Сохранить .
Фастфуд Артем Каменистый
        Корм #2
        Его выдернули из родного мира для того, чтобы убить. Это общая участь для корма, насыпанного в кормушку для тех, кому на старте повезло чуть больше.
        Но всякий, у кого есть привилегии, помни. Он - особая еда! Еда, которая питается такими, как ты. Подумай об этом, когда захочешь за ним побегать.
        И да, если не передумаешь, бегать необязательно.
        Он сам тебя догонит.
        Содержание
        Артем Каменистый
        Фастфуд
        Люди, вы напуганы, вы растеряны. Вы безответно спрашиваете себя каждую минуту: «Где я? Что здесь происходит? Почему это случилось именно со мной?» И прекрасно понимаете, - мы стали свидетелями чего-то невероятного.
        И вот, оказавшись в центре непостижимо-грандиозных событий, чем вы занимаетесь?
        Чем?!
        Вы обсуждаете голую задницу!!!
        Господь, жги…
        Комментарий № 323 под тем самым фото
        Фастфуд - быстрая еда.
        Один из вариантов перевода (с английскогоfast food).
        Глава 1
        Помощь ближнего
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ВОСТОЧНЫЙ ТСОТ КХАЛУНГ
        Посмертное существование выглядело как-то неправильно. Никаких тебе котлов с кипящей серой или райских кущей, вечная беззвучная тьма тоже не просматривается. Ни атеиста такой вариант не устроит, ни верующего.
        Что здесь вообще происходит? И где это «здесь»? Непонятно. Грешник то выныривал из небытия, то снова погружался. Зрение почти не работало, или мало что различало во мраке загробного мира, а вот слух временами выдавал что-то связное.
        Мужской голос с надрывом жаловался на некие непонятные жизненные неурядицы; на то, что его в этом месте быть не должно; и на то, что здесь рано или поздно всем придётся стать разлагающимися трупами. В принципе, логично, ведь если дело происходит в царстве мёртвых, и потусторонние сущности, обслуживающие котлы, сковороды и прочие средства бесконечного страдания, обязаны всеми силами провоцировать негативные эмоции у потребителей их услуг. Однако для хвостатого и рогатого чёрта этот некто выражается как-то неправильно. Тот ведь не должен вести себя, как истеричка на взводе, а этот разве что на истошный визг не срывается. Нескончаемый поток упрёков, обвинений, сетований на судьбу и невразумительных потоков сознания.
        Странная какая-то нечисть. Психологически несостоявшийся нытик. Такого чёрта пошлёшь котёл с грешниками вскипятить, а он их прогонит в рай, напишет слезливыми соплями предсмертную записку и устроит акт самосожжения на казённых дровах.
        Спустя какое-то время Грешник начал различать не просто свет и тьму, а знакомые образы. Нет - это совершенно не похоже на ад. Густые заросли со всех сторон и сверху, куча ветвей, на которых лежит его неуправляемое тело, смутные силуэты нескольких человек, рассевшихся вокруг.
        Один из них почти непрерывно источает те самые сетования и упрёки:
        - А я вам говорил, нам нельзя здесь оставаться. Нельзя. Дальше надо идти. Теперь они точно за нами придут. Точно. Говорил же вам, я ведь…
        - Может давайте лучше немного помолчим и просто отдохнём? - в который раз попросил неизменно-вежливый, с нотками застенчивости, девичий голосок. - Ну пожалуйста, Шкаф.
        - Помолчать?! - чуть не заверещал Шкаф, срывающийся голос которого совершенно не гармонировал со столь внушительным прозвищем. - И как ты отдыхать тут собралась, а?! Да ты совсем головой думать не хочешь! Рыська, молчать тут как раз тебе надо, а не мне! Мы тут из-за тебя застряли! Ты хоть понимаешь, что нас всех перережут только из-за того, что ты голос подала?! Ты что, не могла просто промолчать?! Вот зачем нам это надо?! Зачем?! Вот что бы для него изменилось, пройди мы мимо?! Да он что так труп, что так!
        И так далее и тому подобное. На одной ноте: истеричный и по большей части непонятный поток слов.
        Нет, версия с адом и обслугой котлов откровенно неправильная. Это не чёрт, а чёрт знает что…
        К рассвету Грешник отчётливо осознал, что он всё ещё жив, и даже понял, где и с кем находится. Рассмотрел ближайшие окрестности в радиусе нескольких метров и оценил внешность людей, с которыми здесь оказался.
        С координатами не определился, но почти на все сто уверен, что этот пятачок среди зарослей расположен неподалёку от дороги, которая тянется от города к руднику. Смутно припоминалось, что руки сами, независимо от сознания, направляли машину именно к ней. Инстинктивно надеялся отключиться где-нибудь там, в безопасной зоне возле торговца. Это единственное известное Грешнику место, где можно отлежаться почти без риска, что тебя прикончит здешняя фауна или участники.
        Как бы там ни было, никуда он не добрался. Ранение оказалось чересчур тяжёлым, не справился с управлением, утопил машину в какой-то яме, откуда толи выкарабкался самостоятельно, толи ему помогли. Судя по отдельным обмолвкам, он находится в группе беглецов, вырвавшихся из загона после вечерних событий. Непонятно, как они пешком оказались здесь быстрее, чем Грешник добрался на колёсах. По некоторым высказываниям понятно, что дело обстояло именно так.
        Две девушки и парень: Рыська, Краска и Шкаф.
        Рыська - та самая, со спокойнейшим голосом, который подаёт нечасто. Самая молчаливая из троицы. Невысокая, с заметным дефицитом массы, но не тощая, просто хрупкое телосложение. Лицо из тех, про которые говорят - кукольное. Это даже во мраке заметно. Но это если напрячь воображение, потому что в данный момент она выглядит, как кошка светло-золотистой расцветки после грязевой ванны. Старается и здесь следить за внешностью, однако условия не располагают. На вид - задумчивая до заторможенности девочка из тех, которые усиленно грызут гранит науки по учебным заведениям. Живут учебниками, сторонясь разнузданных студенческий увеселений. Про таких говорят - «ботанка». Несмотря на нерядовые внешние данные - типичная серая мышка. Чуть причесать, одеть поскромнее, вручить очки в толстой оправе, и образ завершён. Такие работоспособные, но при этом замкнутые в себе барышни, нередко истязают себя диетами, беговыми дорожками, тратят уйму времени на причёски и уход за кожей в ожидании прекрасного принца на белом коне. Но обычно налёт наивности слетает у них после пары-тройки профессиональных козлов, для которых
подобные особы - лёгкая добыча.
        Странно. Рыська здесь смотрится неуместно. Такая личность должна умереть в первый день испытания. Как дотянула почти до четвёртого - загадка. Скорее всего - везение спасло.
        И везения ей потребовалось много.
        Краска - совсем другая. Никакой утончённости. Причёска у брюнетки короткая, но при этом похожа на разорённое воронье гнездо. И её такая деталь нисколечко не беспокоит. Ну а что ещё можно ожидать? Что после трёх суток экстремального выживания в душных тропиках без душа и расчёски на голове уцелеют шёлковые локоны? Смешно. То, что не тратит время на эти лохмы - прекрасно. Примечательная деталь, указывающая на полезные черты характера. Демонстрирует наглядно, что главное для неё сейчас не в том, как она смотрится.
        Правильно расставляет приоритеты.
        У Краски волосы изначально не просто недлинные, они ещё и выбриты на висках. Не сказать, что страшная на лицо, скорее симпатичная, но на любителя: выглядит излишне дерзкой, если не злой. И её это не напрягает, наоборот, пытается всячески подчёркивать. Даже в темноте Грешник сумел разглядеть агрессивную коллекцию татуировок, прикрытую майкой лишь частично. Голос резкий, слова произносит чётко, отрывисто, будто молотком в гробовую доску заколачивает. Фигура спортивная, и в отличие от Рыськи, Краска не ограничивалась бегом и всяческими легкомысленными «шейпингами», она явно злоупотребляла разнообразными силовыми упражнениями. Не сказать, что мускулатура профессионального бодибилдера, но заметно серьёзнее среднестатистической. Так что, хотя лишнего веса у обеих девушек не наблюдается, темноволосая смотрится куда внушительнее.
        И надёжнее.
        Шкаф - своего рода подобие Рыськи, только мужского пола. Трудно вообразить прозвище, которое подходит меньше. Да, высокий, может даже чуть выше Грешника, но худощавый до такой степени, что его впору начинать лечить от дистрофии. Лицо - угловатый череп, небрежно облепленный прыщавой кожей. Ради пущей брутальности отпустил бородку и сбрил волосы, но этим только навредил внешности. Выглядит, как изнурённый солитёрами и частично облезлый козёл.
        Именно Шкаф вёл себя, как эталонный невротик, который накручивает себя круглые сутки, но при этом не срывается в крики и потоки слёз. Вечно на краю истерики балансирует. Ни одного позитивного слова Грешник от него за всё время не услышал.
        Нытьё и упрёки, сопли и жалобы.
        Неприятный тип. И вообще, в целом троица не выглядит серьёзной и сплочённой. Вряд ли они смогут помочь.
        Но других нет, с кем-то надо начинать работать. Ставку Грешник решил сделать на Краску. На фоне Шкафа и Рыськи она смотрелась матёрой волчицей среди оленят.
        Когда лес начал подсвечиваться стремительным тропическим рассветом, Грешник, наконец, нашёл в себе силы и, уставившись на девушку, произнёс:
        - Краска, ты мой лук не видела?
        Все трое последние часы пребывали в заторможенном состоянии. Не спали, но и не сказать, что нормально бодрствовали. Погранично-дремотное состояние, то и дело прерываемое унылыми монологами Шкафа.
        Вопрос Грешника заставил троицу встрепенуться.
        - Да вы на это гляньте! Он живой! - воскликнул Шкаф и тут же поправился: - В смысле, он разговаривает.
        Рыська придвинулась, посмотрела с сочувствием, обернулась ко второй девушке:
        - Он про лук у тебя спросил. Я его не видела, а ты?
        - Да не было там никакого лука, - устало буркнула Краска. - Вон, дубина с железным концом была. Я даже не поняла сначала, что это. Думала, палка прицепилась, за ним волочится. Потом вижу, что она на петле держится. Нет, лука точно не было.
        - Да, дубинку я помню, - кивнула Рыська, и вновь посмотрев на Грешника, виновато пролепетала: - Извини. Мы лук не увидели. Твоя машина в канал упала. Ты вылез и рядом на берегу лежал. И там на тебя напали вараны. Мы их отогнали. Краска помахала палкой, и они отошли. Шипели сильно, а лезть боялись. Но до этого они успели тебя покусать. Не сильно, бронежилет не прокусили, только руки и ноги. Наверное, лук в машине остался. Извини, она утонула уже, мы не догадались сразу посмотреть. Там вообще-то не очень глубоко. Можно попробовать посмотреть. Но опасно, в той стороне дорога, там машины иногда проезжают. Да и вода, наверное, сильно мутная, в такой ничего не увидишь.
        Упоминание о варанах Грешнику не понравилось.
        Поморщившись, спросил:
        - Сколько раз меня укусили? Посмотрели?
        - Да они тебя всего изжевали, твари тупые, - прошипела Краска.
        Вежливая Рыська, вновь изменяя своей немногословности, ответила гораздо подробнее:
        - На левой ноге ниже колена два укуса, на ладонях ещё несколько, там непонятно сколько их. И ещё чуть выше правого локтя один, но самый сильный. И лицо чем-то порезано. Непохоже на укусы. Извини, не поняла, что это. Может стеклом побило, когда машина в воду упала. И ещё у тебя рана в плече. Это точно не укус, похоже на пулю. Бронежилет над ней пробит. Извини, я не смогла её нормально перевязать. Нечем перевязывать. Заткнула тряпочкой и снова застегнула бронежилет, чтобы прижимал её хоть немного. Он не в обтяжку на тебе сидит, но прижать получилось.
        Гм… А ведь Рыська всё же может быть полезна. Как заботливая медсестра она чего-то стоит.
        - Можно воды?
        - Извини, - совсем уж печально ответила девушка. - Воды нет.
        Пить хотелось, как никогда в жизни. Но раз нет, придётся потерпеть.
        - Как я выгляжу? - поинтересовался Грешник.
        - Да как дохлятина, - в своей обычной манере ответил Шкаф. - У тебя кожа от мяса отваливается. Я думал, ты уже помер. Да на тебя смотреть тошно, ты как зомби говорящий. Да мы тут все скоро будем, как зомби. Вот ведь попали…
        Не вслушиваясь в очередную порцию однообразных причитаний, Грешник призадумался. Похоже, кожа у него выглядит так же скверно, как и у встреченной на плантации парочки, покусанной варанами. Но, в отличие от них, он пришёл в сознание. И хотя чувствует, что вот-вот снова отключится, понимает, его случай чем-то отличается.
        Повышенная сопротивляемость к ядам? Но откуда ей взяться? Возможно дело в браслете. Грешник тогда сослепу тыкал по несколько раз по всей площади экрана телефона, в итоге влив в себя полный набор инъекций. Отравления и болезни у него на тот момент не было, но, похоже, действие антибиотика-детоксикатора после применения сходит на нет далеко не мгновенно. Он может и не в полную силу работал при нападении варанов, но какой-то эффект всё ещё давал. Потому и получилось вынырнуть из беспамятства.
        Но что дальше? Достаточно ли ослабленных остатков эффекта, чтобы справиться с заразой? По внутренним ощущениям не понять, но есть подозрение, что заражение всё равно доконает организм, просто процесс затянется.
        Ну да, сама логика смертоубийственного испытания не позволяет бесплатно выдавать участникам лекарство, наделяющее долгоиграющей защитой от различных опасностей.
        Следовательно, улучшение самочувствия, скорее всего - временный эффект. Возможно, на общем состоянии также сказывается ускоренное лечение раны. Наверное, под токсинами варанов процесс заживления движется не так быстро, как обычно, однако на месте он не стоит. Вот и возвращается сознание.
        Вот только яд тоже не бездельничает. Отрава медленно и уверенно расправляется с остаточными эффектами инъекции, всё сильнее и сильнее атакуя и без того изрядно потрёпанный организм. Вскоре Грешник вырубится окончательно и проснётся на стартовой площадке.
        И это - не самый скверный вариант. Но его следует избегать всеми силами, потому как второго алтаря воскрешения нет, да и неизвестно, как проходит процесс. В любом случае он займёт какое-то время, плюс может забросить в незнакомую местность. И придётся с ней знакомиться с чистого листа.
        А это потеря времени и лишний риск нарваться.
        Надо что-то делать.
        Грешник вновь посмотрел на Краску, затем отвёл взгляд, уставился вверх, глядя на макушки деревьев, уже подсвеченные восходящим солнцем, и без эмоций, будто диктор, вещающий с экрана банальные новости, произнёс:
        - Шкаф прав, вы все трупы. Вам не выжить.
        - Ну что за гадство… ещё один нытик на наши головы… - устало вздохнула Краска.
        - Но со мной у вас есть шанс, - невозмутимо продолжил Грешник. - Я здесь уже свой, я неплохо представляю, как всё устроено. Я могу выжить там, где вам делать нечего. Ещё до того, как сюда попал, я много чего умел. Я отсюда точно выберусь. И вас тоже смогу вытащить. Вместе уйдём. Если вы мне сейчас поможете, у вас всё будет хорошо.
        - Да чем мы тебе поможем? - скривился Шкаф. - Похороним, или что? Ты ведь скоро умрёшь. Все, кого вараны кусают, умирают. Мне рассказывали, как это происходит. Чёртовы ящерицы! Да тут везде какая-то хрень! Всё живое сожрать нас хочет! Тут так специально устроено. Даже обезьяны хищные. Обезьяны! Да как так?! Я согласен, мы все подохнем… все. И ещё…
        - Ты меня не слушаешь, я не собираюсь умирать, - перебил Грешник. - От яда варанов есть лекарство. В городе у меня остался рюкзак. В нём много полезного. Вода, еда, всякое добро. И ещё в нём есть особые таблетки. Их там две, а мне хватит одной. Она спасает от таких укусов, я уже проверял.
        - Где это в городе? - без интереса спросил Шкаф.
        - Чуть западнее центра недалеко от берега недостроенный отель. Он очень большой и высокий. Похож на чуть разогнутую подкову, в центре её стоит подъёмный кран.
        - Да, я помню это место, - кивнула Рыська, как-то странно покосившись на Грешника, будто не ожидала от него таких слов.
        Игнорируя её взгляд, он обратился ко второй девушке:
        - А ты помнишь, Краска?
        - Меня-то зачем спрашиваешь? Я тебе что, больше всех понравилась?
        - Угу. Влюбился с первого взгляда. Судьбу свою нашёл. И ещё я думаю, что ты точно справишься.
        - Справлюсь с чем?! - вскинулась девушка. - Ты что, решил, раз лежишь тут на последнем издыхании, все твои просьбы аж бегом все кинутся выполнять?! Нифига ты не угадал, я никуда не пойду! Уж прости, но я не настолько тупая, чтобы снова к ним попадаться. Да и Шкаф прав, ты труп. Ты выглядишь мёртвым. Тебе не выжить.
        - Там есть несколько телефонов, - отчаянно пытался завлечь Грешник. - Без телефонов переходить на другой ярус нежелательно.
        - Так мы и этот ярус не пройдем, - мрачно заявила Краска. - Нет, в этот город я больше ни ногой, хватит с меня. Пусть лучше вараны сожрут, лишь бы ни к этим тварям.
        - Согласен, туда пойти, это конец сразу, - охотно поддержал девушку Шкаф. - Тут оставаться, тоже нельзя, но там прикончат быстрее. И эти козлы радоваться будут. Ненавижу! Да лучше утопиться в том канале, чем к ним возвращаться! Парень, ты умираешь, тебе уже ничего не поможешь. Ты просто себя сейчас не видишь. Такие не выживают. Я вообще не пойму, как ты разговариваешь. Ты же вылитый покойник, ты полностью на него похож, и чушь какую-то несёшь. У тебя бред, ты…
        - А ты на себя смотреть не пробовал? Слащавый маменькин мальчик, который строит из себя канадского лесоруба, - не выдержал Грешник.
        Краска прыснула и тихо похлопала в ладоши:
        - Браво! У самой такое на языке вертелось. Опередил.
        - Здесь мамы нет, здесь ты не выживешь, - продолжил Грешник. - Хоть две такие бороды отрасти, это не сделает тебя суровым мужиком. Куда тебе деваться? На север хочешь, да? Но на дорогах тебя быстро поймают кастовые, а по лесу полно зверья. Тут дальше много всякого нехорошего водится. Я не про змей и насекомых говорю, я здесь такое видел… В общем, навидался. Забудь, тебе там не пройти. И тебе, Краска, тоже. Да, ты здесь самая крутая, не спорю, но этого маловато. Я был дальше, я знаю, о чём говорю. Со мной у вас есть шанс. Я не забываю тех, кому задолжал. Поможете мне, и я помогу вам выбраться. На всё, что угодно, пойду, но вас вытащу. Это моё слово. Если не хотите помочь, можете прямо сейчас начинать вешаться. Не так больно будет.
        - Я могу сходить, - неожиданно вклинилась Рыська.
        - Ты совсем чокнулась?! - изумился Шкаф.
        Девушка пожала плечами:
        - Ну кто-то ведь должен сходить. Он ведь правда умирает, что-то надо делать. У нас ведь даже воды чистой нет, а ему надо.
        - Никто тут никому ничего не должен, - неприязненно заявила Краска. - Если тебе нужна вода, иди к каналу. Там вараны как раз за завтрак собрались.
        - Из канала пить нельзя, - неизменно-вежливым голосом ответила Рыська. - Я хочу отсюда выбраться, значит, я дойду до отеля. Но где там искать этот рюкзак? Отель очень большой.
        - Вот же сумасшедшая идиотка… - Шкаф покачал головой.
        А Грешник, с сожалением покосившись на мускулистую Краску, от фигуры которой веяло ловкостью и уверенностью, мысленно вздохнул и перевёл взгляд на субтильную Рыську.
        Может она и славная девушка, но, увы, создана не для таких ситуаций. Всего лишь белокурое порождение цивилизации, для которой затяжной поход по обычному лесу в ясный полдень - серьёзнейшее испытание.
        К сожалению, она его единственная надежда. Других вариантов нет.
        Значит, придётся объяснить ей, где именно на стройке припрятан первый рюкзак. И на всякий случай рассказать про мусорный бак, в который сбросил второй, когда убегал от охотников. Там ведь тоже кое-какие трофеи есть, в том числе нераспечатанные контейнеры. Вдруг среди них затесался лишний детоксикатор. На случай, если главный тайник по какой-то причине окажется недоступным, пускай узнает и про второй.
        Да, это рискованно, ведь если девушку схватят по пути назад, Грешник не просто лишится всего имущества, у него шансов на спасение не останется.
        Ну а какие ещё варианты?
        Если Рыська не вернётся, ему не выжить.
        А покойнику имущество ни к чему.
        Глава 2
        Как ошибаются в людях
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ВОСТОЧНЫЙ ТСОТ КХАЛУНГ
        По поводу предположений насчёт нехорошей динамики развития ситуации Грешник оказался прав. С каждым часом ему становилось всё хуже и хуже. В итоге дошёл до совсем уж плачевного состояния. Реже и реже выныривал из забытья, а до затуманенного мозга всё труднее и труднее доходила самая простейшая информация. Вроде бы, Шкаф, разнервничавшись из-за ухода Рыськи, принялся жаловаться пуще прежнего. А может и нет, может так и продолжал делать это на одной заунывной ноте. Непонятно, мысли путаются. Краска попыталась обыскать ближайшие окрестности, но едва не наступила за змею, после чего желание исследовать лес у неё улетучилось. Однако реально ли это случилось, или в бреду привиделось - неизвестно.
        Рыська ушла и пропала. Полдень миновал, должна успеть за такое время обернуться, но где-то застряла. Шкаф начал в своё однотонное нытьё вплетать жалобы на то, что наивная дурочка отправилась туда, где ей делать нечего. Её там, разумеется, схватили злые люди, и теперь она прямо сейчас без умолка тараторит, выдавая координаты группы.
        К тому же выдаст она их, или нет, а смерть в любом случае уже на подходе. Сегодняшняя активация у Краски, вроде бы, своё отзвонила, а вот у Шкафа ещё всё впереди. И за ним непременно охотники заявятся, ведь он невезучий и при этом настолько притягательно-прекрасный, что его хотят абсолютно все.
        Вот под его монотонное нытьё Грешник в очередной раз вырубился надолго. Может даже до вечера. И полностью прийти в сознание уже не смог. Вроде бы иногда почти пробивался к реальности, что-то начинал соображать, но каждый раз чуть-чуть не хватало. Не доходил до стадии ясности мыслей, или хотя бы намёка на ясность. То ему казалось, что Шкаф ругается с Краской, то слышалось, что спорит с Рыськой, пытающейся тихим и неуверенным голоском в чём-то его убедить.
        Бред откровенный, ведь её здесь нет. Девушка пропала в городе. Или на гаков нарвалась и не сумела убежать, или охотники за головами перехватили, или что-то ещё помешало вернуться.
        Она поверила Грешнику, но у неё ничего не вышло.
        Это всё.
        Конец.
        До испытания алтаря воскрешения последние минуты отсчитываются. И сам умрёт, и Шкаф с Краской, скорее всего, не выживут. Без него их шансы стремятся к нулю.
        Сами выбрали такую судьбу. Досада гложет за то, что в город отправилась самая слабая, неприспособленная для опасных задач. Ведь у Краски реально был шанс, она будто создана, чтобы такими делами заниматься. В ней и воля просматривается, и прекрасная физическая подготовка. Доберись она до детоксикаторов, и Грешник смог бы вытащить отсюда всю троицу. Приподнял бы им уровни и прочие параметры, обеспечил навыками, сопроводил до границы яруса.
        Может он и не самый лучший человек, но и не моральный урод, себя не уважающий.
        Раз уж сказал, что поможет, значит поможет.
        Вот только кто бы ему помог…
        Смерть не пришла, зато пришёл очередной период частичного прояснения сознания. Это когда оно всё ещё замутнённое, но можно не сомневаться, что вокруг тебя реальность, а не навеянные бредом воспалённого мозга образы.
        Над Грешником сидела Рыська. И сидела не без дела, она меняла ему на голове нагревшуюся мокрую тряпку на прохладную. Девушка выглядела грязнее прежнего, лоб её пересекала наискось свежая царапина, но в целом она выглядела неплохо.
        Грешник попытался что-то сказать, но ни язык, ни губы не слушались.
        Заметив его усилия, Рыська прижала палец ко рту:
        - Тише. Лежи спокойно. Всё нормально, я принесла твоё зелёное лекарство. Ты его глотать не хотел, но с водой оно как-то прошло. Хочешь ещё воды?
        Грешник только и смог, что моргнуть в ответ.
        А когда вода полилась в рот, закашлялся и снова отключился.
        В сознание он пришёл уже на закате. И ощутил себя при этом не сказать, что здоровым, но и не калекой.
        Не веря в происходящее, чуть приподнялся, затем уже увереннее встал на колено, замер так на несколько секунд и, наконец, выпрямился, устойчиво удерживаясь на ногах.
        Рыська, лежавшая невдалеке на груде сорванных веток в позе побитой собачки, подскочила, уставилась изумлённо и растерянным голосом задала риторический вопрос:
        - Тебе что, лучше стало?!
        Грешник кивнул и, покачнувшись, ответил неуверенно:
        - Да я себя чувствую, как олимпийский чемпион.
        - Разве что по шахматам, - резонно констатировала девушка.
        - Нет, я реально чемпион. Я ведь не умер, это достижение.
        Ну да, для человека, тело которого неполные сутки назад увесистая пуля пронзила от плеча до живота, он выглядит фантастически.
        Ему сейчас в морге полагается лежать, а он поднялся на ноги без посторонней помощи.
        Осторожно, пытаясь не потревожить лишний раз левое плечо, начал расстёгивать бронежилет и понял, что рана почти себя не проявляет. Ощущается незначительная скованность, но нет ни боли, ни тошнотворного ощущения трущихся друг о дружку обломков костей.
        - Ты что делаешь? - спросила Рыська.
        - Посмотри, пожалуйста, что у меня с плечом, - попросил Грешник.
        - Я его замотала бинтами. Набрала их в аптеке, по пути. Извини, замотала плохо. Как смогла. Место неудобное. Хорошо, что бронежилет расстёгивается хорошо. Ты очень тяжёлый, одной мне его не стащить.
        - Хочется размотать назад. Интересно, что там. Я бы и сам, но надо глаза вывихнуть, чтобы осмотреть. Поможешь?
        Девушка кивнула и молча выполнила просьбу. В конце чуть скривилась, готовясь к неприятному зрелищу, но когда отмотала последний виток, уставилась недоумённо и сказала:
        - Это как?
        - Я не понял, ты о чём? - уточнил Грешник.
        - Извини, но у тебя в плече была уродливая дырка, а теперь она полностью закрылась. Рана больше на свежий шрам похожа. И ещё тут какая-то железка к бинту присохла.
        - Покажи-ка мне эту железку.
        Повертев в руках деформированную до неузнаваемости оболочку пули, непонятным образом через брюшную полость, грудь и плечо добравшуюся до входного отверстия, Грешник спросил:
        - Вода осталась?
        - Конечно. Я по пути ещё одну бутылку в магазине взяла. Больше не смогла, рюкзаки тащила, тяжело сразу два нести.
        - Я же говорил, лекарство в первом. Могла не ходить за вторым.
        - Ну да, говорил. Но ты тогда говорил странно. Почти бредил. Мог перепутать. Да и зачем второй там оставлять? Раз уж пошла, надо всё забирать.
        - Да, разумно, - признал Грешник. - Смой, пожалуйста, кровь. Посмотри хорошенечко, как выглядит рана.
        Место действительно неудобное. Пуля будто из уха вывалилась, упав на плечо не посредине, а в том месте, где оно примыкает к шее. Даже косоглазый ничего не рассмотрит, требуется помощь со стороны.
        - Да, рана странная, - задумчиво-отстранённо протянула Рыська. - Тебя когда ранили?
        - Вчера вечером.
        - А она выглядит так, будто это случилось месяц назад.
        - Реально месяц? - изумился Грешник.
        - Ну, извини… может и не месяц, но недели две точно прошло. Она совсем закрылась, заросла. Крови свежей нет, зарубцевалась.
        Грешник осторожно наклонился, так же неспешно покрутил корпусом. Неприятных ощущений в утробе при этом не возникло. Может он и не на пике физической формы, но внутренности в порядке.
        Восстановились всего лишь за один день после, скорее всего, смертельного ранения? Получается - так.
        Да уж, занятная здесь медицина…
        - Даже не знаю, как благодарить, - сказал Грешник. - Без тебя я бы не выкарабкался.
        - Не за что. Я должна была это сделать.
        - Ты ничего у меня не занимала, чтобы задолжать. А… понял. Ты, наверное, это к тому сказала, что я вас из загона выпустил. Да?
        - Из какого загона?
        - В котором вас держали.
        - Никто нас нигде не держал. Забыл, да? Нас привезли на ту стройку, о которой ты говорил. Поэтому я её запомнила. Мы тогда первый раз встретились. Ты там начал всех расстреливать из лука, а потом нас освободил. И мы оттуда уехали.
        - Так это были вы?! - дошло, наконец, до Грешника. - Я тогда никого не разглядывал, всё очень быстро случилось.
        - Ну да, мы, - подтвердила Рыська. - И ещё несколько человек с нами было. Ты что, правда нас не помнишь?
        - А я-то всё голову ломал, как же вы так быстро в лесу оказались? Ведь если из загона ушли, как смогли меня опередить? Непонятно. Так вот, оказывается, в чём дело…
        - Про загон я только от других слышала, сама там не бывала, - кивнула Рыська. - Тебя хорошо запомнила.
        - А я тебя нет. Говорю же, я вас тогда особо не разглядывал, мне не до этого было. Вы куда так быстро умчались? Почему меня не подождали?
        - Я не знаю. Это всё Шкаф, это он за руль тогда сел. Оттолкнул того парня, которого ты послал в кабину. Сам сел и сразу поехал. И представляешь, мы в тот же канал свалились. Там поворот неудобный, нельзя быстро ехать. Вылезли мокрые, вараны побоялись на такую толпу лезть, только шипели. Никто ничего не понимает, все перепуганные и злые. Некоторые почти сразу ушли по дороге, а мы остались. Сначала пытались вещи из машины достать. Там рюкзаки оставались и наши, и этих. Но в том месте глубоко, и вода после падения машины мутная, ничего не получилось. Потом обсуждали, что дальше делать, и тут мимо ты проезжаешь и почти туда же падаешь. Мы отогнали варанов, унесли тебя в лес, потом сидели тут с тобой. Я им сразу сказала, что нельзя тебя бросать, один ты не выживешь, тебе помощь нужна. Некрасиво так поступать. Ведь если бы не ты, мы бы уже… Ну, ты сам понимаешь. Отсюда чуть-чуть видно тот поворот, с которого в канал падают. Вон, если между тех кустов посмотреть. А с той стороны кусочек города видно. Несколько раз мимо проезжали машины, но к нам никто не полез. Странно как-то. Ну, ты же сам понимаешь,
что сидеть на одном месте здесь нельзя. Они иногда могли видеть наши телефоны, но не пришли.
        - А где Шкаф и Краска? - спросил Грешник, оглядываясь.
        Рыська помялась, виновато опустила глаза и печально промямлила:
        - Они ушли. Извини.
        - Ну ушли, так ушли. Ненормальные. Сами себе хуже сделали.
        - Нет, ты всё неправильно понял. Когда я вернулась, они сказали, что тебе ничего не поможет. Что ты всё равно умрёшь. Уже еле дышишь. И что теперь у нас есть еда, вода и всякие полезные вещи. С ними можно идти дальше. Они собирались оставить тебя здесь одного. Я начала уговаривать их так не делать. Тогда они начали ругаться, а потом ушли сами, без меня. Извини.
        - Зачем извиняешься всё время? Ты-то тут причём? Пусть идут куда хотят, скатертью дорога и ветер в спину.
        - Нет, ты снова меня не понял. Они всё унесли. Вообще почти всё. Оба рюкзака, дубинку твою, нож, все коробки оранжевые. Даже бронежилет хотели снять, но я на них за это орать начала. Они немножко поругались и передумали.
        Представить себе орущую Рыську так же непросто, как вообразить летающую черепаху. На редкость спокойная девушка, не верится, что она способна на громкие проявления эмоций.
        Грешник не стал напрягать воображение, вместо этого спросил:
        - Что у нас осталось?
        - Ну вот, воды бутылка есть. Вторую они унесли. И вот, консервов банка. Только как её открыть без ножа, я не знаю. Камень надо найти, им попробовать края обточить. Я видела такое в каком-то фильме. Но тут вообще нет камней, тут только земля и глина. Можно их дальше поискать, но я боялась тебя надолго одного оставлять. Ещё зажигалка есть, но костёр разводить опасно, это очень заметно. Да и зачем? Здесь не холодно.
        - Так они что, вообще ничего не оставили? - начало доходить до Грешника.
        - Ага. Почти всё. Вот, голову оставили, лежит, завёрнутая. Ужасная вещь. Не поняли сначала, что это, разворачивать начали, а она воняет. Не захотели брать. И сказали, что ты ненормальный, раз такое носишь. А я им сказала, что голова эта, наверное, для чего-то важного нужна. Просто так такое таскать не станут. Но они не поверили. Психом тебя обзывали. Думаю, они просто не захотели поверить, что такое зачем-то нужно. Им удобнее думать, что ты псих. Тогда легче тебя бросить.
        - Какие интересные у тебя дружки… Такие верные…
        - Они мне не друзья, - нахмурилась Рыська. - Я их вообще не знаю. Ты же понимаешь, тут люди какие-то озверевшие. Не все, конечно, но многие очень. Извини.
        - Снова извиняешься… За что? Уж ты-то точно ни в чём не виновата. А сама почему с ними не пошла?
        - Как это почему? - удивилась девушка. - Тебя же нельзя оставлять. Тут вараны везде ходят. Если на них шипеть в ответ и палкой махать, они не лезут. Если никто не будет их отгонять, они тебя съедят. Ты ведь без сознания, как ты их отгонять будешь? Никак.
        - Ещё раз благодарю. Ты умница. Без тебя я бы тут и остался. И чёрт с ними, с вещами. Забудь. Найдём другие. Слегка в себя приду, и поищем. А потом вместе пойдём на север. Я ведь сказал, что вытащу вас. Эти ушли, им я теперь ничего не должен, а вот ты здесь. Придётся слово держать.
        - Я очень хорошо запомнила, что ты обещал нас вытащить, на это и надеялась, - Рыська едва заметно улыбнулась. - Они тебе не поверили, а вот я доверчивая. И я помню тебя там, на стройке. Из кузова видела, как ты из окна высунулся и выстрелил. Вот…
        Рыська прошла мимо Грешника, нагнулась, выпрямилась, обернулась, протягивая лук:
        - Подойдёт тебе такой?
        - Где ты его взяла?
        - Там в городе целый магазин такого добра. Случайно на него наткнулась.
        Взяв лук в руки, Грешник попробовал его натянуть. Слабоватый, да и какой-то несерьёзный. Материалы не очень, зато много украшений. Скорее декоративный, чем боевой. Но как оружие против мелкой дичи использовать можно.
        - Стрелы твои они оставили, - продолжила девушка. - Лук этот я им не отдала, да и стрелять они не умеют. Вот и сказали, что стрелы мне пригодятся. Хорошо, что не забрали.
        - Дубинками они тоже бить не могут, но палицу мою прихватили, - угрюмо заметил Грешник.
        - Да, забрали. Я просила не трогать, но они не послушались. Краска почти ненормальная стала, злая очень. Она в самом начале натерпелась всякого, у неё нервы. Чуть драться на меня не полезла. Извини её. Она в загоне сидела, когда там грузовиком стену разломали. В загоне всякого наслушалась, много чего знает. Говорит, что дальше, за холмами, рудник есть. И что там торговец, у которого можно купить навыки. Он принимает всякие вещи, платит за них монеты. Но вещи должны быть с испытания, а не какие попало. Твоя дубинка как раз такая, на ней знак есть, и ещё она её телефоном проверила. Телефон один они мне оставили. И браслет. Вот, бери.
        Грешник, поколебавшись, спросил:
        - А ты знаешь, что без телефона проходить ярус нежелательно?
        Рыська кивнула:
        - Знаю, в своём телефоне прочитала, когда на берегу очутилась. И мне потом девочка одна рассказала, что баллы это важно очень. Ей кто-то из высоких каст выболтал это. Она сама тоже кастовая, но нормальная, из низших. Мы с ней вместе уйти отсюда хотели, но не получилось.
        - И ты всё равно телефон мне возвращаешь?
        Девушка пожала плечами:
        - Вообще-то ты его спокойно можешь у меня отобрать. И он не мой, он твой. Там ведь все вещи твои были. Извини Краску и Шкафа, они же и вправду думали, что ты не выживешь. Им страшно, они очень боятся снова попасться.
        Грешник покачал головой:
        - Ладно, если им на меня плевать, это я ещё понять могу. Зачем разоряться ради покойника. Но ведь могли тебе вещей побольше оставить.
        - Так их двое, а я одна. И они разозлились, когда я уходить отказалась. Уговаривали очень. Сам ведь знаешь, как бывает. Если кто-то не соглашается, многих это бесит.
        - Они себе хуже сделали, а не нам, - угрюмо заявил Грешник и, пролистав последние сообщения в телефоне, с трудом удержался от ругательств.
        Рыська как-то это определила, спросила настороженно:
        - Что-то не так?
        - Всё нормально. Кое-что прозевал, пока валялся. Не смертельно.
        Объяснять, что вчера, устроив дебош в лагере бандитов, заработал несколько ценных бонусов, не стал. Долго объяснять, да и нет смысла девушку расстраивать.
        Увы, но бонусы, как это уже бывало, оказались временными. Двадцать четыре часа предоставлялось на их активацию. Время прошло, надбавки впустую сгорели.
        Да уж, неприятно. «Вкусные» поощрения выпали. Даже то, что в качестве орудия убийства помимо всего прочего использовался автомобиль, к штрафам не привело. Или всё нормально, или кукловоды ради такого случая простили. Но как бы там ни было, это действительно не смертельно.
        Ещё раз попробовав натянуть лук, спросил:
        - Сможешь провести к этому магазину?
        - Конечно. Ты что, хочешь в город сходить?
        - А разве есть другие варианты? Нам сейчас деваться некуда. С пустыми руками по лесу ходить нельзя. С одним лидером макак я ещё справлюсь голыми руками, или палкой, а вот стая нас легко порвёт.
        - Этот лук что, совсем плохой? - спросила Рыська.
        - Против больших обезьян он не играет. Да и обезьяны, это не самая большая проблема. Так что придётся поискать оружие получше. Еда и вода тоже не помешают. И нужен нож, им можно дубинку нормальную вырезать, или копьё. Надеюсь, в том магазине получше лук найдётся. Ты не помнишь, там их много было?
        - Извини, я не сосчитала, они по всей стене висели. Штук пятнадцать, наверное. И ещё есть арбалеты и непонятные штуки. Я долго не лазила, там неприятно. На полу мертвец лежал, почти скелет.
        - Вообще-то они по всему городу лежат, - напомнил Грешник.
        - Да, лежат. Но всё равно неприятно.
        - Подозреваю, что это просто декорации. Имитации покойников. Тут всё сплошная декорация.
        - Может и так, - согласилась Рыська. - Но эта декорация смотрится очень даже реально. И пахнет отвратительно.
        - Ладно, собираемся, - подытожил Грешник. - Надо из леса выбираться, пока совсем не стемнело.
        - Сейчас? - нахмурилась девушка. - Идти далеко, а ты раненый. И яд, наверное, ещё не вычистился.
        - Местная медицина творит чудеса. Как-нибудь доплетусь.
        Единственный предмет повышенной ценности, оставшийся у Грешника после вероломного ухода парочки - это цепочка, которая так и болталась на шее. Выглядит невзрачно, потому и не польстились. Не догадались проверить телефоном. Он почти не сомневался, что Сяо за неё прилично монет отсыплет. Вырученных денег вряд ли хватит на основательную поправку пошатнувшегося материального положения, но самое необходимое приобрести, скорее всего, получится.
        Этот вариант Грешник рассматривал как резервный, на крайний случай. Очень уж не хочется расставаться с такой полезной штукой. Заменить биноклем, конечно, можно, но это получится неполноценный эрзац.
        Потому что столь эффективных и при этом невесомых биноклей попросту не существует.
        Это где видано, чтобы выдавало максимальное увеличение около двадцати крат, без искажений, без затемнений, без помех от тряски рук, с огромным полем зрения. И при этом тянуло меньше пятидесяти грамм.
        Не бывает такого.
        На втором месте - бронежилет. Спасибо Рыське, отстояла, не позволила стащить с «почти покойника».
        Бронежилет и выглядит скверно, и телефон показывает, что дела его не очень хороши. Потерял значительную часть прочности, обзавёлся дырищей на плече, сильно испачкан грязью и кровью.
        Третья по полезности вещь - разгрузка. Её тоже забирать не стали. Возможно, подумали, что из-за схожей расцветки она с бронежилетом составляет единое целое. Тоже сильно пострадала, но таскать можно.
        И самое приятное, - в запутанной системе кармашков Краска со Шкафом не разобрались. А Грешник кое-какую почти ничего не весившую мелочевку в них хранил. К сожалению, не всю складывал, да и многое пропало, но часть барахлишка уцелела.
        Шесть душ трёх разновидностей в данный момент вряд ли чем-нибудь помогут. Две малые пилюли лечения - уже веселее. Рядовой кристалл используется в крафте неизвестно чего, то есть сейчас тоже бесполезен, но продать его, наверное, получится. И, напоследок, три разрушителя, которыми разбираются предметы испытания на составляющие материалы.
        Вот и всё.
        Небогато, но и не полный ноль.
        После первого дня Грешника бедностью не удивишь. Он и тогда сумел выкарабкаться, а сейчас, с новыми познаниями, и подавно выкарабкается. Жалел только потерянные знаки уровня и универсальные символы развития. Да, их немного оставалось, но это всё же дополнительные крохи в развитии.
        А в таком деле крохи лишними не бывают.
        Больше всего, как ни странно, взбесила пропажа не самого ценного. Краска и Шкаф столь искренне хотели «отблагодарить» своего спасителя, что утащили оба ножа: и охотничий из разгрузки, и складной из рюкзака. Сотворить голыми руками хоть какое-нибудь оружие за ограниченный срок - задача нетривиальная. А если даже камня под рукой нет, она усложняется многократно.
        Поэтому в город Грешник отправился почти с пустыми руками.
        Если не считать увесистой палки с кое-как обломанными сучками. Неказистая, и древесина с гнильцой, но пару-другую ударов выдержит.
        Главное - не лупить со всей дури.
        Глава 3
        Ненормальный магазин
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ САЙНАТДАН
        По-хорошему, Рыську следовало оставить в лесу. Девушка лишь под ногами путается, и совершенно бесполезна, если придётся драться. Даже нет, не бесполезна, а сложностей прибавит, потому что в случае чего придётся не только себя вытаскивать, а и её.
        Двоих тащить тяжелее, чем одного.
        Но, с другой стороны, она наглядно доказала, что безобидно-кукольная внешность обманчива. Средь бела дня смогла пробраться в город и вернуться, не попавшись ни гакам, ни агрессивно настроенным участникам.
        А это что-то значит.
        Плюс нет уверенности в безопасности лесного лагеря. Точнее, Грешник совершенно в этом не уверен. Он не понимает, почему туда до сих пор не заявились люди из Бойни или им подобные головорезы. Ведь четвёрка жертв то и дело выдавала себя активациями. В распоряжении убийц была прорва времени, чтобы добраться до добычи.
        Однако никто не пожаловал.
        Возможно, у Бойни возникли какие-то проблемы. Или банда вовсе подалась на север, ведь вечно торчать на побережье не получится. За ней могли потянуться все прочие, и численность отморозков в городе резко снизилась.
        Ладно, пускай так. Но вараны, то и дело шелестевшие палой листвой со всех сторон, Грешника напрягали чуть меньше, чем вариант появления кастовых убийц. Слишком уж явный интерес к лагерю проявляют. Как бы ни накинулись на одиночную цель всей оравой. Кто знает, что у рептилий на уме, кукловоды могли заложить в них самые разные алгоритмы поведения. Забраться на дерево тоже не вариант - это царство обезьян. Да и тигр там легко достанет. А может и ещё кто-нибудь, не менее опасный. Одна сброшенная при линьке шкура от громадной змеи чего стоит. Грешник, наткнулся на неё вчера, когда шёл к городу. Не поленился, измерил. Почти семь шагов насчитал.
        И не факт, что это рекорд для местных пресмыкающихся. Полный список опасных обитателей леса на опушке не вывешен. Никто не знает, кто здесь водится.
        В общем, прикидывая и так, и эдак, решил, что оставлять Рыську одну нельзя.
        Не доверяя темноте, Грешник то и дело надолго останавливался, прислушивался, но ни разу ничего подозрительного не приметил. На то, чтобы пробраться через тесную застройку бедноватой окраины, ушло почти сорок минут.
        Дальше дело пошло веселее. Привёл Рыську в магазин, расположение которого хорошо помнил и заставил выбрать нормальные кроссовки, вместо того изодранного убожества, которое она носила. И там же девушка сменила одежду.
        Сам тоже скинул грязные тряпки, но выбрасывать их не стал. Они ведь у Сяо куплены, а предметы испытания можно очистить ремонтными марками, станут как новенькие. По прочности они заметно превосходят все известные Грешнику материалы для вещей повседневного ношения. Так что, пусть рваньё полежит в новом рюкзаке, который можно прихватить дальше по улице в ещё одном примеченном магазине.
        В хозяйственной лавке изготовил жалкое подобие копья, выстругав его из черенка от лопаты. Оружие неказистое, зато навык на него имеется, и оно куда лучше, чем пустые руки. К тому же против гаков такого вполне достаточно. Если, конечно, не забираться в логово к очередной королеве.
        Ножи, фонари, топорики, продукты и прочее-прочее приходилось прихватывать из встреченных по пути торговых точек. Шопингом занимались, пока не добрались до того самого места, откуда Рыська притащила лук. Даже перекусили по пути и, не экономя, запили поздний ужин соками и водой. Всё равно их много с собой не утащишь.
        Магазин, на который указала девушка, заставил Грешника напрячься. Что-то с ним не так. Неправильно. Странноватый ассортимент для такого места. Район бойкий, по всем улицам протянулись вереницы лавок с простенькой одеждой, пляжными принадлежностями, сомнительными снадобьями восточной медицины, фруктами, фаст-фудом, сувенирами и прочим.
        В таких местах даже самый завалящий хлам продаётся по безбожно завышенной цене, потому как район откровенно туристический, примыкающий к пляжной зоне. Поблизости нет традиционных домишек и лачуг для коренных жителей. Куда ни глянь: сплошные отели, торговые точки, кафе, ничем не примечательные магазинчики, массажные салоны и прочие традиционные насосы для выкачивания денег из заезжих отдыхающих.
        Вот зачем туристу тащить из тропической страны блочный лук? Он сюда приехал нежиться на солнце, плавать в тёплом море, дегустировать алкоголь в неумеренных количествах, вкушать экзотические блюда, да на достопримечательности любоваться. Опять же - какое-никакое, а холодное оружие, следовательно, при выезде могут возникнуть вопросы с таможенным контролем. И уж в ручной клади такой предмет пронести не позволят даже при самом либеральном законодательстве.
        Нет, оригиналы всякие встречаются, и на такие вещи покупатели найдутся. Но много ли их наберётся? Вряд ли. А район не из дешёвых, здесь приходится продавать лишь то, что бойко раскупается. Товар, на который не каждый день клиент находится - верный путь к разорению.
        Не зря глаз сразу зацепился за вывеску, что-то здесь действительно не так. Но что?
        Надо думать.
        Подходы к магазину удобные, внутрь проникли без проблем. Рыська с порога указала на стены:
        - Смотри, сколько всяких луков. Нескольких не хватает, вон пустые места остались. Кто-то здесь уже побывал, забрал.
        Грешник пробежался взглядом по не такому уж и богатому ассортименту, после чего задумчиво протянул:
        - Ищи что-то необычное…
        - Извини, я ничего не поняла. Необычный лук? Или что?
        Продолжая оглядываться, Грешник, не зная, как сформулировать только что оформившуюся мысль, спросил:
        - Как тебе этот магазин? Не кажется странным?
        - Ты же сам говорил, что здесь всё декорация. Для декорации очень даже нормальный магазин.
        - Понимаешь, кукловоды любой мелочи уделяют значение. Рыська, представь, что это очень хорошая декорация. Или даже не декорация, а всё практически настоящее. Допустим, идеальная копия реально существующего города. И ещё раз посмотри вокруг. Ничего странного не замечаешь?
        - Ну… не знаю даже. Я по таким местам никогда не ходила. Но мне кажется, тут маловато товаров. Немного луков, два арбалета и всякие рогатки. Ты видел, что на улице творится? Там всё забито всякими магазинчиками и палатками. И в них нет места свободного, кучи товаров везде. А тут такой большой магазин, и почти пустой. Может здесь не луками, а чем-то другим торговали.
        - Чем?
        - Ну, не знаю… Может героином каким-нибудь. Это точно окупит арендную плату, она в таких районах маленькой не бывает.
        - Да, насчёт наркоты дельная мысль, как это я сам не догадался, - кивнул Грешник. - Про аренду я тоже подумал. Да тут всяких странностей считать не пересчитать. Этот магазин смотрится, как мясная лавка продающая свинину на фоне главных святынь Мекки. Да у него даже стилистика вывески выбивается из ближайшего окружения. Везде иероглифы, а тут ещё и по-английски продублировано.
        - Тут у многих на вывесках на английском пишут, - возразила девушка.
        - Есть такое, - признал Грешник. - Но посмотри, какие здесь большие буквы. Английский текст на всю вывеску, а иероглифы мелкой строкой под ним жмутся. Так только в этом магазине сделано. Нет, тут точно что-то неправильно. Надо всё хорошенько осмотреть.
        В первую очередь изучили всё оружие. Благо, искать его не пришлось, всё на видных местах. Осмотрев товары, Грешник убедился, что предметов испытания среди них нет. То есть, стрелять из всех этих луков можно, а вот продать их Сяо или разобрать на ресурсы уже не получится. Плюс при охоте начисляются приличные штрафы на баллы с кармой и, возможно, на содержимое контейнеров. Это не лучшим образом скажется на добыче.
        Бронежилет изначально тоже не являлся ценной вещью. И это удалось исправить. Однако тогда у Грешника были преобразователи, а сейчас нет.
        Да он вообще пустой.
        Огромное «спасибо» Краске и Шкафу.
        «Необычное» обнаружилось на самом видном месте. Тот самый обглоданный скелет, лежавший посреди торгового зала, слишком уж вызывающе вытягивал костяную руку. Будто указывал на то, что некогда держал в ладони, а теперь прикрывал это остатками пальцев. Вспомнился «Остров Сокровищ» Стивенсона, когда капитан Флинт сделал из бедолаги Ника Аллардайса указатель на зарытые сокровища.
        Под обгрызенной ладонью обнаружилась карта-ключ для электронного замка. Такие любят устанавливать в отелях и на дверях офисных зданий.
        Рыська, увидев находку Грешника, заметила:
        - Замок здесь на входе обычный, механический. Может это турист из отеля? Там такие ключи часто.
        - Здесь всё похоже на настоящее, но это не так, - задумчиво ответил Грешник. - Весь этот город сплошная обманка. Декорация, но декорация очень качественная. Магазин странный, он совершенно не вписывается в картинку, у него даже вывеска ненормальная, это издали в глаза бросается. И в этом магазине нет следов разгрома, зато есть скелет. Смотри, как он лежит: вокруг чисто, нет крови. А она должна быть, нельзя обглодать человека и оставить пол вокруг него чистым. Выйди на улицу, посмотри, вокруг костей всегда потёки засохшей крови. А ещё у скелета под рукой лежит карточка-ключ. Всё это как-то странно. Хотелось бы посмотреть на замок…
        С этими словами Грешник с силой топнул. Пол, прикрытый линолеумом, отозвался негромко, но даже такого звука может оказаться достаточно, если поблизости находятся гаки.
        - Ты что делаешь?! - испуганно вскинулась Рыська.
        - Ищу дверь с замком под этот ключ. И ты тоже ищи, не отвлекайся.
        Искомое обнаружилось быстро, - идея Грешника с проверкой пола сработала. Вначале при простукивании отозвалось обширное пустое пространство, затем оказалось, что линолеум в этом углу не закреплён. Достаточно потянуть податливый плинтус, и можно отогнуть в сторону огромный пласт.
        Под ним находился дощатый настил, тоже незакреплённый. Разобрать его - две минуты работы.
        И вот уже Грешник с Рыськой стоят над крутой лестницей, спускающейся к крохотной площадке с единственной дверью.
        И дверь эта выглядит мощно. Не просто металлическая, а основательная, чуть ли не танковая броня. Похожие в бомбоубежищах ставят, чтобы атомный взрыв выдерживали. Над рамой горит крохотная красная лампочка, зловещего света которой едва хватает, чтобы различить тот самый замок, открывающийся картой.
        Откуда здесь электричество - это один из тех вопросов, которые Грешника давно уже перестали волновать. По городу там и сям горят уличные фонари, и кое-где светятся окна в домах. Может аккумуляторы их питают, подзаряжаясь днём от солнечных батарей; или в этом сумасшедшем мире хоть все провода перережь, а некоторые устройства не обесточишь.
        Неважно. Важно то, что у Грешника есть ключ, открывающий хитроумно спрятанную дверь. С учётом вывески над этим местом и ассортимента товаров, это намекает на кое-какие перспективы.
        - Как ты думаешь, что там? - спросила Рыська.
        - Мусор подсовывать с такими сложностями не вижу смысла. Почти уверен, там что-то ценное, - предположил Грешник.
        - Тогда чего мы стоим?
        Он покачал головой:
        - Опасно. Ценности здесь таким, как мы, просто так не раздают. Их может кто-то серьёзный охранять. А у нас из оружия только палка заточенная.
        - Тогда может ну его? - напряглась Рыська.
        Грешник снова покачал головой:
        - Краска и Шкаф ничего нам не оставили. Нам много чего понадобится, и я почти уверен, что в этом месте мы можем неплохо подзаработать.
        В дверь кто-то с силой стукнул с другой стороны, заставив обоих дёрнуться.
        - Вот видишь, - хищно усмехнулся Грешник. - Я был прав. Дверь тяжёлая, а ударили солидно. Там кто-то очень непростой засел, и охраняет он что-то полезное.
        - Извини, но до меня так и не дошло, что мы вообще здесь делаем? Если ты с самого начала всё знал, зачем мы столько времени потеряли? Нас только двое, и у нас нет оружия. Так какой в этом смысл? - окончательно запуталась девушка, испуганно косясь на зловещую дверь и не понимая хитросплетений замыслов и предположений Грешника.
        - Затем, что главное оружие всегда при нас, - он выразительно постучал себе по лбу и направился к выходу.
        К непростой процедуре открытия двери приступили почти через два часа. К этому времени некто неизвестный, находившийся по другую её сторону, перестал подавать признаки жизни. Больше не реагировал на возню парочки: или выдохся, или до него, наконец, дошло, что это занятие бесперспективное.
        По-хорошему, Рыська права, нарываться на новые приключения чревато. Нормального оружия нет, браслет всего лишь один, да и тот разряженный, с медикаментами тоже негусто. А тот, кто скрывается за дверью, ничем не мешает и вряд ли самостоятельно выберется. Вот пусть и дальше там сидит, нечего к нему соваться.
        Но ведь если качественное оружие и прочее не добыть или не заработать деньги на его покупку, оно так и не появится. А деньги или предметы, которые можно обменять на приличное количество монет, из слабых противников добываются плохо.
        Здесь, в магазине, достойным луком не разживёшься. Если такие и были, их уже успели растащить. Остался хлам, который разве что на стену для красоты вешать. И, естественно, всё это обычные предметы, не относящиеся к испытанию.
        В общем, с оружием надо что-то решать. Как и со всем прочим. Предательский уход Краски и Шкафа привёл к тотальной нищете по всем позициям. В обстановке, когда многочисленные противники продолжают развиваться и обзаводиться полезными вещами, оставаться голым и босым недопустимо.
        Так что, риск есть, но он оправдан, ибо без него вопрос поисков достойного вооружения может растянуться на неопределённый срок.
        В некоторых уличных торговых точках уважали обычай прикрывать ценные товары шторками из капроновых сетей. Этих «шторок» Грешник с Рыськой натаскали не один десяток, соорудив из них подобие многослойного невода. Дерни за верёвочку, и коварный завал обрушится на всякого, кто выскочит из потайной двери.
        Но этим подготовка не ограничилась. Из ножки стола Грешник смастерил увесистую дубину, ввинтив в её конец несколько десятков шурупов, чуть-чуть не докрутив их до конца. На полу разложил две петли из тонких стальных тросов, найденных в том же хозяйственном магазине, где разжился древком от лопаты. Такой же, только побольше диаметром, спас его от тигра.
        Вот и здесь лишними не будут.
        И в завершение развесили перед дверью несколько дырявых пакетов, в которые ссыпали все найденные в соседнем магазинчике запасы острых специй. Стоит такой мешочек потревожить, и смесь перцев посыплется из многочисленных отверстий, устроив внизу термоядерное облако, способное выжать море слёз.
        Оценив масштабы приготовлений, Грешник наметил ещё пару-тройку способов безнаказанно навредить тому, кто скрывается за дверью. Но все они требовали немалых затрат времени, да и некоторые материалы придётся поискать. А ведь ночь длится не вечно, так и до рассвета можно дотянуть, а там и бандиты подтянутся.
        Пора сказать своей жабе «хватит». И нанести последний штрих на картину.
        Надо как-то раскрыть дверь, но только сделать это сверху, находясь на безопасной позиции. Стоять перед ней в тот момент, когда она распахнётся, это надёжный способ заработать порцию новых неприятностей.
        Для чего, спрашивается, потратили время на серьёзные приготовления, если в итоге придётся столь глупо подставляться?
        Чуть потянув за верёвку, Грешник понял, что дверь не просто так выглядит солидной, она действительно непростая. Поднапрягся, заставив её, наконец, заскрипеть. Створка сдвинулась на пару сантиметров и замерла.
        Ему нетрудно и дальше её распахнуть, но лучше подождать, предоставляя инициативу тому, кто так упорно ломился изнутри.
        Однако неизвестный почему-то не торопился, хотя не услышать скрип сложно. Оглох? Уснул? Задумал какое-то встречное коварство? Что бы там ни было, спускаться Грешнику не хотелось. Там, в узости неудобно-крутой лестницы, он окажется в невыгодном положении. Даже начал подумывать, что пора завязывать с этой затеей. Да, потерянное время жаль, но есть предел риска, за который он переступать не готов.
        Повернулся к Рыське, дабы поделиться со спутницей новыми мыслями, и тут началось то, ради чего всё это затевалось.
        Створка содрогнулась от мощнейшего удара, с грохотом распахнулась, врезавшись в стену и отфутболив при этом несколько мешочков, из-за чего внизу расползлось едкое облако из распылённых специй. По ушам ударил злобный и на удивление знакомый рёв, заставивший Грешника похолодеть.
        Это снова он! Тот чёрный тигр с красными полосками!
        При первой встрече с громадной кошкой Грешнику сказочно повезло. Но два везения подряд - это чересчур, рассчитывать на постоянство удачи нельзя.
        Однако сейчас заработали тщательно подготовленные ловушки, а не голая удача. Тигр последовательно вляпался во всё, что для него подготовили. От души нюхнул перца, из-за чего грозный рык моментально сменился на болезненный хрип. Влез обеими лапами в стальную петлю, рванул вверх по лестнице, натягивая трос и заодно наматывая на себя одну за другой развешанные сети.
        Силищи у зверюги уйма. Несмотря на все преграды, её хватило на то, чтобы добраться до верхних ступенек. Из-за обилия сетей зверь теперь походил на исполинский кокон куколки-мутанта, но его сдержало не это. Остановился он по другой причине, - трос натянулся.
        Порвать стальной «поводок» - чересчур даже для такой зверюги. Схватка в мастерской это доказала.
        Грешник, стоя над лестницей сбоку, примерился, выждал, когда при очередном рывке туша удачно извернётся, после чего со всей дури вонзил под переднюю лапу самодельное копьё. Всего лишь примитивная деревяшка, зато увесистая, крепкая и достаточно острая, а удар нанесён в правильное место. Не зря ведь в своё время не поленился осмотреть и ощупать тушу первого зверя. Прикидывал на случай новых встреч, где у них можно рассчитывать на слабину, а куда бить нежелательно.
        Острие, не встречая сопротивление костей, глубоко вошло в мясо. Тигр завизжал не по-кошачьи, а как избиваемая собака, задергался неистово, но этим лишь помог расширить рану.
        Грешник выдернул из неё остриё, вслед за ним вырвалась струя крови, окропив ноги вскрикнувшей Рыське. И тут же нанес ещё один удар. Столь же правильно рассчитанный, но, увы, не такой удачный.
        Копьё преломилось с треском. Жалкий обломок засел в ране, а в руках у Грешника осталось древко.
        Отбросив его, схватился за дубинку. Размахнувшись, жестоко врезал зверюге по носу. Действовал интуитивно и не прогадал. Хищник резко смолк, от сильнейшей боли у него голос пропал. Неловко попятился назад, не удержался на спутанных лапах, завалился, ещё больше зарываясь в сети.
        А Грешник ударил ещё раз, уже в висок. С хрустом дробя кость и сминая шляпки тщательно ввинченных шурупов.
        Никчемное оружие, его не жаль, пусть хоть в щепки разлетится, лишь бы с пользой для дела. Исход схватки уже очевиден. Если проломить череп не получится, зверь всё равно умрёт от потери крови. Первая рана повредила артерию, а может и не одну, оттуда как из брандспойта хлещет. Минута-другая, и тигру станет очень нехорошо.
        С расчётами Грешник ошибся. Очередным ударом дубина попала в стык костей. Череп не выдержал, и оружие прорвалось внутрь, вдавливая обломки черепа в мозг.
        Готово.
        Перебравшись через затихшую тушу, Рыська чихнула, хапнув носом перца и чуть не завалилась, изо всех сил пытаясь не наступить в огромную лужу крови, разлившуюся перед дверью.
        А ведь перед этим хладнокровно прошлась по ступенькам, сменившим цвет на багровый. Там незапачканных мест почти не осталось, но великую чистюлю она из себя не строила.
        - Осторожно, тут падать опасно, - предупредил Грешник. - Постой здесь.
        Девушка молча кивнула и оглянулась, с опаской покосившись на мёртвого зверя.
        Грешник прищурился, задержал дыхание, подошёл к двери, шагнул за порог и замер, внимательно изучая открывшуюся картину. Тайный подвал оказался немаленьким, сравнимым по площади с площадью магазина. Квадрат со стороной метров в семь-восемь, стены задрапированы красной тканью. Местами она туго натянута, местами болтается свободно, местами выглядит потасканной занавеской для душа. На высоченном потолке установлены четыре светильника, причём горят они тускловато, из-за чего в помещении сумрачно. Но глаза, привыкшие к ночной темени, прекрасно различают все детали.
        Убедившись, что ничего подозрительного не видать, Грешник шагнул к центру и пуще прежнего закрутил головой. Кажущаяся пустота подземелья его не успокаивала. За тканью, что прикрывает стены, может скрываться что угодно: от сундуков с несметными сокровищами, до шайки Бойня в полном составе.
        К тому же его что-то беспокоило. То, что не получалось сформулировать. Здесь ведь что-то не так, что-то неправильно. Голова работала на пределе возможностей, глаза лихорадочно шарили по сторонам, не пропуская ни единого пятнышка на ткани, ни одной складки. Но, несмотря на лихорадочную работу мозга, Грешник никак не мог понять, что именно заставляет его волноваться. Ведь, как ни вглядывается, ничего подозрительного не замечает.
        И тут его будто молотом по голове приложили.
        Баран! Дело ведь не в том, что здесь есть, дело в том, чего здесь нет!
        Может этот мир и сумасшедший, но даже ему приходится подчиняться здравому смыслу, когда речь заходит о физиологии. Этот тигр был заперт здесь, как минимум, несколько часов. Скорее даже дней. Ведь до сих пор никто не рассказывал о том, что такие звери встречаются в городе, следовательно, он мог сидеть в подвале с самого начала испытания.
        Тогда почему нет следов жизнедеятельности? Тут ведь даже запах звериный почти не ощущается, чуть ли не полная стерильность.
        Тигр что, сам за собой убирал?
        Или это делал кто-то другой?
        Грешник проворно крутнулся на пятке, намереваясь развернуться и пулей вылететь из зловещего подвала.
        И краем глаза успел уловить, как ткань за спиной дёрнулась, разлетаясь в стороны и открывая проход для того, кто за ней скрывался.
        Глава 4
        Честность
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ САЙНАТДАН
        Грешник вполне успевал выскочить на лестницу, при условии, если противник не окажется быстрее среднестатистического человека. Однако сыграла не скорость, а оружие.
        Спортивного сложения человек в чёрном одеянии, в обтяжку прикрывавшем почти всё тело и с маской того же цвета, появился не с пустыми руками, а с чудно выглядевшим арбалетом, заряженным частоколом болтов. И нырнуть под их залп Грешник уже никак не успевал.
        Грудь и бок укололо электрическими разрядами, - сработало отражение. Мышцы судорожно дёрнулись лишь на миг, но при столь экстренном развороте этого хватило. Потеряв равновесие, Грешник завалился. Но упал расчётливо, управляемо, на спину, намереваясь быстро вскочить.
        И вот тут уже вмешалась скорость. Противник оказался быстрым. Чертовски быстрым. Грешника спасло то, что с похожим он уже сталкивался в первую ночь. Углядев, что стрелок отбросил громоздкий арбалет и, подскочив, молниеносно выхватил кое-что другое, успел довернуться и повторить старый трюк. Удавка, вместо того, чтобы затянуться на шее, захлестнула предплечья. Спасибо, что догадался не накидывать на себя новое отражение, ведь против оружия постоянного действия оно бессмысленно.
        Однако этот душитель оказался не чета первому. И телосложением посерьёзнее, и экипирован получше, и соображает быстрее. То, что атаковать придётся не сзади, а лицом к лицу, его тоже не смутило, несмотря на то, что оружие подразумевало именно такое использование. Тут же, без заминки, навалился, жестоко задергал удавкой туда-сюда, торопливо перепиливая повязки на предплечьях. И если бы только их. Увы, у Грешника из-за Краски и Шкафа даже шлема не осталось, затянутую стальную струну позади и по боками сдерживали лишь волосы на голове. И сдерживали скверно. Зазубренный металл добрался до скальпа над ухом, заструилась первая горячая струйка.
        Напрягая все силы, Грешник попытался развести руки в стороны, но «коса нашла на камень», противник оказался, как минимум, не слабее. Легко удерживал позиции, разве что перестал трепыхаться с прежней интенсивностью. Но при этом издал злорадный смешок, намекая на уверенность в победном для него исходе схватки.
        Ну да, пусть и не сзади душит, но позиция всё равно выгодная. Упёрся коленом в грудь, уставился лицом в лицо, даже врезать его лбом из такого положения не получается. Голая сила против силы.
        Вот только на стороне одного из противников работает гибкая «пила», а у второго её нет. Затягивать поединок на таких условиях - это гарантированный проигрыш.
        Грешник приготовился было извернуться, дабы попробовать пустить в дело ноги. Надо их подтянуть к корпусу, попытаться упереть в тело душителя. Глядишь, и что-нибудь выгорит.
        Но тут за спиной посмеивающегося противника показалась Рыська. Девушка выглядела не перепуганной, а предельно сосредоточенной. Широко разведя руки в стороны, она молниеносно их сомкнула, будто собираясь устроить аплодисменты. Но только хлопнула при этом не в ладоши, а душителя по ушам.
        Конкретно приложила: крепко и неожиданно, заставив противника дернуться так, что удавка едва не сорвала с Грешника клок скальпа. И тут же давление чужих рук ослабло.
        Миг, и Грешник развёл локти, торопливо выворачивая руки из петли. Ещё миг, и вбил большие пальцы в глаза душителя. Тот второй раз за схватку подал голос. Но уже не веселился, а мычал, пытаясь отшатнуться. Однако удавка, прикреплённая к запястью, теперь играла против него, не позволяя отступить.
        А Грешник ухватился за стопор коварного оружия, отжал его, посильнее развёл руки в стороны, освободился, наконец, полностью и создал себе пространство для добротного замаха. Удар локтем в лицо, ещё удар. Перехватить противника за затылок, удобно подставить голову и с хрустом врезать лбом по носу. Первому душителю это не понравилось, вот этот тоже не обрадовался. «Поплыл», начал оседать на пол.
        Рыська торопливо протянула дубинку. Ухватившись за рукоять, Грешник примерился и врезал с такой силой, что затрещало и дерево, и кости. Повторил удар ещё раз и, вновь замахиваясь, замер, а затем расслабленно опустил оружие.
        Контейнер появился.
        Бой окончен.
        Не доверяя подвалу, уже однажды обманувшему, Грешник торопливо промчался по периметру, срывая ткань со стен. За ней обнаруживались стеллажи, заставленные картонными ящиками и небрежно оштукатуренная кирпичная кладка. Лишь с одной стороны оказалась распахнутая клетка для крупного зверя, рядом с ней стояла низкая лежанка, за которой располагался примитивный санузел.
        Никого нет. Разве что зверь размерами не больше енота может скрываться в ящике.
        Бой действительно окончен.
        Рыська, заглянув в очередной ящик, задумчиво произнесла:
        - Снова маслины. Интересно, зачем ему столько маслин?
        - Кому?.. - рассеянно уточнил Грешник, изучая содержимое выпавшего из тигра контейнера.
        - Как это кому? Этому, с петлёй из проволоки зубастой. Которого ты убил и занавеской накрыл. Тут везде только корм для кошек и эти маслины. Получается, корм для тигра, а маслины для себя. Одни маслины ел, что ли?
        Грешник отвлёкся от увлекательного занятия, посмотрел на девушку очень серьёзно:
        - Рыська, что с тобой?
        - В каком смысле? - не поняла девушка.
        - В прямом. Что-то с тобой не так. Я думал, у тебя истерика начинается. Думал, что тебе посидеть надо, немного успокоиться. Это нормально после того, что здесь было. А ты спокойно спрашиваешь про какие-то маслины.
        Девушка пожала плечами:
        - Да я по жизни спокойная. Нет, мне, конечно, неприятно. Ну и что? Переживу. А с маслинами просто интересно. Их ведь правда очень много. Зачем столько?
        Грешник, неотрывно глядя на спутницу, начал понимать, что это не притворство. Она действительно не делает трагедию из того, что отсюда тигр-людоед выскочил, затем душитель коварно напал, чуть не оставив её без защитника. А теперь по центру подвала под окровавленной занавеской лежит мертвец, и это тоже нисколечко не напрягает.
        С ней или что-то не так, или она чересчур хладнокровная. Что, в принципе, тоже ненормально. А ненормальность - это плохо. Кто знает, чего от такой спутницы дальше ждать.
        С трудом отвёл взгляд, вновь занялся трофеями, ответив, наконец, на вопрос:
        - Рыська, не забивай себе голову маслинами. Это место ненормальное, не относись к нему серьёзно. Не надо о таком много думать, так ведь и спятить недолго. Да и какая разница, чем они тут питались? Мы их победили - это главное.
        - Не мы, а ты.
        Грешник покачал головой:
        - Не спорь, ты мне здорово помогла.
        - О! А тут ещё один контейнер! - обрадовалась девушка, вытаскивая оранжевый чемоданчик столь приличных габаритов, что едва уместился в немаленьком картонном ящике.
        - Надпись «Находка» есть? - уточнил Грешник.
        - Да, есть. Откуда о ней знаешь?
        - Находил уже похожий, в логове крутого гака. Что-то вроде награды за зачистку опасного места.
        - Интересно, какие у них уровни? - заинтересовалась девушка.
        Грешник протянул ей телефон с открытыми последними сообщениями:
        - На, посмотри.
        Изучив невеликий текст с набором цифр, Рыська воскликнула:
        - Ого!
        - Это ещё не ого. Я уже убивал тигра, и у того уровень был чуть побольше. Это мой рекорд. Я тогда вообще недоразвитым был, повезло, чудом не сожрали.
        - Тоже ловушку сделал?
        - Вроде того.
        Рыська вернула телефон, и Грешник не удержался, ещё раз полюбовался на последнее сообщение.
        Вы убили случайное существо.
        Случайное существо: коварный психопат-душитель. Каста: отверженные. Уровень 10. Усиления: увеличенная бесшумность, ночное зрение, улучшенное обоняние, повышенная сила, повышенная магическая защита, увеличенная скорость.
        Статус: бесшумная смерть.
        Режим: агрессивный.
        Получено 40 баллов.
        +336 к карме.
        Коварный психопат-душитель вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Противник серьёзный. Столкнись с ним Грешник на нулевом уровне, там бы и остался. Даже сейчас, добравшись до восьмого, будучи с помощницей, при пусть и неказистом, но оружии, справился с трудом и ценой слегка потрёпанной шкуры. Спасибо, что по пути догадались в аптеку заглянуть, теперь есть чем раны обработать. Снова пичкать себя бьющей по мозгам химией не хочется, да и нет её почти, из контейнеров достался лишь один блистер-лечилка. Лучше приберечь, не переводить на царапины.
        Интересные дела. Получается, не нужно лезть в джунгли, чтобы нарваться на высокоуровневого противника. В городе даже тигры водятся, если хорошенько поискать. Учитывая то, что Грешник, рекордсмен, уступает этому душителю по показателям, всем прочим участникам сталкиваться с ним куда опаснее.
        А вдруг где-то поблизости и похуже враги имеются? Пятнадцатые, двадцатые, а то и больше?
        Если так, будет неплохо, если на них нарвётся Лорд.
        Протянул телефон девушке:
        - Сделай его своим.
        - Зачем? - не поняла Рыська.
        - Интересно узнать, давали тебе что-нибудь за победы, или нет.
        - Если и давали, сообщениям некуда было приходить, - разумно рассудила девушка.
        - Вот и проверим, было или не было.
        Смена владельца - процесс недолгий. Оказалось, что подозрения Грешника оправдались. Стоило Рыське получить телефон, как тот принял целую пачку предназначенных для неё сообщений.
        Девушке зачли и тигра, и душителя, однако и баллов и кармы начислили по чуть-чуть. Видимо сочли вклад в победу несущественным, вот и обделили.
        Информация об особенностях распределения может и несущественная, но это очередное знание.
        Пригодится.
        - Этот ящик «Находка» какой-то странный, - сказала Рыська, разглядывая содержимое контейнера.
        - Чем странный?
        - Он внутри кажется намного больше, чем снаружи. Вроде тех коробочек, где твои стрелы хранятся.
        - Такое бывает, - кивнул Грешник. - Я уже видел похожие. Первый выглядел чуть больше по размеру, чем этот, и в нём помещалось длинное копьё. Раз в пять длиннее самой широкой стороны контейнера.
        - Это как получается? - удивилась Рыська.
        - Без понятия. Как и со стрелами, какая-то пространственная аномалия. Тут всё ненормально, привыкай.
        - К этому невозможно привыкнуть. Тут арбалет лежит. Доставать?
        - Конечно, доставай. Давай, складывай всё сюда, на пол. Будем разбираться.
        Приоритеты в трофеях всё те же: в первую очередь знаки и символы, во вторую - оружие и снаряжение.
        Знаков уровня почему-то досталось маловато, всего лишь двадцать. Грешнику доводилось добывать куда больше с меньшими усилиями и без риска. Семьдесят шесть универсальных символов развития тоже не выглядят несметными сокровищами. Скорее всего, серьёзные штрафы насчитали за продуманную систему ловушек.
        С оружием и прочими предметами поинтереснее. Из контейнера-находки достался не только компактный арбалет с запасом болтов, но и базовый навык для него. С душителя Грешник стянул недурственный бронежилет: такой же лёгкий, как найденный в полицейской машине, и тоже неплохо прикрывающий. Плюс удавка продвинутая. Слишком специфическое оружие, но не сказать, что бесполезное. На запорном механизме выгравирована знакомая трёхлучевая звёздочка - это предмет испытания. Следовательно, можно продать Сяо.
        Арбалет, под залп которого угодил Грешник, к сожалению, годен только на продажу. Слишком неудобное и узкоспециализированное оружие. Стреляет одновременно пачкой болтов, устраивая залповое поражение, что в некоторых ситуациях выгодно. Но точность и дальность сомнительные, а вес и габариты непомерно велики. С таким хорошо из засады накрывать группы противников с минимальной дистанции, а вот наматывать километры по опасным джунглям - уже не очень.
        Ну да ничего. Даже без телефона понятно, что это оружие испытания. Вездесущее клеймо из перекошенных треугольников на ложе прекрасно просматривается. Значит, арбалет тоже можно сбагрить Сяо.
        Монеты порадовали - прилично насыпалось. Плюс малый и средний преобразователи, шесть малых усилителей уровня предметов, один слабейший и один слабый активатор свойств, странички книг навыков и рецептов, малый расширитель, средняя ремонтная марка, малый детоксикатор, средняя пилюля лечения и одинокий фрагмент алтаря воскрешения. Список приличный, и, если вспомнить цены у торговца, сдав эти предметы, можно выручить неплохую сумму. Правда, всё это и самому пригодится, так что отдавать если и придётся, то в последнюю очередь, ради покупки чего-нибудь до зарезу нужного.
        Изучив трофеи, Грешник спросил:
        - Тебе до первого уровня сколько осталось?
        Рыська пожала плечами:
        - Всё.
        - Как это всё? Не понял? Когда успела получить?
        - Да не получала я его. Извини, неправильно выразилась. У меня там пусто. Всё нужно, потому что вообще ничего нет. Даже не представляю, как это делается.
        - А навыки?
        - Тоже нет. Таким, как мы, их не дают. Ни разу не слышала, чтобы у кого-то были. Они только у кастовых.
        - Но один навык можно изучить и при нулевом уровне, - заметил Грешник.
        - Я знаю.
        - И как ты смотришь насчёт того, чтобы взять себе арбалет?
        - Ты это серьёзно?
        - Вполне. Уровень у него нулевой, значит, обращаться с ним ты сможешь. Плюс потратишь пятьдесят символов на первый ранг навыка, у нас их хватает. А нет, извини, не потратишь. Ранг не может подняться выше уровня. Ну да ладно, с нулевым пока походишь, невелика разница.
        - Ты сейчас и правда серьёзно? - повторила Рыська.
        - А разве похоже на то, что я шучу? У нас теперь есть книга и два арбалета, один из которых смотрится неплохо. А у тебя осталось место под один навык. Теперь не будешь ходить с пустыми руками.
        - Сильно ты добрый. Это твоя победа и твоя добыча.
        - Сказал же, не совсем моя, ты мне здорово помогла. И я не добрый, я продуманный. Зачем мне себе учить арбалет, если у меня выучен лук?
        - Но у тебя нет хорошего лука, а этот арбалет, наверное, хороший.
        - Да, выглядит он неплохо, - признал Грешник. - Но у Сяо я видел в продаже отличный лук. Остаётся до него добраться, и вопрос с нормальным оружием закрою.
        - Даже не знаю, как тебя благодарить… Ты не представляешь, каково это, когда руки пустые, а отбиваться как-то надо.
        - Как раз это я прекрасно представляю…
        - Извини… понимаю. Хорошо, я выучу этот навык. Подскажешь, как это сделать?
        - Да тут нет ничего сложного, сейчас объясню.
        - Спасибо.
        - Давай уже без благодарностей и вечных извинений, - поморщился Грешник.
        - Извини, - тут же заявила девушка и сама же прыснула, осознав, как неуместно это звучит. - Блин, я не хотела, правда извини. Не знаю, что со мной. Прям прилипло это слово. Всё время говорю. Наверное, от нервов.
        - Все мы на нервах, но надо как-то держаться, - сказал Грешник. - Повторяю, не надо извиняться и благодарить. Не будь тебя, я бы отсюда не выбрался. Можешь считать, что продолжаю отдавать долги. Всё по-честному. К тому же твоё усиление в моих интересах. Мне ведь тебя до второго яруса надо довести, и чем лучше твоя подготовка, тем проще это сделать. Так что давай разберёмся с этим делом и пойдём. Надо успеть до рассвета выбраться из города. И хорошо бы по пути найти пару хороших шлемов.
        Глава 5
        Беседа о котиках и быстрый заработок
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ САЙНАТДАН. ВОСТОЧНЫЙ ТСОТ КХАЛУНГ. РУДОУПРАВЛЕНИЕ КУНКХЭН
        Остаток ночи провели в невзрачном домишке на северной окраине города. Дальше густые заросли начинались, бродить по ним в темноте проблематично. Рыська даже уснуть умудрилась, доказав в очередной раз, что при хрупкой внешности нервы у неё из легированной стали. А вот Грешник разве что подремал немного. Никогда до этого не жаловался на бессонницу, в самых разных условиях нормально отдыхал. Наверное, сказалось то, что целый день провалялся, восстанавливаясь на сильных препаратах и борясь с отравой в крови.
        В путь отправились на рассвете, под звуки работы моторов, доносящиеся с севера. Похоже, по улицам города разъезжают несколько машин. Отчего такой переполох в столь ранний час - неизвестно. Да и судя по то тому, что вчера охотники за головами игнорировали активации укрывавшегося на краю леса корма, у них появились более важные занятия, чем поиски лакомой добычи.
        Интересно, конечно, что там происходит, но ещё интереснее оказаться от города как можно дальше. Грешник насытился этим местом по горло.
        В лесу куда интереснее и перспектив побольше. Да и безопаснее, если вести себя правильно и не нарываться. Даже со слабеньким луком получалось истреблять по пути обезьян и варанов. Подстреленные макаки далеко не всегда сваливались замертво или с тяжёлыми ранами, нередко удирали, унося стрелы. Но выгода от охоты перевешивала убытки от потерь боеприпасов. Грешник жалел только об одном: живности стало маловато. Или не он один занимается здесь её истреблением, или животные подались в другие края.
        Несмотря на снижение поголовья дичи, быстро набил недостающие знаки. Рыська, наконец, подняла уровень, а вместе с ним и навык стрельбы из арбалета. И даже прибавила единичку к ловкости. Грешник посоветовал ей первым делом вкладываться именно в этот параметр. По собственным впечатлениям сделал вывод, что изменения возможностей тела при этом ощущаются куда сильнее, чем от роста всего прочего.
        Поостерёгся выбираться к руднику со стороны дороги. Место известное, мало ли, какая там сейчас обстановка. Повёл Рыську в обход мимо карьера. И, несмотря на все меры предосторожности, ухитрился нарваться в самом неудобном месте, на прямом участке тропы, петляющей в скопище отвалов пустой породы.
        Напрягся, увидев, что навстречу выходит человек. А тот замер на миг, улыбнулся и помахал рукой:
        - Привет, бро!
        - Привет, Мощь! - ответил Грешник, чуть помедлив и готовясь, в случае чего, перехватывать лук.
        При первой встрече этот участник вёл себя дружелюбно, но кто их знает, кастовых, вдруг гуманистические взгляды рудокопа за прошедшее время подверглись нехорошим изменениям.
        Мощь, похоже, догадывался о мыслях Грешника, поэтому подходил без резких движений, держа руки на виду и дружелюбно улыбаясь. Но глаза его при этом выдавали царящее в душе беспокойство.
        Причина нервозности объяснилась в его следующих словах:
        - Бро, если ты к седому скряге, лучше не ходи. Там нехорошие парни засели.
        - Сколько их? - спросил Грешник.
        - Почти постоянно двое тусуются. Им там понравилось. Но бывает ещё приходят или приезжают. Там вечно кто-то есть, торговать всем интересно. Я так понимаю, Бойня решила держать в безопаске что-то вроде поста. Чтобы прикрывать своих, если что. Ну и ловят некоторых… Бро, ты всё понимаешь.
        - Да, понимаю. А где Искорка?
        Мощь указал рукой вправо:
        - Там у нас лагерь в старом карьере. Она его осматривает, внизу осталась пара уголков, куда мы ещё не заглядывали. А я вот пошёл поискать другие места, где руда есть.
        - Так это дело с рудой выгодное?
        - На хлеб с молоком хватает, - неопределённо ответил Мощь. - Смотрю, у тебя тоже подруга появилась. Бро, если хочешь, могу отвести вас к нам. Там вода есть в карьере. Мясо варана пробовали? Мы его на решётке жарим, бомбовая штука, если соус есть. У тебя как, новые патроны не появились? Я бы купил.
        Грешник покачал головой:
        - Пока что ни одного. За приглашение благодарю, но я попробую прорваться к торговцу.
        - Ну это сам решай, я просто тебя предупредил. И хотя бы девочку туда не тащи. Все говорят, что ты, бро, крутой, а вот про неё я вообще ничего не слышал. Могут обидеть.
        Тащить Рыську к Сяо Грешник не собирался и до предупреждения Мощи. Прекрасно помнил, что туда любят наведываться другие участники, а они, как известно, не всегда миролюбивые. Безопасная зона - это, конечно, замечательно, но даже если в ней не достанут пулей, выпущенной из обычной местности, что помешает напасть за её границей? Ведь жить возле торговца вечно не получится, рано или поздно придётся выходить.
        К фургончику пробрался той же дорогой, что и в первый раз. Это позволило не попасться на глаза раньше времени и изучить обстановку с удобной позиции.
        Мощь правду сказал, возле торговца действительно оживлённо. Помимо знакомого фургончика стоит мотоцикл, рядом с которым на пустых ящиках расположились четыре парня и девушка. По наличию оружия и некоторым признакам, очевидным лишь для много чего повидавшего мяса, можно почти без сомнений предположить, что это привилегированные участники.
        И некоторые из них явно не миролюбивые. Минимум трое выглядят, как молодые волки, уже вкусившие крови.
        И они не против полакомиться ещё.
        На двоих одинаковые майки песочно-камуфляжной расцветки. Такие любят таскать шестёрки Лорда.
        Кроме этой пятёрки в сторонке сидела ещё пара. Высокий молодой мужчина, похожий на иссушённого зноем пустыни бедуина, и миниатюрная девушка. Очень похоже, что родом она тоже из Аравии или близких к ней краёв, а вот возраст понять трудно, потому что большая часть лица скрыта под лёгкой тканью странного головного убора. Похоже, сама его смастерила, и результат смотрелся невзрачно.
        У парня на поясе длинный нож, у девушки к рюкзаку приторочен топорик. Но Грешник неуверен, что это оружие они способны применить в драке. Одного взгляда достаточно, чтобы признать в парочке себе подобных и понять, что здесь происходит.
        Мясо угодило в ловушку. Эти пятеро привилегированных здесь не просто так сидят, они караулят добычу. Скорее всего, караулят недолго, но вид у восточной парочки уже весьма удручённый. Зная ситуацию до мелочей, прекрасно понимают, что здорово вляпались.
        А понимание сложившейся ситуации не способствует поднятию настроения.
        Грешнику охотники за головами не показались серьёзными противниками. Опасаясь подвоха, он почти час занимался наблюдениями, но не приметил, чтобы где-нибудь поблизости прятался кто-то ещё. Один раз приехал пикап «Бойни», но несколько ребят и девушек не задержалась. Поболтали о чём-то с пятёркой, отпустили в адрес невесёлого мяса несколько шуточек и угроз, после чего умчались в сторону города.
        Проводив их взглядом, Грешник, наконец, решился.
        Пора выходить.
        Но перед этим надо кое-куда пробраться и кое-что приготовить. Это поможет выгадать одну-две секунды, если станет жарковато.
        - О! Да у нас тут таки дорогой гость! - с преувеличенной радостью воскликнул парень с причудливой жиденькой бородёнкой, раздвоенной на конце.
        Подскочив, отделился от остальных, направился навстречу, протягивая руку:
        - Ну шо, доброго дня! Ты не представляешь, как я рад новому лицу.
        Грешник проигнорировал попытку рукопожатия. Как шёл к Сяо по прямой, так и продолжил идти.
        Бородатый невежливость комментировать не стал, зато отреагировал другой.
        - Мясо совсем обнаглело, - послышалось уже в спину от рыжеволосого парня, добавившего вслед насмешливым тоном: - Мяу!
        Судя по тому, как некоторые схватились за телефоны, сработала та самая функция приближения добычи на минимальную дистанцию. Все привилегированные получили сообщение о появлении нового корма, а этот, нехорошо высказавшийся, первым отреагировал на вибрацию.
        Продолжая игнорировать собравшихся, Грешник остановился перед прилавком, стащил рюкзак, отвязал от него голову гака, туго обмотанную пищевой плёнкой и последовательно засунутую в десяток пакетов. Положил омерзительную добычу возле тетрадки с ценами, выразительно на неё указал.
        Торговец оживился, затараторил, телефон при этом ожил, приняв сообщение.
        Не удержавшись, Грешник начал его читать, а подкравшийся за спиной один из головорезов протянул руку к контейнеру, поставленному Сяо перед собой вслед за вибрацией телефона.
        Подавив в себе порыв пресечь попытку воровства на корню, Грешник решил предоставить злоумышленнику шанс, чтобы проверить, как в безопасной зоне обстоят дела с криминалом. Если тот вцепился в контейнер успешно, вот тогда и можно будет отобрать, пользуясь превосходством в силе.
        Субтильный тип, вместо мускулатуры кости выпирают.
        Не противник.
        Вмешиваться не пришлось, - имущество само о себе позаботилось. Несостоявшийся вор успел только прикоснуться, после чего с воплем отдёрнул руку и начал трясти ею, неистово ругаясь. Судя по некоторым высказываниям, ладонь одновременно ошпарило кипятком и стукнуло током.
        - Ты таки смешной и глупый человек, - насмешливо прокомментировал попытку кражи бородатый болтун. - Детдомовский? Или тебя родная мама не научила, что частную собственность надо уважать?
        - Да пошёл ты! - рявкнул «наказанный». - Тут всё по дурацкому устроено! Ни завалить нельзя, ни отобрать! Какой дебил это придумал?!
        Приятная новость. Значит, здесь незримо присматривают не только за целостностью организма, но и за сохранностью имущества.
        Открыв полученный от Сяо контейнер, Грешник выгреб несколько знаков, символов и монет. Всё крупного достоинства, так что, несмотря на изрядное количество единиц в награде, материальное воплощение смотрелось скромно.
        Избавившись, наконец, от головы, которая нехорошо попахивала, несмотря на все меры предосторожности, продал трофейную удавку, и, обернувшись, убедился, что вороватый тип больше не маячит за спиной. Снова присоединился к сообщникам, сидит на ящике, баюкая обиженную руку.
        - Что ты мне принёс? - как ни в чём ни бывало спросил улыбающийся бородач. - Я тут не просто так стою, я всё покупаю и всё продаю. Если есть товар и деньги, всегда договоримся. По цене я немного жадный, но в целом добрый.
        Проигнорировав общительного привилегированного, Грешник обратился к грустной парочке:
        - Приветствую. Как жизнь?
        - Навоз верблюда это, а не жизнь… - мрачно буркнул парень.
        - И давно вы так сидите?
        - А тебе какое дело?
        - Ну… вы могли бы попытаться разойтись в стороны, чтобы разделить эту шайку.
        - Сильно умный, да?
        Девушка помалкивала, просто сидела с печальным видом, а этот собеседник откровенно не горел желанием пообщаться, выдав полезную информацию. Впрочем, Грешник подозревал, что ничего интересного тот при всём желании сообщить неспособен. Что-то подсказывало - это один из тех, кто сбежал из загона при ночных событиях. А может и оба оттуда. Что они могут сказать такого, чего он сам не знает? Большая часть их новой жизни, это игра в прятки и пребывание в плену.
        Вновь обернулся к торговцу и углубился в изучение тетрадки. Лук в продаже действительно есть, причём не один, как в прошлый раз, а три. Возникло подозрение, что, скупая предметы, Сяо тут же выкладывает их для реализации. Разумеется, по другой цене, с немалой прибылью.
        Два новых лука не заинтересовали, а вот первый ещё в прошлый раз хотелось взять, но по деньгам кусался, да и бессмысленно. Ведь тогда у Грешника свой был, немногим хуже. Второй уровень, простой ранг - это выглядит не очень. Зато цвет не самый низовой - коричневый, и по описанию дальность стрельбы обещается чуть повышенная. Цена приличная, но после получения награды и продажи продвинутой удавки хватит почти на два таких.
        Бородач не успокаивался. На редкость навязчивый тип.
        - Эй! Уважаемый товарищ гражданин! Ты поторговать пришёл, или решил, что у нас тут музей? Так торгуй со мной, у меня цены интереснее.
        - Бес, какой тебе смысл с этим отбросом торговать? - скривился толстяк с арбалетом, всё это время немигающим взглядом следивший за Грешником.
        - Тебе оно конечно не надо, а я тут, между прочим, не для красоты стою, я тут торгую, а не запугиваю уважаемых клиентов, - ответил бородатый.
        Получается, насчёт предложения торга - это не шутка. У Сяо появились конкуренты из стана участников испытания. Логичный ход, учитывая его грабительскую маржу. Предлагать чуть дороже скупки, чтобы потом продать чуть дешевле - это может стать прибыльным делом, если понимать, какие товары пользуются повышенным спросом.
        Решившись, Грешник указал на нужную строку и отсчитал требуемое количество монет. Сяо профессиональным движением ссыпал их в карман, после чего положил на прилавок одну достоинством в пять единиц, и подвинул её назад.
        - Это за что? - не понял Грешник.
        Неужели он ошибся в пользу продавца?
        Сяо улыбнулся, пролепетал очередную тарабарщину и, ухватив монету, протянул настойчиво, пытаясь в карман засунуть.
        Пришлось взять. Возможно, это сработало обещанное улучшение отношения после выполненного задания. Получается, у Грешника появилась небольшая скидка у этого торговца.
        Если так, очень жаль, что придётся покинуть эти края.
        Или не стоит с этим торопиться?
        Надо подумать, взвесить все за и против…
        Пересчитав остатки финансов, прикинул, что можно взять два базовых навыка «Нож». Пригодится и себе, и Рыське. Хорошо бы ещё сами ножи прикупить, но денег маловато, а цены кусаются. Придётся и дальше ходить с обычными. Но так как это оружие не основное, а для ситуации, когда придётся даже не в упор бить, а кататься с противником в обнимку, вряд ли такое будет случаться часто.
        Хотелось приобрести ещё много чего, но где же столько денег заработать? Причём по-быстрому. К тому же надо что-то решать с троицей охотников. Эти, в отличие от Беса и кастовой девушки, явно не ради торговли или болтовни здесь обосновались. Караулят восточную парочку, а теперь и Грешника стеречь собрались. Все вооружены неплохо: один с мелкокалиберной винтовкой и длинным узким кинжалом, второй с копьём и ножом, третий с арбалетом и топориком. И почти нет сомнений, что всё это предметы испытания.
        А насчёт кирасы из кожи и стальных пластинок, так и вовсе сомнений быть не может. Похожими торгует Сяо, в его списке их несколько штук. Грешник посмотреть доспехи не просил, потому что денег нет, да и бронежилет вполне устраивает, но по описаниям догадывался, как они должны выглядеть.
        Да уж, не с его финансами на столь дорогие товары заглядываться.
        - Мяу, мой сладкий «Вискас», - вновь подал голос рыжеволосый.
        Грешник, обернувшись, уставился на мяукавшего, как на пустое место, и спокойнейшим голосом поведал короткую историю из прежней жизни:
        - У моего друга был кот. Он его «Вискасом» кормил. Только вода и «Вискас», вода и «Вискас». Больше ничего ему не давал.
        - И что дальше? - ухмыльнулся рыжий.
        - Кот сдох.
        Ответив, Грешник вновь обернулся к торговцу, ещё раз пробежался по приглянувшимся позициям, и, захлопнув тетрадь, с решительным видом направился прочь. Не бежал, не суетился, просто зашагал быстро и целеустремлённо.
        - Уже уходишь? - насмешливо-неприязненно бросил в спину араб.
        - Денег не хватило. Сейчас ещё заработаю и вернусь, - спокойно ответил Грешник.
        Троица или не ожидала, что он сорвётся с места столь нагло, или рассчитывали, что мётнётся бежать в удобном направлении. Как бы там ни было, подскочили они только тогда, когда Грешник достиг середины автостоянки. Тоже суетиться не стали, но двигались торопливо, стараясь нагнать.
        А он, пройдя ещё несколько метров, резко ускорился, в один миг перешёл на спринтерский бег.
        И снова охотники за головами не сразу среагировали. Пару секунд пропустили, прежде чем тоже побежали.
        На то, чтобы пересечь границу, расположение которой Грешник вычислил, наблюдая за местностью и проведя расчёты по карте на телефоне, ушло несколько секунд. Выскочил туда, куда требовалось - за ограждение, к углу того самого офисного здания, через которое первый раз пробирался к Сяо.
        Присел и тут же развернулся на колене, вскидывая лук и подхватывая одну из стрел, пучок которых разложил здесь заранее, дабы потом не тратить на это секунды и не напрягать головорезов преждевременно, вытаскивая боеприпасы из контейнера у них на глазах.
        Лук в руках без стрел не должен насторожить их раньше времени. На этом и строился расчёт.
        Замысел столь прост, что сходу смогут раскусить. А это даст шанс спастись всем или некоторым.
        Преследователи отстали более чем на три десятка метров. Они сейчас находились на лишённой даже намёка на укрытие автостоянке, а перед ними с луком наизготовку занял удобную позицию тот, кого пару секунд назад они считали безоружным и беззащитным кормом. Обычный не на что негодный бродяга в замызганной одежде, которому Сяо выдал какое-то лёгкое задание. В награду за него удалось разжиться луком и, должно быть, навыком на него. Оружие может и хорошее, но ни разу не опробованное, и боеприпасы к нему глупый корм купить не догадался.
        Так это смотрелось со стороны.
        Если головой не думать.
        Вот только сейчас в глазах самого прыткого головореза, опередившего отставшую пару, промелькнул намёк на понимание вперемешку с ужасом от предвидения того, что сейчас случится. Он ведь в данный момент находится на участке, где применять оружие нельзя, а вот на Грешника это ограничение уже не распространяется. Как разъясняет описание, стрела, выпущенная за границей безопасной зоны, способна успешно поразить цель в запретном радиусе.
        По краю такого места надо передвигаться аккуратно, а не подставляться, как эти неудачники.
        Руки зудели самого догадливого снести первым. Но нет, он оказался не таким уж и умным. Начал резко тормозить, закричал, предупреждая остальных. Ошибку совершил, надо было дальше рваться, постараться как можно быстрее выскочить из безопасного круга. Теперь, потеряв скорость, он превратился в лёгкую мишень.
        Раз так, пусть подождёт. Мужик с винтовкой опаснее. У него лёгкая кираса, не факт, что даже бронебойная стрела с такой справится. Поэтому надо валить его, пока не развернулся и не отбежал в глубину безопасной зоны.
        Новый лук может и хорош, но действительно непривычен. Первый выстрел ушёл в «молоко» - промах на полметра со смешной дистанции. А цель как бежала к границе, так и бежит, не понимая, что скорости выскочить из круга у неё недостаточно, что, продолжая приближаться, подставляется под гарантированное попадание.
        Так и получилось, - вторая стрела пробила скулу, ушла глубоко в недра черепа, свалив на месте.
        Двое оставшихся оказались не настолько уж прямолинейно-тупыми. Первый уже улепётывал назад, к спасительному центру круга, где до него из лука не добить. Второй затормозил и разворачивался в ту же сторону.
        Отложив убийство этого тормоза на потом, Грешник выстрелил в самого сообразительного. Спину его лишь майка прикрывала, а против стрел она защищает немногим лучше газетной бумаги.
        Выстрел.
        Есть попадание.
        - Тварь! Сууука! Аааааа! - заорал подстреленный от нестерпимой боли.
        Однако, несмотря на пробитую почку так и продолжал бежать, то завывая при этом, то ругаясь.
        Ещё выстрел, и стрела входит между лопаток. На всякий случай Грешник приготовил только бронебойные. Может раны от них и не настолько кровавые, как от охотничьих, зато с костями и лёгкой бронёй расправляются эффективнее.
        Подстреленный свалился замертво.
        А вот оставшийся удивил. Не очень-то быстрым выглядел изначально, но сейчас или страх сыграл, или перестал придуриваться. Припустил так, что ещё пара-тройка секунд, и уйдёт.
        Стрела догнала, ударив в копчик. Не смертельно, но повезло, попала в удачный момент, сбив с ритма шагов, заставив ноги запнуться друг о дружку. Равновесие убегающий кое-как сохранил, не упав лишь чудом, но скорость при этом потерял, и вторая стрела угодила уже прицельнее, под правую лопатку.
        Закричав, раненый припал на колено, но тут же подскочил, рванул дальше на заплетающихся ногах, скорее изображая бег, чем действительно убегая. Однако он уже удалился прилично, а лук по-прежнему казался чужим, чудеса меткости с непривычным оружием не продемонстрируешь.
        Третья стрела пролетела мимо, четвёртая тоже, а вот пятой повезло - встряла чуть ниже шеи, уткнувшись в позвоночник. И даже издали прекрасно видно, что ушла неглубоко, застряла в костях.
        Раненый снова упал, и, не переставая подвывать, пополз дальше на четвереньках. Грешник снова выстрелил, на этот раз совсем уж неудачно. Должен был попасть, но противника не вовремя повело, завалился на бок за миг до прилёта стрелы.
        Тщательно целясь, выпустил вслед ещё две. Одна ударила в асфальт, вторая впилась в ягодицу. На смертельное попадание явно не тянет, но раненый перестал подвывать, распластался, раскинув руки-ноги в стороны, замер.
        Грешник опустил руку, но стрелу не нащупал. Да, так и есть, закончились. Слишком часто мазал или попадал не в самые жизненно важные места.
        Неспешно достав из рюкзака контейнер, вытащил из него ещё семь стрел. На этот раз не бронебойные, а обычные. С широкими трёхлезвийными наконечниками, наносящими незащищённым противникам ужасающие раны.
        Работал неспешно, приноравливаясь к новому оружию. Четыре промаха и три попадания. На такой дистанции, да с незнакомым луком - приличный результат.
        Поднявшись, неспешно направился к ближайшему телу. Присел, осторожно потрогал чужой арбалет. Удар током не последовал - кукловоды сочли, что предмет, потерявший владельца, считается бесхозным. Или даже назначили новым хозяином убийцу.
        Обобрал одного, затем второго. До третьего добрался в тот момент, когда он перестал подавать признаки жизни, замер посреди лужи крови, на краю которой появился контейнер.
        Вовремя.
        Этот любитель корма оказался самым богатеньким. В сумке на поясе звенела явно немаленькая жменя монет испытания. Заглянув в неё, Грешник увидел, что второе отделение ломится от универсальных символов развития. Похоже, убитый копил их для открытия какого-то навыка, которым собирался обзавестись позже. Иной причины собирать столь приличное количество в голову не приходило.
        В сумме вышла неплохая добыча, но могло быть и лучше. Знаков, увы, всего ничего. Зато есть пилюли лечения, усилители, фрагменты камня телепортации и алтаря воскрешения, странички рецептов и навыков. И, как и предполагал, всё оружие относится к предметам испытания. Не самые лучшие образчики, но торговец возьмёт.
        Задумчиво осмотрел выпавшие контейнеры. Думал Грешник при этом не о содержимом, а о другом.
        О неожиданном.
        Снова возник вопрос, на который нет ответа.
        Снова надо думать.
        Покончив с мародёрством, направился назад, к Сяо, не обращая внимания на потрясённые взгляды, которыми его сверлили четверо участников, так и сидевшие возле торговца. И мясо и привилегированные смотрели одинаково-неописуемо.
        Уже подходя к фургончику, Грешник чуть повернул голову и кивнул арабу:
        - Маленько заработал.
        Глава 6
        Дела торговые
        Бес, приблизившись, осторожно коснулся плеча Грешника телефоном. Тот на это даже не поморщился, так и продолжал изучать тетрадь Сяо. А барыга, такой напористо-нагловатый ещё несколько минут назад, совершенно иным тоном произнёс:
        - Как же мне хочется обалдеть! Держите меня восемь человек! Да это же ты! Тарка, ты таки не поверишь, но это таки он! Тот самый интересный гражданин, о котором все так любят поговорить! Грешник, моё тебе большое уважение. Выше тебя только Заяц и Резак, но оба неместные, не считаются.
        - В смысле выше? - заинтересовался Грешник последней фразой.
        - Заяц, это который Порнозаяц, а Резак это просто Резак. Они теперь выше тебя по рейтингу, перегнали сегодня. Теперь соревнуются между собой. То один впереди, то другой. Такие вот качели. До них ты жил на первом месте. Как резко вырвался вперёд, так никто до тебя и не дотягивался до сегодняшнего утра.
        - Что за рейтинг? - спросил Грешник.
        - Такая простая вещь, и ты почему-то не знаешь, удивлённо вскинулся торговец, после чего отмахнулся: - А, забей на него, долго рассказывать, - отмахнулся Бес. - Это я не о том сказал, который по сумме замученных варанов, это по убийствам и набору уровней с параметрами. У таких, как ты, это не отображается, вот и не знаешь. Порнозаец тоже из мяса, а Резак вроде из высокой касты. Сообщения про эту парочку гремели на весь мир, а там касту полагается писать. Так-то у нас никто этих граждан не знает. Они где-то далеко отсюда, а ты таки здесь, ты наш, местный. И чего сразу не сказал, что ты это ты, а не мимо проходил? Эти несчастные люди не поняли, на кого голос подняли. Знали бы, сидели тихо. Ты таки сильно здесь знаменит, имеешь уважаемую репутацию.
        Грешник промолчал. Ну а зачем плохо высказываться об умерших людях? Это считается нетактичным. Ничего хорошего про этих уродов не скажешь. Промышляя охотой на людей, они повели себя непростительно беспечно. Уровень детсада, даже не удосужились проверить очередную жертву, зашедшую в безопасную зону. А ведь это элементарно, всего-то и требуется - телефоном прикоснуться. Как удалось выяснить с помощью Рыськи, таким способом он о ней узнать может многое, а вот она про него почти ничего. В сообщении указывается только прозвище, потому что девушка значительно отстаёт по уровню.
        У этих неудачников телефоны, скорее всего, тоже выдали бы минимум информации. Но прозвище - это уже немало. Особенно если оно знаменитое. К тому же это тот случай, когда отсутствие информации само по себе много о чём говорит. Ведь нетрудно догадаться, что перед тобой не простое мясо, а мясо с ненормально-высоким уровнем. Даже если не вспомнить приметы того, кто безжалостно потрепал шайку Лорда, всё равно вариантов остаётся немного.
        Скорее всего - ровно один. Грешник ни разу не слышал ни о ком другом, кто здесь действует так же жёстко и эффективно. Он, конечно, мало с кем общался, но всё же не в вакууме находится.
        Одно касание телефона, и все трое так бы и остались сидеть на своих ящиках, носы опасаясь высунуть за пределы безопасного круга. По реакции оставшейся парочки Грешник это понимал. Вон, девушка, которую Бес назвал Таркой, даже не пытается ничего сказать, только глаза вытаращила, неотрывно наблюдая за прославленным душегубом.
        А сам торговец одновременно в восторге и в ужасе. И ни малейшего желания наказать обнаглевшее мясо в его глазах не просматривается. Восхищение абсолютное. А ведь до этого вёл себя несколько иначе.
        Троица глупейше сглупила и троица за глупость поплатилась. Теперь их оружие, снаряжение, содержимое карманов и посмертные контейнеры стали собственностью Грешника. И сейчас он всецело занят изучением награбленного и размышлениями о том, куда бы его повыгоднее пристроить.
        - Я Бактр, - неожиданно заявил араб. - А она Заха. Мы слышали о тебе.
        - Да о нём все уши слышали, - чуть успокоившись, почти небрежным голосом прокомментировал Бес. - Уважаемый, тебя так и можно звать Грешником? Без фамилии и отчества? Послушай сюда, Грешник, а что тебе надо? Что ты там такое смотришь? Ты со мной торгуй, а не с этим жадным недоразумением. Со мной прибыльно торговать, потому что со мной торговля, а с ним - ограбление.
        Грешник, не отрываясь от тетради, равнодушно бросил:
        - И в чём же моя выгода?
        - Так в ценах же. Куплю подороже, продам подешевле. Я тут не просто так сижу, через меня и Лорд, и Шерхан, и Крысолов дела делают. Это только из крупных, про мелких я скромно промолчал. Кому что надо скупить или сбыть, все идут к Бесу.
        - Монополист, значит? - так же равнодушно спросил Грешник.
        - Почему сразу монополист? Есть и конкуренты, двойной геморрой им в больное седалище. Но ты учти, у них не получается, а у меня получается. Неудачники. Со мной торгуй, а не с дедом. Ну так что тебе надо, говори?
        - Кто такой Крысолов? Такой же козёл, как и Лорд?
        - Как хорошо, что Лорд тебя не слышит. Он таки незлопамятный человек, просто всё помнит, - ответил Бес и, усмехнувшись, серьёзным голосом добавил: - Вообще-то за информацию деньги полагается зарабатывать, но брать с Грешника деньги за такие пустяки, я же сам себя потом уважать не смогу. Нет, Крысолов не такой некрасивый, как Лорд, но у него есть где-то двадцать серьёзных человек. Он больше по лесам дела делает, морским песочком не интересуется. Да и что там делать? Люди у него хорошие, но мало их, чтобы на берегу дела делать. Слушай, а давай ты распишешься у меня на майке? На десяти майках? Майка с твоим автографом, это таки попахивает хорошим повышением цены. Многим захочется. Мы получаем добавленную стоимость за смешную работу. Двадцать маек давай? Надо у седого купить, у меня столько нет.
        - А мне что с этого будет?
        - Вечная слава, - подмигнул Бес. - Ну Грешник, ну мы таки свои люди, мы обязательно с тобой договоримся, - снова лукаво подмигнул. - Тебе ведь что-то надо. Говори, что ищешь, может решим. И тебе хорошо, и мне.
        А почему бы и нет? Если у Беса цены действительно лучше, чем у Сяо - это может сэкономить деньги. Грешнику ведь над каждой монеткой трястись приходится, а скидка у старика смехотворная.
        Сдавшись, ткнул в тетрадку:
        - Книги навыка на ножи есть?
        - Просто на ножи? - деловито уточнил Бес. - Какие классы?
        - А какие есть?
        - Базовых больше десяти штук, несколько простых, и на этом у меня ассортимент заканчивается. Других нет, я человек бедный, я улучшенные навыки ни разу в руках не держал. Даже у деда ничего выше простых нет в продаже. Слышал, тут болталась пара улучшенных книг, в самом начале. Цены там были такие, что глядя на них, люди хватались за мыло и умоляли дать им верёвку с петлёй. Говорят, одну Шерхан выхватил, ещё одна неизвестно куда делась. Лорд божится и кланётся, что он не забирал её, а кроме как у него и у Шерхана столько денег быть ни у кого не должно. Или… - Бес уставился на Грешника странно, будто в первый раз увидел. - Таки держите меня семеро! Да это ведь ты книгу прибрал! Точно ты! Ты ведь с луком по-доброму управляешься, и у тебя есть деньги, чтобы так богато себя вести! Вот и вся загадка.
        Грешник не стал комментировать предположение Беса, продолжив торг, как ни в чём ни бывало.
        - И сколько у тебя стоят простые книги на ножи?
        - Для тебя по сто семьдесят девять.
        Грешнику не пришлось проверять по книге, он помнил, что у Сяо такие же стоят сто девяносто. Плюс монет пять-десять старик может скинуть, а это получается, что цены у Беса не такие уж привлекательные, как тот уверяет.
        Раздумывая, спросил:
        - А какая разница между классами? Допустим, чем простой навык хуже следующего, улучшенного?
        - Тут-таки сложного совсем ничего нет, - охотно начал пояснять Бес. - Слушай сюда. Вот ты взял простой навык на нож, влил в него много символов, и получил третий ранг. И вот я взял улучшенный, и сделал из него первый ранг. Мой первый ранг даёт где-то столько же, сколько твой третий ранг. Так понятно?
        - То есть каждый последующий класс действует в три раза лучше предыдущего при одинаковом ранге?
        - Я таки тебе разжевал, в рот положил, и ты, наконец, решил меня понять. Но если высокие классы тебе так нравятся, не надо забывать, что это удовольствие не бесплатное. Чем выше тебя заносит, тем бубликов больше и больше надо. Знаешь, сколько придётся потратить на легендарном классе, на десятом?
        - Выше которого только идеальный? - уточнил Грешник.
        - Таки да, выше идеала нам ничего не показывают. Но давай вернёмся к легендарному. С нуля до первого ранга его поднять, это двадцать пять тысяч символов. Да я столько за всю жизнь не видел. И где такие высокие навыки берутся? Здесь и близко такое добро ничьи глаза не видели, не только мои. Никаких нервов не хватает за такие цифры думать. Некоторые говорят, что дальше с этим станет попроще. А умные помалкивают, потому что никто ничего точно знать не может. Если у тебя совсем плохо с деньгами, бери то, на что хватает. Пользуйся сейчас тем, что есть. Потом станешь богатым человеком и переделаешь.
        - Это как? - заинтересовался Грешник, озадаченный дороговизной перспективы обзавестись высшим классом по всем навыкам.
        - Слушай сюда. Берешь книгу такого же навыка, но выше классом. И прилежно её учишь. Старый навык пропадает, появляется новый, с новым классом.
        - А символы, которые в старый вложены? Что с ними при этом происходит? - уточнил Грешник.
        - Тут всё совсем просто. Смотри сюда. Давай сделаем так, что ты в тот простой нож вложил шесть сотен бубликов. Получается, у него теперь ровный третий ранг. А теперь берешь себе улучшенный нож. Простой пропадает, а из тех шести сотен три четверти переходит на улучшенный. И у тебя получается улучшенный с первым рангом, и две с половиной сотни болтается на нём без дела, потому что до второго ранга их не хватает. Ещё полторы добавь, и таки будет тебе второй.
        - Четверть вложенного, получается, пропадает?
        - Таки да, нас тут грабят вообще без малейшей совести, - кивнул Бес. - Но могло же и хуже быть. Сильно хочешь простые себе взять, но жалко таких денег? Есть для тебя вариант. Смотри сюда, я таки могу забрать всё, что ты с этих несчастных поимел. Я за оружие и кирасу говорю. Дам тебе две книги и сто десять монет сверху.
        - Да мне седой больше даст, - усмехнулся Грешник.
        - Ты попробуй, проверь сначала, сколько этот скупердяй отсчитает, а потом язык не повернётся такое сказать. Давай-давай, сделай мне объяснение, что моя цена хуже, чем у этого жлоба.
        - За две книги на ножи дам арбалет и копьё.
        - Что я сейчас услышал?! - Бес чуть за голову не схватился. - И где подевалась твоя человеческая совесть?! Ты мне даже винтовку сверху не предложил и патроны, все, что там есть! Ты таки по миру меня пустить захотел?! Вот кто так торгуется?! Мы же даже ещё не подумали, что тебе надо, а ты уже хочешь ограбить всё, что у меня есть.
        - Книга на глефы, наверное, нужна. И сама глефа, - Грешник вспомнил, как удобно ощущался в руках трофей, заработанный в битве с самкой гаков: - А лучше гуань дао.
        - О! Да ты таки знаток необыкновенного вооружения. И я тебя порадую, ты зашёл именно по адресу. Есть гуань. Хороший гуань. Прямо-таки тебя дожидался.
        Бес вернулся к ящику, на котором до этого восседал, и открыл его. Внутри обнаружились несколько больших контейнеров, из одного торговец спокойно вытащил здоровенный гуань дао. А ведь при таких габаритах у него и четверти длины не могло поместиться.
        Снова пространственная аномалия.
        Грешник почему-то почти не сомневался, что это окажется то самое оружие, без которого он остался после предательства Шкафа и Краски. А это могло означать, что те ушли недалеко и попались охотникам за головами. Трофеи с них достались Бесу на реализацию.
        Или вариант гуманнее: добрались до торговца, продали чужое барахло задёшево, а он теперь пытается на этом наварить.
        Но нет, с первого взгляда понятно, что к этому гуань дао Грешник никогда прикасался. На глаз чуточку длинней и по целой сумме признаков очевидно, что оружие получше. Смотрится надёжнее, заметно, что качественнее.
        Поднёс телефон, нажал на кнопку определения.
        Предмет испытания.
        Серый
        Оружие. Тип: физическое. Класс: холодное. Дальность: ближний бой. Вид: глефа.
        Большой предмет.
        Уровень: 3.
        Ранг: обычный предмет (может вместить до 3 свойств (и 1 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: нет.
        Активированные свойства: нет (доступны 3 слота).
        Привязка: нет.
        Прочность: 233/233.
        Атака: слабая.
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания.
        Возможные ресурсы получаемые при разрушении: 2 - 6 брусков хорошей древесины, 1 - 4 куска простой кожи, 1 - 4 куска базовой руды, 1 - 3 куска некачественной руды, 1 - 2 куска дешёвой руды, 1 - 3 тюбика простого лака, 1 - 2 души существа, 1 - 2 простая соль, 1 - 2 рядовой кристалл.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачного разрушения).
        Краткое описание.
        Гуань дао приятного цвета. Чуть-чуть лучше базового. Эффективное оружие для нанесения колющих и рубящих ударов на дистанциях, недоступных для меча и топора. Режущие удары наносить чуть труднее, но при должном уровне мастерства это можно проделывать достаточно эффективно. В целом резано-рубленные повреждения от такого оружия слабые, но при затяжных ударах с широкими размахами можно нанести серьёзную рану даже опасному противнику. Ранения от колющих ударов широкие и способны привести к быстрой смерти от кровопотери, даже если не повреждены жизненно-важные органы.
        Грешник плохо ориентировался в ранжировании предметов испытания, но это не помешало понять, что ничего качественнее он пока что в руках не держал. Даже амулет, доставшийся за выдающееся достижение, смотрелся куда скромнее. А ведь в тот раз кукловоды сочли случившееся событие столь достойным, что разослали сообщение на телефоны всех участников.
        - Где ты это достал? - сам по себе вырвался вопрос.
        - Где достал, там тебе снег зимой не продадут, - подмигнул торговец.
        - Можно подержать?
        - А деньги у тебя есть, чтобы за такую прелесть держаться?
        - Вообще-то я ещё не покупаю, я просто прицениваюсь.
        - Не, тут это так не работает. Тут, у торга, если я что-то кому-то дал добровольно, и он это подержал в руках немного времени, это всё, это уже было моё, а стало твоё. Платил ты или нет, таки без разницы. Можешь пойти себе дальше, и добро моё прихватить, и ничего тебе за это не сделают. Такая вот охрана. Тут надо за вещь дать деньги и сказать дружно «сделка». И всё, деньги мои, гуань твой. И тянуть с этим нельзя, одновременно надо передавать, несколько секунд для этого есть.
        - Плохо, - нахмурился Грешник. - Оружие сложное, брать такое, не попробовав, это кот в мешке.
        Бес махнул рукой:
        - А, ладно, держи, не могу тебе сопротивляться. Но только смотри, ты аккуратным почерком подпишешь все те майки, которые я вежливо вытрясу из этого пожилого человека.
        Спасибо суровому отчиму, благодаря его воспитанию с похожим оружием Грешник когда-то сталкивался. Даже придумали с ним пару связок, со стороны выглядевших красочно, что и требовалось. Разумеется, не всерьёз работали, и, естественно, никого не пытались убить. Однако махали нешуточно, такие занятия что-то давали. Руки помнили, да и не такое уж это сложное дело, как считают несведущие.
        Покрутил в одной руке, перекинул в другую, перехватил обеими. Да - однозначно стоящий вариант. И один на один повоевать можно, и от толпы головорезов отмахаться, и будет чем встретить тигра. Ещё нож добавить, или кинжал, плюс лук, и сбалансированный комплект получится. На любых дистанциях сможет неприятности устраивать.
        Вернул гуань Бесу и спросил:
        - А ещё такие есть?
        - Лично для тебя найдётся нагината, она тоже по глефам считается, а не по алебардам. Некоторые люди так сильно хотели сойти за умных, что почти подрались, когда эту тему обсуждали. Сделали мне тут большой скандал за разницу глеф и алебард. Алебарды у меня тоже есть.
        - У тебя там что, тонна оружия в этом ящике? - не удержался Грешник.
        - Почему тонна? Сколько надо, столько и лежит. Контейнеры не из резины делают, всё не влезет. У каждого своя вместительность, в телефоне это пишут, смотри туда часто, там таки бывает полезное.
        - А если попробовать положить что-нибудь больше лимита?
        - Ты магниты в своей жизни видел? Одной стороной они хорошо друг к другу прилипают. Другой плохо. Другой они вообще не прилипают, отталкиваются. Вот так и тут будет, сразу оттолкнёт. Лишнее упадет рядом. У меня тут контейнеры не из мусорного бака. Они таки особые. Но ты и сам знать такое должен.
        Покрутив нагинату, Грешник сменил её на европейскую алебарду, затем взял ещё одну. Нет - всё не то. Чего-то не хватает, только первый вариант как родной в руках ощущался.
        Если и есть альтернатива получше, искать её придётся не у Беса.
        - Беру гуань, - решился, наконец, Грешник. - Какая у тебя лучшая книга на глефы?
        - Только второй класс. В смысле базовый. Редкий товар, от сердца отрываю.
        Обернувшись на старика, Грешник задумчиво произнёс:
        - У Сяо есть простой навык. Как ты говоришь, это третий класс. Выше базового.
        - Где я и где Сяо? Ты цену его видел? Ну так посмотри, глаза у тебя имеются. А потом за мою цену послушай.
        - Навык классом повыше, и он мне маленько скинет.
        - Это за что тебе такое великое счастье под названием «скидка»? - заинтересовался Бес.
        - Задание выполнил, он теперь ко мне добрый.
        - Тут сто человек на этого седого старались работать, а добрый он только к тебе. Что же ты такое приятное ему сделал?
        Бес вроде информацию не зажимал, и Грешник, чуть помедлив, решил, что ничего сильно секретного не выдаст. Даже если все члены Бойни узнают про такую возможность, серьёзно это их не усилит, а сделать торговца «должником за услугу» не помешает.
        Не так много дней дали на прохождение яруса, сидеть на побережье до последнего нет смысла. Ведь кто знает, что ждёт дальше, на севере. Возможно, машинами туда добраться нельзя, значит, придётся потратить прорву времени на пеший переход по опасной местности.
        Так или иначе, седой торговец вскоре останется здесь в одиночестве. Долго пользоваться скидкой не получится.
        - Сяо попросил достать голову особого гака. Я достал.
        - Знаю такое поручение, - кивнул Бес. - Дед его с пятого уровня может давать. А кому-то и на четвёртом дали. И таки мне известно, что два раза его уже выполняли. А за скидку совсем ничего не знаю, ты первый мне о ней заявляешь. Может с заданием у тебя что-то не совсем так?
        Грешник снова помедлил с ответом. Что тут говорить? Впервые к Сяо он вышел, будучи прилично повыше пятого уровня. Плюс всё сделал в одиночку, а знакомые Беса наверняка действовали группами.
        И то, что дополнительное условие не выполнил, причём отказался от него сознательно, тоже надо учитывать. Может сработал неписанный бонус, на него завязанный, может что-то другое, может всё вместе сыграло. Поди пойми, если никаких пояснений по этому поводу телефон не даёт.
        Покачал головой и ответил почти искренне:
        - Без понятия. В условиях написали, что надо убить особого гака и принести его голову. Я убил и принёс.
        - А могу ли я поинтересоваться размером скидки?
        - Копейки.
        - А твои копейки, это сколько?
        - В районе пяти процентов.
        - И пять процентов ты называешь копейками?! - вскинулся Бес. - Ты меня расстраиваешь своей душевной щедростью.
        Грешник пожал плечами:
        - Может тебе и нормально, но на большую скидку не тянет.
        - Всё равно мне это интересно, - продолжал развивать тему Бес. - Есть у этого старого подобия человека некоторые вещи, которые я хочу сделать своими. Если получится взять со скидкой, через тебя, всем хорошо будет. И ещё мне интересно всё, что у тебя есть. У таких, как ты, много редких вещей выпадает. А мне всё редкое очень интересно.
        - В смысле много? - уточнил Грешник, совершено не понимая, о чём речь. - Ты о знаках уровня и символах развития? Я их не продаю, самому нужны.
        - Тебе нужны, да? Что ж ты сразу-то не сказал? Я продам, - оживился Бес. - Но я не за них говорил, я за редкое говорил. Бублики и подковки падают из всего, что убивается. Это не редкое, это всегда есть.
        - Тогда что редкое?
        - Вещи всякие: лечилки, дыроколы, ремонтные марки, усилители, медицина. Таким, как ты, хорошо насыпают, а такие, как я, видят их редко. Везде несправедливость.
        - Да я бы не сказал, что мне их много насыпают…
        - Это говоришь не ты, а жадность твоя, - ухмыльнулся Бес. - То, что тебе кажется малым, для меня мечта. Мне надо несколько гаков сильно огорчить, чтобы увидеть хоть что-то кроме бубликов и подковок, а тебе, наверно, из каждого что-нибудь интересное падает. Это таки особая привилегия для таких, как ты.
        Полезная информация, перекликающаяся с тем, что Грешник узнавал ранее. Получается, бонус для корма работает не только на знаки уровня и символы развития. Для всех прочих предметов шанс тоже намного выше. Жаль, неизвестно насколько. А ведь там много весьма полезных вещей. Вот как чинить оружие испытания, если нет ремонтных марок? Или чем лечиться, если браслет разряжен, нет детоксикатров, а тебя покусали вараны?
        Новость и хорошая, и плохая. Приятно знать, что тебе светит куда большая награда, чем казалось раньше. И в то же время охота на низовых участников становится гораздо выгоднее.
        Ценность дичи, у которой можно отобрать редкие предметы, значительно повышается.
        - Давай уже определимся, - сказал Грешник. - Тебе и скидка, и футболка, и ещё что-то. Но понимаешь, я благотворительностью не занимаюсь, мне тоже много чего нужно. Давай уже торговать по порядку, пока ты меня совсем не запутал.
        Времени на торг ушло немало. В процессе приехал пикап с надписью «Дикий Восток». Банда Шерхана, как чуть позже объяснил Бес. Якобы объединились с Лордом, но от своей символики отказываться не торопятся. Головорезы на Грешника внимания не обратили. Сочли одним из привилегированных, а оповещение на телефонах рассматривать не стали, вибрацию связали с арабом и его подругой. Отвесили в адрес парочки несколько сомнительных шуточек, купили у Сяо полдесятка контейнеров с арбалетными болтами и уехали, даже не заподозрив, что перед их появлением тут случилась небольшая резня.
        Не зря Грешник не поленился и оттащил ограбленные трупы в административное здание. Если пристально не вглядываться в сторону автостоянки, разливы подсыхающей крови на трещиноватом асфальте заметить сложно.
        Бес торговался отчаянно: с криками, жалобами на грабёж, с закатыванием глаз, чуть ли не со слезами. Причём заметно, что это не из-за гипертрофированной алчности, а ради любви к искусству.
        Тот ещё базарный актёришка.
        Под конец Бес будто почуял, что финансы Грешника исчерпаны, следовательно, тянуть время нет смысла. И стал на удивление покладистым, прилично уступил, что позволило увеличить запас стрел и болтов.
        Помимо гуань дао и простого навыка на глефы (взятого у Сяо), Грешнику достались две книги простого ножевого боя и один ничем не примечательный охотничий нож. Также один нож оставил из трофеев, он тоже являлся предметом испытания.
        Пришлось сбросить львиную часть добычи. Благо, Бес давал цены чуть побольше, чем старик. С некоторыми предметами не хотелось расставаться, но пришлось. Увы, монет на всё задуманное не хватало.
        Основные траты - это книги. Даже простые навыки тянули дороговато. Судя по тому, как Бес нахваливал финансовые таланты покупателя, торгаш на Грешнике изрядно наварил. Но к кому ещё обращаться? Изобилия предложений на рынке не наблюдается.
        Подписав несколько маек и футболок испытания, добытых Бесом из личных запасов и бездонного фургончика Сяо, Грешник почти дружески попрощался с барыгой и, поколебавшись, всё же спросил:
        - Слушай, я вот одну вещь не понял. Я здесь убил троих, ты видел.
        - Да и вечная память им, - не дослушав, отмахнулся Бес. - Тут смерть, это как деталь пейзажа. Я в эти дела не лезу, даже стараюсь не думать. И ты таки сам знать должен, полиции здесь тоже нет. Всё нормально.
        - Вообще-то это совсем ненормально, но я не об этом, - продолжил Грешник. - Из двоих выпало по контейнеру, как всегда, а из третьего два. Ты не в курсе, за что мне такая щедрость?
        - Ты такой опасный человек, но таки не знаешь самые простые вещи, - рассмеялся Бес. - Эти не совсем хорошие люди убивают таких, как ты, чтобы сделать выгодный бизнес. Они на вас больше зарабатывают, чем на животных и друг друге. Но и ты тоже можешь зарабатывать на них больше. Понял? Это и в ту сторону работает, и в другую.
        Грешник покачал головой:
        - Я их несколько раз убивал, но впервые такое вижу. Похоже, большие дополнительные заработки таким, как я, не светят.
        - Вот только не надо мне тут говорить неумные вещи. Всё тебе светит. Смотри вокруг. Смотри глазами. Что ты видишь? Ты видишь самое начало чего-то. Я не знаю что это. Ты тоже не знаешь. Но смотри глазами и увидишь, что тут есть правила. И по правилам этим дальше всё должно изменяться. По правилам мы тут ещё мелкие. Недоразвитые. Нет серьёзности. Но уже от нуля отходить начинаем. Вот и повышается твой заработок. Дальше будет ещё больше. И не редко, а всегда. Не давай себя убить и таки когда-нибудь станешь богатым человеком.
        - Понял, благодарю.
        - Твоё благодарю не звенит. Как станешь богатым, не забывай, кто тебя умным вещам научил. И сюда ещё заходи, помни дорогу.
        - Не забуду.
        Грешник направился было прочь, но его окликнули.
        - Я Бактр. А она Заха.
        Грешник обернулся к арабу:
        - Я понял, ты уже говорил.
        Тот, уставившись мрачно, добавил:
        - Телефон. Хочу купить. Ты у них забрал три. И браслета три. Тебе это много. Я один комплект куплю.
        Грешнику не пришлось долго рассматривать араба и его спутницу. С первого взгляда понятно, что у них с деньгами не просто плохо, а очень плохо. И вообще, если мясо осталось без телефона, это много о чём говорит.
        - У вас вообще нет телефонов?
        - Есть, - ответил Бактр. - Один телефон. Один браслет. А нас двое. Надо ещё. У тебя есть. Продай.
        Попроси такой человек у Грешника что-либо иное, он бы, возможно, отказал, или хотя бы поколебался. Но телефон - святое. К тому же Сяо его не продать - проверено.
        Стащил со спины рюкзак, вытащил телефон с браслетом, протянул Бактру:
        - Держи.
        - Сколько?
        - Бесплатно.
        Бактр покачал головой:
        - Не надо так со мной. Я не попрошайка. Назови цену.
        - У тебя ничего нет, чтобы заплатить. Бери.
        Араб усмехнулся с превосходством:
        - Никогда такое не говори, если точно не знаешь.
        Пошарив в кармане, вытащил грязно-жёлтый кристалл размером с голубиное яйцо. Две пирамидки, сросшиеся основаниями. Грани заметно искажённые, дефектов множество, окраска невзрачная и неравномерная. В общем, выглядит дешёвкой из заурядной минералогической коллекции.
        Однако следующие слова Бактра это впечатление исправили:
        - Это рядовой кристалл. Они выглядят по-разному, но цена одна. Старик даёт за него семьдесят шесть монет. С Бесом я доторговался до семидесяти девяти. Даю два таких за телефон и браслет. Это хорошая цена.
        Глядя на кристалл, Грешник, думая о своём, уточнил то, что и сам знал:
        - Они нужны для того, чтобы предметы испытания делать?
        - Да. Если есть в рецепте кристалл такой.
        - Грешник, я у тебя их сразу выкуплю, мы договоримся, - резко заволновался Бес, осознав, что на его глазах намечается сторонняя сделка.
        А тот, колебался.
        Полторы с лишним сотни монет - небольшие деньги, но и лишними не будут. Можно обменять на те же символы развития, ведь их всегда не хватает, а Бес отдаёт чуть дешевле, чем Сяо. Однако сильно с такой суммы при местных ценах не разжиреешь.
        С другой стороны, этот араб - необычный тип. Явно не из загона сбежавший, и явно не рудокоп, с киркой добывающий кристаллы. На Мощь он совсем не похож: у того одежда запыленная; обувь о камни сбита; покрытые ссадинами и царапинами руки выдают начинающего шахтёра. И на охотника тоже не тянет. Плюс такие трофеи Грешнику ни разу не выпадали из дичи, а уж он набил её немало. Один нашёл в полицейской машине, но ведь это совсем другое.
        Бактр непрост. Мясо, но мясо нестандартное. Непохож на серьёзного бойца, но как-то сумел здесь устроиться. И то, что изначально выглядело попаданием в ловушку, теперь смотрится иначе. Араб ведь не стал удирать сразу же после уничтожения троицы головорезов, он даже с места при этом не сдвинулся. Плюс, судя по некоторым моментам, до появления Грешника о чём-то торговался с Бесом.
        Явно продуманный тип. Причём свой, не кастовый. Как он сумел устроиться здесь? Чем живёт?
        Всё это очень интересно.
        Решившись, ответил:
        - Я отдам телефон. И браслет. Но не за кристаллы.
        Глаза Бактра сузились:
        - У меня нет ничего, кроме камней.
        - Зато у тебя есть кое-что другое.
        - Что?
        - Информация. Я хочу знать, откуда ты эти кристаллы берёшь. Хочу получить твою карту. Я хочу знать всё, что знаешь ты.
        Глава 7
        Россыпь Бактра
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ СЕВЕРНЫЙ ТСОТ КХАЛУНГ
        Пока Грешник отлёживался после ранения, а затем заново обзаводился оружием и снаряжением, остальные участники на месте не стояли. Тут, как на старте онлайн игры - всё меняется стремительно. Достижение, при котором он вырвался далеко вперёд, оставив за спиной всех прочих, успело обесцениться. Если верить Бесу, как минимум двое обогнали его по уровням: некие Порнозаяц и Резак. Причём по кровавым делам они теперь тоже в лидерах, а это означает, что оба продвигались вперёд, обливаясь потом и кровью, а не добывали знаки и символы из неких безопасных источников.
        Если двое прилично его опередили, сколько же насчитывается тех, кто наступают на пятки и вот-вот оставят Грешника позади? Один из убитых возле торга уже достиг пятого уровня, двое других - четвёртого. Вряд ли эта троица из лидеров шайки, они больше походили на средних, непримечательных боевиков. Оружие не самое лучшее, великих богатств по карманам не держали, из относительно дорогих предметов только кираса. Из трофейных контейнеров достались две книги: на копьё и топор. Обе на базовые навыки - ничего ценного. Однако при столь никчемном имуществе параметры у всех противников приличные.
        Получается, участники всё сильнее и сильнее втягиваются в навязанную им игру. Находят разные возможности для развития, прогрессируют массово. А расти по цифрам здесь проще, чем находить хорошее снаряжение. Показатели Грешника уже не смотрятся запредельными, если и дальше станет прохлаждаться, вскоре его начнут перегонять массово.
        Столкнуться с изначально опасными противниками, у которых сейчас ловкость, сила и всё прочее окажется прилично выше, да с навыками далеко не нулевых рангов - нехорошая перспектива. Как он по себе понял - это действительно работает, даёт преимущества. Не сказать, что в сверхчеловека превращает, но чем дальше, тем больше от них будет толку, если верить кукловодам. Так что, надо срочно прогрессировать.
        Однако это не так-то просто. Нельзя просто взять и отправиться в лес, где сотнями косить всех встреченных обезьян из лука. Макаки прекрасно знают, с кем можно связываться, а от кого следует держаться подальше, потому массово на глаза не показываются. Чем выше растёшь, тем реже встречаются. Разве что лидеры не всегда убираются с пути Грешника заблаговременно, но они встречаются нечасто. Ну и варанам, похоже, безразличен уровень противника: или без раздумий бросаются на всё живое, или шипят, нехорошо поглядывают, не торопятся отступать. Но это низовые твари, трофеев из них выпадает маловато, да и сами рептилии попадаются далеко не на каждом шагу. Наткнуться на них можно только возле пресной воды, а здесь нет ни рек, ни приличных озёр.
        В общем, перспективы быстрого развития туманны. Заниматься этим надо, но непонятно - каким образом.
        Зато перспектива глобального наводнения всё ближе и ближе. Пора перебираться поближе к северу. В идеале - обосноваться под самой границей. Стратегически оптимальная позиция. Можно перейти на следующий ярус в последний момент без суеты и риска опоздать, успев накопить побольше информации и трофеев.
        Дорогу на север Грешник не знает. То, что получилось разглядеть с отвалов рудника и близлежащих возвышенностей, говорит о том, что дальше холмы становятся серьёзнее. Это уже больше на горы похоже, стеной стоят. Где через них перебираться - непонятно.
        Да здесь куда ни плюнь - всё непонятно. Потому информация - стратегический ресурс.
        Бактр наверняка способен ответить на некоторые вопросы. Как минимум, расскажет о том, где добываются ценные кристаллы. Возможно, это знание Грешнику не понадобится, но и лишним не будет.
        Араб по пути ничего не говорил. Шагал молча, быстро и без остановок. Сначала шли по лабиринту рудничных сооружений, затем по тропе между отвалами пустой породы, дальше пробирались по беспощадно разбитой грунтовке, петляющей по лесу. Состояние дороги столь ужасающее, что по ней не всякий внедорожник проедет. В засохшей грязи не счесть следов от мелкой живности, иногда попадались отпечатки крупных кошачьих лап, бычьих копыт и «оттиски от тарелок», оставленные слонами. Радовало, что крупные существа отмечались здесь нечасто, ведь встреча с тигром свежа в памяти, и Грешник сильно сомневался, что даже с обновлёнными навыками и хорошим оружием сумеет повторить такую победу.
        А уж не заработать при этом очередную порцию ранений - и вовсе фантастика.
        По неказистой дороге продвигались пару километров, после чего свернули налево, к горам на севере. Дальше тянулось то, что хотелось назвать слоновьей тропой. Это потому что всё утоптано этими гигантами и завалено их навозом. Судя по состоянию последнего и прочим признакам, эти гиганты появляются здесь ежедневно. Грешник даже начал прикидывать свои шансы победить столь огромную добычу.
        Но нет, на слонов не наткнулись, зато наткнулись на одиночного гака. Совсем уж неказистого: брюхо болтается ниже колен иссушённым мешком, сильно хромает на левую ногу, половина морды снесена вместе с глазом, превратившись в сплошную рану, кишащую жадными до крови насекомыми.
        Несмотря на плачевный вид и откровенно неравные силы, тварь проявила агрессию. Бросилась на четвёрку участников издали, едва их заметив. А ведь понимать должна, что не на единичного нулёвку лезет. Или мозги повреждены, или решила убиться, дабы покончить со страданиями. Грешник было перехватил гуань поудобнее, но пускать оружие в ход не пришлось. Бактр, по-прежнему ничего не говоря, резко ускорился и встретил гака мощным и точным ударом кулаком в подбородок. Нет, не убил, зато оглушил знатно, свалил на лопатки. И тут же склонился и замолотил обеими руками, превращая уродливую башку в отбивную.
        Четверть минуты, и по-хозяйски подхватив выпавший контейнер, направился дальше. А Грешник, оценив точность и силу ударов, заподозрил, что араб не только вложился в рукопашный бой, а и до этого умел кулаками помахать. Первичное впечатление, составленное по результатам осмотра сидящей фигуры, оказалось обманчивым. Да, может и не самый опасный боец, но уж точно не рохля. Телосложение и отточенная моторика подсказывали, что Бактр мог быть неплохим боксёром ещё до того, как сюда попал. А старые навыки сейчас работали ничуть не хуже новых, если сравнивать с низкими классами и рангами.
        Разумеется, при условии, что ты их открыл при помощи книг.
        Но рукопашный бой учить не нужно. Даже обделённому корму дозволено отбиваться без оружия.
        Со слоновьей тропы свернули в нехоженый лес. Но, похоже, двигались не наобум, потому что, несмотря на крутизну склона и пересечённую местность, ни разу не пришлось обходить серьёзные преграды. Да и намётанный глаз Грешника то и дело примечал на лесной подстилке неясные отпечатки подошв.
        Бактр уже не первый раз здесь ходит, но при этом тропку не натоптал. Шифруется, меняет маршруты, передвигаясь по широкой полосе. Сработает это лишь против самого невнимательного следопыта, но всё равно лишний плюс для выживания.
        Спуск затянулся. Может по расстоянию не больше километра, а вот по времени - всё куда значительнее. Если на ровной местности такую дистанцию можно преодолеть минут за десять, не напрягаясь, здесь чуть ли не в два раза больше затратили. Крутизна склона мешала, вынуждая местами двигаться не напрямик, а «змейкой».
        И склон этот в итоге оказался бортом речной долины. Сама река обнаружилась внизу. Бактр вывел группу к берегу мелководного потока шириной не больше дюжины метров. Мелкой растительности здесь наблюдалось немного, её кто-то выкосил на корню, расчистив обширное пространство вокруг крохотной хижины, под боком которой пристроился огромный навес.
        Араб обернулся и впервые за всё время пути подал голос:
        - Это мой лагерь. Ничего не трогайте, если я не разрешу. И не заходите в кусты, там я капканов понаставил.
        - Где ты их взял? - спросил Грешник, с интересом осматриваясь по сторонам.
        - Они здесь были.
        - Так это, получается, хижина охотников? - спросила Рыська.
        Бактр покачал головой:
        - Не совсем. Я назвал их браконьерами. Я слышал, слонов везде запрещено убивать, а они убивали. Я бивни нашёл. И самих браконьеров тоже нашёл. От них только кости остались.
        - Такое здесь бывает, - кивнул Грешник. - А оружие у них было?
        - Только нож и мачете. Нож у меня, мачете я продал Сяо.
        - Понятно. Так что там насчёт кристаллов и остального?
        Бактр указал на реку, вода в которой стремительно струилась над каменистым дном:
        - А ещё браконьеры мыли в этой луже золото и драгоценные камни. От них лотки остались и колода из досок. Сейчас я тебе всё покажу.
        Сидя на берегу, Бактр указал на воду:
        - Я пришёл сюда по реке. Сверху. Там по берегу тропа есть. Тропа плохая, но лучше по ней идти, чем по лесу. Здесь был человек. Участник. И два кота: один очень большой, как барс, второй поменьше. Виверровые коты называются, так телефон про них сказал. Коты мёртвые. Их убил человек. Участник не такой, как мы, а кастовый. Коты успели его порвать, человек был сильно изранен и без сознания. Так и умер, я не смог ему помочь. Над дверью в хижине есть, как бы, полка. На ней я нашёл коробочку с золотым песком и один кристалл. Торговец берёт золото, это все знают, а такой кристалл я увидел впервые. Но понял, что это тоже деньги.
        То, что золото - ценность, Грешник услышал впервые, но сделал вид, что относится к тем самым «всем», которые это знают. И в то, что и кастовый участник, и виверровые коты, искалечив друг дружку, умерли сами, без вмешательства араба, тоже попытался поверить с самым невозмутимым видом.
        Это не его дело, разбираться, кто кого здесь добивал. Он не судья. Да и неизвестно, как бы сам поступил в ситуации, когда прикончить истекающего кровью участника, - означает заработать шанс на выживание. Судя по тому, что Бактр даже сейчас, на четвёртый день, сражается голыми кулаками, в этой жизни ему не очень-то везло на полезные подарки.
        - Взял лоток, начал промывать камни и песок, - продолжил араб. - Если копать вон там и вон там, часто попадаются золотые песчинки. Иногда кристаллы. Они не такие тяжёлые, как золото, но увесистые, сразу с лотка не смываются. Надо в конце внимательно смотреть каждый оставшийся камень. Вот так я их и добываю. Колодой добывать не могу, к ней насос нужен, а я не смог его завести. Наверное, сломан.
        - Так ты увидел кристалл, коробочку с золотом, промывочную колоду и лотки, а потом решил попробовать? - уточнил Грешник. - До этого про такую добычу ничего не знал?
        Бактр помедлил несколько секунд, пожевал челюстью, после чего нехотя бросил:
        - Знал.
        - Откуда? Из телефона?
        - Нет. Там, - рука рассказчика указала на север. - Река стекает с большой плотины. И недалеко от неё я встретил участников. Они там моют кристаллы и золото. У них подсмотрел, научился. Для этого навык не нужен, любой справится.
        - А чего с ними не остался?
        - Мне там не понравилось, - неопределённо ответил Бактр.
        Грешник не стал выяснять детали, его куда больше волновали другие вопросы:
        - Ты далековато от моря ушёл. Откуда-то узнал, что здесь можно по-простому зарабатывать?
        Араб покачал головой:
        - Нет здесь ничего простого. Моешь и оглядываешься постоянно. Шайтан побери эту воду. Журчит громко. Из-за этого разное мерещится. Везде опасно. И я сюда шёл не затем, чтобы лотком в воде трясти. Я хотел найти дорогу на север.
        - Получается, там пройти нельзя? Горы не дают? - уточнил Грешник.
        - Почему нельзя? Можно, если ноги есть. Наверное, можно. Там, дальше, водохранилище, за ним ущелье, а в нём река. По ней, наверное, можно пройти. Но не дадут.
        - Кто не даст?
        - Эти люди, которые в лагере наверху, пытались. Их тогда было шесть человек. Они поднялись по склону, дошли до плотины. И дальше пройти не смогли. Вернулось только четверо. Теперь моют золото с кристаллами и думают, что делать дальше.
        - Так что там, у плотины? Кто не даёт пройти? - уточнил Грешник.
        - Это были крокодилы, - ответил Бактр. - Их там много, наверху.
        - Большие?
        - Говорят, не очень. Но ещё говорят, что весь берег покрыт этими тварями. И по суши они носятся так быстро, что трудно убежать. Их догнали. Вот и потеряли троих.
        - Троих? Ты ведь говорил, что их вначале было шестеро, а вернулись трое.
        - Да, так и было. Наверху, на плотине, ещё одного встретили. Получилось, вернулись четверо.
        - И как он там выживал?
        - Не он, а она. Девушка из другой группы. Они вышли к берегу озера дальше, не с юга, а с запада. Пытались где-то там через горы перебраться, но не получилось. Спустились к озеру, нашли там причал с лодками. Это то водохранилище, которое за плотиной. Добрались до начала озера, на севере. Там в него река втекает. Река такая же мелкая, много камней и упавших деревьев, дальше на лодке не смогли пройти. Бросили её. Шли пешком, пока не наткнулись на обезьян. Не макаки, как здесь, а хуже. Больше размером, много, злые. Пришлось бежать. До лодки добежала только она. Ей повезло, в воду обезьяны не полезли. Вернулась назад, но не нашла тот берег с причалом. Говорит, там очень сложные берега, как лабиринт. И почти везде скалы, обрывы, трудно выбраться. Было темно, пропустила нужную протоку. Поплыла дальше, до дамбы добралась. Там тоже причал есть. Вышла на берег, сразу появились крокодилы. На дамбе есть какие-то постройки. Что-то техническое, я не разбираюсь. Снова повезло ей, на крышу залезла, не достали. Представляешь?
        - Да, везучая, - признал Грешник.
        - Это ещё не всё. Ей потом ещё раз повезло. Когда пришли те шестеро, крокодилы перестали её сторожить, погнались за ними. Она не растерялась, спустилась и успела до леса добраться. А потом пошла вниз по реке. Так и наткнулась на тех троих выживших. Поэтому их четверо стало. Это она мне сказала, что через горы, наверное, можно перебраться. Они со склона, перед тем как спуститься к озеру, видели, что ущелье с рекой прорезает их полностью. Так им показалось, она не уверена.
        - И почему они по склону не перебрались? Зачем спустились к озеру?
        - Ты видел горы вдали? - спросил Бактр и сам же ответил: - Они не очень высокие, но обрывы со всех сторон. Это даже не горы, а широкие колонны. Скалы и обрывы, скалы и обрывы. Где-то можно пройти, но недалеко. Они потеряли время, но проход не нашли. Надоело искать, спустились к воде. Та девушка говорила, что даже если дальше, по реке, берега в обрывах, можно попробовать идти по самой реке. Она мелкая, как и здесь. Я тут только одну яму нашёл, где мне по грудь. Почти везде по колено или меньше. Там, наверное, также.
        Грешнику идея прорываться через владения крокодилов не показалась перспективной, потому задал напрашивающийся вопрос:
        - А про другие проходы не слышал?
        Бактр указал на восток:
        - Там мимо рудника дорога идёт. Она выходит к другой дороге, а та уже в горы сворачивает. Наверное, на другую сторону. Эти, из Бойни, так говорили.
        - Поделились информацией? - удивился Грешник.
        - Нет, между собой говорили, а я слушал. Они любители языки почесать. Нас за людей не считают, не стесняются, что угодно выболтать могут.
        - И что, на другую сторону уже ездили? Что там за горами?
        Бактр покачал головой:
        - Пока что нет, не ездили. Вроде бы не смогли. Мост над ручьём сломан. Говорят, взорван. Можно спокойно пешком перейти, но они не хотят бросать машины. Сейчас ищут материалы и грамотных людей, чтобы починить. Я спрашивал у Беса, он сказал, что через день или два может и починят. Не раньше. Надо подождать и попробовать пройти, когда эти сынки проституток проедут.
        - А если они там пост оставят? - спросил Грешник.
        - Тогда не знаю, что делать. Но через горы я точно не полезу. Там даже альпинист лезть не станет. Плохие скалы, сильно крутые, все в пещерах, обваливаются. И долго лезть, даже если уметь лазить и найти место, где камни под руками не отваливаются. Времени не так много осталось и никто не знает, что там за горами. Может что-то похуже, чем здесь, а до конца яруса оттуда ещё далеко.
        - Значит, ты думаешь пересидеть здесь два дня, а потом попытаться через мост рвануть? - уточнил Грешник.
        - Да я сам ещё не знаю, что думать. Пока сижу на одном месте. Слушаю, что говорят. Смотрю. Прикидываю разные варианты. И я так понимаю, что в Бойне не совсем тупые. Догадываются, что многим захочется через тот мост пройти. Ты прав, они могут оставить засаду. Начнут ловить самых торопливых. Они мясо любят ловить.
        - Вот-вот, логичный ход, - подтвердил Грешник. - А что дальше, к западу и к востоку? Может там попроще варианты есть?
        - Может и есть, - кивнул Бактр. - Даже точно есть. Но общей карты яруса нет даже у высоких каст. Есть только какие-то способы связи, что-то они про дальние места знают, но не всё. Есть там проходы, так говорят, но везде какие-то сложности. Вроде всё как здесь. Пройти можно, но почти всегда что-то сильно мешает. Разное слышал.
        - Не знаешь, какой уровень у местных крокодилов? - сменил тему Грешник.
        Араб усмехнулся:
        - Чтобы это узнать, надо убить хотя бы одного, или живого телефоном проверить. Эти шестеро не убивали и не проверяли, они просто убегали. А я крокодилов даже не видел. Говорят, они метра по три или четыре. Я думаю, они ошибаются. От страха всегда больше кажется. Что, хочешь там попробовать пройти? Если так, тебе надо в верхний лагерь, поговорить с той девушкой. Она про лодку всё расскажет. Без лодки обходить озеро по берегу слишком долго. И там тоже скалы мешают. Обязательно поговори, может ещё что-то полезное скажет.
        - Благодарю, Бактр. Телефон и браслет ты честно заработал. Можно ещё вопрос?
        - Смотря какой.
        - Того гака ты убивал врукопашную. Но у тебя минимум два кристалла, плюс золото. Это далеко за сотню монет, а базовый навык дубин у Сяо стоит меньше. Думаю, у Беса ещё дешевле можно взять. Почему не стал брать?
        Бактр воздел кулаки:
        - Видишь? Они всегда при мне. С самого начала. Силу надо. Ловкость надо. Урон надо. В них вкладываюсь. Про навык да, я думаю. Присмотрел кое-что у Беса: книги на меч и саблю. Если вон ту ямку выкопаю до коренной скалы, и всё там промою, обязательно найду кристалл. Или два. Ну и золото соберу. Вернусь к руднику, обменяюсь. Я с Бесом уже почти договорился.
        - И не боишься туда-сюда ходить? Там ведь нехорошие люди караулят.
        Араб небрежно отмахнулся:
        - Плохо они караулят. Им неинтересно на одном месте сидеть. Надо быть совсем тупым, чтобы таким попасться. А у меня голова работает, я знаю, как ходить, что говорить и что делать. Меня им не достать. Так ты точно решил наверх идти?
        - Надо подумать, - уклончиво ответил Грешник.
        - Если надумаешь, зайди ко мне. Или скажи. Я телефон свой дам. Мясо не может звонить, но может принимать сообщения и звонки. И передавать сообщения может. Кастовым одно сообщение в день передаётся, другому мясу можно отправить три. Напиши мне, или сам сюда приходи. У меня консервы всякие есть. И рис. И мука для лепёшек. И печка земляная. Хорошо готовлю, вкусно, тебе понравится.
        Отойдя от лагеря браконьеров на тысячу шагов, Грешник остановился и подал знак Рыське не шевелиться. Простоял с минуту, вслушиваясь, но ничего подозрительного не засёк. Ни намёка на то, что Бактр крадётся следом.
        И зачем ему красться? Да мало ли зачем. Этот восточный мужчина с самого начала показался слишком мутным. Непонятно, что от такого можно ожидать. И сведеньям, полученным от него, полностью верить нельзя. Не хотелось бы идти дальше, когда тебя преследует непонятный тип, надо сразу такое пресекать.
        Причину остановки объяснять Рыське не стал. Вместо этого сразу перешёл к делу:
        - Я думаю попробовать пройти на север по реке. Вариант с мостом за рудником мне не нравится, а других пока нет. Ты сама как считаешь?
        Девушка пожала плечами:
        - Не знаю, но тут, вроде, нечего думать. Ты же прав, нет других вариантов. Я, если что, с тобой. Можно?
        - Странный вопрос. Мы, вроде как, вдвоём идём, если ты не передумала. Я ведь честное слово давал, что проведу кое-кого до самого выхода.
        - Извини. Я просто не представляю, как там пройду. Я крокодилов с детства боюсь, я там тебе только мешать буду.
        - Серьёзно думаешь, что я их люблю? Не угадала. Но я очень хочу побыстрее пройти на север, а уж через них или мимо них, это как получится. Но не волнуйся раньше времени, сейчас нам туда направляться рановато. Непонятно, сколько такая дорога займёт, а мне не хочется застрять ночью на озере с крокодилами, или в ущелье с большими обезьянами. Предлагаю вернуться наверх и сместиться чуть на юг, к тем лесам, по которым мы утром выбирались. Там макаки водятся, и вараны есть, а тут почти пусто, за всё время один покалеченный гак попался. Надо набить побольше знаков и символов, чтобы тебя усилить.
        - Зачем меня? - удивилась Рыська. - За что такая щедрость? Тебе ведь самому усиливаться надо.
        - Всем надо, но так получилось, что тебе это сейчас нужнее.
        - Почему? - продолжала не понимать девушка.
        - Да потому что я слово дал, что доведу тебя до выхода. Но ты пойми, я ведь не водитель с личным тяжёлым танком, нам пешком идти придётся, а здесь, сама понимаешь, это непростое дело. У тебя почти всё на нулях, приподнять много чего можно, причём на начальных показателях это стоит недорого. А вот я уже прилично набрал, мне увеличение параметров подороже, чем тебе, обходится. Раз уж идём вдвоём, для нас выгоднее вариант, когда я останусь на том же уровне, а ты серьёзно усилишься; чем если я еле-еле приподнимусь, а ты осталась такой же слабачкой. По затратам и то, и то одинаково выйдет, но в сумме мы с тобой больше выигрываем во втором варианте. Так больше шансов, что дойдём оба, и ты при этом будешь мне помощницей, а не балластом. Чистая математика, никакой щедрости.
        - И надолго мы в тот лес вернёмся? Грешник, там до города близко. Опасно, можно на людей нарваться.
        - Жить мы там не останемся, не переживай. Знаю я в тех местах один домик, вокруг него раньше от обезьян прохода не было. Поохотимся немного и до темноты снова сюда спустимся. Заночуем у реки, а с рассветом махнём на север. Для начала поговорим с той девушкой, которая единственная из группы спаслась. Но это вряд ли надолго задержит. Так у нас на переход через горы останется полный световой день. Если повезёт, до темноты на другую сторону хребта успеем перебраться.
        - Крокодилы, большие обезьяны, и ты это за день думаешь пройти?.. - с сомнением уточнила Рыська.
        - Это только наброски плана. Завтра по обстановке посмотрим.
        Глава 8
        Неудачная охота и старые места
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ТСОТ КХАЛУНГ
        Охота не задалась с самого начала. Грешник опрометчиво предположил, что обезьян может оказаться больше к северу от того дома, где он выдержал осаду приматов, а затем выжил в схватке с тигром. Прекрасно помнил, что макаки появлялись именно слева от дороги, и оттуда же доносились их хоровые вопли. Это выше по склону, следовательно, ещё дальше, под скалами, которые вздымались в километре, их должно водиться больше.
        Ну да, он ведь в тот раз далеко не всех перебил. Многие сбежали после появления тигра и наверняка ошиваются где-то поблизости.
        Увы, в первый часы охоты сложилось впечатление, что да, именно всех в тот раз и достал бейсбольной битой. Рискуя сломать ноги, Грешник с Рыськой карабкались по кучам камней, наваленных под скалами, продирались через почти монолитную растительную массу из деревьев, кустарников и лиан, переплетающихся настолько плотно, что в них уже за три шага ничего не разглядишь.
        Все усилия ни к чему не приводили. Обезьяны попадались редко и предпочитали удирать заблаговременно. Лук и арбалет здесь бесполезны, потому что даже на относительно открытых пространствах растительность мешала выпустить стрелу дальше, чем на пару десятков шагов. А на такую дистанцию макаки подпускали нечасто.
        Зато под скалами хватало змей. В большинстве случаев они торопливо уползали прочь, но иногда при этом угрожающе шипели и пару раз выказывали намерения атаковать. Приходилось передвигаться неспешно и заранее давать рептилиям о себе знать. При этом заодно выдавали своё присутствие прочим обитателям леса, что тоже не самым лучшим образом сказывалось на результативности охоты.
        Вараны нигде, за единственным исключением, не встретились, потому что не было воды, а громадные ящерицы от неё не удалялись. И гаки не водились, потому что густые заросли этим созданиям не нравились.
        В общем, попусту время теряли.
        Лишь в одном месте удалось слегка душу отвести. Наткнулись на пологую седловину, склоны которой изобиловали зияющими входами в пещеры. Где-то в глубине, наверное, была вода, ничем иным объяснить изобилие варанов именно в этом месте нельзя. Десятка четыре набили. Причём стреляла почти всегда Рыська. Грешник не отлынивал от работы, он просто натаскивал девушку работать по живым мишеням, что не лучшим образом сказывалось на скорости охоты и количестве трофеев.
        Но сейчас тот случай, когда жадность вредна. Завышенные трофеи - это замечательно, но и отработка навыков «по старинке» - полезнейшее дело. Не исключено, что на высоких рангах обычная тренировка уступает в эффективности параметрам, развиваемым при помощи символов, но вот на низких такое точно не скажешь. С тем же луком Грешник пока что не замечал разницы, несмотря на тройку в навыке. Как стрелял из него неплохо, в прошлой жизни, так и сейчас недурственно стреляет. Плюс использует старые знания о том, как защищать предплечье, как и чем работать с тетивой и прочие-прочие технические мелочи, чего в книгах, добытых из контейнеров и купленных за монеты, или вообще нет, или описывается непонятно-лаконично, с сомнительным закреплением полученного материала.
        Всё плохое быстро надоедает, и Грешник решил, что ловить здесь нечего. Надо выходить к той самой дороге, по которой первый рез двигался к руднику. Тогда он до цели с первой попытки добраться не сумел именно из-за обезьян. Глядишь, и сейчас их там немало окажется. Плюс заросли в тех местах не такие густые, есть где луку с арбалетом разгуляться.
        К памятному дому выбрались далеко за полдень. Увы, немало времени по пути потеряли. Хоть идти недалеко, а местоположение обозначено на карте, насчёт преград на этом направлении она умалчивала.
        А они, увы, были.
        На подходе осторожничающий Грешник изменил маршрут, дабы приблизиться с направления, где со стороны дома и дороги разглядеть тебя тяжелее всего, а ты при этом всех увидишь прекрасно. Несколько минут на это ушло, но на этот раз о потере времени жалеть не пришлось.
        Потому что возле дома оказалось многолюдно и шумно.
        Каркали вороны, недовольные тем, что их отогнали от богатейшей кормушки. А шесть побеспокоивших их участников занимались странным делом. Собравшись возле входа, они набивали контейнеры гниющими тушками обезьян, после чего что-то писали маркерами на крышках. Если животное не помещалось, рубили конечности, головы, а иногда и туловища, запихивая по частям.
        Одеты легко, непримечательно. Лица замотаны тканью, скорее всего, смоченной чем-то приятно пахнущим, потому что вонища в районе дома стояла такая, что даже за полсотни метров вызывала рвотные позывы. Понятно, что это участники, но кто именно? Все при оружии: те же топорики и тесаки, которыми рубят туши, на поясах у некоторых ножи, у одного кривой кинжал таких габаритов, что его впору небольшой саблей называть.
        Привилегированные? Оружие намекает именно на это. Но ведь использовать его против дохлых мартышек способен любой, ведь изученные навыки требуются только против живых противников. Так что это могут оказаться кто угодно. В том числе и вперемешку, ведь не все кастовые одинаково агрессивны, хватает и тех, кто относятся к корму нормально. Вспомнить ту же знакомую Рыськи, с которой спутница бродила первое время. По её словам никаких проблем между ними не возникало.
        - Ты кого-нибудь узнаёшь? - поинтересовался Грешник.
        - Нет, - ответила Рыська. - Я ведь мало кого видела. Да и как их узнаешь? Лица замотаны.
        - Да, глупый вопрос. Не подумал. Думать надо лучше. Получается, я совсем тупой, столько денег, оказывается, здесь оставил.
        - Ты о чём? - не поняла девушка.
        - Да о том, чем они здесь занимаются. Видишь всех этих обезьян? Это ведь я их успокоил.
        - Ого. Да их тут сотня.
        - Гораздо больше, - поправил Грешник. - Просто не все остались, часть эти ребята уже успели переработать.
        - Откуда их столько в одном месте взялось? - продолжала удивляться Рыська. - Мы ведь всего десятка три видели, пока ходили. И почти всех издали.
        - Сам не знаю, откуда такая радость. Но тогда я не радовался. Наоборот…
        - Что наоборот? Расскажи.
        - Да особо нечего рассказывать. На второй вечер макаки меня в этот дом загнали. Их тут было много, и они меня вообще не боялись. Мелким был, вот и обнаглели. Чудом отбился. Собрал добычу из контейнеров, а сами контейнеры побросал. Всё это так и осталось валяться перед входом.
        - Понятно. А что значит, успели переработать? - уточнила Рыська.
        - Я видел у Сяо скупку ресурсов. Для ремесла всякое. Там не только руда и кристаллы, там и кожа, древесина, когти и кости. Похоже, эти ребята туши на кости пускают. Вот, возьми амулет, сама посмотри, чем они занимаются. Контейнер рассыпается, остаётся труха, из которой выбирают белые кости. Точно не помню, сколько они у Сяо стоят, да и не знаю, какое качество у этих костей. Если не ошибаюсь, там минимум пара монет за штуку. А тут из одной обезьяны иногда по две-три поднимают. Макак здесь больше полутора сотен, в том числе лидеров. Вот и посчитай. Неплохие деньги просто так валяются. Может и шкуры получится снимать, пока свежие. Эх, учиться мне и учиться. Смотри, тигра тянут из дома.
        - Тигра?! Из дома?! - изумилась Рыська.
        - Угу. Тигра тоже я. Заманил в петлю и удавил. Очень удачно получилось. Наверное, шкура у него хорошие деньги стоит. И всё остальное. Подозреваю, что шкуру из испорченной туши не добыть, а вот кости и когти можно. Вон как радостно тянут, явно чуют большие деньги. А ведь это всё моё.
        - Ты вряд ли докажешь, что это твоя добыча, - сказала девушка. - Их шестеро, а нас двое. Они нас не знают и не боятся, слушать не станут.
        Грешнику эти люди ничего плохого не сделали, однако он остро нуждался в трофеях и деньгах. Увидев, что куча гнилья может принести немалую выгоду, сразу же загорелся идеей попытаться хотя бы часть от неё урвать.
        Тем более, эта куча его по праву.
        - Рыська, ты не забыла? Нам надо тебя развивать. А как это сделать, если серьёзная дичь не попадается. Кости, это деньги. А деньги обмениваются на знаки и символы. Я не драться собираюсь, я просто с этими ребятами поговорю. И не стану требовать всё. Это перебор, ведь грязную работу делают они, свою долю заслужили, всё честно. Если не полезут на стену, нормально договоримся.
        - А если полезут? - спросила Рыська.
        - Если полезут… Попробую разобраться мирно и вернусь к тебе. Не вижу смысла резать друг друга из-за кучки гнилья, так что пускай подавятся.
        - Ко мне вернёшься? Ты что, к ним без меня пойдёшь?
        - Да, сам. У тебя хороший арбалет, далеко и точно бьёт. Переберёмся к вон тем кустам, за камнями. Останешься в них, будешь прикрывать. Мало ли что…
        - Но как я тебя прикрою? Оттуда далеко до них.
        - Да там всего лишь метров тридцать. Говорю же, у тебя хороший арбалет, мощный, хорошо бьёт. Стреляешь ты пока неуверенно, но неплохо. А это тебе не мелкие макаки на ветках, попасть проще. Но стреляй только в крайнем случае, если начнутся серьёзные дела. Я не вижу у них луков и винтовок, а всё остальное нам не страшно. Вряд ли это хорошие бойцы. Если полезут, или разберусь сам, или оторвусь и вернусь к тебе.
        - Их всё-таки шестеро, - осторожно заметила Рыська. - Вдруг они захотят тебя убить, как только увидят? Вдруг все вместе накинутся, неожиданно?
        - Я справлюсь, - уверенно ответил Грешник.
        Несмотря на то, что все шестеро незнакомцев были увлечены неприятной работой, на появление Грешника они отреагировали в тот же миг, как только он показался. Побросали свои грязные дела, оставили почти вытащенную тушу тигра в приоткрытых воротах, торопливо сбились в кучу, уставились настороженно, сжимая в руках разнообразное оружие: два копья, из которых одно совсем примитивное, скорее всего, отобранное у вожака макак; короткая сабля; топор; шипастая булава; и вот уж экзотика - нунчаки.
        Из всего, приготовленного в «его честь», Грешника больше всего напрягали копья. Не нравилось ему оружие, которым можно дотянуться издали. Этим оно в чём-то похоже на его гуань дао, а он его выбрал, в том числе, ради поражения на солидной дистанции. Всех оставшихся тоже надо контролировать, но именно этой парочке придётся уделить удвоенное внимание.
        Но все это проносилось исключительно в голове, ведь, как и обещал Рыське, драться не намеревался. Внешне Грешник старался казаться если не воплощением миролюбия, то хотя бы не кровожадным отморозком, готовым в любой миг без предупреждения и каких-либо поводов обрушиться на этих людей, чтобы колоть их, рубить и резать. Гуань сжимал в руке расслабленно, но так, чтобы при нужде без заминки пустить его в ход. И удерживал при этом на лице маску полнейшего спокойствия. Это давалось труднее всего, потому что чем ближе подходил, тем больше хотелось зажать нос и рот, после чего броситься отсюда прочь.
        Смердело так, что это ощущалось даже если задерживать дыхание. В прошлый раз, скрываясь в доме, где долго провисел самоубийца, не получил и десятой доли того, что сейчас навалилось.
        Приблизившись на полдесятка шагов, остановился, обвёл всех шестерых спокойным взглядом, и расслаблено-небрежно бросил:
        - День добрый.
        Несколько секунд тишины, и, наконец, обладатель короткой сабли нехотя ответил:
        - Не такой уж он и добрый. Чего тебе здесь надо?
        - Да так, почти ничего. Просто шёл мимо, решил заглянуть на свой склад дохлых обезьян. Смотрю, а тут какие-то люди на моё добро нацелились.
        - С какого это оно твоё?! - вскинулся один из копейщиков.
        - Таков закон джунглей, - всё так же спокойно ответил Грешник. - Кто убил, того и туша. Нет, ребята, не напрягайтесь, я не в претензии. Понимаю, это выглядело, как бесхозное добро, сам бы мимо не прошёл. И вообще не собирался сюда возвращаться. Не люблю такую работу. У меня не было времени обработать мясо, пока свежее, а сейчас здесь атмосфера не очень. Но дело в том, что как бы эта падаль не воняла, изначально она всё равно моя. Раз вы взяли чужое, не спросив, возникает нехороший момент. С этим надо что-то делать. Можно по-плохому решить, можно по-хорошему. Вам как интереснее: дружить с таким охотником, как я, или наоборот?
        - Эти обезьяны наши, - буркнул тип с саблей. - Ты проходил мимо, вот и дальше проходи. Не надо сказки рассказывать, что этих макак сам убил.
        - А придётся рассказать, - всё так же спокойно стоял на своём Грешник. - Могу, для начала, точно сказать, сколько именно здесь обезьян. Сколько простых, сколько лидеров. Могу сообщения на телефоне показать. Могу сказать, от чего подох тот тигр, и где вы нашли его тушу. Ещё могу сказать, что наверху, на чердаке, труп лежит. Здесь всё доказывается очень просто. Хорошенько подумайте: вы точно хотите поссориться с тем, кто завалил такого зверюгу и столько обезьян? Или хотите разойтись нормально? Повторяю, я на вас не в претензии. И мне не нужны все эти кости, достаточно моей доли. Всё остальное вам. Заработали. Делим по справедливости и расходимся.
        Грешник отчётливо разглядел страх, промелькнувший в глазах одного из копейщиков и обладателя булавы. Должно быть отчётливо осознали, что с тем, кто одержал такую победу, ссориться не следует.
        Однако у лидера шестёрки голова работала не настолько быстро. Нервно крутанув саблю, неприязненно заявил:
        - Да ты уже достал. Не слышал, что сказано? Шагай мимо. Иди и не останавливайся. Если это твои обезьяны, надо сразу их разделывать, а не бросать где попало. Брошенное добро уже не твоё, оно ничейное. Кто нашёл, тот и разделывает. Мы нашли, мы разделали, теперь это наше. Так что вали отсюда в темпе, если не хочешь проблем с Лордом. Давай-давай, вали.
        - С Лордом? - нехорошо напрягся Грешник, услышав прозвище человека, с которым он не знаком, но при этом ненавидит. - Только не говорите мне, что вы из Бойни. Хотя… в гнилье копаться, это ведь как раз занятие для шестёрок Лорда.
        - Да это ты шестёрка, а не мы. Сказано тебе, проблемы с ним будут. Вали отсюда, если жить не надоело.
        Грешник мог рассказать, что у него с Бойней и так проблем выше крыши. Одной меньше, одной больше - разницы нет. Но в этот момент одновременно случились два события. Лидер неестественно расслабил руку, сабля в его ладони свесилась дерганым движением, выдающим нервную дрожь, при этом глаза над маской нехорошо сузились. Это походило на подаваемый кому-то знак.
        И в тот же миг послышался крик Рыськи:
        - Сзади!
        Что происходит сзади, и происходит ли вообще, Грешник разбираться не стал. Даже не попытавшись обернуться, он рванул было влево, и тут же бросил тело в противоположную сторону, нехитрым образом сбивая прицел вероятного стрелка, или обманывая возможного владельца удавки, уже примеряющегося накинуть петлю на шею.
        Позади гулко грохнуло. Такой выстрел Грешнику здесь до сих пор слышать не доводилось. Больше всего это напоминало работу дробовика. Совершенно не похоже на малокалиберную винтовку или однозарядный пистолет, коих здесь по рукам немало ходят.
        Выстрел не оглушил, позволил расслышать характерный шум пролёта заряда где-то слева, и постукивание дроби или картечи, прилетающей в цель. Один из копейщиков, - тот, который подавал голос, закричал, отшатываясь и хватаясь свободной рукой за грудь. Похоже, пострадал от «дружественного огня».
        И это прекрасно - одним меньше.
        Но что дальше? Броситься к Рыське - не вариант. Придётся пересечь открытое пространство, где стрелок, засевший где-то сзади, запросто исправит свою ошибку. Укрыться можно только за домом, но для этого придётся прорываться через строй оставшихся противников.
        Ну, раз надо, значит прорвётся.
        Грешник, продолжая двигаться в том же направлении, не стал замахиваться гуанем. Просто выставил его в сторону противников, опустив пониже. Острейшее лезвие тут же прошлось по обеим голеням владельца топора и задело колено парня с булавой, неловко пытавшегося отскочить. Остальные оказались проворнее, больше никого зацепить не удалось.
        А Грешник, всем своим видом демонстрируя неистовое желание продолжать улепётывать в том же направлении, остановился столь резко, что из-под подошв взметнулись мелкие камешки и комки земли.
        И тут же от души крутанул гуанем, выбрасывая его на всю длину рук.
        Отскакивать от длинного древкового оружия надо уметь. Непострадавший копейщик не умел, он двигался предсказуемо-прямолинейно, и вместо того, чтобы хотя бы попытаться увернуться, в ужасе заорал, уставившись на приближающуюся сталь. Только и успел, что вскинуть руку, в отчаянной надежде прикрыться от смерти ладонью.
        Крик его тут же захлебнулся в крови. Увесистое лезвие разбросало срезанные пальцы и разрубило шею столь жестоко, что едва не отделило голову от тела.
        Грешник, оказавшись на фланге рассыпающегося вражеского построения, угрожающе крутанул гуань, рванув назад с таким расчётом, чтобы оббежать кучку противников. Пускай они останутся на одной линии со стрелком. Может у того, наконец, проснётся головной мозг, и он не станет отрабатывать по цели, прикрытой товарищами.
        Двигался Грешник быстро и продуманно, а вот враги - наоборот. Потому вместо того, чтобы разорвать дистанцию, а лучше вообще разбежаться в стороны, открывая стрелку с дробовиком пространство для работы, они, перестав пятиться, попытались организовать отпор. Тем более лидер, не переставая, надрывал голос. Костерил подчинённых последними словами, требуя немедленно порвать Грешника на куски, пока он сам их не порвал за феерическую тупость. Этих призывов, наконец, хватило на то, чтобы оружие не просто сжимали с угрожающим видом, а начали его направлять в правильную сторону и даже делать телодвижения, похожие на зачатки атакующих выпадов.
        Именно во время такого телодвижения владелец нунчак замахнулся столь неудачно, что неслабо заехал себе по лицу, истошно при этом заорав. Вопль его спровоцировал нервную реакцию у остальных, заставив некоторых обернуться на его источник.
        В том числе головой повёл лидер, осёкшись при этом на очередном ругательстве.
        Грешник, воспользовавшись моментом, перестал устраивать ложные замахи и резко шагнул в длинном выпаде, дотянувшись до груди главаря, повернув при этом плоский наконечник горизонтально, чтобы меж рёбер проскочил. Металл глубоко погрузился в тело, чтобы тут же выскочить, оставив широченную рану, брызнувшую кровью.
        Лидер попятился, с трудом удерживаясь на подгибающихся ногах, а Грешник, вместо того, чтобы додавить поредевший строй противника, метнулся дальше, под защиту дома, перехватывая гуань под самым наконечником. Он ведь не забыл, что в кустах у шайки в прикрытии засел стрелок с дробовиком. Один раз тот уже пальнул необдуманно, накрыв своего, так кто мешает ему повторить такое ещё раз.
        За укрытием Грешник задерживаться не стал. Проскочил мимо, скользнув в заросли, помчался по ним, почти непрерывно постукивая за собой древком гуаня по ветвям и стеблям, чтобы с другой стороны открытого вокруг дома пространства видели, что он не просто отступил в лес, он по нему пытается добраться до позиции стрелка.
        С понятными намерениями.
        Нервы противника не выдержали. Ещё один бабах, шелест картечи, сбитые позади ветки и листва. Стреляли на движение растительности, не видя цели, непрофессионально. Не задели, щит остался висеть в готовности прикрыть от одной атаки. А Грешник, проскакивая между кустами, успел разглядеть, как на другой стороне поляны расплывается дымное облако. И это непохоже на выстрел из обычного дробовика стандартным патроном. Больше напоминает фильмы про сражения тех эпох, когда использовался чёрный порох. Плюс в просвете промелькнула человеческая фигура. И, судя по движениям, которые она совершала, производится перезарядка чего-то куда более древнего, чем современная двустволка.
        Грешник помчался уже не пытаясь скрываться - напрямик через поляну. Расстояние всего ничего, бегает он быстро, и трёх секунд не прошло, как пересёк открытое пространство. Проломился через кусты, и вот он голубчик, в паре шагов сгорбатился, торопливо забивая стальной прут в куцый ствол неказистой пародии на ружьё.
        Стрелок скосил взгляд. Глаза его застыли, переполняясь ужасом, но руки при этом продолжали работать вслепую.
        Выпад.
        Сильнейший удар широченным наконечником в основание шеи.
        Оседающее тело.
        Возникшие из ниоткуда контейнеры.
        Готово.
        Беглый взгляд на оружие, упавшее возле агонизирующего стрелка. Из доски небрежно выструган угловатый приклад с кургузым ложем, на котором множеством витков железной проволоки примотан короткий обрезок стальной трубы. В основании располагается странный механизм с проводами и прикрученным сбоку аккумулятором. Такими мобильники подзаряжают. Выглядит, будто несуразное изделие эпохи апокалипсиса, где остатки передовых технологий переплетаются со средневековыми изделиями. Но учитывая, что ни у бандитов из Бойни, ни у Сяо и Беса такие вещицы не замечены, скорее всего, это просто самоделка из доступных материалов. Судя по всему - несложное устройство для электрического воспламенения пороха соединили с подобием мушкета. Получился неказистый на вид дульнозарядный дробовик, где искра получается передовым способом, а не примитивным ударом кремня по металлу.
        Да и не только внешний вид можно записать в недостатки. Эдакий детский самопал с электрозажигалкой, заряжаемый через дуло, куда последовательно засыпается порох, забиваются пыж и пуля, или картечь. Скорострельность у такой системы оставляет желать лучшего, потому на противника Грешник бросился смело, заметив, что стрелок не затвор дергает, и не переламывает оружие, а работает в стиле средневековых мушкетёров.
        Зато, судя по толщине ствола и тому, что видели глаза, заряд в этой дуре солидный. Вон как тому копейщику прилетело. Свалился замертво, только и успел, что вскрикнуть да за грудь схватиться.
        А ещё в прикладе самоделки глубоко засел арбалетный болт. Оказывается, Рыська не только кричала, она попыталась достать стрелка, причём почти успешно. И это с учётом того, что работать девушке пришлось через заросли, из неудобного для поражения этой позиции места.
        Или повезло, или у спутницы открылся полезнейший талант. Нельзя случившееся объяснять лишь цифрой ранга навыка.
        К тому же цифра эта, пока что - всего ничего.
        Всё это пришлось анализировать уже на бегу, ведь враги ещё не закончились. Парочка со слегка повреждёнными в начале схватки ногами, да третий, сам себе заехавший в лицо.
        Что-то подсказывало, - бой с ними не затянется надолго.
        И результат его очевиден.
        Но Грешник ошибся, воевать не пришлось. Выскочив из зарослей, он увидел лишь одного, - того самого, себя стукнувшего. Причём удар прошёл не безобидно. Вояка присел на корточки, из-под ладони, прижатой к глазу, струиться кровь, вторая рука повисла бессильно, но продолжает сжимать предательское оружие.
        А парочки раненых в ноги не видать. Ну да, не так сильно их зацепило, да и мозги не повредило, думать способны. Поняли, что ловить здесь нечего и свалили, не попрощавшись. Скорее всего, подались в заросли на другой стороне дороги. Там лес до самого города тянется, есть куда бежать.
        Или хромать, если вспомнить то, что случилось с их нижними конечностями.
        Приблизившись к последнему противнику, Грешник подавил неистовое желание жесточайше отколошматить его ногами и древком гуаня. Сделал несколько глубоких вдохов, гася ярость, оценил количество контейнеров, разбросанных вокруг трёх неподвижных тел, после чего ледяным голосом проговорил:
        - Ну и зачем это вам? Я ведь не собирался никого трогать. Я просто хотел получить своё. Это справедливо. Да пошли вы меня подальше, я бы развернулся и пошёл. Вонючие кости не стоят того, чтобы за них умирать. Я вижу, вы не все кастовые, есть и корм. Я вообще вас не понимаю. Вот зачем вы на меня полезли?! Смысл?!
        Раненый, не поднимая голову, затрясся, срывающимся голосом пролепетал:
        - Это не я, это всё Норик. Норику говори. Я не хотел. Я честно не хотел. Не надо, пожалуйста…
        Покосившись на тело лидера, Грешник предположил, что Норик это он, или стрелок, охранявший процесс сбора костей и прочего добра. Что так, что так разницы нет, ничего с них уже не спросишь.
        Ну а с этого можно.
        - Как вы разделываете туши? Что пишите на контейнерах? Что надо с ними укладывать?
        - Да ничего не надо, - затараторил пленник. - Совсем ничего. Набиваешь в контейнер всякое мясо с костями, так и пишешь на нём: «Разделка». Когда разваливается, забираешь, что получится. У Глызи навык был, с ним больше ресурсов могло выпадать. Глызя писал, а мы контейнеры набивали. Давай разойдёмся, а? Это ведь всё Норик, я тебя не трогал.
        - Сколько вас?
        - В каком смысле сколько? Я не понял?
        - В вашей шайке сколько людей?
        - У нас не шайка, мы просто… у нас… ну, в смысле, у нас…
        - Я задал вопрос и жду ответ, - с нажимом высказался Грешник, чуть отводя в сторону гуань.
        - Спокойнее-спокойнее! - пуще прежнего перепугался допрашиваемый. - Я же всё тебе говорю, не напрягайся. Нас семеро… В смысле семеро было. Мы никого не трогали, мы тут обезьян гоняли по лесу, а потом случайно нашли этот дом. Мы не знали, что эти обезьяны твои, тут не было никого, только эта падаль и вороны. Слушай, я ведь честно тебе всё говорю. Мы просто охотимся на варанов и обезьян. Мы случайно вышли к этому дому, мы не знали, что хозяин есть. Давай просто разойдёмся? Не убивай, пожалуйста, только не убивай!
        Грешник не считал себя добрейшим человеком, но и кровь по любому поводу проливать - это не для него. Ситуация, когда хочется получить немного костей и новую информацию о мире, а вместо этого появляются четыре мертвеца и тройка раненых, смотрится дико.
        Зачем вообще к ним полез? Вот дались же ему эти ребята, ведь мог бы спокойно мимо пройти. Увеличивать количество жертв любознательности и жадности нет ни малейшего желания.
        Да и паренёк явно не боец, плюс сам себя уже наказал. И, как источник сведений, - почти ничего не стоит. Вот-вот в истерику впадёт, сам себя уже похоронил, не верит, что его отпустят, начал лепетать что-то совсем уж бессвязное. Так и тронуться от страха недолго. Ничего хорошего в таком допросе нет.
        Грешник вздохнул, опустил гуань и скомандовал:
        - Вали отсюда… Брюс Ли хренов. В темпе вали. Только нунчаки оставь. Тебе же лучше, второй глаз целее будет.
        Глава 9
        Река и знакомые лица
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ ТСОТ КХАЛУНГ, РУДОУПРАВЛЕНИЕ КУНКХЭН, СЕВЕРНЫЙ ТСОТ КХАЛУНГ
        Все дела желательно делать вовремя, а не затягивать с ними. Но для некоторых занятий это правило работает особенно жёстко.
        Например, если ты удачно поохотился, туши следует обработать немедленно, а не спустя пару дней. Даже в холодном климате такая заминка чревата негативными последствиями, а уж в тропиках столкнуться с ними придётся неизбежно.
        И быстро.
        Грешнику пришлось сильно пожалеть о том, что он не догадался заняться макаками своевременно. Но когда дело дошло до тигра, пожалел втрое сильнее. Ведь его тушу не запихать ни в один контейнер, даже если отрубить конечности и голову. Пришлось расчленять на фрагменты, и когда вскрылась требуха, вонь повалила такая, что глаза заслезились, а смоченная трофейным одеколоном повязка перестала помогать.
        Что есть она, что нет.
        Неимоверными усилиями воли удалось сдержать порыв завязать с этим делом.
        Следует сказать «спасибо» предшественникам. Да, они нехорошие люди, повели себя неправильно, попытались в спину пристрелить. Зато перед этим успели обработать большую часть макак.
        И заехавшему себе в глаз спасибо, не напутал с методикой обработки. Контейнеров после осады дома раскидано множество, плюс из убитых участников выпали ещё несколько. В придачу над тушами изрядно поработало вороньё и прочие любители падали, объём сократился, получилось большую часть поместить.
        Непонятно, по каким критериям осуществлялась обработка. Из внешне неотличимых друг от дружки туш могло получиться от одной до трёх костей. Причём все они только одного размера и вида - простые. Серовато-белые, будто второсортный фарфор, и абсолютно чистенькие. Наверное, даже стерильные и ничем не пахнущие, но оценить это в зловонной атмосфере проблематично.
        Изредка выпадали зубы макак. Заметил это Грешник случайно: они слишком мелкие, терялись среди перекрученных обломков. Попытался увеличить шанс их выпадения, очищая челюсти от мяса и засыпая содержимое в самые мелкие контейнеры. Но, увы, даже так могло ничего не получиться, или один-два. А простые клыки, не прошедшие обработку, предметами испытания не считались, следовательно, собирать их нет смысла.
        Кое-что новенькое досталось только из тигра, кое-как оправдав возню с его смрадной тушей. Из него получилось всего лишь шесть костей, зато описание в телефоне назвало их не простыми, а хорошими. Плюс два когтя и один клык, такого же качества, а не простой, как у макак.
        На глаз оценив количество собранных потрохов, Грешник насчитал приблизительно три сотни костей и почти полсотни зубов. По последним он цену не вспомнил, а первые Сяо продавал за пять монет и скупал, вроде бы, по две. Так что минимум шестьсот можно получить, а это неплохие деньги. Даже семёрка слабых участников не сумела пройти мимо такого соблазна, занялась неприятной работой.
        За что и пострадали, потому что лидеру делить найденное с посторонним одиночкой не захотелось.
        По всем признакам, семёрка действительно слабая. Дело тут не в никчемных боевых качествах, а в оружии, содержимом рюкзаков, сумок и карманов. Ничего особо ценного не нашлось: немного знаков и символов, всякая дешёвая дребедень и полный хлам. Если сбагрить всё, вряд ли Сяо даст за такое убожество больше полусотни монет. Даже единственная выпавшая книга навыка не порадовала. Да, метательных звёздочек у Грешника до этого не было, но базовое умение не выглядит сокровищем, у того же торговца или у Беса можно приобрести классом повыше.
        Вот только зачем оно надо? Оружие сомнительной эффективности. Только на продажу.
        Самодельное ружьё продать не получится, потому что к предметам испытания оно не относится. Действительно создано на коленке кем-то не очень криворуким, но далеко не гениальным ремесленником. Глядя на неказистое изделие, не верится, что оно способно выстрелить.
        Однако это у него получилось, причём, минимум два раза. И один из них даже успешно. Да, успех спорный, союзнику пару картечин в грудь вбило, но зато поразило смертельно, на том же месте умер, моментально отмучался. Не уйди тогда Грешник с линии огня, мог заработать проблемы, или тоже остаться здесь гнить, прилети подарочек в шею, не прикрытую ни бронежилетом, ни мотоциклетным шлемом. Но это, конечно, могло сработать лишь в том случае, если перед выстрелом кто-нибудь успел снять отражающий щит удачной атакой.
        Как он и предполагал изначально, в основании заклёпанного с одной стороны ствола высверлено отверстие под электрический воспламенитель. Батарея мощная, должно хватать на несколько выстрелов, а вот сама система вызывает сомнения. Вряд ли она способна выдержать долгую эксплуатацию, может с самого начать давать осечки, или даже развалиться в любой момент из-за перегрузок при отдаче и небрежной сборки.
        В поясной сумке «мушкетёра» нашлись пороховые заряды, расфасованные по аптекарским пузырькам. Достаточно сорвать крышку, и можно высыпать содержимое в дуло, не заботясь о точности навески. Там же хранились пыжи и бумажные свёрточки с картечью. В каждом двенадцать неровных шариков, грубо скатанных из мягкого свинца. Хватай и в ствол отправляй, придавив напоследок ещё одним пыжом, чтобы не высыпались.
        Происхождение пороха открылось при осмотре рюкзака. В его кармашке обнаружилась пластиковая коробка с петардами. Разорвав оболочку одной из них, Грешник увидел, что снаряжена она порошком, выглядевшим точь-в-точь как тот, что засыпан в пузырьки.
        Сомнительно, что это хороший вариант под огнестрельное оружие. Всё же у петард предназначение несколько иное. Однако свою задачу этот порох выполнял. В этом можно убедиться, посмотрев на угодившего под выстрел. Как минимум одна картечина достала до сердца, сильно его повредив. И это притом, что позиция «мушкетёра» располагалась более чем в сорока шагах. Да, Грешник на такой дистанции из лука по человеку не промахнётся, но вот точно и «на убой» поразить в уязвимое место - это уже лотерея.
        Ружьё не понравилось. Тяжёлое, ненадёжное, шумное. Таскаться с такой «каракатицей» - это грыжу и прочие неприятности наживать. Но осмотру необычного трофея и содержимого рюкзака стрелка Грешник уделил повышенное внимание.
        Потому что в голове зародились кое-какие мысли. И проверить их можно только в одном месте.
        В торговой зоне.
        - Друг, от тебя невоспитанным человеком попахивает, - поморщился Бес.
        Грешник подавил желание сообщить торгашу, что его серые друзья где-то под Тамбовом доедают в овраге коня. Да и высказывание о запахе тоже следует проигнорировать, ибо, как ни печально признать, оно правдиво. Смрад разложения намертво въелся в одежду и кожу, нестерпимо тянуло как можно быстрее оказаться у реки и попытаться смыть с себя эту мерзость.
        - Тебе кости нужны? - выдавил из себя, ставя перед Бесом туго набитый рюкзак, обвешанный контейнерами.
        Уставившись на предложенное так, будто уже считает его своей собственностью, торговец уточнил:
        - И про какие кости ты мне тут разговариваешь?
        - Про те, которые из макак.
        - Из макак? Так ты решил мне рассказать за простые кости?
        - Да, простые кости, - подтвердил Грешник.
        - Так и надо выражаться, а не усложнять мне жизнь. Таки возьми свои глаза и посмотри вокруг. Тут тебе не школа с зоологией, тут всё равно из кого товар достался. Всё, что прошло через контейнеры, становится одинаковым. Хоть макака, хоть варан, хоть гак. Качество может отличаться, это я признаю. Чем сильнее погубленное тобой живое создание, тем больше денег получается за то, что из него можно мне принести.
        - Так что там насчёт костей? - вернулся к вопросу Грешник.
        Глядя на рюкзак уже без интереса, Бес покачал головой:
        - Для тебя я почти на преступлении готов пойти, но не надо меня так сильно напрягать. Таки пойми, тут по рецептам мало что делаются. Нету хороших рецептов. Только мусор или не очень красивое. Вот зачем делать мусор, если его и так везде много? Вот и не делают. Может дальше будут хорошие рецепты, а сейчас их совсем нет. И костей таких везде много. Кризис перепроизводства, такие вот дела. Никуда я их не пристрою, только седому деду сдавать. И зачем мне это надо, если ты и сам хорошо их сдать можешь? Тем более, у тебя с ним скидка, может что-то добавит. Попробуй сделать бизнес с ним.
        - А хорошие кости нужны? Я о качестве.
        - Много? - вновь заинтересовался Бес. - Из кого вытащил?
        - Немного. И какая тебе разница, из кого? Сам говорил, что тут не школа с зоологией.
        - Красиво ты меня глупым назначил, - подчёркнуто-уважительно заявил торгаш. - Не умру я без такого знания, но таки интересно. Давай уже говори, или моё любопытство расстроится.
        - Ужасающий тигр джунглей.
        - Ну ничего себе, какие у нас тут сегодня новости говорят, - удивился Бес. - Грех, да я куплю эти кости, даже если они мне не нужны. Буду людям показывать, что у меня есть запчасти от самой злой кошки и делать при этом загадочные глаза.
        - Так может тебе и зубы с когтями сгодятся?
        - Показывай всё, что тебе для меня не жалко. И что жалко, тоже показывай. Ты такой человек, что от тебя мне всё интересно. И ты Грешник, может не знаешь, но за тебя тут деньги решили предлагать. Такие вот новости.
        - Ты о чём?
        - О том, что и Шерхан и Лорд очень на тебя огорчённые. Сам знаешь, что у вас отношения не семейные. И людям этих товарищей ты тоже не нравишься. Говорят, ты их убиваешь часто. Обиделись. Таки две тысячи уников за тебя дают, и двести знаков. Хорошие деньги.
        - Да, хорошие, - согласился Грешник. - И почему ты меня не сдал?
        По поводу последнего утверждения он был почти на все сто уверен, что Бес не устроил западню. Ведь не просто так пришёл на рудник, а после полутора часов наблюдения и разведки. Лишь убедившись, что в окрестностях не скрывается засада, рискнул выглянуть.
        Так что, если торгаш не подал каким-либо образом сигнал сообщникам, ни о какой сдаче не может быть и речи. Ну а если сумел предупредить о появлении ценной добычи, Рыська, засевшая в зарослях на старом отвале, наблюдает за окрестностями при помощи амулета. Шансов остаться незамеченными у подкрадывающихся врагов немного. Местность лишь в отдельных направлениях располагает к скрытному продвижению, все эти лазейки Грешник хорошенечко изучил и потому почти не опасался, что его здесь зажмут с нескольких сторон.
        Даже в городе это не смогли сделать всей толпой, а здесь держать столько народа не станут. Это ведь бессмысленно. Люди не москитов по зарослям должны кормить, а охотиться на тварей, ловить корм, охранять добычу, развиваться, расти по параметрам.
        В этом мире подолгу сидеть на одном месте могут себе позволить только лидеры серьёзных шаек, да Бес и ему подобные. Бандитским вожакам рядовые головорезы прогресс обеспечивают, там всё просто. Ну а предприимчивые люди, способные продавать дороже, чем скупают, сумеют обеспечить себя знаками, символами и наборами полезных навыков, почти не выбираясь из безопасной зоны. Но так устроиться способны единицы, число вакансий ограничено, конкуренция среди торговцев только на старте невысокая.
        Бес ответил не сразу. Посмотрел так, как на загаженный унитаз не смотрят, и медленно покачал головой:
        - Уважаемый, вот что я только что услышал своими собственными ушами? Это как? В твоём языке совсем не осталось совести, чтобы такое тут высказывать? Ты таки не первый раз меня наблюдаешь. И где ты видел, чтобы я торговал живым товаром? Я тебе отвечу: нигде ты такое не видел, потому что такого здесь в продаже не бывает. Все знают, какие у меня товары. И все знают, что торгую я, как самый честный человек. Так что не надо на меня наговаривать, я таки личность ранимая, огорчиться могу. Показывай, что принёс и больше не делай мне глупые вопросы.
        Всё, что досталось из макак, пришлось сбагрить Сяо. Пара монет за кость - деньги невеликие, но в сумме набежало прилично. Плюс трофеи из тигра Бес действительно забрал по чуть более интересной цене, чем предлагал старик. Вздыхал при этом печально, но взял всё. За оружие, добытое в бою, что тот, что другой, предлагали копейки. Спасибо, что Грешник это предвидел, догадался прихватить побольше вместительных контейнеров. С их помощью разобрал предметы на ресурсы, выручив за них на несколько монет больше, чем прижимистые скупщики предлагали за готовые предметы. Такая вот интересная аномалия цен здесь получилась, из-за чего ломать иногда выгоднее, чем «строить».
        Набежавших за всё монет хватило, чтобы выкупить у Беса вещицу, о которой думал с той самой поры, как впервые увидел.
        Но сначала пообщался на эту тему.
        Ещё раз заглянул в телефон, в который раз изучая информацию по приглянувшемуся товару.
        Предмет испытания.
        Коричневый.
        Экипировка. Тип: магическая. Класс: амулеты с действием «пассивное использование». Вид: малый амулет меткости.
        Средний предмет.
        Уровень: 1.
        Ранг: обычные предметы (может вместить до 3 свойств (и 1 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: +2 к меткости (свойство может расти с повышением уровня предмета).
        Активированные свойства: нет (доступны 3 слота).
        Привязка: нет.
        Прочность: 183/183.
        Атака: нет.
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания.
        Возможные ресурсы, получаемые при разрушении: 1 - 3 обычная руда, 1 - 2 магическая руда, 1 - 2 слитка серебра, 1 слиток платины, 1 - 2 рядовой кристалл, 1 - 2 простая соль, 1 душа существа, 1 - 2 души твари.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачного разрушения).
        Краткое описание.
        Непримечательный браслет. При назначении в экипировку добавляет единицу к величине суб-параметра меткость.
        Краткая инструкция по использованию.
        Активации не требуется. Требуется надеть предмет на руку (любую). Наличие других браслетов на этой и другой руке не помешает. Если лимит предметов с артефактными свойствами на этот момент ещё не исчерпан, браслет начнёт работать.
        ВНИМАНИЕ! ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ МАЛОГО АМУЛЕТА МЕТКОСТИ ТРЕБУЮТСЯ СЛЕДУЮЩИЕ ПАРАМЕТРЫ: ЛОВКОСТЬ - 1.
        Уставившись на невзрачный стальной браслет, Грешник спросил:
        - Если его надеть, я получу плюс два к меткости. Так ведь?
        - Телефон говорит, что всё так, - подтвердил Бес.
        - И как это работает?
        - Точно тебе тут не расскажут, никто ещё ловкость до десяти не довёл.
        - Почему именно десять нужно? - не понял Грешник. - Тут требуют не больше единички.
        Бес вздохнул:
        - Бедные твои учителя в школе. Трудно им было с тобой. Ты всё не так понимаешь. Как доведёшь свою ловкость до десяти, у тебя появится возможность выбрать один её суб-параметр. Их таки целый набор, смотри не делай ошибки, бери то, что тебе нужно, а не то, что нравится твоей тёще. Меткость - один из суб-параметров ловкости. Пока носишь на руке такую прекрасную вещь, считай, что уже открыл его и прокачал его до двойки. Но никто ещё не качал, а штуки такие, с меткостью, не валяются везде. Как работает, чего работает, не знает никто. Подожди, пока разберутся, тогда и спрашивай.
        - И две единицы много дают? Неужели никто ничего не знает? Разве сам не пробовал выяснить?
        - Я как любознательный человек, вынужден был попробовать, - признался Бес. - Видишь вон тот столб? Я кидаю в него двадцать камешков, попадаю три или четыре раза. Бывает пять, но нечасто такое. А с браслетом всегда попадаю пять или шесть. Несколько раз проверял.
        - А если десять таких браслетов надеть? - резко заинтересовался Грешник.
        - Уважаемый, у тебя ведь нет денег, чтобы купить столько много браслетов. И в продаже их тоже столько нет. Ты таки хочешь поговорить со мной о финансовой фантастике?
        - Просто интересно.
        - Для твоего интереса скажу, что десять их не надеть. Нулевой участник может навешать на себя четыре такие блестящие штуковины. На втором уровне сможет добавить к ним ещё две. И только на пятнадцатом ты станешь таким красивым, каким тебе захотелось.
        - Понял, придётся качаться до пятнадцатого.
        - Человек, вот куда ты так торопишься? Тише едешь, меньше должен. У меня такой браслет только один, и я тебе не скажу, где ещё девять искать, потому что сам такое не знаю. Так ты будешь покупать эту прекраснейшую вещь, или я зря говорил все эти умные слова?
        - Беру.
        - Ты мой самый лучший покупатель, - обрадовался Бес.
        - Может скидку за такое устроишь? - закинул удочку Грешник.
        Торговец закатил глаза:
        - Я и так уже разорился вести с тобой честный бизнес. Побойся Ктулху, или кому ты там жертвы приносишь, после чего идёшь насиловать мои несчастные нервы.
        - Ладно-ладно, держи свои сребреники.
        Вот уже второй раз Грешник приходит к торговцу вместе с девушкой, и оба раза оставляет её в отдалении. Она не в обиде, прекрасно понимает, что это не покушение на её право свободного шопинга, а насущная необходимость. Никаких вопросов и претензий нет. Тем более, Рыське и от Сяо, и от Беса немало полезного перепало. Теперь она может и из арбалета стрелять, и ножом отмахиваться. Да, набор навыков скромный, но зато они не самые худшие по классам. Далеко не всякий привилегированный участник такими похвастает.
        На этот раз Рыське к напряжению и скуке ожидания добавилось новое неудобство. Не успел Грешник отойти от торга, как обрушился дождь. Как это нередко случается в тропиках, заранее о себе он особо не предупреждал и начал не с отдельных редких капелек, а сразу во всю силу обрушился. На отвал пришлось взбираться по неудобной тропе, дабы не перебираться через скатывающиеся с вышины потоки.
        Нашёл Рыську только благодаря карте, потому что уже в десяти шагах видимость отсутствовала. По-хорошему следовало вернуться и переждать непогоду под крышей одной из рудничных построек. Но и он, и она уже успели капитально вымокнуть, да и дождь не холодный, а оставаться возле самого опасного места в округе осторожный Грешник опасался.
        Спасибо погоде, стремительно испортилась и так же быстро исправилась. Стоило дойти до слоновьей тропы, как природа будто выключателем щёлкнула, - дождь мгновенно прекратился. Лужи стояли, с ветвей капало, но это уже совсем не то.
        Уже когда свернули в лес, Рыська впервые за время пути подала голос:
        - Мы идём к Бактру?
        Грешник только сейчас понял, что не посвятил спутницу в дальнейшие планы. И поспешил исправиться.
        - Нам нужно добраться до того лагеря, о котором он говорил. Там пообщаемся с выжившей девушкой, может что-то хорошее расскажет. И к Бактру тоже надо заглянуть, он просил.
        - Он говорил про бивни слонов, помнишь?
        - Помню, - кивнул Грешник.
        - Я тут подумала, что из них может тоже товары получатся. Они же вроде клыков, только огромных.
        - Хорошая мысль. Надо Бактру сказать.
        - Я думаю, он захочет пойти с нами, - сказала Рыська.
        - Я тоже так думаю, - согласился Грешник. - Вариантов выбраться на север у него особо нет, а идти придётся. С нами лучший вариант, хотя тоже рискованно.
        - Мне он не нравится. Ты видел, как он с Захой обращается? Будто она его собственность. Я за всё время ни разу слова от неё не слышала. Он будто из Средневековья вылез и гарем собирает. Смотрит на меня неприятно. Плохой взгляд.
        - Он не обязан нам нравится, - сказал на это Грешник. - Насколько я понял, здесь люди со всего света собраны. Мы говорим на одном языке, но это не значит, что мы стали одинаковыми, культурные различия никуда не делись. Не знаю, какая у него страна и что за народ. Я думаю, что он араб. Но могу ошибаться. И, похоже, Заха если не его землячка, то где-то поблизости обитала, в похожих условиях. Что для него норма, то и для неё. Не жалуется. Они друг друга нашли. И нравится нам, как они живут, или не нравится, это не наше дело.
        - Извини. Ты прав, это не наше дело, - тихо произнесла Рыська и повторила другими словами уже сказанное: - Но всё равно мне он не нравится. У него глаза нехорошие. Смотрит и смотрит.
        - Ты ведь красотка, вот и прикидывает, как будешь смотреться в его гареме, - усмехнулся Грешник.
        - Ну спасибо. Очень смешно.
        - Согласен, шутник из меня не очень.
        - Да нет, всё нормально. Просто меня напрягают его взгляды. Диковатый он какой-то. Слушай, давно хочется спросить. А почему Грешник? Извини, но ничего особо грешного пока что в тебе не вижу.
        - Ну почему же. С теми парнями у дома я очень даже согрешил. Не надо было связываться. Странно, что ты спокойно отнеслась к тому, что там случилось.
        - Да я почти всегда спокойная. А они первые полезли. Я же видела, ты ничего не делал, просто говорил перед этим. Тут место такое, тут или ты убиваешь, или тебя. Всё нормально. Так почему именно Грешник?
        - Не знаю, почему. Мне надо было выбрать что-нибудь на букву «г». И предложили только два варианта. Первый звучал не очень. Производное от неприличного слова, обозначающего отходы жизнедеятельности. Пришлось стать Грешником.
        - А почему именно на «г»?
        - Да сам не знаю. Старт у меня был сложным. Я так понимаю, не такой, как у тебя.
        - Ну да, у меня немного вариантов было, но уж точно не два. И буква конкретная не требовалась.
        - Значит, вариантов много, но ты выбрала Рыську. Почему?
        - Да сама не знаю. Прикольно звучало. И остальные варианты тоже не очень. Это лучшее.
        - Стоп! - скомандовал Грешник. - Вон, посмотри, там обезьяна на дереве. Непуганая, не убегает повыше. Достань её. Пока не знаю, для чего нам дают баллы и карму, но у меня и того и другого уже много. Давай и ты зарабатывай. Заодно и потренируешься.
        К лагерю браконьеров-старателей подходили по видным местам, стараясь при этом шуметь посильнее. И не торопились. Помнили про капканы и опасались других ловушек. Надеялись, что араб услышит, встретит, проведёт.
        Кричать или звонить не пришлось: нехитрые уловки себя оправдали, Бактр сам впереди показался. Это добавило ему лишний плюс в глазах Грешника. Полезное качество, так внимательно следить за подходами к своему обиталищу.
        Уже после заката вместе поужинали. Нахваливаемые Бактром нехитрые яства оказались ничем не примечательными, но вечер Грешник счёл неудачным по другой причине. Не хотелось признаваться Рыське, однако гостеприимный хозяин лагеря его тоже напрягал. Действительно нехороший взгляд, будто в человеческой шкуре скрывается дикий волк. И Заха явно не глухая, всё слышит, вон как шустро мечется по первому слову своего друга. Но при этом сама ни звука за всё время не издала.
        Наверное, из-за этого ночью спал одним глазом. То и дело пробуждался, отключался после этого небыстро и неохотно. А под утро ещё и какая-то мелкая живность начала шуршать под самодельными гамаками. По звукам вроде не змея, но неприятно, тоже мешало отдыхать.
        Утром проснулся с таким ощущением, будто вовсе не спал. Не сказать, что совсем уж разбитый, но до бодрости далековато. При такой жизни желательно хотя бы денёк выделить, чтобы хорошенечко отлежаться, но, увы, отдыхать некогда. В худшем случае, если ноги начнут едва переставляться, можно прибегнуть к стимуляторам, чем терять столько времени.
        Доев остатки ужина, направились вверх по реке. Здесь действительно протягивалась тропа, причём удобная. Даже Бактр, нагрузившийся огромным обшарпанным рюкзаком, поверх которого навязал немаленький тюк с одеялами и ковриками, без задержек пробирался в самых узких местах.
        Грешник, не удержавшись, сказал:
        - Я готов отдать тебе книгу с навыком на дубины, если расскажешь, что ты набил в этот заплечный чемодан.
        - Обойдусь, у меня есть этот навык, - невозмутимо ответил Бактр.
        Интересные дела. Навык у него, оказывается, есть, а вот дубины нет. Разве что под одеждой её припрятал, но это вряд ли.
        Хотя мало ли, ведь сама одежда такая, что под ней можно пару пулемётов скрыть. И как он тепловой удар до сих пор не заработал? Жара и влажность даже в самом легкомысленном тряпье житья не дают, а этот укутался, как бедуин, которого прямиком из родной пустыни забросили за Полярный круг. Обмотки на руках ещё можно простить, ведь у Грешника похожие, для защиты от тварей и ударов тетивы при выстрелах. Но грубое подобие бурнуса поверх рубахи с длинными рукавами и явно нелёгких штанов - явно лишнее. И этим не ограничивалось, он ещё кожаную куртку на себя накинул.
        Как-то чересчур, да и выглядит такое сочетание нелепо.
        Впрочем, - это не его дело. Бактр не маленький ребёнок, сам знает, что ему носить.
        Река в очередной раз развернулась, сужаясь. Тропа прижалась к берегу, слева надвинулась почти вертикальная скала, пытавшаяся сомкнуться с такой же, вздымавшейся по другую сторону от русла. Когда-то вода прорезала себе путь в камне, но расширить его не успела. В одном месте пришлось пробираться боком по краешку невысокого обрыва. Падать нежелательно, под ним хоть и невысоко, но из воды проглядывают камни, можно до переломов приложиться.
        Через несколько шагов скала резко сошла на нет, деревья и кусты расступились, показалось открытое пространство, на котором располагался лагерь. Похож на тот, в котором обосновались Бактр и Заха, только хижины не хватает. Зато здесь навес больше размерами и сложнее устроен, прикрывает не только сверху, а и с двух сторон.
        За столом под ним сидели три парня и девушка. Перед ними стояли пластиковые миски, в которых они увлечённо ковырялись ложками из того же материала.
        В отличие от Бактра, эти люди не очень-то следили за безопасностью. На появление чужаков отреагировали лишь когда те вышли из зарослей. Обернулись недружно, уставились настороженно, но без хватания за оружие или попыток бегства.
        А Грешник, разглядев лица, непроизвольно сжал древко гуаня покрепче, приблизился к навесу, недобро улыбнулся и многообещающим голосом заявил:
        - Как тесен мир.
        Глава 10
        Ниже дамбы
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ СЕВЕРНЫЙ ТСОТ И РУДОУПРАВЛЕНИЕ КУНКХЭН
        - Грешник, да ты пойми, я бы и шага оттуда не сделала, будь у тебя хоть один шанс. Но не было шанса, вообще не было. Да как ты не понимаешь, я была уверена, что это всё, тебе хана. Я ведь сразу не ушла только из-за Рыськи. Уговаривала её. Она как упёрлась, так с места и не сдвигалась. Ты же понимаешь, ей одной здесь не выжить. Я ведь не только о себе думала, я как лучше хотела, вот и тянула её за собой. Тебя бы тоже потянула, но смысл? Не было смысла. Да я глазам своим не верю. Видел бы ты себя тогда, когда мы уходили.
        Не переставая сверлить Краску тем же нехорошим взглядом, Грешник без эмоций произнёс:
        - Я познакомился с Рыськой получше, чем ты. И знаешь, сейчас я поставлю на неё, а не на тебя. Она только кажется слабой, а на самом деле легко выкарабкается там, где таким стервам, как ты, ловить нечего.
        - Может ты и прав, - не стала спорить Краска, изо всех сил пытавшаяся примириться. - Но у меня тогда было другое мнение. Да и сейчас не верится, что она способна выжить в одиночку. В город сходить и вернуться с рюкзаками и контейнерами, это любому может повезти.
        - Но ты не пошла, - сказал Грешник. - А она пошла. И принесла. А ты со своим уродом всё у нас забрали.
        - Вот только не надо на нас наговаривать. Ей оставили телефон с браслетом и другие вещи. И бронежилет твой она могла забрать, после того как… Ну… ты понял…
        - Конечно, оставили, - признал Грешник, но тут же добавил: - Когда она помешала вам его забрать.
        - Да опять ты за своё… Да не очень-то мы и хотели его забирать. Я просто сказала, что мертвому бронежилет не нужен, а нам может пригодиться. Ладно, вижу, что переубедить не получится. Но, чёрт побери, хотя бы признай, что мы могли спокойно тебя добить и получить контейнер. Тебе ведь всё равно умирать, а нам польза. Но мы это не сделали. Да чёрт! Да заикнись о таком Шкаф, я бы его прибила! И это притом, что ты реально как труп выглядел. Не было сомнений, что тебе недолго осталось. И там нельзя было оставаться. Шкаф заметил каких-то людей на окраине, за той дорогой, с которой наши машины в канал упали. Опасное место.
        - Где он, кстати? - без интереса, скорее для порядка, спросил Грешник.
        Краска покачала головой:
        - Его больше нет. Не выжил.
        - Это с ним ты за озеро ходила?
        - Откуда знаешь? - встрепенулась девушка. - А, ну да, тебе Бактр, конечно же, всё рассказал. Да, с ним. Зря нас туда понесло, там выжить нереально. Я сама не понимаю, как смогла выскочить. И скажу тебе честно, я завела мотор и удрала, как только добежала до лодки. Я никого не стала ждать. Можешь сказать, что тоже их бросила, но там некого было бросать. А если кто-то и оставался, я бы и его не вытащила, и сама бы там осталась. Пришлось резко уходить, ни секунды не ждать.
        - Ну да, я уже понял, что уходить ты умеешь. Прям специалистка по стремительному уходу…
        - Да пошёл ты! Я, между прочим…
        Договорить девушка не успела. Один из трёх здешних мужчин, невысокий коренастый азиат лет тридцати, подошёл и вежливо произнёс:
        - Краска, извини, пожалуйста, можно тебя ненадолго отвлечь? Хочу сказать несколько слов твоему другу.
        - Я ей не друг, - угрюмо заявил Грешник.
        - Валяй, Люэн, он твой, - сказала девушка и, развернувшись, направилась к реке.
        Провожая её взглядом, Люэн покачал головой:
        - Не знаю, что у тебя с ней, но если что-то не так, прости её, пожалуйста. Мы наслышаны про то, что происходило в городе. Ад. Как представлю, откуда она вырвалась. После такого у любой настроение хорошим не будет. Нервничает она, и…
        - Так ты хочешь обсудить со мной её настроение? - невежливо перебил Грешник.
        - Не совсем. Бактр сказал, что ты хочешь пройти на север по реке. Мы тоже пытались это сделать.
        - Я в курсе.
        - Но ты не знаешь детали. А мы знаем. Мы теперь поняли, как можно пройти к дамбе мимо крокодилов. В первый раз мы даже не дошли до неё, они сразу загнали нас, прижали к скалам, поэтому мы потеряли троих. Чудом все там не остались. Потом мы нашли другой путь. Там можно пройти поверху, чтобы не нарываться на нижнюю стаю. А наверху можно попробовать добраться до лодки, на которой приплыла Краска.
        - Лодка на ходу? - заинтересовался Грешник.
        - Наверное. Бензин в баке есть, но мы не знаем, сколько. Можно принести ещё, слить в бутылки из разбитого пикапа. Он здесь недалеко, под дорогой лежит, в кусты свалился. Краска знает, как с лодкой обращаться, говорит, что заведёт быстро. И говорит, борта там высокие, крокодилы вряд ли залезут. Надо только придумать, как до неё добраться раньше, чем они доберутся до нас.
        Грешник покачал головой:
        - Я могу взять вас с собой. Но без Краски.
        Люэн уставился напряжённо:
        - Никто из нас не умеет обращаться с лодкой.
        - Я разберусь, - уверенно заявил Грешник.
        - Хорошо, допустим, ты это сумеешь. Но ведь ты там никогда не был. Никто из нас не знает дальний край озера. Краска знает. Она говорила, что там всё в заливах и островах. Как лабиринт. Им очень повезло найти реку быстро. Не знаю, какая кошка между вами пробежала, но Краска нам пригодится. И я скажу тебе, что она надёжная и полезная. Она очень нас выручила уже два раза. Первый раз, когда мы только встретились, второй раз вчера. Если бы не она, я бы с тобой сейчас не разговаривал. У тебя есть сила, у неё есть знание. Для всех будет лучше, если ты забудешь о вражде. Хотя бы временно.
        Грешнику затея тащить за собой ту, которая ограбила его и бросила умирать, не нравилась. Но он ценил информацию, а у Люэня и Краски она была. Плюс тащиться в такое место вдвоём с Рыськой, это повышенный риск не выполнить обещание, данное спутнице.
        Ему действительно нужны эти люди. И как бы он кое-кого из них не любил, эмоциям придётся смириться.
        Он не глупец, чтобы идти у них на поводу вопреки своим интересам.
        - Ладно, допустим, мы пойдём вместе. В лодку все поместятся?
        - Да, там большая лодка.
        - А что у тебя за группа? Вы убивали кого-нибудь? Охотились? Откуда вы вообще взялись? Что из себя представляете?
        - Вон тот чёрный паренёк, это Перч. Ты не смотри, что он худой и невысокий, он неплохо боксировал в колледже в лёгком весе. Кулаки у него, что надо, и книги на них искать не придётся. Ещё у него есть навык копья, выбили из большой макаки. Копье тоже есть, самодельное, но хорошее и преобразованное в оружие испытания. Вон тот громила, похожий на непричёсанного викинга, это Карт. Он попался кастовым в самом начале, немного посидел в загоне. Сбежал, когда там разборка началась. С тех пор он очень злой и хочет убивать людей. Убивать он умеет. Видишь нож у него на поясе? Он им не только с манго кожицу срезает, он спокойно человека выпотрошит. Пока у загона была суматоха, он забил кастового голыми руками. Из мертвеца выпала книга. Взял с него и навык, и сам нож. И ещё у него есть навык, про который я больше ни от кого не слышал. «Камни и подручные предметы» называется. Знаешь, что это?
        Грешник покачал головой.
        - Карт теперь может камнями кидаться, комками земли, отбиваться стульями. Да почти всем, что под руку попадётся, и руки ему при этом не парализует. Сам я людей здесь не трогал, зато много охотился на разных зверей. Вначале ногами забивал варанов у ручья, потом на обезьян в лесу переключился. Видишь мою дубину? Навык из макаки выбил, из лидера. Он меня даже покусать не смог. Парни, конечно, помогали, но баллов и кармы мне тогда больше всех начислили. Жаль, ты так поздно появился, не застал остальных. Они были хорошими людьми. Мы до сих пор в себя не пришли после того, как их потеряли.
        - Соболезную, Люэнь. Значит, считая тебя: дубина, нож и копьё?
        - Да, так, - кивнул азиат. - Ещё у Краски копьё и дубина.
        Грешник хотел было сказать, что обзавелась она такими навыками благодаря тому, что ограбила его, воспользовавшись беспомощностью. Но промолчал.
        Не тот момент, чтобы жаловаться на коварство девушки.
        Да и бессмысленно.
        Покачал головой:
        - Твоя группа слишком слабая. Ни у кого нет дистанционного оружия. Копьё у Перча негодное. Зря ты его нахваливаешь. А у Краски просто палка заточенная, это даже копьём не назовешь.
        - Да, - признал Люэнь очевидное. - Похоже, у нас нет шансов пройти по реке. Без тебя нет. Если пойдёшь туда без нас, мы это примем. Я даже объясню, как это сделать, чтобы не нарваться на нижнюю стаю.
        - Что за нижняя стая?
        - Мы так называем тех крокодилов, которые живут под плотиной, с этой стороны. Там вроде озера, в него через шлюз сбрасывается вода. Они от него далеко не отходят, если их не раздразнить.
        - А если раздразнить? - задал Грешник новый вопрос.
        - Они станут гнаться за тобой. Гнаться долго и быстро. Не видел, как вараны бегают? Крокодилы бегают быстрее. Убежать от них по ровной местности невозможно.
        - Сколько их в этой стае?
        - Точно не скажу. Может пятьдесят, может семьдесят. Они не только в озере, они бродят вдоль плотины. Будто охраняют. Там густые заросли, тяжело за ними наблюдать.
        - Раз есть нижняя стая, значит, есть и верхняя? - предположил Грешник.
        - Не совсем так. Верхней можно назвать всех крокодилов, которые за плотиной. И не спрашивай, сколько их. Там сотни. Или тысячи. Их очень много. Всё водохранилище за плотиной в этих тварях. Краска так говорила.
        - Вы их убивать не пробовали?
        - Одного убили. Заманили в ловушку и забили копьями. Шкура крепкая, одно копьё сломалось почти полностью, второе половину прочности потеряло. Нужно оружие покрепче и ловушки получше.
        - А ты можешь подробно рассказать про то, как вы провоцировали того крокодила? Как заманивали? - попросил Грешник.
        - Конечно, сейчас расскажу.
        - И заодно расскажи про местность под плотиной. И про то, как обойти нижнюю стаю тоже расскажи. Меня всё интересует.
        Вы убили антагониста: рядовая тварь.
        Рядовая тварь: зубастый крокодил джунглей. Каста: нет. Уровень 6. Усиления: усиленная хватка челюстей, крепкая шкура, увеличенная защита от стихии воды, увеличенная выносливость, редкая злопамятность, задержка дыхания.
        Получено 24 балла.
        +139 к карме.
        Зубастый крокодил джунглей вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Прочитав последнее сообщение, Грешник неспешно убрал телефон в карман разгрузки. Какой по счёту этот крокодил? Сорок второй? Сорок третий? Не первый раз уже сбивается, точную цифру сейчас можно узнать, только если прокрутить всю сегодняшнюю ленту сообщений.
        А столько времени ему не дадут.
        Посмотрел вниз и назад. И под решёткой бамбукового помоста, установленного над тропой, и за спиной кипела бурная деятельность. Порядок охоты отработан до мелочей, народ работает без заминок и ошибок. Контейнер уже отправился в общую кучу, тушу крокодила, подцепленную деревянным крюком, торопливо волокут дальше. Там её скинут на косу под береговым обрывом, к десяткам дохлых сородичей. И пока одни убивают и таскают, другие занимаются разделкой. Плотно набивают в опустевшие оранжевые чемоданчики зубы или даже обломки челюстей, куски шкур, небрежно очищенные от мяса кости. Всё по вместилищам не распихать, львиная доля добычи сгниёт здесь. Но то, что получится обработать, можно отнести к Сяо, обменять на монеты, а их, в свою очередь, потратить на предметы, которые усилят отряд, помогут пробраться через опасные места.
        Плюс про содержимое контейнеров не стоит забывать. За час нижняя стая теряет десять-двенадцать особей. Когда с ней будет покончено, группа займётся уничтожением верхней. Там крокодилов на порядки больше, но и охота замедлится, потому что выманивать их придётся с увеличившейся дистанции. Увы, это место поближе к дамбе не перетащишь, а оборудовать новое - время потерять. Да и нет в той стороне настолько же благоприятных условий.
        Львиная доля баллов и кармы начисляется Грешнику, как непосредственному убийце. Но эти цифры сейчас бесполезны. Ценится лишь то, что в контейнерах, а их содержимое несложно разделить, учитывая сильные и слабые стороны всех участников невеликого отряда. Кому-то уровень поднять, кому-то ранги навыков, кому-то выучить что-то новое, купленное у Сяо, или добытое самостоятельно. Плюс страничек немало выпадает, глядишь, что-нибудь из них получится.
        - Грешник! - негромко крикнула Рыська, раскрыв очередной контейнер.
        - Что?
        - Тут кольцо с улучшением мелким. Единичку к силе добавляет. Полезное.
        - Отличная новость, - не удержался он от улыбки.
        Ценная добыча. И он оставит её Рыське. Этой девушке доверяет в разы больше, чем всем остальным вместе взятым.
        Почти как себе.
        Вдали послышался знакомый шум, в переплетении ветвей замелькала мускулистая фигура в узком чёрном топе. Грешник сжал зубы, отношение к Краске у него не поменялось. Но неприязнь не застилала глаза, он не мог не признать, что девушка действительно приносит пользу. Бегать она действительно умеет. Ловко увлекает за собой крокодилов с дальнего края дамбы, мчится перед ними, дразнит, но не подставляется. На короткой дистанции догнать её по пересечённой местности у них не получается. И в большинстве случаев приводит тварей поодиночке, что превращает охоту почти в развлечение.
        Грешник привстал, перехватил гуань вертикально, лезвием вниз. Замер в ожидании.
        Тропа под ним представляла собой узкое подобие коридора. Здесь от скалы отслоилась широченная плита, нависла над рекой, но не свалилась. И пробираться теперь приходится по возникшей между каменными стенами трещине. Помост над проходом соорудили без труда, а крокодилы, когда увлечены погоней, не обращают внимания на то, что творится над ними.
        Фатальное ротозейство, потому что именно сверху прилетает смерть. Точности и силы у Грешника достаточно, чтобы раз за разом поражать тварей в основание головы. Их крепкая шкура против гуаня ничто, а мясо - тем более. В восьми случаях из десяти после удара наступает полный или частичный паралич, позволяющий спокойно добить добычу.
        В остальных, если раненый крокодил успевает проскочить дальше, инициативу перехватывает Перч, вбивая добротно заточенные колья в податливое брюхо. Они считаются копьями, а навык на них у него есть. Караулит, укрываясь за бамбуковой решёткой, перекрывающей боковую трещину, где природа создала небольшую нишу, дно которой находится чуть ниже уровня тропы. Вот оттуда он и работает, весьма удобно атаковать снизу вверх.
        Схема простая и сбоев пока что не давала. Даже когда Карт или Краска цепляют парочку рептилий, ничего страшного не случается, потому что перед позицией Перча тропу усеивают наклонённые колья, останавливающие тварей. Плюс в такой ситуации на подмогу сбегаются все остальные, перекрывая проход съемной решёткой. Приходится немного попотеть, но не сказать, что смертельно напрягаются.
        Сейчас Грешник прикончит крокодила, преследующего Краску. И станет ждать следующего, которого от водослива тащит Карт. Тварей там почти не осталось, шансов на то, что снова увлечёт за собой сразу парочку, мало.
        Но на всякий случай надо всегда готовиться к худшему.
        - Я таки даже опасаюсь поинтересоваться. Это что же такого плохого тебе сделали крокодилы? И хочу на всякий случай извиниться перед тобой, чтобы не повторить их неприятную судьбу.
        - За что извиняешься, Бес? Неужели за жмотство?
        - Друг, я не понимаю, зачем просить прощения за свою лучшую черту характера? У меня для тебя ещё один браслет появился. Без меткости, с другим суб-параметром. Скорость интересует? Если интересует, мы таки можем сделать бизнес.
        - Вообще-то интересует, но сейчас не очень, - ответил Грешник. - А бывают такие же, но с защитой или атакой?
        - Бывают, но тебе их не продам. Нет такого товара, не приносят, себе оставляют, кому так сильно повезло. Может дальше это мусором станет, а сейчас даже одна цифра в такое дело, это многим интересно. Если сильно хочется, я таки лично для тебя придержу. Но это если появится. Заходи почаще.
        Грешник покачал головой:
        - Нет, я пас. Пора сваливать из этих краёв.
        - И я тебя хорошо понимаю, - кивнул Бес. - Может мы ещё дела поделаем, но уже не здесь. Я как на север переберусь, сразу перебираться на новый ярус не стану. Таки до последнего собираюсь вести свой честный бизнес. Там, думаю, тоже удобные места есть. Обязательно должны быть. Те, кто это место придумали, таки хорошо понимают, что человеку в самую первую очередь нужны две вещи: воздух и торговля.
        - Так ты тоже уходить собираешься? - уточнил Грешник.
        - Все мы отсюда уйдём. Ты же сам такие вещи понимаешь. Но ты уходишь раньше, а я задержусь. Много дел, которые никак бросать нельзя. На мне тут всё держится.
        - А огнестрельное оружие продаёшь?
        - Таки для тебя есть немного. Но совсем без патронов, нет их ни у кого, или не хотят отдавать. Смотреть будешь?
        Грешник покачал головой:
        - Без патронов оно мне не нужно. А может кто-то ещё продаёт? Я бы дробовик купил, самый простой.
        - Дробовик на старте никому не дают, - ответил Бес. - Я даже не слышал, чтобы их тут находили. Винтовки находят. Револьверы и пистолеты. Автоматы. Редкое дело, и патронов или нет при них, или совсем мало. То один, то два, то три. Это какая-то плохая шутка с огнестрелом, от него почти нет пользы. И с собой с яруса не заберёшь, если не сделать оружием испытания. А это таки дорого и ненадёжно.
        - Патроны, получается, с яруса тоже не утащишь? - нахмурился Грешник.
        - Почему не утащишь? Утащить можно.
        - Как?
        - Видел вот такую штуку? - Бес продемонстрировал маленький контейнер. На глаз немногим больше половинки блока сигарет. - Сколько сюда влезет, всё можно унести. Я про предметы, которые не для испытания. Револьвер можно засунуть, если небольшой. Держи такую штуку при себе, не забывай. Станешь выходить, клади то, что тебе надо. Так говорит инструкция у кастовых, и в неё надо верить.
        - А если такой же с подпространством найти? - спросил Грешник.
        Бес закатал глаза:
        - Это мечта. Но не надо считать тех, кто это придумал, глупыми людьми. Так просто их не обмануть.
        - Понял. Если переберёшься на север, и там попадётся дробовик с патронами, скинь мне сообщение, - попросил Грешник.
        - Скину обязательно. И друг, ты таки делай свои дела осторожнее. У меня за тебя уже шесть раз сегодня интересовались. Полностью плешь проели невежливыми вопросами. Ты у нас такая знаменитая звезда, всем интересно. Я не спрашиваю, куда ты уходишь и как. Я говорю, что если ты решил уходить, просто иди и не возвращайся сюда. Я таки добрый человек, я не хочу, чтобы с моим лучшим клиентом случилась неприятная беда.
        - Не вернусь, - пообещал Грешник, разворачиваясь.
        Ваш уровень - 8 Прогресс - 12/450
        ВАШИ ПАРАМЕТРЫ
        СИЛА - 2 Прогресс - 0/300
        Увеличивает на некоторый небольшой процент физическую силу, не сказываясь на внешности участника испытания. Пример: некий участник с нулевой силой может поднимать груз 50 килограмм. Увеличив силу на 1, при прочих равных условиях, сможет поднимать 51 килограмм.
        ЛОВКОСТЬ - 5 Прогресс - 0/600
        Увеличивает на некоторый небольшой процент ловкость, не сказываясь на внешности участника испытания. Сложный комплексный параметр, улучшающий моторику, скорость совершение некоторых действий, реакцию и прочее.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 1 Прогресс - 0/200
        Увеличивает выносливость, не сказываясь на внешности участника испытаний.
        ВОСПРИЯТИЕ - 5 Прогресс - 0/600
        Улучшает разного рода взаимодействия с миром. 1 показатель дает 10 энергии тела.
        ДУХ - 0 Прогресс - 0/100
        Развивает магическое взаимодействие с миром. 1 показатель дает 5 единиц энергии духа.
        ВАШИ СОСТОЯНИЯ
        ФИЗИЧЕСКАЯ ЗАЩИТА - 3 Прогресс - 0/400
        Снижает физический урон. Условный пример: удар одинаковым ножом с одинаковой силой по некоему участнику с нулевой защитой в одно место может вонзить клинок на глубину 10 сантиметров, а с защитой 1 это будет уже 9,9 см.
        МАГИЧЕСКАЯ ЗАЩИТА - 0 Прогресс - 0/100
        Снижает магический урон (работает аналогично вредоносному физическому действию).
        ФИЗИЧЕСКАЯ АТАКА - 4 Прогресс - 0/500
        Увеличивает повреждения от ваших физических атак. Из примера с физической защитой: повышая физическую атаку, можно наносить ножом более глубокие удары при одинаковости всех прочих условий.
        МАГИЧЕСКАЯ АТАКА - 0 Прогресс - 0/100
        Увеличивает повреждения от ваших магических атак (работает аналогично физической атаке).
        ВАШИ НАВЫКИ
        Лимит доступных для активированного состояния навыков - 9 (на текущем уровне рассчитывается, как ваш уровень +1)
        НЕАКТИВНЫЕ НАВЫКИ: улучшенное парирование, меч, кастеты.
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ:дубины, лук, глефа, копье, нож, раритетное отражение, травничество, задержка дыхания.
        ВСТРОЕННЫЕ НАВЫКИ (НЕ ВХОДЯТ В ЛИМИТ АКТИВНЫХ НАВЫКОВ):рукопашный бой, картография.
        РУКОПАШНЫЙ БОЙ - 7 Прогресс 0/200
        Улучшает вашу способность сражаться без оружия.
        КАРТОГРАФИЯ - 0 Прогресс 0/25
        Увеличивает радиус обрисовки местности, улучшает детализацию, по мере развития может показывать местность за некоторыми преградами.
        БАЗОВЫЕ НАВЫКИ
        КОПЬЁ - 0 ПРОГРЕСС 0/50
        Открывает возможность применять в бою копья и приравненное к ним оружие. По мере роста усиливает урон, снижает усталость при долгой работе, скорость работы, комфортность и прочее.
        ТРАВНИЧЕСТВО - 0 ПРОГРЕСС 0/50
        Наделяет способностью находить и определять растения испытания. При повышении ранга навыка повышается процент успешных попыток сбора растительного сырья, увеличивается заметность растений испытания. При высоком ранге чаще будут выпадать два, три и более компонента вместо одного. В сочетании с навыком «сбор растительного сырья» работает эффективнее.
        ДУБИНЫ - 7 ПРОГРЕСС 0/400
        Открывает возможность применять в бою дубины и приравненное к ним оружие. По мере роста усиливает урон, снижает усталость при долгой работе, скорость работы, комфортность и прочее.
        ПРОСТЫЕ НАВЫКИ
        ГЛЕФА - 3 ПРОГРЕСС 0/400
        Открывает возможность применять в бою глефы и приравненное к ним оружие. По мере роста усиливает урон, снижает усталость при долгой работе, скорость работы, комфортность и прочее.
        УЛУЧШЕННЫЕ НАВЫКИ
        НОЖ - 0 ПРОГРЕСС 0/200
        Открывает возможность применять в бою ножи и приравненное к ним оружие. По мере роста усиливает урон, снижает усталость при долгой работе, скорость работы, комфортность и прочее.
        ЛУК - 3 ПРОГРЕСС 0/800
        Открывает возможность применять в бою луки. По мере роста усиливает урон, снижает усталость при долгой работе, скорость работы, комфортность и прочее.
        ПРЕВОСХОДНЫЕ НАВЫКИ
        Нет
        ВЕЛИКОЛЕПНЫЕ НАВЫКИ
        Нет
        РЕДКИЕ НАВЫКИ
        Нет
        РАРИТЕТНЫЕ НАВЫКИ
        РАРИТЕТНОЕ ОТРАЖЕНИЕ - 0 ПРОГРЕСС 0/4000
        Открывает возможность окружать себя невидимым щитом, полностью отражающим урон от одной атаки (на начальном ранге). При повышении ранга навыка снижаются расходы энергии тела, увеличивается эффективность. На начальном ранге доступна возможность поддержания на себе одновременно трёх щитов. При значительном повышении ранга можно поддерживать на себе всё больше и больше щитов, эффективно удерживая их до разряда в течение долгого времени. В таком случае потребуется несколько атак для их снятия.
        ЭПИЧЕСКИЕ НАВЫКИ
        Нет
        ЛЕГЕНДАРНЫЕ НАВЫКИ
        Нет
        ИДЕАЛЬНЫЕ НАВЫКИ
        Нет
        ВАША КАСТА
        Вы не принадлежите ни к одной из каст. Вы вне кастовой системы. Ваш статус - КОРМ (МЯСО). Один раз в сутки вы обязаны давать о себе знать всем желающим на вас поохотиться. При этом на короткой дистанции возможно определение местоположение вашего устройства.
        Ваша засчитанная карма - 0. Требуется кармы для повышения статуса до грязи (низшая каста) - 10 000 000
        НАКОПЛЕННАЯ КАРМА
        35844
        РЕЙТИНГ
        4124
        РАСШИРЕННЫЙ РЕЙТИНГ
        Невеликое количество существ, тварей и участников.
        СТАТУС
        Огрызающаяся жертва. Начинающий охотник на охотников, начинающий истребитель дичи. Не самое плохое сырьё для развития привилегированных участников испытания.
        РЕЖИМ
        Мирный (вы никого не атаковали в течение нескольких минут, и сами не подвергались атаке).
        ЛИМИТ ПЕРЕНОСИМОГО ВЕСА
        Личный лимит: 250 малых предметов (или 50 средних, или 10 больших, или 5 огромных) и 12 контейнеров.
        Прибавка от носимых вещей:
        Базовый разгрузочный жилет: 50 малых предметов (или 10 средних, или 2 больших, или 1 огромный) и 1 контейнер.
        Простой рюкзак: 100 малых предметов (или 20 средних, или 4 больших, или 2 огромных) и 2 контейнера.
        Это самое длинное сообщение, которое мог по запросу предоставлять телефон. Хоть он сейчас показывал всего лишь сокращённое отображение цифровых показателей, всё равно «простыня» получилась немаленькая.
        И чем больше Грешник развивался, тем длиннее она становилась. Прирастала новыми и новыми цифрами, навыками и лаконичными описаниями. В сравнении с тем, что он увидел в первое утро, оказавшись на отмели, разница очевидна как по объёму, так и по наполнению.
        Охота на крокодилов - выгодное занятие, даже если истреблять их не в одиночку. Почти каждая тварь с несколькими усилениями, благодаря чему начисляются дополнительные знаки уровня и символы развития.
        Вопрос распределения добычи изначально не поднимался. Грешник настолько превосходил всех прочих участников намечающегося похода, что это можно называть абсолютным подавлением. К тому же люди, уже хлебнувшие лиха с попытками пробиться на север, надеялись теперь только на него. Заяви он, что абсолютно вся добыча должна идти в его карман, не последовало бы ни единого возражения. Разве что вечно угрюмый Бактр мог покоситься нехорошо, но не более.
        На начало охоты в отряде не было оружия для эффективного поражения крупных рептилий. Да и с руками под такое оружие дела обстояли худо. Именно гуань дао Грешника - это то, что позволило расправляться с крокодилами почти без риска.
        Однако Грешнику голова дана не только для употребления пищевых продуктов. Он прекрасно понимал, что выступать в опасный поход в компании мало на что способных участников - скверная затея. Раз уж взялся, придётся приложить все усилия ради того, чтобы у них появился шанс преодолеть этот путь. Да и помощь от спутников лишней не будет, пусть даже они существенно ему уступают.
        Горный барьер напрягал. Не зря эти вершины так расставлены, да и пример с группой Краски красноречив. Кто знает, какие опасности подстерегают там тех, кто стремятся на север?
        Никто не знает, но предчувствия нехорошие.
        Чем многочисленнее и сильнее отряд, тем выше шансы проскочить.
        Знаки уровня все распределил. Нет смысла тратить их сейчас на себя. Это можно сделать разве что ради того, чтобы подняться до десятого, дабы получить возможность несколько раз за короткий срок использовать отражение. Но забрав всё себе, он оставит прочих спутников без прогресса, а это плохо.
        С символами развития чуть попроще. Их после уничтожения нижней стаи и пары десятков крокодилов из верхней накопилось столько, что Грешник мог почти дважды выплатить за себя обещанное бандитами вознаграждение. Но ведь надо и другим приподнять параметры с навыками. Особенно Рыське, - единственной, кому доверял.
        Девушку, в итоге, довёл до третьего уровня, закинув при этом по единичке на силу, ловкость, выносливость и физическую атаку. Из навыков у неё теперь активны арбалет, нож, копьё и дубина. И всё это оружие в наличии. Копьё, правда, совсем плохонькое - самоделка, обычный деревянный кол. Но сгодится, как дорожный посох. Здесь даже простая палка лишней не будет, ведь ею можно змей отгонять.
        Всем, у кого не было такого навыка, Грешник приказал выучить копья в обязательном порядке. Даже Бактр не стал спорить, традиционно доказывая, что его кулаки лучше. Каждому понятно, что даже самая примитивная заточенная палка существенно повысит шансы на выживание при столкновении с крупным зверем.
        Да и с мелким лишней не будет.
        Вторым оружием кому-то достались дубинки, кому-то ножи, а Люэню, как второму лидеру - мачете. Оно проходило не как кинжалы и короткие ножи, книга называлась «тесаки». Навыки только базовые, самые дешёвые из имеющихся в продаже.
        Метательное оружие никому не досталось. Да, хотелось бы его побольше, но это надо ещё день терять, истребляя крокодилов, а Грешник опасался здесь задерживаться.
        И дело даже не в том, что срок существования яруса невелик. Слишком долго топтаться на месте, в которое уже столько народа уткнулось, это верный способ нарваться на неприятности. Рано или поздно сюда обязаны наведаться охотники за головами. Может поодиночке они Грешнику уступают, но большая группа уже заматеревших головорезов без труда его задавит количеством.
        А уж о Рыське и прочих говорить нечего - лёгкая добыча.
        Если собрать воедино все обрывки информации, полученные от участников испытания и добытые из трофейных телефонов, напрашивается нехорошее предположение. Похоже, Грешник и прочие безкастовые угодили в одно из самых паршивых мест. Здесь, на узкой полоске побережья, скопилось множество людей. Больших населенных пунктов раз-два и обчёлся, за их пределами почти нет источников хорошей воды, зато предостаточно агрессивной живности.
        И самое неприятное - удобной дороги на север не видать, а в глаза бросается преграда - невысокий, но труднопреодолимый хребет, подступы к которому покрыты лесами с опасными обитателями. Пока у привилегированных участников хватало добычи в городках и посёлках у моря, их всё устраивало. Но поголовье гаков уже изрядно проредили, а уцелевшее мясо массово укрывается в джунглях. Плюс таймер отсчитал уже пять дней из пятнадцати, пора бы призадуматься о том, как отсюда выбираться.
        Охотники за головами ремонтируют мост. Там их сейчас немалая толпа собралась, пешком мимо них проскочить трудновато, но реально. Также можно направиться на восток или запад, в места, где, возможно, нет столь серьёзных преград, мешающих уйти на север. Для Грешника и его группы - далековато. Им ведь своими ногами топать, а не на машинах кататься. Можно попробовать захватить транспорт, но нужно ли? Это лишний риск, и слишком заметный способ передвижения.
        В общем, как ни крути, а надо сваливать отсюда, пока кастовые сами не занялись проверкой этого прохода. Он ведь издали заметен, будто пару зубов из далеко раскинувшейся клыкастой челюсти хребта выбили.
        Напрашивается на то, чтобы его разведали.
        Значит, тратить ещё один день на крокодилов нет смысла. Да - это весьма выгодное занятие, однако пора и честь знать. С рассветом отправятся к водохранилищу. И, похоже, придётся Грешнику там попотеть. Он - главная ударная сила отряда, если не сказать больше. И, увы, на себя не так много символов развития оставил. Хватило поднять выносливость и физическую защиту на единичку, да атаку на двойку. Из навыков лишь глефы довёл до третьего ранга.
        Достаточно ли этого, чтобы пройти через ущелье?
        Завтра узнает.
        Глава 11
        Рассадник крокодилов
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ВОДОХРАНИЛИЩЕ КУН БЭЙ
        - Сзади! - истошно прокричал Перч.
        Стараясь не потерять скорость, Грешник на миг обернулся. Позади полсотни метров ровного покрытия автостоянки, устроенной возле начала дамбы, впереди примерно столько же. Зачем здесь столько места для машин? Возможно, сюда туристов автобусами возили, фотографироваться на фоне озера да плавать на лодках по его водам. Или строители гидротехнического сооружения не знали, куда асфальт девать, вот и вбухали почти весь в одно место.
        Глупые мысли для мира, где лишь внешне всё устроено так, как в нормальной жизни. Обмануться можно только с большого расстояния, когда не видишь человеческие останки и прочие нехорошие вещи.
        А ещё эти мысли не только глупые, а и неуместные для обстоятельств, когда надо или драпать, или драться.
        Сколько крокодилов вчера успели заманить сверху? Пятнадцать? Двадцать? Двадцать пять? Грешник точно сосчитать рептилий не догадался, его тогда куда больше волновало снижение эффективности охоты. Тварей приходилось приводить издали, а это лишнее время.
        Серьёзно проредить верхнюю стаю не успели. Да и судя по тому, что видели глаза - это бессмысленно. Водохранилище, растянувшееся за дамбой, оказалось не просто большим, а колоссальным. Его дальний берег терялся в дымке, едва просматривался. Больше на морской залив похоже, чем на искусственное пресноводное озеро. Берега стиснуты нависшими скалами и столь сильно изрезаны, что вряд ли с дамбы можно разглядеть хотя бы половину площади водной глади.
        В общем, крокодилам есть, где порезвиться. И два десятка убитых вчера тварей - это несерьёзно.
        Несмотря на все предосторожности, одна из рептилий почти сразу заметила вереницу людей, крадущихся по гребню дамбы. Грешник не знал, как действуют обычные крокодилы, но у местных всегда одна тактика: торопливо бросаются к добыче, едва её завидят. Вот и этот выбрался из воды, ловко вскарабкался по крутому бетонированному склону и помчался за людьми с резвостью профессионального спринтера.
        Рептилия рекордных габаритов - метра четыре с половиной, если глаза не обманывают. И приметная, из-за ленты синего пластика, намотавшейся на шею на манер неряшливого ошейника. Благодаря этой забавной черте тварь смотрелась курьезно, но тут не до смеха. Встречать громадную гадину на открытом пространстве не хочется. Лук, как показали вчерашние эксперименты, против этих созданий малоэффективен. Они почти все с усиленной защитой, что заключалось в повышенной прочности шкуры. Стрелы её пробивают с трудом и вонзаются в мясо неглубоко.
        Грешник вчера вечером скупил у Беса и Сяо все усилители уровня предметов. Этого, в сочетании с добытыми на охоте, хватило, чтобы приподнять лук до тройки, что должно положительно отразиться на пробитии. Но испытывать улучшенное оружие здесь и сейчас нет ни малейшего желания.
        - Бегом! Бегом! - добавил он, отвернувшись от крокодила.
        До лодки уже рукой подать, останавливаться и затевать бой нет смысла, успеют добраться до причала раньше рептилии.
        Добраться-то добрались, но не всё прошло гладко. Заха, торопливо перебираясь на лодку, не дотянулась ногой до раскачивающегося борта и полетела вниз. Ей грозило падение в глубокую воду в то время как её поверхность волнуется, выдавая продвижение устремившихся к добыче рептилий.
        Бактр успел ухватить её каким-то чудом. Причём не просто ухватил, а легко удержал над водой. Будто это не женщина средней комплекции, а котёнок. Однако на большее силы у него не хватило, так и застыл в неустойчивом равновесии. При этом нехорошо рявкнул на Карта, попытавшегося ему помочь.
        Здоровяк от такого обращения опешил:
        - Да ты чего?! Давай её вытащим! Я же помогу!
        - Я сам! Не трогай мою женщину!
        - Да чтоб вас обоих сожрали! - в сердцах бросил Карт, небрежным прыжком перемахнувший через преграду.
        - Бактр, быстрее! - поторопил араба Грешник, сиганув следом.
        Крокодил оказался тупым, запутался в ограждении ступеней, спускавшихся к причалу. Но эта отсрочка надолго не затянется, плюс его сородичи тоже стягиваются к добыче. Вон одна голова поверхность озера рассекает, вон ещё две, а дальше повсюду движение просматривается.
        Вода под бортом забурлила, показалась вытянутая башка, оценивающе уставилась на Заху, так и болтавшуюся между бортом и причалом.
        Грешнику ничего не оставалось, кроме как посильнее размахнуться и врезать остриём гуаня сверху вниз. Без затей бил, будто лом в лёд заколачивал. Разве что старался целиться в область шеи, как и вчера. Там и шкура податливее, и место уязвимое, рептилиям такие раны не нравятся.
        Попал удачно, ощутив, как металл вонзается меж позвонков. Крокодил забился в агонии, перевернулся светлым брюхом кверху. И тут полезли сразу двое. Один даже попытался выскочить из воды, но исполнить трюк помешала туша раненого сородича.
        Заха завизжала. Если память не обманывает, это первый звук, услышанный от неё за всё время знакомства.
        А Грешник, увидев, что вся вода у борта пришла в движение, выдавая приближение множества тварей, закричал:
        - Кончайте тупить! Бегом вытаскивайте! Бегом!!!
        На этот раз у Бактра хватило ума не возражать. Пока Грешник бил всё новых и новых крокодилов, не позволяя им резвиться без помех, женщину почти затащили в лодку. Вот она уже перевалилась через планшир, только ноги над водой трепыхаются.
        И тут, наконец, один из крокодилов, выбрав удачный момент, рванул наверх с такой прытью, что Грешник понял - достанет.
        Сделал единственное, что успевал сделать - вбил лезвие гуаня в разевающуюся пасть, уже почти ухватившую Заху за ступню. Металл вошёл под удачным углом, пробив нёбо. Крокодил судорожно выгнулся, сжал челюсти, зубы проскрежетали по лезвию. Грешник с трудом удержал древко, оружие едва не вывернуло из рук.
        Рана вроде не смертельная, но тварь, завалившись в воду на своих живых и мёртвых сородичей, не стала устраивать новую атаку, рванула прочь. Да и женские ноги, наконец, скрылись из виду, больше доступных целей нет.
        - Заводи мотор! - перепугано вскрикнул Перч, с ужасом глядя на крокодилов, окружавших лодку.
        Краска, успев добраться до кормы, торопиться выполнять приказ рядового участника отряда не стала.
        Тоже крикнула:
        - Грешник! Что мне делать?! Заводить?!
        Оглянувшись, он оценил обшарпанность лодки и предметы, выдававшие её рыболовецкое предназначение, после чего скомандовал:
        - Будь наготове! Перч, Люэнь, Бактр! Разберитесь с этими сетями! Парочку можно с собой прихватить, остальных набросим на крокодилов! Карт, возьми вон тот подхват и собирай контейнеры! Они не тонут, но давай быстрее, могут уплыть!
        - Ты осторожнее, сети на винт можно намотать! - предупредила Краска.
        - Отойдём без мотора, шесты тут есть! - ответил на это Грешник.
        Зачем покидать причал, если добыча сама в руки лезет? Вчера пришлось мудрить с устройством западни, чтобы убивать крокодилов с высоты относительно безопасного помоста. Сейчас это не требуется - борта у лодки серьёзные, забраться на них тварям непросто. Разве что самых здоровенных приходится опасаться, но их немного, да и нет у них в воде опоры, чтобы эдакие трюки устраивать.
        Дальше пошла потеха. Сначала Грешник работал в одиночку и надо сказать, справлялся прекрасно. За минуту парочку успевал прикончить, а то и больше. Проблема только одна - хорошо примериться и нанести один точный и смертельный удар. Если рана не убивала тварь на месте, подранок уходил прочь, унося с собой не добытые контейнеры.
        Вскоре за борт полетели сети, накрывая воду и десятки тварей, кишевших со всех сторон. А затем в ход пошли копья. Может спутники отрабатывали не так хорошо, как Грешник, но крокодилы начали погибать с такой быстротой, что озеро перестало казаться таким уж бесконечным рассадником хищных рептилий. Карт не успевал работать подхватом, да и некоторые твари умирали в отдалении, уже выбравшись из свалки. Куда ни глянь, везде на воде покачиваются оранжевые контейнеры разных размеров.
        Каждую минуту смерть находили несколько крокодилов. Грешник прикинул, что в таком темпе за полчаса можно набить раза в два больше, чем вчера почти за целый день. И пусть контейнеры поднимаются не все, пусть кожу, кости и зубы не заготавливают, всё равно занятие выгоднейшее.
        Но крокодилы в материальном процветании отряда заинтересованность не проявили. После того, как тройка крупных хищников, одновременно напав с разных сторон, успеха не достигла и понесла потери, боевой задор тварей начал резко ослабевать. И вот уже Грешник, не обнаружив новой цели, остановился, смахнул пот со лба, начал недоумённо оглядываться. Так и есть, вокруг лодки плавают десятки неподвижных туш, но живых крокодилов поблизости не наблюдается. В отдалении просматриваются отдельные особи, удирающие в разные стороны, да в паре мест вода волнуется от множества рептилий, которые приближаться не торопятся.
        - Они больше не лезут, - озвучил Люэнь очевидное.
        - Собираем контейнеры и отчаливаем, - приказал Грешник. - Только осторожно. Копьями отталкивайтесь, надо немного отойти от причала.
        Нечего и думать мотор заводить. В сети, сброшенные за борт, запуталось немало тварей. Пытаясь освободиться, они не намотались на винт только потому, что двигатель Краска догадалась поднять. Опусти его, и проблем не обернёшься.
        Но, несмотря на немаленький размер и массу судёнышка, выйти вручную на чистую воду завалы из сетей и туш не помешали.
        Краска завела, наконец, мотор и направила лодку на север. А Грешник, присев на скамью, начал поглядывать по сторонам, любуясь прекрасными видами. Но и на то, чем занимались спутники под командованием Рыськи, тоже не забывал смотреть.
        Ведь это зрелище не менее приятное для взора.
        Зрелище сортировки добычи, извлекаемой из контейнеров.
        Судя по рельефу берегов, до затопления здесь располагался глубокий и широкий каньон, с двух сторон стиснутый стенами из живописных горных вершин. Река, что текла по нему, прорезала тот самый хребет, который вытянулся вдоль побережья, перекрыв путь на север. Скалы даже издали выглядят так, что к ним приближаться страшно, вот и приходится искать лазейки.
        Похоже, чуть дальше начинается одна из них. Река, на которой Бактр мыл золото и кристаллы, устроила прорезь, протянувшуюся с севера на юг. В одном месте люди поставили поперёк долины плотину. Получилось частично природная, частично рукотворная чаша заполненная водой.
        И кишащая крокодилами.
        Но, возможно, тварей здесь не так уж много, или они обитают не везде. Сколько Грешник ни всматривался, ни одной рептилии на озёрной глади не заметил. А ведь крокодилы дышат воздухом и потому обязаны всплывать. Похоже, отдаляться от берега не любят. Чайки и бакланы сидели на воде бесстрашно, что также говорило в пользу этого предположения.
        Первую половину пути можно охарактеризовать одним словом - скучно. Ровная гладь воды, рассекаемая лодкой, да нескончаемый рёв мотора, мешающий общаться. Из развлечений только наблюдение за берегами. Но они однотипные: круто вздымающиеся изрезанные склоны, местами затянутые буйной тропической зеленью почти до вершин. Растения кое-где даже на вертикальных скалах ухитрялись корни пускать. Породы, скорее всего, известняковые, потому как повсеместно похожи на уродливые остатки зубов, сгнивших от кариеса. Изъязвлённые, оплывших очертаний, с причудливыми обнажениями, с громадными каменными натеками, с многочисленными гротами и пещерами.
        Пройти здесь по берегу пешком не получится. Это возможно разве что на отдельных участках, да и то недалеко. Альпинисты может и проберутся, если со снаряжением. Но не факт, скалы выглядят ненадёжно, их будто оспа поразила. Упрёшься ногой не там, где надо, и знатный камнепад устроишь, похоронив себя под ним. Плюс заросли под ними настолько густые, что без топоров и мачете пробраться через них проблематично.
        Даже непонятно, каким образом сюда смогла спуститься группа Краски. Похоже, им крупно повезло выбраться к ведущему к воде относительно чистому ущелью. Там, конечно, тоже дорожка ужаснейшая, зато есть шанс добраться до озера без переломов. Дальше удача улыбнулась им второй раз, когда наткнулись на лодку. Без неё поход там бы и закончился.
        Впрочем, если вспомнить, что с ними случилось дальше, везением это назвать нельзя.
        Несмотря на однотипность пейзажей, Грешник смотрел по сторонам неотрывно и вдумчиво. Лодку потряхивало на волнах, плюс вибрация от мощного мотора свою лепту вносила. Нечего и думать подмечать в таких условиях мелкие детали в бинокль. Но у него проблем с оптикой не возникало, потому что оптику он не использовал. Непонятно, как работает цепочка-амулет, но с её помощью заметил много чего интересного. Редкие пологие участки берегов местами сплошь устилали туши греющихся крокодилов. Особенно поразил один плоский островок: рептилий на нём собралось столько, что свободного места не осталось. Цвет почвы получалось определить лишь в некоторых местах, а растительность вообще не просматривалась.
        Потому что вытоптана.
        В зелени на крутых склонах то и дело мелькали обезьяны. В основном уже знакомые макаки, но иногда на глаза попадались какие-то крупные чёрные приматы с непомерно длинными передними конечностями. Эдакие четырёхлапые пауки. Скорее всего, уровни у них приличные, а если у этого вида есть лидеры, они способны даже Грешнику проблемы доставить.
        Хотя поодиночке обезьяны вряд ли представляют опасность. Лук - страшное оружие, если надо разобраться с незащищённым противником. Кожа у приматов не идёт ни в какое сравнение с биологической бронёй здешних крокодилов.
        Зря он столько времени проторчал у побережья. Надо было отправляться сюда сразу же после первого посещения торговца. Живности здесь видимо-невидимо, в том числе и не мелкой. Да, берега труднопроходимые, но недалеко от дамбы присмотрел немало удобных уголков, где так и тянуло поохотиться.
        Эх, прорву времени убил, без толку пытаясь найти богатые охотничьи угодья. Да ещё и нарвался при этом, едва не схлопотав заряд картечи. А ведь в считанных километрах скрывалось настоящее Эльдорадо. Крокодилов здесь не на одну неделю хватит. Можно поднять все параметры под уровень и развиваться дальше.
        Хоть бери и командуй остановку.
        Да, соблазн велик, но тяготит неизвестность, ведь так и не узнал дорогу к выходу. А время не ждёт, надо побыстрее к границе выдвигаться. И как не жаль мимо таких благодатных мест проплывать, раз уж решено двигаться на север, придётся двигаться. Ещё неизвестно, что ожидает там, по другую сторону хребта. Возможно, придётся преодолевать новые природные преграды, а это означает потерю времени.
        Поставь таких хребтов на пути штук пять-шесть, и можно запросто застрять до затопления яруса. Так что, чем ближе к выходу, тем спокойнее на душе.
        Рыська оторвалась, наконец, от контейнеров, села рядом, склонилась к самому уху, чтобы разговору не мешал мотор.
        - Я всё пересчитала. Символов почти девятьсот штук. Ты говорил, у тебя навык лука самый дорогой, что до следующего ранга надо восемьсот знаков. Всё верно?
        - Да, - кивнул Грешник. - С третьего на четвёртый поднять.
        - Вот и поднимай. Это лучшее вложение. И остальные со мной согласны. Мы это ещё вчера обсуждали. Ты очень хорошо стреляешь, а с четвёртым рангом станешь стрелять ещё лучше. Твой лук нам нужен.
        Грешник чуть поразмыслил, затем покачал головой:
        - Рыська, разница там небольшая. Именно по луку я прибавку от одной цифры вряд ли замечу. Нет смысла. Давай лучше тебе арбалет и ловкость поднимем. Так у нас будут два неплохих стрелка, а не один. Это выгоднее, чем всё слить в меня ради почти незаметной прибавки. А вдруг со мной что-нибудь случится? Допустим, упаду, сломаю руку, и у нас не останется стрелков. Уж прости, но с арбалетом ты дружишь плохо.
        - Сам же хвалил, что метко стреляю.
        - Да, хвалил, не отрицаю. Но ты целишься слишком долго и часто мажешь по движущимся целям. С этим надо что-то делать. Твой арбалет нам пригодится, так что приподнимем тебя.
        - Но сам же сказал, что прибавка незаметная, - не сдавалась девушка. - И вообще, ты большую часть работы делаешь, а получаешь меньше всех. Может ты сейчас в топе участников, но если так и дальше будет, быстро скатишься.
        - За меня не переживай, я своё ещё наверстаю.
        - И когда ты навёрстывать собираешься?
        Грешник указал вперёд:
        - Там нас ждёт не дождётся богатая добыча. Вспомни, что с группой Краски случилось.
        - Они не прошли, - сказала Рыська. - И мы тоже не пройдём, потому что вся надежда на тебя, а ты не хочешь улучшить навык лука.
        - Я же тебе объяснил: глупо ставить всё на одного стрелка.
        - Да-да, - кивнула Рыська. - Я помню. Ходи осторожно, не падай, и тогда рука не сломается.
        - Всё предусмотреть невозможно, - заметил на это Грешник. - Если там и правда так трудно пройти, единичка на лук нас не спасёт. Второй стрелок для нас полезнее. Да, тебе сейчас меня по цифрам не догнать, но ты со мной не сравнишься даже если и навык, и ловкость станут, как у меня. И даже такой браслет с меткостью тебя не спасёт.
        - Это почему же?
        - Потому что я неплохо умел стрелять из лука ещё до того, как сюда попал.
        - Зачем такому учиться? - удивилась девушка. - Ты что, спортсмен? Или охотился древними способами?
        - Что-то вроде этого… - туманно ответил Грешник, не желая вдаваться в подробности. - Понимаешь, здесь, если ты изначально был в чём-то силён, эта сила никуда не пропадает. Как я подозреваю, все эти единички к параметрам добавляют некоторый процент к тому, что у тебя уже есть. Допустим, у меня сила условных сто единиц, - начал пояснять наглядно, указав на свой внушительный бицепс. - А у тебя пятьдесят. Пусть единица к параметру сила добавляет десять процентов к возможностям. В итоге у меня из сотни выйдет сто десять единиц, у тебя станет пятьдесят пять. Получается, если не поднимать параметры в два раза быстрее меня, тебе со мной не сравняться.
        - В таком случае вам, мужчинам, здесь проще, - сказала Рыська. - Среднестатистический мужчина физически сильнее среднестатистической женщины. Несправедливая биология. Из-за неё приходится спорт на женский и мужской разделять.
        - Да, так, тебе сложнее, - согласился Грешник. - Разве что у тебя найдутся старые навыки вроде стрельбы из лука. Но, сама понимаешь, в наше время это редкость и у мужчин, и у женщин. Спасибо, что сюда детей не забросили.
        - Может и забросили, - печально заявила девушка. - Никто не знает размеры яруса. Может он на тысячу километров тянется, а мы не знаем, что творится хотя бы за полчаса быстрой езды. Вот, возьми, тебе это точно пригодится, - Рыська протянула невзрачный серебряный перстенёк. - Модифицированный попался. Добавляет единичку к ловкости. От символов отказываешься, так хоть от этого не отказывайся. Ты же у нас самый сильный боец, мы за тебя переживаем.
        Грешник хотел было сказать, что ловкость Рыське тоже не помешает, но промолчал.
        Раз за него так волнуются, придётся народ утешить. Тем более кольцо непростое, намётанным взглядом заметил характерный рельеф.
        Таким удобно поддевать тетиву.
        Кольцо для лучника.
        Краска не обманула, уверенно провела лодку через лабиринт островов и скалистых мысов, раскинувшийся в хвосте водохранилища. Лишь однажды чуть не пробили дно о скрытый под водой острый камень. Но это не её вина, он плохо просматривался в такую погоду. Ветер задувал не всё время, но если уж начинался, приходилось лицо отворачивать. Рябь и волны не стихали.
        Река обнаружилась в одном из заливов. С озера её не видать, но чуть дальше, из-за стены деревьев, склонившихся с обеих берегов, доносился шум бурлящей воды.
        - Дальше не пройти, - сказала Краска.
        - Почему? - спросил Люэнь. - Здесь глубоко, дно не видно.
        - Может и глубоко, но дальше деревья в воде лежат, вокруг них всякого мусора и бамбуковых стволов нанесло. Сплошной завал. Мы когда сюда приплыли, пытались выше пройти. Не получилось. И высадиться там негде, берега неудобные. Вот там, у камня, причаливали. Там удобно.
        - И сколько ты потом бежала до лодки? - напряжённо уточнил Грешник, всматриваясь в зелёную стену густых зарослей, протянувшуюся через всё ущелье.
        Краска пожала плечами:
        - Не знаю, мы не измеряли. Если верить телефону, вышло немного, шагов пятьсот. Но это по прямой, а там нет прямых путей. Там всё очень сложно. Сейчас сами увидите. И Рыся, ты лучше прямо сейчас арбалет заряжай.
        В этот миг где-то в чащобе истошно-злобно провизжало-пролаяло неизвестное животное. Судя по силе крика - немаленькое.
        Все как по команде уставились в сторону источника шума.
        Кроме Краски. Та, держа притихший двигатель на низких оборотах, повторила приказным тоном:
        - Да заряжай уже! Не стой! Стрелять тебе придётся много.
        Глава 12
        Тысячи шагов
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ЮГ КАНЬОНА ФАЙ БЭЙ
        Расслышав подозрительный шум над головой, Грешник, не отвлекаясь на него, выпустил стрелу в намеченную цель и тут же вскинул лук, высматривая, кто же там пытается подобраться сверху.
        И увидел именно то, что ожидал увидеть. Очередная чёрная обезьяна с длинными передними конечностями ловко спускалась головой вниз по древесному стволу. Наверное, считала себя самой хитрой, до последнего пряталась на верхушке, чтобы коварно обрушиться людям на головы, а не топорно атаковать в лоб.
        Но стрелам всё равно куда лететь: вперёд или вверх. Как и предполагал Грешник, против лука чёрные приматы совершенно беззащитны. Стальным наконечникам туго приходится только если в темя попадают. Да и то во многих случаях это приводит к смерти, а в остальных обезьяны зарабатывают оглушение, становясь лёгкой добычей копейщиков.
        Лишь первый натиск новых антагонистов заставил напрячься. Случилось это в том самом месте, где наткнулись на останки людей из группы Краски. Тела не сохранились, только обрывки тряпья да велосипедный шлем указывали на недавнюю трагедию. Или местные обезьяны плотоядные, или какие-то падальщики поработали, но результат впечатлял. Не зная, не определишь, сколько человек здесь погибло.
        Обезьяны как будто специально караулили именно там, будучи уверенными, что люди обязательно вернутся на место гибели сородичей. Как и макаки, горные сиаманги не напали сразу, едва завидев добычу. Сначала пронзительно орали издали, в чём им помогали болтающиеся под нижними челюстями горловые мешки. Благодаря этим природным резонаторам вопли разносились на километры. Сородичи, заслышав их, спешили на звук. И когда набиралось десятка два, приматы отважились наброситься.
        И получили достойный отпор. Лук и арбалет успели достать нескольких до начала рукопашной схватки, ну а та начаться толком не успела. Самых прытких приняли на копья, остальные при виде нехорошего зрелища замешкались, вновь начали орать, пытаясь разжечь в душе пламя храбрости. Но вместо этого несли всё новые и новые потери от болтов и стрел.
        Жалкие недобитые остатки отступили, но недалеко и ненадолго. Продолжая созывать сородичей, сиаманги нападали снова и снова, едва их численность доходила до полутора десятков или чуть больше. Интеллекта проанализировать результаты предыдущих схваток у них не хватало, или не было вожака, способного сдержать их жажду крови пока не соберётся действительно большая орава.
        В какой-то момент приматам почти улыбнулась удача. Прямо с вертикальных скал, ловко цепляясь за камни, спустилась серьёзная группа. Почти два десятка обезьян, что вместе с вопящей внизу дюжиной составило приличные силы. Но сиаманги напали несогласованно. Отряд легко разгромил сначала большую группу, затем набросился на маленькую.
        Народ, сильно напрягшийся поначалу, чем дальше, тем больше радовался. Никто ни царапины не заработал, зато заполучили несколько десятков контейнеров. Учитывая, что уровни сиамангов колебались от четвёртого до седьмого, добыча получалась приличная.
        Обезьяны Грешника перестали волновать уже спустя несколько минут. Куда больше напрягала тропа, если это убожество можно так назвать. Приходилось пробираться через развалы камней, продираться через заросли, пропуская вперёд Люэня, чтобы тот расчищал путь своим мачете.
        И расчищать приходилось столь часто, что клинок то и дело тупился. Спасибо, что ремонтных марок припасли достаточно, а пустых контейнеров здесь хватало. Наточить до идеального состояния - дело одной минуты.
        Спустя час и полсотни истреблённых сиамангов группа забрела в такую чащобу, что здесь даже обезьяны не могли атаковать. Метались сверху, у макушек деревьев, визжали недовольно, бросаясь плодами, орехами и даже собственными экскрементами.
        Спасибо, что для рубки растительности не требовался навык работы с мачете. Люэня начали подменять по очереди, в одиночку долго при такой работе не продержишься.
        Зато дальше заросли начали резко сходить на нет, а скала слева стала вертикальной и всё ближе придвигалась к береговому обрыву, под которым среди валунов шумно пенились речные воды.
        Обезьяны остались позади. Здесь им не разгуляться: деревья не росли, а скалы на удивление ровные, лишь местами причудливо изъедены водой. Даже ловким приматам по таким лазить некомфортно.
        Километра два прошли по каменной полке шириной не больше пяти метров в самом раздутом месте, и сантиметров тридцать в самом узком. Слева так и тянулась гладкая скала, на которую не всякий альпинист заберётся, справа обрывалась высокая круча, под которой бурлила зажатая в узости река.
        Противоположный берег здесь такой же, даже похожая полка с тропой просматривается. И расстояние до неё всего ничего, не больше семидесяти метров по прямой. Ущелье глубокое и очень узкое понизу. Сюда бы подвесной мост приспособить, весьма живописно должен смотреться.
        Да только даже для этого сумасшедшего мира такая постройка будет смотреться неуместно. Сюда ни тропы нормальные не ведут, ни дороги. Смысл? Просто так? Ну а как тогда материалы доставлять, и кто станет выплачивать компенсации за гибель рабочих? Ведь что ни предпринимай, они то и дело будут разбиваться, или попадать под камни, частенько скатывающиеся со скал.
        Никаких следов цивилизации в таком месте быть не должно.
        Однако Грешник заблуждался.
        Всё случилось неожиданно, в самый неудобный момент, когда люди расслабились. Крики обезьян к этому времени доносились издали, их источники остались позади. Причём доносились изредка. Или почти все приматы успокоились, или оказались настолько далеко, что за шумом реки их не слыхать. Последние полчаса никто не попытался напасть. Даже змеи пропали, ни одной не встретили. Из опасностей - только риск сверзиться с берегового обрыва, что при такой ширине тропы - запросто. Как раз очередное сужение миновали, где приходилось бочком протискиваться. После этого вздохнули спокойно.
        И потеряли бдительность.
        Очередной перегиб тропы, несколько шагов вверх, взгляд вперёд, и…
        И Грешник остолбенел, уставившись на человека, застывшего в десятке метров впереди.
        Молодой мужчина в свою очередь вытаращился на Грешника. Похоже, встреча и для него стала неожиданностью: замер, взгляд изумлённый.
        Широченные тёмно-зелёные шорты, чёрные кроссовки, на поясе здоровенный нож, в руке небрежно сжимает короткое копьё, за спиной болтается стандартная мелкокалиберная винтовка, такие массово раздавались кастовым участникам на старте.
        И песочно-камуфляжная майка с неровной кроваво-красной надписью.
        «Бойня».
        Замешательство Грешника и секунды не продлилось. Да, он действительно расслабился, но не настолько, чтобы надолго остолбенеть.
        Сорвавшись с места, помчался на головореза, изготавливая гуань для колющего удара. Точнее, всем своим видом демонстрируя, что последует именно этот незатейливый приём, а не что-либо иное. При этом, пользуясь расширением тропы, чуть отодвинулся от скалы, мысленно умоляя Рыську сделать всё правильно.
        Если девушка растеряется, придётся разбираться самостоятельно. А противник не ротозей, замешательство прошло, вон, как проворно отпрыгивает, угрожающе перехватывая копьё и разевая рот.
        Разинутый рот - это никуда не годится. Это означает, что он сейчас закричит. Шестёрки Лорда поодиночке не ходят, за спиной копейщика можно рассмотреть, что тропа расширяется и дальше, вливаясь в широченную площадку, раскинувшуюся над береговым обрывом. И там виднеется краешек бампера машины, к которой прислонилась девушка, сосредоточено тыкающая пальцем в телефон. Она пока не видит ни Грешника, ни его спутников, но стоит зашуметь, сразу повернёт голову и разглядит каждого.
        Нет, Грешник не успевает. Чересчур далеко, надо было лук наизготовку держать, передав кому-нибудь гуань, чтобы руки освободить.
        Но время назад не откатишь, значит, придётся прижиматься к скале и надеяться, что Рыська не оплошает.
        За спиной стукнул арбалет. Девушка стреляла не сказать, что хорошо, но дистанция плёвая, а рука у неё на удивление твёрдая, - не дрожит, даже если мишенью выступает человек.
        Болт ударил бандита точно в середину груди. Воздух выбило из лёгких, вместо крика вырвался прерывистый хрип, раненый попятился, глаза его наполнились ужасом. Попытался было парировать выпад Грешника, но сделал это столь медлительно и неуклюже, что с таким же успехом мог вообще не шевелиться.
        Вбив остриё гуаня в горло, Грешник окончательно заставил противника замолчать.
        Увы, хоть река журчит громко, но она далеко внизу. Тяжело за её шумом скрывать тёмные делишки. Несмотря на все предосторожности, девушка у машины что-то услышала. Обернулась и без промедления закричала, засуетилась, хватаясь за лук. Понимая, что доставать свой из-за спины некогда, Грешник рванул к ней, надеясь, что за изгибом скалы не скрывается ещё десяток стрелков.
        С оружием наготове.
        Десяток не обнаружился, а обнаружились четверо. Трое парней и одна девушка предавались картёжным играм, рассевшись на камнях. То есть играли они до крика, а сейчас замерли, уставившись на тропу. Глаза их стремительно покидал азарт, а в разжимающихся ладонях рассыпались веера карт.
        Грешник, лишь покосившись на четвёрку, всё внимание устремил на девушку у машины, не забыв прокричать приказ:
        - Бейте остальных! Быстрее валите!
        Неудачный приказ. Сумбурный и невнятный. Это плохо. Но нервишки шалят, ведь даже один уцелевший враг - это очень и очень плохо. Сбежавший быстро свяжется с шайкой, и неизвестно, во что это выльется. По-хорошему следует развернуться и самому обрушится на четвёрку. Черноволосая лучница при этом останется прижатой к обрыву, и чтобы вырваться на простор, открывающийся слева, ей придётся проскочить возле Грешника и его спутников. То есть сбежать не так-то просто. А вот этих надо сходу сковать боем, после чего подтянуться остальные и помогут.
        Ну а то, что противников в таком случае окажется четверо, плюс сзади стрела может прилететь - уже другой вопрос. В себе Грешник уверен, шансов на то, что кто-то успеет не только сбить отражение, а ещё и нанести тяжёлую рану, у бандитов немного.
        Однако если думать не только о себе, - это тоже проблемный вариант. Увы, нельзя оставлять лучницу без присмотра. Убить или покалечить - один хлопок тетивы. В отряде ни у кого нет щитов и только два бронежилета, которые не защищают тела полностью. Увы, ни браслет, ни зелья не лечат мгновенно. Стрела, даже если не попадёт во что-нибудь жизненно-важное, способна нанести такое ранение, что придётся тащить пострадавшего на самодельных носилках. Это скверно скажется на скорости передвижения. А Грешнику чертовски не хочется ночевать в сыром ущелье, где водятся обезьяны приличного уровня.
        А может и кто-то похуже.
        Машина слишком далеко. Как ни быстр Грешник, чуть-чуть не успевает. Девушка наложила стрелу на тетиву, уже примеривается, сузив глаза. Рослая мускулистая барышня с суровым лицом, эдакая амазонка. Смотрит на цель с хищной уверенностью, совершенно не боясь. Похоже, такое с ней не впервые, она уже убивала.
        И, не задумываясь, убьёт ещё.
        Движение влево, и тут же рывок вправо, с резким разворотом корпуса. Пришлось опасно сбавить темп, пытаясь удержать равновесие на крутом изменении траектории. Но это сработало, стрела разминулась с телом на жалкие сантиметры, едва не пощекотав плечо оперением.
        Девушка промахнулась в упор, не сумев подловить непредсказуемо мечущуюся цель.
        Но радоваться рано, потому как акробатика в шаге от противника сыграла неидеально. В самый неудачный момент ступня опустилась на неустойчивый камешек. Подошва прокатилась по нему, будто колёсами обзавелась, и Грешник с большим трудом удержался от совсем уж разгромного падения, жёстко впечатавши колено в скалу.
        А лучница тем временем без дела не стояла. Вновь хлопнула тетива, и на этот раз увернуться уже не получилось. Увы, но присев на три опорные точки, существенно теряешь в мобильности.
        По левому боку пробежала волна знакомого ощущения. Бледное подобие электрического разряда.
        У этой лучницы получилось то, что не вышло у крокодилов и обезьян. Она сбила отражение, поддерживаемое с самого утра.
        В следующий миг Грешник повернул корпус в нормальное положение, одновременно взмахивая гуанем. И его широченное лезвие дотянулось до попятившейся девушки. Та попыталась прикрыться луком, но куда там. Рубящий удар был усилен движением тела, а остановить разогнавшийся металл способен только другой металл, или что-нибудь равноценное.
        Удивительно, но лук выдержал. Да только это лучницу не спасло - хрустнувшая деревяшка прогнулась и подалась в руках, не сдержавших мощь удара. И лезвие глубоко врубилось в подреберье.
        Кровь водопадом хлынула из длинной раны. Взвизгнув, девушка попыталась отбежать спиной вперёд, и новый удар, уже не встречая даже намёка на защиту, подсёк её выше колена, развалив мясо до кости и сбив с ног.
        Развернувшись, Грешник увидел нехорошее. Карт, Краска и Бактр отчаянно рубились с тройкой бандитов, Люэнь и Перч переминались с ноги на ногу за их спинами, не очень-то торопясь лезть в схватку.
        Но нехорошее заключалось не в том, что на врагов набросились недружно, а в том, что и противники не проявили единодушие. Вторая девушка сейчас улепётывала со всех ног. Отбежала уже шагов на пятьдесят, и останавливаться даже не думала. Достать её из лука уже не получится, надо догонять. Но как, если оставшаяся троица с явным превосходством яростно наседает на Карта, Краску и Бактра. Белокурый здоровяк бьётся отчаянно, но уже обливается кровью, хлещущей из пробитого плеча; араб остался без копья и неистово отмахивается дубинкой.
        Радует Рыська. Расчётливо заняв удобную позицию, целится в бандитов, пытаясь подловить их в удобный момент, чтобы не зацепить своих.
        Увы, действия девушки видит не только Грешник. Один из головорезов, перестав наседать на Карта, выкрикнул что-то невнятное и отскочил на пару шагов, потянувшись к поясу. Миг, и из-под майки показался пистолет.
        Грешник не успевал. Чуть-чуть не успевал. Прекрасно видел, как оружие наводится на Рыську, и ничего не мог сделать.
        Разве что…
        Продолжая бежать, чуть скорректировал курс, направившись не прямиком на троицу противников, а на парочку колеблющихся союзников.
        В следующий миг одновременно случились несколько событий. Грешник толкнул Люэня в спину, щёлкнул маломощным патроном пистолет, стукнул, разряжаясь, арбалет.
        И тут же Перч ринулся, наконец, в бой, удачно зайдя в бок одному из головорезов. Тот, отбиваясь от неистово наседающего Карта, не успел среагировать и заорал, когда наконечник пробил его печень.
        Люэнь тоже вскрикнул, приняв пулю, предназначенную Рыське, а болт из её арбалета вошёл чуть ниже шеи второму бандиту, отбивавшемуся топориком на длинной рукояти. Тот завалился синхронно с напарником, а обладатель пистолета развернулся и припустил вслед за улепётывающей союзницей.
        Грешник, подставив азиата под выстрел, даже не притормозил. Снова изменил траекторию и метнул гуань будто дротик. Тот, пролетев десяток метров, ударил убегающего немного выше поясницы. Широкая и глубокая рана в сочетании с толчком от увесистого оружия - убойное сочетание. Вскрикнув, мужчина завалился, проехавшись всем телом по острым камням. А Карт, догнав его, начал раз за разом бить копьём, превращая спину жертвы в дуршлаг.
        Убедившись, что боеспособных противников не осталось, Грешник напряжённо уставился в спину удаляющейся девушки. Та бегала прекрасно, на сотню с лишним метров успела умчаться. Несётся прочь, не оглядываясь, но расчётливо. Похоже, направляется к скопищу каких-то нежилых построек. Сплошной железобетон и металл - явно что-то производственное. Может ещё один рудник, может что-то другое. Располагается в низине, протянувшейся западнее ущелья. Полного обзора нет, долина там причудливо извивается, разветвляется. Один из её ровных отростков протянулся до реки, чуть расширившись над береговым обрывом. Именно по этой дороге сюда заехал бандитский пикап.
        Похоже, проход к ущелью бандиты обнаружили недавно. Или держали его в секрете от прочих. У Беса не было причин скрывать такую информацию, он ведь охотно делился всей прочей, что касалась дороги на север.
        А это что там такое?
        Грешник схватился за цепочку-амулет. Приблизил картинку на максимум. Так и есть, девушка бежит не ради того, чтобы спрятаться. Там на плоской крыше одного из бетонных строений расположился наблюдательный пост. Кое-как натянутый навес, под ним на пластиковых стульях расселись двое. Смотрят в другую сторону, выстрел из малокалиберного пистолета не услышали. Но даже если беглянка не воспользуется телефоном, скоро узнают о случившемся.
        И можно на что угодно поспорить: там не двое, там народа побольше. Возможно, решили разведать ущелье на предмет прохода через горы, и разгромленная группа была первой ласточкой.
        Следом пожалует вся стая. Но не ласточек, а тех ещё стервятников.
        - Ты зачем это сделал?! Зачем?! - страдальчески закричал Люэнь, зажимая обеими руками рану в верхней части бедра.
        Полагая, что речь идёт о толчке в спину, когда, не колеблясь, подставил азиата, спасая Рыську от пули, Грешник сделал вид, что ничего не понимает:
        - Что сделал? Люэнь, о чём ты?
        - О чём?! Да как ты мог! Зачем на них напал?! Зачем?! Ты ведь даже не поговорил с ними, ты сразу напал!
        У Грешника отлегло от сердца. Значит, речь идёт не о сомнительном проступке, раненый всего лишь неправильно понял ситуацию.
        Хотел было объясниться, но опередил Карт:
        - Лю, заткнись. Посмотри на их одежду. И на машину. Они из Бойни. О чём с ними разговаривать?
        Глаза Люэня изменили выражение. Он действительно только сейчас осознал, с кем пришлось схлестнуться.
        А Грешник, убедившись, что с Рыськой всё в порядке, принялся командовать:
        - Займитесь ранами. Перевяжитесь и не забудьте про таблетки. Краска, раненые на тебе, проследи. Рыська, собери контейнеры. Где Заха? Я её не вижу.
        - На тропе осталась. Я приведу, - буркнул Бактр.
        Голова у араба в крови, но непохоже, что серьёзно ранен и срочно нуждается в помощи. Поэтому Грешник промолчал. Пусть разбирается со своей женщиной.
        Сам метнулся к пикапу, торопливо его обыскал. Россыпь дубинок и неказистых копий в кузове его не обрадовала. Рядовое оружие макак, такое тащить к торговцу, только спину за гроши напрягать.
        Да и где прикажете искать коллег Сяо по другую сторону хребта?
        И есть ли они там вообще?
        Неизвестно.
        - Девка сбежала, - буркнул Карт, не обращая внимания на действия Краски, торопливо заматывающей его плечо. - Можно поискать ключи от пикапа и догнать.
        - Нет смысла, там, дальше, ещё люди есть. Скоро сюда толпа подтянется, - сказал на это Грешник.
        - Что?! - вскинулся Люэнь. - Откуда они здесь взялись?!
        - Не знаю. Похоже, они, как и мы, ищут проход через хребет. Но ищут с машинами, проверяя все пути. Вот и нашли проезд до этих мест. Вон, в той стороне такая же долина, но пошире, с дорогой. Им не пришлось ломиться через крокодилов и обезьян. Удобно.
        - Надо возвращаться, пока их нет, - продолжал волноваться азиат.
        - Если хочешь вернуться, валяй, - лениво высказался Грешник, а затем пожёстче добавил: - Но учти, если у этих уродов найдутся следопыты, они быстро определят, что кто-то из нас развернулся к озеру. Я думаю, у них такие спецы найдутся. Бес рассказывал, что у некоторых есть навыки, которые помогают на голых камнях следы находить.
        - Кто-то из нас? - из всего услышанного Люэня задело лишь одно. - Мы что, не все назад пойдём?
        - Ты можешь говорить только за себя, - ответил Грешник. - Другие пусть сами решают. Лично я иду на север. И, - на миг переглянулся с Рыськой, тоже оторвавшейся от сбора контейнеров. - Нас минимум двое.
        - Ты не можешь так поступить! Без тебя мы не прорвёмся через обезьян! - почти разрыдавшись, пролепетал Люэнь.
        - Это не мои проблемы. Я вам не нянька.
        - Я тоже с тобой иду, - буркнул Карт. - Одна рука у меня в порядке, ноги тоже. Я не буду вас задерживать.
        - Мы даже не знаем, что там дальше! - продолжал надрываться Люэнь.
        - Зато прекрасно знаем, что позади, - жёстко заявил Грешник. - Позади полно обезьян, и они нас не любят. Мы сцепимся с ними, а в спину нам ударят ребятки из Бойни. Или проскочим обезьян, разберёмся с крокодилами и окажемся там, откуда начали. И Бойня там будет рядом, а они, как вы видите, занимаются разведкой хребта. Если ты этого хочешь, валяй, а мы попробуем пройти дальше.
        - А если и там обезьяны? - не сдавался Люэнь. - Может попробуем на машине уехать? Здесь есть дорога.
        Грешник, достал нож, пробил им боковину колеса трофейного пикапа и указал на юг:
        - Там обезьяны точно есть. А там, - рука повернулась на запад. - Пост Бойни. И, думаю, их на том посту не пара человек. По звонку быстро приедут остальные. Дорога узкая, ведёт к побережью, навстречу тем, кто примчатся по звонку. Ты хочешь с ними разобраться? Я нет. С двух сторон горы, на восток нам тоже не пройти. Остаётся север, куда мы и собирались. Похоже, там самые лучшие варианты.
        - Колёса не трогай, - сказал Бактр, появившийся со стороны тропы. - Колёса другие найти можно. Лучше эту машину сжечь. И что за варианты? О чём ты говоришь?
        Грешник указал на север:
        - Глянь туда. Видишь? По-моему дальше горы расходятся. Лучше с края площадки посмотри, там обзор пошире. Возможно, это конец хребта. Если так, получается, мы уже почти прошли через него, километров пять осталось. Если там тропа такая же, как здесь, часа за полтора доберёмся.
        Глава 13
        Своевременная подсказка
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ЮГ КАНЬОНА ФАЙ БЭЙ
        То, что насчёт полутора часов Грешник погорячился, пришлось осознать с первых шагов. Люэнь не шёл, а ковылял, опираясь о копьё, скрипя зубами и постанывая. Пуля, засевшая в мышцах бедра, невелика, но или болевой порог у азиата невысок, или что-то серьёзно повредило. Едва плёлся и увеличить скорость не мог, как ни старался.
        Люэнь не единственный, кто задерживал отряд. Заха не просто так оставалась на тропе до последнего, не приняв участия в схватке. Когда началась драка, женщина ухитрилась оступиться и подвернуть ногу. Да так жестоко, что жутко хромала, передвигаясь с черепашьей скоростью. Бактр пытался ей помогать, и даже заикнулся было, что надо соорудить носилки и тащить пострадавшую по очереди. Но его предложение не встретило понимания: времени нет, да и тропа здесь не отличалась изобилием материалов для изготовления таких вещей.
        Плюс Карт хоть и держался бодро, но надолго ли его хватит? Широкий наконечник копья пробил его плечо насквозь, повредив кости. И прежде чем оказали помощь, крови вылилось немало. Бедолага весь в ней изгваздан, и только благодаря этому не разглядеть толком, насколько бледное у него лицо. Однако в том, что оно именно бледное, сомнений нет. Да и походка неуверенная, будто у смертельно уставшего человека. Чудодейственные лекарства должны справиться с раной быстро, но далеко не мгновенно. Плюс для полноценного восстановления сил требуются покой и хорошее питание.
        А с покоем сейчас сложно.
        Водный поток, даже бурный и шумный, иногда способен творить чудеса, если речь заходит о передаче звуков на значительные расстояния. Вот и сейчас Грешник отчётливо различил шум нескольких моторов. К оставленному полю боя съезжаются машины, и нет сомнений, что головорезы сходу разберутся, куда подевались убийцы их подельников.
        Вот-вот организуют погоню.
        Отряд к тому времени едва метров на семьсот успел удалиться. И дело не столько в раненых, сколько в том, что с перевязками повозиться пришлось, и тропа с каждым шагом становилась всё хуже и хуже. Множество перегибов, каменных завалов и сужений. Даже для здоровых людей - это серьёзные препятствия. Плюс наметился уклон - идти приходилось вниз, а это только для людей, незнакомых с переходами по подобной местности, покажется однозначным плюсом.
        Но они быстро осознают свою неправоту.
        И самое скверное - дальше проглядывалось расширение, на котором появлялись приличные кусты и трава. Чем дальше, тем их больше, сливались в сплошную массу. Если посмотреть ниже, там, на обрыве, каждая неровность густо заросла, а на берегу высокие деревья зеленеют. Да и чуть выше воды они просматриваются, метрах в трёхстах по тропе.
        Там где есть густая растительность, без обезьян вряд ли обойдётся. Это запомнилось по той части тропы, которая завершилась на площадке. Поэтому Грешник опасался того самого развития ситуации, когда придётся схлестнуться с приматами, и в этот момент в спину ударят головорезы Бойни.
        Неприятный расклад.
        Всматриваясь вниз при помощи амулета, предположил, что там, дальше на севере, за непроницаемой стеной разросшейся растительности, береговой обрыв сходит на нет, тропа спускается к воде. Река неширокая, почти везде мелкая, как и у лагеря Бактра. Может там получится идти по руслу, где отбиваться от обезьян проще, чем среди кустов и деревьев?
        Но странное дело: вот первые кусты миновали, вот продираться через них начали, вот зашли в тень от невысоких деревьев. И ничего угрожающего, ни одной обезьяны или хотя бы злобных криков этих бестий. Лишь птицы среди ветвей порхают, стрекочут насекомые, да одиночная змея торопливо заползла под камень.
        Странно. Место, по мнению Грешника, подходит для приматов даже больше, чем оставленное за спиной. Скалы здесь выглядели обгрызенными кусками сыра из-за многочисленных гротов и тёмных провалов пещер. Местами над головой нависали уступы, с которых свешивались исполинские натёчные известковые образования, по которым так удобно ползать обезьянам. Ну а в нишах зверьё может устраивать логова и укрываться от непогоды.
        Выбравшись на относительно открытый участок, Грешник убедился, что прав в своих предположениях. Тропа действительно спускается настолько круто, что нет сомнений - дальше она выведет к урезу воды.
        Обезьяны так и не появились, а крокодилов в реке как не было, так и нет.
        Решившись, остановился.
        - Народ, мы так никуда не уйдём.
        - Я тоже хотел это сказать, - устало протянул Карт. - Давайте я останусь здесь. Вернусь чуть назад, где тропа узкая. Задержу их там.
        - Не говори глупости! - вскинулся Люэнь. - Ты никого не задержишь. Они легко убьют тебя и пойдут дальше. Давайте лучше поищем пещеру побольше. Посмотрите как их здесь много. Попробуем спрятаться.
        Грешник не стал объяснять Люэню, что его предложение в высшей степени наивно. Даже если отбросить фактор предательских телефонов, оно вряд ли сработает. Нет времени на разговоры, надо действовать.
        - Карт, ты всё правильно сказал. Но и Люэнь прав. Ты их не задержишь. А вот я задержать смогу, и выживу при этом. Дальше пойдёте сами. Обезьян тут нет, вам они не помешают.
        - Я с тобой, - решительно заявила Рыська.
        Покачав головой, Грешник мягко возразил:
        - Нет, ты здесь не останешься. Даже не спорь.
        - А я вот хочу поспорить, - не сдавалась девушка.
        - Да пойми ты, сам я выживу, а вот с тобой - вряд ли. Извини, Рыся, но здесь ты не помощница, а гиря на ногах. Да и твой арбалет пригодится, если дальше водятся обезьяны. На привале поделите трофеи с тех неудачников. Подними себе стрельбу или ловкость. Не знаю, на что хватит, ведь добычу не считали. Посиди немного, пока слабость не пройдет, и шагайте дальше. Ты справишься.
        - Да тебя же здесь убьют… - чуть ли не со слезами пролепетала Рыська. - Ты же обещал, ты говорил, что мы дойдём вместе.
        - Да успокойся, я здесь умирать не собираюсь. Можно задержать их без этого, ведь они тоже умирать не торопятся. Заберусь вон туда, - Грешник указал на уступ, протягивающийся вдоль тропы.
        - Зачем? - не поняла Рыська.
        - Затем, что это отличная позиция. Красивые виды, и тропа, как на ладони. Подстрелю парочку самых прытких, остальные побоятся лезть напролом.
        - И что потом? - не сдавалась девушка. - Жить там останешься?
        Грешник покачал головой:
        - Я туда ненадолго. Если что, ночью можно перебраться повыше, там тоже что-то вроде этой тропы тянется. Посмотри, вся скала в уступах, а высоты я не боюсь. Как-нибудь выберусь. В общем, не переживай, скоро вас догоню. Если что, по телефону свяжемся, по три сообщения в день давать можно. Так что, заканчиваем разговоры, нет времени. И постарайтесь уходить побыстрее, вдруг к тропе не только та площадка выходит. Нехорошо получится, если вас перехватят дальше без меня.
        Грешник никогда не увлекался альпинизмом, но здесь профессиональные навыки и снаряжение не требовались. Самое главное - не бояться. Плюс не помешают сильные конечности при хорошей координации.
        И того и другого у него достаточно.
        Скалы здешние не просто пещерами и гротами пронизаны, они изъедены по всей поверхности. Такое впечатление, что здесь поработали тысячи здоровенных гусениц, питающихся камнями, а не зелёной массой. Всегда найдется, за что ухватиться рукой и куда пристроить ногу. Облюбованное место располагалось на высоте трёхэтажного дома, Грешник забрался на него, вскарабкавшись меж двух исполинских натёков, концы которых свешивались до самой тропы. Там, внизу, между ними, зиял проход в самое серьёзное подземелье. Ничего подобного ни до этого, ни здесь не встретилось. В скале будто пятиметровым буром поработали, проделав почти идеально-круглое отверстие, ход от которого уводил куда-то в непроглядные недра. Грешник, опасаясь, что на его шевеления оттуда вылезут какие-нибудь нехорошие обитатели мрачных глубин, постарался лезть как можно аккуратнее, по краешку, дабы не мелькать перед пещерой и не шуметь.
        Козырёк над подземельем поддерживался теми самыми натёками и сверху оказался заметно шире, чем представлялось снизу. Площадка шириной метра три и длиной в добрых два десятка. С юга её будто ножом обрезали, а с севера она резко сужалась, продолжаясь далее тем самым узким подобием тропы, о котором Грешник рассказывал спутникам.
        Но, в отличие от нижележащей, эта тянется не сплошной лентой. Местами придётся перепрыгивать с уступа на уступ, местами карабкаться, зависая над обрывом. Не факт, что в темноте сумеет там пробраться. И непонятно, как потом оттуда спускаться во мраке тропической ночи. Но это Грешника волновало меньше всего, потому что его план не подразумевал скрытное покидание позиции.
        Он здесь воевать собрался, а не драпать втихаря.
        У него почти сто сорок стрел в колчане и контейнерах. Даже если шайка Лорда серьёзно приросла новобранцами, этого хватит на всех по одной, а то и по две. Но сомнительно, что сюда, в горный лабиринт, потащат весь состав. Кто-то занимается восстановлением моста, кто-то стережёт многострадальный загон, а кто-то завяз в своих делах и может не откликнуться на клич всеобщего сбора. К тому же народ разбросан по обширной территории, всех стянуть в одно место быстро не получится. При этом в данный момент противник понимает, что мешкать нельзя, что надо выдвигаться сейчас, чтобы не позволить добыче уйти далеко. Так что, скорее всего, дело придётся иметь с относительно небольшой группой.
        Позиция у Грешника прекрасная. Его противникам придётся под обрывом продвигаться, ну а он в это время сможет творить зло им на головы. Да, они способны ответить тем же, но им будет чертовски неудобно это делать, плюс внизу приличных укрытий нет, а вот его позицию надёжно защищает абсолютно непробиваемый скальный карниз. Ну а на тот случай, если кому-то повезёт попасть в те мгновения, когда придётся показываться, выручит обновлённое отражение.
        А если бандиты не станут торопиться или надолго застрянут на подступах, понеся потери, энергия тела успеет восстановиться и её хватит на ещё одно применение навыка.
        Все козыри сейчас у Грешника.
        За исключением единственного.
        Врагов много, а он остался без союзников.
        Но ему так даже лучше. Проще.
        Он ведь по жизни одиночка.
        Охотники за головами тянуть резину не стали, появились минут через десять. И рассмотрев их, Грешник предположил, что это или клинические идиоты, или они просто не сообразили, с кем столкнулись.
        Скорее всего, следует поставить на последнее. Та сбежавшая девица разглядывать нападавших не стала, умчалась, не оглядываясь. Рассказала своим, что это был не всем известный злодей-одиночка, а группа. Откуда ей знать, что в ряды «кормовой шайки» затесался тот, за кого лидер шайки назначил немалую награду. Он ведь там даже лук не использовал - свою «визитную карточку».
        Прав Грешник или нет - неизвестно. Зато известно самое главное - количество противников. Он ведь облюбовал этот карниз, в том числе потому, что с него несложно разглядеть открытый на широком протяжении участок тропы. Это не так далеко, даже без амулета можно сосчитать каждого.
        Но Грешник всё же его использовал, чтобы разглядеть детали.
        Одиннадцать человек пожаловало. Если вспомнить, что там, на площадке, отряд прикончил четверых, не потеряв ни одного, погоня, мягко говоря, не смотрится впечатляющей.
        Но это если не вдаваться в те самые детали, которые Грешник выяснил при помощи амулета.
        Нет, первое впечатление обманчиво. Зря он их за недоумков принял. Это не рядовые боевики, или, как минимум, не все из них заурядные. Заметно по выражению лиц, по манере передвижения, по взглядам, по построению и, конечно же, по оружию и амуниции. Почти у всех бронежилеты, кирасы и даже кольчуги, помимо легкодоступных мотоциклетных и велосипедных шлемов у некоторых головы прикрыты куда более продвинутыми изделиями из арсеналов спецназа, или что-то средневековое, но далеко не антикварная рухлядь.
        Один вообще на рыцаря походил. Закрытый шлем, туловище заточено в стальные латы, верхняя часть бёдер опоясана подобием юбки из укреплённых металлом кожаных полос. Даже на ногах высокие сапоги с кольчужным плетением поверх голенищ. Только руки подвели - какие-то явно самодельные обмотки с пластиковыми щитками.
        Как он по такой жаре не свалился от теплового удара - великая загадка.
        Неприятно озадачило изобилие метательного вооружения. Его таскали абсолютно все: семь арбалетов, два лука, две малокалиберные винтовки и минимум столько же пистолетов.
        У одного к рюкзаку приторочено подобие самопала, уже однажды виденного. С трофейного Грешник запасливо прихватил механизм воспламенения заряда, запасы пороха и не распотрошённые петарды.
        В хозяйстве пригодится.
        Прочего оружия тоже хватало. Явно не первое попавшееся: копья, мечи, топоры, палицы, кинжалы, ножи. Трое носили щиты, к счастью небольшие, полностью за такими не укрыться.
        Грешник надеялся, что врагов заявится поменьше и качество их окажется пожиже. Но, увы, эти боевики не похожи на тех, которых разгромили на площадке. Куда более серьёзные ребята.
        Это плохо, но не смертельно.
        Можно работать.
        Выбор первой цели - непростая задача. Грешник обоснованно подозревал, что против него действуют далеко не самые никчемные боевики Лорда. Нет, вряд ли их можно назвать заматеревшим головорезами, всё же срок невелик, трудно успеть втянуться в такое. Однако они уже поднабрались кое-какого опыта и усилились неестественным образом за счёт возможностей, предоставляемых этим миром. Первая стрела может оказаться если не последней, то единственной, которую получится выпустить, безнаказанно прицелившись.
        Следовательно, надо постараться сначала достать самого опасного: или серьёзно защищённого, или лидера.
        Подмывало в первую очередь угомонить рыцаря - явно богатенький тип, следовательно, может оказаться командиром группы. Благо, от бронебойных стрел Грешник не отказался, несмотря на то, что охотничьи куда эффективнее против кого угодно, кроме крокодилов. Вряд ли тонкая листовая сталь сдержит иглу добротно закалённого наконечника на столь небольшой дистанции. Мотоциклетный шлем при удачном попадании она прошибает запросто и на куда большем расстоянии.
        Но нет, не следует поддаваться соблазну. Эта куча металлолома неповоротливая, небыстрая и уж точно не сможет сюда вскарабкаться проворнее всех прочих. Разве что винтовка на плече да пистолет на поясе внушают опасения, но нанести мелкой пулей серьёзную рану непросто, да и попасть ещё надо. К тому же, если верить трёпу Беса и словам Мощи, стартовый огнестрел не пользуется спросом по причине тотальных проблем с боеприпасами. Поэтому навыки на него мало кто развивает, народ предпочитает тратить символы на более практичные умения.
        Ладно, пускай живёт.
        Пока что.
        Целью номер один Грешник назначил владельца самопала. У него ещё и лук имеется, а это неспроста. Головорез явно делает серьёзную ставку на дистанционное оружие, потому что ни копьё не носит, ни хотя бы приличный топор. Невзрачные ножны с кинжалом на поясе - это слабовато для того, кто готовится к ближнему бою.
        Приподнявшись на колено, Грешник выставил лук, прицелился тщательно и выстрелил. Удачно получилось, стрела вонзилась в основание шеи, уйдя в тело на пару ладоней. Жертва носила простенький бронежилет, но этот участок он не прикрывал.
        Хорошо прилетело, свалился сразу, без крика, только охнул еле слышно.
        Грешник потянулся было за второй стрелой, но скорее шестым чувством определил, чем увидел, что пребывает в шаге от больших неприятностей. Отшатнулся, заваливаясь на бок. И тут же чуть выше просвистело, и почти одновременно два арбалетных болта ударили в скалу.
        Ловко работают. Промешкай миг, и один бы приняло отражение, а вот второй мог наворотить дел.
        - Он наверху! Наверху! - закричали несколько голосов.
        Грешник прижался к скале, осторожно, стараясь не шуметь, перебрался дальше по уступу. Высунулся с луком наизготовку, но выстрелить не рискнул, увидев, что в его сторону проворно наставляют разнообразное оружие.
        Да уж, прекрасная реакция. Действительно не желторотые новички, чему-то успели научиться, кое-какую слаженность отработали. Будь у Грешника арбалет, он бы мог даже таких шустрых безнаказанно озадачить. Знай себе высовывайся в разных местах и стреляй навскидку, не целясь. При наличии приличного запаса болтов можно наделать раненых и трупов даже так, отработкой по площадям, а не по точкам.
        Но, увы, лук к молниеносным вылазкам не располагает. Нельзя резко показываться им на глаза с натянутым оружием, да со стрелой на тетиве, готовой сорваться в один миг. Да и наводиться на цель не так просто, это требует лишних затрат времени.
        Но Грешник, готовя эту засаду, подозревал, что врагов может оказаться много, в том числе и сильных. Просчитал все плюсы и минусы своего оружия, предвидел, что возникнет ситуация, когда ему не позволят безнаказанно резвиться с луком.
        И пока противник не придумал какую-нибудь более эффективную тактику, приступил к «бомбёжке» альтернативным вооружением. Благо, новые знакомые, обсуждая навык швыряния предметов, рассказали, что если делать это неприцельно, не видя противника, то, собственно, навык не требуется, руки не парализует, или это случается нечасто.
        Забавная недоработка в системе запретов.
        Весьма удобно для сложившейся ситуации.
        Изъеденные скалы охотно разрушались, из-за чего на карнизе скопились тонны обломков разного размера. Вот их-то Грешник и пустил в ход.
        Не сказать, что на врагов обрушился камнепад, но прилетало часто и много. Разумеется, ни о каком прицеливании не могло быть и речи. Не позволяло отсутствие навыка, без него паралич неминуем. В лучшем случае Грешник высовывался на неуловимо-короткий миг, запоминал положение ближайших противников и скрывался до того, как враги открывали огонь. После чего начинал отправлять булыжники, уже не видя бандитов, но не сказать, что совсем уж наобум.
        Внизу то и дело кричали, в том числе болезненно. И много ругались, угрожая Грешнику самыми мучительными карами. Но на него это не действовало, продолжал «бомбёжку» в том же темпе.
        И чуть не попался на неожиданную уловку. Спасибо, что удачно высунувшись в очередной раз, успел разглядеть, как один из противников отошёл к краю тропы и чем-то замахивается.
        Мысли не успели оформиться, тело само сработало, на рефлексах заставляя убраться подальше. Но Грешник успел отскочить всего ничего, прежде чем позади него звякнуло стекло, и спину обдало волной жара.
        А вот это совсем плохо. В ряды врагов затесался умелец, способный метко зашвырнуть бутылку с коктейлем Молотова на не такую уж маленькую высоту. Если у него приличный запас «снарядов», он сможет устроить на карнизе огненный ад. Вон как пылает весело, за полтора метра волосы на голове скручиваются. И дым густой, и запах тяжёлый. Это явно не банальные бензин или керосин, это что-то вроде кустарного напалма.
        Опасная штука.
        Однако метатель совершил ошибку. Не стоило ему отходить на край тропы, отрываясь от сообщников. Да, с края обрыва удобнее бросать бутылки, ведь ему не мешают нависающие каменные натёки, и не нужно запускать увесистые предметы почти строго вертикально.
        Ну а Грешнику не пришлось высовываться, подставляясь под всю шайку. Он выпрямился во весь рост под самой скалой. Лук наготове, осталось только навестись. Метатель только было начал замахиваться, мгновенно отреагировав на появление цели, как вдруг взгляд его резко переменился, что даже на такой дистанции заметно.
        Головорез внезапно осознал, что подставился по-крупному. Метнулся было назад, под защиту мёртвой зоны, протягивающейся под скалой.
        Не успел.
        Стрела опередила.
        Грешник вновь спрятался, удовлетворённо выслушивая, как витиевато ругаются враги, комментируя его очередной успех.
        И краем глаза уловил нехорошее движение.
        Развернулся, ничего ещё не понимая, но, уже хватаясь за нож, рефлекторно определив, что на такой дистанции лук уже вряд ли поможет.
        И тут же расслабился.
        Всего лишь змея. Не сказать, что безобидная, но и великой опасности не представляет. Молодая кобра. Шумно шлёпнулась откуда-то сверху, будто альпинистка, которую постигла неудача. И, похоже, падение не обошлось без последствий. Вон как неуверенно движется, будто слепая. Зачем-то направляется к скале, где не осталось укрытий для рептилий, после того, как Грешник использовав все камни, лежавшие на этом участке карниза.
        Гадина не матёрая, но всё равно смертельно-ядовитая, делить с ней невеликую площадь скального карниза - рискованно. Потянулся было за гуанем, но замер.
        Эта змея не просто сильно стукнулась, она явно ненормальная. Неуверенно-дёргано подползла к скале, приняла боевую стойку, отклонилась назад и распласталась в молниеносном выпаде.
        Вот только атаковала она не живую цель, а каменную поверхность. Стукнулась с такой силой, что Грешник даже удивился. Не ожидал, что змеи способны атаковать столь мощно. Результат предсказуем, - разодранную кожу обагрила кровь. Тут же последовал аналогичный выпад, но уже не столь сильный. После этого рептилия не стала идти на третий заход, а занялась не менее странным делом. Начала сосредоточенно водить разбитым носом по поверхности камня.
        Грешнику это представление надоело. Подумаешь - свихнувшаяся кобра. Вполне нормальное явление для сумасшедшего мира.
        Снова потянулся за гуанем…и снова замер.
        Змея не просто так елозила по камню, она рисовала. Звёздочку на три луча из трёх изогнутых и изломанных линий.
        Знак, который можно найти на каждом предмете испытания.
        Грубо набросав символ, рептилия не остановилась. Она, двигаясь скованно, будто не живое существо, а механизм, продолжила.
        Только теперь на камне появлялись не знаки, а буквы.
        И буквы эти сливались в слова.
        «Подсказка. Бей в тёмное пятно на затылке. Не трать УСР на дорогие навыки».
        Написав последнее слово, змея поникла и разлеглась на камнях неподвижно. Похоже, добивать её не надо.
        А Грешник, ощутив вибрацию телефона, не сводя с надписи глаз, потянулся к разгрузке.
        Странно, но он совершенно точно знал, что за сообщение сейчас пришло. Однако, несмотря на не располагающую к чтению ситуацию, захотел убедиться.
        Получена подсказка: «Бей в выпуклое тёмное пятно на затылке. Не трать УСР на дорогие навыки».
        Использовано подсказок: 1
        Текущий остаток подсказок для первого яруса: 0.
        Подсказка?! Что это значит? Тот самый безликий собеседник, о котором почему-то не хочется вспоминать, дал о себе знать?
        Но в чём смысл этих слов? Сейчас, в такой момент, если какие-то высшие силы решили поделиться информацией, они должны объяснить, как побыстрее разделаться с шайкой под скалой. Но что Грешник получил вместо этого? Какие-то непонятные слова насчёт тёмного пятна на затылке. И ещё сказано, что символы развития не следует тратить на дорогие навыки.
        Тогда как их прикажете развивать?
        Не говоря уже о том, что советы такого рода Грешнику в данный момент нужны так же сильно, как самолёту якорь.
        Снизу раздался доселе никогда не слышанный звук. Громовое шипение, заставившее зашевелиться волосы по всему телу. А то и поседеть от корней до кончиков. Страх сдавил гидравлическим прессом, заставив прижаться к камню. И хотя Грешник никогда ни с чем похожим по тональности не сталкивался, непонятно откуда он точно знал, что это не к добру, что под скалой происходит нечто ужасающее. Наверное, пробудилась память предков, живших в те времена ещё даже не в пещерах, а на деревьях, где по ночам появлялись ужасающие чудовища.
        Но сидеть на месте и бояться - не выход. И потому, сбрасывая оковы оцепенения, придвинулся к краю и бросил взгляд туда, где неистово шипело что-то, заставившее головорезов Лорда перестать ругаться и исторгать угрозы. Сейчас тон их голосов стал совершенно иным.
        Они орали.
        Орали в ужасе.
        И Грешник, опустив взгляд, увидел то, что так их перепугало.
        Да и он тоже не остался равнодушным.
        Из пещеры, что темнела под его позицией, выбиралось чудовище.
        Змея…
        Змей…
        Аспид исполинский; гад, воплощающий весь ужас мира.
        Ужасающий монстр из легенд, доисторический кошмар, страшный до такой степени, что сохранил память о себе в генах. Голова размером с упитанного бычка, за которой извивается тело такой толщины, что понадобится пара длинноруких людей, чтобы обхватить. Лоснящаяся туша метров на десять высунулась из пещеры, а сколько ещё скрывается в глубинах - неизвестно.
        Выскочив на белый свет, рептилия первым делом сбила с ног всех, кто стояли рядом с пещерой. Просто растолкала их головой, заставив разлететься в разные стороны с многочисленными переломами и ушибами. И сейчас, шипя пробитым паровым котлом, петля за петлёй вытягивала тело на белый свет.
        Один головорез метнулся прочь со всех ног, но, к чести оставшихся в строю, они не последовали за ним. В змею полетели стрелы и болты, треснула мелкашка, уместная здесь не больше, чем зубочистка при битве с мамонтом.
        Змея, не обращая внимания на все эти мелочи, наконец, полностью выбралась на площадку перед пещерой. И тут же распрямилась, бросая тело дальше, вслед за убегающим. Миг, и навалилась на него всем своим весом, скользнула по смятой человеческой фигурке, размазывая по камням. Ещё миг, и, сложившись, вновь резко вытянулась, устремившись обратно, к оставшимся бандитам.
        Один из покалеченных не успел отскочить, и повторил судьбу пытавшегося убежать. Но и остальные недолго радовались тому, что уцелели.
        Исполинский змей махнул хвостом, будто плетью. Хлестнул почти горизонтально, начиная с уровня колен. Заорали те, кому раздробило только ноги, молча разлетелись те, кому не повезло больше. Лишь двое избежали общей участи, успев укрыться за каменными натёками.
        И когда чудовище обернулось к ним, Грешник отпрянул от края.
        Внизу ад. Нет сомнений, что там никто не выживет. И если эта тварь его заметит, он тоже здесь останется. Так что, как ни интересны развернувшиеся на тропе события, придётся покинуть зрительское место.
        Последний крик стих, но шипение не прекратилось, лишь громкость его снизилась. Звук стал не ужасающим, давящим, заставляющим ноги подгибаться, а будто душу царапающим, угрожающим чем-то нехорошим.
        И неминуемым.
        Грешник сидел возле края и потому увидел, как голова змеи вынеслась с тропы, зависла над невысоким здесь береговым обрывом, извернулась, и начала тыкаться в заросли.
        Нетрудно понять, что она обыскивает местность на предмет уцелевших. И, судя по тому, как тщательно этим занимается, карниз над пещерой гадина тоже не пропустит.
        Сколько в ней длины? Пятнадцать метров? Двадцать? Этого вполне достаточно, чтобы сюда дотянуться.
        Ну а если не хватит, что с того? Это ведь змея, она запросто заберётся, обвиваясь вокруг колонн каменных натёков.
        Бежать? Но смысл? Случившееся с улепётывающим головорезом свежо в памяти, и нет ни малейшего желания повторять его участь.
        Змея то и дело крутила громадной башкой, не просто осматривая заросли, а ещё и контролируя округу. Насколько Грешник помнил, зрение рептилий прекрасно приспособлено под выявление движущихся объектов. Если сейчас чудовище не обращало на его голову внимания, стоит шевельнуться, и всё может измениться.
        В нехорошую сторону.
        Лоснящееся тело изогнулось, сложившись вдвое. И вот уже змея, потеряв интерес к зарослям, выгнулась, подаваясь наверх. Голова её начала подниматься, раздвоенный язык раз за разом касался каменного натёка. Именно вдоль него Грешник не так давно забрался наверх.
        Она что, его след чует? Очень похоже на то.
        Вот-вот, и начнутся проблемы.
        Да ещё какие…
        Меньше десятка метров, и голова исполинской гадины окажется на уровне каменной полки. И нет сомнений, что она здесь ничего не пропустит.
        Да и что тут осматривать? Прятаться негде, сразу заметит.
        Глядя, как приближается змеиная голова, Грешник напрягся, готовясь сделать то, что делать не хотелось.
        Очень не хотелось.
        Однако какой у него выбор? Покорно ждать смерти?
        Губы беззвучно шевельнулись:
        - Не надо тратить символы на дорогие навыки?.. Какой своевременный совет…
        Чудовище чуть поднялось и вновь прильнуло к натёку, раздвоенный язык скользнул по камню.
        А Грешник, выпрямившись, что есть силы оттолкнулся, замахиваясь гуанем. И, пролетев несколько метров, всей силой рук и весом разогнавшегося тела вбил остриё оружия туда, куда примерялся.
        В выпуклое пятно, что темнело в основании головы.
        Глава 14
        Последствия
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ЮГ КАНЬОНА ФАЙ БЭЙ
        Очнувшись, Грешник не сразу понял, где находится.
        И заодно пожалел, что не продолжает валяться без сознания.
        Болело абсолютно всё. Похоже, исполинская змея переломала каждую кость по несколько раз, не пропустив при этом ни одной, даже самой маленькой.
        Возможно, переломами насилие не ограничилось. Всё указывает на то, что по окончании экзекуции рептилия проглотила кожаный мешок, заполненный обломками костей и кашей из отбитых внутренностей. Ну а после, как водится, неусвоенные желудочно-кишечным трактом остатки вышли естественным путём, и теперь мучительно страдают, валяясь среди тропической зелени.
        В общем, чувствовал он себя не очень хорошо.
        Некоторое время Грешник пытался привести мысли в порядок. Затем, осознав, что способен управлять веками, поднял их и начал крутить глазами. Убедился, что зелень вокруг действительно тропическая, и что где-то рядом журчит река. Не похоже, что он находится на тропе, вода там звучит не настолько громко, следовательно, можно предположить, что его забросило куда-то ниже.
        Похоже, он оказался в тех самых зарослях, которые громадная змея осматривала перед тем, как податься наверх, к карнизу. Учитывая то, что они располагаются метров на пятнадцать ниже того места, с которого Грешник направился в самоубийственную атаку, возникают два вопроса: почему не расшибся до смерти; и почему змея его не добила?
        Ответ на первый вопрос найти несложно. Заросли, вымахавшие на краю обрыва и цепляющиеся за камни почти по всей его вертикальной протяжённости, смягчили падение. Плюс отражение продолжало действовать. Не совсем понятно, как оно сработало в такой ситуации, однако, исходя из описания механики навыка, оно должно сглаживать последствия полёта. Допустим, спасло за счёт краткого мига иммунитета, когда столкнулся с зарослями. Успело погасить первые, самые нешуточные удары о растительность. Да, приложило Грешника всё равно знатно, но, постепенно приходя в себя, он всё больше и больше осознавал, что не калекой беспомощным здесь валяется, а всего лишь бедолагой с сурово избитым телом, запутавшимся в стеблях и листве.
        Со вторым вопросом - ничего неясно. Есть лишь предположения, о которых старается не думать.
        Дабы не дарить себе напрасную надежду.
        Несколько минут опасался шевелиться. Вслушивался, напрягая уши, но не уловил ни звука, который мог подсказать что-нибудь насчёт присутствие гигантской рептилии. Змея больше не шипела и не обшаривала заросли. Плюс время от времени каркали вороны, слетевшиеся на падаль. Грешник надеялся, что эти птицы достаточно осторожны, чтобы не крутиться поблизости от исполинских змей.
        Следовательно, можно предположить, что чудовища поблизости нет. И пока оно не вернулось, или сюда не нагрянуло что-нибудь похуже, надо выбраться.
        Но лучше перед этим убедиться. Вдруг действительно прав в самых смелых своих предположениях.
        Грешник медленно потянулся к груди и обнаружил изодранную разгрузку. Да уж, неслабо пострадала от всего пережитого. Нащупал длинный карман, начал было его расстёгивать, но понял, что это не потребуется.
        Карману этому досталось больше, чем всему прочему. Почти полностью в клочья разнесло. И всё его содержимое разлетелось. Скорее всего, отправилось вниз, в реку.
        Именно в этом кармане хранился телефон. И теперь его нет.
        Значит, и ответа тоже не будет.
        Придётся действовать наобум, надеясь на лучшее.
        Заросли тело удерживали крепко. И, пытаясь от них отцепиться, Грешник замечал всё новые и новые свидетельства катастрофического падения. Вон пара тонких веток поломана, вон толстая пострадала. А вот сухой сук, на который он должен был нанизаться, как бабочку нанизывают на булавку, разнесён на куски. Выглядит так, будто в него броневая плита прилетела. Учитывая то, что серьёзных ран Грешник на себе не заметил, это можно объяснить лишь действием навыка.
        Выходит, отражение действительно способно если не спасти от падения, то существенно сгладить последствия.
        Прекрасная новость.
        Остаётся пожалеть лишь о том, что сглаживает не очень-то гладко.
        Выбравшись из зелёного капкана, с минуту не двигался, снова вслушиваясь. Но на произведённый шум никто не пожаловал.
        Приободрившись, начал карабкаться наверх. Это самый простой и самый перспективный путь, потому что дорога к реке перекрыта переплетением лиан, а за их завесой сплошной стеной вздымается бамбук.
        Да и вряд ли внизу дожидаются ответы. А вот наверху они обязаны отыскаться.
        И там его дожидаются не только ответы. Без них Грешник, так и быть, жить дальше согласен, а вот отказываться от материальных наград за свои свершения, не согласен категорически.
        Хотя бы телефон надо вернуть. Без него здесь, как без рук.
        Первое, что бросилось в глаза, когда голова показалась над обрывом - это главное свидетельство победы. Не заметить его невозможно, потому что оно перекрывало поле зрения, не позволяя рассмотреть тела бандитов.
        Змеи расстаются с жизнью неспешно. Даже отруби рептилии голову, тело её способно долго содрогаться. Неизвестно, сколько Грешник провалялся в зарослях над рекой, но за это время чудовище окончательно успокоилось. Лежит совершенно неподвижно, и по узорчатой коже уже расхаживают самые смелые вороны.
        Вблизи исполинское пресмыкающееся показалось ещё больше, чем представлялось изначально. Даже мёртвая туша пугала, навевала панические мысли. Нестерпимо захотелось попытаться спуститься к реке и уйти по воде. Как-нибудь справится и с лианами, и через бамбук продерётся, лишь бы не приближаться к этому кошмару.
        Но Грешник легко совладал со слабостью. Он вообще не склонен поддаваться рефлексиям. Даже странно, что они вообще проявились. Похоже, из глубин подсознания снова всплыли самые страшные страхи доисторических предков. Бедолагам несладко приходилось, когда к ним в пещеры заползали громадные питоны и ядовитые гадины.
        Забравшись на тропу, вспугнул несколько ворон, без опаски перебрался через изгиб змеиной туши, согнал остальных чёрных падальщиц с изломанных человеческих тел. Те так и валялись там и сям. Или тварь вообще не собиралась их есть, или намеревалась этим заняться после детального изучения местности.
        Присел перед трофеями, мозолящими глаза. Они отличались от обычных контейнеров, разбросанных вперемешку с трупами.
        Прежде всего отличие состояло в размере и количестве: три огромных чемодана. Два обычного оранжевого цвета, второй более насыщенного, с кричащей красной надписью на каждой стороне: «Особый призовой контейнер».
        Подавив душевный порыв немедленно изучить содержимое, Грешник занялся тем, чем следовало заняться в первую очередь. Приблизился к голове твари, забрался на неё, с трудом извлёк гуань, крепко засевший на всю длину немаленького наконечника. Умирающее чудовище билось столь неистово, что смяло ближайшую растительность и, к сожалению, сломало древко. Оно теперь удерживалось на согнувшихся металлических скрепах.
        Но Грешника поломка не смутила. Ремонтные марки у него остались, и почти нет сомнений, что оружие поместится в одном из больших контейнеров. Их вид прямо-таки кричал о пространственных аномалиях. Следовательно, починить - не проблема.
        С луком - сложнее. Нет, он не пострадал, просто остался на карнизе. Пришлось снова карабкаться по камням, что в текущем физическом состоянии не очень-то приятно. Грешник перед этим принял лечебную пилюлю, но, увы, действовала она не мгновенно, а ждать нельзя.
        Кто знает, не направляется ли сюда новая группа головорезов.
        Добрался до лука, спустился и занялся сбором телефонов. Поочерёдно слил из них информацию в один и, назначив его своим, изучил принятые сообщения.
        Проигнорировал те, где речь шла о смерти людей Лорда. Сразу отмотал до конца, до самого интересного.
        Вы убили антагониста: раритетная тварь.
        Раритетная тварь: кошмарный питон джунглей. Каста: нет. Уровень 26. Усиления: улучшенное чутьё, аура ужаса, повышенная сила, повышенная выносливость, крепкая шкура, повышенная ловкость, повышенная атака, сопротивляемость отравлению, сопротивляемость огню, значительное усиление всех параметров в ночное время суток, малый набор навыков.
        Получено 264 балла.
        +1688 к карме.
        Кошмарный питон джунглей вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили рекорд среди участников своего социального статуса. Ваша победа весьма значительно превосходит все прочие победы, одержанные участниками испытания с вашим статусом (как коллективные победы, так и индивидуальные).
        Приз: 450 баллов, +6200 к карме, контейнер.
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 8. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Лучший победитель среди мяса. Индивидуальная победа над усиленным противником (26 уровень, антагонист (раритетная тварь), усиленный).
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили уникальный рекорд среди всех участников испытания. Ваша победа далеко превосходит все прочие индивидуальные победы, одержанные участниками испытания.
        Приз: 1150 баллов, +16400 к карме, выбор контейнера.
        Для вас доступно увеличения ранга одного предмета.
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически.
        Внимание! Вы можете увеличить ранги только тех предметов, которые находятся у вас в данный момент, потому что для увеличения ранга требуется контакт телефона с предметом.
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 8. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Самый эффективный победитель среди всех участников испытания. Индивидуальная победа над усиленным противником (26 уровень, антагонист (раритетная тварь), усиленный).
        Внимание! Техническое уведомление. В момент получения достижений ваше местоположение препятствовало комфортному получению призов (в количестве: один контейнер). Но вы можете всегда видеть расположение вашего приза на карте благодаря метке, которая ставится на переместившиеся предметы автоматически.
        Внимание! После открытия контейнера метка будет отозвана.
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы первый среди участников победили раритетную тварь в одиночку, но ваша победа омрачена тем, что была одержана при помощи подсказки.
        Приз: 3300 баллов, +35500 к карме, выбор контейнера.
        Для вас доступно увеличение ранга одного предмета.
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически.
        Внимание! Вы можете увеличить ранги только тех предметов, которые находятся у вас в данный момент, потому что для увеличения ранга требуется контакт телефона с предметом.
        Внимание! Техническое уведомление. Это первая раритетная тварь, которую вы повстречали. Шансы на них наткнуться невелики, обычно их не более нескольких сотен на ярус, и обитают они, как правило, не в самых популярных местах. Опаснейшие создания, обычно победить их в одиночку и даже группой очень непросто, даже если превосходить уровнями. Будьте внимательны, не пропускайте добычу, из раритетных тварей выпадают два стандартных контейнера (обычно с дорогим предметом, очень часто с книгой навыка приличного класса) и один особый призовой контейнер (в нем может оказаться крупная сумма денег, редкий предмет (предметы), дорогостоящие расходные предметы, книги приличных классов, полезные рецепты, карты памяти с интересной информацией и прочее).
        Грешник первым делом осознал, что приз, полагавшийся за достижение, не удержался в зарослях возле его бесчувственного тела и скатился в реку. Это печально, но рвать волосы, рыдая из-за безутешной жадности, рановато. На карте действительно подсвечена точка, и располагается она всего-то в паре десятков метров. Должно быть, добыча застряла в камнях или на мелководье, надо просто спуститься и добраться до неё. Да, здесь это сделать непросто, но никто не заставляет штурмовать обрыв в столь неудобном месте. Можно попробовать сместится чуть ниже по тропе, глядишь, и оттуда доберётся до сокровища без проблем.
        Торопливо обработал рваную рану на голени, после чего занялся потерянной добычей. Как и предполагал, достать её оказалось несложно, даже ноги не сильно замочил.
        Дальше вернулся к змеиной туше и вновь забрался на карниз. Отсюда тропа просматривалась на приличной протяжённости, если появятся новые головорезы, врасплох не застанут. К тому же Грешник по-прежнему в деле, и должен задерживать врагов, не позволять им проходить дальше, вслед за едва плетущейся группой. Эта позиция уже зарекомендовала себя, как неплохая. Да, недостатков у неё хватает, но все прочие варианты в сравнении с ней существенно проигрывают. Тут и видимость отличная, и обезьяны не досаждают. Видимо соседство с логовом чудовища приматов не привлекает.
        Свою ошибку он уже осознал, надо встречать бандитов заранее, не подпускать к карнизу. И тогда не придётся подставляться под бутылки с коктейлем Молотова.
        К тому же это подходящее местечко, чтобы вдумчиво заняться добычей.
        Напрягает только это самое соседство с логовом. Вдруг там не одна змея обитала? Но, с другой стороны, пещер в округе хватает, никогда не знаешь, где нарвёшься на следующее чудовище. А тут хотя бы карниз удобный имеется, плюс за всё время кроме ворон никто не показался.
        Покойники действительно люди не последние. Одиннадцать человек, а контейнеров набралось четырнадцать. И это с учётом того, что змея в агонии билась так, что разбросала и тела, и добычу по округе. Возможно, несколько трофеев улетели в реку и им, из-за малых размеров, не повезло больше, чем призовому. Унесло в дальние дали, ищи их теперь…
        Содержимое обычных контейнеров Грешник ссыпал в рюкзак, не сортируя и почти не разглядывая. Некогда, чуть позже с этим добром разберётся, сейчас надо срочно уменьшить объёмы добычи до размеров, при которых они не станут мешать при экстренном отступлении.
        А вот теперь, наконец, можно заняться самым вкусным.
        Большие контейнеры оказались «бездонными», как Грешник и предполагал. Это уже само по себе прекрасно, потому что позволяло починить гуань.
        Их содержимое порадовало не меньше.
        Мягко говоря.
        Высокие ботинки, почти сапоги. С артефактным свойством и дополнением: при ношении прибавляют две единички ловкости и чуть снижают усталость при беге и ходьбе. Если верить описанию, способны неплохо защищать от колющих и особенно режущих ударов. Также ноги в них не потеют в жару и не мёрзнут в холод.
        Поясная сумка с «подпространственным» свойством. Способна вместить шесть предметов испытания любого размера и габаритов, независимо от лимитов. Достаточно поднести к ней требуемое и коснуться телефоном, после чего выбрать нужный пункт в появившемся на экране окошке. Предмет исчезнет, извлечь его без телефона не получится. И пока он находится внутри, вес его снижается на девяносто процентов.
        Стальная кираса, защищающая грудь и спину до подреберья. Ранг и уровень повышены, в описании сказано, что обычной стрелой из рядового лука такую даже в упор не прошибёшь. Но и весит она прилично, а также стесняет. Для Грешника не очень-то подходит, он ценит свободу движений.
        Книга превосходного навыка арбалетов и улучшенный навык мечей. Плюс ещё пара книг, которые сразу отложил в сторону, потому как насчёт них придётся хорошенько подумать. Четыре тысячи девятьсот пятьдесят две простые монеты испытания и двенадцать идеальных. Пять средних усилителей уровня предметов, искра энергии тела, два больших расширителя, два больших активатора свойств предметов, три больших фрагмента алтаря воскрешения, шесть великих ремонтных марок, два разрушителя, великая пилюля лечения, большой стимулятор добавляющий пять единиц к выносливости на четырнадцать часов, особая душа, призовая сфера и карта памяти.
        Количество знаков уровня и символов развития заставило Грешника обрадоваться до такой степени, что даже ушибы и ссадины перестали беспокоить. Триста четыре и шестьсот шестнадцать. На одной-единственной такой победе получилось заработать столько, что можно день-деньской обезьян гонять, и наберётся меньше. И ведь это без учёта того, что высыпал из рядовых контейнеров.
        Хотя, как бы ни торжествовала жадность, предоставь Грешнику выбор, он бы, не колеблясь, согласится на обезьян.
        До сих пор не верится, что справился.
        И даже думать не хочется про ту подсказку, намекнувшую на тёмное пятно. Не получи он эту информацию и сейчас бы, в лучшем случае, валялся под уступом.
        А в худшем - переваривался в утробе змея.
        Некоторые предметы Грешник держал в руках впервые. Например - искру энергии тела. Видел такие позиции в тетрадке у Сяо, и стоимость у них зашкаливала. Описание подсказывало, что усвоив эту тускло светящуюся звёздочку из тёмного стекла можно получить прибавку в две единицы к энергии тела. И это навсегда.
        Не сказать, что много, однако чуточку снизит время перезарядки отражения. А со столь эффективным навыком каждую выгаданную минуту ценить приходится.
        Второй непонятный предмет - призовая сфера. Шарик диаметром около сантиметра выточенный из идеально отполированного ярко-красного стекла. Или скорее рубина - очень уж дорого смотрится и блестит необычно.
        Предмет испытания.
        Призовая сфера.
        Малый предмет.
        Краткое описание.
        При использовании, повышает предмету испытания защиту или атаку на один шаг (в зависимости от назначения предмета). Работает с атакой и защитой не выше внушительной. Использование допускается на стартовой площадке, при использовании функции телефона «Личная зона» (не установлено), при нахождении на участках, приравненных к личным зонам (на текущем ярусе к таковым относятся все условно-спокойные зоны).
        Далее следовала стандартная инструкция по применению, ничего особенного.
        Третий непонятный предмет - флешка. С нестандартным треугольным разъёмом, который, вот уж «неожиданность», подходит к телефону. Стоило её воткнуть, как мгновенно выскочило сообщение о приёме картографической информации.
        Открыв приложение «Карта», Грешник обнаружил значительные изменения. Помимо областей, посещённых погибшими головорезами на побережье, обрисовалась тропа на всей её протяженности, а не только пройденный участок. Вдобавок её усеяли отметки, предупреждающие о приматах и крокодилах. Даже логово гигантского питона обозначалось предположительной зоной его обитания.
        Но самое главное - проявилось кое-что на севере. Отдельные области, изображённые с разной детализацией. На одних еле-еле просматриваются основные элементы ландшафта, на других можно разглядеть всё, до последнего кустика. Нередко обозначены полезные мелочи, вроде предупреждений об агрессивной фауне.
        Одна метка выделялась особенно. Похожую Грешник до этого видел лишь в одном месте: в центре безопасной зоны, где находился Сяо со своим фургончиком. А теперь высветилось местообитание ещё одного торговца, и находится он в тридцати четырёх километрах к северо-востоку, если измерять по прямой. Зовут его Вонг Дайм, и больше о нём ничего не сказано.
        Полезная флешка. Жаль, открыла маловато.
        Но это куда лучше, чем ничего.
        Покончив с добычей, непосредственно выпавшей из змея, Грешник взялся за два новых дела.
        Что одно, что второе заключалось в выборе нескольких вариантов награды. Ткни на понравившийся, и появится контейнер.
        И вот тут Грешник завис. Хотелось всего и побольше, но, увы, придётся закатать губы.
        Перебрав все варианты предложенных контейнеров, убедился, что награды неравноценные. В одном предпочел самое, по его мнению, лучшее - два раритетных активатора свойств предмета.
        В другом выбрал лук. Разумеется, не заурядный, а с артефактным свойством, с приличными цифрами, из качественных материалов и настолько мощный, что для работы с ним требовался определённый показатель уровня. С нулевой силой и текущей ловкостью тоже стрелять не получится.
        То есть, для работы с таким оружием Грешнику и уровень придётся поднять, и параметр. Но с учётом того, что осталось в разгрузке и собрано на поле боя, ему хватит.
        Надо только посидеть, посчитать, разобраться.
        И подумать, куда применить раритетные активаторы. При использовании они гарантированно дают шанс добавить предмету одно или даже два слабых свойства. Также стопроцентно гарантируют одно среднее свойство, и с шансом в семьдесят пять процентов выпадает одно сильное свойство.
        Если применить на бронежилет, тот может обзавестись тремя дополнительными параметрами. Ровно столько в него поместится, если не увеличить лимит на единичку при помощи расширителей.
        Таким же образом можно значительно улучшить лук.
        Все предшествующие попытки Грешника навесить на предметы дополнительные свойства успехом не увенчались. Но тогда он работал с самыми низовыми активаторами, обещающими незначительные улучшения с невысоким шансом.
        Сейчас всё по-другому.
        Предмет испытания.
        Белый.
        Оружие. Тип: физическое. Класс: холодное. Дальность: дальнобойное. Вид: лук.
        Большой предмет.
        Уровень: 10.
        Ранг: отличный предмет (может вместить до 6 свойств (и 2 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: значительно усиленное действие против немагических видов защиты (особенно ярко выражается при использовании бронебойных стрел).
        Активированные свойства: +1 физическая атака; +1 физическая атака, +3 ловкость, +5 меткость (доступны ещё 2 слота).
        Привязка: автоматически привязан (бонус призового предмета, выбранного за достижение). Владелец: Грешник (участник 165-62-11-С-8).
        Прочность: 494/494.
        Атака: увеличенная.
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания (призовой предмет, выбранный за достижение).
        Возможные ресурсы получаемые при разрушении: 1 - 4 бруска отличной древесины, 1 - 3 бруска прекрасной древесины, 1 - 4 куска прекрасной кожи, 1 - 3 отличные бечёвки, 1 - 3 великолепной кости, 1 - 2 пластинки из великолепного бивня, 1 - 2 прекрасные жилы, 1 - 2 редкой руды, 1 - 8 рядовых кристаллов, 1 - 4 простой соли, 1 - 4 души твари.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачно разрушения).
        Краткое описание.
        Неплохой лук. Значительно лучше базового. Хорошая меткость на небольшой дистанции. Высокий темп стрельбы. Средние базовые повреждения.
        Внимание! Для использования этого лука требуются следующие параметры: уровень - 9, сила - 3, ловкость - 5.
        Чуть подумав, решительно потратил призовую сферу, улучшив атаку до средней. Описание уверяет, что этот показатель, помимо прочего, позволяет с большей эффективностью поражать защищённых противников. Если вспомнить крокодилов, там бы такая прибавка не помешала.
        С новым луком подфартило по полной программе. Раритетный активатор выбил не только максимально возможные два слабых и одно среднее свойства, но и одно сильное, получаемое не гарантированно. В процессе Грешник получил на телефон сообщение и всплывшее окно, где по каждой прибавке предлагалось несколько вариантов. Подобрал те, которые лучше всего подходят именно под дальнобойное оружие и теперь с довольнейшим видом изучал результат.
        Да, лук хорош. Старый в сравнении с ним даже внешне смотрится детской поделкой, а если копнуть вглубь, так и вовсе руки тянутся забросить его подальше и забыть. Учитывая изначально завышенную атаку, никогда прежде не виданный белый цвет, да в сочетании с десятым уровнем и артефактным свойством, помогающим справляться с защитой, теперь можно попытаться выйти с ним против тех же крокодилов. Хочется попробовать, справятся ли стрелы с крепкими черепами рептилий, или нет.
        Чутьё подсказывало, что да, справятся.
        Глаз зацепился за приписку возле пункта «привязка». Спасибо телефону, зажимать объяснение не стал. Грешник узнал, что если он потеряет лук, или его у него отберут, это не навсегда. При переходе на следующий ярус он вновь очутится у владельца в текущем на тот момент состоянии. То есть может оказаться, что будет сломан на весь запас прочности.
        Но это не беда, ведь предметы испытания не разрушаются необратимо. Вроде как, даже в самом жарком огне полностью не сгорают, хоть что-то, да сохраняется. Если есть ремонтные марки - всё поправимо.
        Бронежилету повезло меньше. Активатор, будто в противовес луку, сработал по минимуму. То есть, добавил одно слабое и одно среднее свойства. Меньше при раритетном попросту не получить. Но с учётом усилений от прибавки уровня результат смотрелся неплохо.
        Предмет испытания.
        Чёрный
        Бронежилет. Тип: физическая защита. Класс: бронежилеты и кирасы. Вид: усиленный бронежилет.
        Большой предмет.
        Уровень: 4.
        Ранг: обычный предмет (может вместить до 3 свойств (и 1 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: нет.
        Активированные свойства: +1 физическая защита; +3 физическая защита (доступен ещё 1 слот).
        Привязка: нет.
        Прочность: 244/244.
        Атака: нет.
        Защита: очень слабая.
        Создатель: мировой предмет (преобразован).
        Возможные ресурсы получаемые при разрушении: 1 - 6 кусков простой ткани, 1 - 4 куска хорошей ткани, 1 - 7 катушек простых ниток, 1 - 4 пластины простого пластика, 1 - 4 заготовки простой керамики, 1 - 2 куска простого композита, 1 - 2 базовой руды, 1 - 2 некачественной руды.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачно разрушения).
        Краткое описание.
        Посредственный бронежилет. Чуточку лучше базового. Обеспечивает незначительную защиту от физических повреждений, прикрывая, частично, грудь, спину, бока и плечи.
        Родной физической защиты у Грешника три единицы, а обновлённый бронежилет добавляет ещё четыре. Глядишь, окажись у него такая прибавка до встречи со змеем-исполином, не заработал бы столько ушибов и ссадин.
        Да и рёбра болезненно жалуются. Похоже, обзавелись парой-тройкой трещин.
        Помимо выбранных предметов, в контейнерах обнаружилось ещё шестьдесят идеальных монеток. Грешник так и не понял, куда такую валюту тратить, но по редкости и сложности получения напрашивается предположение: за неё можно получить что-то особенное.
        Почти все знаки уровня пришлось потратить, чтобы подняться до десятки. Теперь и новый лук можно использовать, и деблокировалась, наконец, прибавка на энергию тела. Теперь у него её не пятьдесят единиц, а сто пятьдесят, плюс двойка за усвоенную искру.
        Можно попробовать вешать раритетное отражение пачками, по три обещанные штуки одновременно. Несмотря на то, что описание навыка это позволяло, до сих пор Грешнику это не удавалось. Пытался по мере восстановления вешать новые и новые щиты, но не получалось. Списывал это на то, что нельзя держать на себе больше, чем позволяют текущие запасы энергии. Пятьдесят единиц - ровно одно применение.
        Но теперь их сто пятьдесят, должно хватать на три.
        Надо проверять.
        Также поднял силу сразу до четвёрки, дабы хватило на новый лук с запасом. А остатки символов пустил на выносливость, доведя её до тройки. Если верить описанию, этот параметр не только за продолжительность физической активности отвечает, он сказывается на скорости регенерации и уменьшает степень повреждений организма при неблагоприятных жизненных обстоятельствах. То есть по-своему дополняет защиту.
        Очень хотелось бы увеличить атакующие показатели, но фееричное пикирование с гуанем на голову змея и последующее падение в заросли убедительно доказали, что защитой пренебрегать не следует.
        Повышать цифры в месте, где могут показаться враги - не самое разумное поведение. Ведь после инъекций некоторое время ощущаешь себя вареным овощем. Как воевать с ватными ногами и руками, да с головокружением?
        Но Грешник посчитал, что риск оправдан. С такой позиции приближение противника он заметит издали, и успеет использовать стимулятор. Да, химия - это нежелательный вариант, но зато, если его несколько минут никто не побеспокоит, в очередной бой можно ввязаться с новыми силами.
        В мире, где безопасные зоны располагаются лишь вокруг торговцев, это место ничем не хуже остальных.
        Да и в торговой зоне, как показали недавние события, нельзя считать себя бессмертным.
        Старый лук отправился в поясную сумку вместе со стальной кирасой, трофейной секирой, булавой, мечом и арбалетом. Выбрал самое дорогое и при этом массивное. Забавно наблюдать, как исчезают немаленькие предметы и визуально не отображаются в содержимом. Извлечь их можно только при помощи телефона. Как и поместить. И работает это только по очереди. Сначала надо, как бы, «распахнуть», потому ухватить выбранную вещь и вытащить. И только потом можно приниматься за следующую.
        Пережидая слабость, нахлынувшую после прибавок показателей, Грешник призадумался. Сейчас у него десятый уровень, но, увы, ни одна цифра прочих величин до него не дотягивает. Ловкость и восприятие - рекордсмены, однако на них всего лишь по пятёрке. А ведь ничто не мешает прибавить столько же.
        Разумеется, насчёт «ничто» - не всё так просто. Это верно если не учитывать хроническую нехватку символов. А они требуются на всё, кроме уровня: на параметры, на состояния и навыки. Однако наблюдается дисбаланс выпадения, из-за чего на всё не хватает. Именно поэтому нет смысла гнать уровень выше и выше, ведь с его повышением возможности организма не увеличиваются, зато снижается количество трофеев. Или не торопись расти, или выбирай ключевые цифры, на которые готов сделать ставку, не развивая всё прочее.
        Либо ищи символы где-то ещё.
        Как там змея носом написала? «Не трать УСР на дорогое». По-прежнему непонятно, что она имела виду, но хочется надеяться, что Грешнику намекнули на существование альтернативного пути развития, заменяющего, или каким-то образом дополняющего известные способы получения символов.
        Но что это за путь такой?
        Неизвестно.
        От размышлений отвлекли крики, послышавшиеся где-то выше по тропе. И тут же донёсся слабенький треск выстрела.
        Похоже, позиция на карнизе ещё себя не исчерпала. Снова кто-то заявился.
        Но что это за вопли? Явно нерадостные, там люди от ярости и боли орут. Как минимум, три-четыре человека.
        И в кого они стреляют?
        Интересные дела…
        Глава 15
        Злопамятность
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ ЮГ КАНЬОНА ФАЙ БЭЙ
        Хорошая позиция - это сильнейший козырь. И пусть у карниза над пещерой хватало недостатков, Грешник не хотел менять его на что-то другое. Его намерения просты: подежурить здесь ещё тридцать с небольшим минут, после чего изначально отведённый на прикрытие срок истечёт, и можно отправляться на север. Ну а там нагонит группу, которая к тому времени должна если не перебраться на другую сторону хребта, то находиться неподалёку от неё. Если верить проявившейся после использования флешки карте, на этом пути преград у них нет.
        Должны справиться.
        Но уходить, когда рядом кто-то с кем-то сцепился - это как-то неправильно. Ведь непонятно, что происходит, а надо бы узнать. Время идёт, однако шум схватки не стихает и не приближается. И, увы, разглядеть, что именно там, выше по тропе, происходит, с карниза не получается. Как Грешник ни метался, как ни пытался забраться повыше, обзор намертво перекрывался изгибом скалы.
        То, что схватка кипела на одном месте, не приближаясь и не удаляясь, изрядно интриговало. Чересчур долго для статичной разборки. В таких делах всё должно решаться быстро.
        Что же там такое? Отправишься прочь, не узнав, а в спину прилетит новая проблема, ни разу не виданная.
        И Грешник, наконец, предпринял то, что никому не порекомендовал делать в такой ситуации.
        Спустился, обошёл тушу змея и, крадучись, направился назад, на юг.
        Предосторожности оказались излишними. Он лишь время потерял, напрасно ожидая подвоха за каждым выступом нависавшей над тропой скалы. Метров триста преодолел, прежде чем, высунувшись из-за камней в очередной раз, углядел необычную картину.
        Подъём, ведущий к площадке, где не так давно случилась стычка с группой бандитов, заполонили крокодилы. Не меньше сотни рептилий сплошным потоком, мешая друг дружке, карабкаясь по телам сородичей и, чудом не срываясь с обрыва, пытались растерзать группу людей. Шесть парней и девушек забились в широкое углубление под скалой, что располагалось на расширении тропы. Они отчаянно отбивались от тварей копьями, топорами и мечами.
        Ещё одна девушка каким-то чудом забралась по гладкой отвесной поверхности метров на пять, где нашла крохотную опору, на которой с трудом помещались её ступни. Стоя там, она выпускали из арбалета болт за болтом, опасно раскачиваясь при каждой перезарядке.
        Если сверзится, и трёх секунд не проживёт. Повторит участь тех, кого уже захлестнула «крокодилья лавина». Вон, в челюстях у тварей там и сям мелькают клочья плоти и обрывки тряпья. Растерзали тех, кто не успели занять удобную позицию, и теперь неистово давят на тех, которые успели.
        Грешник даже не дёрнулся помогать. И дело не в том, что это выглядело самоубийством. Зачем ввязываться, если сразу бросились в глаза розовые волосы девушки, стрелявшей из арбалета. Задействовав амулет, убедился, что это действительно старая знакомая.
        Капризка. Та самая резкая на слова и поступки барышня, которую он встретил в первые часы испытания. Тогда она и её дружки едва его не убили. А вот вторая встреча прошла уже на его условиях, он прикончил эту девушку и её спутников в недостроенном отеле Сайнатдана. Как это случается у привилегированных, смерть не всегда означает окончание игры. Вот и она вернулась, израсходовав бонус воскрешения, полагавшийся многим кастовым на старте.
        Насколько Грешнику известно, бонус этот предоставляется им единожды. Если его израсходовать - это всё. Хочешь получить ещё один шанс, изволь собрать алтарь воскрешения, или раздобыть его где-нибудь в целостном виде. Учитывая то, что последний вариант маловероятен, а для первого требуется скопить немало редких осколков - дело непростое. Так что, Капризка сейчас в считанных минутах от того, чтобы покинуть этот мир окончательно.
        Нет ни одной причины, которая может заставить Грешника рискнуть собой ради спасения людей Лорда. Поэтому за кровавыми событиями он наблюдал, как праздный зритель. И даже не радовался за людей, видя, что шестёрка не просто удерживает позицию, не неся потери, а ещё и эффективно прореживает поголовье рептилий. Ниша прикрыта россыпью громадных валунов, тварей это замедляет, не позволяет атаковать с разбегу. За счёт этого бандиты пока держатся.
        Кстати о пресмыкающихся. Откуда они здесь взялись в таких количествах? До сих пор ни одного на тропе не замечали.
        А это ещё что такое?! Ба, старый знакомый нарисовался. Здоровенный крокодил с обмотанной синим пластиком шеей. Тот самый, который мчался по дамбе, «сопровождая» группу до самой лодки.
        Вспомнилось, что в сообщениях, получаемых после каждой победы над рептилиями, всегда указывалось, что у тварей имеются усиления. Встречались самые разные их комбинации, но во всех случаях неизменно стояло одно слово: «злопамятность».
        Что это за усиление такое, Грешник не понимал, пока не увидел этого крокодила, с импровизированным «синим ошейником». Получается, «Гена», вовлечённый в погоню, не угомонился, когда лодка умчалась на север. Переплыл немаленькое водохранилище вместе с прочими злопамятными собратьями и проследовал дальше по тропе, выбравшись к площадке, откуда, вот уж приятное совпадение, как раз выступала новая группа головорезов. Нехорошая судьба предшественников их не смутила, или они ещё не в курсе, что первая группа сгинула. Так или иначе, угодили под раздачу: выскочили под погоню, которая гналась вовсе не за ними.
        Удачно получилось.
        Сражение разгорелось на ровном и широком участке тропы, и боевикам Лорда пришлось несладко. Выжили, должно быть, лучшие из лучших, сумели отступить на удобную позицию. И окажись их побольше, крокодильей орде несдобровать. Но Грешник видел, что люди устают, всё чаще и чаще ошибаются. А твари напирают сильнее и сильнее. И, наконец, случилось неизбежное. Один головорез чересчур смело шагнул из строя, пытаясь вырвать засевшее в агонизирующей туше копьё. И небольшой, но юркий крокодил, рванув к цели с поразительным проворством, ухватил жертву за руку. Тут же подался назад, оттаскивая добычу. И орущий парень скрылся под валом набросившихся тварей.
        Грешнику даже жалко его стало. Он, несомненно, лучший копейщик из присутствующих. Его коронный удар точно в глаз угомонил минимум полдесятка тварей. Заметно, что на его фланге дохлых крокодилов побольше, чем на другом.
        Теперь позицию удерживали пятеро, и это значительно усложнило оборону. Выемка в скале чересчур широкая, требуется, как минимум, ещё один хорошо вооружённый воин, чтобы перекрывать её целиком. Выжившим пришлось поднапрячься, однако сил уже недоставало, да и крокодилы, почуяв слабину, удвоили натиск. Уже не переминались нерешительно перед острым металлом, бросались без оглядки, не жалея себя, даже смертельно раненые пытались ухватить челюстями или врезать хвостом. Плюс дохлые твари забили своими тушами проходы меж камней, выровняв таким образом местность. Их живым сородичам теперь проще атаковать, они прорывались на всём фронте, а не на отдельных направлениях.
        Ещё одну девушку разорвали, когда на неё одновременно накинулись сразу две рептилии. Следом закричал парень, схваченный за ногу. Оставшиеся даже не попытались его отбить. Отступив в глубины выемки, они продержались ещё пару минут без потерь. И, возможно, могли протянуть ещё немного времени, если бы к месту схватки не подтянулась пара здоровенных крокодилов. Метров по пять в каждом, не меньше, таких здесь до этого не было.
        Надо отдать троице должное, они совершили невозможное. Когда две огромные рептилии ринулись одновременно, распихивая туши сородичей, как живых так и мёртвых, люди не поддались панике. Уверенно встретили первую тварь, успели серьёзно разрубить ей ногу и вонзить копьё глубоко в глаз, ценой поломки оружия. Это гадину и доконало.
        Но это их не спасло, потому что второй крокодил перемахнул через покалеченного сородича и смял всех троих одновременно, впечатав в скалу. Ну а там и мелочь дружно навалилась. Замелькали лоскуты мяса и обрывки ткани, охотников за головами растерзали в несколько секунд.
        Вот только бой ещё не окончен, ведь до Капризки не добрались. Оставаясь на безопасной высоте, она, визгливо осыпая тварей ругательствами, продолжала выпускать болт за болтом. И надо признать - удачно. Её выстрелы нередко наносили смертельные раны. Как заметил Грешник, она нередко попадала по глазам и в определённые точки на головах. Должно быть, выбирала слабые места, про которые откуда-то знала, или вычислила их по итогам многих попыток.
        Однако безопасной занятая высота выглядела лишь поначалу, когда крокодилы только-только покончили с теми, кто защищались внизу. Теперь всё внимание они уделили девушке, и Грешник понял, что долго она не продержится. Пока что тварям не хватало габаритов до неё добраться и интеллекта, чтобы упростить этот процесс. Но Капризка своими руками помогала им справиться с возникшим затруднением. Убивая одного за другим, она всё выше и выше поднимала вал туш под собой. И очень скоро крупные рептилии до неё доберутся.
        Достаточно одной сомкнуть челюсти на ступне, и это конец, стащит вниз, где тут же разорвут.
        Всё это Грешник наблюдал уже не с безопасной позиции. Он, опустив на лицо тёмное стекло мотоциклетного шлема, подобрался поближе, присел за парой больших камней и наложил на тетиву стрелу.
        Первое испытание лука прошло не слишком успешно. Как ни целился в уязвимую точку на боку башки, примеченную при анализе действий Капризки, но промахнулся ладони на полторы. Расстояние великовато, мишень подвижная, непредсказуемая, а бонус на меткость, увы, работает не так эффективно, как хотелось бы.
        Однако есть и хорошая новость, - крокодилы не отреагировали на новую угрозу. Похоже, они настолько ограничены, что многозадачность - не их конёк. Мозги рептилий заклинило от созерцания столь близкой добычи. Всё внимание на девушку, на хлопки тетивы не обращают внимания.
        И Грешник это использовал на все сто. Не всегда попадая в уязвимые места, он, тем не менее, на каждые три-четыре выстрела производил по одному дохлому крокодилу. А, так как работал с оружием резво, телефон почти непрерывно вибрировал, принимая сообщения о победах.
        Капризка увидела, что она теперь не одна. Разумеется, девушка не узнала злейшего врага, мотоциклетный шлем, новая одежда и снаряжение прекрасно скрывали личность.
        Резко приободрилась и, выпустив последние болты, продолжила осыпать крокодилов ругательствами, размахивая при этом руками и разряженным оружием. Привлекала к себе внимание, как могла.
        Грешник стрелял, старясь убивать тех тварей, которые находились не под её позицией. Не хотел увеличивать вал из дохлятины, по которому крокодилы вот-вот доберутся до добычи. Ему, разумеется, на Капризку плевать, однако надо помнить, что пока она жива, меньше вероятность привлечь внимание тварей к себе. Ведь если те кинутся оравой, придётся мчаться назад со всех ног, надеясь добраться до карниза раньше, чем догонят.
        Оттуда он, разумеется, легко всех перестреляет, но зачем же всё усложнять?
        Но крокодилы, давя друг на дружку, сдвигали к центру своего внимания как мёртвых сородичей, так и живых. Подминали под себя мелких, слабых и раненных. Вал увеличивался, челюсти клацали всё ближе и ближе к ногам девушки.
        Понимая, что всё вот-вот завершится, Грешник обнаглел окончательно. Выбрался из-за укрытия, приблизился метров на пятнадцать к ближайшим тварям, и начал работать по ним уже серьёзно.
        Одна стрела - один дохлый крокодил. Промахов теперь почти не случалось. И выбивал не крайних, а самых активных, опасно приблизившихся к Капризке.
        На Грешника начали обращать внимание. То один крокодил повернётся, то другой. К счастью, обзор у него прекрасный, а твари соображают не слишком проворно. Пока уткнётся взглядом, пока подумает скромными мозгами, можно не один раз среагировать, выпустить стрелу, а то и две.
        Не успевал хвалить себя за то, что не стал тянуть с усилениями. Новый лук - это сила. Крепкая кожа рептилий для него не страшнее картона. Даже попадая мимо уязвимых мест, Грешник теперь почти всегда наносил тяжёлую или смертельную рану. Дистанция смехотворная, стрелы не успевали растерять убойную скорость.
        Заминка случилась только с самым крупным крокодилом. Тем самым, который смёл троицу бандитов. Две стрелы, выпущенные ему в голову, вонзились неглубоко и заставили тварь отказаться от мечты полакомиться голенями Капризки.
        Развернувшись, тварь взглянула недобро. Дёрнула головой, из-за чего и третья стрела не попала туда, куда Грешник примерялся. И тут же рептилия сорвалась с места, легко расшвыривая со своего пути мелких сородичей.
        Грешник с трудом переборол желание рвануть прочь. Оценил, насколько резво гадина наращивает скорость и понял, что до карниза добраться не успеет.
        Да она ему и сотню метров пробежать не позволит.
        Шустрая.
        Стрела пробила, наконец, череп, когда крокодил находился уже на полпути к цели. Огромная тварь не сразу осознала, что это конец. Просеменила ещё несколько шагов, замотала головой и получила ещё один оперённый подарок, на этот раз в глаз. А затем короткие ножки расслабились, и пятиметровая туша завалились в считанных шагах от Грешника.
        С оставшимися работать куда проще. Знай себе вали одного за другим, да следи, чтобы первыми падали те, которые рылами разворачиваются. Повезло, что не пожадничал, разорился на стрелы. Потратить пришлось немало и, увы, не все получится собрать после завершения схватки. В такой тесноте многие ломаются, а чинить их ремонтными марками нельзя.
        Ну да ничего. Трофеев намечается столько, что тысячу новых купит и не обеднеет.
        Если доберётся до нового торговца.
        Грешник не любитель живописи, но в картинных галереях бывать доводилось. В том числе в российской Третьяковке, что в Москве.
        Именно там чем-то запала в душу работа Верещагина «Апофеоз войны». Пустыня, ужасающий холм, отсыпанный из человеческих черепов, да вороны, кружащие в небе и сидящие на останках. Причём одна из чёрных птиц расположилась на вершине, победно расправив крылья.
        Капризка сейчас чем-то походила на ту самую ворону. Руки судорожно разведены в стороны, потому что последнее время она только и делала, что ими размахивала, привлекая тварей. Теперь не опускаются. И под ней тоже располагается холм, только не из человеческих черепов, а из тёмных туш крокодилов с вкраплениями оранжевых контейнеров. Не меньше четырёх десятков дохлых тварей сбились под скалой в почти монолитную массу, и ещё приблизительно столько же разбросаны по округе.
        Уставившись на приближающегося Грешника, девушка возбуждённо спросила:
        - Где остальные?! Что с ними?! Ты ведь из группы Аарона, да?!
        Грешник неторопливо стянул шлем, вытер испарину со лба, уставился на резко побледневшую девушку с самой благодушной улыбкой и покачал головой:
        - Нет, я сам по себе.
        - Ах ты козёл! - воскликнула Капризка, наводя арбалет.
        Так разволновалась, что совершенно позабыла про беду с боеприпасами. Ни одного болта не осталось, а если где-то и завалялся, так ведь его ещё зарядить надо и взвести механизм.
        Поэтому Грешник ничуть не заволновался и таким же спокойным голосом потребовал:
        - Хороший у тебя арбалет. Мне нравится. Бросай его.
        - Сдохни! Урод!
        Взявшись за лук, Грешник вежливо поинтересовался:
        - Какую ногу тебе, для начала, прострелить: левую или правую?
        - Что тебе от меня надо, подонок?!
        - Я ведь сказал: бросай арбалет.
        - Завалить меня хочешь, да?! Так чего тянешь, тварь! Давай! Убивай!
        - Не то, чтобы сильно хочу… Я по натуре человек добрый, и потому предлагаю тебе выбор: отвечаешь на мои вопросы и живёшь. Или не отвечаешь, и умираешь. Как тебе моё великодушное предложение?
        - Совсем за дуру меня держишь?! Всё равно ведь завалишь! Ну?! Чего ждёшь?! Давай! Убивай!
        Грешник покачал головой:
        - Умей ты думать так же хорошо, как визжать, быть тебе нобелевским лауреатом. Ну ладно, допустим, убью я тебя. И что дальше? Какой смысл?
        Капризка истерично хохотнула:
        - Да ты вообще тупой! До сих пор не понял, зачем здесь убивают?!
        - Не угадала, прекрасно понимаю. Вопрос в другом: что я за тебя получу? Лишний контейнер, или даже пару? Да ты посмотри вокруг, их здесь под сотню раскидано. Я умею зарабатывать, и то, что с тебя достанется, погоды не сделает. А вот ты, если выживешь, расскажешь своим, что я держу слово. Это называется репутация. И такая репутация может пригодиться, если снова с вашими столкнусь. Плюс информация не помешает. Ты ведь знаешь то, что я знать не могу, а знание лишним не бывает. И да, твой арбалет мне тоже пригодится. Бросай его осторожно, не поцарапай.
        Поколебавшись, Капризка кивнула и нервно, но уже без истеричной агрессии, произнесла:
        - Ладно, сделаю вид, что поверила. Один вопрос. Один чёртов вопрос задаёшь. И потом меня отпускаешь.
        - Три вопроса, - жёстко заявил Грешник, которого происходящее начало раздражать.
        Время идёт, а толку нет.
        Девушка покачала головой:
        - Я сказала один, значит один.
        - А я сказал три, и это значит, что вопросов именно три, - сказал Грешник и, вскинув лук, вбил стрелу чуть выше правого колена.
        Девушка до этого едва держалась на крохотном каменном выступе, где ступни с трудом помещались. Простреленная нога непроизвольно подогнулась, с гневно-болезненным воплем Капризка рухнула на груду крокодильих туш.
        - Козёл! Урод! Тварь! Гнида! Подонок! Тупой сифилитик! Дерьмо собачье!
        Грешник наложил на тетиву новую стрелу и с неизменным спокойствием повторил:
        - Три вопроса. Ты отвечаешь на три вопроса. Мы договорились, или у тебя остались возражения?
        - Да иди ты в жопу, урода кусок! Два вопроса! Два!
        - Умеешь же ты торговаться, Капризка…
        - У твоего вонючего мужа научилась!
        - Но вопросов будет именно три. Уж извини, здесь условия ставлю только я. И ты ведь понимаешь, что отвечать придётся честно?
        - Да пошёл ты!
        - Арбалет бросай, сколько раз повторять.
        - Да на, подавись! Засунь его себе, знаешь куда?!
        - То подавись, то засунь: тебя непросто понять. Нож тоже доставай. И бронежилет снимай, мне пригодится.
        - Может и трусы снять?!
        - А какой у тебя размер? - изобразил заинтересованность Грешник.
        - На твою тупейшую башку точно налезут! Да в мои стринги даже две такие безмозглые башки поместятся!
        Так, за непринуждённым общением, Капризка избавилась от оружия и ценной амуниции, после чего Грешник связал ей руки куском шнура, моток которого уцелел в разодранной разгрузке.
        Наступило время оговоренных вопросов.
        - Сколько людей у Лорда и Шерхана?
        - Это похоже на два вопроса, - осторожно заметила чуть успокоившаяся Капризка, опасливо косясь на лук.
        - А я похож на доброго человека, но запросто могу порезать тебя на мелкие куски, и буду при этом мило улыбаться. Мне повторить вопрос, или ты всё поняла?
        - Я не такая тупая, как ты. Не повторяй. У Лорда сто с небольшим. Точно не знаю, может даже сто двадцать уже набралось, никто их не считает, кроме Лорда. У Шерхана меньше раза в два, но это не факт. Шерхан конкретно мутный, и люди у него такие же мутные, я с ними редко пересекаюсь.
        - Хорошо. Зачем вы сюда полезли?
        - Сюда, в смысле к военной базе?
        Грешник понял, что ошибался по поводу назначения тех построек, вид на которые открывался с площадки. Никакой это, оказывается, не рудник.
        Но виду не подал, кивнул:
        - Да, зачем вы здесь разъездились?
        - Базу случайно нашли какие-то левые ребята. Искали удобный проход через горы, а нашли базу. Продали информацию Лорду. Проехались ему по ушам, мол, на базе танки есть и какие-то бронемашины. Но там одна ржавчина и половины деталей не хватает. Ребята говорят, что техника на консервации. Патронов вообще нет, снарядов тоже, пулемёты и затворы с пушек сняты. В общем, бесполезный хлам. Но там нашли пару бункеров закрытых. Двери металлические, крепкие, открыть сложно. Согнали туда всех, кто с инструментами работать могут. Только на ремонте моста небольшую бригаду оставили. Заодно тропу эту заметили, когда окрестности осматривали. Интересно некоторым стало, идёт она на другую строну гор, или нет. Им показалось, что идёт, но неудобная, даже на мотоцикле не проехать. А Лорд не хочет бросать машины. Поэтому идти по ней далеко не стали. Чуть на север и юг проверили. Наткнулись на обезьян. Там их много. Думали устроить на них охоту, начали собирать народ. И тут пошли новости, что на наших напали. Пришлось ехать. Я вообще здесь первый раз, я сказала всё, что знаю.
        Сверля Капризку недоверчивым взглядом, Грешник кивнул после долгой паузы:
        - Ладно, второй вопрос закрываем. Что ты знаешь о западе и востоке? Что там за люди? Есть в тех краях проходы на север, или нет?
        Капризка пожала плечами:
        - Про то, что далеко, ничего не скажу. Да это вряд ли это кто-то скажет, не знаю я таких людей. Говорят, хребет так и тянется, вдоль моря. И ещё говорят, что такое не везде. Шерхан самый хитрозадый, про него слухи ходят, что он как-то сумел созвониться с некоторыми, кого занесло далеко отсюда. Не спрашивай, как далеко, я не могу это знать. И ему эти ребята рассказали, что есть места попроще. Там почти ничего не мешает прямо на север идти, где захочешь. Но есть и другие места, с серьёзными преградами. Слышала, про залив говорили, с мостом длинным. И мост этот взорван и машинами забит. Ещё рассказывали про болота, где, если не утонешь, змеи закусают. Их там полно. И там, где проходы попроще, больше шансов нарваться на тигра или сумасшедшего слона. В общем, на кого-то серьёзного. Но такое тоже не везде работает. Вообще непонятно, почему такая разница. Получается, у нас тут почти тихо. Если бы тебя, козла, здесь не было, вообще прекрасно. Только на тигров иногда нарываемся, и в городах по ночам наших подлавливают душители.
        - Хорошо, сделаю вид, что тебе поверил, - кивнул Грешник и начал собирать контейнеры.
        - Эй, а что с Аароном и его людьми? - спросила Капризка. - Ты их завалил? Или просто мимо прошёл?
        - Заинтересуй меня чем-нибудь, и я отвечу, - сказал Грешник.
        - За тебя дают три тысячи уников. Лорд и Шерхан скинулись. Заинтересовала?
        - Цена растёт, - кивнул Грешник. - Но мне это неинтересно, я и так знал, что за дешёвку меня не держат.
        - Тогда сам скажи, что тебе интересно?
        - Даже не знаю… Может расскажешь, сколько людей те бункеры вскрывают? Как охрана устроена, как незаметно подобраться можно?
        - Конечно, расскажу, - криво усмехнулась девушка. - Так расскажу, что ты туда полезешь и тебя, урода, наконец, сольют. Правду я не скажу, ты сам прекрасно понимать должен. Так зачем спрашиваешь?
        - Да это я так… удочку закидывал. Мне интереснее другое, но боюсь, ты подумаешь, что я над тобой издеваюсь.
        - Да ты и так издеваешься… козлина. Говори уже давай, раз начал.
        - Что там? На другой стороне? Как это происходит?..
        Грешник высказался неопределённо, но Капризка его поняла.
        Как ни странно, ответила серьёзно, без ругани и негатива из-за неприятных воспоминаний, причиной которых он являлся.
        - Умирать мне не понравилось. Но знаешь, там нет ничего страшного. Стоит закрыть глаза, и ты снова в кубе. Ничего не болит, всё нормально, при тебе телефон и браслет. Снова дают стартовое оружие и нормальную одежду. Но предупреждают, что это только на первом ярусе работает. Дальше если сольёшься, начнёшь почти без ничего. Так что после яруса надо что-нибудь оставлять там храниться, иначе без оружия останешься. Ну так что там с Аароном?
        Грешник ответил неопределённо, не вдаваясь в детали:
        - Аарона больше нет. И его людей тоже.
        - Это ты их? - переспросила девушка.
        - Снова решила в вопросы поиграть? Скажем так: на этой тропе водятся не только обезьяны и крокодилы. Если сильно интересно, сама потом проверь. Только людей побольше прихвати.
        Недоверчиво уставившись на Грешника, девушка покачала головой:
        - От тебя такой совет может означать только одно: там, дальше, всю нашу толпу сольют, а ты с нас контейнеры соберёшь. Я права?
        Грешник загадочно улыбнулся:
        - Обойдёшься без ответа.
        Глава 16
        По ту сторону хребта
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ СЕВЕР КАНЬОНА ФАЙ БЭЙ И НИЗИНА ТАН КХАО
        Возле туши змея Грешника поджидал сюрприз в виде стаи необычных собак. Одинаковой рыжевато-красноватой окраски, с необычно-пушистыми тёмными хвостами, обликом чем-то смахивают на лисиц. Возможно, - какая-то разновидность теплолюбивых волков пожаловала отведать свежую падаль.
        Не успел взяться за лук, как звери дружно сорвались с места и умчались дальше по тропе.
        Острожные и не тупые. Понимают - этот человек не для их зубов, а вот если человеку пожевать захочется - запросто слопает.
        Задержавшись на полчаса, Грешник поспешно накромсал змеиной кожи, перерабатывая её при помощи контейнеров, притащенных от места побоища, где расстался с Капризкой. Чутьё подсказывало, что это - не самый рядовой ингредиент, и если дотащить такую добычу до торговца, можно выручить неплохие деньги.
        С этой же целью выломал несколько костей и все клыки. Выглядели они омерзительно, но только до переработки. После неё любому с первого взгляда станет понятно, - эти вещицы чего-то стоят.
        Добычи здесь оставалось, мягко говоря, немало. Но чтобы хотя бы половину обработать, уйдёт несколько часов. А ведь есть ещё крокодилы. Нет, времени на такое Грешнику не жалко, просто нет смысла задерживаться. Неизвестно, как отреагируют люди Лорда на пропажу группы Аарона и следующей. Да и Капризку путы вряд ли удержат надолго. Возможно, соберут отряд поприличнее и отправят по тропе. Снова устраивать баталию нет смысла, Рыська и прочие успели удалиться.
        Распределил добычу. Часть пришлось привязать к рюкзаку, всё в него не поместилось. Больше десятка трофейных телефонов рассовал по кармашкам полностью отремонтированной разгрузки. Учитывая их непрошибаемость - достойное дополнение к бронежилету.
        Вокруг пояса обернул ленту из змеиной шкуры. Ещё клок накрутил на древко гуаня. Решил проверить одно предположение. Не исключено, что запах столь опасного создания отпугнёт хищников, и они не станут докучать Грешнику по пути. Не хотелось терять время на лишние разборки.
        Ему свою группу догонять надо, а не драться.
        Нагруженный трофеями, направился дальше. Но почти сразу остановился, достал телефон, прочитал полученное сообщение.
        Рыська - Грешнику.
        Мы вышли в большую долину. Гор впереди нет, только холмы вдалеке. Их мало. Слева и справа горы есть, но невысокие, их тоже мало. Перед нами почти болото. И тут много больших змей. Я уговаривала остальных подождать тебя, но они не согласились. Пытаемся перейти через болото по тропе. Тропу хорошо видно, ты не заблудишься.
        Новость про долину обрадовала. Выходит, не зря потратили столько времени, прорываясь на север с такими приключениями. Это не тупик, это действительно проход через хребет. И, учитывая то, что у Грешника скорость повыше, чему у группы, он очень скоро окажется на другой стороне.
        Что такое «почти болото» - непонятно. Длина сообщений у некастовых участников ограничена, на подробности у Рыськи не хватило места. Непохоже на то, что дальше путь сильно упрощается. На это же намекает и упоминание о большом количестве здоровенных змей. Однако, группа решила двигаться самостоятельно, не дожидаясь свою главную ударную силу. И это несмотря на то, что Грешник, разобравшись с крокодилами и пообщавшись с Капризкой, тоже отправил сообщение. Доложил, что всё в порядке, и скоро их нагонит.
        Или люди психологически подавлены перспективой оставаться вблизи выхода тропы в долину, или не хотят ждать по какой-то другой причине.
        Непонятной.
        В общем, сообщение и порадовало, и напрягло.
        Надо догонять группу и разбираться на месте.
        Тропа, похоже, задумывалась, как место, которое должно сходу озадачивать и тех, кто со стороны водохранилища на неё приходит, и тех, кто добираются до речного ущелья через военную базу. Но количество трудностей неодинаково. Для первых подготовлен полный набор невзгод: сначала крокодилы; затем обезьяны и дебри, через которые чертовски трудно пробираться; и под конец - исполинский змей, мимо его логова надо проскользнуть на цыпочках.
        Для вторых всё ограничивается только змеем. Или, возможно, есть какие-то сложности на дороге, что тянется от побережья к военной базе. К сожалению, расспросить об этом Капризку Грешник не догадался.
        Впрочем - это неважно. Даже упорных в преследовании крокодилов можно не учитывать, потому что одного змея более чем достаточно, чтобы никому не захотелось воспользоваться пешим маршрутом. То, что Грешнику удалось прикончить чудовище - дикое везение.
        Плюс вмешательство некоего фактора, своевременно давшего полезнейшую подсказку.
        Фактора, о котором не хочется задумываться, потому что погрузишься в трясину безответных вопросов. Не следует засорять ими голову, когда информации нет и непонятно, где её брать.
        Повезло, что монстр не отреагировал на группу. Спутники прошли, не заподозрив, что побывали в шаге от неминуемой гибели. Появись он в тот момент, у них бы даже намёка на шанс не было.
        Или змей проспал, или, чтобы его заинтересовать, требовалось изрядно пошуметь. Именно это и случилось, когда Грешник начал разбираться с погоней.
        К северу от логова рептилии местность изменялась в лучшую сторону. Там и тропа удобная, с редкими и незначительными препятствиями, и нехорошие животные не водятся. Где-то на другом берегу реки иногда мелькали обезьяны, скачущие на ветвях больших деревьев, но во всех случаях это оказывались слабые макаки, ни разу не проявившие интерес к одинокому путнику.
        Грешник опасливо косился на часто встречающиеся пещеры, но обошлось, никто не показался.
        Похоже, он миновал трудный участок пути, и дальше полагается лёгкая прогулка.
        Тропа первое время тянулась по невысокому берегу, где нередко встречались удобные подходы к воде. Пользуясь этим, хорошенечко вымылся. Увы, тело - не одежда, поддерживать его чистоту при помощи ремонтных марок нельзя, а перепачкался он сегодня изрядно. Пить побоялся - в тропиках без кипячения никак, если не хочешь заработать богатую коллекцию болячек. И то, что в этом мире существуют чудо-лекарства, ничего не меняет.
        Чем меньше здешней химии употребляешь, тем адекватнее работает голова.
        Ну да ничего, своей в бутылке немного оставалось, плюс пополнил запасы из рюкзаков погибших бандитов.
        Затем тропа вновь пошла на подъём. Серьёзная растительность осталась внизу, и благодаря этому Грешник на верхней точке сумел разглядеть то, что ожидает его впереди. Горы действительно резко расходятся влево и вправо, речная долина между ними расширяется, борта её становятся пологими.
        И дальше расстилается почти ровная округлая низменность в окружении невысоких холмов. На ней даже без амулета просматриваются десятки, а то и сотни больших и малых озёр. Среди них петляет речушка, то и дело полностью скрываясь за зеленью. Русло непрерывно отследить не получается. Слишком оно неширокое, часто теряется среди пышной растительности.
        Вот и получен ответ на вопрос, что именно Рыська назвала «почти болотом».
        Вопреки опасениям, после спуска в долину тропа не ухудшилась. Идти даже легче стало, потому что не мешали камни, пережимы и резкие перепады высот, из-за которых при переходе через ущелье местами чуть ли не скалолазанием приходилось заниматься. И ни малейшего намёка на болотную грязищу. Под ногами сухая ровная земля, утоптанная настолько добротно, что не уступает асфальту.
        Километр за километром оставались позади, а жаловаться на дорогу так и не приходилось. Но надо отметить, что чем дальше, тем заметнее изменялись окрестности. Камни окончательно исчезли, даже одиночные не валялись и не проглядывали на неровностях ландшафта. Да и сами неровности почти перестали встречаться. Растительность, невысокая поначалу, теперь превратилась в густой и влажный лес, где многие деревья вздымались на рекордную высоту. Там и сям в зарослях проглядывала вода: заросшие травой лужи, мелкие озерца, похожие на аккуратные каналы узкие протоки. Иногда тропу пересекали крохотные ручьи, в них почти не просматривалось течение: путь то и дело преграждали грязевые размывы, которые приходилось обходить по травяным обочинам.
        И появились змеи.
        Первая гадина Грешника едва врасплох не застала. Убаюканный однообразием безопасного пути, он не сразу среагировал на подозрительный звук. Поднял взор и в последний миг успел отскочить. Рептилия, плюхнувшаяся с ветки, метила точно в него. Промахнулась на пару метров, сочно шлёпнувшись на утоптанную почву. Это её оглушило, а взмах гуаня и вовсе успокоил.
        И тут появился контейнер. Самый маленький по размеру, немногим больше пачки сигарет. Такие изредка выпадали из варанов и ещё реже из макак. Как правило, в них не встречалось ничего кроме символов развития, знаков уровня и монет испытания. То есть - самое минимальное вознаграждение.
        Вот только до этого добычу из змей Грешник видел лишь однажды. Но там была не простая змея, а змей-исполин, играючи уничтоживший группу отборных головорезов Лорда.
        Не сказать, что эта рептилия крупная. Видал и побольше. Но вот с оранжевым трофеем из них столкнулся впервые.
        Дальше двигался уже куда осторожнее, то и дело разрубая змей, атакующих с разных направлений и норовящих свалиться сверху. Увы, кожа гигантского собрата, накрученная на древко гуаня, нисколечко их не напрягала. Как и в первом случае, всегда выпадали контейнеры. Изредка даже повышенного размера. Начинка у них так себе, но водись здесь змей побольше, это место могло стать отличнейшей охотничьей делянкой.
        Правда, надо постоянно держать под рукой детоксикатор. Да и оружие на длинном древке не помешает.
        Вскоре Грешник начал удивляться тому, что группа, пройдя перед ним, не оставила за собой десятки змеиных тушек. Но объяснение нашлось, когда оглянувшись назад, успел заметить, что зверек с неимоверно огромным мохнатым хвостом, похожий на забавную помесь медвежонка с кошкой и енотом, тащит только что убитую гадину в заросли. Чуть дальше наткнулся на сцену пиршества: два варана объедали ещё одну рептилию.
        Теперь понятно, что утилизация здесь не затягивается.
        Воды становилось всё больше и больше. В одном месте пришлось обогнуть по берегу немаленькое озеро, в котором то и дело плескались немаленькие рыбины. В другом дорогу преградил широкий затопленный ров, через него удалось перебраться по стволу поваленного дерева. Тропа, прежде почти идеально-прямая, петляла всё сильнее и сильнее, огибая новые и новые преграды.
        Грязи под ногами прибавилось, а в ней прекрасно отпечатывались следы. Не только те, что оставили спутники Грешника, а и принадлежащие местным обитателям. И ладно бы мелочь, вроде варанов и каких-то непонятных зверьков. Тут, оказывается, водятся серьёзные кошки, в том числе тигры. Плюс какие-то крупные копытные и даже слоны, а также кто-то, с длинными и когтистыми пальцами, как у варана, но только габариты их на порядок серьёзнее.
        Грешник не удивился, когда наткнулся на следы крокодилов. Здесь ведь рай для привязанных к воде пресмыкающихся. Но начинать бояться рановато, - непохоже, что они стадами бродят, как у плотины, а поодиночке эти рептилии нестрашны.
        Напрягся, когда вышел к дохлому крокодилу, от которого врассыпную разбежались падальщики. Не за себя заволновался, а за группу, не ставшую дожидаться. Получается, им пришлось не только от змей отбиваться, но и от тварей посерьёзнее. Одну, вот, завалили. Но как дорого далась им эта победа? Вдруг обзавелись новыми ранеными. Рептилию не один десяток раз приложили копьями, то есть, сходу справиться не получилось.
        Увы, Грешник не настолько хороший следопыт, чтобы выяснить детали схватки. Понятно, что никто не погиб, и этим информация исчёрпывается.
        Рыська будто невысказанные мысли прочитала: завибрировал телефон, принимая сообщение.
        Рыська - Грешнику.
        На нас напал варан огромный. Все разбежались. Бактр его отвлёк на себя, Я пыталась утащить Заху, но она меня не послушала и пошла за Бактром. Снова появился варан. Я убежала в заросли бамбука. Он застрял, а я выбралась. Иду на холм, он к северо-западу от меня по карте. На нём плантация гевей. Буду ждать тебя там.
        Да уж, предсказуемо. Грешник не сомневался, что без нехороших вестей не обойдётся. Спутники вели себя чересчур опрометчиво, будто специально неприятности выискивали.
        Вот и нашли.
        Идти дальше по тропе перехотелось. И дело не в том, что где-то там гигантские вараны водятся. Если слабые, начинающие участники сумели убежать, Грешнику опасаться не стоит.
        Дело в том, что он беспокоился исключительно за Рыську. Она его спасла, и он пообещал, что поможет ей добраться до границы яруса.
        А обещания надо выполнять.
        Рыська нехваткой интеллекта не страдает, следовательно, считает, что указанных в последнем сообщении данных ему должно хватить, чтобы её нашли. Но где прикажете искать этот холм? Видимость нулевая, со всех сторон высоченные заросли, местами даже небо над макушкой разглядеть непросто.
        Раздумывая над этим, Грешник задрал голову и успел прямо в воздухе разрубить очередную «пикирующую» змею. Заодно вспомнил, что на берегу озера, которое пришлось обходить несколько минут назад, возвышалось одиночное дерево нестандартной высоты. Доминировало над прочей порослью и отличалось повышенной ветвистостью. То есть на него можно попробовать забраться без снаряжения.
        Возвращаться не хочется, но другие варианты не видит.
        На берегу озера пришлось прикончить несколько необычно агрессивных и крупных варанов. Похоже, чем ближе к центру низменности, тем чаще они попадаются и тем серьёзнее вырастают. Прямо-таки райские условия для начинающего охотника.
        Если, разумеется, не учитывать крокодилов, каких-то огромных ящериц и тигров.
        А то и гигантских змеев, или чего-то похуже.
        Задумка с деревом себя оправдала. Минуты четыре ушло на восхождение, в итоге Грешник смог заглянуть поверх почти сплошного зелёного покрова, заполонившего всю центральную область долины.
        Холм он заметил почти сразу. Вообще-то его холмом трудно назвать, всего лишь едва выдающаяся нашлёпка поверх сырой равнины. Но высаженные рядками деревья просматривались даже без амулета. Картина знакомая - именно так выглядят здешние плантации гевей, а Рыська об этих каучуконосах в сообщении упоминала.
        Достал телефон, засёк по нему направление, прикинул расстояние, нанёс на карту метку, по которой, приблизительно, следует искать Рыську.
        Теперь надо спуститься, ничего себе при этом не сломав, и не нарвавшись на змею, коих среди ветвей водится больше, чем на земле.
        А дальше предстоит выполнить задачу посложнее.
        Добраться до отмеченной точки через лабиринт озёр, болот и непроходимых зарослей, где запросто можно нарваться на тварей, в сравнении с которыми ядовитые двухметровые змеюки - милейшие создания.
        По прикидкам Грешника, требовалось преодолеть чуть менее трёх километров. Но местность труднопроходимая, поэтому прошло больше двух часов, прежде чем он, выбравшись из непроглядных зарослей, разглядел впереди ряды невысоких деревьев с ровными стволами. Саженцы молодые, невысокие, со светлой корой. И это плохо, потому что на старой плантации обзор получше. Где здесь искать Рыську - непонятно.
        Придётся осмотреть немаленькую площадь. Гектаров пятьдесят по самым скромным подсчётам.
        Но почти в самом начале повезло, наткнулся на хижину. Такие частенько замечал на плантациях гевей. В одной из них познакомился с троицей беглецов, которым сначала помог, а потом узнал от них полезную информацию.
        И даже получил награду за доброе дело.
        Если Рыська тоже сюда добралась, она может ждать в хижине или возле неё. Уж больно приметное место.
        Грешник не полез на рожон. Здешняя жизнь даже полного растяпу быстро учит осторожности.
        А он растяпой никогда не был.
        Начал обходить хижину по кругу, разглядывая её со всех сторон и стараясь двигаться как можно незаметнее. Это непросто проделывать среди чистой поросли деревцев с тонкими стволами, Грешнику приходилось стараться изо всех сил.
        И, похоже, у него получилось. Человек, которого он заметил после очередного перехода, никак на его появление не отреагировал.
        Это не Рыська.
        Да это даже не женщина.
        Рослый и широкоплечий мужчина сидел перед входом в хижину, скрестив перед собой ноги. И на земле перед ним лежал арбалет.
        Знакомый арбалет.
        Такой был у Рыськи.
        Грешник прислонил гуань к дереву, и потянулся за луком.
        Глава 17
        Интересные охотники
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ НИЗИНА ТАН КХАО
        Незнакомец поднял руки, до этого расслабленно удерживаемые на бёдрах, развёл их в стороны, спокойно и громко заговорил:
        - Прежде чем выстрелить, имей ввиду, что с твоей подругой всё хорошо. Её никто пальцем не тронул. Она просто у нас в гостях.
        Грешник легковерием не страдал, однако, вытащив стрелу, выпускать её не стал. Замер, ожидая дальнейших шагов незнакомца.
        А тот долго ждать себя не заставил.
        - Меня зовут Крысолов. Не знаю, слышал ты обо мне или нет, а вот я о тебе слышал разное. Ты Грешник, и ты убиваешь кастовых. И убиваешь не всех подряд. Один рудокоп хорошо о тебе отзывался. Его ты не тронул. И его девушку тоже. А я не тронул твою девушку. Извини, арбалет у неё пришлось забрать. Она недоверчивая и больно шустрая, хотела наделать глупостей. Когда мы на неё наткнулись, повела себя не очень вежливо. Чуть не ранила одного из моих людей. Ему повезло, отделался царапиной. И ещё она пыталась отправить тебе сообщение. Мы не знали, что вы знакомы, но когда, наконец, её догнали, увидели в шапке сообщения твоё прозвище. Не представляю, как этот долбанный мир подбирает нам прозвища, но пока что двух одинаковых мне не встретилось. Ты тот самый Грешник, и у нас к тебе никаких претензий. Но я бы хотел с тобой поговорить. Обсудить дело, которое, возможно, тебя заинтересует. Если ты не хочешь со мной общаться, просто промолчи. Через пару минут мои люди приведут твою девушку, я отдам ей арбалет и отпущу. Только будь добр, попроси её не стрелять в меня. Ещё раз повторяю: мы её и пальцем не трогали.
        Грешник в последнем утверждении сомневался. Зная Рыську и помня, что она успела одного из людей Крысолова поцарапать, трудно представить, что она отдала оружие добровольно, а затем любезно позволила заглянуть в телефон, и никто к ней при этом не прикоснулся.
        Ну да ладно - это придирки.
        Осторожность подсказывала молчать и продолжать оглядываться. Надо понять, как Крысолов его засёк. У него ведь даже глаза прикрыты. Сидит, как йог медитирующий, и до самого последнего момента передвижения заметить Грешника никак не мог, потому что его хижина прикрывала.
        Где-то рядом скрывается кто-то глазастый. Он увидел всё и как-то предупредил вожака.
        Интересные здесь ребята. И предложение Крысолова тоже интересное.
        Его поведение не назовёшь банальным.
        Вожак банды, о которой даже много чего знающий Бес отзывался неопределённо. Выделял её из мелких групп, но чем именно она выделяется - нормально не пояснил. Возможно, эти головорезы уровнями повыше, чем те, которыми укомплектована шайка Лорда, или хотя бы переросли некую усреднённую массу кастовых участников.
        Однако принимать на веру голословные утверждения - чревато. И раз уж Грешника засекли, нет смысла отмалчиваться.
        - Приведи девушку, и тогда я подумаю, стоит с тобой разговаривать, или нет.
        - Хорошо, - без заминки согласился Крысолов и тем же голосом, не пытаясь кричать, произнёс: - Вы слышали, что надо делать.
        Минуты полторы прошли в тишине. Бандит так и сидел, не опуская руки, а Грешник так и оглядывался, всё больше и больше напрягаясь.
        Ведь как ни старался, но так никого и не заметил.
        К югу от хижины засёк, наконец, движение. Приближались двое: молодой мужчина и Рыська. На девушке не видно ран, но одежда грязная и вид своеобразный, выдающий состояние крайнего нервного возбуждения.
        На ходу сопровождающий что-то говорил, и, очевидно, в какой-то момент до девушки дошло, куда именно её ведут.
        Широко раскрыв глаза, она заорала:
        - Их девять человек!!! Беги!!!
        Сопровождающий на это даже не дёрнулся, лишь головой сокрушённо покачал. А Крысолов и вовсе никак не отреагировал.
        Лишь когда парочка приблизилась, раскрыл глаза, чуть опустил правую руку, указал точно на позицию Грешника, тщетно пытавшегося слиться с тонким стволом гевеи:
        - Уважаемая, поднимите свой арбалет и шагайте вон туда. Ваш друг ждёт вас.
        Сопровождающий протянул Рыське рюкзак. Подхватив его в одну руку, арбалет в другую, она резво помчалась в сторону Грешника. Разогналась так бодро, что проскочила мимо него, и только потом это осознала. Резко притормозила и закричала:
        - Бежим!!!
        - Куда? - спокойно поинтересовался Грешник.
        Простой вопрос Рыську слегка обескуражил. На миг впав в ступор, она неуверенно ответила:
        - Ну… туда… Наверное…
        - С тобой всё в порядке? - также спокойно спросил Грешник.
        - Ну… да… вроде…
        - Тебя не ранили? Не трогали?
        - Нет, со мной всё нормально.
        - Ничего не забрали?
        - Нет. Вот, все вещи в рюкзаке. Вроде бы. И телефон оставили. И даже не скачали из него карту мою. Странные они какие-то. Только шутили. Тупые у них шуточки. Ну чего стоишь? Надо что-то делать.
        - Спокойно, Рыся. Раз уж они такие вежливые, почему бы не пообщаться.
        - Их ведь девять человек. И все какие-то серьёзные.
        - Я понял, - кивнул Грешник, после чего громко, почти крича, обратился к Крысолову:
        - Чего тебе от меня надо?
        - Обсудить одно дело, я ведь говорил.
        - А если я не хочу ничего обсуждать?
        - Мы тут все свободные люди. Не хочешь, не обсуждай. Тебя никто не заставляет. Можешь развернуться и уйти. К северу от тебя нет моих людей.
        - Ладно, что у тебя за дело?
        - Я бы не хотел кричать о нём на всю округу. Как ты уже знаешь, у меня только девять человек, а этого недостаточно, чтобы общаться в небезопасных местах таким громким голосом. То, что я хочу обсудить, предназначено не для всех ушей.
        - А мне ты, значит, доверяешь? - скептически уточнил Грешник.
        - Вообще-то нет, - честно ответил Крысолов. - Можешь считать это встречным шагом. Я не набиваюсь к тебе в друзья, но в качестве врага ты мне точно не нужен. Здесь полно дичи, нет смысла добывать контейнеры из людей. У нас нет причин, чтобы убивать друг друга. А раз так, у нас могут найтись общие интересы.
        - Ты ведь знаешь, я не люблю кастовых.
        - Интуиция мне подсказывает, что мы тебе понравимся.
        - Это почему же?
        - Мы непохожи на других. Если ты сравниваешь нас с людьми Лорда, не надо это делать. Мы не такие.
        - У тебя здесь девять человек, так? А где остальные? Насколько я знаю, у тебя должно быть десятка два.
        - Двадцать три, не считая меня, - поправил Крысолов. - Остальные почти все на юге, за хребтом, и ещё двое на подходе, возвращаются с дальней разведки. Мы здесь, тоже, как бы, на разведке. Сначала просто проход на север искали, теперь осваиваемся потихоньку. Те, кто остались на юге, послабее нас. Не отвлекаются на исследования, охотятся, набирают силу. Как видишь, я с тобою полностью откровенен. И я без оружия. Ты можешь держать меня на прицеле, если тебе так спокойнее. Мы не охотимся на людей. Нам неинтересна твоя кровь, нам от тебя нужно кое-что другое.
        - Печень и почки? - без намёка на шутку уточнил Грешник.
        Крысолов покачал головой:
        - Сотрудничество. Честное сотрудничество. Выгодное для тебя и для нас.
        Крысолов ткнул пальцем в грубое подобие карты, набросанной на большом листе плотной бумаги:
        - Вот тут ваша группа нарвалась на комодского дракона. Так пишут про них в сообщениях. На самом деле, это или какая-то разновидность, или просто другая тварь. Я не великий спец по живности Индонезии, но сомневаюсь, что вараны там вырастают до трёх с половиной, а то и до четырёх с лишним метров. Твоим товарищам повезло, они нарвались на одиночку и удачно разбежались. Эти твари умеют преследовать, но ума у них маловато, оторваться несложно. У твоей девушки хороший арбалет, да и бронежилет тоже ничего. И сама что-то умеет. Она уходила от варана правильно. Вот мы и заинтересовались, откуда такая резкая взялась. Если хочешь спросить, что с остальными твоими людьми, я не скажу. Они ушли на северо-восток, а за теми местами мои люди не наблюдают. Мы там были, опасностей в той стороне немного. Змеи, мелкие вараны, редко крокодилы и кабаны. Много бинтуронгов, но они небольшие и к людям не пристают. Нам, охотникам, такое неинтересно, поэтому за теми краями и не присматриваем. Да и когда узнали, что сюда направляется Грешник, я сразу собрал всех здесь, на плантации. Надеялся, что ты согласишься поговорить, а
это кое-какая перспектива. Ну и сам понимаешь, если бы ты повёл себя неправильно… Ты для меня пока никто, а своих людей я должен защищать. Толпой любого задавить можно, ты не бессмертный. Это не угроза, это я поясняю.
        - Я понимаю, - кивнул Грешник. - Но не могу понять, о чём ты хотел поговорить.
        - Ладно, давай ближе к теме. Чем ближе к центру болот, тем больше интересной живности. Появляются комодские вараны, мелких варанов тоже много, кабаны стаями носятся, даже слоны и тигры забредают. Мы пытались разведать центр и заметили там необычную тварь. Очень необычную. Это варан, но варан нереально огромный. В сравнении с ним обычные драконы всё равно, что крысята перед матёрым котом. Представляешь размерчики?
        - Кино с динозаврами я смотрел, примерно представляю, - ответил Грешник.
        - Мы видели оповещение сегодняшнее. Ты завалил какую-то редкую тварь. Не спрашиваю, что там за награда. Понимаю, что хорошая. И я почти уверен, что твоя тварь была попроще. Её ты сумел завалить в одиночку, а здесь, по-моему, без шансов. У нас есть мысль насчёт яда, и есть паренёк с умением отравителя, но чуйка мне подсказывает, что так просто сработать не получится. Как ты понимаешь, мы не прочь завалить эту тварь. А потом устроить в долине знатную охоту. Очистить весь центр от крупных варанов и кабанов. Их там столько, что можно поднять прорву уровней. Очень богатое место, на каждом шагу хорошая дичь, дня три на зачистку уйдёт, если не больше. Когда живности станет мало, пойдём дальше на север. Но пока большая тварь жива, лезть туда опасно. Она не сидит на месте, и маячка на ней нет, чтобы следить издали. Мы не хотим терять людей. Надо как-то с ней разобраться. Поможешь?
        Грешник, вспоминая сегодняшнего змея, покачал головой:
        - Если эта тварь похуже моей, даже не думайте. Она убила девятерых меньше чем за минуту. Я с ней справился чудом. Повезло.
        - Я не уверен, что местная похуже, - сказал Крысолов. - Если не секрет, что это было?
        - Змея.
        - Что за змея? - уточнил Крысолов.
        Грешник пожал плечами:
        - Я не очень в них разбираюсь. По рисунку на шкуре, что-то вроде сетчатого питона. Но разве это важно?
        - Ты прав, мне интересно не название, - ответил Крысолов. - Какая она?
        - Метров пятнадцать, если не двадцать, - неуверенно произнёс Грешник. - Я не измерял. Тех девятерых она снесла в секунды, они даже поцарапать её не успели. Меня спасло то, что сразу не заметила. Ну а потом подвернулся шанс. Дико повезло, и повторить такое вряд ли получится. Так что, даже со мной шансы у вас не очень.
        - Кем были те люди? Кого убила змея? - уточнил Крысолов.
        - Шестёрки Лорда.
        Собеседник пренебрежительно усмехнулся:
        - Наслышан, что у тебя с ним особая любовь. Он к себе разную падаль собрал, количеством пытается всех задавить. Раздувает пузырь, набирая кого попало. А такой пузырь, это плохо, он когда-нибудь лопнет. Трудно такую толпу ублюдков в крепком кулаке держать. Мои люди совсем другие, кто зря ко мне не попадают. Строжайший отбор. Они не работают на меня, я просто первый среди них. Мы помогаем друг другу. Если я прав, и тварь такого ранга никто ещё не убивал, все участники получат приличное достижение. А достижения нам пригодятся. Да ты лучше меня это понимаешь.
        - А ещё на такой охоте можно погибнуть, - стоял на своём Грешник.
        - Ну, как я и говорил, тебя никто не держит. Но ты крут, с тобой шансы повыше. И я так понял, что эта девочка для тебя не пустое место. Не так ли? Ты хорошо подумай, ведь достижение и она может получить.
        - Она последняя, когда я бы хотел видеть на такой охоте, - напрягся Грешник.
        - Так я и не говорю, что ей надо рисковать. Пускай издали парочку болтов выпустит. Думаю, этого может хватить. У меня есть боец с навыком, позволяющим использовать яд на оружии. Мы набрали змеиного, смажем им его копьё. Оно хорошее и с усилением на физическую атаку, должно пройти через шкуру. Ещё у нас есть петарды, а все твари боятся громких звуков. И огня они тоже боятся. Мы загоним варана в ловушку и там его уделаем.
        - Что за ловушка? - уточнил Грешник.
        - Хорошая ловушка. Испытанная. Мы так уже пару раз делали с крупными тиграми. Больших варанов здешних берём без хитростей, силёнок хватает. Если нас трое-четверо, им ловить нечего. А этот отличается только размером.
        - Тогда зачем я вам нужен?
        - Понимаешь, ты один из сильнейших участников. Вершина топа. А на таких тварей, как этот варан, мы никогда не охотились. Мы простые люди, нам страшновато, дополнительный козырь не помешает. Если сразу не хочется сказать «нет», не говори. Подумай. Время у тебя есть. Завтра утром должны подойти ещё два моих парня. С ними, со мной, с тобой и с твоей девушкой наберётся неплохая охотничья бригада. Плюс прямо сейчас я пошлю народ доделать ловушку. Охотиться на большого варана начнём ближе к полудню, или чуть раньше. Так что времени подумать у тебя много. Не спеши. Отдыхай, отлёживайся, отъедайся. У нас на ужин будет жаркое из кабана и рыбный суп со здешними специями. Ты такое никогда не ел. Не пожалеешь. Если что-нибудь понадобится, или вдруг надумаешь согласиться раньше времени, любому скажи. Меня сразу позовут.
        - А зачем у них вокруг лагеря верёвки по земле разложены? - спросила Рыська.
        - От змей и ядовитых насекомых, - ответил Грешник.
        - Разве змеи через верёвку не переползут? - удивилась девушка.
        - Подозреваю, что переползут запросто, - усмехнулся Грешник. - Но есть поверье, что это помогает.
        - Глупости, - неуверенно заявила Рыська.
        - Я тоже так думаю. Но ещё я видел, что они эти верёвки чем-то поливают. Может даже обычной соляркой. Нормальные твари такой запах не любят, наверное, и в этом мире такое работает.
        - Жаль, что против москитов не помогает, - поморщилась Рыська. - Может надо в костры что-нибудь зелёное бросать, чтобы дымило больше? Сейчас стемнеет, и нас до костей обглодают.
        Грешник покачал головой:
        - Рыся, ты ведь слышала, как эти люди разговаривают. Видела, как они себя ведут. Это настоящие охотники, или вернее, люди, играющие в охотников. Они не хотят пропитаться дымом. Запах ведь и добычу может испугать, а не только гадов ядовитых. Или унюхает тебя кто-то опасный издали. Крысолов выделил нам марлевые пологи, под ними нормально выспимся.
        - Запасливый, - заметила девушка.
        - Угу, - согласился Грешник. - Он вообще продуманный. Сразу видно, что человек дружит с лесом.
        - Ты ему доверяешь?
        Чуть помедлив, Грешник тихо ответил:
        - Он мне понравился, но скорее нет, чем да. Доверчивым здесь быть нельзя.
        - Но я по глазам вижу, что ты хочешь согласиться поохотиться.
        Снова помедлив, Грешник кивнул:
        - Ты угадала, хочу. Нет, я не собираюсь застрять здесь надолго, мне просто хочется по-быстрому заработать. Кое в чём Крысолов чертовски прав.
        - В чём?
        - Понимаешь, за того змея мне отвалили неплохо. Очень неплохо. За всех крокодилов, считая тех, которых без вас добыл, дали гораздо меньше. Не говорю уже про то, что некоторые вещи до этого в руках никогда не держал. Да ты сама видишь мой лук. Он хорош. Чертовски хорош. Так что, такими предложениями не разбрасываются.
        - А если у них с ловушкой ничего не получится?
        Грешник пожал плечами:
        - Значит, разберёмся без ловушки. Или убежим. Или… Если что, воскрешение у меня есть, а вот тебе поблизости держаться нельзя. Выстрели в варана раз или два и в темпе сваливай подальше, а там жди, когда всё закончится. Это, конечно, если ты согласишься.
        - Извини, конечно, но если я скажу, что это опасно, что нам это не нужно, мы просто уйдём? - уточнила Рыська.
        - Конечно. Раз уж мы вместе, то и решать должны вместе. Только не сейчас уйдём, а утром. Ночью по лесу бродить нельзя, глаза на ветках оставим, да и змей полно.
        Девушка чуть помолчала и ровным голосом сказала:
        - Я вижу, что ты настроен поохотиться. И понятно, что ты в этом лучше понимаешь. Поддержу тебя. Но только не вздумай там умереть. Не вздумай! Понял?
        - Угу, придётся выжить, - самым серьёзным тоном ответил Грешник.
        - И ещё кое-что, - продолжила Рыська. - Я подозреваю, что у тебя добыча всякая накопилась. Используй её сейчас на себя. Всю до последней крошки. Ведь на тебя этот Крысолов сильно надеется. Как-то подозрительно сильно. Это ведь не просто так. Мне кажется, что он на самом деле сильно этого варана боится. Но не подаёт вида. Если ему страшно, мне тем более страшно. За тебя страшно. В общем, я спать, а ты займись собой. Пожалуйста. Как раз отоспишься после укола и к утру станешь сильнее, чем сейчас.
        Проводив девушку взглядом, Грешник придвинулся к костру. В отличие от Крысолова и его людей, он не такой уж фанатичный охотник. Раз москиты не подлетают к огню, надо этим пользоваться. Плевать на вонючий дым.
        А ведь Рыська права, Крысолов нервничает и готов на многое согласиться, лишь бы усилить свой отряд перед опасным делом. На паникёра он не похож, следовательно, у него есть основания предполагать нехорошее. Значит, завтра может сложиться столь непростая ситуация, что придётся выжать из себя всё возможное.
        Если не больше.
        По поводу добычи девушка тоже права. После сегодняшних приключений её скопилось изрядно. В том числе знаков уровня и универсальных символов развития. Но не сказать, что их осталось много. Часть потратил ещё там, в ущелье, чтобы подтянуть показатели под требования лука. Большую часть трофеев из сиамангов по традиции утащила Краска с остальными участниками группы. Где этих вороватых паникёров теперь искать - непонятно.
        Да и надо ли?
        То же самое случилось с добычей из крокодилов, которую взяли возле дамбы. Подобрали там, увы, немного, большую часть контейнеров так и носят волны по озеру. С группы, перебитой на площадке возле военной базы, почти все трофеи тоже достались ушедшим.
        А вот всё остальное заполучил Грешник. Из гигантского змея - само собой. Из одиннадцати людей Лорда. К сожалению, там лишь контейнеры, выбитые из убитой своими руками парочки, оказались богатыми. Те, кого прикончил питон, хорошей добычей не порадовали. Также немного досталось от группы Капризки. А вот из крокодилов, которые та группа успела прикончить, трофеи неплохие. И, естественно, из тех злопамятных рептилий, с которыми сам разделался. Плюс здесь, в низине, мелочёвки немало перебил: змей да варанов. К сожалению, выпадало из них немного, зато количество немалое, потихоньку прилично набралось.
        Итого на данный момент на руках имеются пять тысяч двести двадцать семь знаков развития. Это напомнило первый подарок от Фортуны, когда Грешнику досталась груда сокровищ после того, как выжил в осаждённом обезьянами доме, плюс в итоге расправился с ворвавшимся тигром.
        Тогда цифра выглядела колоссальной. Но на тот момент ещё не было набора навыков, которые требовалось поднимать за приличную цену, да и прочие цифры находились на нулях, или невысоко от них ушли. То есть затраты на прогресс выходили минимальные.
        С той поры многое изменилось. Сейчас рост обходится куда дороже, и пять тысяч символов не кажутся великим богатством.
        Надо не ошибиться с выбором. Ну и не забыть про остальные трофеи. Например, можно попробовать улучшить оружие и снаряжение. У Грешника скопились низовые усилители уровня, расширители, способные добавлять слоты под новые свойства, активаторы, добавляющие эти самые свойства.
        Есть чем заняться.
        Особенно если перед этим пообщаться с Крысоловом и его людьми. Глядишь, получится обменять не самые нужные трофеи на усилители уровней предметов, которых вечно не хватает.
        Вот зачем Грешнику столько низкоуровневых лечебных пилюль?
        Они так и напрашиваются стать объектами торга.
        Покосился на две книги навыков, полученные в призах за достижения. Первая - пистолеты раритетного класса. Увы, досталось не что-то вроде отражения, которым вознаградили за невероятную победу над первым тигром. Такого оружия в арсенале у Грешника нет, обзаводиться мелкашкой тоже не хочется, так что, учить нет смысла.
        Возможно, что-нибудь придумает, а нет, так продаст, если найдёт богатого покупателя.
        Товар не из дешёвых.
        Вторая книга выглядела поинтереснее.
        Необычная.
        Предмет испытания.
        Именная книга навыка «Эпическое исследование» (эпический навык). Бонусный предмет. Применим эксклюзивно для участника Грешник. В случае если участнику Грешнику навык не понадобится, он может разобрать эту книгу на 5000 страниц книги навыков. В случае, если навык всё же будет усвоен, он немедленно получит первый ранг без затрат универсальных символов развития.
        Средний предмет.
        Краткое описание.
        Обучает навыку эпическое исследование. Активный навык. Позволяет вам выяснять полезную информацию о местности и разнообразных объектах. Например, вы можете использовать его против хорошо защищённого противника, что поможет вам выявить его слабые места и выбрать те из них, поразить которые возможно с вашими навыками и вооружением.
        Для активации навыка требуется контакт с объектом исследования и несомненное желание провести исследование. При активации будет затрачено 50 единиц энергии духа (для нулевого ранга). Время между применениями эпического исследования: 100 секунд. Время срабатывания: мгновенно. Информация об объекте зрением и прочими органами чувств удерживается 100 секунд. При повышении ранга навыка повышается информативность, снижаются расходы энергии духа, и увеличивается время удержания.
        Для обучения навыку прочитайте текст книги вслух (можно шёпотом). При этом навык запишется в ваш сборник навыков, и при необходимости вы сможете его активировать. Внимание! После прочтения книга разрушится, останутся лишь обугленные клочки бумаги и прах.
        Внимание! Этот навык вы не сможете переписать в новую книгу навыка, чтобы передать другому участнику испытания!
        Эпический навык - это звучит серьёзно. Круче него только легендарный и за ним идеальный - вершина прогресса. Плюс первый ранг такого умения - тоже звучит неплохо, ведь если самому выучить его с нуля, придется потратить чертовски много - десять тысяч символов развития.
        А тут бесплатно достанется.
        Ценно.
        Правда, как потом дальше учить столь прожорливое приобретение - непонятно. Ведь за второй ранг придётся отдать уже двадцать тысяч, а за третий - целых тридцать.
        Раритетное отражение, ранее казавшееся пределом дороговизны, теперь выглядело банальной дешёвкой.
        Но если забыть про развитие, даже первый ранг эпического навыка - это очень прилично. На порядки выше базового, поднятого до десятки.
        Полный спектр возможностей навыка непонятен, но пример с выявлением уязвимостей противника Грешника заинтересовал. Ведь будь у него такая возможность, он бы мог сегодня без подсказок определить, куда следует вгонять остриё гуаня, чтобы прикончить змея-исполина.
        Правда, для этого надо как-то к этому змею прикоснуться.
        Ну да ладно - это уже детали.
        За одну эту возможность навык напрашивается на изучение. То, что он работает на энергии духа - не беда. Теперь, на десятом уровне, у Грешника доступно пятьдесят единиц.
        Не придётся учить параметр Дух только ради того, чтобы исследование стало доступно. То есть ситуация с раритетным отражением не повторится.
        Плюс впервые проявил себя вопрос с магией. Ведь, судя по описанию, она работает именно на энергии духа. Жаль, конечно, что досталось не метание огненных шаров и карающих молний, но глядишь, и от такого приобретения толк будет.
        Ладно, это всё прекрасно, но пора бы подумать о продаже лишнего и покупки нужного.
        Спустя полчаса после нескольких обменно-торговых операций Грешник немало приумножил свои запасы малых усилителей уровня предмета. Увы, лук с их помощью не поднять, потому что он уже достиг десятки, и малые усилители с ним не работали. Требовались средние, причём на один уровень подавай их тоже десять штук. Да, их можно собирать из малых, но в таком случае потребуется пятикратное количество.
        Цена неподъёмная, так что нечего и думать.
        Пока что.
        Поэтому занялся своим основным оружием ближнего боя. Поднял уровень гуаня с третьего до седьмого, что должно положительно сказаться на поражающем действии. В том числе, если придётся прошибать кости черепа или толстую шкуру.
        Затратив три расширителя, слил несколько ремонтных марок, починив последствия неудач. Зато добавил в гуань ещё один слот.
        Плюс со свойствами удачно получилось. Люди Крысолова активаторы не продавали, сами мечтали купить, но тех, которые скопились у Грешника, хватило на несколько попыток, после чего гуань обзавёлся парочкой полезных единичек.
        Поднёс телефон к улучшенному оружию, уставился на экран, оценивая результат.
        Предмет испытания.
        Серый.
        Оружие. Тип: физическое. Класс: холодное. Дальность: ближний бой. Вид: глефа.
        Большой предмет.
        Уровень: 7.
        Ранг: обычный предмет (может вместить до 3 свойств, плюс 1 дополнительно, слот открыт при помощи расширителей).
        Артефактные свойства: нет.
        Активированные свойства: +1 физическая атака, +1 физическая атака (доступны ещё 2 слота).
        Привязка: нет.
        Прочность: 246/246.
        Атака: слабая.
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания.
        Работу «над собой» оставил напоследок. Заодно и хорошенько обдумал, что и как следует поднимать. Хотелось, конечно, всё и сразу до потолка задрать, но, увы, тут и десяти тысяч символов недостаточно, что уж говорить о пяти.
        К силе единичку - это поможет наносить более сокрушительные удары, что в схватке с крупной тварью способно подарить победу с одной атаки. Прекрасно помнится пробитый череп гигантского змея. Нехорошо тогда получилось, на грани от провала сработал. Хоть остриё гуаня тогда прошло через кость, но погрузилось неглубоко, едва достав до мозга. Повезло, что этого хватило, и также надо учитывать, что результат стал возможен благодаря затяжному прыжку Грешника. То есть поработали набранная скорость и навалившаяся масса разогнавшегося тела, направляющего лезвие в цель.
        Гравитация не в каждом случае может выручать, так что, надо собственную силу подтягивать.
        Ловкость - тоже важно, но дороговато. Отрывая от души, добавил к ней пару единичек. Глядишь, поможет увернуться от зубастой пасти, или метко поразить в уязвимое место.
        Выносливость - пока что подешевле обходится, потому что отстаёт. К ней одну единичку. Хоть Грешник сейчас и не видел в этом параметре острой нужды, но надеялся, что описание не врёт, и это снизит ущерб, если охота начнёт преподносить нехорошие сюрпризы.
        Восприятие и дух не тронул. От первого смысл только в энергии воина, коей у Грешника на десятом уровне прибавилось в разы, от второго смысла вообще нет, потому что ни о какой магии до сих пор ни разу не слышал. Навык исследования пусть и относится к ней, но выглядит скорее, как работа продвинутого сканера, а не заклинание. Волшебства в нём не видно.
        Дальше вбросил по единичке в физическую защиту и атаку. Магические не трогал по тем же причинам, по которым проигнорировал дух.
        Тысячу пятьсот вложил в глефы, подняв навык с третьего ранга до шестого. Очень надеялся, что столь заметная прибавка положительно скажется при работе с этим непростым оружием.
        Очень хотелось и стрельбой из лука заняться. Но поднять на четвёртый ранг - это восемьсот символов. Чересчур солидные траты, такие Грешник сейчас позволить себе не может, потому как, мягко говоря, не уверен, что это оружие в намеченной охоте сыграет ключевую роль. Опыт и чутьё подсказывали, что исполина, которого так уважает Крысолов, вряд ли получится озадачить стрелами.
        В таком деле решают ловушки. Плюс копья, к коим можно причислить и гуань дао.
        Шестьсот знаков влил в навык обращения с ножами, подняв его с нуля до двойки. Весьма спорный выбор. Это ведь не основное оружие, и на предстоящей охоте вряд ли пригодится. Но приходится к разным ситуациям готовиться. Если дошло до ножа, дело, скорее всего, попахивает скверно. А в серьёзной ситуации любая задействованная единичка бесценна.
        После того, как браслет завибрировал, кольнув запястье в последний раз, Грешник вытер со лба проступивший пот, помассировал сквозь веки неприятно потяжелевшие глазные яблоки, вывел на экран ключевую информацию в максимально упрощённом виде и полюбовался результатами.
        Уровень - 10
        Энергия тела - 150 (+2)
        Энергия духа - 50
        ПАРАМЕТРЫ
        Сила - 4
        Ловкость - 7
        Выносливость - 3
        Восприятие - 5
        Дух - 0
        СОСТОЯНИЯ
        Физическая защита - 4
        Магическая защита - 0
        Физическая атака - 5
        Магическая атака - 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ
        ВСТРОЕННЫЕ
        Рукопашный бой - 7
        Картография - 0
        БАЗОВЫЕ
        Копьё - 0
        Травничество - 0
        Дубины - 7
        ПРОСТЫЕ
        Глефа - 6
        УЛУЧШЕННЫЕ
        Нож - 2
        Лук - 3
        РАРИТЕТНЫЕ
        Раритетное отражение - 0
        ЭПИЧЕСКИЕ
        Эпическое исследование - 1
        ЛЕГЕНДАРНЫЕ
        Нет
        ИДЕАЛЬНЫЕ
        Нет
        КАСТА
        Нет
        КАРМА
        84225
        РЕЙТИНГ
        9611
        Цифры смотрелись прилично. Грешник уже свыкся с тем, что по мере их роста ощущает в себе изменения в лучшую сторону. Не сказать, что такие уж заметные, но прибавка, несомненно, есть. Особенно это чувствуется по ловкости. Плюс такие вещи как физическая атака никак не ощущаются, но, глядишь, завтра на охоте ощутит разницу. Да, по описанию она незначительна, почти нулевая, но описание - не более чем условный пример.
        К тому же все эти величины как-то завязаны друг на друга и на физическую форму участника. Там, где лишняя единичка одному позволит колоть ножом на миллиметр глубже, другому может дать все пять сантиметров.
        К сожалению, все цифры по-прежнему отстают от самой главной. Даже у рекордной ловкости не хватает три пункта, чтобы догнать уровень. На это потребуется две тысячи семьсот символов.
        Да, никто не запрещает их накопить. Даже без учёта добычи из гигантского питона Грешник сегодня мог запросто столько набрать. Но ведь это ничего не решит, нельзя развиваться так криво, надо как-то и прочие цифры поднимать.
        Проблема нехватки символов развития так и оставалась нерешённой. Похоже, кукловоды подталкивают участников выбирать что-то наиболее для них важное, а всё остальное повышать по остаточному принципу. Так сказать, специализироваться. Вот только Грешника это не устраивало, он хотел всё.
        И побольше.
        Но непонятно, что будет, если он отстанет от тех, кто выберут несколько показателей. Задерут их до солидных значений, пока он так и будет копошиться внизу, развивая всё равномерно. Не получится ли, что с такой тактикой станет существенно уступать узкоспециализированным?
        Да ещё подсказка непонятная, призывающая не торопиться развивать дорогие показатели.
        Придётся думать.
        И ещё надо сбагрить куда-то лишние знаки уровня. Судя по тому, что люди Крысолова этим товаром не соблазнились, проблема с нехваткой символов их тоже напрягает.
        А ведь этим охотникам развиваться проще. Ведь у них вряд ли столько дорогих навыков наберётся.
        Глава 18
        Царь болота
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ НИЗИНА ТАН КХАО
        Варан был хорош. Метра три с половиной, если не больше, и хотя смотрелся не так страшно, как крокодил такого же размера, Грешник понимал, что эти твари в схватке не менее опасные.
        А может даже более. Ведь даже если еле-еле цапнет, как минимум, придётся потратить детоксикатор. А они, увы, выпадают нечасто, и можно угодить в ситуацию, когда под рукой ни одного не окажется, а браслет при этом разряжен.
        Грешник в похожую однажды попадал, и ему это не понравилось.
        Но он не боялся. И даже за лук не брался, хотя знал, что бронебойная стрела легко прошибает черепа этих тварей. Но это не его охота, а Крысолов, как и всякий руководитель, в первую очередь думал о своих людях. Поэтому больших варанов валили только они, а Грешник отстреливал редких обезьянок на деревьях, да отмахивался от вездесущих змей. Баллы и карма доставались убийце, всё остальное ссыпалось в «общий котёл» и подлежало делёжке при подведении итогов.
        Охотники разделалась с ящерицей-переростком играючи. Накинули крупноячеистую сеть, и пока одни отвлекали, обманно подставляясь под удары хвоста и выпады зубастой головы, другие работали копьями, метко поражая тварь в суставы лап и прокалывая брюхо. Вот хлестнул первый фонтан крови - удачно перебили артерию. Вот обильно потекло из шеи.
        И двух минут не прошло, как варан завалился, и к нему подскочила тройка, занимавшаяся разделкой. А ведь именно такой ящер вчера легко разогнал группу. И хорошо если обошлось без потерь. Никто из сбежавших не отправил ни одного сообщения. Сам Грешник тоже отмалчивался, и Рыське посоветовал вести себя также.
        Лимит связи у корма мизерный, приходится для себя сообщения приберегать, а не тратить на трусоватых спутников.
        Подошёл Крысолов и, косясь на своих людей, пояснил:
        - У ребят навыки специальные, при разделке получается больше ингредиентов. Удобно, когда с тобой толпа работает, не надо в одиночку всю эту хрень учить.
        Очередной жирнейший намёк на то, что в одиночку здесь продвигаться к успеху тяжелее, чем с перспективным коллективом.
        - Да я уже догадался, - сказал на это Грешник. - Сталкивался. Надо и себе купить такую книгу.
        - Купи, - поддержал Крысолов. - Она полезная. Здесь много всего полезного купить можно. Не хватит места под навыки, чтобы всё выучить. Видел вон того белобрысого чурбана с копьём? Это Марсианин, или просто Марс. У него особая работа, он подключается в конце и добивает крупных тварей. Он такой же, как ты. Наверное, заметил, что мы кастовыми предрассудками не страдаем?
        - Да, заметно, - кивнул Грешник.
        - Дело даже не в предрассудках, а во взаимной выгоде, - продолжил Крысолов. - У корма бонус, вы в полтора раза больше знаков и символов выбиваете. Ну и остальное вам часто выпадает. А ещё Марс копьё прилично прокачал, да и руки не от ягодиц растут, удар у него верный. Полезный парень, удобно, когда такой есть.
        - Да, удобно, - согласился Грешник. - У меня бонус в два раза больше трофеев даёт, этим и живу.
        - В два? - удивился Крысолов. - За что тебе такое счастье привалило?
        Кое-какие мысли у Грешника по этому поводу имелись. Но рассказывать охотнику про ставки, своевременные подсказки и прочее сложно, когда сам далеко не всё понимаешь. Да и надо ли?..
        Поэтому сильно вдаваться в объяснения не стал.
        - Точно не знаю. Со старта так назначили.
        - Повезло тебе.
        - Это ещё как посмотреть. Старт у меня получился такой, что врагу не пожелаешь. Капкан конкретный. Кого ни спрашивал, никто так не попадал.
        - И что с тобой было? - заинтересовался Крысолов.
        - Меня забросили в тупик, под носом у кастовых. Не таких, как вы, а немного нехороших. Ты меня понял. Сразу выбраться не смог, гаки не пускали. И при этом обделили так, как никого не обделяли. Всё по нулям. Даже одежду не дали.
        - Так ты что, с голым задом сюда свалился? - не сдержавшись, усмехнулся охотник.
        - Угу. Телефон да браслет дали. На сигнал быстро примчалась нехорошая команда. Они при оружии, и уже кого-то убить успели. Вкус крови и всё такое. А я без навыков, и деваться некуда. Чудом выкрутился.
        Крысолов покачал головой:
        - Не знаю, кем ты был до этого, но явно не на диване с утра до вечера валялся. Чтобы так подняться с полного нуля, у тебя должна быть какая-то подготовка, - провоцируя Грешника на встречную откровенность, добавил: - Я вот раньше бизнес небольшой держал. Перебрался в Африку, нравилось мне там. И устроился неплохо, организовывал богатеньким клиентам индивидуальные сафари. Туда, куда обычные туристы редко забредают. Водил и возил их по саванне, да и в одиночку много бродить приходилось. Некоторые вещи нельзя доверить помощникам. Любил я это дело, как чувствовал, что когда-нибудь пригодится.
        - Да, с диваном я не дружил, - неопределённо прокомментировал Грешник и предложил: - Может лучше мне последний удар наносить? Нет, я не настаиваю, ты тут главный, тебе решать, что выгоднее: баллы и карму Марсианину, но добыча на четверть меньше, чем со мной, или наоборот.
        - Да тут нечего решать, - решительно заявил Крысолов. - Теперь больших ящериц ты добиваешь. Карма Марсианину не поможет. Мясу она сыплется вёдрами, но до перехода в кастовые ему, получается, не один десяток ярусов придётся пройти. Это ещё дожить надо, а символы нам нужны прямо сейчас. Так что, давай, подключайся.
        Варанов и прочую живность с раннего утра истребляли не целенаправленно, а попутно, пока выслеживали чудовищного ящера. Группа Крысолова действительно организовалась строго под охоту на тварей, обездоленные участники здесь никого не интересовали. Люди затачивали себя именно под эту задачу. Потому держали пару человек с развитыми навыками следопыта, которые приобрели не у Сяо (там их в продаже не было), а где-то на западе. Там даже не торговец в ещё одной безопасной зоне сидел, а особый персонаж, покровительствующий тем, кто занимаются истреблением зверей. Давал им особые задания, а в награду за выполнение учил специфическим специальностям.
        Как работали такие навыки, Грешник не представлял. Наблюдение за спецами ничего не дало. Парочка то вела группу по хорошо заметным следам варана-исполина, то сворачивала в чащу, где монстру не пройти, слишком густая и крепкая растительность.
        Похоже, каким-то образом выбирали кратчайшую дорогу, но при этом непрерывно контролировали след.
        Смотрится странно, но навык однозначно ценный. Надо бы и самому, при случае, таким обзавестись.
        Обогнули очередное озеро, прикончив по пути несколько мелких варанов, да подбив из луков и арбалетов пару громадных цапель.
        На другом берегу Крысолов посовещался со следопытами, затем раздал указания своим людям и только потом объяснил Грешнику суть происходящего:
        - Сейчас начнём его загонять. Просто держитесь позади, не подходите близко. И ни в коем случае не торчите с той стороны. И вообще не лезьте на запад впереди нас. Мы туда его и погоним, там у нас ловушка приготовлена.
        Грешник, кое-что вспомнив, сообщил:
        - У меня навыка ловушек нет. Если придётся мне добивать, штраф начислят. Я с таким уже не раз сталкивался.
        Крысолов успокоил:
        - Среди тех, кто делали ловушку, есть спец с нужным навыком. Этого достаточно, штрафа не будет, мы проверяли.
        Дальше началась охота, или, точнее, загонная её часть.
        Сначала толпой преодолели полосу, заросшую бамбуком, затем люди Крысолова растянулись цепочкой, уверенно направившись через открытое пространство, затянутое невысоким кустарником. Там, впереди, виднелась рощица невысоких деревьев с пышными кронами. Судя по придавленной растительности, дичь направилась именно туда и, похоже, скрывается среди непроглядной зелени. Очень уж уверенно охотники заворачивали строй полукольцом.
        Остановились, достали факелы, зажгли. И вон уже в чащобу полетели стрелы и болты, обмотанные горящим тряпьём, пропитанным чем-то горючим и сильно чадящим. Оставляя на своих траекториях дымовые следы, эти нехитрые средства для приведения в ярость или панику всего живого, влетали в одну точку. Именно там, по уверениям следопытов, находился гигантский варан.
        Но всё без толку, никакого движения, лишь боеприпасы тратились.
        Наконец обстрел прекратился, и вперёд, по команде Крысолова, отправились двое. У каждого по паре ярко горящих факелов, обе руки ими заняты. Шагов на тридцать отстаёт ещё один, он тащит чуть ли не авиабомбу. Большущая самодельная петарда, сделанная из связок петард поменьше, порошка из спичечных головок и одноразовых зажигалок. На эту штуку даже смотреть страшно, нереально огромная. Если шарахнет, грохот выйдет знатный, да и вспыхнет неплохо.
        Парочка с факелами скрылась в зарослях. Третий остановился чуть не дойдя до них, замер, готовясь в любой момент нажать на воспламенитель и отправить громадную петарду в цель.
        Секунда прошла.
        Две.
        Три.
        Десять секунд. Одиннадцать…
        Грешник, наблюдая за происходящим, сам не зная зачем, вонзил гуань перед собой, достал лук, наложил на тетиву бронебойную стрелу.
        События будто дожидались, когда он это сделает.
        Тут же завертелись.
        Вздрогнули макушки сразу десятка деревьев с пышными кронами. Кровь застыла в жилах от омерзительного звука, напомнившего шипение вчерашнего питона-исполина. На миг даже показалось, что это такая же тварь голос подала.
        Но нет, слух обманулся. В зарослях истошно заорали на два голоса. Один крик тут же оборвался на нехорошей ноте, будто у кричавшего разом почти весь воздух из груди выкачали и как-то заставили подавиться остатками; второй, вроде, смолк не так страшно, однако это показалось не менее зловещим.
        Заросли заколыхались, затрещали сминаемые кусты и ломаемые деревца, в яркой тропической зелени промелькнуло что-то тёмное и пугающее. И вот уже на простор вырвался тот, ради которого все собрались.
        - Мамочка! - пискнула Рыська, а Грешник пожалел, что ввязался в эту авантюру.
        Хотя нет, какая тут, к чёрту, авантюра?!
        Да он на верное самоубийство подписался!
        Крысолов - полностью ненормальный псих! Наверное, лидер охотничьего отряда обзавёлся навыком уговаривать наивных простаков. И навык этот по классу не меньше чем раритетный.
        Вот как иначе объяснить то, что немаленькую группу так запросто подбил на суицид?!
        То, что выскочило из зарослей, действительно напоминало фильмы про динозавров. Только всё куда зрелищнее, чем на самом широком экране. Не было отсебятины от киношников, ошибок и небрежно замаскированных компьютерных эффектов.
        А была ящерица длиной немногим уступавшая железнодорожному вагону. Голова приплюснутая, с уродливо раздутыми массивными челюстями, кожа местами собрана в многочисленные складки, но обычно ровная и чешуйчатая. Причём чешуйки не для красоты, они похожи на детали рыцарских доспехов.
        Грешник понял, что вчера всё продумал правильно. Лук против такой дичи бесполезен.
        Впрочем, копьё, судя по всему, здесь тоже не пригодится.
        Как и гуань.
        Это ведь не ящер, это бронетранспортёр ходячий. На такую дичь полагается выходить с противотанковыми гранатомётами.
        Но у Крысолова и его команды иное мнение. Никто не помчался прочь, завывая от ужаса, пачкая штаны и торопливо избавляясь от оружия и прочих тяжёлых предметов. В чудовище полетели стрелы и болты, а последний охотник из передовой тройки швырнул, наконец, свою громадную петарду.
        Вот только в цель она не попала. Ещё в воздухе летела, как варан сотворил нечто невероятное, отчего Грешнику захотелось протереть глаза.
        Ящер исчез в одной точке и тут же появился в другой. Размазался в пространстве на миг, чтобы материализоваться за три десятка метров.
        Прямо перед метателем петард.
        Но и тот оказался не промах. Без промедления рванул с места, прыгнул, ушёл в перекат, на несколько ладоней разминувшись с распахнутой пастью варана. Вот только тварь не стала тормозить после неудавшейся атаки. Молниеносно крутнулась грязно-зелёным волчком. Взметнулся хлыст исполинского хвоста, ловко подсёк вскочившего было на ноги человека. Охотника подбросило в воздух, он, крича и размахивая конечностями, взмыл на несколько метров.
        А чудовище, двигаясь быстро, но уже не фантастически-стремительно, проворно извернулось и снова распахнуло громадную пасть с челюстями, походившими на полотна громадных пил.
        Человек не птица, если по какой-то причине оторвался от опоры, полётом управлять не в состоянии. Вот и этот бедолага мог только наблюдать, как неотвратимо приближается к смерти.
        Варан захлопнул рот, в котором легко уместилось человеческое тело, и, дергано разрывая добычу двигающимися челюстями, развернулся к оставшимся охотникам. При этом впервые за всё время обстрел привёл к видимым результатам, - один из болтов остался торчать в стыке между чешуйками в основании шеи. Все прочие как рикошетили, так и продолжали рикошетить.
        Под ухом стукнул арбалет, - Рыська не выдержала.
        - Беги! - приказал, наконец, Грешник. - Беги давай!
        - Куда?!
        - Как мы шли сюда, по нашим следам. Доберись до озера, до деревьев со светлой корой, и лезь наверх. Там встретимся.
        - А ты?! - перепугано уточнила девушка.
        - Я тебя догоню.
        - Давай вместе! - умоляюще воскликнула Рыська.
        - Нет, мне рановато. Не переживай, всё нормально, я успею. А вот ты вряд ли. Да беги уже, не стой!
        Откровенно говоря, Грешнику хотелось бросить всё и умчаться отсюда вместе с девушкой. Однако он пообещал помочь с охотой, и пока люди Крысолова работают, будет некрасиво их бросать в столь непростой ситуации.
        К тому же надежды на то, что Рыська успеет удалиться на безопасное расстояние, нет. Значит, если у Крысолова затея не выгорит, придётся отвлекать тварь на себя, выигрывая время.
        Очень не хочется это делать, но Грешник уже наметил пару вариантов.
        Глядишь, сработает.
        И, вместо того, чтобы улепётывать, направился навстречу твари.
        А та тоже на месте не стояла, уже успела добраться до цепочки загонщиков. Охотники отбросили луки и арбалеты, похватали копья. Марсианин сорвался с места, рассчитывая подобраться к чудовищу сзади, пока монстра отвлекают его товарищи. Яда на наконечник его оружия нанесли столько, что на дивизию хватит. Плюс у него навык на отраву, он усиливает её действие и снимает штрафы на использование. Крысолов уверял, что это должно сработать, потому что прекрасно срабатывало против тигров.
        Но он не знает наверняка. Только практикой выяснить можно.
        На выставленные копья варан обратил внимание не больше, чем на зубочистки. Но и бросаться напролом не стал. Снова пустил в дело хвост. Один охотник попытался перепрыгнуть, но куда там, тут не всякий чемпион по лёгкой атлетике уйдёт от такого «хлыста». Улетел с двумя соратниками на добрый десяток метров, если не больше.
        Минус три.
        Даже если живы остались, там столько переломов, что это уже не бойцы.
        Крысолов швырнул бутылку с зажигательной смесью, но тварь некстати повернулась, вместо бронированной головы подставив покрытую неряшливыми кожистыми складками шею. Стекло о податливую поверхность не разбилось, метательный снаряд безвредно упал в траву, откуда потянулась струйка дыма от тлеющей тряпицы.
        А Грешник уже в двух десятках метров от твари.
        Всё, дальше нельзя.
        Слишком рискованно.
        Стрела на тетиву.
        Выстрел.
        Ещё стрела.
        Ещё выстрел.
        Нет, всё зря. Глаза у варана чересчур мелкие для такой затеи. К тому же голова пребывает в непрерывном движении, попасть в таких условиях в столь незначительную цель возможно только при работе с мизерной дистанции.
        Но как вы себе представляете такую работу? Стоять в пяти шагах перед чудовищем, ломающим всё и всех вокруг хлёсткими ударами десятиметрового хвоста?
        Ну ладно, пусть не десять метров, пусть восемь. Велика ли разница? Что так прибьют, что эдак - без вариантов. Нет, попытаться отработать в упор - это верная смерть. Надо бежать за гуанем. В темпе бежать. Неизвестно, чем поможет гуань, зато на все сто убедился, что лук совершенно бесполезен.
        И Грешник побежал.
        Крысолов, выкрикивая приказы, размахнулся и отправил копьё в голову твари. Откровенный жест отчаяния, попытка сделать то, что не получилось у Грешника. В итоге главный охотник и в глаз не попал, и остался без лучшего оружия. Да, оно бестолковое, но что может быть лучше для такой ситуации? Гранатомёт?
        И где ж его взять…
        Марсианин тем временем успел обогнуть монстра и при очередном взмахе хвоста, снесшего ещё одного бойца, ринулся в атаку, замахиваясь отравленным копьём.
        Варан будто почуял угрозу, тут же начал разворачиваться. Но хотя двигался при этом не слишком проворно, Марсианин должен понимать - уйти ему не успеть, ведь даже в случае удачи яд не подействует мгновенно. Но он даже не подумал тормозить, так и продолжал ускоряться.
        Удар. Плотная кожа рептилии чуть вогнулась, но наконечник не пропустила. И тут же варан подался всей тушей к новой цели, пытаясь подмять дерзкого человечишку.
        Но Марсианин после неудачной атаки задерживаться не стал. Метнулся прочь, выпустив копьё из руки.
        Варан, продолжая изворачиваться, пустил в дело хвост. Филигранно дотянулся чуть изогнутым кончиком, подкинул Марсианина в воздух также, как и метателя петард чуть раньше.
        И вскинул голову, распахивая пасть.
        Чтобы так же ухватить зубами.
        И тут, наконец, полыхнула бутылка, неудачно брошенная Крысоловом. Пламя и дым, взметнувшись под боком, испугали чудовище, заставили отскочить. Марсианин при этом с криком рухнул на землю, а одному из ранее покалеченных охотников не повезло, тварь наступила на бедолагу лапой. Вряд ли сделала это сознательно, больше походило на панические метания.
        Грешник, добравшись в этого момент до гуаня, понадеялся, что она теперь помчится дальше, оставив почти разгромленный отряд в покое. Он был бы этому рад. Ему уже не нужны победы и достижения, просто хочется, чтобы это прекратилось.
        И выжить, разумеется, тоже хочется.
        Но нет, тварь не отступила, она просто отскочила. И вон уже громадный хвост вновь пущен в ход.
        Против Крысолова.
        Лидер охотников, не успевая уйти от удара, предпринял единственное, что могло сработать.
        Ничком завалился на землю, вжимаясь между неровностями почвы.
        Грешник смотрел на это краем глаза, оббегая тварь. И, оказавшись слева от неё, швырнул гуань туда, где валялось копьё Марсианина, после чего метнулся вперёд, держась за огнём, бушевавшим на месте разлива начинки бутылки.
        Однако обмануть чудовище не получилось. Монстр изогнул шею, задрал голову, холодно уставился на обезумевшего человечка, мчащегося навстречу гибели и, чуть повернувшись, небрежно взмахнул хвостом.
        «Исследовать»! «Хочу исследовать эту тварь»! Вот о чём думал Грешник в тот миг, когда столкнулся со смертью.
        Но он не умер.
        И даже ничего себе не сломал.
        Удар хвоста разрядил первое из трёх отражений. Их Грешник активировал, едва проснувшись. Это максимум того, что можно позволить на текущих показателях навыка и «ёмкости резервуара энергии».
        Второе отражение слетело, когда он рухнул на землю метров за десять от твари. А та, не подозревая, что жертва не пострадала, потеряла к ней интерес и развернулась к оставшимся на ногах охотникам.
        Их осталось всего ничего.
        А ещё Грешник внезапно много чего осознал. Картинка изменилась, он теперь видел варана полностью, во всём объёме, одновременно со всех сторон. Сам не понимал, как работает такой геометрический абсурд, но ведь работает. Информации навалилось столько, что перед глазами потемнело, а виски заболели.
        Прекрасно видно, как сокращается сердце, вбрасывая потоки крови в крупные сосуды; видно, как переваривается искалеченная туша крокодила в огромном желудке; видно, как несокрушимые кости черепа со всех сторон надежно прикрывают мозг; прекрасно видно, что кожаные складки на шее, прежде казавшиеся уязвимыми, на самом деле одно из самых неудобных мест для атаки.
        Да, Грешник теперь понимал, куда следует бить. И он будет видеть удобные цели ещё сто секунд, если описание навыка не вводит в заблуждение.
        Правильно сделал, что отбросил лук, прежде чем помчался на монстра. Навык наглядно доказал, что стрелами здесь ничего не добьёшься.
        Да это и без навыка понятно.
        Здесь требуется другое оружие.
        Вскочив, Грешник побежал, на ходу навешивая на себя одно за другим два отражения. Благо, откат недолгий, а с утра миновало немало времени, резервуар с энергией тела успел восстановиться.
        Присел на миг, подхватил копьё Марсианина в одну руку, гуань в другую.
        Обернулся. Увидел, как ящер отскакивает от нового разлива напалма. И снова шкура у него при этом не пострадала, просто огня испугался.
        Поудобнее перехватив оружие, Грешник вновь побежал.
        Но не прочь, а прямиком к чудовищу.
        Попытка номер два.
        Варан подловил ещё одного охотника. Тот до последнего виртуозно перемещался на кратчайшей дистанции, стреляя при этом из лука. Очень хотел поразить глаза. Затея неудачная, Грешник от неё почти сразу отказался, а вот до этого бедолаги так и не дошло.
        Очередной мешок с переломанными костями покатился по земле.
        Монстр развернулся и уставился на Грешника. Глаза рептилии всё также холодны, ни тени эмоций. Ничуть не удивлена тому, что изувеченное тело бегает, как ни в чём ни бывало. Возможно, все люди для чудовища одинаковые, как неразличимы для людей муравьи.
        В последний миг Грешник подкорректировал курс, провоцируя варана сделать то, что он проделывал уже дважды. Не всегда успешно, но сейчас монстру ничто не должно помешать, ведь отряд Крысолова почти полностью разгромлен, помощи не будет, коллективная охота выродилась в поединок один на один.
        Будто ощутив угрозу, варан показал раздвоенный язык, зашипел, как паровоз, спускающий пар.
        И врезал хвостом, всё также филигранно загибая его кончик.
        Миг, и Грешник, подброшенный сокрушительным ударом, взмыл в небеса.
        Минус первое отражение.
        Ещё миг, и, достигнув наивысшей точки подъёма, низвергнулся вниз, в распахивающуюся пасть.
        Миг, и слегка извернувшись, ударил в падении, вбивая остриё копья Марсианина в ноздрю твари и пытаясь об него опереться. При этом Грешник осознал, что здорово сглупил. Яд на наконечнике - это плохо, это не только штрафы в случае победы, это риск заработать временный паралич. Но пронесло, кукловодам, наверное, самим интересно посмотреть, к чему может привести столь откровенно-самоубийственная атака.
        Не вмешиваются.
        Ещё миг, и повис, держась за древко и наблюдая, как пилы из острейших зубов смыкаются вокруг торса.
        Минус второе отражение.
        И тут же выпад гуанем меж челюстей, жестокий удар в податливое нёбо твари. Как подсказывает навык, проще всего прикончить варана атакой именно в эту точку, что осуществимо только если находишься перед распахнутым ртом или внутри него. Защита с этого направления ничтожная.
        Если знаешь, куда и как следует бить.
        Судорога сотрясла огромную тушу. Рептилия нелепо задёргалась, изогнулась, подалась ввысь, распахивая рот и становясь вертикально на задние лапы. Зубы, не успев превратить бронежилет в лохмотья, разжались. И тут же последовало резкое конвульсивное движение, голова молниеносно мотнулась, судорожно избавляясь от агрессивного корма. Грешника будто выплюнули.
        Как следует выплюнули. Далеко полетел.
        Стремительно приближающаяся тропическая растительность.
        Мощнейший удар.
        Минус третье отражение.
        Тело, отскочило от земли, как шарик для пинг-понга отскакивает от стола.
        Снова приближающаяся зелень.
        И снова удар.
        Темнота.
        Глава 19
        Плоды победы
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ НИЗИНА ТАН КХАО
        Вы убили антагониста: хранитель локации.
        Хранитель локации: царский варан Центральных болот. Каста: нет. Уровень 33. Усиления: улучшенное чутьё, мимикрия, мгновенный рывок, повышенная сила, повышенная выносливость, сокрушающий массовый удар, злопамятность, хладнокровие, сопротивляемость отравлению, игнорирование боли, сопротивляемость физическому оружию, малый набор навыков.
        Получено 348 баллов.
        +2360 к карме.
        Царский варан Центральных болот вносится в ваш расширенный рейтинг.
        Похожее сообщение Грешник вчера читал. И даже не удивился тому, что и тогда, и сейчас заниматься этим приходится после выхода из бессознательного состояния.
        В обоих случаях погрузился во тьму в финале схватки.
        Тенденция.
        И последующие сообщения в ленте выглядели похоже.
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили рекорд среди участников своего статуса. Ваша победа очень далеко превосходит все прочие победы, одержанные участниками испытания с одинаковым статусом (как коллективные победы, так и индивидуальные). Омрачает её лишь то, что вы одержали её не в одиночку (хотя ваша заслуга в победе, бесспорно, несопоставимо превосходит сумму заслуг всех прочих участников). Использование яда не засчитывается, его применение вам ничем не помогло. Штраф за яд не начисляется.
        Приз: 650 баллов, +9150 к карме, контейнер.
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 10. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Лучший победитель среди мяса. Индивидуальная победа (с незначительной помощью от других участников испытания) над усиленным противником (33 уровень, антагонист (хранитель локации), усиленный).
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы установили рекорд среди всех участников испытания. Ваша победа далеко превосходит все прочие победы такого рода, одержанные участниками испытания. Омрачает её лишь то, что вы одержали её не в одиночку (хотя ваша заслуга в победе, бесспорно, несопоставимо превосходит сумму заслуг всех прочих участников). Использование яда не засчитывается, его применение вам ничем не помогло. Штраф за яд не начисляется.
        Приз: 1700 баллов, +22750 к карме.
        Вам доступно увеличение ранга одного не боевого навыка (редкая возможность).
        Вам доступно увеличение класса одного навыка (редкая возможность).
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически. Увеличение возможно лишь для навыка, следующий ранг которого вы ещё не начали развивать (нулевой вклад символов развития для текущего ранга).
        Внимание! Вы можете увеличить ранги только тех навыков, которые изучены у вас в данный момент.
        Внимание! Сообщение для всех участников испытания. Заявлен рекорд. Рекордсмен: Грешник. Уровень: 10. Каста: нет (корм (мясо)).
        Индивидуальная победа. Самый эффективный победитель среди всех участников испытания. Индивидуальная победа (с незначительной помощью от других участников испытания) над усиленным противником (33 уровень, антагонист (хранитель локации), усиленный).
        Внимание! Особое сообщение.
        Вы первый среди участников победили хранителя локации, и первый, кто сделал это почти в одиночку (с незначительной помощью от других участников испытания).
        Приз: 1210 баллов, +16300 к карме.
        Вам доступно увеличение ранга одного навыка (редкая возможность).
        Вам доступно увеличения защиты и атаки для четырёх предметов (или одного предмета на четыре ступени, или разделить на несколько предметов).
        Внимание! Опция доступна только в ближайшие 24 часа, после чего, в случае, если её не используют, будет аннулирована автоматически.
        Внимание! Вы можете увеличить ранги навыка и защиту и атаку только тех навыков и предметов, которые находятся у вас в данный момент.
        Представив реакцию той же Капризки, которой каждый день приходится читать о великих свершениях ненавистного мяса, Грешник попытался было улыбнуться, но при попытке напрячь мимическую мускулатуру испытал столь могучий приступ головокружения, что едва снова во мрак не отправился.
        Посидел неподвижно, ни о чём не думая, несколько секунд. Справился со слабостью. Без интереса пробежался взглядом по последнему сообщению.
        Внимание! Техническое уведомление. Это первый хранитель локации, с которым вы столкнулись. Шансы на них наткнуться невелики, обычно таких существ не более ста на ярус, и обитают они не в самых доступных местах. Опаснейшие создания, обычно победить их в одиночку и даже группой очень непросто, даже если превосходить уровнями. Будьте внимательны, не пропускайте добычу, из хранителей локаций выпадают три-семь стандартных контейнеров (обычно с дорогими предметами, очень часто с книгами навыков приличного класса) и один-два особых призовых контейнеров (в таких может оказаться крупная сумма денег, редкий предмет (предметы), дорогостоящие расходные предметы, книги приличных классов, полезные рецепты, карты памяти с интересной информацией, призовые сферы, призовые таблички и прочее).
        Да, действительно всё знакомо. Меняются некоторые слова и цифры, но незначительно. А это значит, что мир, в который закинуло Грешника, не просто сумасшедший.
        Это мир упорядоченного сумасшествия. Здесь даже самые маловероятные события предусмотрены. Для каждого где-то хранится папочка, которую раскрывают в нужный момент, извлекая тщательно подобранные цифры и слова.
        И даже самые невероятные происшествия не становятся неожиданностями. Кукловоды ко всему готовы.
        Потому что совершённое здесь только что, как раз, невероятно, и непохоже, чтобы тех, кто отправляют сообщения, это озадачило. В тот же миг посыпалась информация, без малейшей заминки. Чётко и ясно, по пунктам, знакомыми словами, изменёнными под ситуацию. То, что задержки нет, бесспорно, ведь время всегда указывается. Сначала информация насчёт оглушения проскочила, затем чуть ли не в ту же секунду последовало остальное.
        Только сейчас, дочитав всё, Грешник вспомнил, зачем, собственно, потянулся за телефоном. Нашёл контакт «Рыська» и отправил несколько слов.
        Мы победили. Быстрей возвращайся.
        От подробностей воздержался. Нет смысла, сама всё узнает, когда вернётся.
        К тому же во все подробности Грешник не посвящён. Он даже про себя не всё знает. Хоть и пришёл в сознание, но состояние близко к ступору.
        Пора начинать разбираться.
        В первую очередь интересуют повреждения организма. Болит абсолютно всё, и диагностировать травмы по этому признаку не получается. Одно можно сказать точно: забираться в пасть гигантского варана - не самая лучшая затея. Он понадеялся, что тварь поведёт себя так же, как вела в случае с метателем петард. То есть, ухватит его зубами и начнет двигать нижней челюстью влево и вправо, раздирая добычу. Учитывая наличие отражения, бронежилета и то, что голова у чудовища не такая уж и большая, Грешник рассчитывал, что успеет безнаказанно вонзить гуань куда надо.
        Увы, без наказания не обошлось. Отражение в случаях с постоянной, не прерывающейся угрозой, защищает только ничтожные шестнадцать сотых секунды. Причём последующие заряды навыка при этом, похоже, не разряжались, так и висели. Грешник пережил первую, самую сильную хватку, а затем зубы начали его перепиливать. Твари не хватило мгновения, чтобы прикончить чересчур осмелевшую добычу.
        Итог: бронежилет похож на предмет амуниции, найденный на месте гибели бедолаги, ставшего жертвой прямого попадания артиллерийского снаряда.
        И калибр у этого снаряда немаленький.
        Похоже, несколько рёбер сломано и определённо можно сказать, что бока капитально ободрало. Местами до костей. Разгрузку изувечило до такой степени, что часть содержимого рассыпалась там, где шариком от пинг-понга летало тело Грешника. Включая несколько трофейных телефонов, не очень хорошо себя зарекомендовавших в качестве средств защиты.
        Плюс ушибы, ссадины и даже воткнувшаяся в бедро сухая ветка. Выглядит плохо, но вообще-то это вполне гуманные последствия жесточайшего приземления в заросли тропических кустарников. Да, падение они смягчили, но без травм не обошлось.
        Не хватило ещё одного отражения.
        Грешник уже принял пилюлю лечения, но активировать обезболивающее в браслете не стал. Да, неприятные ощущения, но лучше потерпеть, чем потом страдать от причудливых и не всегда безобидных идей, порождённых сильнодействующими препаратами.
        Он и без них способен на безумные поступки. Как иначе назвать то, что сейчас произошло? Почти чистое сумасшествие. Расчётливо используя навыки и просчитано передвигаясь, Грешник при этом допускал в высшей мере рискованные действия.
        Да он ведь в пасть монстру забрался. Мало того, что осознанно полез, ещё и спровоцировал варана помочь с этим.
        Такие вещи полагается с психиатрами обсуждать, после чего отправляться лечиться старым добрым электрическим током, потому что гуманная современная медицина с таким удручающим случаем вряд ли справится.
        В общем, случившееся следует обдумать. Определить, сам ли он до такого цирка додумался, или его каким-то образом подтолкнули. До сих пор тягу к самоубийственному риску Грешник за собой не замечал. Следовательно, сегодня он открыл что-то новое.
        Или его поведению есть иное объяснение, причины которого следует выяснить. Например - само мироустройство провоцирует на агрессию и риск. Когда постоянно убиваешь и ежедневно видишь смерть, в том числе и к своей жизни начинаешь относиться иначе.
        Психика - это сложно.
        Скрипя зубами от боли, стащил остатки разгрузки, затем бронежилет. Пилюля хорошая, не самая малая, кровотечение уже не наблюдается даже из серьёзных ран. Да и серьёзность их под вопросом. Конечно, подрало Грешника знатно, но ничего смертельного не заметил.
        Местная химия уже через несколько часов на ноги поставит.
        Впрочем, надо проверить. Вдруг он и сейчас в состоянии на них стоять. Сейчас покончит с первой помощью и попробует.
        Грешник снова потерял сознание в тот миг, когда резким рывком попытался выдернуть ветку из бедра.
        Придя в себя во второй раз, резко напрягся. На это было две причины.
        Первая - телефон непрерывно вибрировал, сообщая на всю округу, что здесь имеется не просто мясо, а мясо в режиме повышенной выгоды.
        Вторая причина - угрюмая физиономия Крысолова, маячившая чуть выше. С лидером охотников взаимоотношения, скажем так, не до конца прояснённые. Вознамерься тот прикончить беспамятного союзника, некто бы ему не помешал.
        Да за такое деяние шайка могла и поаплодировать. Ведь не придётся делить с Грешником добычу из ящера. Плюс добра с корма, приконченного в период активации, можно поднять немало.
        Но Крысолов просто сидел рядом, не выказывая агрессии. И даже на Грешника не смотрел. Уставился куда-то перед собой, в одну точку. Лицо и одежда охотника залиты кровью, но непохоже, что ему тем ударом хвоста переломало кости. Получается, удачно залёг, пропустил смерть чуть выше. Максимум - чуть спину да затылок задело, не наворотив при этом серьёзных дел.
        Продолжая сверлить взглядом пространство перед собой, Крысолов устало произнёс:
        - Ты был недостаточно убедителен.
        - О чём речь? - чуть помедлив, уточнил Грешник.
        - Когда ты рассказал про того питона, я не понял, что это настолько серьёзно. А должен был понять. Должен. Но нет, не понял. Решил, что раз ты в одиночку справился, то и мы это сможем. Я ошибся. Ты да, ты такое можешь. Мы нет, мы ещё не доросли. Рановато. Не наш уровень. Это была ошибка. Большая ошибка…
        - Но тварь всё-таки подохла, - заметил Грешник.
        - Да, - признал охотник. - Но это ты сделал, а не мы. Не представляю, как, но сделал. Я видел это. Не всё, но видел. Это была хорошая идея, привлечь тебя к охоте. С тобой неплохо добра набили. А вот лезть на этого динозавра… Ошибка. Моя ошибка…
        - Не ошибается тот, кто ничего не делает, - сказал Грешник. - Какие у тебя потери?
        - Лучше не спрашивай…
        - Всё настолько плохо?
        - Даже хуже. Повезло только тем обормотам, которые в самом начале в заросли полезли. Они думали, что у них самая опасная задача, а оказалось наоборот. Пятерых потеряли. Один из них корм, второй из самой низкой касты, алтарь ему на старте не достался, а третий израсходовал своё воскрешение позавчера. Значит, больше мы их не увидим. Двое вернутся, они выбрали повтор старта и оказались примерно напротив нас, снова на побережье. Уже шагают к нашим. К тем, которые возле моря охотятся. Если ничего не помешает, завтра все здесь соберутся. Надо вместе держаться. Место хорошее, добычи очень много, всем хватит. Твари больше нет, не помешает.
        - А с остальными как? Сильно покалеченные есть? - спросил Грешник.
        - Остальным сильно досталось. Неуверен, что Холо выживет. С ним сильно плохо. Врача у нас нет, а веры в эти таблетки немного. Но мало ли, может и выкарабкается. Ты, вроде, в порядке. Рыся тебя перевязала, я ей помогал. Серьёзных ран нет, кровоизлияний внутренних, похоже, тоже нет. Завтра будешь, как новенький.
        - Рыська уже здесь? - чуть не подскочил Грешник, но тут же оцепенел, едва не заорав от боли.
        - Да, здесь. Помогает остальных штопать. Нам сейчас любая помощь не помешает. Даже тушу некому разделать, совсем силёнок не осталось. Придётся устраивать лагерь прямо здесь. Опасно это, варан падальщиков привлекает, а мы даже не знаем, кто здесь водится. Видели следы непонятных зверей, такие до сих пор не попадались. Так что, давай, поскорее восстанавливайся. Если хотя бы сам ходить сможешь, это уже хорошо.
        Крысолов начал было подниматься, но Грешник его остановил:
        - Не торопись. Что там с наградами?
        - Из варана пять контейнеров выпало. Мы их не открывали, руки ещё не дошли. Четыре обычные, просто очень большие. Максимальный размер, вроде как. И один странный, на нём написано, что призовой. В описании победы про такие сказано, в сообщениях. Я так понимаю, из него самые ценные вещицы можно достать. Ты это лучше должен знать.
        - Да, всё верно, - подтвердил Грешник.
        - Твой контейнер вон валяется, - продолжил Крысолов. - Выпал возле тебя. Плюс ты выбрать другие должен, если такое есть в условиях. У нас награды разные, у некоторых в условиях написано, что они появятся только после выбора варианта, а у некоторых про это ни слова. Но у них другие награды. Нет одинаковости. Сам у себя разбирайся.
        - Нечего тут разбираться. Мне только один по условиям выпал, на выбор ничего не дали.
        - Такое не только у тебя, - кивнул охотник. - Но у тебя этот контейнер и один нормально смотрится. Хороший он, по нему заметно. Не такой, как у других.
        - В каком смысле не такой?
        - Парень, ты что, ничего не понял? Это ты убил варана. А мы так, рядышком постояли, покурили. Главный приз у тебя, и плюнь в рожу любому, кто скажет, что ты его не заслужил. Так что всё нормально, если кто-то и завидует, это не со зла. Лежи. Отдыхай.
        Предмет испытания.
        Именная книга навыка «Эпическая геология» (эпический навык). Бонусный предмет. Применим только для участника Грешник. В случае если участнику Грешнику навык не понадобится, он может разобрать эту книгу на 5000 страниц книги навыков. В случае, если навык всё же будет усвоен, он немедленно получит первый ранг без затрат универсальных символов развития.
        Средний предмет.
        Краткое описание.
        Обучает навыку эпическая геология. Пассивный навык. Позволяет вам выявлять полезные ископаемые в некотором радиусе. Радиус зависит от характера местности, от времени суток (освещённости), от того, двигаетесь вы или нет (и с какой скоростью), от ранга навыка, от уровня ресурса и его максимального количества в проявлении. О наличии ресурсов вы можете узнавать по оповещениям, по отметкам на карте и по внутренним ощущениям (потребуется практика). Узнав о наличии ресурса, вы можете уточнить его местоположение при помощи различных сканирующих умений, даже не заточенных исключительно на поиск полезных ископаемых. Это может пригодиться, если не сумеете разобраться при помощи карты, или останетесь без телефона. Для добычи полезных ископаемых рекомендуется держать при себе удобные инструменты (кирку, молоток, зубило, клинья и прочее). Также рекомендуется изучить навыки, позволяющие эффективно разрабатывать минералы, с ними вы сможете получать большее количество ценных ресурсов (дополнительные), также повысите шанс обнаружения редких ресурсов.
        Для обучения навыку прочитайте текст книги вслух (можно шёпотом). При этом навык запишется в ваш сборник навыков, и при необходимости вы сможете его активировать. Внимание! После прочтения книга разрушится, останутся лишь обугленные клочки бумаги и прах.
        Внимание! Этот навык вы не сможете переписать в новую книгу навыка, чтобы передать другому участнику испытания!
        Ещё один эпический навык, и в отличие от «исследования», его польза с первого взгляда представляется сомнительной. Дело в том, что схожий навык у Грешника уже имеется, причём в активном состоянии. Только травничество рассчитано на поиск растительного сырья, а не полезных ископаемых.
        И пока что толку от этого навыка ровно ноль. Грешник ни разу не получил сообщение о том, что поблизости имеются ценности из растительного мира. Следовательно, ничего не добыл. Получается, травничество попусту место занимает.
        Впрочем, геологию есть куда пристроить. Как раз один слот остался. А приставка «эпический» внушает уважение. Ещё не позабыл, как при помощи эпического исследования выяснил о варане всё (включая сведения о рационе).
        Да Грешник узнал о нём даже то, что тот сам о себе не знал. У него чуть в голове не помутилось, когда всё это знание врезало по мозгам.
        Сильная штука.
        Так что, да, с геологией можно поэкспериментировать. К тому же книга именная, продать её нельзя.
        То есть, можно конечно, но только по цене разбора на странички, потому что навык предназначен именно для Грешника, никто кроме него изучить его не сможет.
        - Рыся, ты когда-нибудь эпические книги навыков видела? - задал риторический вопрос.
        Девушка, сидевшая по другую сторону от костерка, пожала плечами:
        - Странный вопрос. Кто бы мне такие книжки показал? Я вообще не слышала, чтобы у кого-то они были. Знаешь парня, который отравленным копьём пытался варана убить?
        - Марсианина? Конечно, знаю. Повезло ему, выжил.
        - Ага, поломался сильно, но живой. Ему сегодня выпал редкий навык. Это на класс ниже раритетного, и на два класса эпического. Так он радуется, как маленький ребёнок. А мне превосходный достался. Это на два класса ниже редкого, но всё равно очень круто. Тут народ простым навыкам рад, а мой на два класса лучше. И даже с единичкой ранговой. Она сразу зачлась, не придётся символы на неё тратить.
        - Что за навык? - заинтересовался Грешник.
        - Нормальный навык, не мусорный. Немного энергии тела тратишь, и физическая защита почти в два раза на минуту увеличивается. Если качать дальше, показатель будет улучшаться. Говорят, на десятом ранге навыка можно модификатор выбрать, на двадцать пятом ещё один. Может что-то полезное достанется, тоже для защиты. Защита тут лишней не бывает.
        Намотав на ус новую информацию, Грешник кивнул:
        - Угу, поохотились экстремально, но удачно.
        Пересказывать слова Крысолова по поводу добычи не стал. Да и зачем, ведь Рыська сама понимает, что ей досталось даже меньше, чем Марсианину. Тот пострадал, едва не погиб, пытаясь пробить шкуру монстра, а она лишь пульнула издали и тут же задала стрекача. Некие интеллектуальные весы, на которых отмерялся вклад участников, для неё выделили самую лёгкую гирьку.
        А вот Грешника загрузило так, что можно спину надорвать.
        Трофейную тяжеленную кольчугу обменял у одного из людей Крысолова на артефактную кожаную перчатку. Пальцы и часть ладони оставляет открытыми, зато отлично защищает левое предплечье, и при этом не металлическая. Самое то для лучника: и руке кое-какое прикрытие, и тетиву не сильно изнашивает при выстрелах. Чуть доработал усилителями и активаторами, получив, в итоге, вещицу, серьёзно Грешника усилившую.
        Предмет испытания.
        Белый.
        Тактическая перчатка лучника. Тип: физическая защита. Класс: защита верхних конечностей. Вид: длинная перчатка.
        Средний предмет.
        Уровень: 8.
        Ранг: хороший предмет (может вместить до 5 свойств (и 2 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: при попытке нанести ущерб руке, защищенной этой перчаткой, физическая и магическая защита увеличиваются на 400 % на 35 секунд. Срабатывает один раз в час, и только если ущерб пытается нанести враг (ущерб нечаянный, а также от себя или от постороннего лица по взаимному согласию не засчитывается).
        Активированные свойства: +1 физическая защита; +1 физическая защита; +2 физическая защита (доступны ещё 2 слота).
        Привязка: нет.
        Прочность: 277/277.
        Атака: нет.
        Защита: слабая.
        Создатель: Лестница Испытания.
        Ради этого результата Грешнику пришлось потратить немало низкоуровневых активаторов свойств, добытых за два дня, выбив в сумме четыре единицы защиты. Теперь перчатка и бронежилет предоставляют восьмёрку к этому состоянию. С родным показателем набирается уже двенадцать, что превосходит значение уровня. Но это не беда, потому что бонусы от артефактов, стимуляторов, дополнительных свойств и положительных магических эффектов при расчёте соответствия не учитываются.
        После схватки с вараном-исполином Грешник физическую защиту начал сильно уважать. Только за счёт неё смог объяснить то, что его не успела разгрызть до позвоночника зубастая пасть. Всё сваливать на бронежилет нельзя. И то, что жёсткое падение не привело к ужасающим травмам, скорее всего, тоже её заслуга. Да, покалечился изрядно, даже сидеть больно, а за ходьбу лучше не заикаться. Но ничего серьёзного, уже завтра сможет охотиться.
        Правда, не на всякую дичь.
        Так что, состояние однозначно нелишнее. Хотелось бы поднять его до максимума, но тут уже придётся хорошенечко прикинуть все за и против. Да, физическая защита позволяет обойтись незначительными травмами там, где грозят переломы. Однако одной пассивной обороной сражения не выигрываются, а в атаке требуются другие показатели.
        Грешник не забыл, как после применения «исследования» осознал, что почти все уязвимые места у варана его оружие поразить неспособно. Обычные человеческие возможности уже не работали, этот мир требовал иного уровня нанесения ущерба. Остро не хватало физической атаки и силы, да и само оружие не такое уж хорошее.
        Так что, в идеале, на максимум надо поднимать всё.
        Да только где же на это символы взять…
        Кастет с артефактным свойством не заинтересовал никого из людей Крысолова. Неудивительно, слишком уж своеобразное оружие. Самому Грешнику он тоже не нужен, так что, однозначно, придётся продавать при первой возможности.
        Улучшенная книга ножей. Пожалуй, можно для себя оставить, подняв класс уже выученного навыка.
        Такая же улучшенная книга, но для копья. А вот тут тоже думать надо: или свой соответствующий навык улучшить, или для продажи оставить.
        Сегодня копьём пришлось попользоваться. И пусть основную работу выполнил гуань, сбрасывать этот факт со счёта нельзя.
        Шесть тысяч сто сорок две монеты испытания. С теми, что набрались до этого, выходит больше одиннадцати тысяч. Сумма настолько солидная, что весит немало даже с учётом того, что большей частью представлена монетами крупных номиналов.
        Искра, добавляющая четыре единицы к энергии тела, и ещё одна искра, плюсующая двойку к энергии духа. Однозначно себе - и то, и другое Грешнику пригодится.
        Усилители уровней, расширители и активаторы тоже на своё барахло пускать надо. Никаких продаж.
        Фрагменты алтаря воскрешения и камня телепортации надо положить к тем, которые припас до этого. С первым - всё понятно, из вторых собирается камень телепортации, позволяющий разок перебраться в открытое на карте место.
        Ремонтные марки, разрушители, пилюли и прочая медицина - приберечь. Если припечёт, часть можно продать, но пока что в этом нужды нет, да и рынок здесь, скажем так, не особо бойкий, чтобы такие товары скидывать массово.
        Флешка из призового контейнера «пошла по рукам». Но информации в ней оказалось не очень: два крохотных участка карты в десятках километров отсюда. На них водились такие же гигантские вараны-одиночки. Приблизительно указывались их уровни, в обоих случаях они сравнимы с сегодняшней добычей или, возможно, немного превосходят.
        Крысолов, узнав это, в сердцах заявил, что окажись у него под рукой дюжина таких бойцов, как Грешник, он всё равно туда ни ногой. Сегодняшней кровопролитной охоты с него более чем достаточно.
        Все прочие выразили единодушное согласие с лидером.
        В общем, с информацией не повезло.
        Знаков уровня и символов развития Грешник сегодня заработал немного. Особо некуда вкладывать. Ну да это не горит, можно поднакопить ещё, а там прикинет, куда их пускать.
        Самые сливки: бонусы для увеличения. Грешник может поднять на единицу ранг одного не боевого навыка, и одного любого. Также можно поднять класс одного навыка и показатели защиты и атаки для четырёх предметов, либо для одного, но сразу на четыре ступени. Это ценнейшие бонусы, с трофеями такое лишь раз получил, когда выпала призовая сфера из питона.
        Варан тоже парочку мелких сфер подарил, но Грешник прикинул, что при окончательной делёжке лучше выбрать побольше символов, оставив эту добычу охотникам. Сейчас для него такой расклад выгоднее.
        А вот бонусы лучше распределить не мешкая. Свежо в памяти, как сгорели все, заработанные при нападении на лагерь Лорда. Нежелательно затягивать.
        С не боевым навыком всё понятно - это эпическая геология. Она не атакует и не защищает, и у неё с момента изучения активен сразу первый эпический ранг. Чтобы поднять до второго, потребуется двадцать тысяч символов развития, а Грешник столько за всё время не заработал, несмотря на двойной бонус первого яруса, и личную прибавку для самого обездоленного мяса.
        А это ещё раз умножить на два, что в итоге даёт четыре.
        Со вторым рангом, увы, тоже выбор невелик. Придётся вкладываться в эпическое исследование. Это также сэкономит двадцать тысяч, что солиднее всех прочих вариантов. Значительной прибавки при этом не получится, но ведь надо прогрессировать во всём.
        Глупо сливать редкий бонус в ранг более низкого класса, прогресс которого при помощи символов обходится значительно дешевле.
        С классом навыка «завис». Если перевести геологию или исследование на следующий, легендарный, часть «якобы вложенных» символов потеряется. Из тридцати останется двадцать две с половиной тысячи, а первый ранг легенды стоит двадцать пять.
        То есть навык хоть и прибавит в классе, но скатится с двойки на ноль. Да, добавив две с половиной тысячи символов можно довести его до единицы. Вот только где же их столько набрать? Это ведь самый ходовой ресурс, Грешнику вечно не хватает. А ведь, судя по всему, по эффективности нулевой ранг базового навыка работает не хуже, чем нулевой идеального - высшего класса.
        Тут так устроено: если хочешь, чтобы класс показывал себя во всей красе, изволь на нём хотя бы единичку открыть.
        Пришлось пострадать из-за мук выбора, печально вздохнуть и взяться за раритетное отражение. Сиюминутно сэкономил тем самым две тысячи символов, при этом прекрасно понимая, что стратегически проиграл. Ведь на фоне масштабов эпических навыков - это ничто.
        С улучшением атаки и защиты предметов - выбор посложнее. Дело в том, что вложенные в предмет некие первичные атакующие и защитные свойства в цифровом виде не отображались, только текст. Крысолов любезно объяснил, что всего насчитывается тридцать шесть ступеней. Возможно и больше, но ему известно именно столько.
        И также был настолько предупредителен, что скинул их Грешнику сообщением, где всё было наглядно расставлено в один столбик.
        ЗАЩИТА И АТАКА (по возрастанию).
        Нет
        Ничтожная
        Очень слабая
        Слабая
        Нормальная
        Слегка увеличенная
        Увеличенная
        Средняя
        Повышенная
        Слегка усиленная
        Усиленная
        Значительно усиленная
        Высокая
        Приличная
        Порядочная
        Внушительная
        Чуть завышенная
        Завышенная
        Очень завышенная
        Высокая
        Очень высокая
        Высочайшая
        Превосходная
        Прекрасная
        Могучая
        Раритетная
        Великая
        Величайшая
        Баснословная
        Колоссальная
        Эпическая
        Легендарная
        Неимоверная
        Невообразимая
        Почти идеальная
        Идеальная
        Лучшее, что есть у Грешника - лук. И, глядя на этот столбец, хотелось заплакать.
        Потому что атака у лука средняя, но, оказывается, это вовсе не середина списка, несмотря на то, что название красноречивое.
        Однако на фоне гуань дао лук смотрелся внушительно, потому как у того атака вообще слабая.
        Спасибо, что не ничтожная.
        Но, несмотря на различие параметров вооружения, думать особо нечего, придётся вкладываться в лук. Все четыре бонусных ступени исключительно в него. Это единственный предмет, потеря которого для Грешника не окончательна. Да, на ярусе он может остаться без него, зато после прохождения получит снова.
        Несколько минут обдумываний, несложной работы и растраты трофеев, и вот рассыпается последний большой контейнер, и среди его обломков показывается результат.
        - Это не твой лук, - удивлённо заявила Рыська.
        А Грешник напрягся, потому что лук действительно отличается от старого.
        Заметно изменились размер, очертание и материалы. Какие-то пластины, усиливающие конструкцию, непонятные выступы, металлические скрепы поверх плотно намотанных на плечи шелковистых нитей, походивших на паутину исполинского паука.
        И лишь взяв в руки, успокоился.
        - Нет Рыся, всё нормально. Выглядит чужим, но в руках по-старому сидит.
        - Никогда не видела, чтобы вещи так менялись.
        - А я никогда не менял им атаку сразу на четыре пункта. Оказывается, это настолько серьёзно, что даже на внешнем виде отражается.
        Поднёс к обновлённому луку телефон.
        Предмет испытания.
        Белый.
        Оружие. Тип: физическое. Класс: холодное. Дальность: дальнобойное. Вид: лук.
        Большой предмет.
        Уровень: 10.
        Ранг: отличный предмет (может вместить до 6 свойств (и 2 дополнительно, открывается при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: значительно усиленное действие против немагических видов защиты (особенно ярко выражается при использовании бронебойных стрел).
        Активированные свойства: +1 физическая атака; +1 физическая атака, +3 ловкость, +5 меткость, +1 физическая атака (доступен ещё 1 слот).
        Привязка: автоматически привязан (бонус призового предмета, выбранного за достижение). Владелец: Грешник (участник 165-62-11-С-8)
        Прочность: 611/611.
        Атака: значительно усиленная.
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания (призовой предмет, выбранный за достижение, улучшенный по своей сути).
        Возможные ресурсы получаемые при разрушении: 1 - 5 брусков прекрасной древесины, 1 - 4 бруска великолепной древесины, 1 - 4 куска прекрасной кожи, 1 - 2 куска великолепной кожи, 1 - 3 прекрасные бечёвки, 1 - 2 великолепные бечёвки, 1 - 4 великолепных кости, 1 - 3 пластинки из превосходного бивня, 1 - 3 превосходных когтя, 1 - 4 прекрасных жилы, 1 - 2 великолепные жилы, 1 - 4 рядовой руды, 1 - 3 редких руды, 1 - 2 прекрасной руды, 1-11 рядовых кристаллов, 1 - 2 простой соли, 1 - 2 души существа, 1 - 6 душ твари.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы можете получать лишь минимальное количество (в случае удачно разрушения).
        Краткое описание.
        Хороший лук. Несопоставимо лучше базового. Хорошая меткость на небольшой дистанции. Высокий темп стрельбы. Средние базовые повреждения.
        Внимание! Для использования этого лука требуются следующие параметры: уровень - 10, сила - 4, ловкость - 9.
        То, что при разрушении лука могло получиться куда больше ресурсов, в том числе не присутствующих ранее - не удивило. От Крысолова уже слышал, что по мере улучшения предмета возрастает ценность задействованных в нём ингредиентов.
        А вот то, что поднялись требования, для Грешника стало сюрпризом. Не будь при нём дополнительно трёх единиц ловкости за счёт предметов, он бы попросту не смог это оружие использовать.
        Повезло. Было бы одновременно смешно и грустно, окажись столь прекрасный предмет бесполезным.
        Хотя - это не фатальная ошибка. Легко исправить.
        Протянул книгу Рыське.
        - Что это? - спросила девушка.
        - Это превосходный навык для арбалетов. Достался из того змея, о котором я рассказывал. Выучи.
        - Ты это мне?
        - Ну а кому же ещё?
        - Извини, это, наверное, лишнее, сам всё понимаешь, но должна тебе сказать, что такая книга стоит дорого. Ты не обязан меня снабжать.
        - Мы это уже обсуждали. Бери, тебе нужнее.
        - Даже не знаю, как тебя благо…
        - Не благодари, - перебил Грешник. - Просто выучи.
        - Пропадёт ранг, - печально подсчитала девушка. - И я не представляю, как его поднимать. Символов нужно всё больше и больше.
        - Всем нужно, придётся как-то выкручиваться, - сказал Грешник. - Я тут с Крысоловом пообщался кое о чём…
        - Он уговаривал тебя к нему в отряд пойти? - перебила Рыська.
        - Как ты догадалась?
        Оба усмехнулись риторичности вопроса, и Грешник продолжил:
        - Насчёт отряда, я сказал, что тороплюсь к выходу. И вообще по жизни одиночка. Он огорчился, конечно, но терпимо. Предложил поохотиться завтра и послезавтра на больших варанов, если силы будут. И на остальную дичь, что подвернётся. Его ребята неплохо здесь всё изучили, он собирается раскатать эту долину чуть ли не в ноль дня за три. Говорит, с моим луком да его загонщиками и следопытами легко поднимем тонну трофеев.
        - Неделя уже прошла, у нас осталось восемь дней, - нахмурилась Рыська.
        - Я в курсе, - кивнул Грешник. - На два дня останавливаться здесь не вижу смысла. Долго. Но на день, почему бы и нет. Нам не помешает заработать немного, не подставляясь при этом под крутых тварей. Да и кастовых бояться не придётся. Здесь почти нет дорог для их машин, плюс лезть на одиночек, это одно, а на такую группу, это уже совсем другое. А ты как думаешь?
        - Да как скажешь, так и будет, - Рыська пожала плечами. - Но извини, меня очень напрягает время. Мы и половину пути до конца яруса не прошли.
        - Уже около неё, - сказал на это Грешник. - И загляни в телефон, там в разделе «Оповещения» есть пункт, где приходят сообщения о прохождении яруса. У некоторых это уже получилось. Вчера и позавчера десятки случаев, а сегодня уже сотнями повалили. Эти люди успели за неделю пройти, значит, мы тем более успеем. И не просто пройдём, а немного сливок по дороге снимем. Сильно торопиться тоже нет смысла, сама прекрасно понимаешь.
        Рыська покачала головой, не сводя задумчивого взгляда с огня:
        - Извини, Грешник, но я ничего не понимаю. Ещё три дня назад я была уверена, что будущего у меня вообще нет. Ощущала себя безрукой мишенью. А что до этого было, даже вспоминать не хочется. Как слепая слонялась возле моря, непонятно чем занималась. А сейчас… Сначала с тобой встретилась, потом потихоньку руки начали отрастать. Но всё это быстро очень. Слишком быстро. Голова ещё не привыкла. В ней такая каша, просто жуть. Так что извини, но лучше за меня пока что думай, не то я тебе наговорю какой-нибудь вредной ерунды.
        - Не прибедняйся, - усмехнулся Грешник. - Голова у тебя варит нормально. Значит, завтра остаёмся с Крысоловом. Добычу сегодняшнюю мы, в целом, поделили, только непонятно, что с тушей делать. Никто не знает, сколько стоят такие ресурсы. И торговцев поблизости нет. Они хотят дождаться одного из своих воскресших, у того есть полезное умение. Больше ресурсов при свежевании получает.
        Рыська покачает головой:
        - Пока он доберётся, туша сгниёт.
        - Не сгниёт, но пахнуть тут будет не розами, - сказал на это Грешник. - Но это уже не наши проблемы. Мы ждать не станем, я сказал, что нашу долю с туши потом как-нибудь получим. Крысолов на это сказал, что не знает, как и когда сможет расплатиться. На том и договорились.
        - А послезавтра куда пойдём? - спросила девушка.
        - Я тебе скинул карту. Видела торговца?
        - Да, смотрела. Еле-еле обозначен, неясно.
        - К нему придётся в первую очередь выдвигаться. У нас слишком много добычи, боюсь, всю унести не сможем. Надо её продавать. Может и себе там прикупим чего-нибудь. Посмотрим.
        Глава 20
        Магазин сотовой связи
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ НИЗИНА ТАН КХАО И ШОССЕ № 7
        Хлёсткий хлопок тетивы, сочный удар стрелы, глубоко вонзившейся в плоть. Гак пошатнулся, ноги его начали подгибаться, просеменив несколько шагов, уродец завалился на обочину.
        Грешник поморщился. Он-то целился в голову, его нынешнее оружие легко прошибает черепа «пузатиков» за десятки метров. Цель поразил, но не так, как задумал, - стрела попала в основание шеи. А ведь дистанция невелика, рука у него верная, промаха быть не должно. Однако это верно лишь для нормальных условий.
        Сейчас же условия бесспорно-ненормальные. Впервые за все дни дождь зарядил всерьёз. Случалось, и раньше срывался по чуть-чуть; однажды щедро лил полчаса, внезапно начавшись и так же мгновенно прекратившись. Сегодня небеса развёрзлись вскоре после того, как Грешник и Рыська распрощались с Крысоловом и его людьми. О себе непогода предупредила заранее: тучи приближались постепенно, медленно и уверенно затягивая всё небо; иногда доносились приглушённые раскаты грома. Начало капать понемногу, затем понеслось всерьёз.
        Не сказать, что ливень как из ведра, однако ничего сухого в округе не осталось. Из болот Грешник с Рыськой выбрались мокрые до нитки, затем долго взбирались по пологому подъёму, за которым так же долго спускались, то и дело перебираясь через грязные ручьи, хлынувшие с возвышенности.
        Внизу путь преградила река, вышедшая из берегов. Вода походила на густой глиняный раствор, она в изобилии тащила всевозможный мусор, в том числе неприродного происхождения. Грешник здраво предположил, что в дикой местности такому количеству пластика и бумаги взяться неоткуда. Следовательно, где-то выше по течению должна начаться цивилизация.
        Так и оказалось. Сначала потянулись посадки гевеи и грунтовки между ними, превратившиеся в грязевые потоки, затем вышли к мосту, перебравшись, наконец, на северный берег реки.
        И уже там, миновав очередную плантацию каучуконосов, увидели то, что не встречали с того момента, как ушли с побережья.
        Широченная асфальтированная дорога. Тоже мокрая, зато не грязная. По такой идти приятно, но опасно. Чересчур открытое место, а моторизированные нехорошие люди любят разъезжать по комфортному покрытию. В столь сильный дождь можно не услышать машину и попасться на глаза тем, кому попадаться не следует.
        Поэтому двигались по обочине, постоянно оглядываясь и всматриваясь вперёд. Если что, до кустов рукой подать, вмиг успеют скрыться.
        Прятаться не пришлось, потому что по дороге никто не ездил. Причина её непопулярности обнаружилась спустя пятнадцать минут. Вышли к затору, через который и на мотоцикле не перебраться, не то, что на пикапе. Выглядит так, будто изначально несколько легковушек встали из-за аварии. Их набралось десятка полтора, когда показался громадный тягач, снёсший всё «собрание» на повышенной скорости. Некоторые автомобили разнесло на фрагменты, другие сплющило, перекрутило, скомкало в почти монолитную массу, которую боком подпирал виновник происшествия. Мятое железо перегородило шоссе от обочины до обочины. Так как с одной стороны вздымается крутой склон, а с другой, за отбойником, ниспадает такой же спуск, преодолеть преграду возможно лишь пешком.
        Что Грешник с Рыськой и сделали.
        Аналогичную картину обнаружили спустя полчаса. Похоже, подобными преградами вся дорога усеяна, потому шансы нарваться на проблемы с моторизованными бандитами здесь снижены.
        Вскоре вышли к посёлку, или, скорее, придорожной торговой зоне. Жилых домов здесь не наблюдались, просто вдоль обочины тянулись мелкие магазинчики, ларьки, закусочные и просто прилавки под убогими навесами или даже ничем не прикрытые.
        Половина этого скопища сгорела вместе с заправкой, располагавшейся на южной стороне. Похоже, там десяток тон топлива полыхнул, пепелище образовалось знатное.
        Именно на нём Грешник и заметил гака, попытавшись снять его охотничьей стрелой в голову. Если выстрелить правильно, широченный наконечник пройдёт насквозь, показавшись с другой стороны. При этом он вышибет из черепа солиднее куски кости, после чего стрелу в большинстве случаев можно извлечь свободно, не вырезая из туши ножом.
        Увы, дождь - враг лучника. Любая капля, попавшая на древко (и особенно) на оперение может сказаться на траектории.
        Что и случилось.
        Присев над гаком, Грешник достал нож и хмуро произнёс:
        - Вот же зараза… в костях застряла. Тяжёлый случай…
        - Надо будет стрел побольше купить, у тебя мало осталось, - почему-то очень задумчивым голосом прокомментировала Рыська.
        Грешник её интонацию списал на усталость. Непросто столько вышагивать в такую погоду. Ему самому уже давно отдохнуть не помешает, но нет желания делать это вот так, когда вода и снизу плещется, и сверху льётся.
        Решил повысить девушке настроение:
        - Сейчас заберёмся куда-нибудь. Обсушимся, поедим как люди, отдохнём.
        Рыська, глядя куда-то вдаль, на постройки, не тронутые пламенем, также задумчиво спросила:
        - Помнишь тот магазин, где луки продавали?
        Удивившись странному вопросу, Грешник ответил:
        - Да разве такое забудешь…
        - Посмотри вон туда.
        Уставившись в указанном направлении, Грешник чуть помедлил и неуверенно произнёс:
        - Может неправильно тебя понял, но магазина с луками я здесь не наблюдаю.
        - Ну да, ведь его здесь и нет, - кивнула девушка.
        - Тогда к чему ты это сказала?
        - А ты посмотри ещё раз. Не надо искать луки, просто посмотри. Ничего странного не замечаешь? Грешник, вон под навесами мухи летают. Доедают рыбу и курятину. Вон фрукты под дождём мокнут. Вон забегаловка с картинками разной еды. Вон ещё одна. Простая еда, для простых людей, которые по этой дороге ездили. Все места, что мы тут видим, они будто скопированы с каких-то реальных мест нашей Юго-Восточной Азии. И если те, кого ты называешь кукловодами, что-то своё добавляли, оно может как-то выбиваться из окружения. Чужим выглядеть. Вот вспомни тот магазин с луками посреди всякой туристической дребедени. Он очень странно там смотрелся. А теперь посмотри сюда: маленький придорожный рынок с морепродуктами, мясом, фруктами, овощами и зеленью. Забегаловки с дешёвой и простой едой для водителей. Сгоревшая заправка. А вон маленькая мастерская, где шины чинят. Обычное дело где-нибудь в тихом местечке неподалёку от Индийского океана. Я только одно не пойму: вот что посреди тухлой рыбы и гниющих фруктов делает салон с мобильными телефонами? Причём телефоны дорогие и выбор богатый. Посмотри на картинки, не надо
уметь читать иероглифы местные, чтобы это понять. Такой салон должен разориться ещё до открытия. Его не должно здесь быть.
        - Да, - признал Грешник. - Это как пафосный бутик посреди свалки.
        - Вот-вот. Я сразу обратила внимание. Да ты присмотрись, он даже выглядит иначе. Будто из других материалов построен, не такой, как все. Будто в «фотошопе» кое-как нарисовали динозавра посреди города.
        - Я тебя понял. Но если там снова тигр в подвале, хотелось бы перекусить, прежде чем туда спускаться, - страдальчески протянул Грешник.
        - Да я готова слопать то, что от всей этой рыбы осталось. С мухами вместе, - поддержала Рыська.
        - Давай попробуем вон в ту забегаловку забраться. Пожуём, дух переведём, да подумаем, что делать с этой телефонной распродажей.
        Магазин, при всей своей неуместности, вписывался в окружение почти идеально. Если взглядом провести по округе, глаз на нём не задержится. Лишь обдумывая увиденное можно прийти к мысли, что здесь такому объекту не место.
        Но не выделялся он, только если смотреть издали. Когда Грешник с Рыськой снова выбрались под дождь и приблизились, оказалось, что в отличие от прочих мест, в это забраться непросто. Двери на замке, причём висячем и антикварно-огромном, стёкла не просто затянуты почти непроницаемыми жалюзи, а ещё и чем-то основательно завалены изнутри. Ничего общего с окружающей открытостью, где входи куда хочешь.
        - Выглядит так, будто внутри кто-то забаррикадировался, - после быстрого осмотра высказалась Рыська. - Может там ещё один душитель?
        - Угу, - невесело усмехнулся Грешник. - С ручным тигром. Или с двумя большими болотными варанами. Помещение немаленькое, запросто могли поместиться.
        - Стекло можно разбить, а потом баррикаду развалить, - сказала девушка. - Но как-то страшновато. А вдруг там кто-то с винтовкой сидит? Или с арбалетом? Может ну его? Может пусть там и сидит?
        Грешник покачал головой:
        - Раз уж мы начали этим заниматься, придётся доводить дело до конца. Ты посмотри на небо. Похоже, дождь нескоро закончится. Не знаю, как ты, а я бы лучше здесь заночевал, а не в мокром лесу.
        - Ты что, серьёзно думаешь, что я о сыром лесе мечтаю? - удручённо, будто с ненормальным разговаривает, заявила Рыська. - Да ты даже не представляешь, как меня эта вода достала. Здесь всё мокрое, и я тоже мокрая. Но чувствую себя так, будто никогда не мылась. Это плохая вода, она какая-то липкая. Я ужасно грязная из-за неё. Грешник, да я всё отдам, лишь бы на меня ночью не лилось. Только зачем сюда лезть? Тут полно мест, где можно остановиться.
        - И как тебе будет спаться, когда знаешь, что рядом заперт непонятно кто? Да и нет у меня доверия к этому замку. Вдруг он в любой момент может выбраться.
        - Упс. Извини, Грешник, как-то не подумала об этом. Может кинуть внутрь бутылку с бензином?
        - Рискованно, Рысь. Если этот магазинчик полыхнёт, пламя пойдёт в обе стороны. Может догореть всё, что после пожара на заправке уцелело. И ждёт нас тогда сырая ночёвка, плюс на дым могут нехорошие товарищи примчаться.
        - Блин, снова не подумала. Туплю. Достала эта вода, до мозгов достала. Слушай, а тебе не кажется, что тут пованивает коровником?
        - Да, есть немного, навозом тянет. А ты знаешь… - Грешник ухватился за перспективную мысль. - В целом ты мыслишь правильно. Я насчет бензина. Хорошая мысль. Надо обдумать.
        Думать пришлось недолго, а вот работать - наоборот.
        И для начала прикатили большой баллон с газом. Таких хватало в кухнях закусочных, потребовалось лишь заправленный под завязку выбрать.
        Затем начали обыскивать все постройки, стаскивая к магазинчику с телефонами найденные огнетушители. Здешние стандарты пожарной безопасности выглядели весьма причудливо: средства тушения имелись во многих местах, вот только держали их не на виду. Иногда прятали так, что если понадобится, всё сгореть успеет, прежде чем до них доберёшься. Так что времени на розыски потратили немало.
        Грешник надеялся, что при взрыве пожар сразу же не разгорится. Всё вокруг основательно вымочено дождём, а основные материалы, из которых возведён магазинчик: стекло, металл и прочие негорючие материалы. Баллонный газ, в отличие от бензина, даст одну кратковременную вспышку, от которой, возможно, ничего страшного не случится. И если при этом оглушит тех, кто скрываются внутри, можно легко добить их, а потом спокойно разрядить несколько огнетушителей. После останется лишь собрать трофеи и отправиться отдыхать.
        Пусть не в самой комфортной обстановке, но хотя бы в сухой.
        Как почти всякий несложный план, этот обречён либо на оглушительный успех, либо на столь же оглушительную неудачу.
        Причём «оглушительный» в данном случае - вовсе не фигура речи.
        Логично, что Грешник усиленно готовился к скверному варианту, ведь хороший в дополнительной подготовке не нуждается. Отправил Рыську к дороге, где та забралась на обгорелый остов грузовика и заняла позицию на его исковерканной крыше. Для арбалета - плёвая дистанция.
        Сам расположился чуть поближе, за стопкой бетонных блоков и плит, сложенных возле дороги для строительства чего-то основательного, да так и не пущенных в дело.
        Но перед этим завершил последние приготовления. Поставил под дверью видавший виды пластиковый таз. Плеснул в него литра три бензина, слитого из бака разбившегося на другой стороне дороги автомобиля. Добавил машинного масла. Аккуратно поставил баллон с газом в горючую смесь.
        Отошёл, вытащил зажигалку.
        Пламя взвилось до крыши магазинчика. Но Грешник это не увидел, он со всех ног припустил к намеченному укрытию. Стальной баллон, попав в огонь, не сразу ему поддастся. Но уж если поддастся, рядом находиться нежелательно.
        Засев за стопкой плит, покосился на остов грузовика. Рыськи не видать, залегла на покорежённой кабине, где её прикрывает изогнувшийся металл.
        Значит, всё идёт по плану.
        Телефон завибрировал. Учитывая, что все бесполезные оповещения настроены так, что о себе не предупреждают, пришлось тянуться к разгрузке.
        Как же не вовремя.
        Но увидев, что пришло сообщение от Рыськи, Грешник мысленно себя выругал.
        Просто так она беспокоить в такой момент не станет. Проще подать голос, ей даже сильно кричать не придётся. Тем более, лимит сообщений для корма мизерный, просто так общаться с их помощью не принято.
        Рыська - Грешнику.
        Сюда по дороге бегут гаки. Их очень много. Я столько никогда не видела. Может тридцать, может сорок. Наверное, они дым уже увидели. Что будем делать?
        Новости, которые спутница заметила с высоты раскуроченной кабины, не обрадовали. Из разговоров с охотниками Крысолова Грешник знал, что гаки иногда сбиваются в приличные группы и кочуют сообща по побережью. Но у моря такую добычу в самом начале почти под корень извели банды и приличные отряды, риск нарваться невелик. Здесь же, получается, они всё ещё шастают серьёзными коллективами.
        И один из них весьма некстати оказался поблизости в тот момент, когда вспыхнул бензин.
        Ничего не ответив, Грешник поплотнее прижался к бетону. Рыська не тупая, сама поймёт, что сейчас им остаётся лишь одно - просто ждать. Нельзя выскакивать из укрытия рядом с горящей бомбой, да ещё и на глазах у десятков гаков. Да, противники они не самые опасные, но в больших количествах и в таких условиях приходится с ними считаться.
        Дождь как раз чуть притих, и Грешник расслышал истошные крики множества тварей. Причём крики эти усиливались, гаки приближались. Оставалось надеяться, что они не станут заглядывать за нагромождение плит, сразу метнутся к раздражающему их источнику дыма. Там уже вовсю чадит пластик, облизываемый бензиновым пламенем.
        И всё сильнее и сильнее раскаляется стальная оболочка газового баллона.
        Вопли гаков достигли высочайшей точки. Твари добежали до огня, и теперь орали там во всю мощь лёгких, пытаясь понять, куда подевались поджигатели. Грешник даже начал опасаться, что вечно голодные создания опрокинут тазик.
        И тут, наконец, баллон не выдержал.
        Рвануло добротно. Грешник в один миг оглох на оба уха и рефлекторно покосился на позицию Рыськи, опасаясь, что девушку смело с кабины ударной волной. Но нет, страхи преувеличены, на месте осталась.
        А вот гаку, выкатившемуся за обочину, досталось однозначно. Однако тварь не убило, её всего лишь отбросило. Шевелится, пытается неловко подняться, башкой трясёт.
        И тут взгляд гака остановился. Упёрся в нишу меж трёх стопок бетонных плит.
        Разглядел укрытие Грешника, просматриваемое с единственного направления.
        Пришлось начинать действовать. Приподнявшись на колено, выстрелил, надеясь, что разинутая пасть уродца не означает то, что он созывает остальных. Грешник почти ничего не слышал после взрыва, но не уверен, что уши гаков тоже приложило до плачевного состояния.
        Кто знает, на что способны их барабанные перепонки и прочее.
        Увидел, что Рыська приподнялась на кабине и безумными глазами уставилась в сторону магазинчика.
        Не удержался, поднялся, сам туда взглянул.
        Да, здесь было на что посмотреть.
        Как и рассчитывал Грешник, взрыв не привёл к масштабному возгоранию. Да, по округе в изобилии разбросало пылающие и тлеющие ошмётки, однако на сырых поверхностях, да под дождём, шансы устроить пожар у них невелики. Бензина и масла использовал не так много, то, что не догорело, разнесло в пар.
        Сам магазинчик выглядел плохо. Фасад разнесло начисто, вместе с крышей. Часть обломков разлетелась в разные стороны, часть угодила внутрь, разворотив там всю обстановку. Будто заряд шрапнели сработал.
        И шрапнель эта помимо всего прочего накрыла слона. Его дощатое стойло скрывалось за жалюзи и баррикадами.
        Люди, не имеющие дел со слонами, зачастую заблуждаются, считая этих животных милейшими и безобиднейшими созданиями. На самом деле даже домашний, с рождения привыкший к двуногим повелителям, способен показать себя с весьма нехорошей стороны. Особенно если это самец. Существует множество причин, способных накачать бешенством и лютой злобой существо весом в несколько тонн.
        Например - известное всем, кто имеют дело с гигантами, состояние «муст». Когда у самцов начинаются выделения из особой железы, располагающейся в области виска, проблемных зверей следует немедленно изолировать и содержать на привязи.
        Иначе берегитесь. В таком состоянии слон даже хозяина способен пронзить бивнями или растоптать.
        Взрыв газового баллона и град обломков, с силой пробарабанивших по туше - весьма достойная причина, чтобы настроение животного резко испортилось. Израненный и обожжённый слон, яростно трубя, торопливо выбирался из потихоньку разгорающихся руин. Грешник с трудом различал звуки, но этот рёв сумел пробиться сквозь пробки в ушах.
        Выбравшись, слон не стал мчаться в джунгли, радуясь обретённой свободе. Вместо этого он начал яростно топтаться по телам оглушённых гаков. Затем схватил одного, почти успевшего подняться, и ловко удерживая хоботом, пару раз от души приложил башкой об асфальт.
        Даже Грешника проняло, когда увидел, как аналогичное истязание слон повторяет с другой тварью и явно не собирается на этом останавливаться. Как-то чересчур жестоко. Похоже, он не угомонится, пока всё живое вокруг себя не уничтожит. Хотя, это ведь не Африка и не Индия, здешние звери не обязаны вести себя также, как земные.
        То есть злоба и беспощадность этого бешеного экземпляра ничем не ограничены. Он способен поступать как угодно, ведь что вложено в его башку, - ведомо лишь кукловодам.
        В том числе слон, возможно, действительно запрограммирован на безжалостное уничтожение всего живого. И если заметил Рыську, которая, приподнявшись, показала себя во всей красе, просто так это не оставит. Мощи у гиганта достаточно, чтобы разнести остатки грузовика. Вон, только что мимоходом так приложился об стену закусочной, что оставил в ней широченный пролом.
        В следующий миг слон пошатнулся, засеменил неуверенно, пытаясь удержать равновесие. Всё же близким взрывом приложило его изрядно.
        Столбообразная нога почти упавшего животного наступила на прикрытый дощатым щитом колодец. Доски, естественно, не выдержали, конечность провалилась, многотонная туша припала к земле.
        А Грешник, разглядев, что гаков, переживших взрыв, почти всех растоптал слон, понял - это шанс.
        И, не раздумывая, выскочил из укрытия.
        Нет времени составлять сложные планы. Надо действовать.
        Действовать быстро.
        Пробежав несколько шагов, Грешник оказался под боком взбесившегося гиганта. Животное одновременно пыталось вырваться из западни и не переставало лупить об асфальт очередного гака, ухваченного ненормально-длинным и сильным хоботом.
        Это хорошо, что хобот занят. Конечно, Грешника прикрывают три отражения, ударов он не боится, а вот оказаться в столь тесных объятиях как-то не хочется. Там навык может не спасти.
        Присел на колено и с размаха вонзил лезвие гуаня в громадное серое брюхо. Шкура у слонов крепкая, но удар убийственный, плюс усилен тем, что добавляет участникам и их оружию этот непростой мир.
        Животное болезненно затрубило, отпустив, наконец, кровавый комок, в который успело превратить гака. Извернулось, пытаясь дотянуться до Грешника. Но тот не стал развивать успех, уже отскакивал. И даже при этом успел взмахнуть гуанем, рубануть по кончику хобота, чем вызвал у слона новый вопль страдания, посильнее предыдущего.
        И, увы, реакция гиганта этим не ограничилась. Боль и бессильное унижение заставили его забиться совсем уж неистово, напрячься до треска в напряжённых жилах и суставах.
        И Грешник понял, - надо сваливать.
        В темпе.
        Пока не втоптали в асфальт рядом с лепёшками, оставшимися от гаков.
        Противника полагается удивлять, а не вести себя предсказуемо. И потому метнулся к разнесённому магазинчику. Стараясь не застрять среди обломков, преодолел завалы, в том числе переступив через тело упитанного азиата с удавкой на шее. Нет, это явно не жертва суицида, петля не затянута, просто взрыв так пошутил.
        Грешник при этом на миг притормозил, врезал гуанем, почти отделив голову душителя от тела. Очень уж оно прилично выглядело, не смотрелось мёртвым. И судя по тут же завибрировавшему телефону, правильно сделал, - убийцу при взрыве лишь оглушило.
        Живучие они оба: что человек, что слон.
        Выбравшись на другой стороне через пролом, образовавшийся на месте задней двери, Грешник метнулся влево и помчался вдоль ряда построек. За спиной с грохотом разлетелась стена, и из окончательно разгромленного магазинчика выскочил слон.
        Грешник это не видел, он спиной ощущал. Нет времени оглядываться. Надо бежать.
        Бежать к цели.
        Он успел, опередив слона всего лишь на несколько десятков шагов. Гиганта подвела инерция могучего тела. Там, где требовались ловкость и изворотливость, он продвигался с прямолинейностью разъярённого берсеркера. Кусты у него при этом сносить получалось, а вот серьёзные деревья и камни - не всегда. Терял время, вот и не успел к финишу.
        Грешник забрался на скальный уступ. Здесь, разрывая жирную тропическую почву, на десяток метров ввысь вздымалась каменная твердь. Похоже на склон зарастающей зеленью пирамиды. Если занять правильную позицию, можно отбиться от стада разозлённых слонов.
        Стада не было. Был лишь один разъярённый гигант, всё ещё опасный, но стремительно теряющий силы вместе с кровью, хлещущей из пробитого брюха.
        На уступ животное забраться не смогло. Но ума хватило не подставлять хобот и прочие части тела под новые удары гуаня. Взбешённое животное бесновалось чуть ниже, яростно трубило, но не приближалось.
        А Грешник, спокойно усевшись на каменный выступ, уставился в безумные глаза слона и заявил:
        - Ну давай-давай, танцуй дальше. Я подожду…
        - Я там ещё одного гака добила, пока магазин обыскивала, - сообщила Рыська, вернувшись к Грешнику.
        А он, пытаясь загрузить в большой контейнер кусок второго бивня, устало поинтересовался:
        - Ну и что там, в магазине? Нашла призы?
        - Да, нашла. Но не уверена, что это всё. Там навалено много разного, надо чтобы ты помог кое-что отодвинуть.
        - Рыся, из тебя что, клещами тянуть надо? Что нашла-то?
        - Извини. Я просто волнуюсь. Не в себе ещё. Блин, Грешник, там в магазине прятался слон! Слон!!! Это как вообще?!
        - Ну… бывает. Сама ведь навоз унюхала перед тем, как…
        - Но я не думала, что кто-то будет прятать слона в магазине! - перебила девушка. - Слон и телефоны. Блин, да я к такому не готова! Ты чего смеёшься?!
        - Да ничего. Первый раз вижу, чтобы ты так разволновалась. Всегда спокойная, и тут из-за какого-то слона нервничаешь.
        - Извини. Просто я правда к такому не готова. Это ненормально, когда слоны в магазине прячутся.
        - Похоже, у тебя всплыли какие-то детские страхи, со слонами связанные.
        - Не знаю. Может и так. Я там телефоны нашла. Три штуки.
        - Телефоны? - не сразу врубился Грешник.
        - Ну да, обычные телефоны. Такие же, как у нас. В каждом по кусочку карты. Я их себе уже скачала, и ты тоже скачай. Там интересное есть.
        - И что, кроме телефонов больше ничего?
        - Ну, дребедень всякая и рецепт на дубинку с костяными шипами. Отстой, а не оружие, по описанию.
        - Получается, этот магазинчик вроде шанса для бедолаг, оставшихся без телефона, - высказал Грешник очевидную мысль.
        - Ага. Если видишь странный магазинчик с телефонами, значит там есть телефоны для испытания и какашки слона, - согласилась Рыська. - Долго тут ещё возиться собираешься? Ты весь мокрый.
        - Бивни нам пригодятся. Да и ты тоже не сухая.
        Девушка закатила глаза:
        - Я вся в этой воде. И в грязи. У меня всё чешется. Я бы сейчас полжизни отдала за горячую ванну. Может попробуем дождевую собрать и подогреть? Она плохая, но лучше такая, чем никакая.
        При этих словах дождь прекратился в один миг. Его будто выключили, нажав на кнопку «ясная погода».
        Рыська подняла голову, с тоской уставилась в стремительно проясняющиеся небеса, чуть ли не плача воскликнула:
        - Блин! Как так?! Да они как будто издеваются над нами! Вот теперь мы точно не помоемся…
        Грешник, тоже уставившись в подозрительно быстро очищающееся небо, кивнул:
        - Я с кукловодами согласен. Мытьё для слабаков. Сильные чешутся.
        Глава 21
        Знакомое лицо
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ ШОССЕ № 7 И БЕЗОПАСНАЯ ЗОНА СОНГ-ЛАНГ
        - Этот слон, он ведь там даже разворачиваться не мог. Так и стоял в своём стойле. Он ждал. И этот душитель с ним сидел. Я не верю, что они выходили. Они все эти дни там караулили. Как-то по-дурацки устроено.
        Девушка в который раз обратилась к изрядно заезженной теме. При каждом удобном случае вспоминает магазин с телефонами.
        Крепко он ей в душу запал.
        - Теперь я уверен, у тебя действительно есть какая-то душевная травма, связанная со слонами, - заявил Грешник. - Со вчерашнего вечера только о них и говоришь.
        - Извини. Я сильно устала от всего этого. Я ведь не любительница пешего туризма. И ещё я очень не люблю, когда всё вокруг сырое и грязное. Я вся от этого липкая, мне кажется, что у меня в волосах пиявки завелись.
        - До слона ты не очень-то жаловалась.
        - Ну да, терпела. Но слон в таком тесном магазинчике… я это не понимаю…
        Похоже, Рыська действительно выдыхаться начинает. Новая жизнь настолько сильно отличается от привычной, что даже самого спокойного человека рано или поздно обязана довести до возбуждённого состояния. И слон, вырвавшийся из взорванного загона, лишь последняя капля, переполнившая чашу терпения. Не подвернись он, она бы на что-нибудь другое среагировала.
        Значит, за девушкой придётся приглядывать пуще прежнего. Грешник обязался довести её до выхода, а это проще когда провожаемый хладнокровен, а не тараторит почти непрерывно про запертых в тесном пространстве слонов.
        - А ты чего боишься? - неожиданно и странно сменила тему Рыська.
        - В смысле? - не понял Грешник.
        - Ну, про меня говоришь, что я слонов боюсь. А ты чего боишься? Какие у тебя страхи?
        Пожал плечами:
        - Даже не знаю. Не задумывался. Не помню, чтобы чего-то боялся. Разве что некоторых насекомых да членистоногих.
        - Каких?
        - В основном ядовитых. Скорпионы, наверное, самые неприятные. Это даже страхом не назвать, это очень сильная брезгливость. Таких страшилищ любить сложно. Ты это к чему спросила?
        - Да просто так… Извини. Мы уже несколько дней вместе, а вообще друг о друге ничего не знаем.
        - Рыся, а зачем нам такие знания? Я вот почти на сто процентов уверен, что ты студентка. И толку? Даже если скажешь, где училась, мне это ничего не даст. Единственное, что сейчас полезно из прежней жизни: навыки атаковать, защищаться и выживать в тропическом лесу. Да и то к ним ещё книги надо находить и учить. Иначе не всё работает.
        - Да, со студенткой ты угадал, - признала Рыська. - А вот про тебя я, как ни гадала, ничего не поняла. Ты вроде спокойный на вид. Нормальный. Но ты тогда поубивал тех ребят из-за кучи вонючих обезьян. Будто бандит из гетто, способный за дозу крэка зарезать. Извини, я помню, что они первые полезли. Но ты же мог вообще с ними не связываться. Мог просто мимо пройти. Но не прошёл, хотя понимал, что провоцируешь их. Из-за дохлых обезьян погибли люди. Они могли жить. Нет, я всё понимаю, но давай признаем: в тебе много агрессии, но при этом ты тихий. Это необычно.
        - Да ты, Рыська, тоже с сюрпризами. У вас там, где ты учишься, все такие?
        - Какие?
        - Да такие. Спокойно смерть воспринимаете. Можете запросто из арбалета в человека выстрелить. Никаких истерик при этом, ни малейших жалоб. Да ты даже голос не повышала ни разу, пока с тем слоном не повстречалась. Мне иногда кажется, что ты робот.
        Девушка кивнула:
        - Ну да я всегда была спокойной. Даже подростком. Но признай, в тебе странностей больше. А агрессии просто море. Я тогда не ожидала от тебя такое. Ты мне казался таким же спокойным, как и я, а я бы ни за что не стала с теми парнями связываться.
        - А чего ты ждала? Ты ведь сама видела, на что я способен. Там, у недостроенного отеля, где я вас освободил. Наша первая встреча. И до того, как с тобой повстречаться, я здесь много чего натворил. Ты это тоже знала. Странно, что тот случай так тебя удивил. Ты ведь при этом почти ничего не говорила, тебя только сейчас прорвало.
        - Да я всё понимаю. Но пойми, именно тот случай стал каким-то неожиданным. Я не ждала от тебя, что вот так будет… Ладно, пусть я робот, пусть ненормальная, но ведь ты ещё хуже. Извини, я это к тому, что тебя вообще не волнует смерть. Ты слишком легко убиваешь. Ты их убил тогда, и у тебя при этом даже руки не дрожали. Спокойным остался. И ты при этом вроде не психопат, адекватный. Или я что-то в людях не понимаю. А, ладно, забудь… дурной разговор… Извини…
        Девушка замолчала, вновь уставилась вниз.
        Тоже чуть помолчав, Грешник, глядя туда же, не удержался:
        - В моей биографии был период… Не самый приятный. Я был солдатом.
        - Война? - понимающе уточнила Рыська.
        - Вроде того. Только не надо принимать меня за Рембо. Я в атаки не ходил, я всего лишь один из тех, кому даже оружие не требовалось. Возился с техникой. Всякой. Но кое-что мне это дало. Плюс с отчимом повезло, плюс на работу интересную устроился на гражданке. Теперь вот, пригодилось. Тебе всю мою биографию рассказать, или мы всё-таки пойдём дальше?
        - А ты точно уверен, что нам это надо? - уточнила Рыська.
        Грешник пожал плечами:
        - Здесь ни в чём нельзя быть уверенным. Но в том, что в этом мире происходит, есть какая-то логика. Здесь всё как-то просчитано и взаимосвязано. Я не раз замечал намёки, что будет раздача призов после прохождения яруса. И я бы хотел к этой раздаче вытащить всё самое лучшее, что возможно отсюда вытащить. Не могу понятнее сформулировать…
        - Да всё нормально, я тебя поняла. До границы яруса отсюда около двенадцати километров. И на севере не видно больших гор. И озер тоже не видно. Значит, мы можем дойти туда за несколько часов. У нас две отметки торговых зон: одну ты получил из большого змея, вторую мы нашли в телефоне из того магазинчика, который позавчера взорвали. Эта зона самая северная. Наш последний шанс что-то продать и что-то купить. Или придётся тащить все эти кости, кожу и бивни на другой ярус. Сегодня двенадцатый день. Получается, осталось три дня. У нас нет времени, чтобы искать другую зону.
        Грешник покачал головой:
        - Насчёт тащить на другой ярус, это необязательно. Очень может быть, что вещи можно оставлять в кубе.
        - Ты уверен?
        - Есть некоторые намёки и скажем так… внутреннее ощущение логичности такой возможности. Но это я просто так сказал. Зачем всё это добро в кубе держать? Избавляться надо, пока есть возможность. Ну так что, пойдём вниз, или обойдём этот клоповник десятой дорогой?
        - Как-то страшновато, - призналась Рыська. - Но да, надо идти. Другой возможности уже не будет. Ты чего? - удивилась девушка, глядя, как Грешник приподнимается, а лицо его вытягивается.
        Уставившись в одну точку, отрешённо ответил:
        - Навык сработал. Рядом руда. Надо искать.
        - Опять? - чуть не застонала Рыська. - За нами уже хвост рассыпался из руды и остального. Мы не тянем столько.
        - Но не бросать же в шаге от торговца? - резонно заметил Грешник. - Выкопаем и пойдём. Торопиться нам теперь некуда.
        Опасения Рыськи не на пустой почве зародились. Да и Грешник ощущал дискомфорт, пока спускался по склону. Там, в окружении кольца холмов и ананасовых плантаций, в обширной излучине крохотной речушки располагался небольшой посёлок. Около четырёх десятков невзрачных домишек и хижин. Даже издали можно догадаться, что ничем ценным среди них не разживёшься.
        Но именно это место указано на карте как «Условно-безопасная зона Сонг-Ланг». И Грешник с Рыськой не просто так больше часа на холме просидели. Всё это время они занимались наблюдением.
        И много чего внизу разглядели.
        В посёлке были люди. Много людей. Похожее столпотворение Грешник за всё время видел лишь однажды - во время самоубийственной атаки на парк развлечений, где обосновались головорезы Лорда, устроив подобие концлагеря. Здесь, похоже, народа побольше. Точно не скажешь, ведь тогда в густых тропических сумерках не всё увидел.
        Да и обстановка нервировала. Не до разглядываний было.
        Сосчитать, сколько здесь народа, не получилось из-за незатухающего человеческого круговорота. Одни люди приходили или приезжали, другие покидали посёлок. Грубо говоря, здесь постоянно в среднем отиралось больше сотни человек. Пару раз замечали машины «Бойни», однажды показался мотоцикл с символикой «Дикого востока». На бандитов при этом никто особого внимания не обратил, что насторожило и Грешника и Рыську.
        Не меньше, чем машины охотников на людей, их напрягло зрелище виселицы метрах в ста от посёлка. На видном месте, посреди ананасового поля поставлена. И она не пустовала, два тела болтались.
        При помощи амулета Грешник также разглядел участников, непохожих на кастовых. Поведение неуверенное, как правило, с бедным снаряжением, или даже вовсе без него. По всем признакам - корм, и реакция на них со стороны бандитов из «Бойни» это подтверждала. Невозможно понять, что им говорили головорезы, но характерные ухмылки на рожах - это красноречивая информация.
        Такое же поведение Грешник наблюдал возле фургончика Сяо. И там же лично отучил троицу негодяев ухмыляться.
        Но здешние безкастовые не похожи на попавших в ловушку. Занимаются разнообразными делами, ходят, а не сидят на месте с потерянным видом. И они точно не пленники, раз многие с оружием.
        Нет, это место - не лагерь бандитов. Чересчур много самого разного народа мелькает, и многие из них на головорезов не похожи. Зато некоторые неотличимы от простых охотников, вроде людей из отряда Крысолова.
        В общем: всё непонятно, потому страшновато туда соваться. Но, взвесив все «за» и «против», решились спуститься.
        Ну а куда деваться? Как минимум проблему с лишним грузом нужно решить. Солидный перегруз и по весу и по количеству, а это чревато. Уже из лагеря Крысолова выбирались заваленными под завязку. Плюс по пути уничтожали всё живое, что подворачивалось, включая, в том числе, слона из взорванного магазина. А это новая и новая добыча, которую приходилось распихивать куда можно и нельзя. Рюкзаки уже по швам трещат, распираемые содержимым, которое ногами затрамбовывали. Плюс обвешаны мешочками, свёртками и контейнерами. Даже обычным шагом передвигаться сложно, и это по открытой местности. По лесу ходить - пытка изощрённая.
        Ну а бежать нигде не получится. Разве что трусцой, и только на асфальте.
        Надо от этого балласта избавляться.
        Срочно.
        Телефон завибрировал одновременно с особым ощущением. Едва заметное, но Грешник уже научился его улавливать. Ещё чуть-чуть, и начнёт обходиться без подсказок. К голове будто приклеилась невидимая нить, которая еле заметно тянет развернуться влево.
        Грешник всё же вытащил телефон и уставился на экран. Затем чуть сместился в направлении, куда увлекала непонятная сила, присел над россыпью камней, улыбнулся.
        - Рыся, нам сегодня везёт. Снова рудное гнездо.
        - О нет! Опять копать… - вздохнула Рыська.
        Грешник покачал головой:
        - Не угадала. Камни сильно разрушенные, оно почти полностью вывалилось. Удобно.
        Девушке объяснять ситуацию не требовалось. Вытащила у Грешника из обвязки рюкзака топорик, протянула.
        Несколько сильных ударов обухом, и желвак рудной массы рассыпался. Среди невзрачной груды обломков поблёскивали два необычных на вид камешка. Больше всего они походили на повреждённые кристаллы пирита: такой же золотисто-металлический оттенок, там и сям подпорченный рыжеватыми пятнами окислов железа.
        Грешник поднёс к одному телефон, прочитал «шапку» информационного сообщения.
        Предмет испытания.
        Кусок некачественной руды.
        Средний предмет.
        - И куда нам её девать?.. - вздохнула Рыська. - Перегруз по вещам дикий, мы всё время что-то теряем. Если за нами пройти и собрать высыпавшееся, можно разбогатеть.
        - Ну уж эти я как-нибудь дотащу. Торговцы рядом, надо потерпеть.
        Геологический навык - одна из причин того, что скорость продвижения оставалась желать лучшего. Стоит оказаться вблизи выходов горных пород, и надо готовиться к вибрации телефона и ощущению «невидимого каната».
        Странно, ведь травничество у Грешника тоже активно, но до сих пор ни одного растения не нашёл.
        Впрочем, объяснение этому у него имеется.
        Геология мало того, что навык эпического класса, так ещё и на второй ранг поднята. И Грешник сейчас не просто идёт, он неосознанно сканирует недра на некой неизвестной полосе. Ширина её не меньше сорока шагов, как удалось установить по статистике множества находок.
        У травничества базовый класс и нулевой ранг. Или полоса его сканирования ничтожна, или вообще в ниточку вытянута, с практически нулевой шириной.
        Грешник склонялся ко второму варианту. Очень может быть, что нулевой ранг - это просто соизволение от кукловодов использовать определённую возможность. Но о какой-либо эффективности использования не может быть и речи.
        Хочешь чего-то добиться в выбранном направлении? Вперёд - поднимай ранги.
        То, что навык по прочтении книги открывается бесплатно, не требуя символы, тоже говорило в пользу этой версии.
        Следовательно, те же нулевые копья и нож - почти мусор. Надо везде стараться хотя бы по единичке держать, только тогда появляется надежда на какие-то дополнительные плюшки.
        Телефон завибрировал, принимая какое-то значимое сообщение.
        Пришлось посмотреть.
        Внимание! Вы входите в условно-безопасную зону «Сонг-Ланг».
        Внимание! Вы находитесь в непостоянной и не сплошной условно-безопасной зоне радиусом 711 метров. Вы не можете атаковать в этой зоне, вас также не могут атаковать в этой зоне. Но опасайтесь баллистических элементов, выпущенных из-за границы зоны, они способны причинить вред.
        Зона локально-обусловленная, её геометрическим центром является колокольчик над входом в мастерскую умельца Джаби. Также в зоне находятся другие полезные специалисты, необычные личности и, разумеется, торговцы. Месторасположение мастерской умельца Джаби отображается на вашей карте.
        Внимание! Пока вы находитесь в условно-безопасной зоне «Сонг-Ланг», отсчёт времени до следующей активации приостанавливается. Но учтите, что за каждую минуту, проведённую вами в условно-безопасной зоне «Сонг-Ланг», к следующему периоду активации добавится 30 секунд.
        Внимание! Условно-безопасная зона «Сонг-Ланг» не сплошная. Опасайтесь червоточин в её северной части, там вас могут атаковать и обокрасть.
        Грешник присвистнул:
        - Не думал, что эта зона такая большая. У Сяо всего-то метров сто с небольшим. Сказано, что тут водятся полезные специалисты, несколько торговцев и какие-то необычные личности. Звучит интересно.
        - На нас вообще никто не смотрит, - напряжённо заявила Рыська.
        - Ну так мы ещё далековато.
        В посёлке действительно никак не реагировали на парочку, шагающую между рядками ананасовых кустиков. И ладно бы издали игнорировали, но даже на окраине посёлка никакого повышенного внимания Грешник не отметил.
        Впрочем, их появление незамеченным не осталось. Едва свернули за угол первой хижины, как дорогу преградил болезненно-худой юноша с измождённым лицом хронически больного человека. Ткнув в красную повязку на левой руке, он сонным голосом заявил:
        - Привет. Я дежурный. У вас браслеты есть? - и тут же, прочитав в глазах ответ, равнодушно бросил: - Значит, вы новенькие. Если нужны браслеты, можете у меня нацепить. Или вон туда идите, в администрацию. Домик с красным флажком над входом.
        - Какие браслеты? - спросила Рыська.
        Терпеливым голосом человека, вынужденного объяснять клиническим кретинам принцип пользования унитазом, дежурный ответил:
        - Браслет стоит тридцать пять монет. Снимать его не надо, так и носите. С браслетом можно заходить в столовую посёлка. Накормят бесплатно.
        - Тридцать пять монет? Чем вы там людей кормите? Белужьей икрой с омарами? - Грешник покачал головой.
        - Без браслета наши мастера не будут вас обслуживать, - так же без эмоций пояснил дежурный. - И в гостиницу вас даже за деньги не пустят. Так что если хотите нормально выспаться и помыться, как люди, берите браслеты. Без них можете ночевать в хижинах, если место найдёте. Или просто на улицах.
        Поймав на себе красноречивый взгляд Рыськи, и понимая, что в её душе при намёке о нормальном мытье та ещё буря разразилась, Грешник торговаться не стал:
        - Я тебе восемьдесят за нас дам, но только если по-быстрому и чётко расскажешь, что здесь и как.
        В безразличном взгляде дежурного промелькнул легчайший намёк на интерес:
        - А что вам вообще здесь надо? Зачем пришли?
        Грешник указал за спину:
        - Рюкзаки наши видишь? Вот и подумай…
        - Так вы продать добычу хотите?
        - Продать, купить, помыться, отдохнуть. Если кормят хорошо, можем и поесть.
        - Про то, что за один час, проведённый здесь, добавляется тридцать минут, вы в курсе?
        Грешник удивился тому, что их так легко вычислили, ведь ни он, ни Рыська на корм не похожи. Должно быть у дежурного глаз набит, слишком много народа через него прошло. Или банально почуял вибрацию телефона при их приближении и понял, кто этому причина.
        Виду не подал, кивнул:
        - В курсе.
        - Продавать можете торгашам из участников. Они вон там, ближе к ручью тусуются, на последней линии. Все три домика, две хижины, навесы и вон тот фургон, это они. Им это место выделили, чтобы по всему посёлку не искать по одному. Насчёт цен сами с барыгами решайте. Они там все сговорились, держат одинаковые, но скидки и добавки выбить можно. Вон та часть посёлка, это неписи. Белые домики, это торгаши, за ними мастерские и всякие разные типы.
        - Неписи? - перебил Грешник.
        - А, вы же новенькие. В общем, мы тут как в играх, тех, кто не участники, называем неписями. Не знаю, кто придумал, но как-то прижилось, все так говорить начали.
        Грешник понял, что речь идёт о личностях вроде «Сяо» и кивнул:
        - Ясно. А у них как с ценами?
        - Вообще-то с участниками торговать выгоднее. Но некоторые товары реально найти только у неписей. Вот только ломят они за них неслабо. Если у вас есть что-то хорошее, вроде оружия и брони артефактной, можно потолкаться среди таких же, как вы. В смысле, не у торговцев спрашивать, а у заезжих участников. Они могут подороже взять, для себя. Но это как повезёт.
        - А что за умельцы у неписей? И что за необычные личности?
        - Да там много разных вариантов. Допустим, можно принести мастеру ресурсы, он сделает вещь из своего списка. Обычно хлам, но попадаются и нормальные. Некоторые ничего не делают, ничего не скупают, но иногда задания дают. Другие варят полезные зелья из твоей растительности. Кстати, задания, это хорошая тема, попадаются варианты с неплохими призами. Там даже я всех и всего не знаю. Очень многое зависит от того, кто с неписями говорит. Один тип получил от деда задание, за которое ему насыпали опыта, монет и дали повышение ранга на единицу для любого навыка. А другие сколько не просили этого старого хрыча, ничего такого не получили. Прикиньте, как они огорчились.
        - Да уж, досадно, - признал Грешник. - Слушай, а ты не…
        Вопрос застрял в горле, потому что откуда ни возьмись возник человек, которого Грешник прекрасно знал и встретить здесь не ожидал.
        - Каких хороших людей я сейчас увидел! - воскликнул Бес, распахивая руки в стороны, будто обнимать собрался.
        При этом торговец смотрел не на Грешника, а на его рюкзак. И косился на Рыську, которая как раз поднимала свёрток кож, только что выпавший из этого самого рюкзака. Как ни упаковывай, что ни делай, а предметы испытания всё теряются, потому что количество их прилично превышает лимит. И это несмотря на бонусы на переносимый вес.
        Бес, разумеется, знал, что просто так ценные предметы из крепко зашнурованного рюкзака не падают. И потому смотрел на это дело взглядом, в котором алчность смешивалась с твёрдым убеждением, что если не всё, то очень многое из содержимого сегодня станет его собственностью.
        - Привет, Бес, - Грешник протянул руку.
        Торговец торопливо её потряс и затараторил:
        - Все дела бросаем и прямо сейчас начинаем идти ко мне. Я даже поражён, что мы ещё не там. И таки не молчи, рассказывай, как добирался, что видел, что нашёл по пути. Мне таки всё интересно.
        - Эй! Они браслеты хотели взять! Куда ты их тащишь! - возмутился дежурный.
        Бес бросил на него столь убийственный взгляд, что молоко на десять километров вокруг скисло, и перешёл на нехороший тон:
        - Юноша, таки послушай меня своими собственными ушами. Ты видишь этих прекрасных людей? Они мои самые лучшие друзья. Я их так ждал, что уже чуть не расплакался. Они сейчас идут со мной и никуда не сворачивают, или я перестану за себя отвечать. А ты, изнурённая жертва солитёра, останешься тут и поищешь новых клиентов на твои бесполезные услуги. Со своими самыми дорогими гостями я сам разберусь.
        Глава 22
        Риск и безопасность
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ БЕЗОПАСНАЯ ЗОНА СОНГ-ЛАНГ
        - Ты таки своей, а не мой головой должен понимать, что за тридцать пять монет тебя тут в середину попы обязаны целовать. И ещё они должны губы перед этим тщательно мыть с цветочным мылом, - никак не успокаивался Бес. - Ты таки видишь, что нормальные люди кушают? Это разве похоже на помои? Нет, это похоже на еду. То, что у них в столовой, это не еда, это то, что кто-то когда-то съел, после чего оно… Ладно, не буду нагружать твой незначительный мозг физиологическими подробностями.
        - Да еда у вас неплохая, - признал Грешник, оторвавшись от, честно говоря, не слишком впечатляющего овощного супа. - Но вот насчёт помыться, это интересно…
        - Не говори мне такие вещи, а то я могу подумать, что ты полностью потерял свой ум. Эти люди, когда нашли посёлок, вынесли с окраины все вонючие кости. Выгнали гаков, которые таки тоже дальше окраины не заходили. Подмели немножко мусор. И почему-то решили, что они тут собственники. Такие смешные, они ведь даже с электричеством разобраться не смогли. Ходят тут с красивыми красными повязками, во все уши рассказывают, что на них всё держится. Сами верят, что решают тут все вопросы. А тут решают те, у кого мысли из головы идут, а не из других частей тела.
        - По чём здесь символы развития толкают? - спросил Грешник.
        - Тебе продать или купить? - подобрался Бес.
        - Подумываю купить.
        - За монету пару взять можно.
        - Один к двум получается?.. - задумчиво протянул Грешник, прикидывая свои финансы.
        У него накопилось больше десяти тысяч монет испытания. Если у местных торговцев найдётся столько символов, это выйдет за двадцать тысяч штук. Сумма колоссальная.
        А ведь он даже не начал добычу распродавать. Она ведь тоже чего-то стоит.
        У Беса голова работала схожим образом:
        - В твоём рюкзаке есть что-нибудь для меня, или ты его картошкой набил, чтобы людей обманывать солидным внешним видом?
        Грешник кивнул:
        - Кое-что найдётся. Мы еле это дотащили. Лимиты превысили.
        Бес хитро улыбнулся:
        - Могу подсказать, как можно мимо лимитов много чего носить. И даже денег с тебя за это не возьму. Мы же друзья.
        - Как? - резко заинтересовался Грешник.
        - Вкладывать контейнер в контейнер ты ведь уже научился?
        - Да почти сразу понял. Неудобно несколько таскать.
        - Таки да, тут не надо быть умным, чтобы догадаться. Если контейнер вложить в другой контейнер, тебе при переноске считают это за один. Если их в ещё один контейнер сунешь, тоже один получится, хотя их уже три. И так сколько сможешь. Оранжевых матрёшек набираешь столько, сколько лимит даёт набрать, и спокойно неси.
        - Это и без тебя знаю, я ведь не про контейнеры спросил, а про трофеи, - напомнил Грешник.
        - Пока трофеи в оранжевом ящике, они не считаются. Даже если он открыт. Но надо, чтобы всё было правильно. Телефоном проверяешь контейнер. Видишь лимит его. Допустим, телефон пишет, что можно поместить два больших предмета. Сколько это в средних и мелких, сосчитать как-нибудь сумеешь, это математика для школьников. Клади то, что можно. Потом туда контейнер вставляй с другими вещами. И дальше так делай. Будет не просто матрёшка из контейнеров, а матрёшка с трофеями. Если вещи небольшие, таки много чего поместить можно.
        - Неудобно столько ящиков таскать, - заметил Грешник.
        - Так выбирай ящики, которые внутри больше, чем снаружи. Там и вес снижается сильно. Набивай их полностью. Но не клади лишнее в каждый отдельный контейнер, сломаешь всю математику, работать не будет. Понял меня?
        - Теперь понятно, - кивнул Грешник.
        - Я рад за тебя. Вернёмся к нашей теме. Так что ты мне принёс?
        - Да всякое разное, смотреть надо. Но продавать я не тороплюсь. Хочу вначале посмотреть, что тут местные торговцы и мастера предлагают. У меня в основном сырьё, может получится что-нибудь хорошее сделать. И ещё. Помнишь, я тебя насчёт дробовиков спрашивал?
        - Я таки похож на человека с дырявой памятью? - с лёгкой обидой спросил Бес. - Именно для тебя у всех спрашивал. Как для себя искал. Старался. И скажу, что дробовик есть только один. Продаёт его вон тот тип с жадной рожей. Зовут его Инжир. Люди поговаривают, что он из Ирана, а я скажу, что за деньги этот страдающий от лишнего веса жирный человек продаст даже аятоллу. Ружьё у него совсем плохое. Одноствольное, и ствол этот на конце расплющен. Только на обрез годится. Для обреза книга не нужна, он как пистолет проходит. Таки можно попробовать в ружьё нормальное его переделать, но это надо, чтобы оно стало предметом испытания. Только зачем тебе такой обрез и такая возня с ним? Патроны нигде не найти. Нет их. Совсем нет.
        - Неужели здесь нельзя хотя бы один или два патрона к гладкостволу купить? - уточнил Грешник.
        - Нет, друг, такого товара здесь не бывает. Я искал. Ох, как я искал. Раз не нашёл, значит точно нет. Зато у меня снаряды есть. То есть мины. Две отличные мины калибром сто двадцать миллиметров. Больше ни у кого нет, а у меня найдутся. Таки тебе обе продам. Нужны? Если нужны, я ещё поищу. Для тебя поискать не лень, - Бес подмигнул.
        - Зачем они мне без миномёта?
        Глаза Беса стали совсем уж хитрыми:
        - Миномёт, допустим, найдём. Но к нему таки навык по артиллерии нужен. Если у тебя эта редкая книга завалялась, мы сможем сделать хороший бизнес. Знаю ребят, которые за неё готовы заплатить.
        - Нет у меня такой книги, - ответил Грешник. - И мины мне не нужны. Патроны купить готов. Неужели нельзя что-нибудь с ними придумать?
        Бес задумчиво помолчал секунд пять, после чего указал на другого торговца:
        - Таки у Самира есть капсюли для ружейных патронов.
        - Жевело? - уточнил Грешник.
        - Не знаю, я таким не торгую и не понимаю такой товар. Знаю, что у него коробка, в ней сто штук. И что он спрашивал людей за пустые патроны. И ещё он приценивался к пороху. Порох Шампур продаёт, у него его больше, чем у меня совести. Хороший охотничий порох и всякие другие вещи для охотников. Только зачем Самиру порох без патронов? Таки Самир просто приценивается, не покупает. Ждёт патроны, чтобы прикупить к ним ружьё у Инжира. Неумный он человек. На таком плохом ружье хороший бизнес не сделаешь.
        - Бес, может давай ближе к делу? - сказал Грешник, отставляя в сторонку опустошённую тарелку.
        - В смысле хочешь показать мне свой товар? - оживился торговец.
        Грешник покачал головой:
        - Я тебя не первый день знаю. И поэтому понимаю, что тебе не товар от меня нужен, а что-то другое. Нет, товар, конечно, тоже нужен, но не в первую очередь. Ты зачем-то резко вырвал нас из толпы, даже не дал ни с кем пообщаться. Запер в своём углу, кормишь, развлекаешь разговорами. Какая-то странная навязчивость. Мне хотелось бы знать, для чего это тебе?
        Воровато обернувшись, Бес приглушённо заявил:
        - Ты таки знаменитая личность. Все о тебе знают. Но не все знают тебя лично. Тут считается неприлично тыкать в человека телефоном. Но случаются невоспитанные люди, которым это нравится делать. Если тебе не повезёт с таким встретиться, все тут же узнают, что в Сонге появился интересный человек. И это может сделать плохую рекламу нашему маленькому бизнесу. Твоему и моему бизнесу.
        Без заговорщицки подмигнул.
        - И что у нас с тобой за бизнес? - не понял Грешник.
        Торговец указал себе за спину:
        - Там, за посёлком, есть интересная место. Его называют Яма. Там совсем нет безопасности. Некоторые неумные люди это быстро узнали и начали бить друг другу морды посреди безопасной зоны. Другие люди отказались значительно умнее, и стали делать на этом деньги. Быстро появились чемпионы с хорошими заработками. Они глупые люди, но зато какие сильные. И ставки там тоже есть, многим это интересно. Через четыре часа начнутся бои. Ты там порвёшь всех так, как пёс Тузик не рвал грелку. А я таки устрою всё так, что на тебя станут делать правильные ставки. Или мы на этом сделаем хорошие деньги, или я совсем ничего не понимаю в бизнесе.
        - Почему ты думаешь, что я легко справлюсь? Только из-за того, что у меня высокое место в топе?
        - Друг, ты посмотри на моё прекрасное лицо. Видишь глаза? Да, они у меня таки имеются. И я ими видел, как ты убил тех троих несчастных. И слышал, что ты с другими тоже нехорошо обращался. И таки отвечу, что да, ты справишься. Место в топе просто так высоким не бывает. Ты тут самый сильный, и на этом надо быстро делать деньги.
        - Какой формат этих боёв? На кулаках, или что там? - без интереса уточнил Грешник.
        - Любое оружие, кроме метательного. Бои до смерти или до сильной раны. По-разному. Сейчас там семь чемпионов. Они друг друга на поединки не вызывают. Просто режут мясо на публику. Такие здесь развлечения.
        - Мясо?.. - спросил Грешник, и без уточнений прекрасно понимая, что речь идёт не о баранине.
        - Да, таких, как ты, обижают, - кивнул Бес. - Таки ты сильный, но другие нет. Видишь все эти дома? Тут сильно больше сотни корма собралось ещё вчера, когда их по головам пересчитали. А из леса приходят новые и новые. Их даже без телефона издалека видно. А если не видно, есть невежливые, которые телефонами тыкают. И вокруг зоны располагаются лагеря разных банд. Они между собой сговорились всех сюда пускать, но никого не выпускать. Это место, как загон. Чем дольше здесь сидит корм, тем больше из него награда. Все чемпионы из банд. Они назначили закон для поединков. Любое мясо может спуститься в Яму и победить любого чемпиона. Тогда мясо выпускают из лагеря. Оно может уходить вместе с близкими друзьями, бандиты их не трогают. А если выйти из лагеря без поединка, начнётся охота. Многие пытаются уйти, почти всех убивают. Ты видел виселицу с людьми? Это те, кого поймали последними. Они умирали долго и мучительно. Ходят разговоры, что чем хуже смерть, тем богаче добыча. Вот и не торопятся.
        - Мы спокойно спустились с холма, и никого там не видели, - сказал Грешник.
        - Да, таки со стороны холма лагерей нет, - признал Бес. - Но простому человеку и там уходить тяжело. Как только он выходит за границу зоны, его телефон обычно сразу начинает трезвонить из-за накопившихся штрафов и отсрочки активации. И все желающие видят его на карте. Вокруг лагеря много дорог, а у банд много машин и мотоциклов. Легко обходят, окружают, ловят. Бандиты сильные, организованные, их много, у них тут всё схвачено. Сонг, это такая большая ловушка. Или сразу отсюда уходи, пока штраф не набрался, или придётся повоевать. Я тебя знаю, и знаю, что уходить сразу ты не захочешь.
        Грешник покосился на Рыську и покачал головой:
        - Ты ошибаешься. Я просто хочу свалить с этого яруса. Я сюда торговать, а не драться пришёл.
        - А мне на тебя ещё у моря жаловались, что ты убить за кучу гнилых костей готов.
        - Это другое, - поморщился Грешник. - Там пришлось. Убивать людей на публику, это не моё.
        - И ты таки позволишь этим балаганным чемпионам и дальше делать то, что они делают? Прекращай уже, Грешник, не огорчай меня, ты же совсем не такой. Они здесь убили уже много человек, а сами потеряли только двоих.
        - Два чемпиона погибло? - заинтересовался Грешник.
        - Таки один совсем мёртвый, и одного сильно ранили. Там интересно было, там интересный человек дрался одновременно с двумя. Поединок начался хорошо, но плохо закончился. Победить этому достойному человеку не дали. В Яму спустились остальные чемпионы и убили его.
        - И это здесь называют честным спортом?
        - Ой, да я тебя умоляю, где ты тут честность видел? Только у меня, да и то… - Бес осёкся и молниеносно перевёл разговор в другое русло: - У них седьмые и восьмые уровни. И много всяких усилений. Против них выходят четвёртые и пятые. Очень редко шестые. И я видел, как легко такие бедные люди проигрывают. Но ты выше их, ты всё сделаешь правильно.
        - Если толпой полезут, вряд ли… Не вижу смысла рисковать при таких странных правилах. Да и зачем тебе ставки? Твоё дело торговля, вот и торгуй.
        - Грешник, к боям туда приходят многие люди. Понимаешь, к чему я?
        - Не совсем.
        - Эх, как же с тобой всё сложно. Слушай сюда. Вот у нас соберётся двести пятьдесят человек любопытного народа. Так было в прошлый раз, при аншлаге. У этих людей есть деньги и желание их поставить. Если правильно работать со ставками, можно с них заработать больше десяти тысяч. Ради тебя, так и быть, готов поработать. То есть за половину этих денег беру на себя всю организацию. И ставить буду свои деньги, ты монетами не рискуешь. И ещё ты получишь призовые. За победу над чемпионом мясу дают триста монет. Если всё получится хорошо, ты победишь троих или четверых. Их останется в два раза меньше. Это очень обрадует таких, как ты. Оглянись вокруг, посмотри на этот корм. Люди таки напуганы и злы, но сделать ничего не могут. Они сидят и отказываются шевелиться. У них плохое настроение. А ты таки сможешь их порадовать. Радостный человек, это человек, у которого есть воодушевление. Ты сможешь его им дать.
        - А если не сможет, его там убьют, - мрачно заявила Рыська. - Грешник, решать, конечно, тебе, но я против. Это опасно. Ведь у тебя и так много денег, зачем ради них рисковать? Да ещё и людей убивать…
        - Для меня это не люди, - спокойно ответил Грешник. - Но раз ты резко против, придётся сворачивать разговор.
        - Одного из чемпионов зовут Драко, - как ни в чём ни бывало, продолжил торговец. - И я таки краем уха слышал, что он питает к тебе не совсем нежные чувства. Ты может меня не понял, я это о том, что он мечтает поступить с тобой плохо.
        Грешник с трудом удержался от того, чтобы не выругаться.
        - Да я же эту скотину убил!
        Бес развёл руки в стороны:
        - Молодой человек, а что вы хотели? Тут такое случается. Ты убил, а он таки взял и вернулся. И снова делает недобрые вещи. Какой нехороший человек. С ним ещё есть организм по прозвищу Француз. Знаешь такого?
        - Нет.
        - Таки тоже из банды Лорда. - Драко убил в Яме шестерых, Француз четверых. И если ты пойдёшь отсюда дальше, они так и будут убивать. Почти никуда не ходят, сидят у Ямы, ждут представления. Им это нравится.
        Грешник покачал головой:
        - Что-то не сходится. Зачем им это? Неужели добыча такая большая, что ради этого выгодно сутками караулить в безопасной зоне?
        - Зачем сутками? Бои только к вечеру, несколько часов шоу. Остальное время можно делать другое.
        - А те банды, которые окружение держат? Смысл? Корм вряд ли толпами попадается, а одиночек на всех не хватит.
        Бес покачал головой:
        - Они, конечно, бездельники, но работают много. Там кто-то дежурит, кто-то ездит охотиться. Вечное движение людей. Тут хорошая охота, тут гаки по дорогам ходят толпами. Их не надо долго искать, всё очень просто делается.
        Вспомнив, сколько раз на шоссе пришлось прятаться или убегать от таких стай, Грешник признал правоту торговца.
        Но лишь частично.
        - Все равно сомневаюсь, что это выгодно.
        - Вот только не надо сомневаться в жадности человеческой. Это выгодно, таки поверь мне, человеку, который разбирается в прибыли. Каждый час в безопасной зоне даёт дополнительный гешефт с контейнерами. И в тех контейнерах, что высыпаются из мяса, есть не только знаки и символы, там всегда много всего дорогого. Стаю гаков угомонить не так выгодно, как убить одного из вас, если он провёл здесь десять часов. А тут есть такие несчастные люди, которые больше двух дней никуда не выходили. Ты представь, какие сокровища за них получатся. Лорд и другие большие люди представлять такое умеют. Таки у них нехороший бизнес, но ведь прибыльный.
        Грешник повернулся к Рыське:
        - Если я на десять тысяч монет наберу символов, этого хватит, чтобы неплохо поднять характеристики.
        Бес, резко заволновавшись при озвученной цифре, тут же вклинился:
        - За такие деньги таки можно поговорить за скидку. За красивую скидку.
        - Но если ты категорически против, я эту тему забуду, - не обращая внимание на торговца, закончил Грешник.
        Девушка, помолчав несколько секунд, покачала головой:
        - Я тут подумала… Извини, глупо себя веду. Мне ведь очень повезло, когда твоя машина свалилась в тот канал. И когда ты оказался там, на той стройке. А этим людям не повезло. Некоторые уже больше двух дней тут сидят. Представляю, что они сейчас думают… Я боюсь, что кроме тебя здесь никто ничего не сделает. Кастовые сильнее мяса, а ты одно из немногих исключений. Может даже единственное. И ты здесь. Это большая удача для застрявших в безопасной зоне. И ты сам должен решать, надо тебе это, или нет. Я думаю только о себе, когда прошу не связываться. А это неправильно. Забудь про все обещания. Не слушай меня.
        - А кого мне ещё слушать? Да и смысл? Допустим, я как-то убью всех чемпионов. И что дальше? Поставят других, и всё пойдёт по-старому. Я вижу плюс только в заработке.
        - Если ты победишь нескольких из них у всех на глазах, по-старому уже пойти не сможет, - возразила девушка. - Что-то обязательно изменится.
        - Не факт, что в лучшую сторону, - ответил на это Грешник. - Но да, я бы очень хотел прибить Драко. Из-за него я чуть не погиб в первый день. И тебя тоже он поймал. Везде успевает. Один раз я его уже убил. Надо убить снова, чтобы больше не появлялся.
        - Если у него завёлся лишний алтарь, может вернуться, - снова вклинился Бес. - И я таки извиняюсь, но может мы что-нибудь решим побыстрее, пока время ещё есть? Четыре часа это не так много. Тебе надо купить символы с хорошей скидкой и помнить, что сразу после укола сила резко не прибавляется. Надо хотя бы час в запасе оставить, а вы собрались всё наше драгоценное время потратить на разговоры.
        Затея с опасными поединками Грешнику не нравилась. Он здесь человек новый, в местные порядки ещё не вписался, но почти не сомневался, что сильно рискует встрять в неприятности из-за своего решения.
        И дело тут не в возможном ранении или смерти в Яме, а в самой обстановке. В местности, где теснятся две немаленькие группировки, одна из которых бандитская, а другая - толпа потенциальных жертв, любая искра способна привести к большому пожару.
        Но раз уж принял решение, придётся предпринимать всё, что способно увеличить шансы на успех.
        Потому осматривать ассортимент многочисленных торговцев Грешник не стал. Как и общаться с мастерами. Бес прав, нельзя светиться раньше времени. Как минимум, это может плохо сказаться на коэффициентах ставок, как максимум - поставит крест на затее.
        С символами Бес разобрался сам. По его словам, пришлось попотеть, потому что не так уж и много их в продаже, и не все торгаши держат гуманные цены. Но он справился, потратив без малого десять тысяч монет, выручил за них почти двадцать две тысячи колец. Цифра колоссальная, даже трети от неё Грешник ни разу в руках не держал.
        И это без учёта того, что скопилось по пути.
        Также приобрёл простую книгу на дубины и улучшенную на глефы. Перевёл навыки в классы повыше и добавил больше восьми тысяч символов, доведя первый до девятого ранга, а второй до восьмого.
        С учётом редкости приличных классов, это заведомо больше или в лучшем случае равно тому, что может оказаться у противников, потому что ранг умения не может превышать уровень участника. Плюс личные физические данные никуда не делись, плюс прочие характеристики подняты неплохо.
        Скорее всего, никто из чемпионов даже приблизительно до Грешника не дотягивает.
        Но наверняка это никто не скажет. Преуменьшать возможности противников - не самое разумное поведение.
        Следует готовиться к самым нехорошим раскладам.
        Силу, ловкость и выносливость довёл до девяти, как и физическую защиту с атакой. И на этом пришлось остановиться - символы почти закончились.
        Пережидая, пока схлынет негативное ощущение после серии инъекций, и изменения войдут в силу, Грешник долго изучал трансформировавшиеся цифры. Смотрелись они солидно, сейчас он по многим позициям вплотную приблизился к максимальным показателям, доступным для десятого уровня. Ещё один такой скачок, и придётся его тоже поднимать, дабы не тормозил развитие.
        Сейчас краткая информация выглядела так.
        Уровень - 10
        Энергия тела - 150 (+6)
        Энергия духа - 50 (+2)
        ПАРАМЕТРЫ
        Сила - 9
        Ловкость - 9
        Выносливость - 9
        Восприятие - 5
        Дух - 0
        СОСТОЯНИЯ
        Физическая защита - 9
        Магическая защита - 0
        Физическая атака - 9
        Магическая атака - 0
        АКТИВНЫЕ НАВЫКИ
        ВСТРОЕННЫЕ
        Рукопашный бой - 7
        Картография - 0
        БАЗОВЫЕ
        Копьё - 0
        Травничество - 0
        ПРОСТЫЕ
        Дубины - 9
        УЛУЧШЕННЫЕ
        Глефа - 8
        Нож - 2
        Лук - 3
        РАРИТЕТНЫЕ
        Раритетное отражение - 1
        ЭПИЧЕСКИЕ
        Эпическое исследование - 2
        Эпическая геология - 2
        ЛЕГЕНДАРНЫЕ
        Нет
        ИДЕАЛЬНЫЕ
        Нет
        КАСТА
        Нет
        КАРМА
        98225
        РЕЙТИНГ
        10423
        Грешнику много чего в этих цифрах не нравилось, но больше всего глаза мозолила тройка на навыке лук. Ведь львиная доля охотничьих успехов - это заслуга метко выпущенных в цель стрел. Лишь в схватках с громадным питоном и чудовищным вараном это оружие показало полную несостоятельность. Даже хорошо защищённые крокодилы стали для него уязвимыми.
        Однако куда деваться, ведь символов на развитие этого важнейшего навыка не осталось. Да и в краткосрочной перспективе он бесполезен, ведь в Яме метательное оружие запрещено.
        Но приходится не только о сиюминутном заботиться. Следовательно, лук развивать придётся. Если всё сработает по задумке Беса, это принесёт немало денег. А позже можно заняться продажей добычи. Как успел прикинуть Грешник, только за руду и кристаллы, добытые при помощи геологии, можно выручить пару-тройку тысяч монет. Плюс кожа с гигантского варана и питона, плюс кости оттуда же, плюс прочее-прочее.
        Даже если после сегодняшней массированной скупки цены на символы поднимутся, этого всё равно достаточно, чтобы прилично поднять ранг лука.
        А может и не только лука.
        Глава 23
        Яма
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ БЕЗОПАСНАЯ ЗОНА СОНГ-ЛАНГ
        Первоначальная оценка количества народа в посёлке оказалась весьма далека от действительности. И дело не в том, что многие некастовые участники не показывалась на глаза, засев по хижинам, а в том, что если возникал повод, население стремительно разрасталось чуть ли не на порядок.
        Уже ставшие традицией бои в Яме - прекрасный повод. Едва полуденный зной пошёл на спад, как в северной части безопасной зоны начали собираться люди.
        Когда Грешник в сопровождении Рыськи направился туда же, там уже скопилось около пары сотен человек. И это только начало: куда ни глянь, отовсюду неспешно стягивается народ. Автомобильная стоянка перед въездом в посёлок сплошь заставлена пикапами, мотоциклами и прочим транспортом. Какая-то банда даже на громыхающем подобии самодельного танка прикатила, обшив автобус стальными листами и сетками.
        Будто со съёмок фильма про нашествие зомби прибыли.
        Яма оказалась действительно ямой - углублением в пару человеческих ростов диаметром около полусотни метров. На её краю достаточно места, чтобы сотни человек наблюдали за поединками. Однако люди распределялись не равномерно, а толпились в двух местах на противоположных сторонах арены.
        Даже издали Грешник легко определил, что на одной собираются кастовые, а на другой корм. Первые, как правило, держались так, что сразу понятно - пришли за развлечениями. Расслабленные, с довольными рожами, иногда нездорово-возбуждённые, но чтобы с унылыми физиономиями - почти никогда.
        С кормом всё наоборот: мрачные, взгляды затравленные, выдающие отчаявшихся людей. Некоторые выглядят потерянными, сонными, ведут себя так, будто сами не понимают, что их сюда привело. Складывается впечатление, что бедолаги впали в апатию из-за нескончаемого психического напряжения.
        Глядя на них, Грешник понял, что насчёт блокады посёлка - всё серьёзно. Здесь действительно немало народа заперто. Не в загоне теснятся, но и свободой такое положение вещей не назовёшь. Впервые подумал, что может зря сюда сунулся. Торговля - это здорово, но, получается, добровольно в ловушку забрался. И если в себе уверен, что как-нибудь вырвется, насчёт Рыськи полной уверенности нет.
        А ведь он обещал её вытащить.
        Этим людям никто ничего не обещал. Все они заявились сюда, вовремя не догадавшись, что одной торговлей дело не ограничится. Но им быстро это объяснили. И теперь толпа мяса, вместо того, чтобы попытаться прорываться дружно, собирается сидеть в безопасной зоне до последнего. Загнанные участники дожидаются единственно-возможного удобного момента. Того самого, когда кастовым придётся сесть в свои машины и направиться на север. Это единственный шанс избежать драки.
        Вот только у этих бедолаг машин нет. И если охотники за головами грамотно распорядятся временем, многие не успеют добежать до границы и утонут вместе с ярусом.
        Все это прекрасно понимают. Есть от чего в отчаяние впасть…
        Грешник, не замедляясь и не обращая внимания на недовольные возгласы, протиснулся через толпу кастовых, бесцеремонно расталкивая участников. Пренебрегая лестницей, съехал по крутому глинистому склону и зашагал к центру Ямы.
        В спину понеслись гневные выкрики из десятков глоток.
        - Эй! Ты куда полез?! А ну стоять! Это кто вообще такой?!
        Рыська, оставшись в толпе, подняла руку с начавшим трезвонить телефоном и попыталась перекричать толпу:
        - Это его! Его телефон!!!
        Один из кастовых оказался наблюдательнее прочих, да и соображал быстро.
        - А ну заткнулись все! У нас тут, мать его, первый претендент! Эй, чувак?! Ты в курсе, что надо очередь на слив занимать?!
        Грешник, достигнув центра, медленно развернулся и прогудел из-под шлема, скрывающего лицо:
        - Ну давай, вперёд. Попробуй заставить меня встать в очередь.
        В ответ на Грешника обрушились насмешки и ругательства, по большей части беззлобные. Люди сюда за зрелищами пришли, а наглое отклонение от привычного регламента уже само по себе развлечение.
        Безкастовые помалкивали, но, чуть повернув голову, Грешник краем глаза заметил в первом ряду парочку, у которых явно поднялось настроение. Похоже - одни из тех, кто собиралась сегодня попробовать.
        Та ситуация, когда страшно и безнадёжно, но надо. Веры на то, что кастовые не нарушат обещание ещё раз, почти нет. Надежда на выигрыш тоже минимальная. Неудивительно, что получив отсрочку, обрадовались.
        В толпе показался Бес. Он даже не косился на Яму, торговец торопливо общался одновременно с несколькими участниками, ловко собирая деньги обеими руками и пересчитывая их с неимоверной скоростью.
        На край вышел высокий представительный мужчина лет тридцати пяти в неуместно здесь смотрящемся деловом костюме.
        Скрестив руки на широченной груди, насмешливо крикнул:
        - Ты хоть представься, что ли?! А то что нам писать на твоей могиле?!
        - Называйте его Ракета! - волнуясь, ответила Рыська.
        Повернувшись к ней, мужчина спросил:
        - А свой язык у Ракеты есть, или он его куда-то засунул?!
        - Да Бест, кончай резину тянуть! Давай, начинай! - нетерпеливо заорали с разных сторон.
        - Спокойнее, господа, сейчас всё будет! - ответил распорядитель и добавил уже для Грешника: - Правила ты знаешь! Победишь, и тебя отвезут на север! И триста монет получишь!
        Грешник покачал головой:
        - Благодарю, но я сам дойду туда, куда мне надо. Давай сюда ваших чемпионов. Всех семерых. И готовь две тысячи сто монет.
        Распорядитель беззлобно засмеялся, и его смех поддержали окружающие:
        - А ты забавный! Даже немного жалко!
        Грешник, больше ничего не говоря, уселся на шину от грузовика. Одна из многих, неравномерно разбросанных по всей площади Ямы. Положил на колени оружие - дубинку, притащенную Бесом. По его словам - лучшее оружие, которое удалось взять напрокат, под немаленький залог. Покупать такое оружие нет смысла, ведь в будущем оно не понадобится. Его задача сиюминутная, - не насторожить прежде времени чемпионов и тех, кто за ними стоят.
        Гуань дао - слишком заметная вещь, плюс популярностью не пользуется. Нетрудно заподозрить неладное, увидев столь редкое оружие в руках нагло себя ведущего безкастового. Как минимум, это может скверно сказаться на коэффициентах ставок. Как максимум - схваток вообще не будет.
        Или начнётся что-то похуже.
        Кто защитит Грешника, если кастовые догадаются, что перед ними самая лакомая добыча, и ринутся в Яму всей толпой? Их уже сотни две собралось, если не больше.
        Если такое случится, придётся надеяться на длинные ноги.
        Именно по этой причине он то и дело косился в противоположную сторону. Высматривал места, где проще всего забраться наверх.
        Минут десять ничего не происходило. Зрители общались между собой, не обращая внимания на Грешника. А у того голова начала здорово потеть под шлемом. Здесь, на дне Ямы, не ощущалось даже малейшего дуновения ветерка, а солнце припекало всё ещё сильно.
        Долго они его мариновать собрались? Так ведь можно и тепловой удар получить.
        На край снова вышел распорядитель:
        - Ну что, мужики, заскучали?! Мы тут решили, что раз этот смертник решил дубиной помахать, придётся поступить с ним по-честному! Итак, у нас сегодня Дрын против Ракеты!
        Толпа заорала, приветствуя назначенного на поединок чемпиона. А у Грешника чуть ухудшилось и без того не слишком радужное настроение.
        От Беса он знал, что Дрын всегда сражается с дубиной. Также знал, что этот чемпион из банды некоего Сержанта. Кто такой Сержант - понятия не имел, но одно не вызывает сомнений: ни с ним, ни с его людьми до сих пор не сталкивался, личных поводов для мести нет.
        Увы, но сюда, в крупную торговую зону, сползлись бандиты с немалой части побережья. У них транспорта хватает, для них лишние полста километров - не проблема. Потому здесь много новых действующих лиц.
        Ну да ладно. Пусть это не Драко и не Француз, ну и что с того? Это такой же головорез, как и они: и до Ямы кровь проливал, и здесь продолжает этим заниматься.
        По криво вкопанной в склон лестнице в три прыжка ловко спустился противник. Ничего особенного на вид: крепыш среднего роста; короткая кольчуга, походившая на майку из широких стальных колец; тяжёлый металлический шлем, скрывающий большую часть лица; булава с металлическим многогранником, усеянным короткими тупыми шипами.
        Такой штуковиной если замахнётся и врежет, парировать непросто. Оружие Грешника раза в два полегче и без шипов, просто кусок металлической трубы на деревянную рукоять насажен. Но по описанию это оружие четвёртого уровня, что положительно отражается на ущербе. Плюс навык до девятки поднят, и он уже не базовый, а простой. Завышенные физическая сила с атакой тоже урона добавят.
        Ну и главное - лёгкость, это ведь и повышенная скорость работы. Потому, как ни страшно смотрелась булава противника, Грешника она ни чуточку не напрягла. Если Дрын не выкинет какой-нибудь неожиданный финт, это будет лёгкий бой.
        Ну а если и выкинет, три отражения повесить заранее Грешник не забыл.
        Дрын, или как там этого носителя булавы звать на самом деле, приступил к делу без предисловий. Просто приблизился быстрым шагом и врезал, замахнувшись небанально: снизу и вперёд.
        Грешник легко отпрыгнул и от этого, и от последующих ударов. Попытался было атаковать сам, но снова отступил, спасаясь от встречной атаки.
        Толпа без особого энтузиазма выкрикивала насмешки и ругательства. Жертва, которая просто бегает от палача - это не очень-то зрелищно.
        Минута прошла. Две. Три. Грешник продолжал отступать и почти не пытался атаковать. Плюс один раз попробовал парировать булаву, нарвавшись при этом на такой удар, что дубинку выбило из рук, отбросив шагов на десять. Пришлось мчаться за ней со всех ног, немало посмешив кастовых зрителей.
        В общем, смотрелось это плохо. Корм по всем статьям уступал кастовому противнику.
        Грешнику то, что он делал, не нравилось. Но Бес слёзно уговаривал тянуть как можно дольше, всеми силами показывая себя не с самой лучшей стороны. По его уверениям, жалкие пять минут такого спектакля могли в два раза поправить их материальное положение.
        Но распорядитель столько ждать не захотел. Да и не мог, на него всё больше и больше давила недовольная толпа. Люди пришли сюда на кровь и смерть посмотреть, а не на то, как их фаворит гоняется за вертким и быстрым кормом.
        Спустя минут десять, обругав кого-то последними словами, Бест выкрикнул:
        - Ракета ведёт себя как ракета! Его невозможно догнать! Даём ему ровно минуту! Если не начнёт сражаться, как мужик, отправим вниз Француза! Пусть подержит Ракету для Дрына!
        Толпа радостно взревела, а Грешник улыбнулся. Жаль, конечно, что не Драко, но второй чемпион тоже из банды Лорда, а к этим ребяткам у него повышенный градус нелюбви.
        Дрын тоже улыбнулся и смахнул пот с доступного участка лица:
        - Ну всё, бегунок, добегался.
        Беззлобно высказался. Полностью уверен, что Грешник действительно добегался. И даже не в обиде на него за проволочки.
        Добрейший человек.
        Француз дрался с копьём, и это уже серьёзнее. Против такого оружия и уворачиваться сложнее, и разрывать дистанцию чревато усилением недовольства публики. Одно дело, когда в шаге от противника выплясывать приходится, другое, когда за три-четыре метра держишься. Плюс с двух сторон зажимают, не разгуляешься. Пришлось прибавить скорость, старательно притворяясь, что выжимает из себя остатки сил. И всё это с повышенной неуклюжестью, дабы не заподозрили, что на самом деле под маской жертвы прячется хищник.
        Около двух минут Грешник носился по Яме, пока сиё действо не подошло к логичному для зрителей финалу. Он, наконец, позволил прижать себя к краю и выглядел при этом, как олень, до предела вымотанный загонщиками.
        Впрочем, не сказать, что поведение полностью наигранное. В проклятом шлеме голова уже запеклась, пот чуть ли не литрами лился.
        Увы, этот момент они с Бесом не предусмотрели.
        - Похоже, Ракета прилетел! - во всю мощь глотки проорал распорядитель, сумев без мегафона пробиться через рёв толпы, почуявшей близость крови. - Мясо должно страдать!
        Дрын перехватил булаву под свой коронный удар снизу и вперёд, а Француз, резко ускорившись, припал к земле в низком выпаде, чтобы нанизать жертву на копьё.
        Но, естественно, никого он не нанизал. Это для зрителей, наверное, движения чемпионов выглядели молниеносными, а их атаки профессионально-смертоносными. Грешник плохо понимал, каким образом работает увеличение рангов навыков, зато точно мог сказать - если ты впервые взял в руки шест, хоть мешок символов слей, с киношным шаолиньским монахом тебе не сравниться. Да, ты можешь быть быстрым, да, твои удары будут сокрушающими, сильнейшими. Однако технику эти цифры добавляют гомеопатическими дозами.
        Если вообще добавляют.
        Оба противника в глазах Грешника выглядели самоуверенными дилетантами, ввязавшимися в дело, о котором не имеют ни малейшего представления. Да, скорость у обоих приличная, да, подставляться под их атаки чревато, но не будь на голове чёртового шлема, он бы мог часами кружить их по Яме. Ничего сложного.
        Да они бы выдохлись до состояния выброшенных на песок медуз, не сумев хотя бы поцарапать.
        Пора заканчивать.
        Крутанувшись на пятке, Грешник увёл тело с траектории намечающегося удара булавой, ухватил левой рукой за наконечник копья, продолжая крутить корпус, с силой дёрнул оружие, одновременно притягивая себя к Французу и заставляя того податься ещё дальше вперёд, теряя равновесие. Сам виноват, надо уметь вовремя отпускать древко, а не цепляться за него, как тонущий цепляется за спасательный круг.
        Стремительный выпад дубиной. Не очень-то удобное оружие для колющих ударов, этого Француз не ожидал. А зря, ведь при должной сноровке можно неслабо заехать. Простенький мотоциклетный шлем треснул со звонким звуком, а Грешник, продолжая разворачиваться, почти не глядя, врезал назад на всю длину руки. И попал именно в тот момент, в который и загадывал, подловив Дрына, вновь ударившего в пустоту. Руки противника в этот момент опустились вслед за разогнавшейся булавой, прикрыться он не успел.
        Окованный металлом конец оружия ударил по шее с такой силой, что Грешник едва удержал оружие в ладони. И завершив разворот, добавил перехваченным копьём, выпущенным, наконец, Французом. Да так удачно его направил, что сам поразился результату. Такое захочешь специально сделать - не получится.
        Попал в распахнутый рот, не прикрытый деталями шлема. Голова Дрына очень удачно подвернулась после того, как под ней поразили опору. И челюсть вовремя опустилась. Может крикнуть хотел, может просто мышцы расслабились - неизвестно.
        Да и неважно.
        Важно то, что добавка этому противнику уже не потребуется, наконечник, похоже, прошёл через всю голову, уткнувшись в затылочную кость.
        А вот Французу, похоже, следует ещё разок врезать.
        Поэтому, вновь развернувшись, Грешник подался вперёд, вкладываясь всей силой и весом в такой удар, после которого устоять нереально.
        Если, конечно, его пропустить.
        Француз пропустил. Пропустил в лицо. Шлем у него дешёвый, простой по конструкции, мало что прикрывает, а сейчас ещё и расколотым оказался. Металл дубины врезал так, что брызги крови во все стороны разлетелись, изрядно испачкав Грешника.
        В считанные секунды расправившись с обоими чемпионами, отошёл от них на три шага и повернулся к дальнему краю Ямы. Именно там застыла толпа обескураженных кастовых во главе с распорядителем. Ни крика, и хотя бы тихого слова с их стороны не доносилось. Замолкли одновременно, воцарилась тишина.
        А ведь только что там хором орали так, что уши закладывало.
        Указав на Беста дубинкой, Грешник насмешливо бросил:
        - А других чемпионов нет?! Эти закончились!
        - Тебе хана! Урод! - незамысловато выкрикнул какой-то красномордый толстяк.
        Спускаться он не торопился, но его голос сработал как нажатие на спусковой крючок. Загомонили, заорали на множество голосов, кто-то засвистел, а кто-то даже начал колотить топором по стащенному с головы металлическому шлему, выбивая бездарное подобие боевого марша. Толпа, на глазах которой столь неожиданно и эффектно прикончили сразу двух фаворитов, возбуждалась всё сильнее и сильнее.
        Надо отдать должное распорядителю, Бест попытался народ угомонить. Но куда там, он для них сейчас не существовал. Вот один начал протискиваться к краю, вздымая над собой вытащенный из ножен короткий меч, вот второй рвётся вниз, срывая с пояса топор. И вот уже десяток мстителей спускается, а за ними тянутся всё новые и новые.
        Вот такие здесь «честные бои». Хотя чему удивляться? Грешника ведь предупреждали. О каких правилах можно говорить в таком месте?
        Дерзкое мясо должно быть наказано.
        Грешник стоял на противоположной стороне Ямы и, наблюдая за тем, как против него собирается немалая сила, спешно прикидывал, что предпринимать. Достать кое-что из поясной сумки и попытаться атаковать разозлённых кастовых, пока тех не набралось слишком много? Или развернуться и быстро забраться наверх?
        Один шаг за край, и там его уже не достать - безопасная зона.
        То, что никто из спустившихся не торопится хвататься за дистанционное оружие, провоцировало на первый вариант. То, что ни одно из трёх отражений в ходе поединка не сбили, провоцировало на это ещё больше. Сдерживаться больше не придётся, с гуанем в руках он сможет выкосить самых прытких, и только потом отступить. Да, риск имеется, но как же велик соблазн устроить любителям жестоких зрелищ нестандартный финал представления.
        Но пока Грешник колебался, начали происходить другие события.
        Неожиданные.
        В яму посыпались люди. Нет, не те, которые проходили мимо пытавшегося их удержать Беста, а другие. Эти спускались с другой стороны. Сзади. Мрачные мужчины и женщины всех возрастов, почти все с плохоньким оружием, или даже вовсе безоружные. Лишь одна небольшая кучка выделялась вещами в лучшую сторону. Эти спустились в первую очередь и сейчас торопливо занимали позиции слева и справа от Грешника.
        А один, шагнув вперёд, заслонил его собой, и, вскинув меч, крикнул:
        - Стоять, уроды тупые! И это вы называете честными правилами?!
        - Тарк, свали отсюда! Пошёл вон! - заорали из толпы.
        А один, самый разозлённый, скорее всего немало проигравший из-за махинаций Беса, тоже вышел вперёд и, тряся топором, взревел:
        - Я сюда пришёл убивать! И я просто так не уйду! Кто-то должен умереть!
        Грешник успевший хозяйственно вытащить копьё из головы Дрына, в один миг осознал, что это шанс. Шанс для мяса. Уговоры Беста и ещё пары ребят с красными повязками не подействовали лишь на самых ретивых. Прочие колебались, лезть в заварушку не торопились. В итоге кастовых в яму спустилось не больше двадцати, а вот корм чуть ли не в полном составе выстраивается. Да, вооружение похуже, зато их раза в четыре больше набирается. Без потерь, конечно, не обойдётся, но есть шанс задавить массой, завалить телами, обойтись малой кровью.
        И в основном это будет кровь привилегированных, что некоторые из самых торопливых начали осознавать. Вон как резко останавливаются.
        Грешник, больше не раздумывая, размахнулся, метнул копьё, пробив вышедшему вперёд кастовому грудь. Навык есть, дистанция плёвая, меткость тоже имеется.
        Не промазал.
        После чего сорвав, наконец, опостылевший шлем, явил миру потное и нехорошо оскаленное лицо.
        Указав на старого знакомого, примеченного в резко притихшей толпе, крикнул:
        - Ну привет, Драко! Рад тебя видеть… снова живым!
        Драко спал с лица, попятился было, но тут же встрепенулся и тоже заорал:
        - Народ! Валите его! Валите! Это Грешник! Грешник! Это тот урод из топа!
        Однако его призыв привёл к противоположному эффекту. Невеликая толпа, потрясённая тем, как быстро и эффектно получил своё один из главных её заводил, соображала всё быстрее и быстрее. В том числе у многих защёлкали в головах шестерёнки, ответственные за математические вычисления. Прикинули расклад сил, пришли к тем же выводам, что и Грешник.
        Раз основные силы кастовых не торопятся спускаться, у корма сейчас есть шанс если не победить, то здорово потрепать тех, кто опрометчиво поторопились забраться в Яму.
        Эти расчёты скверно повлияли на решительность. А когда узнали, что среди мяса находится топовый убийца, она и вовсе растворилась без остатка.
        Те, кто собирались спуститься в Яму, начали задерживаться на её краю. А в задних рядах наметилось движение: кто-то пятился неспешно, а кто-то уже почти бежал без оглядки.
        Тарк, не оборачиваясь, умоляюще протянул:
        - Грешник, пожалуйста, больше никого не убивай. Они сейчас уйдут. Сами уйдут. Не лезь.
        - И что, поединки не остановятся? - как ни в чём ни бывало поинтересовался Грешник. - Ещё не все чемпионы закончились, я хочу продолжать.
        - Не делай вид, что ты полный псих, - ответил на это Тарк. - Поединков не будет. Может даже вообще не будет. Никогда. Просто ничего не делай. Не трогай никого. Пожалуйста.
        - Мне твоё «пожалуйста» не нужно. Лучше пригляди, чтобы контейнеры собрали и мне принесли, - спокойно высказал Грешник. - А я пошёл отсюда. Раз нет поединков, значит и мне здесь делать нечего.
        И, развернувшись, направился к границе Ямы.
        Тарк что-то прокричал вслед. Но шум толпы некстати усилился, и Грешник ни слова не разобрал.
        Ничего страшного. Если это что-то важное, Тарк найдёт его и повторит.
        Грешник почему-то почти не сомневался, что с этим человеком ему ещё придётся пообщаться.
        И, скорее всего, это случится очень скоро.
        Глава 24
        Специалисты и политика
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ БЕЗОПАСНАЯ ЗОНА СОНГ-ЛАНГ
        - Ваот сюдууа ходит. Ходит харрошшо. И выыхоодит харрошшо. Заабираай. Твая буу-дет. Кааккая ты хаате-ла.
        Грешник с сомнением принял протянутый предмет. Походил он на металлическую гильзу двенадцатого калибра.
        Только вид у гильзы очень уж необычный.
        Начать с того, что металл чересчур блестящий и желтоватый. Больше всего напоминает полированное золото. Донце выглядит ненормально-массивным, но это, возможно, ложное впечатление, потому что на фоне корпуса всё казалось завышенным.
        Потому что стенки корпуса чересчур тонкие. Да они не толще фольги от шоколада. Странно, что не складываются под собственным весом.
        Дуян - один из мастеров-неписей. В отличие от Сяо, этот способен изъясняться понятно, однако понятность его речи относительна. Мало того, что слова коверкает, так ещё и ставит их то вперемешку, то вообще неизвестно как, игнорируя правила построения фраз.
        В общем, до Грешника далеко не всё доходило.
        И не сразу.
        А вот мастер наоборот - сходу схватывал. Но большой вопрос: понимал ли он суть заказа, или всё интерпретировал на свой лад? Ведь даже в чертежи, тщательно вырисованные Грешником, не заглядывал. Бросил мимолётный взгляд и полностью потерял к ним интерес. Лепетал, что умеет делать красивые ювелирные украшения, и что не понимает, зачем заказчику какие-то невзрачные одинаковые трубки с дырявой заклёпкой на конце.
        В общем - сомнительный мастер. И, вдобавок, дорогой. За одну блестящую хреновину содрал сорок восемь монет и два куска руды.
        Цены здесь такие, что Сяо начинает вспоминаться с теплотой и тоской. Ведь щедрейший старикан.
        Что-то прочитав во взгляде Грешника, Дуян бесцеремонно вырвал гильзу из руки и с силой стукнул ею по столу. Тут же протянул её назад, залопотав:
        - Вии-дишь? Кыреепко ооченень. Гнууться нииэт не бу-удь. Хааро-шшой труубка, спаассибо сказать наадо мнее.
        - Из чего она? - спросил Грешник.
        Торговец сделал загадочное азиатское лицо:
        - Сыикреет. Кыреепкый мееталл нее гоовворить высем. Хааро-шшо тебее буудь.
        Грешник, всё ещё сомневаясь, пошарил в рюкзаке, вытащил обрез, наскоро сделанный из того самого сломанного ружья, о котором рассказывал Бес. Преломил, сунул гильзу в казённик. Отметил, что та вошла, как родная, идеально. Недоверчиво покосился на Дуяна. Что-то тут нечисто. Как мастер сумел выдержать размер, если в чертёжи заглянул лишь однажды, да и то мельком.
        Ответом была всё та же загадочная азиатская физиономия.
        Проверил, можно ли в донце запихнуть капсюль. Не удивился, выяснив, что и там всё похоже на идеал.
        Чудеса какие-то. Теперь приходилось поневоле верить, что тончайшую трубку не разорвёт при выстреле, и даже не раздует.
        Прикинул остаток финансов. Из добычи мало что успел продать. Но дело не в отсутствии спроса, просто Грешник решил с этим делом не торопиться, раз уж всё равно здесь застрял. По словам Беса, людей в посёлке с каждым днём становится всё больше и больше, рынок стремительно развивается. Следовательно, уже завтра может появиться шанс выручить за всё на несколько сотен монет больше.
        Для большинства участников - приличные деньги. Да и Грешник, несмотря на то, что ещё утром обладал на порядки большей суммой, тоже так считает.
        Вновь достал чертёж, указал на гильзу:
        - Вот таких мне ещё пятнадцать штук надо. Десять сделай. Понял?
        - Даа, поня-ятна. Пяятнадцаать шууту-ук.
        Отлично. Теперь надо как-то по пыжам договориться. Несколько удалось взять там же, где капсюли продавали. Но надо ещё запастись, пока есть возможность. Там не металл понадобится, требования к материалу совершенно иные. Придётся постараться, донося суть заказа до улыбчивого мастера.
        Ещё один специалист работал над новым гуанем. Удачно получилось - Грешник сразу заметил это оружие в списке предметов, которые предлагал изготовить этот оружейник. Уловив, что атака у такого экземпляра повыше будет, пообщался, выясняя, не изменятся ли габариты и баланс. Получил обещание, что будут приложены все силы, дабы всё сохранилось. А если что-то не понравится, можно немного переделать.
        С этим специалистом удалось сговориться почти без денег. Ресурсами взял. Правда, некоторые пришлось выкупать у других мастеров, в рюкзаках таких не нашлось. Но Грешник быстро всё решил и уже подумывал, что делать со старым оружием, когда получит новое. До этого момента около часа осталось, если не возникнут непредвиденные задержки.
        Мимо навеса перед мастерской, где проходило общения с Дуяном, прошли два участника. Оба покосились на Грешника с ярко выраженным интересом, но злобы во взглядах не наблюдалось, хотя и парень и девушка явно кастовые. У корма тяжело встретить такую уверенность в себе в сочетании с хорошим оружием и амуницией.
        После случившегося в Яме победитель получил свой миг славы. И миг этот нездорово затянулся. То и дело приходится выслушивать ругательства от кастовых, а некоторые, самые упорные, кулаками перед лицом размахивают, пользуясь тем, что в мирной зоне это можно вытворять безнаказанно. Грешник ни словом, ни жестом им не отвечает, поэтому быстро отстают. Неинтересная он мишень - непробиваемая. Однако про оцепление вокруг посёлка помнит и понимает, что стоит выйти за границу, и всё резко поменяется.
        Кое-как договорившись по пыжам и даже по свинцовой картечи, Грешник уже не удивился тому, что мастер легко принял оба заказа. Да, в списке рецептов у Дуяна таких предметов не было, но так как они тоже не относились к испытанию, он снова сделал исключение.
        Однако с теми же гильзами при этом использовал материал с аномальными свойствами. Очень необычный металл, с ним явно что-то нечисто. Значит и с новым заказом сможет справиться на пять с плюсом.
        Оставив Дуяна в покое, Грешник присел на лавочку сбоку от его навеса, достал бутылку воды, отхлебнул. Раздумывая над странностями здешних ремесленников, с которыми по душам поговорить не получается, зато влёт улавливают любое техническое задание, достал телефон, открыл последнее описание, ещё раз изучил.
        Предмет испытания.
        Чёрный.
        Оружие. Тип: физическое. Класс: огнестрельное. Дальность: дальнобойное. Вид: обрез.
        Большой предмет.
        Уровень: 6.
        Ранг: базовый предмет (может вместить 1 свойство (плюс 1 дополнительно, слот открыт при помощи расширителей)).
        Артефактные свойства: нет.
        Активированные свойства: +1 сокрушение брони; +2 сокрушение брони (доступно ещё 0 слотов).
        Привязка: нет.
        Прочность: 148/148.
        Атака: слабая.
        Защита: нет.
        Создатель: Лестница Испытания (преобразовано из обычного предмета).
        Возможные ресурсы, получаемые при разрушении: 1 - 3 бруска простой древесины, 1 - 4 куска базовой руды, 1 тюбик простого лака.
        Внимание! Количество ресурсов может увеличиваться при изучении и развитии навыков, способствующих получению дополнительных ресурсов. Без них вы сможете получать лишь минимальное количество (в случае удачного разрушения).
        Краткое описание.
        Обрез 12 калибра. Однозарядный. Патрон 12 калибра 12х70-89. Высокая меткость на минимальной дистанции. Низкий темп стрельбы. Малая дистанция поражения. Можно поразить несколько целей одним выстрелом (при использовании дроби и картечи). Слабые базовые повреждения. Очень слабое пробитие брони.
        Внимание! Для использования этого обреза требуются следующие параметры: сила - 4.
        Обрез, полученный за немаленькие деньги, уцелел чудом. Жалкие две единички прочности сохранились, когда сработал преобразователь. Но так как при этом он стал предметом испытания, ремонт и восстановление теперь не проблема.
        Зачем Грешник вообще связался с эти убожеством? Плюс слил в него прорву малых усилителей уровня, добытых за последние дни. Ну и активаторы свойств тоже пришлось потратить, выбирая из предложенных телефоном вариантов строго сокрушение брони. Решил, что для такого оружия это важнейшее свойство.
        В общем, потратился изрядно.
        И ради чего?
        Да ради того, что если приспособить обрез к кобуре, на бедре всегда будет болтаться аргумент, способный изрядно озадачить противника, не защищённого бронёй. При этом никаких проблем с боеприпасами. Капсюлей хватит на сотню патронов, пороха Грешник тоже припасёт. И необязательно потрошить петарды. Тут на руках у торгашей и далёких от бизнеса участников что угодно можно найти. В том числе снаряды и прочие боеприпасы, к которым нет оружия. Отсыпать на свои нужды из метательного заряда несложно, а гильзы выбросит, тащить их с собой нет смысла.
        Сомнительный порох, картечь, пыжи и прочее прекрасно поместятся в маленький контейнер. Следовательно, это можно без проблем пронести на следующий ярус.
        Да, количество боеприпасов ограничено. Но зачем стрелять направо и налево? Это своего рода «быстрое оружие последнего шанса». Будет хвататься за него в крайних случаях, работая в упор.
        Например, можно пульнуть по глазам очередному питону. Глядишь - получится устроить ему проблемы со зрением и под это дело уйти, или даже добить без чрезмерного риска.
        Штука полезная, весит мало, пользоваться луком не мешает. Учитывая дефицит гладкоствольных ружей (или скорее полное их отсутствие), мало у кого может возникнуть мысль обзавестись чем-то подобным. И ещё меньше тех, кто сумеют такую идею реализовать.
        Эксклюзивное оружие - звучит приятно.
        Начал прятать обрез в рюкзак и нахмурился. Снова приближался какой-то участник. Краем глаза засёк движение и понял лишь то, что этого видит впервые.
        Сейчас снова ругательства пойдут вперемешку с угрозами. Очень уж уверенно подходит - непохож на затравленное мясо.
        Приблизившись, незнакомец повёл себя на удивление вежливо:
        - Приветствую великого победителя.
        Подняв голову, Грешник несколько секунд изучал подошедшего. Мужчина лет сорока, спортивного телосложения, с иссушённым лицом, испещрённым глубокими морщинами и битыми сединой короткими чёрными волосами. Одет не по климату: сапоги, джинсы, кожанка-безрукавка, на голове «стетсон», тоже из кожи. На поясе висят два пистолета: заурядный малокалиберный, такие на старте многим кастовым достаются; и «глок», скорее всего, найденный уже на ярусе.
        Богато прикинут, держится с превосходством. Да - к корму явно не относится.
        Вместо ответного приветствия Грешник, зашнуровывая рюкзак, бросил:
        - Я тебя не знаю.
        - Да, я понимаю. Тем не менее, мы знакомы. Но, как бы это сказать… Это заочное знакомство. Руки друг другу жать не доводилось, а в остальном, сталкивались. Здесь меня называют Лордом.
        Грешник оторвался от процесса завязывания, изображая лёгкую заинтересованность:
        - Угу, всё верно, заочно мы знакомы. Ты тот самый Лорд, который награду за меня назначил. И твои люди меня не любят.
        - Да тебя, откровенно говоря, вообще мало кто любить согласится, - спокойнейшим голосом ответил на это лидер «Бойни». - В данный момент ты на девятом месте в рейтинге убийств, и на первом по сумме вложенных знаков уровня и символов развития. По рейтингу баллов там же, как и по многим другим. Но кто на них смотрит? Это непопулярные топы. Весьма серьёзные показатели. Я здесь далеко не последний человек, но только одиннадцатый по убийствам и сорок девятый по сумме.
        - Прилично отстаёшь, - с едва уловимой насмешкой прокомментировал Грешник.
        - Да, есть такое. Я ведь не ты. Приходится отвлекаться, о людях своих заботиться. Тратиться на них надо. Нельзя брать на себя абсолютно всех, кто в загоны попадают. Меня не поймут. В перспективе такая политика себя окупает, но выгода в основном социальная, а не в сумме всех этих цифр. Так что, я не в накладе, но где-то, конечно, отстаю.
        - Лорд, знаешь, почему я тебя ещё не послал?
        - Потому что ты сегодня как никогда вежливый?
        - Нет, потому что сам не знаю, почему. Наверное, удивился твоей наглости. Давай ближе к делу. Что тебе от меня надо? О сумме показателей захотел пообщаться? Тогда можешь считать себя посланным и как можно быстрее пойти туда, куда посылают.
        - Ладно, к делу, так к делу. Не буду ходить вокруг да около. Грешник, я предлагаю тебе присоединиться к нам. Не торопись отвечать. Уточняю: предлагаю тебе место своей правой руки. Выше только я, и можешь не сомневаться, тебя моё командование сильно напрягать не будет. Под тобой окажутся все остальные мои люди. На сегодняшний день это сто сорок восемь человек, не считая меня. Костяк около пяти десятков, уровни от шестого до девятого. Меньше четвёртого уровня у нас только семь человек, сейчас это нижняя планка приёма. Эти случайно затесались. Нас много и мы одна из самых хорошо вооружённых группировок. Видишь это, - Лорд постучал по кобуре с «глоком»: - Мы вскрыли два армейских бункера. Это было сложно, понесли потери. Там засели нехорошие люди и сильные твари. Но взамен мы получили несколько приличных стволов и запас патронов. Да, запас небольшой, но здесь рады паре патронов для мелкашки, так что, по местным меркам, называть его небольшим, это неправильно. Транспортом хвастать не стану, потому что ярус этот вот-вот прикроется, все машины останутся здесь. Их не вытащить, увы. Но люди, оружие,
навыки: всё пойдёт дальше и будет служить нам на следующих ярусах. Нам: это мне и тебе. У меня такая высокая каста, что там, дальше, я смогу удерживать хотя бы часть своих людей поблизости от себя. Есть возможность. Остальных как-нибудь соберём. То есть, там нам не придётся начинать в одиночку. И Грешник, здесь, в Сонге, мы сейчас самая серьёзная сила. И это я не учитываю Шерхана. По сути, у него вассальная группа, самостоятельные они только с виду. Их чуть больше полусотни, есть с десяток неплохих бойцов. Плюс у него собраны спецы по машинам. Достойный набор техников. Не знаю, что будет на втором ярусе, но если там что-то подобное первому, у нас быстро появится отличный транспорт. Со своей стороны заверяю, что никто тебя пустой рутиной загружать не станет. Ты нам в первую очередь полезен, как один из сильнейших бойцов испытания. Так что, мы будем обеспечивать тебе комфортные условия для развития. С нами ты легко удержишься на первом месте по сумме вложенных знаков. Возможно и по убийствам поднимешься. Да, сейчас мы целенаправленно убиваем только мясо, но не сомневаюсь, что это временно. Обстановка
усложняется, рано или поздно пойдёт грызня всех против всех. Мы загнаны в такие условия, что без этого никак. Группировки вырастут, усилятся, и начнётся делёжка по любому поводу. А когда здесь что-то делят, это всегда кровь. Плюс, учти, что с нами тебе не придётся волноваться при активациях телефона. Чужим до тебя добраться не позволим. Можешь не торопиться с ответом. Я понимаю, это неожиданное предложение, ты к такому не готов. Подумай. С холодной головой подумай. А уже потом решай.
        - Ты всерьёз поверил, что я пойду к тем, кто на таких, как я, охотятся? - не удержался Грешник.
        - А почему бы и нет? Мы ведь люди, а люди всегда смогут договориться. Сейчас ты действительно один из лучших бойцов испытания. И сможешь стать самым лучшим, если тебе помочь. Это будет взаимовыгодная помощь. А если тебя так сильно напрягает твой статус, это тоже решаемо. Вам льётся карма и баллы за каждый чих, полагаю, ты рассчитываешь её накопить для перехода в низшие касты. Однако ты мясо, а я из высоких каст, я знаю то, что мало кто знает. Миллионов кармы недостаточно. Тебе понадобится ещё кое-что. Особый предмет. Очень дорогой предмет. Сомневаюсь, что его возможно добыть в одиночку, а купить даже я себе не позволю. Но это если говорить о нас, как об одиночках. С такими силами нам по плечу любые задачи. Невозможного нет, мы соберём всё, что тебе понадобится. И учти, что здесь, на первом ярусе, что-то вроде песочницы. Мы учимся азам в почти безопасных условиях. Дальше станет опаснее, но и награды увеличатся. С такой силой про опасности можно забыть, следовательно, останутся лишь награды. Это удобно и тебе, и мне. Это удобно всем. Глупо отказываться от преимущества справедливого коллективизма.
        - Почему ты так уверен, что на других ярусах с тобой останется твоя шайка? - снова не удержался от вопроса Грешник.
        Лорд загадочно усмехнулся:
        - Я ведь уже сказал: нам, кастовым, доступна информация, которой нет у таких, как ты. И чем выше твоя каста, тем больше ты знаешь. Мне с кастой повезло. Не слышал, чтобы у кого-то она оказалась выше, чем у меня. Не спрашивай, за что мне такая милость. Здесь многие ломали головы, пытаясь понять, как нас распределяли, но ответа нет. Разве что, есть некоторая тенденция… Скажи, Грешник, как ты относишься к расовым различиям? Или к национальным? Если не хочешь, можешь ничего не говорить. Но тогда мне сложнее будет ответить.
        Грешник, не показав, что удивлен неожиданному вопросу, чуть помедлил и сказал:
        - Я не расист. Если ты об этом. И меня сложно причислить к какой-то одной нации, слишком много во мне разной крови намешано.
        - Я не совсем об этом. Как бы выразиться понятнее… - поморщился Лорд. - Вот я тоже не считаю себя расистом. Просто убеждён, что все расы должны обитать там, где их расселил Господь. Или хотя бы не смешиваться между собой. От этого слишком много проблем для всех. Что ты на это скажешь?
        - Скажу, что если так, белые должны убраться из обеих Америк. И из Австралии. Потомки рабов, вывезенных из Африки, должны вернуться в Африку. А из Антарктиды должны уйти все, Антарктида только для пингвинов. Лорд, да я, если честно, даже не представляю, как весь твой бред комментировать…
        - Да я так, слово за слово. Ничего тебе не навязываю. Просто заметил тенденцию: чем меньше ты склонен к мультикультурализму, тем больше шанс оказаться в высоких кастах. Впрочем, ты прав, мы отклонились от темы. Моя каста высокая, а это подразумевает, что я знаю много полезного. Того, что другие не знают. Если я сказал, что со мной на следующем ярусе окажутся некоторые мои люди, так и будет. Возможно, не всех получится собрать, но это уже частности, о которых тебе знать необязательно.
        - А ты не думал, что если расскажешь подробности, это поможет меня уговорить? - усмехнулся Грешник. - Я ведь человек любознательный.
        Лорд покачал головой:
        - Извини, но пока что ты для нас никто. Сообщать тебе лишнее я не могу. Если примешь моё предложение, это уже другое дело. Со своим человеком я готов делиться и не такой информацией. У нас ты сможешь узнать много нового. С новыми знаниями ты станешь сильнее. А чем сильнее наш лучший боец, тем сильнее все мы. Получается, нам выгодно действовать вместе. Да ты оглянись, здесь абсолютно всё заточено на выгоду. Мир, где её можно получать на чём угодно, и выражается она в строгих цифрах. Весьма удобно устроено.
        - Да, убивать тут действительно удобно, - кивнул Грешник. - Неспособных дать отпор.
        - Разговор ведь не об этом, - поморщился Лорд. - И не надо упрекать нас в кровожадности. Да, мы не святые, не скрываю. А какие ещё варианты? Плестись за разгоняющимся поездом, чтобы в итоге отстать безнадёжно? Ты ведь не думаешь, что на мясо охотятся ради интереса? Не слышал, что кастовым из вас больше трофеев перепадает?
        - А как ты сам думаешь: слышал я, или нет?
        - Не сомневаюсь, что слышал, - ответил Лорд. - Но ты, возможно, плохо себе представляешь, сколько именно скрывается в этом «больше». Я поясню. Если мы сейчас выйдем за границу безопасной зоны, и я тебя пристрелю, выпадет несколько контейнеров. А лучше, чтобы тебя убил кто-то из моих людей, меньше меня уровнем. Тогда знаков и символов в контейнерах окажется примерно столько же, сколько можно собрать с пятидесяти или шестидесяти гаков третьего и четвёртого уровня. То есть не с обычной мелочи, которая на побережье пасётся, а с тех, которые здесь стаям шастают. Это само по себе ценно, но почти ничего не значит. Мы ведь знаки и символы можем набивать, не трогая таких, как ты. Это несложно. Сложности со всем остальным. В контейнерах из мяса прорва страниц книг навыков и рецептов, ремонтных марок, медикаментов и стимуляторов, усилителей, преобразователей, «дыроколов», активаторов, фрагментов камня телепортации и алтаря воскрешения. Частенько выпадают оружие, броня и даже артефакты. В общем, всё то, что мы, кастовые, из тварей выбиваем слабо. Это у вас что-то из списка каждый раз выпадает. Или почти
каждый. У нас с этим большая проблема. А тут с одного твоего трупа можно заработать столько, сколько за неделю самой удачной охоты не получишь.
        - Преувеличиваешь, - возразил Грешник, приблизительно представляя расклады.
        - Я говорил не обо всех моих людях, а об одном условном и не самом сильном охотнике, - заявил на это Лорд. - Неделю ему гаков придётся гонять. Неделю. Или убить тебя и получить кучу товаров, медикаментов и отремонтировать снаряжение. Да, ты у нас такой уникальный, с высоким уровнем и суммой, однако и обычное мясо не так уж сильно от тебя отстаёт. Пусть из них даже в десять раз меньше выпадает. И что с того? Считай, вместо дюжины часов охоты один раз ножом провёл, и готово. Я не знаю, как распределены роли участников. Некоторые посчитали, что мяса в десять раз побольше, чем кастовых. Я склоняюсь к цифре, что вас в три-четыре раза больше. И задача у мяса простая: вы должны были нам, кастовым, дать стартовый толчок. Но сюда занесло слишком много болванов, которые сразу же, с первого шага начали валить всех подряд. Это значительно снизило вашу популяцию в первый же день. Почти бесполезно снизило. Не сразу додумались, как следует поступать. Чтобы получать максимум добычи, надо удерживать мясо в безопасных зонах, или хотя бы в тесноте держать. Вроде того загона, который ты нам тогда разнёс.
        - Ну извини… - не удержался Грешник от сарказма.
        - Прощу, когда к нам присоединишься, - с самым серьёзным видом кивнул Лорд. - Там выхлоп, конечно, поменьше был, но поначалу нас устраивало. Здесь, в этой зоне, мои люди насчитали сто семьдесят шесть запертых. И они продолжают подходить. Уровни теперь не нулевые и редко первые. Некоторые уже прилично посидели на одном месте, из таких много достанется. Если хотя бы половину от их числа получится взять и просто разделить на всех моих людей, это всё равно, что охотиться всей толпой в неплохом месте три или четыре дня, получив в несколько раз больше редких трофеев. Очень серьёзно можно усилиться. А ещё это добавит нашим людям баллов. Баллы, это важная вещь. Я, как представитель очень высокой касты, знаю о них чуть больше чем остальные. Я много чего полезного знаю. И повторюсь: ты тоже сможешь это узнать. Я понимаю, среди мяса могут оказаться те, к кому ты привязался. Не вижу в этом проблемы. Времена меняются, нам необязательно убивать такого хорошего бойца, как ты. Для нас гораздо выгоднее сделать тебя союзником. И если твои люди с потенциалом, мы их примем с радостью.
        - С радостью? - хмыкнул Грешник. - А ничего, что я твоих людей… как бы это сказать… Несколько раз сильно попортил им настроение?
        Лорд кивнул:
        - Да, это может стать проблемой. Некоторые мои люди настроены против тебя. Кое-кого пришлось срочно отправить в лесной лагерь, чтобы не раздувать конфликты. Но это не та проблема, которую нельзя решить. Даже они осознают, что ты особенный корм. Быстрый и опасный. Вредное уличное питание. Фастфуд, который скорее тебя съест, чем ты его. Так что думай. Не спеша думай. Никто тебя не торопит.
        Лорд начал разворачиваться.
        А Грешник снова не удержался:
        - Драко. Он скорее за яйца себя подвесит, чем согласится видеть меня у вас. И, вроде как, у тебя он не последний человек. То есть к нему прислушиваются. Так может я его сегодня прирежу, чтобы не баламутил народ? Пошлёшь его в лес за дровами, ну а там ни дров, ни Драко. Это всё упростит.
        - О таких вещах мы будем говорить только после твоего согласия, - бросил Лорд, не оборачиваясь.
        Поглядев ему вслед, Грешник подавил в себе детский порыв плюнуть бандиту между лопаток.
        Тут не плевать надо, а стрелять.
        Увы, нельзя.
        Не то место.
        Не успел Лорд удалиться, как показался новый желающий пообщаться. Но этого Грешник хотя бы знал. Не сказать, что знакомы, просто виделись однажды. И даже ожидал от него выполнения одного незначительного поручения.
        Вот только сердце чует, что этим общение не ограничится. И тут дело не только в интуиции, а в том, что перед тем, как направиться к Грешнику, этот тип расстался с Рыськой. Девушка, сопровождая его, постаралась незаметно направиться к гостинице, не попадаясь на глаза. Но ей следовало свернуть раньше, развитое периферийное зрение легко засекло её в почти безлюдном переулке, несмотря на слабое освещение.
        Тарк, подойдя, уселся рядом, поставил под ноги здоровенный пластиковый пакет:
        - Твои контейнеры.
        Грешник опустил руку, придвинул добычу поближе.
        - Благодарю.
        - Это тебе спасибо. То, что ты сегодня сделал в Яме… Это выглядело мощно. Одно дело смотреть на твои позиции в топах, другое видеть как… как… В общем, спасибо тебе. Хорошо ты их в грязь рожами макнул. Качественно. А о чём ты сейчас с Лордом говорил?
        - О нравственных принципах средневековой английской поэзии. Чего тебе-то от меня надо, Тарк?
        - Я разве спросил что-то плохое? Грешник, если чем-то обидел, у меня и в мыслях не было это делать.
        - Да нет, без обид. Ты кастовый. Я мясо. Мы отдельно от вас, вы отдельно от нас. Никаких дел не делаем.
        - А вот это ты зря, - помрачнел Тарк. - Вот это было неприятно. Почему ты всех кастовых считаешь одинаковыми?
        - Я не считаю вас одинаковыми. Я считаю, что вы кастовые. А у кастовых с мясом дела, как у кошек с мышками.
        - И тебя не удивило то, что произошло в Яме? Это ведь я безкастовых повёл. Ты ведь видел, они ко мне нормально относятся. Я для них свой. Я такой же, как ты. Просто с кастой.
        - Я не слепой, я всё видел. Извини, Тарк, но ты похож на блаженного. Из людей с такими бешеными глазами, как у тебя, получаются прекрасные анархисты и разные революционеры. Это если они до начала революционной деятельности не открывают для себя сильные наркотики. Люди к вам липнут. Не все, конечно, но на некоторых такие, как ты, действуют как магниты. То, что у тебя блажь заступаться за униженных и обезболенных, это просто блажь. Бывают случаи и поинтереснее. Для меня это ничего не значит. Ты кастовый, я мясо. Вот и всё.
        - Если так говорить, ты особое мясо, а я особый кастовый, - сказал Тарк. - Так нормально?
        - И у тебя, я так понимаю, на особый сорт мясной вырезки особые планы, - кивнул Грешник. - Так ведь?
        - Иначе я бы не стал с тобой разговаривать, - признал Тарк. - Нам такие, как ты, нужны. Сам понимаешь.
        - Что я понимать должен? Если ты о том, что хочешь из меня знамя своего протеста против местной системы сделать, делай что угодно, но я тебе помогать не собираюсь. Этой системе плевать на наши протесты. Так зачем тратить силы? Я тут просто доделаю свои дела и свалю. И тебе советую не задерживаться. Пора уходить с яруса. И да, если станешь пудрить чем-то мозги Рыське, я это запомню.
        - Ты меня даже не выслушал. И ничего я ей не пудрил. Просто пытался о тебе расспросить. Она тут нашла свою старую знакомую. Девушку из кастовых, нормальную. Я её тоже знаю. Вот так и пересеклись, да пообщались немного. Я ведь сразу хотел с тобой поговорить, но ты засел у неписей и не выбирался. Не хотел тебе мешать. Лорд, кстати, тоже тебя выпасал. Дожидался момента. На тебя прям очередь.
        - Ладно, давай ближе к делу, - снова попросил Грешник. - Говори прямо, чего тебе надо.
        - Ты ведь только что от всего отказывался, - растерялся Тарк. - Я тебя не понимаю.
        - Слушать я не отказывался. Слушать я люблю. Не надо обвинять меня в том, что я тебя не выслушал. Это не так. Говори. Но давай покороче и без лозунгов.
        - Хорошо, - кивнул Тарк. - Здесь, в Сонге, скоро наберётся две сотни безкастовых. Не новички, почти все с навыками, у некоторых по два и больше. Уровни подняты, выпадает из таких больше. Ценная добыча. Лорд и остальные собрались их караулить до последнего. Многие отморозки охотятся, но большая часть всё время здесь торчит, или рядом, в лагерях вокруг зоны. Безкастовым не выбраться. Стоит кому-то выйти, и даже если не заметят наблюдатели, телефон сразу начинает трезвонить. Штрафного времени почти у всех набралось прилично, а здесь достаточно полчаса, чтобы загнать и прикончить. Повсюду полно дорог, а у кастовых тварей хватает машин и мотоциклов. Я хочу этих людей вытащить. Сделать так, чтобы они добрались до границы яруса. Но у меня маловато возможностей. Я рассчитываю, что ты сможешь с этим помочь.
        - Каким образом? - уточнил Грешник.
        - Выйдешь в определённое время в Яму. Устроишь новый поединок. Получишь за это четыре тысячи уников и проводников, которые проведут к границе яруса по тропе, где тебя непросто будет прижать. Ты ведь у них цель номер один, на тебя они собираются охотиться в первую очередь.
        - Что ты задумал? - спросил Грешник.
        Тарк покачал головой:
        - Подробности тебе знать не надо. Просто сделаешь то, что я прошу. Кроме тебя с этим никто не справится.
        Грешник тоже покачал головой:
        - Я втёмную не играю. Поищи других помощников.
        - Я же сказал, что кроме тебя с этим никто не справится.
        - Это не мои проблемы.
        - Грешник, ты ведь действительно наше знамя. Ты, чёрт возьми, легенда, ты мясо, которое поднялось на вершины топов. Люди в тебя верят. И ты вот так возьмёшь и бросишь всех?
        - Я их не брал, чтобы бросать. Жили без меня, и дальше проживут. Так что оставь свой наивный пафос для кого-нибудь другого.
        - А если уников будет пять тысяч? - изменил тон Тарк.
        - Я не товар, не продаюсь. Или ты говоришь, что задумал, или идёшь дальше. И рассказывать придётся до малейших деталей. Мне надо знать всё.
        - И кто тебе помешает выдать мой план тому же Лорду?
        Грешник ухмыльнулся:
        - Я ведь знамя, я живая легенда. Ты это сам сказал. Знамёна и легенды не предают. Как ты только мог о таком подумать?.. Так что, или я встаю и ухожу, или ты выдаёшь весь расклад. Сам решай: справишься без меня или нет. Если нет, что ты теряешь, рассказав о плане, который без меня не сработает? Как по мне - ничего.
        Тарк помедлил, сверля Грешника напряжённым взглядом, затем неуверенно протянул:
        - Чёрт, да я даже с тобой не представляю, как это сделать так, чтобы сработало… Да и долго рассказывать. Лучше не здесь, лучше в надёжном месте поговорим.
        - А вкратце? - спросил Грешник. - Заинтересуй меня хотя бы настолько, чтобы я захотел узнать подробности.
        Снова посверлив Грешника недоверчивым взглядом, Тарк, решившись, затараторил едва слышным голосом:
        - Тебя и до Ямы знали, а сейчас тем более. Мы разрекламируем это мероприятие. О нём все узнают. На твой новый бой стянутся толпы кастовых. Даже те, кому прикажут остаться в лагерях, постараются пробраться. И ты устроишь там дымовую завесу, под которой из посёлка свалят безкастовые. Плюс кое-чем отвлечём кастовых.
        - И чем же я дымить буду?
        - Мы зарядим покрышки в Яме специальной химией. Спустишься и забросишь в каждую по горящей спичке. Пыхнет хорошо, получится много огня и дыма. У тебя будет противогаз специальный, не задохнёшься. Но тебе придётся выбираться оттуда вслепую. Спец, который обещает сделать дымовую смесь, говорит, что там свой нос разглядеть не получится. Ещё несколько покрышек скатим с холма, чтобы и на окраине дыма хватало.
        - И бандиты вам всё это позволят? - с недоверием уточнил Грешник.
        - У меня есть помощники, кастовые. И другие кастовые не знают, что они со мной. Смогут творить, что угодно, их ведь ни в чём не подозревают.
        - Как-то мутно твой план выглядит… нереально… - задумчиво протянул Грешник. - Ладно, допустим, это сработает. Но что будет со мной? Вот выбрался я из дыма, и что дальше?
        - Ты должен будешь выйти в условленное место на окраине. Там тебя будет ждать машина. Транспорта у нас почти нет, но для тебя найдём. Завезём туда, откуда на колёсах не уехать. Дальше пешком, и впереди перехватить, скорее всего, не успеют. Как-то так.
        - Мне не понравилась фраза «скорее всего».
        - План сыроватый, надо до ума доводить, - кивнул Тарк. - Но я думаю, что всё сработает. Мне не хватало мощного отвлекающего фактора. Ты и станешь таким фактором, на тебя они все соберутся, ослабят кольцо вокруг посёлка.
        - Я видел много машин у окраины, - заметил Грешник.
        - Часть из них мы нейтрализуем, - уверенно заявил Тарк.
        - Как?
        - Устроим шипы на дорогах, что на север ведут. У меня есть люди, которые этим займутся. И есть мысли, как пролить на стоянке бензин. Много бензина. Пошлю лучших наших стрелков, накроют издали горящими стрелами. Если стрелять из-за границы безопасной зоны, это не запрещается.
        - Я в курсе, - кивнул Грешник. - Но ты знаешь, в твой план совершенно не верится. Хорошо, предположим, соберёшь ты толпу зрителей. Ладно, пусть сработает затея с дымом. Ты серьёзно думаешь, что вся эта толпа будет чихать и кашлять столько, сколько нужно. И на этом всё?
        - Нет, не уверен, - признал Тарк. - Но на какое-то время это их от нас отвлечёт. Не только ты выскочишь, остальные тоже рванут к границе. Часть машин загорится, для остальных мои ребята устроят шипы на всех дорогах, что к границе отсюда ведут. Бандитов это задержит, и безкастовые доберутся до севера. Там их будут ждать остальные.
        - Какие такие остальные?
        - Да обычные. Люди, которые мне помогают, и товарищи некоторых безкастовых. Сюда пришло много разных групп. Они посылали к торговой зоне людей, и те здесь застряли. Им хочется вытащить своих. Как ты видел, безкастовые мне доверяют. Я не скажу, что всех организовать смогу, но многие за мной пойдут. А остальные за нами потянутся. Да, скорее всего, будет замес, и некоторые погибнут. Но большинство доберётся до границы.
        - Твой план мне не нравится. Очень не нравится.
        - Да, - кивнул Тарк. - Сложностей хватает. Надо думать, надо решать, есть кое-какие намётки. Но в любом случае с тобой у нас шансов больше. Извини, больше пяти тысяч нам собрать сложно. Ты ведь понимаешь, у безкастовых уников много не бывает, а кастовых, таких, как я, у нас маловато. Но если…
        - Мне неинтересны твои уники, - перебил Грешник. - И скажу ещё раз. Прямо скажу. План твой полное дерьмо. Уж извини, но что есть, то есть. Так что, мой ответ - нет.
        - А если подумать? - чуть ли не умоляя, спросил Тарк.
        Слова, как у Лорда, но интонация совершенно иная.
        Вспомнив лидера «Бойни», его самоуверенность и самодовольство, Грешник ощутил то, что ощущает нечасто.
        Он начинает терять контроль над собой. Злится. В ярость приходит. А это плохо. Надо держаться.
        - Ну так подумаешь? - с надеждой повторил Тарк.
        Странно, но после этих слов Грешник действительно подумал. Голову посетила неожиданная мысль, которая, возможно, могла всё изменить.
        Надо думать. Надо хорошенько думать. Это действительно похоже на план, а не на тот бред, что выдал Тарк.
        Медленно кивнув, ответил:
        - Хорошо. Я подумаю.
        Провожая удаляющегося собеседника взглядом, Грешник раздумывал над простым вопросом: «Стоит ли связываться с этим пламенным борцом за права безкастовых?» Нет, в самом Тарке он почти не сомневался, а вот в то, что все его люди такие же блаженные идеалисты, веры нет. В таком коллективе без предателя вряд ли обойдётся, а это сильно всё усложняет. К тому же предложенный план действительно выглядел плохо. И непонятно, то ли из-за скудости мышления ничего лучше не придумано, то ли других вариантов попросту нет.
        Если пришедшую в голову мысль оформить, превратив в новый план, успех будет зависеть от Тарка и его людей. Умеют ли они думать? Можно ли им доверять? Ведь слишком многим станут известны ключевые подробности, достаточно одного изменника, чтобы пролилась большая кровь.
        В том числе и кровь Грешника.
        Краем глаза заметив движение, обернулся. И не удивился, увидев, что к лавке приближается важного вида мужчина в деловом костюме.
        Похоже, это не лавка - это мощнейший магнит, притягивающий всех желающих пообщаться с Грешником.
        Бест, присев рядом, не стал ходить вокруг да около. И даже не удосужился проявить вежливость.
        Сразу взял быка за рога.
        - Грешник, мне нужен от тебя ещё один бой. Хороший бой. Получишь две тысячи уников. Тысячу вперёд, остальное после боя. И награды за победу твои, само собой. Это хорошие деньги.
        Грешник едва не рассмеялся. Ну надо же: у Тарка и Беста при всех их различиях на него одинаковые планы.
        Будто сговорились.
        Покачал головой:
        - За две тысячи макаку из леса приводи. Есть небольшой шанс, что она согласится. А я могу подумать, если предложишь двадцать.
        Тут уже Бест покачал головой:
        - Даже если всё пройдёт идеально, мне это невыгодно. Здесь столько денег не собрать.
        Теперь настала очередь Грешника покачать головой:
        - Ошибаешься. Я тут немного посчитал. В безопасной зоне и в лагерях вокруг неё собралось около шести сотен кастовых. Если всё сделать правильно, на этот бой можно заманить минимум три сотни, а максимум, это почти все соберутся. Если сделать вход платным и правильно сработать со ставками, считай, с каждого можно поднять по сотне уников.
        - Да ты сильно разогнался, далеко не у всех сотня наберётся, - заявил Бест. - Но мне интересно, что ты имел ввиду, когда говорил о правильной работе со ставками?
        - Это долгий разговор, - ответил Грешник. - Плюс, я ни за какие деньги не стану драться на тех же условиях. Мне неинтересно, когда зрители начинают превращаться в участников. Всё надо организовать чётко. И покрасивее. Со своей стороны я это обещаю, а вот с твоей не знаю, что получится. То, что я видел сегодня, выглядело, как реслинг в детском садике, а за такое много не заплатят. Людям нужно шоу, а не эта возня.
        - Ради боя с тобой мы всё устроим, как надо, - сказал Бест. - В разумных пределах. Ну так что насчёт денег? Сколько ты хочешь? Только давай реально говори, двадцать тысяч это несерьёзно.
        - Но мне нужно именно двадцать. Я тебя прекрасно понимаю, ты думаешь, что это много. Но давай так: я возьму сразу четверть. А об остальном поговорим после боя. Если люди не соберутся, сумму пересмотрим.
        - Двадцать, это дорого при любых раскладах, двадцать не поднять, - жёстко стоял на своём Бест.
        - Ну так я же сказал, если всё делать по совести, по итогам сумму можно пересмотреть, - повторил Грешник, улыбаясь.
        Бест тоже улыбнулся в ответ, не осознавая, что собеседник улыбается не в его честь.
        Какой прекрасный вечер. Кто-то предлагает офицерство в крупнейшей банде. Кто-то приносит деньги.
        И если с Тарка Грешник ничего не возьмёт, с Бестом - совсем другое дело.
        Его он обдерёт беспощадно.
        Глава 25
        Самый лучший бой Сонг-Ланга
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИЯ БЕЗОПАСНАЯ ЗОНА СОНГ-ЛАНГ
        К Яме Грешник пришёл вечером следующего дня. А, так как сумерек здесь практически нет, можно сказать, что это случилось уже ночью.
        Однако тропическая темень ничуть не мешала. Ну а с чего ей мешать, если люди Беста сделали всё возможное, чтобы всего-то за сутки превратить убогий глиняный провал в по-своему приличную сцену.
        Или, правильнее говорить - арену.
        По периметру установили столбы, между которыми небрежно натянули колючую проволоку. Оставили в ограждении два узких прохода, оборудованных узкими лестницами и дверьми. Теперь если толпа начнёт ломиться вниз, вначале ей придётся разобраться с преградой, или спускаться поодиночке. Участникам боёв это нехитрое усовершенствование мешать не будет, обзор для зрителей тоже не ухудшится.
        Даже улучшится. По крайней мере, для привилегированных зрителей. С «кастовой» стороны Ямы в три яруса установили ряды наскоро сколоченных скамеек. Повезло, что при посёлке имелся склад пиломатериалов, не пришлось подвозить. Хватило на всё. Там посредине даже подобие «вип-ложи» оборудовали: помост с навесом, прикрывающим несколько прихваченных из какого-то офиса кресел.
        Все это освещалось с разных сторон десятками прожекторов, фонарей и автомобильных фар. Даже над самой Ямой несколько тросов с гирляндами светильников протянули. По причине их изобилия и повсеместного расположения предметы и неровности рельефа перестали отбрасывать тени, из-за чего открывшаяся Грешнику картинка смотрелась нереалистично.
        Как и договаривались с Бестом, Грешник направился к рядам скамеек, полностью заполненных публикой. Даже считать не требуется, и без того заметно, что гораздо больше трёх сотен собралось. Прознав о предстоящем шоу, собрался народ не только из «блокадных лагерей», а и из отрядов, промышлявших гораздо дальше. В том числе, возможно, заявились безобидные люди, вроде соратников Крысолова.
        Несмотря на то, что скучать в этом мире не приходится, многие не против посмотреть на действо, хотя бы частично погружающее их в те недавние и благодатные времена, когда можно было спокойно посещать кинотеатры и стадионы. А повсеместное наличие телефонов, которые работали даже в глубоких ущельях и пещерах, стремительно разносило новости. Достаточно дать стартовую рекламу, а там люди сами друг другу всё расскажут.
        С рекламой Бест явно не прогадал. Поспешно устроенные трибуны, рассчитанные на триста зрителей, местами трещали, грозя обрушиться под тяжестью человеческой массы. Не меньше чётырёх сотен на скамьи набилось, и ещё десятки толпятся по бокам, стоя, как это практиковалось до обустройства.
        То, что могут заявиться люди, которым конфликт кастовых и мяса неинтересен, Грешник предвидел. И Тарку о своих предположениях сообщил. Никому не хотелось, чтобы в разборки втянулись непричастные.
        К счастью, Бест без подозрительных намёков по своей инициативе всё устроил в лучшем виде. Помимо «вип-ложи» по центру установили самые благоустроенные лавки, со спинками. За места на них взимали немаленькую плату. Хочешь комфорта, изволь раскошелиться. Неудивительно, что лидеры банд тут же выкупили их под себя и своих приближённых.
        Вот так, сам того не подозревая, Бест обособил главных злодеев от рядовых, или вовсе невинных. Тем пришлось занимать места по краям, или стоять там же.
        Грешнику было интересно, готов ли Тарк в своей одержимости массово рисковать жизнями людей, не замешанных в конфликте. Но теперь это не узнаешь.
        Хотя уверенности в том, что непричастные не пострадают, всё равно нет. Слишком серьёзные дела тут планируются. Но много ли таких здесь наберётся? Судя по публике, которую Грешник сейчас наблюдает на трибунах, залей всех напалмом, ни один непричастный к резне не пострадает. Действием или одобряющим бездействием все они запачкались в крови тех, кто собрались по другую строну Ямы.
        Зона Сонг-Ланг и её окрестности - это сборище агрессивно настроенных кастовых. Их сюда так и тянет. Кто-то ждёт, когда собравшийся здесь корм решится на прорыв, кто-то охотится за мясом, ошивающемся поблизости. За тем самым, о котором рассказывал Тарк.
        Все дороги ведут на север. По пути в банды не только кастовые сбивались. У корма множество групп, в том числе с серьёзной численностью. Они, натыкаясь на безопасную зону или узнавая о ней, направляли своих представителей прозондировать вопросы торговли. И теперь не представляют, как их вытащить. Одни сразу рукой махнули на товарищей, и подались в другие края или к выходу, другие чего-то ждут, на что-то надеются. С некоторыми из них Тарк наладил контакты, они тоже вовлечены в замысел.
        С противоположной стороны Ямы всё обустройство ограничилось установкой ограждения и столбов для освещения. Причём ограждение не проволочное, а из стеклопакетов, грубо приделанных к поспешно сколоченному дощатому каркасу.
        Смотреть на зрелища из-за такой преграды неудобно, и это не единственное неудобство с той стороны. Трибуны безкастым не полагались, у Беста даже в мыслях не было установить трибуны и там. Да и где набрать столько рабочих рук за короткий срок? Чудо, что всего-то за день с таким объёмом справились.
        Грешник сам слышал, как один из помощников предложил распорядителю и ради корма расстараться. Тот отказался наотрез, действительно сославшись на нехватку материалов и рабочих рук. Но дело, разумеется, не в этом. Яма - аттракцион для привилегированных. Все прочие должны радоваться, что их сюда вообще пускают. И уж точно не должны претендовать на большее.
        Эдакая расовая сегрегация, где раса - это не цвет кожи, а ярлык, прицепленный кукловодами не старте.
        Стараясь не крутить головой и не реагировать на вопли со стороны заметивших скандальное мясо особо агрессивных привилегированных, Грешник направился к проходу перед центральными трибунами. Здесь уже дожидались Бест и пара его помощников с красными повязками на руках.
        - Ты на три минуты опоздал, - нервным голосом пожурил распорядитель.
        - И что? - спокойно ответил Грешник. - Представляешь, сколько этих оболтусов ещё только подтягивается? Вон, посмотри, сразу пятеро шагают. Задержи шоу на полчаса, и их станет на полсотни больше.
        - Да все платные места уже раскупили, толку от этих тормозов нет, - поморщился Бест.
        - Твоя главная прибыль от ставок, а не от того, на чём они зад протирают. Так что каждый зритель, это потенциальные деньги. Ты ведь не забыл, что должен мне ещё пятнадцать тысяч?
        - Эй, погоди! Мы столько ещё не заработали!
        - Заработаем, - уверенно заявил Грешник.
        Сам он на все сто уверен, что денег ему не видать. Вот только жадность Беста здесь ни при чём.
        Но знать распорядителю об этом не следует.
        Как это нередко случается, начало действа затянулось не только из-за незначительного опоздания Грешника. Пришлось простоять в проходе ещё несколько минут, прежде чем один из помощников дал отмашку, а Бест взялся за где-то раздобытый мегафон и начал расписывать на всю округу детали предстоящего поединка.
        - Леди и господа, сегодня, как вы видите, у нас всё иначе. Можно сказать, что мы открываем новую эру боёв без правил. Сегодня Яма не просто преобразилась, сегодня вы увидите поединки, где всё действительно решают сила, ловкость и смелость, а не просто один удачный удар дубиной или другим оружием. Нет, оружия не будет. Поставить точку в поединке самым древним и грубым способом, это справедливо. И это по-настоящему красиво. Кулак - вот первое оружие человечества. И сегодня вы…
        Грешник, спускаясь по лестнице под речь Беста, ухмыльнулся. Сплошной пафос шаблонно-затасканных фраз. И ладно бы просто затасканных, но они ведь нелепы. Что значит новая эра? Сегодня вечер тринадцатого дня. Через несколько часов стартует четырнадцатый, предпоследний день испытания. А после пятнадцатого здесь ничего и никого не останется.
        Какая-то очень уж короткая эра намечается…
        То, что Бест выставляет идею с кулачными боями, как свою, причём бесспорно успешную, тоже смешно. Ведь именно Грешник на таком формате настоял. Продавил своё видение предстоящего боя, прекрасно понимая, что доверять кастовым нельзя. У них ведь заветная мечта, - выбить из него прорву контейнеров с ценным содержимым. Ради шоу они может и стерпят парочку его победных боёв, но затем начнут вносить в них коррективы, или даже повторят то, что уже случалось. Полезут в Яму толпой, причём не с пустыми руками. Вон их сколько собралось, чуть ли не полтысячи. Со стороны корма толпа выглядит раза в три пожиже. Оружие у них хуже, параметрами в среднем тоже значительно уступают привилегированным. Людей Тарка с ними сейчас нет, те заняты в других местах, значит и защитить своего участника не смогут.
        Безоружный и столь лакомый противник - живая провокация, прямо-таки призывающая поступить с ней предопределённым образом. Бест, разумеется, даже при самых лучших раскладах и не подумает выплатить оставшиеся пятнадцать тысяч, но вот за затраченные пять выжмет из намечающегося шоу всё возможное. И Грешник на девяносто процентов уверен в том, как именно тот начнёт действовать.
        А распорядитель тем временем не умолкал:
        - …и среди них вы увидите новые лица. Итак, список чемпионов, заявивших об участии: Дуболомыч, Хан Свалки, Чёрная Леди, Драко, Бешенный Гном и Трах Божий. Попрошу вас не перепутать: именно Трах, а не Страх. Ну а с другой стороны у нас сегодня всего лишь один боец. Но зато какой. Кто-то видел его в облике Ракеты, но таких счастливчиков немного. Зато все вы слышали о Грешнике. Слышали ведь? Да? Ну а теперь можете на него полюбоваться.
        Трибуны всё больше и больше негодовали. Зрители сюда пришли именно ради того, чтобы посмотреть на бой Грешника. Разогревать их затянувшейся банальщиной - пустое дело.
        Бест понял, наконец, что перегибает и по-быстрому закруглился, протараторив последние пояснения:
        - Формат боёв следующий: сначала один боец против Грешника. Потом два. Потом три. Бой длится, пока не вырубится Грешник или его противники, убивать не обязательно. Если Грешник побеждает все три боя, он получает главный приз. Если он проиграет, приз поделится среди тех участников, которые его победят. Если Грешник при этом погибнет, пятая часть выпавшей из него добычи уйдёт участникам, остальное распределяют Лорд, Шерхан и Джон Смит, основные спонсоры и организаторы этого шоу.
        Грешник снова ухмыльнулся. «Если» - неуместное здесь слово. Как бы ни сложилось, его отсюда никто выпускать не собирается. Да и судя по выражению физиономий зрителей, они все это прекрасно понимают и воспринимают заявление Беста, как издевательскую шутку, понятую лишь им. Эти уроды сильно заигрались в игру, навязанную кукловодами. Безкастовых просто перестали считать за людей. Это ведь так удобно, верить, что обделённые участники в чём-то ущербны. И в первую очередь у них, разумеется, недоразвитый мозг, неспособный додуматься до элементарного.
        Если уж кого-то унижаешь, первым делом отрицаешь, что они настолько же разумны. Откровенно равного себе по интеллекту низводить до уровня животного сложнее.
        То есть кастовые сами себя убедили, что жертва тупа, что она ни о чём не подозревает, наивно уверена в честности раздаваемых обещаний. Они настолько погрязли в самообмане, что не замечают очевидного. Поголовно считают, что «сарафанное радио» постаралось до всех донести информацию о неизбежной гибели топового корма, но при этом почему-то не добралось до главного участника.
        А ведь рожи, похоже, у всех без исключения зрителей перекосило. Нехорошо скалятся. Теперь Грешник начал сожалеть, что беспокоился по поводу непричастных.
        Да здесь каждый заслуживает по стреле в глаз. Будь в руках лук, можно всех подряд начинать валить. Похоже, Тарк не такой уж идеалист, и его слова, что поселковые кастовые строго разделились на кровожадных зрителей и участников заговора против них, не так уж далеки от действительности.
        Первым выпустили Бешеного Гнома. Этот чемпион был настолько самонадеян, что вышел один на один против легенды. Уверен в приличном шансе на победу.
        Пожалуй, это уже не самонадеянность, а откровенная тупость. Ведь кастовые могут видеть некоторые показатели участников в различных топах. И то, что Грешник за сутки поднялся с десятого уровня до тринадцатого, известно всем.
        Насчёт других параметров и навыков они, вроде как, все детали знать не способны, но в общем доступе демонстрируется некая сложная сумма показателей и количество вложенных символов развития. Кастовые видели, что она прилично подросла, когда Грешник вложил в своё развитие «кольца», полученные от Беста и торговцев, которым сбывал добычу. Все должны понимать, что чемпионы, уровни которых не дотягивают даже до десятого, значительно уступают «легенде» по цифрам.
        Однако всё равно нашёлся наивный кастовый, решившийся помахать кулаками один на один. Или не такой уж наивный. Вдруг рассчитывает на прежний опыт? Что-то в этом есть, ведь если до испытания умел кулаками махать, здесь это умение никуда не делось. Цифры не более чем подпорка к тому, что знаешь.
        Но Бешеный Гном даже приблизительно не представляет, с кем столкнётся. Грешнику за последнюю порцию прогресса пришлось расплачиваться почти двумя часами слабости. Очень уж много в себя вложил за один раз.
        Прекрасная «подпорка» получилась. Это того стоило.
        Силу и ловкость Грешник поднял до одиннадцати, а выносливость до десяти. Последний параметр поднимать особого смысла не было, но только если не учитывать то, что открывается именно на десятке.
        А открывается возможность выбора первого суб-параметра.
        На силе на десятом уровне предоставляется выбор: сокрушение брони, грузоподъёмность и сокрушающая атака. Грузоподъёмность - всё понятно. И, так как о карьере грузчика Грешник не мечтает, сходу это улучшение отмёл. Сокрушающая атака звучит интереснее, обещая увеличивать наносимый урон в случае, когда в грубую физическую атаку вкладываешься по полной, напрягаясь в бою на максимум, надрываясь, не думая о защите. Однако смущало то, что это работало не всегда и не со всем. Например, трудно представить атаку с арбалетом, при которой придётся рвать себе жилы.
        В итоге выбрал сокрушение брони. Описание подсказывало, что при увеличении этого суб-параметра будут увеличиваться повреждения вражеской брони и снижаться смягчение урона, которое эта самая броня предоставляет. То есть условная пуля, отскочив от кирасы, оставит не только вмятину, а и синяк (а то и перелом или тяжкое повреждение внутренних органов). Так как здесь даже крокодилы обзавелись неплохой защитой, а участники стараются прикрыть себя поголовно, такая особенность вряд ли бесполезна.
        К ловкости на десятом уровне предоставлялись меткость, координация и скорость. Меткость выигрывала однозначно, потому как увеличивала шансы на удачное попадание при дистанционных атаках. А такие атаки, естественно, снижали риск получить сдачи. Да и лук, на который сейчас делал ставку Грешник, доказывал, что даже пара единичек, прибавленных при помощи амулетов и улучшенных вещей к этому суб-параметру, существенно влияют на результативность.
        Выносливость на десятом предоставляла на выбор устойчивость, второе дыхание и укороченный сон. Сокращение сна - заманчиво. Ведь пока ты дрыхнешь, враги развиваются и обогащаются. Однако Грешник этот суб-параметр сразу отмёл. Если сильно понадобится, продержится на стимуляторах, не стоит растрачивать такую возможность ради того, что можно столь просто заменить.
        Второе дыхание давало всплеск сил после того, как полностью выдохнешься. Но на начальных уровнях развития всплеск этот по длительности всего ничего, да и не так много ситуаций, когда он может пригодиться.
        Грешник выбрал устойчивость. Суб-параметр, за который боксёры многое отдадут. Если его развивать, отправить тебя в нокдаун будет всё сложнее и сложнее. А если получится, рефери далеко не каждый раз сможет успевать начать отсчёт.
        То есть, после ударов по голове, падений с высоты, контузий и прочего-прочего ты будешь оставаться на ногах, или выходить из строя ненадолго.
        Однозначно - лучший выбор.
        Из навыков Грешник серьёзно вложился в рукопашный бой. Пригодилась книга, выбитая из слона, сидевшего в магазинчике. Она подняла класс навыка до улучшенного, после чего Грешник вложил три с половиной тысячи символов, чтобы поднять его ранг до шестого.
        Затраты серьёзные. И ради чего? Ради одного-единственного боя, где даже с убогим встроенным навыком Грешнику вряд ли сумеют серьёзно навредить?
        Но мало ли, как там обернётся. Он бы не хотел первым начинать нарушать правила, ведь это может плохо сказаться на его репутации, которая не будет лишней в будущем. Значит, как минимум, начало боя с его стороны должно быть честным. И если Бест, или кто-то иной ради повышения зрелищности серьёзно вложится в рукопашный навык одного или нескольких чемпионов, это может привести к проблемам.
        Да, прочие параметры и тренированность всё равно должны предоставить Грешнику преимущества, но это тот случай, когда лучше перестраховаться.
        К тому же рукопашный бой, если вдуматься - идеальный навык. Можно потерять всё оружие, остаться голым и босым, но всё равно при тебе останется эффективное средство защиты и нападения.
        Пока ты жив и не покалечен, его не отнять.
        Плюс, вот уж забавно, даже при повышении класса этот навык остался встроенным. То есть не учитывался в лимитах. Разве что приставкой обзавёлся и теперь прописывался, как встроено-улучшенный.
        Также Грешник выучил два новых навыка: подручные предметы и ловушки. Теперь кукловоды не станут штрафовать его за всевозможные хитрости, а в драке можно использовать почти всё, что под руки подвернётся, включая, например, жменю песка в глаза.
        И конечности при этом не онемеют.
        Несмотря на прорву потраченных символов развития, результаты не выглядели впечатляющими. Даже непонятно, зачем уровень до тринадцатого поднял, ведь ни один параметр до него не дотягивал.
        Но Грешник сделал это не ради зловещей цифры для тех, кто верят в приметы, а для отражения. Скупив все искры энергии тела, которые стоили куда меньше, чем он опасался (но при этом в продаже встречались нечасто), довёл прибавку от них до двадцати единиц. Сто тридцать давал тринадцатый уровень, еще пятьдесят шло от пятёрки на параметре восприятие. Итого выходило двести, а это означает, что можно за короткое время можно использовать навык четыре раза. С теми щитами, что вешаются заранее, выходила приличная цифра.
        Если вспомнить, как часто отражение спасало от увечий и смерти, вкладываться в него стоит, не раздумывая. И только острая нехватка символов развития не позволила поднять восприятие ради этой же цели.
        Итого, в Яму спускался не просто боец, а боец, для которого здесь, скорее всего, не найти противников. И если Бешеный Гном считает иначе, у него однозначно всё плохо с мыслительными способностями. Не надо быть великим умником, чтобы заподозрить неладное, глядя в топ по развитию. Ведь символы, столь массово вложенные в одного человека, вряд ли пошли исключительно на травничество или что-то иное, столь же безобидное.
        Первый чемпион выглядел полной противоположностью своему прозвищу. Рослый, на полголовы повыше Грешника. А ведь ему на рост жаловаться не приходится. Гном разве что широченными плечами соответствовал представителям фентезийной расы, но коренастым и мелконогим его при этом не назовёшь.
        Бодро сбежав вниз по лестнице, здоровяк остановился перед Грешником, и, нехорошо уставившись ему в глаза, вскинул руки с кулаками обмотанными бинтами, издевательски при этом сообщив:
        - Зря ты так же не сделал. Будет больно.
        Грешник, посмотрев на кулаки противника, подметил, что бинты намотаны как-то странно. Выглядело так, будто они небрежно скрывают что-то наподобие кастетов.
        Покачал головой:
        - А как же честный бой?
        - Ну что ты, у нас всё по-честному, - ухмыльнулся Бешеный Гном. - Я получу приз, а тебя собакам выбросят. И потом…
        Что будет потом, верзила сообщаться не стал. Все эти слова не более чем примитивный способ отвлечь внимание, заставить мозг думать не о том, о чём сейчас полагается думать.
        Поэтому правый кулак Гнома пошёл впёред на середине фразы, одновременно с подачей корпуса вперёд.
        Но Грешник далеко не наивный ребёнок, он ожидал чего-то подобного. Успел отшатнуться и отступить на шаг. При этом понял, что Бешеный Гном не камикадзе с атрофированным мозгом. Он понимает, на что пошёл и уверен в себе. Удар у него поставлен, чувствуется даже не опыт, а профессионализм. Похоже, выставили опытного боксёра, надеясь, что это поможет против завышенных цифр у корма.
        Вот только кое-что они не учли. Ведь и Грешник сюда не из детсада заявился, он тоже кулаками махать умеет.
        И не только кулаками.
        Продолжая отступать от непрерывно атакующего Гнома и изображая намерение тоже пустить руки в ход, Грешник дождался удачного момента и, наконец, врезал.
        Ногой.
        Вопреки расхожим стереотипам, боксёрам есть, что против нижних конечностей выставить. Да, они не отрабатывают такие вещи, но если понадобится, и уклониться способны, и блокировать. Однако всё усложняется, если бить невысоко.
        Грешник ударил в голень, немногим ниже колена. Место болезненное само по себе, плюс по поводу обуви ограничений не было. Поэтому он оставался в ботинках, добытых из гигантского змея.
        А носки у них прочные.
        И острые.
        Бешеный Гном вскричал так, что на миг заглушил рёв трибун, зрители на которых эмоционально реагировали на то, что топового участника успешно гоняет по Яме ничем не выдающийся чемпион.
        А Грешник, не останавливаясь, подался вперёд, пробивая «двоечку». Противник, ошеломлённый неожиданной болью, всё же попытался прикрыться, но неудачно, - кулаки достигли цели. И пусть замаскированных кастетов на них нет, этого хватило, чтобы сбить Гнома с ног.
        Он ещё падал, когда получил очередной пинок. Не такой сильный, как первый, но тоже ничего. Пришёлся в бок, в область печени, заставив тело закрутиться. И на почти каменную почву Ямы Бешеный Гном упал левым боком, отвернувшись от Грешника.
        Не видя противника и понимая, что ничего хорошего в этом нет, упавший попытался перекатиться. Но очень непросто перегнать таким способом крепко стоящего на ногах.
        Грешник рванул следом и вновь пустил ногу в ход. Хорошенько примерившись и вложив в удар всю силу и вес.
        Крепкий носок ботинка дотянулся до головы, пнув её с такой дурью, что хрустнули кости или суставы, а Бешеный Гном, наконец, «поплыл».
        Прекратил перекатываться, захрипел, задёргался конвульсивно.
        А Грешник, не останавливаясь, бил снова и снова, заставляя голову чемпиона нелепо и жутко дёргаться, из-за чего казалось, что вот-вот, и она отделится от тела и полетит на трибуны, будто кошмарный мяч.
        Остановился лишь после появления контейнеров. Отошёл от неподвижного тела, бросил взгляд на ревущие трибуны.
        И ревели они вовсе не от радости, вызванной кровавым зрелищем. Собравшиеся недовольны тем, как быстро и жестоко на их глазах презренный корм убил высокого кастового. Самые буйные уже пытались пробиться к выходу, где их сдерживали помощники Беста.
        Сам распорядитель, спеша разрядить обстановку, заговорил на всю громкость, которую получилось выжать из мегафона:
        - Уважаемые, успокаиваемся! Не забывайте, это только начало! Встречайте новых чемпионов! Да-да, на этот раз их двое! Дуболом и Чёрная Леди! Дуболом, признанный мастер боя на дубинах, покажет нам сегодня, что и кулаками может навалять! Ну а красавица Чёрная Леди, это наша дебютантка! Сексистов попрошу не высказываться, пока не увидите красавицу в деле! Говорят, она способна показывать чудеса, если дать ей копьё! И… - распорядитель замялся. - Даже для меня это неожиданно, но к следующему поединку присоединяются ещё трое: Хан Свалки, Драко и Трах Божий!
        Речи Беста бездарны, на уровне совсем уж дешёвого балаганщика, а заминка наиграна. Похоже, судьба Бешеного Гнома скверно сказалась на желании Дуболома и Чёрной Леди лезть в Яму вдвоём. И кастовые моментально всё переиграли, сменив формат трёх боёв с постепенным усложнением на два с резким.
        Пятеро на одного - это серьёзно. Даже если эти бойцы уступают Бешеному Гному, всё равно шансы у них приличные.
        Но Грешник не сомневался, что прямо сейчас эти шансы поднимутся ещё выше. В противном случае он что-то не понимает в замысле кастовых.
        А это вряд ли.
        Распорядители сдержали кучку особо разгневанных зрителей, рвущихся поквитаться с много о себе возомнившим кормом. А пятёрка чемпионов, спустившись, не торопилась приближаться к стоявшему возле тела Гнома Грешнику. Некоторые из них при этом крутили головами, будто высматривали что-то позади себя. Они явно чего-то дожидались.
        И дождались.
        К изгороди приблизились помощники Беста, и в Яму полетело разнообразное оружие. Несколько секунд, и вот уже под трибунами стоят не просто пять чемпионов, а пять вооружённых чемпионов.
        Грешник, глядя, как на него надвигается группа весьма уверенных в себе противников, покачал головой:
        - Вам никто не объяснял, что такое честный бой?
        Драко, улыбаясь змеиной улыбкой, стремительно крутанул меч в ладони:
        - За честность не переживай. Нас прислали тебя завалить. И мы не обманем.
        Хан Свалки, которому куда больше походило прозвище Гном из-за невысокого роста, коренастого телосложения и неряшливой бороды, перекинул топор из руки в руку и прогудел:
        - Ну что, корм, готов подохнуть?
        Грешник не сводя взгляда с приближающихся убийц, припал на одно колено. Потянулся к разгрузке и, злобно улыбнувшись, заявил:
        - Ошибается, Свалка. Я не корм, я - приманка.
        Движение пальца, и по трибунам понеслась смерть.
        Глава 26
        Горите в аду
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ БЕЗОПАСНАЯ ЗОНА СОНГ-ЛАНГ И ШОССЕ № 7
        Бес - прирождённый торговец. Он король прилавка с безошибочным нюхом. Запросто может купить вещь, понятия не имея, сможет ли её кому-нибудь пристроить.
        Найти здесь покупателя на тяжёлую миномётную мину - задача нетривиальная. Особенно если учесть то, что на следующий ярус столь габаритный предмет не утащишь, а этот вот-вот окажется под водой. То есть времени осталось всего ничего.
        Но покупатель нашёлся. Хороший покупатель. Надежный.
        Не раз проверенный.
        Грешнику мины не нужны, ведь у него миномёта нет. Да и был бы, всё равно не понадобятся, ведь нет пороховых зарядов.
        Зато была взрывчатка и взрыватель. Взрывчатку можно извлечь, а взрыватель переделать в детонатор. Чем и занялся один из людей Тарка - бандитского вида восточный человек с подозрительными познаниями в диверсионных делах.
        Из пары мин, бросового металла, легкодоступных веществ, медикаментов и бытовых электроприборов он соорудил три заряда направленного действия и малогабаритный передатчик, их активирующий. И уже другие люди Тарка, подрядившись поработать на обустройстве Ямы, установили их на осветительных столбах, что возвышались позади вип-ложи.
        Поначалу подразумевалось, что в действие заряд приведёт группа, засевшая на склоне холма. Это уже за границей зоны, там атаковать не запрещается. Однако попытки активировать систему вхолостую, показали, что с этим не всё ладно. То ли что-то с радиоволнами, то ли наскоро спаянный передатчик не столь хорош, как уверял создатель.
        Времени на выяснение причин не оставалось. Да его вообще не было, великое чудо, что за столь короткий срок столько всего проделали, и никто этому не помешал.
        Поступили просто, - передали передатчик Грешнику, слёзно умоляя беречь его, как самое дорогое. Если повредят в схватке, всё усложнится. Некоторые даже предлагали спрятать его в одну из шин, чтобы вытащить в удобный момент. Но, прикинув, как это будет выглядеть, вариант забраковали.
        Как только Грешник присел, его палец придавил кнопку на простейшем пульте, замкнув цепь. Электромагнитной волне не пришлось нести сигнал почти за километр, цель располагалась на порядок ближе.
        Грешник присел не как зря, а напротив Хана Свалки с таким расчётом, чтобы центральный заминированный столб оказался за его спиной. Дистанция до заряда отсюда почти шестьдесят метров, но шарики от подшипников, самодельная дробь, гвозди, гайки и рыболовные грузила, использованные в качестве поражающих элементов, способны наносить смертельные ранения и на гораздо большей дистанции.
        Если, конечно, их не остановят трибуны, плотно забитые зрителями.
        Вспышка тройного взрыва в один миг сменилась почти полным мраком. Некоторые осветительные приборы не просто устояли, а продолжали работать, но на фоне былой иллюминации контраст разительный. К тому же по ушам приложило столь давящим грохотом, что Грешник едва не завалился, и перед глазами потемнело. Вокруг в десятках мест взметнулось земляное крошево от вонзающихся в почву поражающих элементов. Что-то ударило Хана Свалки по плечу, выбив кровяной фонтан, омерзительные брызги от которого испачкали лицо.
        И ещё Грешник ощутил, что ему тоже прилетело. Может раз, может два, может три, а может и все четыре. Трудно подмечать такие подробности, когда одновременно сверкает, бьёт по ушам и заливает чужой кровью.
        Надо готовиться к худшему варианту. То есть придётся полагать, что все три отражения разрядило.
        На миг обернулся. Стеклопакеты, за которыми стояли безкастовые зрители, не завалились. Заметно, что по многим из них прошлась шрапнель, но перед этим она пролетела больше сотни метров, изрядно подрастеряв убойную силу. Непохоже, чтобы там кто-то пострадал, сквозных пробитий не видать.
        Спасибо Бесту. Намёк от шпиона Тарка, что таким способом можно ухудшить мясу обзор, чему весьма порадуются кастовые зрители, распорядитель проглотил мгновенно. Тем более, что искать стеклопакеты не пришлось. Повреждённая фура с ними стояла на шоссе неподалёку, оставалось только её отбуксировать.
        Открыл, наконец, сумочку, болтавшуюся на поясе. Невзрачная, невеликая, но в ней можно скрыть шесть предметов испытания любого размера, и она не прибавит ни в размере, ни в весе. Ещё перед тем, как спуститься в Яму, коснулся её телефоном и в выскочившем меню выбрал извлечение одной вещицы.
        Рука забралась внутрь, нащупала древко, ухватила, потянула. Со стороны, должно быть, выглядело дико, когда из сумочки, где разве что пара-тройка телефонов с трудом уместится, метр за метром выбрался гуань дао.
        Хан Свалки к тому времени выронил топор и завалился на колени, обеими руками пытаясь зажать разорванное плечо. Кровь обильными струями пробивалась между пальцами.
        - Да, всё по-честному, - согласился Грешник, замахиваясь гуанем.
        Голос свой расслышал так же прекрасно, как и удар металла о кости. Не так уж сильно его оглушило, как показалось поначалу, - уши почти в норме.
        Следующим ударом снёс Чёрную Леди. Эта девушка - единственная из пятёрки, оставшаяся на ногах. Нет, это не значило, что она представляла опасность. Жизни в глазах нет, шрапнелью снесло макушку, разбросав мозги по лицу. Похоже, тело попросту не понимало, в какую сторону заваливаться.
        Гуань подсказал.
        Рядом шлёпнулся обрезок трубы, чуть дальше ещё один. Они тут же начали извергать потоки густого дыма.
        Грешник торопливо заработал гуанем, добивая остальных чемпионов. Но и дым на месте не стоял, накрыл, заставил хлынуть слёзы из глаз.
        Пришлось разворачиваться и мчаться назад почти вслепую, проклиная мастеров Тарка. Спасибо им, конечно, за то, что идею с противогазом и фаршировкой шин забраковали, но вот дымовые шашки могли бы сделать без столь термоядерной начинки. Пусть Грешник не великий химик, чтобы им советы давать, но если уж в таких делах разбираются, в месте, где хватает аптек и магазинов бытовой химии, можно создавать куда более гуманные варианты.
        Уже почти на ощупь добрался до лестницы. Даже сомневаться начал, не напутал ли. Мало ли, вдруг сбился с направления и выбрался к трибунам кастовых.
        Там, конечно, сейчас тот ещё ад творится, но нет сомнений, что на ногах осталось немало приличных бойцов. И если они направляются вниз, придётся прорываться с боем, что чревато потерей времени.
        И провалом некоторых планов.
        Но нет, навстречу потянулись руки. Наверное, думают, что там, в непроглядном дыму, чемпионы успели хорошенько навешать топовому мясу, и теперь Грешник взбирается по лестнице, истекая кровью.
        Наивные. Там кастовым бойцам так хорошо прилетело, что их смерть можно назвать актом милосердия. Стояли по центру, куда пришёлся основной удар, вот и словили по убойной дозе. Никто даже символического сопротивления не оказал.
        Их будто кукловоды покарали, заставив шрапнель густо пройтись по спинам и головам. Ни одного не миновала чаша сия. А ведь специалист Тарка уверял, что из двух человек там одного зацепит, да и то без гарантии.
        Перестарался он. Явно перестарался.
        Забравшись наверх, Грешник принял протянутый кем-то бронежилет и начал торопливо облачаться. Кто-то склонился к левому уху, голосом Тарка прокричал:
        - Ты как?!
        - Порядок. И не ори. Я не глухой.
        - Точно в порядке? Не забыл, что дальше делать?
        - А ты не забыл? Бегом вытаскивай отсюда Рыську. Я тебя под землёй найду, если не доставишь её на второй ярус.
        - Не сомневайся. Вытащу, - уверенно ответил Тарк. - Давай, Грех, вперёд, не стой. Ребята начали сливать цистерну, как только в Яму пошёл Бешеный Гном. Там уже всё в бензине.
        Грешник бежал. Бежал по безопасной зоне.
        Забрав свои вещи у людей Тарка, он тут же сорвался с места. Обогнул Яму, оставив её справа, затем промчался позади трибун, на которых разгорался пожар. Бомбы не давали зажигательного эффекта, однако что-то там всё же воспламенилось. В дыму метались перепуганные люди, десятки раненых орали от боли, ещё больше ругались и выкрикивали какие-то невразумительные призывы. Выглядело это, как средоточие хаоса, что радовало.
        Именно хаос сейчас и требуется. Ведь как раз у центральных трибун собралось всё руководство банд, да и рядовых головорезов хватает. Их накрыло самым мощным, центральным зарядом, да и осколки от остальных тоже прошлись. Возможно, одного этого достаточно, чтобы кастовые превратились в неуправляемое стадо. Пара часов общей растерянности позволит вывести мясо на север без малейших эксцессов.
        Но нет, насчёт тотальной растерянности Грешник ошибся. Огибая посёлок, услышал, как вслед прокричали:
        - Вот он! За ним! Это он! Это Грешник! Слева! Слева его обходите! Отрезайте от холма! Бегом!
        Да, уходить к холмам - разумный вариант. Там несколько квадратных километров густых зарослей. Дорог по склонам нет вообще, только тропы, на которых можно ноги переломать. Объезды долгие и неудобные. То есть кастовые лишатся основного преимущества, которое помогает им ловить беглецов.
        Транспорт там не проедет. Даже мотоциклы. Поэтому с той стороны наверху держат наблюдателей и группу «перехватчиков», не позволяющих жертвам добраться до зарослей. Однако кто знает, сколько их там сегодня осталось. Дисциплина у бандитов никудышная, могли в полном составе покинуть посты, чтобы посмотреть на бой. Так что момент и направление для бегства - идеальный.
        Но то, что кастовые пытаются отрезать этот путь, Грешника не напрягло. Ведь всё идёт по плану, следовательно, ему туда не нужно.
        Он направлялся туда, куда до него никто не пытался бежать. Ведь надо быть полностью ненормальным идиотом, чтобы помчаться на восток. Там располагается множество плантаций, связанных запутанной сетью грунтовых дорог. И две асфальтированные тоже имеются, включая широкое шоссе. Привилегированные могут легко контролировать эту территорию весьма скромными силами, при условии, что те моторизованные.
        Чем выше каста, тем дальше ты сможешь засекать своим телефоном местоположение активированного телефона корма. В каждой группе стараются держать столь полезного охотника за головами. На пронизанной дорогами местности, где твою отметку видят за километры, уйти пешком почти невозможно. Тарк уверял, что даже на куда более благоприятных направлениях попадаются минимум девять из десяти беглецов. Как только они покидают безопасную зону, тут же стартует охота. Шансы есть только у тех, кто не успели набрать много часов штрафа. При этом активация у них должна срабатывать не сразу.
        Грешник, оглянувшись, не удивился, увидев, что толпа, выскочившая за ним из посёлка, исчезла. Всего-то пятеро продолжали преследовать. Остальные помчались отрезать путь к холмам или достаточно умны, чтобы понять: ему теперь деваться некуда, следовательно, можно не торопиться.
        Телефон дернулся, принимая сообщение о пересечении границы зоны, и тут же завибрировал во всю мощь, загудел противно, созывая охотников.
        Резко затормозив, Грешник обернулся, вскидывая лук. Он, убегая, подгадал маршрут так, чтобы преследователи оказались между ним и Ямой. Поэтому их фигуры на фоне разгорающегося пожара вырисовывались прекрасно различимыми мишенями.
        Первая стрела ушла мимо, вторая вонзилась в живот самому прыткому, заставив его припасть на колено и заорать. Остальные не сразу поняли, что это значит, но начали останавливаться. И это прекрасно, ведь целиться в неподвижную цель куда проще. Следующему Грешник попал в грудь, точно в сердце. Но этот головорез оказался весьма крепким на рану или в бронежилете: не свалился, лишь дёрнулся, затем заметался, сбивая прицел.
        До остальных, наконец, дошло, что они занимаются тем, чем заниматься не следует. Но пока разворачивались, Грешник достал ещё одного, уложив наповал, а потом ранил другого, уже улепётывающего. Тот, который так бодро выдержал попадание в сердце, сам свалился. Похоже, дело не в бронежилете или иной защите, - действительно сильный парень, раз с такой раной столько на ногах продержался. Лишь один ушёл не пострадавшим. Да, можно было и его попробовать наказать, пострелять вслед, но нет времени.
        К тому же надо оставить свидетеля, чтобы оперативно поведал всем прочим о том, кого следует обвинить в очередном злодеянии.
        Достав одну из нескольких заранее модифицированных стрел, Грешник поднёс огонёк зажигалки к бурой массе, облепившей древко возле наконечника. Неизвестно, что в неё намешал химик Тарка, но занялась эта гадость сразу, ярко и трескуче.
        Мишень во мраке не видать. Увы, этот момент не предусмотрели. Пришлось пробежать несколько десятков метров вдоль границы зоны, чтобы нужное место оказалось между Грешником и пожаром. К тому моменту стрела уже чуть ли не костром полыхала, использовать её он побоялся. Воткнул в землю, зажёг от неё следующую, прицелился, выстрелил.
        С недолётом ушла, вонзилась в почву, метров двадцать не хватило. Промах знатный, должно быть в минус сработала зажигательная масса. Она и тяжести прибавила, и баланс нарушила, и сопротивление воздуха усилила.
        Вторая, вроде бы, попала туда, куда надо. Грешник прекрасно видел, как на земле разгорается её огонёк, но это совершенно не то, что ожидалось.
        Третья - аналогично.
        Пятая.
        Шестая.
        Седьмая.
        Он начал подозревать, что зря переводит время, которого у него немного. Ещё минута, и останется без зажигательных боеприпасов, устроив в районе мишени подобие праздничного торта, утыканного горящими свечами.
        Ещё одна стрела отскочила, гулко ударив в автомобильную жесть. Следующая снова безобидно уткнулась в землю.
        Грешник потянулся за новой и замер. Самый левый огонёк загорелся ярче. Намного ярче, чем все остальные. И вот уже запылал быстро расширяющимся костром, в свете которого во всех деталях начали проявляться мотоциклы, пикапы, микроавтобусы и грузовики.
        Техника бандитов, вокруг которой люди Тарка разлили несколько бочек самодельного напалма. Увы, затопить им всю автостоянку они не смогли, к её правому краю то и дело подъезжали машины опоздавших, оттуда могли заметить диверсионную деятельность. Также нежелательно прикасаться к чужому транспорту и даже долго крутиться в опасной близости, если хозяева далеко. Строгая система защиты безопасной зоны такое поведение считает попыткой кражи, что карается болезненным разрядом или параличом.
        По земле лей, сколько влезет. Главное: не плесни на машину и не зажигай - это не дозволяется.
        Но Грешник стоит за периметром, на него запреты не распространяются. Как и на зажигательные стрелы - баллистические элементы.
        Напалм может и самодельный, но горит прекрасно. К тому же растекаться во все стороны защита безопасной зоны не мешала. Вот одна машина занялась, вот другая. Да, нечего и мечтать, что пожар уничтожит весь транспорт, или хотя бы половину, но немалая часть техники будет потеряна.
        А техникой бандиты дорожат. Они сильно разозлятся на того, кто это сделал. И если учесть, что и до этого весьма на него злились, в результате должно проявиться лютое бешенство.
        Грешник сорвал красивое шоу, многим обломав надежду на зрелище.
        При этом он убил и покалечил немало зрителей. То, что он лишь на кнопку нажал, а всё подготовил кто-то другой - неважно. Толпа не станет искать других виноватых, она уже назначила мальчика для битья, который за всё в ответе.
        К тому же срывом шоу и взрывами его злодеяния не ограничились. Он тут же их усугубил новыми преступлениями: обстрелял преследователей и поджёг машины.
        Да уцелевшие бандиты на всё пойдут ради того, чтобы наказать столь хронического негодяя.
        Именно на такую реакцию Грешник и рассчитывал, когда обсуждал свой план с Тарком. Кастовых надо разозлить по полной. У них должна остаться одна цель в жизни - покарать обнаглевшее мясо.
        Закинув лук за спину, помчался дальше. Здесь с делами покончено, пора выдвигаться дальше. Сначала в заросли на краю ананасового поля. Там его дожидается велосипед.
        Ну а затем он помчится на нём по одной из лучших дорог в округе.
        Чтобы добраться до самой лучшей.
        Ездить на велосипеде он умел, но не более. То есть выдающихся результатов от себя не ждал. К тому же ночью на такой дороге всё усложнялось. Поэтому даже удивился, когда без приключений добрался до последнего поворота.
        Последние полтора километра Грешник двигался по двухрядному шоссе с отличным асфальтным покрытием. Света многочисленных звёзд хватало, чтобы различать дорожную разметку, лишь в некоторых местах приходилось включать налобный фонарь, объезжая скопища брошенных машин. Увы, за это приходилось расплачиваться, ведь глаза не мгновенно адаптируются к мраку и свету, потому и баловал их лишь в самых сложных ситуациях.
        Электрический свет - опасно. И дело не в преследователях, те и так прекрасно видят беглеца на своих картах. По местным дорогам и днём и ночью кочуют стаи гаков. Нарваться на одну из них - в планы не входит.
        Сейчас у Грешника разборки с людьми, а не с тварями.
        Обернувшись, впервые за всё время разглядел погоню. Местность здесь не сказать, что горная, однако рельеф непростой, дорога изображает подобие серпантина, выписывая знатные кренделя. На этом отрезке она выдаёт столь крутую петлю, что чуть ли не вдвое складывается. Вот и получилось, что этот участок нависает над тем, к которому Грешник выбрался десять минут назад, срезав путь по грунтовке, проходившей через плантации.
        Держался там строго у левой обочины, потому что возле неё люди Тарка не вбивали шипы и не раскидывали обрезки колючей проволоки. Оставили узкий проход, по которому можно проскочить только на велосипеде или мотоцикле. А вот машинам лучше не соваться.
        На этом и расчёт строился. Заманивал преследователей, чтобы попортить транспорт.
        Увы, но они грунтовку проигнорировали. Бандиты эту местность успели неплохо изучить и потому понимали, где можно перехватить тихоходную дичь с минимумом усилий и максимумом удобств. И когда окончательно убедились, что беглец движется строго на восток, поехали за ним по шоссе.
        Мрак разрезали десятки фар. Колонна прилично растянулась, но со столь прекрасной позиции просматривалась от хвоста до головы. Грешник насчитал семнадцать машин и мотоциклов. Сколько там людей, сказать, разумеется, невозможно, но если прикинуть по технике, их может набраться вся сотня, если не больше. Вспомнилась привычка бандитов разъезжать по восемь человек в одном пикапе. А то и больше.
        Силы серьёзные.
        И всё ради одного человека.
        Грешник улыбнулся. Да уж, действительно разозлил.
        Колонна двигалась неспешно. Шоссе бандиты расчистили, но не сказать, что тщательно. Так что с ветерком даже днём не везде можно погонять, а ночью перед поворотами приходилось плестись черепахами, чтобы не врезаться в брошенную машину, коих тут немало.
        Но несмотря на то, что преследователи не торопились, Грешник приналёг на педали, не жалея ног. Не хотелось приступать к очередному этапу плана в последний момент, рискуя опоздать.
        К ленте дороги на этом участке справа подступал крутой склон. Чем дальше по шоссе, тем он становился круче, а через полкилометра похожий подъём вздымался слева. Туда Грешник и торопился. Вскоре с двух сторон во мраке нависли стены, заслонившие незнакомые созвездия чужого мира. Перестали различаться светлые полосы дорожной разметки, пришлось снова включить фонарик.
        Вовремя, его свет упёрся в завал из машин. Нет, они не столкнулись, это люди Тарка поработали, сразу после заката стащив брошенную технику в причудливую кучу. Через неё разве что на мотоцикле можно перебраться.
        Или на велосипеде.
        Как Грешник заметил, мотоциклисты преследователей не особо торопились оторваться от машин. Следовательно, опасаться их не нужно.
        Он успеет.
        Ещё минута, и луч выхватил из темноты тупоносую морду огромного грузовика. Грешник притормозил возле водительской дверцы, отбросил велосипед, забрался в кабину. Техника незнакомая, но понятная. К тому же Тарк был столь любезен, что скинул ему фотографии с пояснениями, где здесь, что и как устроено.
        Впереди, там, где Грешник только что медленно проехал через завал, замелькали столбы света, упираясь то в склоны, нависающие на дорогой, то в скопище машин, преграждавших погоне путь. Дальше им не проехать, однако это не повод для поисков альтернативного пути. Слишком далеко придётся возвращаться, а затем долго трястись по грунтовкам. Жажда возмездия требовала достать Грешника здесь и сейчас.
        Он ведь так близко.
        Замелькали-забегали фигурки, торопливо цепляя тросы к брошенной технике. У бандитов расчистка дорог давно отработана, быстро справятся.
        И надо надеяться, что они всё ещё в бешенстве, что соображают слабо, что во время расчистки до них не дойдёт, что раньше этого завала здесь не было, что он появился этой ночью. А ведь это явно неспроста, это требует осмысления.
        Если оперативно сообразят, что дело нечисто, придётся переходить к альтернативному плану, а он не столь надёжный и действенный.
        Нет, вроде не разворачиваются. Колонна уже не растянувшаяся, все машины собрались в одном месте, сгрудившись перед завалом. Там вовсю гремит железо, преграды растаскивают с дивной быстротой. Две-три минуты, и дальше двинутся.
        Если им не помешает что-то другое.
        Или кто-то.
        Например, беглец, сидящий за рулём тяжёлого грузовика.
        С прицепленной к нему огромной автоцистерной.
        Двигатель завёлся, машина сдвинулась с места будто нехотя, с трудом, громыхнув сцепкой. Непривычное ощущение. Действительно незнакомая техника, нечего и думать без опыта кататься на такой, гружёной под завязку. Тем более ночью, да чуть ли не по горным серпантинам.
        Но это тот случай, когда можно сделать исключение. Ведь ехать всего ничего, метров триста пятьдесят, по ровному, как стрела, участку дороги.
        Газ давить не приходится, это делает механический упор, устроенный одним из умельцев Тарка. Всё, что от Грешника потребовалось, придавить педаль до пола, да опустить рычаг из ржавого куска арматуры. Даже к рулю притрагиваться не надо, как и фары включать. Впереди всё прекрасно освещено машинами и мотоциклами преследователей. Знай себе, смотри, как приближается завал, шустро растаскиваемый бандитами. Вмешиваться в управление придётся только если что-то пойдёт не так.
        Поначалу кастовые даже не подозревали, что к ним, разгоняясь, приближается грузовик, тянущий за собой огромную цистерну. Машины у бандитов не заглушены, громыхает металл растискиваемой техники, люди кричат друг на друга, координируя работу. При таком шуме разве что близкую грозу получится расслышать.
        Но грузовик по мере приближения всё больше и больше попадал под освещение от многочисленных фар. Грешник увидел, что его увидели, заметались тревожно. Самые умные помчались к обочинам, быстро сообразив, что останавливать такую махину им нечем. Нерасторопные застыли, а недогадливые начали выкручивать баранки, пытаясь вывести машины из-под удара.
        И те, и другие, и третьи не подозревали, что, в конечном счете, их всех ждёт одинаково-нехорошая участь. Шансы её избежать есть разве что у мотоциклистов. И только при условии, что те быстро развернутся, ударят по газам и на скорости вынесутся из теснины. Спастись можно только на просторе, куда не дотянется смерть.
        Люди Тарка уверяли, что уклон на дороге пусть небольшой, но есть. Устроен он для того, чтобы дождевые осадки не скапливались в дорожной врезке, а стекали в сторону поворота. Но всё равно рекомендовали Грешнику покинуть машину не ближе сотни метров от завала. Если замешкается, разделит участь преследователей. Даже метку на обочине поставили, привязав к ограждению палку с белым мешком, что развевался словно флаг капитуляции.
        Неотрывно глядя, как приближается светлое пятно на обочине, Грешник поднял предохранительную крышку, под которой обнаружился простейший пульт, грубо прикрученный к приборной панели. Нажал единственную кнопку. И, не мешкая, выпрыгнул из кабины, группируясь в полёте.
        Скорость уже за восемьдесят километров в час, и асфальт не резиновый. Но на Грешнике снова висит полный комплект - три отражения, а это хороший шанс обойтись без последствий, или малой кровью.
        А вот преследователям даже сотня отражений не поможет.
        Не тот случай.
        Уже покатившись по асфальту, в непрерывном мельтешении земли и небес да за судорогами от разряжаемых щитов Грешник на миг выхватил взором картину, заставившую его хищно улыбнуться, несмотря на сложность момента.
        Громадный грузовик смёл остатки завала, как веник пыль сметает и помчался дальше, на скопище бандитских машин, сгрудившихся перед преградой. А на громадной цистерне при этом одновременно вспыхнули несколько ярких огоньков термитного пламени. Ещё полсекунды, и сработает заряд, на который ушли остатки взрывчатки.
        Очередной разряд по телу от сработавшего отражения, и жесточайший удар погрузил Грешника во тьму.
        Глава 27
        На краю яруса
        ПРОСТРАНСТВО КСАЙ. ЯРУС 1. КОМАНДА 2. ЛОКАЦИИ ШОССЕ № 7, ТАМБУРИ, ЗОНА ВЫХОДА № 62
        Нет, сознание он не потерял. Дух выбило, но не окончательно, краешком зацепился. Отражение, разрядив все поставленные заранее щиты, уберегло на первом, самом опасном этапе, предоставило чуть времени, позволив снизить скорость и не разбиться, когда кое-что пошло не так, и Грешник задел ногой валяющееся на обочине колесо. Недоработка людей Тарка, должны были очистить путь от таких сюрпризов.
        Спешка… будь она неладна…
        Вместо того, что размазаться по асфальту, прокатился дальше относительно нормально, погасив остатки скорости без серьёзных травм. Только перед глазами потемнело из-за последнего разряда отражения и последовавшего за ним жестокого удара. Ссадины заработал, ушибы, гул в голове, одежду изодрал, шлем пострадал.
        В общем, мелочёвкой отделался.
        Если бы не одно но, - катился Грешник чересчур долго. Или он серьёзно не рассчитал, или люди Тарка облажались с меткой. Остановился в опасной близости к завалу, где развёрзлась геенна огненная.
        Ну а как ей не развёрзнуться, если во вспыхнувшей цистерне плескалось тридцать шесть тысяч литров авиационного топлива.
        Грешника будто в духовку засунули. Ревущее пламя сплошной стеной взметнулось на десятки, а может и сотни метров, горящее топливо залило дорогу и обочины, плескалось у подножий склонов пожирая там растительность и зажаривая тех головорезов, которые в самом начале метнулись влево и вправо.
        Как и обещали люди Тарка, пылающий разлив на месте не стоял, поток хлынул дальше, в сторону поворота. Нет, Грешник разглядеть это не мог, но раз стена огня не приближается, а жидкости куда-то надо деваться, напрашивается лишь одно объяснение.
        Показалось, что волосы затрещали на голове даже под шлемом, а кожу на лице стянуло нестерпимым жаром. Руки и шею жгло откровенно, вот-вот обугливаться начнут. Скрежеща зубами от боли и проклиная себя за недогадливость, Грешник развернулся и припустил назад на четвереньках, держась как можно ближе к асфальту, в слое не успевшего раскалиться воздуха.
        Да уж, оплошали все. И люди Тарка идиоты, и сам недоумок. Ведь можно было предвидеть, что перед тем, как затевать подобное, следует водой облиться да замотать тряпьём все открытые участки кожи.
        Лишь отбежав на сотню метров позволил себе присесть, стащить рюкзак и достать бутылку. Хоть и планировал не брать с собой лишнее, однако запас воды - это святое. Разумеется, предназначалась она не для охлаждения разогретой до ожогов кожи, иначе взял бы больше.
        Жалкой каплей показалась.
        И тут не рассчитал.
        Потянулся за телефоном, только сейчас осознав, что тот не просто трезвонит и вибрирует, он бесится вдвое пуще прежнего.
        Уставился на экран и тут же понял, в чём дело. Там одно за другим выскакивали уведомления о важных сообщениях.
        Кукловоды перечисляли поимённо людей, которых Грешник только что убил.
        А прикончил он многих. Может быть даже всех. Если ни у кого из преследователей не открыты навыки, способные спасти при попадании в разлив горящего авиационного топлива, выкарабкаться невозможно.
        Да Грешник за сотню метров от завала едва не запёкся, а ведь грузовик всерьёз заполыхал чуть дальше.
        Говорят, трофеи в огне не гибнут. Когда пламя уляжется, и по пожарищу начнут бродить люди, им достанется множество контейнеров с ценным содержимым. Кто-то хорошо обогатится.
        Но не Грешник и не люди Тарка. И не безкастовые.
        Все они к тому времени должны узнать, что именно располагается за границей первого яруса.
        Грешник снова потянулся к сумочке на поясе.
        Пора вооружаться. Места здесь небезопасные, с пустыми руками прогуливаться нежелательно.
        Тональность непрерывного трезвонящего телефона изменилась. Взявшись за трубку, Грешник увидел иконку входящего голосового вызова.
        Тарк не простой кастовый, каста у него далеко не самая низкая. Иногда может позволить себе позвонить даже мясу.
        - Я на второй точке, - без предисловий начал Грешник.
        - И что там?! - жадно спросил Тарк.
        - Тут барбекю на всё ущелье. Как у вас дела?
        - Мы уже полпути прошли, - ответил Тарк. - И я не понял, что за барбекю? Сколько их было?
        - Семнадцать машин и мотоциклов. Сколько людей, не скажу.
        - И что… они все… того?.. - недоверчиво уточнил Тарк.
        - Ты слышишь рёв? Это огонь ревёт. А я от завала метров за двести, и даже здесь припекает. Вот и представь, каково там… Похоже, всех накрыло, или почти всех, у меня телефон за сотню сообщений выдал. Так что, если вас попробуют перехватить, машин у них осталось гораздо меньше. Да и с людьми сложности.
        - Грех! Да ты чёртов волшебник! Да если за тобой рванули самые главные, мы тут всех одной левой раскидаем!
        - Не надо никого раскидывать. Просто доберитесь до выхода без потерь. Помни, ты за Рыську в ответе.
        - Да я всё помню, не грузись. Ты сам там не тормози, сваливай в темпе. Помни, по лагерям вокруг зоны хватает народа. И по охотничьим командам. Не все на шоу приехали. У них есть связь, могут быстро организоваться, а ты там один, и телефон у тебя не умолкает.
        Грешник покосился на пламя:
        - Да если бы не твой звонок, я бы уже вас перегнал. Ты даже не представляешь, что здесь творится…
        Несмотря на то, что Грешник не один час изучал подробную карту, составленную по данным многих телефонов от безкастовых и кастовых соратников Тарка, ночная поездка далась нелегко. Для начала, едва свернув с шоссе, нарвался на стаю гаков, спешащую на «огонёк». Пламя просматривается на километры, а брюхастые уродцы игнорируют яркие зрелища только если те наблюдаются в безопасных зонах. Похоже, запрет у тварей выставлен: обычно ни шагу за границу не делают, и даже близко стараются не подходить.
        Здесь же никакой безопасной зоной не пахло, поэтому хищники потянулись со всей округи. Не окажись у Грешника велосипеда, пришлось бы пробиваться с боем. Причём не раз и не два, потому что нарывался снова и снова.
        Третья стая заставила его развернуться и направиться дальше по объездному пути. Чересчур много гаков и место неудобное, нет свободы манёвра.
        Почти тут же наткнулся на очередную свору, едва не выдавившую его с дороги. Проскочил буквально в миллиметрах от самых шустрых. Те чуть-чуть когтями не дотянулись. Не успел от них оторваться, как чудом не врезался в тушу слона, перегородившую неширокую грунтовку. Каким-то охотникам повезло с добычей, а убрать её с проезжей части они не удосужились.
        Пришлось держать фонарь включенным непрерывно. Да, это здорово демаскирует, но ехать почти вслепую по столь непростым дорогам - куда рискованнее. Лишь в одном месте выключил, на опасном участке, пролегавшем поблизости от лагеря мелкой банды. Численность её всего ничего, и сильных бойцов, по уверениям Тарка, нет, но не хотелось получить пулю или стрелу из темноты. Отражения разряжены, в Яме и возле огненной западни почти досуха запасы слил. Энергия тела набирается неспешно, если ничего не задержит, к границе яруса разве что один щит успеет поставить.
        Воевать Грешник не собирался, но мало ли, лучше прикрыться, если есть такая возможность. Поэтому перезарядил отражение, как только набралось пятьдесят единиц.
        Оторвавшись от очередной стаи, выбрался на новую дорогу. Тоже грунтовка, но широкая и хорошо накатанная, местами подсыпанная, и тянется вниз с приличным уклоном. Плюс «колючих мин» не ней быть не должно, можно не прижиматься к обочине.
        Скатился с ветерком, переехал по мостику через ручей, воды в котором не наблюдалось. Если верить карте и Тарку, это чахлый приток речушки, протягивающейся вдоль границы яруса. Надо проехать немного вниз, перебраться через неё, и дальше всё время вверх и вверх, спусков уже не будет.
        Почти добрался.
        В свете фары промелькнула идеально ровная линия, протянувшаяся на уровне груди. Грешник успел понять, что это и даже дёрнулся было, пригибаясь и пытаясь вывернуть руль. Увы, скорость чересчур велика, а расстояние ничтожно.
        Вляпался.
        Стальная проволока, туго натянутая поперёк дороги, выдержала, не лопнула. Тело Грешника оторвало от руля и сиденья, но при этом не травмировало - щит сработал. Успев извернуться в воздухе и частично сгруппироваться, он несколько метров прокатился по дороге. К счастью, не асфальтированная - ровная грунтовка с влажноватым покрытием. Синяков и ссадин, разумеется, заработал порядочно, но, вроде бы, обошлось без серьёзных повреждений.
        Мысли напрягали куда больше, чем состояние тела. Потому что первым делом в голову ворвалась очевидная.
        Он попался!
        Его предали!!!
        Ну а как иначе объяснить случившееся? Тарк уверял, что в этом направлении нет лагерей охотников за головами. И за спиной, вроде бы, не осталось живых, которые могли бы подсказать сообщникам, в каком направлении ушёл беглец. Да и направление ничего не даст, потому что он не по прямой удалялся, а после серии затейливых кренделей, выписанных в лабиринте грунтовых дорог.
        Тогда как враги оказались впереди?
        Напрашивалась единственная мысль, - кто-то посвященный в детали замысла сдал маршрут. Или даже сам устроил засаду.
        Кто-то из составителей плана, знающий основной и запасной пути отхода.
        Тарк! Кроме него некому! Он единственный, кому известно абсолютно всё. Даже своим самым верным шестёркам лидер не выдал многие детали. Строго с Грешником один на один их обсуждал, елозя по карте пальцами.
        Теми самыми пальцами, которыми взял свои тридцать сребреников от Лорда!
        За такую добычу главарь шайки готов отдать хорошие деньги. Это все знали.
        Все эти мысли промелькнули в голове, пока катился на дороге, набивая синяки и шишки, а затем остановился у обочины, стукнувшись шлемом о торчащий из земли камень с такой силой, что по стеклу пошли новые трещины.
        Но это не помешало разглядеть, как луч света, отбрасываемый сорвавшимся с головы фонариком, выхватил из мрака фигуру в светло-сером одеянии. В мускулистых руках просматривался хорошо знакомый предмет.
        И самое главное, что в первую очередь приковывало внимание - лицо: торжествующе-хищный оскал азиата, собравшегося затянуть удавку на шее жертвы.
        В следующий миг ночной убийца опешил. Жертва, вместо того чтобы валяться оглушённой, или неуклюже подниматься, подставляя шею под тонкую проволоку, засмеялась и выкрикнула:
        - Да ты издеваешься?!
        Сверкнула вспышка, по ушам душителя ударил грохот, а в грудь заряд картечи.
        Грешник, на миг поддавшись слабости, тут же пожалел о потраченном патроне. Мог бы легко разделаться с таким противником, не используя ценные боеприпасы. Благо, опыта обращения с душителями хватает. Но то, что он пережил за последние мгновения, едва не выбило его из колеи всерьёз, вот и схватился за обрез не думая о последствиях, на рефлексах.
        Надо же было такому случиться. Надумал себе всякого. Но кто ж знал, что здесь, среди плантаций на самом краю яруса, подкарауливает ловкий тип с удавкой.
        Телефон, так и продолжавший надрываться в активации, затрезвонил с иной тональностью, уже знакомой.
        Грешник взглянул на экран и вздрогнул.
        Тарк вызванивает. Выглядело это так, будто почуял, что про него плохое подумали, и торопится оправдаться.
        Разумеется - это тоже дурные мысли. Ночка выдалась напряжённой, вот и лезет разная ерунда в голову.
        - Тарк, чего тебе? Вы добрались?
        - Я же говорил, за нас не волнуйся, - предельно-возбуждённым голосом ответил вожак безкастовых. - У нас всё нормально. Ты новости последние слышал? Ах да, извини, откуда тебе слышать. Мы прорвались. Вся толпа из лагеря прорвалась. Эти уроды пытались перехватить нас у реки. Все, кто сумели добраться, туда подъехали. И мы ударили по ним с разных сторон. Толпа, которая от лагеря, с одной стороны, и те, кто по лесам прятались. Плюс мои ребята. Зажали их чисто.
        - Всех перебили, что ли? - недоверчиво уточнил Грешник.
        - Да откуда у нас такие силы, чтобы всех накрыть? Грех, у нас не армия, у нас вообще непонятно что. Но ты не поверишь, они испугались! Они, мать их, обделались! Драпанули так, что пятки засверкали. Ты понял, что это было?! Мы их разогнали! Всех разогнали! Это был самый большой бой на ярусе. Грех, мы их победили! Мы это сделали!
        - Так это был бой, или вы их просто разогнали? - устало уточнил Грешник.
        - Сначала малость подраться пришлось. Но это даже не драка, это больше похоже на избиение. Ты зарево видишь? К востоку от тебя?
        - К востоку от меня большой холм всё закрывает. Вижу зарево на юго-востоке, но это моя работа.
        - Блин, а я-то думал, что этот огонь отовсюду видать. Мы там скатили вторую автоцистерну со склона навстречу им. Тоже завал устроили, они перед ним остановились и попались. Там машин десять сгорело. Те, кому повезло не попасть, побежали оттуда. А мы в этот момент ударили с двух сторон. Удачно всё сошлось: наши от лагеря вовремя подошли. И ты знаешь, я на них не очень надеялся, но зря. Дружно накинулись, будто только об этом и мечтали. Некоторые не полезли, побежали дальше, но таких мало. Вот и получилось избиение.
        Грешник из торопливо-сбивчивых пояснений понял, что второй грузовик тоже пригодился. Тарку повезло найти пару автоцистерн при обыске аэропорта. Там его людям пришлось выдержать бой со стаей опасных гаков. Призом, помимо прочего, выступили две единицы исправной техники.
        Ну а топлива авиационного там хранилось столько, что можно не один бассейн заполнить.
        - Грех, ну ты скоро там?! Рыся говорит, что без тебя никуда не пойдёт. Говорит, подождать тебя надо.
        - Что?! - напрягся Грешник. - Какое ждать?! Гони её наверх, не слушай. Уходите быстрее. Я сам дорогу найду, не ждите. Что вообще за дела?! Ты ведь обещал её провести, никуда не ввязываясь?!
        - Так я и не ввязывался, всё как договаривались, - начал оправдываться Тарк. - Но ты же Рыську знаешь. Упёрлась, и ни в какую.
        - Тащи её туда хоть трактором! - потребовал Грешник. - Встретимся на втором ярусе. Если встретимся…
        - Добро, Грех. Да ты за неё не переживай, мы уже туман увидели. На границе стоим, почти на месте.
        - Так чего встали?! Бегом дальше!
        - Да не нервничай ты. Всё нормально. Те, кто уходят, последний звонок делают, когда добираются до тумана. Типа традиции. Что там, за туманом, неизвестно. Оттуда никто никогда не звонил.
        Падение не обошлось для велосипеда без последствий. Ехать-то он ехал, но нехорошие звуки ритмично издавал, скорость набиралась плохо, а руль брыкался даже на самых ровных участках, так и норовил вывернуться из рук. Закончилось всё предсказуемо-плохо, - обод переднего колеса лопнул на подъезде ко второму мосту.
        Поэтому подниматься к границе яруса Грешнику пришлось на своих двоих. Но он не жаловался. Местность дальше хоть и вздымалась, но оставалась ровной. Можно даже обойтись без фонарика, если двигаться помедленнее.
        Но приходится тропиться. Телефон, накопив прорву штрафов за отсидку в мирной зоне, продолжает трезвонить, ни на миг не умолкая. И здесь, на подъёме, если посмотреть вправо, прекрасно просматривается зарево, о котором говорил Тарк. Авиационное топливо к этому моменту, скорее всего, уже выгорело, но пока оно полыхало, занялись заросли тропической растительности.
        У реки деревьев и кустов хватало.
        До тех мест рукой подать, машин у охотников за головами хватает, несмотря на потери, а проехать здесь по пологому склону способен даже неопытный водитель. Следовательно, несмотря на близость выхода и только что случившийся разгром кастовых, это место остаётся смертельно-опасным.
        Вообще-то Грешник в себе уверен и сильно сомневается, что бандиты, получив серию увесистых оплеух, сумеют оперативно организовать новую облаву на элитную дичь. Им сегодня капитально досталось: взрыв на шоу; затем огненный ад на зажатой в теснине дороге; ну а на десерт позорное поражение от гонимого всеми мяса.
        Но расслабляться нельзя. Глядишь, некоторые после всего пережитого могут решить, что с них хватит. Тоже рванут к выходу. Даже с кучкой перепуганных и слабых беглецов сталкиваться не хочется. Ему драка не нужна, он просто хочет уйти.
        Трава, редкая и низкая, перестала цепляться за ноги. Грешник посветил вперёд и по сторонам. Да, так и есть, растительность исчезла. Дальше простирается безжизненная поверхность, местами ровная, местами покрытая скоплениями невысоких округлых бугорков. Для тропиков, где жизнь кишит на каждом квадратном сантиметре - неестественная картина.
        Что это? Он выбрался ко дну моря, которое через день начнёт плескаться у подножия уже второго яруса? Или это только заготовка под дно, куда кукловоды ещё наставят коралловых рифов и окатанных валунов?
        Да какая разница. Надо двигаться дальше, а не изучать ландшафты, которым существовать всего ничего осталось.
        Не сразу осознал, что это не единственное изменение. Этому помешал свет от фонаря. Слишком яркий, назойливый, он забивал все прочие источники.
        Но чем дальше, тем они становились ярче. И, наконец, наступил момент, когда Грешник понял, что добрался до того самого тумана.
        Да уж, его ни с чем не перепутаешь. Он не стелился сплошным пологом, а состоял из разветвляющихся лент, завихрений, образованный, похожих на причудливые перья, или вовсе ни на что не похожих. И слабо фосфоресцировал.
        Грешник выключил фонарик, решив, что слабенького света от странного явления вполне достаточно.
        И туман при этом будто подмигнул ему: впереди, метрах в пятидесяти, а может и в ста, на миг сверкнуло ярко. И тут же в грудь прилетело невидимое бревно, свалившее на голую землю и выбившее при этом весь воздух из лёгких.
        Удар оказался столь жестоким, что грохот выстрела мимо ушей прошёл, Грешник его не услышал. Но, несмотря на неожиданность, невзирая на боль и шок, мгновенно осознал, что это именно выстрел. Нечто похожее не так давно испытал, когда поймал пулю, прилетевшую с колеса обозрения. Ощущения точь-в-точь.
        Вжимаясь в землю, прополз пару метров, укрывшись за скопищем тех самых округлых бугорков, которые нарушали ровное однообразие склона.
        И тут же один из этих бугорков разлетелся. Осколок камня или пули угодил в лицо, раскровенив скулу.
        Грешник понял, что стреляли далеко не из мелкашки. Из чего-то, похожего на ту самую винтовку, которая едва не прикончила его в парке развлечений.
        Это явно не очередной душитель развлекается. Похоже на серьёзную засаду.
        И снова в голову полезли мысли на тему предательства Тарка. Стараясь об этом не думать, Грешник, так и вжимаясь в землю, провёл дрожащей рукой по груди, пытаясь измерить глубину проблемы, в которую влип.
        И почти тут же, несмотря на обстановку, усмехнулся.
        Пуля, которая могла играючи пробить улучшенный бронежилет, даже до него не добралась. Её остановила разгрузка. Точнее, телефон. Все трофейные Грешник передал Тарку, чтобы тот распределил их среди бедолаг, оставшихся без связи.
        Но один, естественно, оставил, и чтобы не оттягивал шею, держал его в одном из верхних кармашков разгрузки.
        Говорят, эти штуки невозможно разрушить. Их пробовали бить кувалдами, кусать гидравлическими ножницами, сбрасывать с самых высоких зданий. По слухам, даже поездом где-то попыталась раздавить. Бесполезно, - даже царапины не осталось.
        Пуля с ним тоже не справилась. Или срикошетила, или разлетелась на осколки. Но Грешник не очень-то обрадовался, когда это понял, потому что без нехороших последствий не обошлось. Калибр у винтовки неслабый, дистанция небольшая, потому врезала так, что даже бронежилет не очень-то смягчил удар. С дыханием что-то не так. Похоже, повредило одно, а то и оба лёгких. Очень может быть, пронзило обломками рёбер. Грудь будто вдавило, и распрямляться она отказывалась. Лишь в самом низу конвульсивно двигалась, еле-еле давая о себе знать. То, что показалось кратковременной контузией, не отступало.
        Ощущения ужасные. Грешнику не хватало воздуха. Остро не хватало. Он слишком быстро продвигался последние километры, причём всё время вверх. Тут даже хорошо тренированному человеку не избежать одышки, а когда при этом зарабатываешь серьёзную травму лёгких можно отключиться в считанные секунды.
        Нет, отключаться никак нельзя - это верная смерть. И даже возможность воскрешения не факт, что поможет. Ведь он снова окажется на побережье, откуда до выхода восемьдесят километров по прямой.
        И всего-то около суток до затопления яруса.
        Не раздумывая, активировал все функции браслета. Вколол полный комплект, плюс закинул в рот стимулятор и лечебную пилюлю. Предусмотрительно их под рукой держал. Химии зарядил в себя столько, что без последствий не обойтись. Ну а зачем беречь сейчас ясность мыслей? Что может быть хуже, чем смерть здесь, в шаге от выхода?
        Занимаясь самолечением, не переставал лихорадочно раздумывать, постепенно склоняясь к мысли, что вряд ли это подстава от Тарка. Похоже, таки сработал вариант с группой кастовых, отступивших сюда после разгрома в низине. Увидели на экранах, что к ним поднимается мясо с активированным телефоном. Возможно, испугались, подумали, что это погоня нагоняет, залегли. Но затем поняли, что это всего лишь один человек.
        И кто-то потянул за спуск серьёзной винтовки. Похожа на ту, с которой он уже однажды сталкивался.
        Да неужели?..
        - Привет, Лорд! Не спится?!
        Хрипло выкрикнул, скорее по наитию, чем здраво всё обдумав. Похоже, дрянь начала действовать, первым делом отключив блок, запрещающий молотить языком. Как только в голову стукнула мысль насчёт винтовки у какого-то меткого стрелка «Бойни», тут же её высказал. И почему-то приплёл лидера банды, хотя в первый раз с колеса обозрения стрелял явно не он.
        Но не удивился, когда ответили знакомым, насмешливо-уверенным голосом:
        - И тебе доброй ночи, Грешник. Или правильнее сказать спокойной ночи? Время позднее, честные люди спать должны.
        - Да где я, и где честные… - ответил Грешник, и, стараясь не заорать от боли, начал смещаться, пытаясь получше прикрыться за буграми.
        Защита от них так себе, но это лучше, чем ничего. Других укрытий от серьёзных пуль поблизости не наблюдается.
        - Как тебе сегодняшнее шоу? - спросил Грешник, передвинувшись.
        Что-то Лорд помалкивает. Это напрягает, вдруг тот тоже перемещается, и вот-вот подберётся.
        Бандит ответил с того же направления, и судя по силе голоса, не приблизился:
        - Честно говоря, это не шоу, это сплошное разочарование. Твой сюрприз мне не понравился.
        - Я старался, - ухмыльнулся Грешник и едва не закашлялся.
        - А я там потерял несколько хороших парней, - равнодушно заявил Лорд. - Им не повезло, стояли за мной. Приняли на себя мои осколки.
        - Да, жаль, что тебя обделили, - искренне огорчился Грешник и, окончательно определившись с направлением, чуть приподнялся и сразу же приник к земле, проверяя реакцию противника.
        Реакция последовала молниеносно, но всё же недостаточно быстро. Это ведь надо успеть навестись и за спуск потянуть. В тумане сверкнула вспышка, пуля снесла макушку ближайшего бугра и больно обожгла кожу на голове, пройдясь по волосам.
        Грешник залёг и не шевелился, даже дышал еле-еле. Не для того, чтобы спрятаться от новых выстрелов, а потому что боль при физическом усилии оказалась чудовищной. Химия не справилась, тело отказалось повиноваться, мышцы нехорошо расслабились.
        Да уж, плохи его дела. И то, что дыхание чуток наладилось, не радует.
        Но, несмотря ни на что, Грешник понял, что второй раз стреляли не из винтовки.
        И тут же это озвучил:
        - Что, Лорд, с патронами совсем плохо? На пистолет перешёл?
        - Да я никогда с винтовками не дружил, - ответил лидер бандитов. - Не моё это. Посижу тут, посторожу, чтобы ты с луком не баловался. А пока сторожить буду, один мой друг тебя обойдёт. Лук, Грешник, хорошее оружие, вот только из положения лёжа работать с ним тяжеловато. Так что полежи немного, скоро всё закончится. Извини, ничего личного. Таких, как ты, надо или своими людьми делать, или потрошить. Своим ты стать не захотел, так что…
        Молчать в ответ нельзя. Голос - это важно. При помощи разговора можно хотя бы одного противника удерживать на месте или по голосу отслеживать его перемещения.
        Потому насмешливо заявил:
        - А ведь друг у тебя косоглазый. Второй раз в меня стреляет, и второй раз косо.
        - Судя по твоему голосу, он попал.
        - Но я ведь живой.
        - Это ненадолго, - заверил Лорд.
        Грешник понимал, что тот не от скуки отвечает. Тоже пытается контролировать положение цели.
        И потому постарался задать вопрос, на который может последовать затяжной ответ:
        - Раз уж я всё равно умру… Просвети перед смертью, как вы меня нашли?
        Высказавшись, начал извиваться червём, ввинчивая тело в узкий промежуток между двумя грядами особо высоких бугров. Там, за ними, просматривалось местечко наподобие неглубокой стрелковой ячейки. Туда метров пять надо проползти. Если при этом помалкивать, есть шанс, что враги не сразу определят, что жертва переместилась.
        Боль не проходила, но стала странной, отстранённой, будто чужой. Ощущалась сильно, но при этом почти не мешала.
        Химия всё же работает, зря он о ней плохо подумал.
        Грешник на ходу попытался скомандовать активацию отражения, но не ощутил то, что случается при удачном срабатывании навыка. Не было особого отклика, едва заметной волны, что должна пробежать по телу.
        Значит, чуда не произошло, энергия ещё не набралась.
        А жаль. Чертовски жаль. По внутренним ощущениям до перезарядки не больше пяти минут осталось.
        Но кто же ему предоставит эти пять минут?..
        Лорд отмалчиваться не стал:
        - Ты не поверишь, но мы здесь почти случайно оказались. Я решил, что массовый прорыв мяса на север, это проблема посерьёзнее, чем ты. Ведь при удаче можно взять гораздо больше, чем с одного жирного топа. Было бы неплохо под занавес урвать хороший куш. Но, думаю, ты уже знаешь, что у нас не срослось. Моя ошибка. Этот Тарк всегда казался мне безобидным неудачником. Он не выглядел опасным и вечно нёс какую-то ахинею. Очередной дурачок, возомнивший себя борцом со злом. Кто бы мог подумать, что за этим убогим пойдёт вся толпа, включая тебя. Надо было прикончить сразу. Поехать к нему ещё там, на побережье, где я первый раз про него услышал. Жалкий вонючка, все беды от таких. На Земле они вылизывают ноги неграм и целуют геев. Обычно они ни на что не способны, но сегодня что-то пошло не так. Согласен, Грешник? Что-то странное. Наверное, это ты на Тарка дурно повлиял. Ваших там набежало, как тараканов на мусорный бак. Остался я без машины. Пришлось идти пешком, вдоль границы. У нас, у высоких каст, свои привилегии. Таких, как ты, я замечаю издали. Там, где другие ничего не видят, вижу подробно. И когда
телефон показал, что одинокое мясо бодро чешет ночью ровно с юга, я заподозрил, что мясо это непростое. В той стороне плантации и леса, где полным-полно развитых гаков. Я там однажды пару человек потерял. А в темноте брюхастые гораздо опаснее. Ходить там в такую пору, это или глупость, или наглость. Вот и решил посмотреть, кто же там такой интересный нарисовался. Честно говоря, до последнего не подозревал, что это ты. Вот этот сюрприз мне понравился больше, чем твоё последнее шоу в Яме. Благодарю, Грешник, порадовал.
        Несмотря на то, что Лорд мастерски управлял силой голоса, скрыть то, что он перемещается, не получалось. Грешник понимал, что лидер бандитов приближается. И стрелок с винтовкой, разумеется, тоже на месте не сидит.
        Его зажимают, а он только и может, что отлёживаться.
        Ещё раз попробовал активировать отражение.
        Без толку.
        И тогда, не задумываясь, по наитию, или под воздействием химии, затуманившей мозг, скомандовал то, что обязано сработать: «Исследовать всю поверхность в радиусе пятидесяти метров».
        Грешник не уверен, что навык достанет на такую дистанцию. Но зато нет сомнений, что сработает. Ему тоже требуется пятьдесят единиц энергии, но только энергии духа, а не тела, поэтому с отражением не конкурирует.
        Голову прострелила вспышка боли из-за чрезмерного мысленного усилия. Мозг попытался выполнить приказ, но задача оказалась невыполнимой. Чересчур большой объём данных. Грешник, как в случае с громадным ящером, увидел одновременно со всех сторон и даже как бы изнутри всё, что находилось поблизости. Но уже на удалении в пару десятков метров картинка становилась рваной, искажённой, информация не полной, а ещё дальше вообще ничего не разглядеть.
        Однако этого хватило, Грешник разглядел обоих противников. Один крался с севера, сжимая в руке пистолет, другой подбирался с юго-востока, держа винтовку наизготовку.
        Кого выбрать? Винтовка и пистолет смотрят именно туда, откуда Грешник последний раз голос подавал. Однако подручный Лорда заходит с неудобного направления. Ещё несколько шагов, и нынешняя позиция окажется на линии, вдоль которой смотрит винтовка. Стрелку не придётся серьёзно смещать прицел, когда разглядит жертву.
        А вот Лорду придётся. И если он не успеет выпустить пулю в показавшуюся на миг цель, есть шанс перезарядиться и прикончить его вторым выстрелом.
        Скорее всего, про обрез бандиты не знают.
        Если так, кое у кого сейчас случится очередной неприятный сюрприз.
        Постаравшись хапнуть побольше воздуха, Грешник, подготавливая себя к ожидаемой вспышке боли, прикусил губу, резко подался вверх, вскинул руку, поспешно прицелился в бандита с винтовкой, потянул за спусковой крючок.
        Три выстрела прогремели одновременно: гулкий бабах обреза, грохот пистолета и оглушительный треск винтовки.
        Все трое попали. Грешник неловко завалился на бок, приняв две пули в бронежилет, одна из которых застряла, зато вторая, наконец, пробила и пошла дальше, перемешивая обломки рёбер с развороченными внутренностями. Но и картечь, разлетаясь из кургузого ствола обреза, накрыла снайпера успешно. Тот рухнул, будто подрубленное дерево.
        Химия работала, и вместо шока, Грешник ощутил лишь усилившуюся боль, такую же отстранённую, будто чужую.
        Попытался переломить обрез, но тело подвело, оружие выпало из непослушных рук. Правая вообще перестала работать, а левая казалась такой же чужой, как и боль.
        Грешник напрягся до зубного скрежета, силясь заставить конечности работать.
        И тут над головой послышался голос, в котором больше не было насмешки:
        - Жаль, что ты отказался от моего предложения.
        Грешник перестал возиться с непослушными руками. Поднял взгляд, уставился на Лорда, постарался улыбнуться как можно непринуждённее, и прохрипел чужим голосом:
        - Бывает. Жизнь, это полоса упущенных возможностей.
        Лорд кивнул:
        - Согласен. И ты свою возможность упустил.
        Бандит, экономя дефицитные патроны, вытащил длинный нож, склонился над Грешником, размахнулся. А тот лишь смотрел в ответ, тело так и оставалось непослушным.
        В тумане послышался резкий, хорошо знакомый звук. В тот же миг голова Лорда дёрнулась, глаза его стали стеклянными. Нож выпал из разжавшейся ладони, бессильно свалился на грудь Грешника.
        А следом на него рухнуло тело бандита.
        И вот тут Грешник застонал. Три пули вытерпел, а вес мертвеца не смог. Все раны разбередило.
        Боль, наконец, стала своей.
        Уставившись на арбалетный болт, торчащий из затылка Лорда, попытался выбраться из-под бандита.
        Наивное усилие. Ни ноги толком не работают, ни руки. Подёргался впустую, да губу до крови прикусил, чтобы не застонать от новой вспышки боли.
        Из тумана показались двое.
        Рыська тут же припала на колено и не своим голосом заорала:
        - Он мёртвый!
        - Да тише ты! Активация как гудела, так и гудит, - заявил на это Тарк. - У мёртвых телефон сразу замолкает.
        - Да живой я, живой… - прохрипел Грешник. - Вытащи… выта…
        Голос начал давать сбои, а затем и вовсе отказал.
        Язык присоединился к непослушным конечностям.
        - Он весь в крови! Он умирает! Блин! Грешник! Не вздумай! Не вздумай умереть! - продолжала надрываться Рыська.
        - Не умрёт, не успеет, - с нотками неуверенности успокоил девушку Тарк. - Тут недалеко осталось.
        - Я же тебе говорила! Надо было внизу его ждать, а не здесь!
        - И как бы мы его перехватили? Слышала, что он приказывал? Да он бы сам меня убил за такое. Он ведь чётко сказал, чтобы не ждали. Хотел побыстрее тебя наверх вытащить.
        - Надо было его не слушать! - настаивала девушка.
        - Так мы этим и занимаемся. Прямо сейчас его не слушаем. Нас ведь здесь быть не должно. Помоги, Рыська. Собери с них контейнеры.
        - Ты что?! Совсем с ума сошёл?!
        - Да ты посмотри, сколько их выпало. Я такое первый раз…
        Грешник отключился.
        В себя пришёл, когда его уже тащили наверх. Тело положили на кожаную куртку, снятую с Лорда, и шли, удерживая её с двух сторон. Ноги при этом волочились по каменистой почве, но Грешник их почти не ощущал, поэтому неудобства грубая транспортировка не добавляла.
        Удивительно, что Рыська удерживает такую ношу. Это всеми прибавками от цифр не объяснить, ведь Грешник прекрасно знает возможности спутницы. Должно быть, она тоже приняла стимуляторы, да ещё и накрутила себя психологически, мобилизовав все силы ради его спасения.
        Тарк почему-то полностью уверен, что Грешник всё слышит и всё понимает. Тараторил без умолку:
        - …мы как только первый выстрел услышали, так она сразу меня вниз потянула. Я пытался её оставить выше, но ты же Рысю знаешь, это как с деревом спорить. Спасибо, что в друзья меня принял. Теперь ты при активации в моём телефоне отражаешься с пометкой «друг», издали тебя заметили. И хорошо, что ты второго подстрелил. Не факт, что мы бы с двумя справились. Видел бы ты, сколько из них контейнеров выпало. Серьёзные ребята. Обрез я тебе в кобуру засунул, не потеряется, не волнуйся. И контейнеры потом проверишь. Все не влезли, я пару Рыське отдал, ей пригодятся, честно заработала. Красиво она Лорда сняла, точно в затылок метров за сорок попала. Держись, Грешник, совсем чуть-чуть осталось. С тобой всё будет хорошо. Те, кто снова попадают на старт, сразу становятся здоровыми. Так все говорят, кто воскресали. Одна девушка рассказывала, что…
        Тарк осёкся на середине фразы. В тот же миг четыре руки отпустили куртку, и Грешник шлёпнулся на землю.
        Упал не только он. С одной стороны завалился Тарк, с другой Рыська. Лицо девушки при этом оказалось напротив лица Грешника, глаза уставились в глаза. Ни он, ни она не могли ни пошевелиться, ни хотя бы моргнуть, мускулатура отказала у всех.
        Но органы чувств работали, и уши расслышали, как телефоны завибрировали, принимая сообщения.
        Все три телефона.
        Происходило нечто такое, что потребовало одновременного оповещения всех присутствующих.
        И Грешник догадывался, что именно сейчас сообщают кукловоды.
        Глядя в глаза Рыське, он попытался напрячь все силы, чтобы даже не улыбнуться, а изобразить намерение это сделать. Ему показалось, что сил на это должно хватить.
        Он ошибся, тьма накрыла его раньше, чем шевельнулись губы.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к