удовольствие.
        Здесь, разумеется, льдом и не пахло. Даже в столь сумасшедшем мире вода не может замёрзнуть в таких условиях. То, что открылось Грешнику с высоты песчаной гряды, походило на запутанную систему мелководных озёр, протянувшуюся нескончаемой полосой вдоль горной цепи. Берега их выглядели ненормально, слишком белые, скорее даже ослепительно-белые. Отсутствие зелени при такой влажности тоже смотрелось необъяснимо. Всё это в сочетании с привычными пустынными ландшафтами не могло не удивлять.
        Несмотря на странности близлежащего ландшафта, в первую очередь Грешник изучил дальние дали. Там, километрах в десяти или пятнадцати, во всей красе предстали, наконец, те самые горы, к которым он шаг за шагом продвигался всё это время.
        Дошёл-таки.
        Почти.
        Но радоваться этой новости Грешник не стал, потому как с первого взгляда подметил, что с горами этими не всё хорошо. А со второго открылись мелкие подробности, которые тоже настроения не прибавили.
        Горы явно не из тех, которые альпинисты любят штурмовать. Да, крутые, живописные, но невысокие. Благодаря этому до последнего скрывались, редко выглядывая из-за барханов. Но это, увы, не означало, что они легко преодолимые. Вершины группируются в параллельные цепи хребтов, тянущиеся с запада на восток. Причём каждая последующая выше предыдущей. Выстроились перед Грешником, будто полотна гигантских пил, уложенные неровной пачкой.
        Ближайшая - самая невысокая, но это тоже не радует. Предгорий перед ней нет вообще, хребет вырастает внезапно, будто его ровно подрубили с юга на всём его протяжении. Куда ни глянь, тянется почти вертикальный скальный склон, вздымающийся на сотни метров. Местами на его подножии сформировались обширные осыпи, но все они слишком незначительные, добраться по ним до относительно ровных участков не получится.
        К тому же, если быть честным, насчёт ровных участков говорить не приходится. Увы, в горах повсеместно не всё ладно, без снаряжения и навыков альпинизма далеко не везде возможно пробраться.
        Считая нижнюю, очень и очень трудную для восхождения часть склона, первая стена, вздымавшаяся на севере, достигает полукилометровой высоты. Если и ниже, ненамного. А за ней проглядывают вершины как минимум ещё пары хребтов, и они куда серьёзнее. И нет сомнений, что спуски и подъёмы к ним тоже устроены непросто.
        Не Гималаи, конечно, но преграда значительная. И не только для путешественников. Ведь именно эта каменная стена и задерживает воздушные массы, переносимые с побережья. Влага, которая в них заключена, иногда изливается дождями. Быстро пересыхающие потоки стекают со склонов на юг, из-за чего и образовалась система странного вида водоёмов, что белеют вдоль подножия.
        Нечего и думать протащить по таким горам волокушу. Признаков торговцев на обозримой территории не наблюдается, следовательно, таки придётся оставить значительную часть груза.
        Скверная новость, но предсказуемая. Этот мир не то место, где можно неделями передвигаться с неподъёмной ношей. Что-то непременно должно помешать.
        Вот и помешало.
        Волокуша - ладно, расставание с ней предсказуемо. Но ведь с этими горами не понять, как их налегке преодолевать. Грешник приметил пару участков, где, возможно, что-то выгорит. Но пока не подойдёшь поближе, точно ничего не скажешь. Цепочка-амулет, увы, не помогает однозначно определить перспективность маршрутов.
        Оставить волокушу прямо здесь нельзя. Дело в том, что барханы - структуры неустойчивые. Они постоянно изменяются под воздействием ветра, и если не повезёт, могут затянуть в недра ценный груз в считанные дни. А Грешник не согласен бросать добро бесповоротно, он ведь надеется сюда вернуться.
        Камни есть, надо хоть разок испытать, что за фрукт здешняя телепортация.
        Тогда где устраивать тайник? Внизу? Но эти озёра смотрятся в высшей мере странно. Надо бы, для начала, понять, что с ними не так. А уже потом прикинуть: можно ли оставить ношу среди них, или лучше дотащить её до гор.
        Некоторые загадки озёрной системы Грешник начал отгадывать еще, когда сверху поглядывал. Даже без помощи амулета много до чего додумался. Очень уж характерно смотрелись водоёмы. Человек, мало-мальски знакомый с географией, даже никогда не видя подобный ландшафт воочию, быстро уловит аналогии.
        В ближайших водоёмах вода не обнаружилась. Испарилась, оставив после себя лишь слой соли, за счёт чего обманулся издали. У белёсых берегов краснели тощие побеги необычной растительности, которую сверху просматривались скверно. Грешник сразу заподозрил, что жирные бордовые разводы дальше к северу - это тоже она, только заросли там попышнее.
        Так и оказалось. Побеги «разжирели», вымахали до колена, а то и выше. Стебли выглядели мясистыми, будто ростки недоразвитых кактусов, лишённые иголок. Местами их будто вытоптали и объели, что заставляло напрягаться.
        Существа, которые живут в царстве соли и питаются столь подозрительной растительностью, могут оказаться необычными. А необычное, в свою очередь, сулит неведомые угрозы.
        С животными, обитающими в столь негостеприимном месте, Грешник повстречался, найдя, наконец, воду. Или, если выражаться технически-грамотно - рапу. Раствор с неимоверным количеством разных солей, в таком при всём желании утопиться не получится. Даже в Мёртвом море химизм, скорее всего, не настолько жёсткий.
        Сомнительной воды в первом не пересохшем месте оказалось немного - смехотворной глубины озеро гектара полтора по площади. И в этом крутом рассоле на мели лежали создания, похожие на нескладно скроенных крокодилов. Выглядело это так, будто кто-то небрежно попытался замаскировать жаб под рептилий.
        Результат смотрелся не впечатляюще, но это верно лишь если говорить об агрессивности облика. Размер неведомых животных очень даже впечатлял. Самые крупные в длину достигали до четырёх метров, если не больше и по толщине значительно превосходили крокодилов схожих габаритов.
        Руки чесались попробовать подстрелить небольшой экземпляр, но Грешник сдержался. Кроме баллов, кармы и не приносящего прибыль сообщения в телефоне он ничего с этого не получит. Ветра сейчас почти нет, контейнер прибьёт к берегу нескоро, а забираться на десятки метров в добротно прогретый рассол категорически не хотелось. Кто знает, что за вещества в нём растворены? Судя по необычной растительности и животному миру, там что угодно можно ожидать.
        Нога после вчерашнего уже восстановилась, и зарабатывать новые проблемы на нижние конечности Грешнику неинтересно.
        Убивать, не забрав контейнер - это как-то неправильно. Всё равно, что охотиться ради забавы, не съедая добытую дичь, или не снимая с неё шкуру. Да, Грешник прекрасно понимал, что это иной мир, где многое из того, что выглядит привычно, на самом деле таковым не является. То есть нельзя считать всё живое полноценными созданиями, к которым полагается относиться с уважением. Однако ничего не мог с собой поделать.
        Да и стрелу тратить безвозвратно тоже не хочется.
        Но чуть дальше повезло, и разбазаривать боеприпасы не пришлось. Доступная дичь встретилась, когда Грешник пересёк очередное почти высохшее озеро по солевой корке, на которой так прекрасно скользила волокуша. Чуть дальше на узкой перемычке, отделяющей один водоём от другого, паслись два местных обитателя. Неспешно хрустя красными побегами, они монотонно, в одном ритме, шевелили головами, то поглядывая вверх, то зарываясь пастями в растительность. Возможно, им из-за физиологии приходится запрокидывать их во время глотания. Какие-то особенности глотки, или пищевода. Слишком уж механически двигались, явно делают это бездумно, на рефлексах.
        Оба экземпляра относительно небольшие, один метра на два с хвостиком, второй чуть покрупнее, где-то на два с половиной. Грешник понятия не имел, как поведёт себя второй «крокодил» при гибели спутника. Вдруг в атаку бросится? Поэтому выбрал особь покрупнее.
        Зря волновался. «Мелкий» сорвался с места в тот же миг, когда стрела пронзила голову его собрата. Но помчался не на охотника, а прочь, к воде. Даже не оглянулся.
        Подстреленный зверь рухнул на месте, судорожно подёргивая лапами и хвостом. Выглядело это так, будто к нему оголенные провода прикрутили и подали высоковольтное электричество. Стрела пронзила голову насквозь и выбралась с другой стороны до середины древка. Получается, череп у этих тварей смехотворной прочности.
        Да уж - действительно «ложные крокодилы». Хорошо помнится, что у тех башка чуть ли не танковой бронёй прикрыта. При первой охоте на рептилий Грешник даже не пытался применять лук. Тогда у него ещё не было столь хорошего оружия и прилично развитого навыка к нему.
        А у этих - яичная скорлупа вместо костей.
        Кстати, не мешает узнать, кто они такие.
        И Грешник потянулся за телефоном.
        Вы убили антагониста: рядовую тварь.
        Рядовая тварь: розовая лиманная саламандра. Каста: нет. Уровень 19. Усиления: улучшенная приспособляемость к агрессивной химической среде (включая способность употреблять воду любой солёности), улучшенное зенитное зрение.
        Получено 6 баллов.
        +305 к карме.
        Розовая лиманная саламандра вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Саламандра? Насколько помнится из биологии - это земноводные, а убитая тварь больше походила на рептилию. Вон: и чешуя характерная просматривается, и хвост недавно потеряла, но уже начал отрастать новый. Этим славятся ящерицы.
        Интересно, как она его потеряла? С кем сцепилась? Ведь Грешник уже часа полтора среди солёных озёр петляет, но никого кроме саламандр не встретил. Непохоже, что они друг дружкой питаются. Эти с голоду жевали багровую траву, а не пытались от соплеменника кусочек отхватить.
        И если с устойчивостью к «химии» всё становится понятно при одном взгляде на среду обитания этих созданий, с зенитным зрением понимания нет. Для чего им глаза, которые лучше всего высматривают то, что находится сверху?
        Грешник, пребывая в задумчивости, задрал голову и получил сразу два ответа: зачем в этих краях надо почаще посматривать вверх; и что стало причиной потери хвоста.
        С тусклых, будто выжженных небес пустыни, падало что-то огромное и страшное. Громадная длинная пасть с рядами треугольных зубов столь острых, что любая акула позавидует; длинные кожистые крылья нетопыря, круто изломанные при наборе скорости в пикировании; и кроваво-красные глаза, горевшие одновременно от голода и радости.
        Причина радости очевидна, - голод вот-вот будет утолён.
        Прочие подробности Грешник разглядывать не стал. Не тот сейчас момент, чтобы созерцанию предаваться. Метнулся со всех ног в первом попавшемся направлении. Нет времени продумывать, в какой стороне от пикирующей твари выгоднее оказаться. Надо просто бежать куда попало надеясь выскочить из радиуса того круга, в котором летающий монстр успеет достать до того, как встретится с землёй.
        То есть надо сделать то, что сделала та, вторая саламандра. Она тоже не стала мешкать, мгновенно помчалась прочь, не разбираясь.
        Опытная. Тактика у них простая, но эффективная. Летающий хищник при таком курсе и скорости ограничен в манёвренности. Немного в сторону отскочи, и промахнётся, не дотянется.
        Грешник уйти не успевал. Ну не было у него улучшенного зрения и привычки каждые три-четыре секунды поглядывать в небеса. Слишком поздно на них уставился. Всего-то на несколько шагов отскочил - этого недостаточно. Тварь легко подкорректирует «прицел», он затылком ощутил, что ещё миг, и всё.
        Но предаваться отчаянию не стал. Как ни мало у него оставалось времени, кое-что на бегу прикинуть успел.
        Надо любыми средствами избежать первой атаки. Если тварь нападает исключительно с воздуха, ей придётся делать новый заход. За это время Грешник добежит до воды и заберётся в неё поглубже. И плевать, солёная она, или даже смертельно-токсичная. Раз саламандры в ней выживают, он тоже какое-то время продержится. Земноводные, когда сидят в озёрах, наверх не поглядывают. Следовательно, ощущают себя в безопасности. Непонятно, почему их там не трогают, но сейчас подобные вопросы совершенно неважны, важно то, что именно там располагается спасение.
        Да, лезть в такой рассол не хочется, но другие варианты не просматриваются. Делать ставку на лук и обрез слишком рискованно. Очень уж большая тварь, и неизвестно, на что она способна. Разве что пугнуть, ошеломить звуками выстрелов, выгадать чуть времени.
        И Грешник на всей скорости развернулся, заваливаясь на спину и изгибая корпус. Нельзя при падении уйти в кувырок, надо просто проехаться по сыроватой почве и при этом неотрывно контролировать тварь.
        Левая рука так и занята телефоном, но бросать его он не стал. Зачем, если для задуманного достаточно одной правой.
        Протянулся к кобуре, ухватился за рукоять обреза, начал его выхватывать.
        Увы - недостаточно быстро. Жалкого мгновения не хватило, чтобы успеть прицелиться в монстра и придавить оба спусковых крючка.
        Зубастая пасть сомкнулась со скоростью сработавшего капкана. Концы её зарылись при этом в почву, подняв в воздух килограммы влажного песка смешанного с солью. Правую руку жестоко зажало между зубами, и она остановилась за миг до того, как должна была направить обрез на цель.
        Грешник дёрнулся в отчаянии, но куда там. Будто в гигантские тиски угодил, нечего и думать вырваться. Внизу промелькнула стремительно удаляющаяся вода, тварь, схватив добычу, торопливо поднималась.
        Продолжая при этом жёстко сжимать пойманную жертву пилами сильнейших челюстей. И они при этом разряжали одно отражение за другим.
        Как только спадёт последнее, ничто не защитит Грешника от острых зубов.
        Жить ему оставалось чуть больше секунды.
        Глава 22. Калейдоскоп локаций и правильное питание
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 2. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ: СОЛЁНОЕ ПРЕДГОРЬЕ, ЮЖНАЯ СТЕНА, КОСТЯНОЕ НАГОРЬЕ, ЗУБАСТЫЙ ХРЕБЕТ, СЕВЕРНЫЕ СКЛОНЫ, ХОЛМЫ УЖАСА.
        Насчёт оставшегося времени жизни Грешник ошибся. Как и насчёт того, что его ничто не способно защитить, кроме волшебного навыка.
        Да, зубы твари, создавая постоянное давление, действительно разряжали щиты один за другим. Каждый прикрывал от всевозможных угроз на двадцать четыре сотых секунды, после чего рассеивался и «передавал эстафету» следующему. Так как на текущих показателях держать на себе больше пяти отражений невозможно, Грешник действительно защищён лишь на секунду с небольшим.
        Но ведь это не всё. У него имеется бронежилет, достаточно неплохо улучшенный. И само тело усилено за счёт состояния Физическая защита и параметра Выносливость. Как показывает его опыт, в сумме это даёт не настолько много, чтобы не опасаться зубов громадной летающей твари, но, глядишь, обойдётся без смертельных ран.
        Однако надежды на цифры и бронежилет, скажем прямо, невелики. Тварь, при атаке с воздуха легко порвавшая с одного рывка крепкие постромки волокуши - это очень и очень непростой противник. Против такого куда больше толку от обреза, если разрядить его в пасть гадине. Однако он остался в правой руке, а она сейчас крепко зажата между клыков в районе локтя. Увы, свободы манёвра у неё в таком положении нет, так что нечего и думать повернуть оружие к цели.
        Зато левая удачно избежала знакомства с челюстями. И Грешник за отведённую ему секунду успел сделать единственное, что возможно сделать в такой ситуации. Ничего поумнее придумать не успел.
        Он и эту-то мысль не осознал толком. На рефлексах действовал, не размышляя.
        Да и когда тут размышлять?
        Вслепую ухватился за нож, что болтался на поясе. Нет, Грешник даже не думал атаковать. Он прекрасно понимал, что нет времени на то, чтобы выхватить клинок из ножен и нанести им сколь-нибудь серьёзные ранения. Просто чуть повернул его перпендикулярно челюстям - это единственное, что успевал сделать.
        Плюс в самом начале, когда только оказался в пасти, также на рефлексах, как уже потихоньку начал привыкать, активировал ещё одно отражение. Как ни мало оно даёт, но эти лишние мгновения увеличат шансы успеть доделать начатое.
        Но на этом всё - щитов больше не будет. Откат между применениями навыка - две секунды, и ещё одна требуется для срабатывания умения. Итого: три.
        Безнадёжно-долго для того, кто оказался в пасти чудовища. У Грешника и половины от требуемого времени не наберётся.
        Последняя порция отражения истощилась.
        Клюв узких челюстей сомкнулся.
        Грешник заскрежетал зубами от нестерпимой боли. Показалось, что всё, допрыгался. Или, правильнее, - долетался. Но тут же осознал, что зубы твари его не раздавили, львиная доля негативных эмоций локализовалась в правой руке. Ей не повезло, попала в неудачное место, слишком близко к основаниям челюстей. Там они куда теснее смыкаются, плюс один из клыков вырос чересчур большим и кривоватым. Получилось, что локоть угодил в жёсткий капкан, который сейчас додавил добычу до упора. Кости, вроде бы, уцелели, но мясу досталось изрядно. К тому же сустав - сложное место.
        И болезненное.
        Повезло, что на зубах лишь концы острые. Будь у них режущие кромки, остался бы Грешник без руки.
        Нож выдержал, не позволив челюстям сдавить тело до переломов и ран. Встал между ними, как крепкая шахтная стойка, удерживающая свод поземной выработки от обрушения. Плюс Грешнику ещё раз повезло: тварь оказалась не из тех, которые пережёвывают добычу на лету, челюсти она сжимала неподвижно, просто монотонно ими давила в одном направлении.
        Но давила, надо признать, качественно. Грудной клетке туго приходилось, лёгкие сплющились до состояния, когда их объёма едва хватало для поддержания дыхания. И не факт, что в таком состоянии они способны долго поддерживать тело, то и дело перед глазами темнело. Казалось, вот-вот, и сознание отключится, но каждый раз удавалось удержаться на краю.
        Но нет сомнений в том, что рано или поздно тьма победит.
        Вот ведь попал…
        Обстановку Грешник различал еле-еле. Дело в том, что на голове он таскал глухой металлический шлем, в котором обзор затруднён даже в самой комфортной ситуации. Это один из трофеев, добытых при переходе через территорию песчаных ловцов. Тяжёлая и неудобная штуковина, зато защищает хорошо. Но так как превращаться в пехотинца-латника не планировал, надел не ради этого. У громоздкого головного убора имелось артефактное свойство, он даже в самый сильный зной или в лютый холод способен обеспечивать сносную температуру.
        Весьма полезно, когда по раскалённой пустыне путешествуешь.
        Шлем под натиском зубов деформировался в тот же миг, когда разрядилось последнее отражение. Смяться совсем уж безобразно не позволила всё та же подпорка, устроенная из добротного ножа, но голову местами сильно сдавило, плюс невеликая прорезь для глаз сдвинулась. И это никак не поправишь, положение пойманного в капкан не позволяет. Теперь Грешник мог наблюдать лишь незначительную часть былого поля зрения. Плюс, хотя он при атаке оказался обращён лицом навстречу твари, та каким-то образом перехватила добычу так, что спина оказалась наверху. И взор его теперь устремлён строго вниз.
        Внизу меж частоколами зубов удавалось выхватывать лишь незначительные кусочки картинки. Учитывая высокую скорость твари и непрерывную болтанку, наблюдался нескончаемый калейдоскоп, в котором лишь иногда удавалось различать что-то понятное.
        Вот перестали мелькать участки воды, перемежающиеся с белёсой сушей, иногда начисто сложенной из соли. Вот замельтешили скалы, а это значит, что монстр успел набрать значительную высоту, и оставил громадный обрыв южного склона под собой.
        Дальше пошли камни, камни и снова камни. Грешник, когда с бархана горы разглядывал, не разглядел ни намёка на зелень. Вот и теперь её не видел. Сплошные мёртвые скалы.
        И он тоже быстро мёртвым станет, если так и продолжит бездумно вглядываться в то, что удаётся разглядеть в столь непростых для наблюдения условиях.
        Нет, нельзя сказать, что он лишь «глазами смотрел», не пытаясь работать извилинами. Голову, конечно, опасно стиснуло, но мозг при этом не пострадал. Разве что недостаток кислорода сказывался, но пока что терпимо. Лихорадочно перебирая мысль за мыслью, Грешник пытался поймать если не единственно-верную, то не самую провальную. Но раз уж на рефлексах ничего радикально-эффективного сотворить не удалось, приходилось думать системно.
        А это процесс неспешный.
        Итак, что мы имеем? Имеем летающую тварь громадных размеров. Хотя скорее имеет она. Кое-кого.
        Стоп, мысли неправильные, не в ту сторону свернули.
        Значит, у нас есть летающий монстр. Что о нём можно сказать, кроме того, что он огромный и страшный? То, что удалось приметить при атаке и после неё намекает на пресмыкающееся создание, похожее на те, которые водились в далёком Мезозое. Птеранодоны, птеродактили и прочие ящеры, покорившие земное небо много миллионов лет назад.
        Тварь летающих рептилий, получается, или просто похожая? Точную видовую принадлежность назвать невозможно, в палеонтологии Грешник не силён. Да и совершенно неважно, как её окрестили учёные, - эта информация ничего ему не даст.
        Что дальше? У твари имеются задние конечности, которые она, в отличие от многих хищных птиц, в ход пустить даже не попыталась. Работала исключительно клювом, или, точнее, помесью клюва с пастью, потому что в нормальном клюве столь развитый челюстной аппарат находиться, вроде как, не должен. Зубы выглядят жутко, и это именно зубы, а не зазубренные кромки клюва или что-то в этом роде.
        Как бороться с такими созданиями? Многовековой опыт человечества тут неприменим, потому что человечество возникло спустя десятки миллионов лет после вымирания летающих ящеров. Правда, криптобиологи заявляют, что в труднодоступных местах Африки они выжили и процветают до сих пор, но чтобы поверить этим шарлатанам и ненормальным, надо быть безнадёжно наивным простаком. Не исключено, что именно эти псевдонаучные бредни «жёлтой прессы» и попались на глаза кукловодам, когда они конструировали второй ярус.
        Как бы там ни было, даже доисторические рисунки на стенах пещер вспоминать бесполезно. Почерпнуть оттуда ценную информацию не получится.
        За абсолютным неимением оной.
        Своей головой придётся выкручиваться. Вспоминать, что видел, домысливать то, что не видел, прикидывать невеликие возможности и придумывать, как их реализовать.
        Видел Грешник немногое. В принципе, он и сейчас тварь наблюдает (причём, можно сказать, даже не с близкой дистанции, а изнутри), но с весьма неудобного ракурса. Не очень-то многое получается разглядеть, когда пребываешь в пасти чудовища. Однако даже кусок челюсти способен умную мысль подарить, если изучить его вдумчиво и перенести полученную при анализе информацию на всё прочее.
        Пасть парадоксальная, потому что выглядит одновременно и ужасающе, и несерьёзно. Ужасающе, потому что размеры, как у матёрого крокодила (если не больше), и зубы соответствующие. Но при этом никаких намёков на губы, что делает её похожей на клюв диковинной птицы. Подвижность его половинок по горизонтали невелика, похоже, тварь только и способна, что схватить посильнее и утащить. Она даже не пытается пережёвывать, просто намертво зажимает. Да, этого ей обычно достаточно, ведь не успей Грешник подставить нож, и смерть неминуема. Но с такой распоркой вонзить клыки монстр не смог, и свернуть её в сторону не торопится.
        А ведь прекрасно должен понимать, что ему мешает посторонний предмет. Раз не пытается от него избавиться, значит, челюсти действительно неспособны на нетипичные движения.
        Следовательно, в данный момент Грешнику ничего не угрожает. Пока тело сжимают таким образом, опасаться нечего. А вот если тварь его отпустит, всё резко изменится.
        Что он сможет ей противопоставить? Обрез вылетел, когда рука угодила между зубов. Валяется где-то на пропитанном солью берегу, рядом с набитой великими богатствами волокушей, в которой остался гуань и прочие полезнейшие вещи.
        Что осталось?
        Основное оружие Грешника - лук. Но он в такой схватке неудобен, к тому же его, для начала, придётся достать из поясной сумки. А для этого понадобятся несложные манипуляции с телефоном. Несложные если речь идёт об обычных условиях. Увы, сейчас всё сильно усложнилось.
        Телефон каким-то чудом уцелел. Это похоже на чудо, ведь он до сих пор зажат в левой руке. А ведь именно ею Грешник торопливо работал, устанавливая нож поперёк пасти.
        Как он не потерял при этом телефон?
        Удивительно, но ничего по этому поводу сказать не может. Сам не понял, как так получилось.
        Действительно чудо.
        Также остался тот самый нож. Большой, с широким и толстым клинком. Он не в хитрой сумке хранится, однако приятного в этом мало, ведь оружие занято, оно удерживает пасть твари в полуоткрытом положении. Давит она на него неслабо, выплюнуть не пытается. Самому вытащить непросто, серьёзно вдавился в мягкие ткани рукоятью и прикрытым крепкими ножнами остриём. Но если и получится - какой в этом смысл? Ведь Грешник жив до тех пор, пока зубы твари не вонзятся в его тело.
        А они вонзятся тут же, стоит только убрать «подпорку». Захрустят кости, хлынет кровь из многочисленных глубоких ран. Сильных лекарств у кукловодов под рукой нет, их надо ещё как-то достать из разгрузки, что в текущих условиях невозможно.
        Нет, нечего и думать о таком.
        Есть ещё один нож. Точнее - мультитул с парой лезвий: одно короткое, второе ещё короче. Он хранится в одном из карманов разгрузки. Грешник приобрёл его на стартовой площадке, наряду с химическими источниками света и прочими дешёвыми мелочами из раздела для покупки обычных предметов. Оружие, скажем прямо - сомнительной эффективности. К тому же добраться до него проблематично: тело плотно зажато челюстями, относительно свободна лишь левая рука, но она не настолько тонкая, чтобы между зубами пролезть.
        И на ней не десять суставов, чтобы так извернуться.
        Пороховая граната, на всякий случай таскаемая на разгрузке, отпадает по этой же причине. А жаль, ведь всего-то и требуется - поднести огонь к фитилю и понадеяться, что заново поставленные щиты спасут от взрыва и последующего падения с огромной высоты.
        Там же, на разгрузке, болтается лучший кремнёвый пистолет. Грешник тащил на волокуше приличный запас пороха и пуль, тратить их не жалко, вот и тренировался регулярно, набивая руку в стрельбе из несовременного оружия. И потому знал, что этот экземпляр в самые неудачные дни даёт не больше одной осечки на дюжину попыток, что для здешнего огнестрела - великолепный результат.
        Но нет, пистолет тоже отпадает, - до него не дотянуться.
        Однако это актуально пока что. Ведь Грешник не беспомощный узник клыкастой пасти, есть прекрасная возможность освободиться в любой момент. У него ведь открыто новое умение - прорыв. Благодаря этому навыку можно мгновенно оказаться за десяток метров. Даже не придётся выдираться из зубастой хватки, ведь это что-то вроде телепортации, игнорирующей преграды. Достаточно видеть точку, в которую перемещаешься.
        И почему же он ничего не предпринимает? Да потому что, для начала, хорошо бы избавиться от шлема, дабы видимость не ограничивал. Его же не просто деформировало, его выгнуло так, что потихоньку, поступательно и правильно двигая головой, можно проталкивать смятую «кастрюлю» вдоль частокола зубов миллиметр за миллиметром. Тварь на это никак не реагирует, вот Грешник и осмелел, принялся работать изо всех сил и без остановок.
        Но шлем - не единственная причина заминки. Если применить прорыв прямо сейчас, это ещё не спасение. Тварь, потеряв добычу, тут же осмотрится, заметит её и легко нагонит, пользуясь преимуществами своих громадных крыльев.
        Доводилось слышать, что птеродактили и прочие не могли забираться на приличную высоту. Их удел, как и у некоторых современных рукокрылых - порхать немногим выше макушек деревьев. Многие учёные даже предполагали, что они и вовсе были способны лишь на планирование с веток и скал, и даже подняться в воздух с ровной поверхности для них - невозможная задача.
        Но эта тварь палеонтологией не интересовалась, и потому про запреты знать не знала. Летала так, как не каждой птице летать дано. Увы, нет сомнений, что нагонит странным образом исчезнувшую добычу запросто.
        Значит, придётся драться, а перспективы такой драки Грешника не вдохновляют.
        У твари полный набор козырей в воздушном бою. Она несопоставимо сильнее при всей своей слабости.
        Какой-то такой слабости? Да очень простой, - Грешник не пожалел энергию, применив Исследование. Стенки шлема для этого навыка - не помеха. Сквозь них подсветил все уязвимые зоны.
        И то, что попало в поле зрения, представляло собой сплошную такую зону.
        Похоже, кости твари пористые, облегчённые. Кожа тонкая, такую даже туповатым деревянным колом несложно пронзить. Столь незащищённое чудовище Грешник наблюдает впервые.
        Получается, у этого монстра абсолютно всё заточено на атаку и скорость, а не на оборону. Для затяжной схватки он не приспособлен. Даже челюстной аппарат предельно-упрощённый. Во всём основной упор сделан на самую примитивнейшую тактику охоты. Спикировать, схватить кого-то послабее и резво утащить.
        Дайте Грешнику на твёрдую почву попасть, ох он и покажет гадине. Вот только до земли ещё как-то добраться надо, а это сложно. Высота огромная, лететь придётся долго, тварь успеет несколько раз нагнать. Не получится постоянно ускользать навыком: и лимиты количества применений не позволят, и запас энергии невелик.
        Надо ждать удобного момента, или что-то придумать.
        Но что?
        Пока непонятно.
        Сломанный шлем не позволяет качественно осмотреться, но то, что мелькает в невеликом поле зрения, обнадёживает. Похоже, тварь тащит добычу куда-то на север. Именно там Грешник до этого не раз замечал едва заметные точки, парящие в вышине. Списывал их появление на обман зрения и миражи, коих в пустыне навидался. Ни разу не сумел разглядеть подробности при помощи амулета, эти мелкие объекты растворялись в небесах также быстро и непредсказуемо, как и появлялись.
        Похоже, некоторые из них были реальными. То есть Грешник ухитрялся замечать крылатых хищников издали, когда они парили над солёными озёрами. Раз никогда не видел их поблизости, можно сделать вывод, что твари наведывались не из пустыни, а, например, с гор. Допустим, там у них гнездовья, а к подножиям они прилетают полакомиться детёнышами саламандр. Или даже взрослым могут трёпку задавать.
        Да нет, вряд ли, эта гадина серьёзное земноводное не осилит. Хотя наверняка такое не скажешь, вдруг здесь водятся летающие монстры куда больших размеров, способные хватать самых крупных обитателей солёных озёр.
        А вот то, что чудовище летит не юг - это несомненно. К сожалению, поле зрения чересчур невелико, если не сказать хуже, поэтому точно определить направление невозможно. Да что там направление, даже разглядеть, над чем именно пролетает, не получается. Но то, что просматривается, больше похоже на горы, чем на пустыню. Следовательно, тварь тащит Грешника туда, куда он и стремится.
        А ведь это плюс.
        К сожалению - единственный.
        Очередное движение головы, и шлем, проскрежетав по зубам, сдвинулся на добрый сантиметр. Грешник при этом перестал видеть даже те жалкие обрывки, что мелькали перед глазами перед этим. Но он не огорчился, наоборот - приободрился.
        Дело пошло бодрее.
        К сожалению, как пошло, так и остановилось. Как он ни крутил головой, как ни давил до хруста в шее, ничего не выходило. Надёжно упереться в искривленную часть шлема почему-то больше не получалось. Вероятно, движения не рассчитал, в сочетании с работой громадных зубов железо снова деформировалось, и на этот раз неудачно.
        Да что ж теперь делать-то? Полная слепота. Если чудовище тащит добычу в гнездо, чтобы покормить птенцов, Грешник что-то разглядит лишь в тот миг, когда хищные отродья начнут расклёвывать его голову.
        Теперь, если начинать действовать, придётся делать это, не глядя. И понимать, что после этого придётся потратить некоторое время, необходимое для освобождения от горшка, стиснувшего голову.
        К счастью, в детализированном описании навыка прыжок вслепую допускается. В полной темноте, с закрытыми глазами или даже вовсе без них можно переместиться туда, куда направлено лицо. Срабатывает при отсутствии значимых преград в выбранном направлении. Что это такое - непонятно, но Грешник предполагал, что раз дело происходит в воздухе, выбор места не настолько критичен, как на земле.
        Навык точно сработает, а уж метром выше запланированного окажешься, или парой ниже - невелика разница.
        Грешник едва не выронил телефон, когда тот завибрировал прямо в руке. Не сразу понял, в чём дело. Для активации, вроде бы, рановато. Или уже? Попробуй с такими приключениями определи, который час.
        Тварь, наверное, тоже что-то почуяла. Челюсти её зашевелились впервые за всё время, если не считать самое начало. Подались было вверх и вниз, распахиваясь, и тут же резко сжались, отчего Грешник едва не заорал и задёргался всем телом.
        Оказаться меж полотнами громадных пил, вот уже второй раз почти до кровавых ран впивающихся в тело многочисленными острейшими зубьями - испытание непростое и физически, и психологически.
        При этом шлему не повезло. Он и так едва на голове держался, повёрнувшись под немыслимым углом, а сейчас его и вовсе доконало. Завязку под подбородком Грешник не затягивал, вот и не удержала остатки изувеченной конструкции.
        «Стальной горшок» сорвался и полетел вниз, открыв то, что скрывал до этого. И Грешник разглядел всё внизу чуть ли не от горизонта до горизонта. Тварь, оказывается, любила высоту, к земле не приближалась, самые серьёзные горные вершины начинались в сотнях метров ниже.
        - Алло! Что с тобой?! Чего молчишь?! - донёсся до Грешника приглушённый голос.
        Голос знакомый.
        Да что за?.. Это же голос Рыськи!
        Разумеется, девушка никак не могла оказаться здесь. И на слуховую галлюцинацию происходящее тоже списывать не придётся. Очевидно, при движении громадных челюстей ладонь Грешника сработала непроизвольно: провела пальцем по экрану, приняла вызов.
        Поднести трубку к уху - невозможная задача. Но слышимость не такая уж и скверная, надо попробовать сделать всё, чтобы нормально поговорить.
        - Алло! Рыся, привет. Прости, я тут был немного занят.
        - Извини, - в свою очередь произнесла девушка любимое слово. - Я позже перезвоню, можно?
        - Когда позже?.. - протянул Грешник, жадно поедая глазами всё, что получалось разглядеть внизу. - Рысь, у тебя ведь только один звонок в день.
        - Ну завтра и перезвоню. Я просто поболтать хотела. Узнать, как у тебя дела. Тебе звонки нужнее, ты же там один. Извини, что отвлекла.
        - Вечно ты извиняешься… Дела у меня… и дела мои… В общем, всё хорошо. Живой и ладно. А ты там как?
        - Да нормально я. Мы пришли в посёлок, где торговцы есть. Из-за этого и нарвались на кастовых, тебе Тарк рассказывал.
        - Торговцы, это хорошо. Мне бы тоже не помешали…
        - Да я понимаю. Грешник, тебе надо срочно оттуда выбираться. Очень срочно. Ты так долго там. Это плохо.
        - Я как раз в процессе, Рыся. Ты даже не представляешь, как быстро я сейчас двигаюсь на север. Я не человек, я ракета, меня на коне не догнать.
        - Ну-ну, знаю я тебя. И про два рюкзака с добычей помню. И про волокушу. Еле плетёшься. Мы тут все переживаем за тебя, Грешник. Ты давай, выбирайся из пустыни, я в тебя верю. Мы все верим. Что там у тебя за шум непонятный? Еле слышно, как ты говоришь. Ураган, что ли?
        - Да так… ветер сильно поддувает. Внизу, вроде, зелень мелькать начинает, хороший признак, - заявил Грешник, пытаясь сменить тему, но при этом кое-что необдуманно выдав.
        - Внизу? Ты что, на горе? Куда ты там забрался? - затараторила Рыська.
        - Да пришлось высоко лезть, тут сильно задувает, - неопределённо ответил Грешник. - Похоже, я почти на другой стороне гор. Немного осталось. И раз зелень есть, значит и вода есть. Получается, я уже не робинзон пустынный, я выбрался. Правильного питания больше не будет, но не переживай за меня, я справлюсь. Вы там поосторожнее в посёлке. Сама помнишь: где торговцы, там часто весело.
        - Тут везде опасно, - ответила Рыська. - И что за правильное питание? Я не поняла, о чём ты.
        - Да всё о том же. Мы ведь с тобой корм, нас хотят съесть. Но и мы не беззубые, сами можем съесть любителей корма. Вот только в пустыне кастовых не было, так что пришлось мне питаться правильно, только тварями. До сих пор никого не убил. В смысле, людей не трогал. Ты поняла, о чём я?
        - Да поняла-поняла, - быстро ответила девушка и также торопливо добавила: - Грешник, у тебя там что-то неправильное. Не знаю что, но ты что-то скрываешь, не всё мне говоришь. Я ведь по звукам слышу. Это никакой не ветер. Это что угодно, но не ветер. И по словам твоим понимаю, это что-то плохое. Не заговаривай мне зубы, скажи быстрее: что там у тебя не так? Пожалуйста, скажи. Время заканчивается, быстрее говори, я ведь до завтра уже не позвоню. Спать не смогу, буду думать, что у тебя там случилось.
        Да уж, со связью здесь всё непросто. Лимиты заставляют общаться по телефону рублёными фразами, стараясь за короткое время вместить максимум упрощённого текста, где нет места эмоциям и пространным рассуждениям. Эдакая шаблонность разговорная формируется. Не будь разницы в голосах, из-за схожести может сложиться впечатление, что каждый раз общается с одним человеком.
        Для пауз в «телефонном шаблоне» тоже места нет, а это значит, что молчать, затягивая ответ, нельзя. Это станет лишней уликой доказывающей, что Грешник скрывает нечто нехорошее.
        Вот что можно ответить прозорливой девушке? Уж точно не правду. Зачем рассказывать, что оказался в клюве доисторической твари, которая тащит твою тушку неизвестно куда, но понятно, что намерения у неё не вегетарианские.
        Не стоит заставлять Рыську волноваться. Но и как успокоить, если у неё и интуиция женская работает, и прекрасно слышит, как могучие крылья шумно движутся, как воздух рассекает исполинская туша.
        На звуки урагана не очень-то похоже.
        Сглотнув предательский ком во рту, Грешник как можно увереннее заявил:
        - Рыська, всё будет хорошо. Даже не сомневайся, я скоро вас найду.
        - Да что там с тобо… - донёсся едва различимый голос, смолкнув на полуслове.
        Увы, девушка не из кастовых. Улучшенный пакет связи, приобретённый ею на стартовой площадке, продолжительные разговоры не допускает.
        Хотя почему увы? Это же к лучшему. Ведь Грешник не представляет, что ей отвечать. А она не отстанет, пока все подробности и не выпытает. И вряд ли получится обмануть, чует фальшь сразу.
        Нет, не нужны Рыське такие подробности. У неё там своих бед выше крыши, незачем в чужие вникать.
        Тем более, помочь Грешнику она сейчас не сможет при всём желании.
        Тварь между тем вела себя странно. Непохоже, что она реагировала на поведение добычи, внезапно начавшей издавать звуки. Что-то заставляло монстра торопливо изменять направление движения с резким набором высоты.
        Грешник попытался выгнуть голову, посмотреть, что там спереди по курсу. Ведь воображение шалило, рисовало высоченную гору, на вершине которой располагается гнездо размером со школьный стадион. И устроено оно, разумеется, из костей.
        Несимпатичная картина.
        Увы, гибкости в шее не хватало, обернуться никак не получалось. Зато, крутя головой, заметил кое-что другое.
        Ещё одна тварь. Грешник впервые видел такого монстра, глядя сверху вниз, но ошибиться невозможно. Летит парой сотен метров ниже, торопливо работает крыльями, тоже маневрирует активно. Похоже - преследует.
        С какой целью? Первым делом в голову пришёл очевиднейший ответ - вознамерился отобрать тушку Грешника. Чайки могут драться за рыбёшку, а этим гигантам подавай добычу покрупнее.
        Тварь, завладевшая добычей, расставаться с ней не желала. Отвернув в сторону, направилась прямиком на север, торопливо работая крыльями. Несмотря на все старания, набирала высоту неспешно. Может устала, может ноша сказывалась. Преследователь, похоже, полон сил, плюс его ничего не обременяет. Хорошо видно, что движется проворнее. Если ничего не изменится, минут через десять-пятнадцать поравняется по высоте.
        Если не быстрее.
        Монстр, тащивший Грешника, всё прекрасно понимал, пусть поначалу и казалось, что он не из догадливых, раз не разобрался, как избавиться от «занозы» в клюве. Так и уходил наверх потихоньку, торопливо разгоняя кожистыми крыльями разреженный на высоте воздух. В итоге забрался в такие выси, что на земле не получалось различать мелкие детали, а средние выглядели размытыми пятнами. Плюс болтанка мешала, из-за тряски всё сливалось, даже не понять, много ли там растительности, или она, едва появившись в ущельях, полностью исчезла. Зелень перестала просматриваться, в таких условиях её сложно отличать от камней.
        Преследователь тем временем сблизился метров на пятьдесят. Грешник смог разглядеть подробности внешнего облика и увиденное ему не понравилось. Если монстр подлетит вплотную и начнёт работать клювом, пытаясь вырвать добычу, можно пострадать.
        Очень сильно пострадать.
        Навешивать на себя отражения бесполезно. Клыки как начали, так и продолжают давить с такой силой, что в отдельных местах кровь проступила, а мускулатура одеревенела. Навык сочтёт текущую обстановку нападением и тут же разрядит щит. Да, величину минимальной угрозы, требуемой для срабатывания, можно отрегулировать. Вот только настраивается этот параметр изначально, при помощи телефона. А тот хоть и зажат в руке, находится вне поля зрения. К глазам никак не поднести, а вслепую разобраться с цифрами не получится.
        Надо было приобрести на стартовой площадке функцию расширенного голосового управления. Как раз для такой ситуации создана. Грешника отпугнуло описание, где говорилось о высокой вероятности проблем с пониманием запроса. Да и цена немаленькая.
        Зря сэкономил.
        Что остаётся? Если дело дойдёт до схватки монстров, придётся уходить прорывом и надеяться, что пока твари будут заниматься друг дружкой, удастся удалиться от них на приличную дистанцию, где догнать до падения на землю уже не успеют.
        Падение - тоже опасно-сложный момент, но там, глядишь, как-нибудь выкрутится. Есть кое-какие соображения.
        Монстр, считавший Грешника безобидной добычей, заодно полагал, что заботиться о его удобствах не нужно. Подпустив соперника на минимальную дистанцию, начал резво лавировать, устроив такой высший пилотаж, что желудок взбунтовался.
        Да тут мотало и кувыркало столь неистово, что даже железный вестибулярный аппарат не выдержит.
        Преследователь, начиная атаку, каждый раз оказывался перед пустым местом. А так как это не полноценные птицы с высокой манёвренностью, а прямолинейно летающие ящеры, оперативно изменить курс не успевал. Дистанция разрывалась, приходилось заново догонять, после чего добыча опять уходила из-под носа.
        И такая свистопляска раз за разом, до полного опустошения желудка, когда рвало уже не горькой желчью, а разреженным воздухом; до темноты перед глазами; до апатии, наваливающейся с непреодолимой силой.
        Той опасной разновидности апатии, при которой руки опускаются, а в голове остаётся одно желание.
        Хочется побыстрее умереть.
        Сколько эта пытка продолжалась, Грешник сказать не мог. Он чудом сознание не потерял от такой невероятной чехарды. Мало что видел и соображал. Даже удивился, когда в какой-то момент осознал, что болтанка от резких и неожиданных манёвров прекратилась, а внизу вместо земли тянется сплошной слой густого тумана.
        Да и не только внизу, - тварь залетела в облако. Нечастое явление над здешней пустыней, но и не фантастически-редкое. К тому же всё это время летающая рептилия двигалась на юг, внизу давно горы тянутся, а не пески, и здесь, возможно, метеорологическая обстановка совершенно иная.
        Преследователя не видно. И противный визг, который он то и дело издавал после очередной неудачи, больше не доносится даже издали.
        Оторвались?
        Похоже.
        Должно быть, летающий монстр подумал о том же, начал снижаться, держа крылья неподвижно. Наверное, устал в вышине двигаться с такой-то ношей. Сейчас переместится поближе к земле, где воздух плотнее и снова направится к своей цели.
        Вот только Грешнику с тварью не по пути. Настало время всерьёз задуматься о расставании. Куда бы ни двигалась рептилия, будет лучше оказаться от этого места как можно дальше.
        Ждать нельзя - это тот самый удобный момент, которого не хватало.
        ПРОРЫВ.
        Тело Грешника исчезло, тут же возникнув в сторонке. Всё, он свободен, если не учитывать власть гравитации.
        Подчиняясь ей, тело полетело вниз, кувыркаясь в воздухе. Грешник тут же потерялся в пространстве, не различал верх и низ, не сумев сходу выпрямиться перпендикулярно направлению движения твари. Изначально хотел так поступить, чтобы побыстрее затормозить об воздух и падать вертикально, а не под углом к горизонту, как это подразумевает вектор скорости, полученный при движении в пасти чудовища.
        Увы, навык инерцию не отменил. Грешник пусть и снижался, но продолжал лететь в том же направлении.
        Облака только снизу кажутся непроницаемо-густыми. На самом деле это, по сути, обычный туман, а он бывает жиденьким. Здесь не самый плохой случай, но всё равно за сотню метров падающего человека разглядеть можно.
        Нет возможности дожидаться облако получше. Да и бывают ли здесь такие? Неизвестно. Вот и пришлось брать то, что дают.
        Грешника немилосердно крутило, вытряхивая из желудка последние капли желчи. Но так даже к лучшему, он мог коситься во всех направлениях, высматривая тварь, и при этом пытаться разобраться с телефоном одной рукой. Вторая, увы, не работала. Толи просто одеревенела, пока её стискивали зубы монстра, толи серьёзно повреждена.
        Надо срочно вскрыть поясную сумку. Выбрать там кое-что подходящее для такой ситуации.
        Нет, не лук, он сейчас бесполезен даже на земле, ведь без второй руки стрелять невозможно. Надо достать один из самых ценных и при этом громоздких трофеев.
        Непросто возиться с телефоном в такой ситуации. Надо признать, у Грешника получалось это скверно.
        Скорее - вообще не получалось.
        Туман внезапно исчез, и Грешник, наконец, разглядел землю. Сердце дёрнулось одновременно от ужаса и радости. Там, километром ниже, расстилался зелёный ковёр, местами нарушаемый скалами, водоёмами и красноватыми проплешинами.
        Это не пустыня, это живая территория.
        Ура! Он дошёл!
        Действительно дошёл.
        Точнее - долетел.
        С радостью всё понятно, а вот причина ужаса находилась метрах в пятидесяти ниже. Там описывала круги тварь, оставшаяся без добычи. Шея гадины изогнулась, голова уставилась вверх. Дожидается, когда потеря вывалится из облака.
        Чёрт! Да как она так быстро здесь оказалась?!
        Как-как…У неё крылья есть, а не просто свободное падение, как у Грешника.
        Тварь его заметила, но положение у неё в этот момент оказалось неудачным, сходу броситься не смогла. Однако долго радоваться по этому поводу не придётся, разворачиваться начала торопливо и ловко. Зря на её манёвренность пенял, нет сомнений, что заминка отнимет не больше десятка секунд.
        Что делать? Добраться до содержимого хитрой сумки не получится, тварь нападёт раньше.
        Чёрт!
        Грешник торопливо потянулся к разгрузке и понял, что спрятать телефон тоже никак не успевает. Серьёзная система застёжек не подразумевает мгновенное использование даже при наличии пары рабочих рук.
        Одной справиться за отведённое время невозможно.
        Не придумав ничего лучше, чем сунуть телефон в карман штанов, развевающихся от потока набегающего воздуха, Грешник вновь потянулся к разгрузке. Спасибо, что пистолет не спрятан, болтается снаружи, удерживаясь на паре обкрученных липучек. Первую ослабил, со второй сорвал оружие резким рывком. Специально так закреплял, не намертво, дабы при необходимости воспользоваться оперативно. Наряду с обрезом эта кремнёвая дура - оружие мгновенного действия. Хороший аргумент на случай, если посреди пустыни рядом внезапно окажется что-то опасное.
        Здесь, конечно, не пустыня, но какая разница. Подготовка к опасной неожиданности пригодилась.
        Приятно держать в руке такую тяжесть. Но непонятно, способен ли пистолет на выстрел. Грешник зарядил его пулей, засыпал зёрнышки пороха на полку, прикрыл её латунным колпачком. Если сейчас его приподнять, встречным потоком воздуха выдует всё в тот же миг. Искра от кремня сама по себе заряд в стволе не воспламенит, ей требуется затравка, которой уже не будет.
        Что делать?!
        Сложный вопрос, когда до встречи с тварью остаются секунды. А ведь надо ещё как-то на неё навестись.
        И Грешник сделал единственное, что успел придумать. Отчаянно извернулся, выпрямившись головой в сторону атакующего монстра и выставив пистолет перед собой.
        Громадный клюв распахнулся за неуловимо-короткое мгновение до столкновения. И тут же сомкнулся, намертво сжимая добычу.
        Хотя не так уж и намертво. Зубы не вонзились в плоть, удержались на заблаговременно выставленных щитах. Пока Грешник падал через облако, времени хватило организовать полный пакет. Теперь в его распоряжении оставалось около секунды. Если не успеет снова подпереть челюсти ножом, клыки пронзят зажатое тело в десятках мест.
        Но ножа больше нет. Тварь избавилась от него, когда потеряла добычу.
        Ну да это не страшно, он уже не нужен.
        Спусковой крючок полагается нажимать плавно. Но не в таких случаях. Грешник дёрнул его со всей дури. Он знал, что при этом несложный механизм вначале приподнимает колпачок над полкой, и только затем освобождается курок. Там, в глотке твари, куда угодила выставленная вперёд рука, движение воздуха если и есть, то незначительное. Оно не должно успеть сдуть все зёрнышки пороха.
        Если они там вообще остались, эти зёрнышки.
        Перед лицом вспыхнуло. Всё нормально! Есть порох! Сработал. Загорелся на полке.
        Тут же грохнуло, дёрнуло руку.
        ПРОРЫВ.
        Грешник вновь оказался на свободе. И на этом всё: пистолет разряжен, энергии духа на ещё один прорыв не хватит. В запасе есть немного другой - для тела, её он торопливо вливал на постановку новых щитов, не переставая при этом оглядываться.
        Где же тварь?!
        Да вон она, уже метрах в пятидесяти. Непонятно, как сумела так далеко оказаться, потому что летает она сейчас скверно. Почти также неуклюже, как Грешник. То есть попросту падает, неуправляемо кувыркаясь, направляется прямиком к земле. Вроде пытается шевелить крыльями, но те почему-то поджаты, не распрямляются. И то и дело дёргается как-то странно, будто её током колотит.
        Несмотря на сложность ситуации, Грешник нашёл в себе силы злобно усмехнуться.
        Ну всё! Долеталась скотина зубастая!
        Подсознательно, сам не понимая каким образом, определил, что очередная попытка постановки щита не сработала. При этом полный комплект не набрался. Да, запасов энергии хватает уже на все пять с лихвой, вот только часть потратилась при последней атаке твари, пока Грешник торчал в её пасти.
        Хватит ли оставшихся, чтобы выжить?
        Тело развернуло, Грешник отставил левую руку в сторону, а правая, непослушная, сама приняла такое же положение. Внизу стремительно приближалась земля, до столкновения оставались считанные мгновения. И это всё, уже ничего не поделаешь, переместиться в другое место не получится.
        Да, можно попытаться забраться в разгрузку и ухватить камень телепортации - задача непростая, но осуществимая. Да только какой в этом смысл? Ведь потребуется контейнер, плюс активация у портала две с половинной минуты, причём всё это время полагается не сходить с места и никого не атаковать.
        Насчёт не атаковать - это запросто. А вот с первым - сложнее…
        Ну а сто пятьдесят секунд продержаться на одном месте - никак невозможно. Не так уж высоко его затащила тварь, чтобы две с половиной минуты падать.
        Сколько отражений заряжено, без телефона не понять, а лезть за ним уже некогда. Увы, Грешник ещё не идеально «сросся» с навыком, чтобы работать с ним стабильно и запросто без технических средств. То получается определить детали, то нет.
        Всё непредсказуемо.
        В любом случае Грешника ждёт жесточайший удар. И остаётся уповать лишь на то, что щитов хватит, что они выдержат, спасут, как спасали уже неоднократно.
        Вот что тут ещё можно сделать?
        Ничего.
        На что ещё можно надеяться?
        Не на что.
        Интересно, какую он скорость набрал? Сто километров в час? Двести? Смутно помнится, что вторая цифра ближе к истине.
        В очередной раз перевернувшись, Грешник уставился на стремительно приближающуюся крону дерева. В последний миг успел отчётливо разглядеть каждый лист, после чего влетел в густую тропическую зелень.
        Удар.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к