Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Калиниченко Николай: " Двойная Трансмутация " - читать онлайн

Сохранить .
Двойная трансмутация Николай Калиниченко
        # И как же вернуть себе прежний облик?
        Николай Калиниченко
        Двойная трансмутация
        Самое время слегка перекусить", - подумал Эдгар. Он открыл глаза, поменял окраску с темно-коричневой на изумрудно-зеленую и неторопливо пополз вверх по стволу. Подходящий жук обнаружился довольно скоро: большой, усатый, с темно-бордовым хитиновым панцирем и симпатичным рисунком на спине, напоминающим птичий глаз - то, что нужно для сытного завтрака. Эдгар подполз поближе, прицелился и… Обычно после этого его язык с большой скоростью выстреливал в направлении жертвы - р-раз, и добыча уже во рту. Но сегодня тело почему-то отказывалось повиноваться. Эдгар снова попробовал трюк с языком, но сорвался с ветки. Земля, которая по всем расчетам находилась довольно далеко, неожиданно оказалась совсем рядом. Эдгар пребольно ударился о нижнюю ветку, кувыркнулся в воздухе и превратился в человека.
        Он еще сидел на земле, пытаясь осмыслить случившееся, когда сверху, ломая сучья, рухнуло нечто круглое и тяжелое. Эдгар едва успел отодвинуться. Прямо перед ним в куче опавшей листвы барахтался маленький пухленький человек. Он лежал на спине, смешно дергая ножками и размахивая короткими ручками.
        -Доброе утро, - поздоровался Эдгар. - Могу ли я чем-то помочь?
        -Немедленно переверни меня на живот, ротозей! - зарычал человечек. - Иначе я прокляну твои чресла и чресла твоих детей до седьмого колена!
        Эдгар с опаской выполнил приказание и тут же получил увесистый пинок по лодыжке.
        -Ты! - напустился на него незнакомец. - Ты мерзкий, отвратительный… ты пытался сожрать меня!
        -Сожрать? - удивился Эдгар. - Но я никогда не встречал вас!
        -Знай же, что твое невежество едва не погубило тебя! Даже пребывая в образе насекомого, я способен вершить астральное возмездие. А уж наказать маленькую нахальную ящерицу мне вообще ничего не стоило. - Скандалист наконец поднялся на ноги. Невысокий, пухленький, безволосый, он был похож на рассерженного младенца. Гармонию нарушали только причудливые татуировки, покрывающие кожу коротышки от макушки до пят.
        -Постой-постой. Ты был бордовым жуком?! - догадался Эдгар.
        -Прозорливость, достойная пророка, - пробурчал человечек. - Я, Джу Шван Дзи из монастыря Неувядающего Лотоса, монах-воин, победитель чудовищ, был превращен в жука коварным колдуном и чуть не закончил свои дни в пасти глупого хамелеона.
        -Не уверен, но вроде бы я где-то слышал, что монахам запрещалось превозносить свои достоинства и сквернословить, - парировал Эдгар.
        -Да, это так, - Джу Шван виновато опустил голову. - Я очень несдержан, за это настоятель и отослал меня собирать демонов.
        -Что еще за демоны? - удивился Эдгар.
        -Когда божественный плотник Кухай вырезал небесный свод, то поранил палец о звезду Иба. Двенадцать капель священной крови упали в великое болото Ю, были осквернены и превратились в демонов. И так как Кухай был великим созидателем, то демоны в противовес ему избрали своей стезей разрушение. Издревле герои и божества сражались с этими злонравными духами, нередко одерживая победу. Не в силах уничтожить бессмертных врагов (ведь они происходили от самого создателя), воители прошлого заключали Нечестивую Дюжину в заговоренные узилища. Однако духи разрушения всегда находили слабину в стенах своих темниц и выбирались на волю, продолжая творить многочисленные злодейства. Тысячу лет назад они вновь вырвались в мир. Однако согласия среди демонов никогда не было. Едва освободившись, твари постарались оказаться как можно дальше друг от друга.
        Это сильно осложнило поиски. Я охотился на них в горах и в долинах, в заброшенных алмазных копях и недосягаемых небесных дворцах, спускался на морское дно и пересекал соляные пустыни. Мои одежды трижды обращались в прах, а дорожный посох настолько истерся, что стал походить на дверную колотушку. Однако молитва и смирение помогли мне выдержать тяготы пути, а навыки, полученные в монастыре, - одолеть и пленить одиннадцать демонов. Они заключены здесь, в этих заговоренных татуировках…
        -А что же двенадцатый? - перебил монаха Эдгар, с интересом разглядывающий красочные рисунки на коже Джу Швана.
        Одиннадцать монстров опоясывали тело монаха в гротескном хороводе. Неведомый художник постарался на славу. Каждая деталь, от горящих огнем глаз до бликов на чешуе, была выписана с великим тщанием. Мастерски выполненные татуировки тем не менее выглядели совершенно обычными. Если бы не серьезность, с которой говорил Джу, Эдгар решил бы, что его водят за нос. Правое плечо и часть груди Джу были свободны от рисунков. Очевидно, в этом месте должен был расположиться недостающий двенадцатый демон.
        -Увы! - Джу Шван тяжело вздохнул. - Я гонялся за ним много лет и почти настиг. След врага привел меня на этот проклятый остров, где недостойного монаха встретил коварный маг Абстандилус. В его устах был мед, а в складках мантии скрывалось зелье трансмутаций. Я и слова сказать не успел, как оказался на ветке.
        -Похоже, кто-то все-таки перехитрил старика, - заметил Эдгар. - Мы снова стали прежними.
        -Что толку, - монах сокрушенно махнул рукой. - Двенадцатый, наверное, уже далеко отсюда. Теперь придется все начинать сначала.
        -Мерзавцы! Насильники! Грязные волосатые монстры! - Дерево, с которого они только что упали, медленно меняло форму. Сначала показалась голова в обрамлении длинных зеленых волос, затем плечи, грудь… Таких соблазнительных форм Эдгар не видел очень давно. И не важно, что у новой знакомой была изумрудная кожа и пурпурные зрачки, риск - дело благородное. Однако семь метров роста, четыре руки и крайняя степень раздражения могли остудить самую жаркую страсть. - Вы ползали по мне, ночевали в моих дуплах! А ты, коротышка, забирался в бутоны моих цветков и… и пил нектар! - Зеленокожая красавица уперла руки в бока и слегка наклонила голову. Ее красные глаза яростно сверкали. - Что вы скажете в свое оправдание, прежде чем я растопчу вас?!
        -Я ее знаю, - шепнул монах Эдгару, - это непорочная жрица богини Аршатри. О ней повествуют наши древние летописи. Говорят, однажды ее изнасиловал демон, но богиня вернула своей служительнице невинность и отправила на битву со злом.
        -И что, она действительно приведет свою угрозу в исполнение? - поежился Эдгар.
        -Можешь не сомневаться.
        -О, мудрая и прекрасная жрица! - Эдгар выступил вперед, лихорадочно пытаясь что-нибудь придумать. - Мы каемся и признаем себя виновными в содеянном. Мы достойны смерти. Даже в мельчайшем прыщике на твоем прекрасном лбу больше святости, чем в нас вместе взятых.
        -Прыщики? - насторожилась жрица. - О каких прыщиках ты говоришь?
        -Эти замечательные, благие пятна на вашем челе, - Эдгар был само смирение, - вероятно, признак особого расположения богини?
        -Да-да, конечно… - Великанша пыталась ощупать свой лоб сразу четырьмя руками.
        -Не хочу прерывать вашу медитацию, благородная дева, - подхватил игру Джу Шван, - но всего в сотне шу к югу отсюда есть заповедный пруд. В его зеркальной, неподвижной глади все отражается столь четко, что…
        Громкий скрип раздвигаемых стволов отметил уход непорочной жрицы богини Аршатри.
        -Горячая женщина, - монах хотел было прислониться к дереву, но передумал и опустился на землю. - Я не попадал в такой переплет с тех пор, как наставник Ляо застал меня у Цветка Лилии в неподобающий для соития день.
        -Оказывается, четырехруких девственниц-великанш тоже заботит внешний вид, - задумчиво произнес Эдгар, оглядываясь вокруг.
        А посмотреть, кстати говоря, было на что. Джунгли преображались. То там, то здесь деревья, камни и животные претерпевали волшебные изменения. Отовсюду неслись удивленные и возмущенные возгласы. Кое-где, судя по звукам, уже завязались потасовки.
        -Надо как-то выбираться отсюда, - заметил Эдгар.
        -Попробуем пробиться к побережью, - предложил Джу Шван.
        -И что с того? Ни корабля, ни даже лодки у нас нет. А если какая-нибудь скала превратится в очередного вспыльчивого великана? Тогда как?
        -Я прибыл сюда на серебряном облаке, - задумчиво произнес монах. - Правда, оно осталось в замке.
        -У нас нет другого выбора, - пожал плечами Эдгар.
        Они двинулись в направлении замка со всей возможной осторожностью и все-таки пару раз чуть не столкнулись с группами дерущихся героев. На общую истерию влиял еще и тот факт, что все превратившиеся оказывались обнаженными. Особенно это выводило из себя могучих воительниц. Кое-кто, правда, на одежду плевал и дрался просто так, забавы ради. Вырвать из земли прямо с корнями еще не успевшего превратиться товарища по несчастью и с размаху опустить его на голову другого бедолаги - вот забава для настоящего героя! Впрочем, среди расколдованных попадались не только борцы со злом, но и его представители. Отряды гоблинов, огры, саламандры, сфинксы, гиппогрифы, крылатые змеи, минотавры, химеры и прочие твари насыщались, дрались или просто шатались без дела, оглашая окрестности громким рыком. Некоторые чудовища умели изрыгать пламя, чем и занимались, весьма оперативно прореживая туземную флору и фауну. Посреди обширных дымящихся просек тут и там валялось полупрожаренное зверье. На монстров, равно как и на воителей, огонь действовал плохо. То есть до крайности раздражал и без того озлобленных существ, в
результате чего они принимались колошматить друг друга с удвоенной силой.
        -Этот нечестивый заклинатель собрал здесь забавную коллекцию, - пропыхтел Джу Шван, падая в траву рядом с Эдгаром. И как раз вовремя. В метре от них, ломая деревья, прошествовал огромный бескрылый дракон. Из леса выскочили десять циклопов и с радостными воплями принялись охаживать рептилию здоровенными дубинами. Дракон вяло огрызался, но соотношение сил было явно не в его пользу.
        -Быстрее, пока они заняты, - Эдгар потянул монаха за руку.
        Однако убежать далеко им не удалось. Едва башни замка показались над верхушками деревьев, как прямо из подлеска на них выпрыгнул оборванный, взъерошенный субъект и с криком "Спасите!" бросился к Эдгару, схоронившись у того за спиной. От кого нужно было спасать пугливого незнакомца, стало понятно практически сразу. Сначала лес потряс разъяренный рев, а потом сквозь те же кусты продрался здоровенный детина, весь в ссадинах и кровоподтеках от движения по бурелому. Плечи здоровяка, поросшие короткими светлыми волосами, напоминали покрытые мхом валуны, бочкообразная грудь мощно вздымалась, нечесаные пшеничного цвета космы свалялись и висели по краям скуластого бледного лица двумя желтыми сосульками. А вот глаза богатыря действительно были льдисто-голубые и совершенно безумные. Гигант оскалился, издал все тот же яростный рык и, по-медвежьи разведя мускулистые руки, бросился на застывших компаньонов.
        Как видно, остатки разума еще сохранились под пшеничной шевелюрой, поэтому первой жертвой могучий пришелец избрал монаха, очевидно, сочтя его самым опасным противником. Но белобрысый явно недооценил Джу Швана. Выходец из Неувядающего Лотоса неожиданно превратился в пестрый шар, состоящий из мелькающих с невероятной скоростью конечностей. Живой снаряд подпрыгнул, издал пронзительный боевой клич и буквально врезался в наступающего варвара. Эдгар не разглядел, какой именно удар оказался решающим, - слишком быстро все происходило. Зато падал великан медленно и величественно, точно срубленная дровосеком вековая сосна. Даже не искушенный в боевых искусствах человек понял бы, что белобрысый надолго выведен из строя.
        -Потрясающе! Вы просто мастер! - спасенный незнакомец подскочил к Джу Швану, бухнулся на колени и принялся бить поклоны, подметая волосами тропинку. - Глубина моей благодарности безмерна!
        -Я всего лишь недостойный инструмент в руках горней справедливости, - смиренно произнес монах, однако было видно, что похвала достигла цели. - Скажи, путник, чем ты так прогневил этого сына севера?
        -И почему на тебе одежда? - вставил свое слово наблюдательный Эдгар.
        -А ведь верно, - Джу Шван нахмурился. - Значит, ты из замка? Проклятие! Я спас слугу колдуна!
        -Нет-нет, уверяю вас, я вовсе не слуга мэтра Абстандилуса. Я такая же жертва его экспериментов, как и вы! - Человек проворно вскочил с колен, готовый, как видно, снова дать стрекача. Комплекцией он походил на Джу, такой же невысокий и плотненький, однако на этом сходство заканчивалось. В отличие от пышущего здоровьем монаха, незнакомец выглядел так, словно перенес тяжкую и долгую болезнь. Темные круги под глазами, ввалившиеся щеки, синеватые пятна на висках и лбу - налицо все признаки телесного недуга. Восковую бледность кожи подчеркивал протершийся на локтях черный камзол, явно с чужого плеча. Не вязалась с болезненной внешностью разве что прыть, с которой мужчина удирал от белобрысого здоровяка.
        -Все, кто сейчас мотается по лесу, вернулись в свой облик обнаженными, точно младенцы. Почему с тобой вышло иначе? - Эдгар схватил бледнокожего за плечо и тут же отдернул руку. От незнакомца исходил леденящий холод.
        -Потому что я по-прежнему не в своем обличье, - человек грустно улыбнулся.
        -Вот как? И что же ссудило тебе в этой жизни колесо перерождений? - ехидно произнес Джу Шван.
        -Мне бы не хотелось отнимать ваше время печальными историями… - начал было спасенный, но, увидев мрачные лица компаньонов, сдался. - Хорошо-хорошо, я был клопом.
        -Кем?! - хором воскликнули Эдгар и монах.
        -Замковым клопом, - бледнокожий стыдливо потупился. - Родители звали меня Шустрый… Но, как видно, напрасно. Потому что именно я попался в руки колдуна той злополучной ночью. Признаться, мы сильно донимали старика. Он отвечал нам взаимностью. Какие только хитроумные заклинания мэтр не составлял, чтобы нас извести. А яды какие готовил! От зловонных испарений передохли все звери в бестиарии, деревья в саду чародея перестали плодоносить - нам все было нипочем. Представляете себе ярость Абстандилуса? Величайший колдун на земле не может одолеть клопов. Даже отомстить как следует некому. Что взять с маленького жука? Прихлопнуть такого не велика радость. Вот тогда-то маг и придумал поймать одного из нас, чтобы превратить в человека. Люди ведь совсем другое дело. Их можно мучить бесконечно долго. А как они кричат! Как умоляют! Вот этим самым козлом, а точнее, клопом отпущения и оказался ваш покорный слуга…
        -Воистину печальная история, - протянул Джу, тщетно пытаясь скрыть улыбку.
        -До чего же мерзкий тип этот Абстандилус, хорошо, что он… - Эдгар осекся. - Постой-ка, любезнейший, а почему же ты не превратился обратно в клопа? Ведь колдовство утратило свою силу?
        -Все дело в двойной трансмутации, - вздохнул Шустрый.
        -О чем это ты?
        -Насладившись пыткой, старик с помощью магии переносил меня в темницу - каменный мешок без окон и дверей. Там томилось еще несколько узников. Среди них были образованные люди. Они научили меня говорить и считать до десяти. Пещера, в которой нас держал чародей, была довольно обширной. Как-то раз я забрался в самую отдаленную и темную нишу. Там прикованный к стене серебряной цепью сидел еще один заключенный. Он говорил со мной и многое поведал о мире за пределами замка, а потом я, презрев осторожность, подошел слишком близко, и мой собеседник укусил меня. Ведь он был вампиром. Так со мной случилась вторая трансмутация. Вновь оказавшись в пыточной камере, я улучил момент, когда колдун отвлекся, и сбежал, используя свои новые возможности. Отныне моим убежищем стал лес, а пищей - кровь животных. Здесь было совсем неплохо, пока попугай, которым я собирался отобедать, не превратился в здоровенного и очень агрессивного типа.
        -Похоже, он не врет, - Джу наклонился к лежащему без чувств здоровяку и слегка повернул его голову. На шее великана ярко выделялись два красных пятнышка-укуса.
        -Значит, те, кто превратился дважды, не могут вернуть себе прежний облик? - задумчиво произнес Эдгар.
        -Ученые в темнице говорили, что для этого нужен особый ритуал, - пожал плечами Шустрый. - Ну что, я ответил на ваши вопросы? Теперь вы меня отпустите?
        -Ты можешь идти, - кивнул справедливый Джу. - Впрочем, если хочешь, отправляйся с нами. Мы собираемся добраться до замка, чтобы найти способ бежать с острова.
        -Обратно в замок? Ни за что! - Казалось, вампир побледнел еще сильнее прежнего. - Абстандилус имел дело с могучими силами. Кто знает, какое зло вышло на свободу, когда магия колдуна ослабла? Не-ет, достопочтенные, лучше я отсижусь в какой-нибудь щели, пока шум не уляжется, а потом выберусь и пообедаю.
        -Странные речи в устах исчадия тьмы, - покачал головой монах. - Ну что ж, прощай.
        Вампир кивнул, улыбнулся, шаркнул ножкой и буквально ввинтился в подлесок, оставив на кусте шиповника клочок черного камзола.
        Лес кончился внезапно. Выглядело это так, словно огромный цирюльник взял хорошо отточенное лезвие и начисто выбрил щетину джунглей, обнажив одинокую скалу и замок на ее вершине. Компаньоны неуверенно остановились на опушке, опасаясь ступать на открытое место.
        -А я-то все гадал, куда же они подевались, - прошептал монах, указывая на маленькие фигурки, парящие в небе над замком.
        -Кто это? - удивился Эдгар.
        -Маги, - Джу Шван прищурился, - не меньше трех дюжин. Старик держал коллег по ремеслу при себе. Как видишь, они ничем не лучше тех, что сражаются в джунглях. Словно в подтверждение его слов, одна из фигурок наверху окуталась голубоватым сиянием и выплюнула ветвистую молнию в направлении своих компаньонов. Ослепительная дуга перечеркнула небо и вдруг рассыпалась синими искрами, натолкнувшись на невидимую преграду. Соперники были начеку.
        -Что будем делать? - поинтересовался Эдгар, опасливо оглядываясь на стену деревьев. Из подлеска в сотне метров от них выбрался двухголовый тролль, сделал несколько шагов, покачнулся и рухнул на землю лицами вниз. Из его спины торчал окровавленный обломок бивня.
        -Попробуем усложнить правила состязания, - монах закрыл глаза, сплетая пальцы в молитвенном жесте.
        -Ну вот, нашел время медитировать, - начал было Эдгар и тут понял, что в небе над замком происходит нечто странное. То один, то другой маг внезапно утрачивал свою волшебную опору и в полном соответствии с законами мироздания начинал терять высоту. Равновесие, конечно, тут же восстанавливалось, но время, потраченное на борьбу с силой тяготения, давало возможность напасть тем, кто оставался "на плаву". Пространство между сражающимися буквально взорвалось от шквала атакующих заклинаний.
        -Побежали! - Джу Шван ринулся вперед. - Там должна быть лестница!
        Невредимые, они миновали пустое пространство и достигли подножия скалы. Лестница представляла собой ряд довольно узких ступеней, под большим углом уходящих ввысь. Джу Шван пошел первым, Эдгар, почти на четвереньках, за ним. Над головой постоянно громыхало, совсем рядом проносились зеленоватые смеющиеся черепа и плюющиеся искрами огненные шары. Время от времени порывы ветра доносили до компаньонов запах паленой кожи.
        Когда, изрядно утомившиеся, они наконец перевалились через последнюю ступеньку, поединок над башнями почти угас. В небе парило не больше шести магов. Они вяло перебрасывались заклинаниями и столь же вяло защищались. Ветер, бороться с которым уже никто не мог, постепенно сносил соперников в сторону побережья. Большинство волшебников, полностью истощив свои силы, опустилось на землю. Как ни странно, почти все они были живы и теперь, лишившись возможности изжарить друг друга, упражнялись в изощренных ругательствах. Некоторые, сцепившись, катались по земле. Над разрушенными колоннами и обугленными арками плыли клочья седых волос.
        -Почему они сражаются? - обратился Эдгар к монаху.
        -Чем старше маг, тем хуже у него характер, - философски отвечал Джу. - Говорят, Абстандилус начинал как светлый волшебник, и гляди, во что он превратился через каких-то шесть тысячелетий.
        -Ты знаешь, куда идти? - Эдгар опасливо покосился на дерущихся.
        -Я был здесь, - усмехнулся Джу Шван. - Эта аллея ведет к главным воротам. Почтенные волшебники располагались по обе стороны от прохода в виде статуй. Я тогда еще долго рассматривал некоторых из них, полагая, что это родственники хозяина.
        -Вполне возможно, что здесь действительно есть его родня, - заметил Эдгар, с удивлением наблюдая, как благообразный седобородый старец, ухватив своего соперника за бороду, охаживает того по бокам магическим жезлом.
        Они прошли мимо истощенных волшебников и поднялись по широкой мраморной лестнице к воротам. Огромные, украшенные золотом и слоновой костью створки были распахнуты настежь, покореженная опускающаяся решетка валялась на земле.
        Внутренний двор также пребывал в плачевном состоянии.
        -Кто мог это сделать? - Эдгар разглядывал разоренный фонтан посреди двора и осколки мрамора от разрушенных статуй.
        -Не все ли равно, - монах указал на один из проходов. - Нам сюда. Так мы попадем в покои колдуна.
        Все взятые приступом замки выглядят одинаково. И этот не был исключением. На каждом шагу компаньонам попадались следы ожесточенной схватки. Однако ни мертвых тел, ни крови видно не было. Дверь в покои колдуна болталась на одной петле. Охранные символы на косяке были выщерблены и покрыты трещинами.
        -Здесь поработали заклинания, - заключил Джу, проходя в комнату.
        -Твоего облака что-то не видно, - Эдгар оглядел разгромленное помещение. Остов широкого ложа, дымящиеся скелеты кресел и столов, оплавившиеся магические приборы. Под потолком, колеблемые сквозняком, печально шелестели подкопченные чучела крылатых ящеров.
        -А вот, кстати, и сам старик. - Монах указывал на каменную статую у окна, облаченную в шелковую мантию и остроконечный колпак, расшитый звездами и знаками планет. Волшебник стоял вполоборота, чуть согнув ноги и вытянув вперед правую руку. Когтистые пальцы располагались так, будто держали нечто невидимое. На бородатом лице застыло выражение крайнего удивления. Густые брови взлетели на самый лоб, глаза выпучены, тонкогубый рот округлился в неровном "о".
        -Ага! Значит все-таки окаменение, - удовлетворенно кивнул Джу. - Чернокнижник получил по заслугам. Самое забавное, что он еще жив.
        -Сейчас мы это исправим, - Эдгар сорвал со стены огромный боевой топор и, подскочив к статуе, нанес мощный удар. Во все стороны брызнули каменные осколки. Что-то темное вырвалось из перерубленной шеи и с горестным криком ринулось к потолку.
        -Вот и конец, - Джу Шван пнул ногой каменную голову мага: та оказалась на редкость непрочной и треснула. Из отверстия принялись выползать здоровенные черные тараканы. - Странно только, что захватчики сами не расправились с колдуном.
        -Наверное, им было не до того, - Эдгар стер выступивший на лбу пот. - Грабеж отнимает много времени…
        -Помолчи! - Монах настороженно озирался. - Что-то не так.
        -В каком смысле? - удивился Эдгар. - Я ничего не чувствую.
        -Замок. С ним что-то происходит, - монах приблизился к стене, приложил ладонь. - Нагревается! Она нагревается!
        -Ты же не хочешь сказать…
        -Вот почему они не убили его! - монах затравленно озирался. - Это еще один излюбленный трюк колдунов. Они возводят свои замки из волшебного огня, чтобы и в посмертии отомстить недругам. Жизнь старого прохиндея, словно печать, держала пламя в повиновении. А теперь, когда он умер, здесь разверзнется ад.
        -Быстрее! - Эдгар схватил Джу Швана за руку. - В соседней комнате есть волшебное зеркало! Оно открывает путь в пещеры под замком.
        -Постой! Откуда ты… - начал было монах, но заметив, что ковер на полу начинает тлеть, резво бросился вслед за Эдгаром.
        Они вихрем пронеслись через дымящийся коридор и ворвались в соседнюю комнату.
        Огромное зеркало было намертво вплавлено в стену. Замысловатая серебряная оправа являла зрителю образы демонического мира, бесов и чудовищ, пожирающих грешников.
        -Мило, - оценил Эдгар. - Старик определенно был веселым, жизнерадостным человеком.
        -И что теперь?! - раздраженно поинтересовался Джу. - Ты притащил меня в эту комнату, чтобы любоваться на произведения искусства? Сделай же что-нибудь!
        -Сейчас, - Эдгар подошел к зеркалу, ухватился за увенчанную рогами голову монстра в нижней части оправы и повернул ее. В то же мгновение темная поверхность зеркала пошла рябью. Отражение в стекле изменилось. За мерцающей гранью проступили контуры другого помещения.
        -Быстрее! Мои пятки уже начинают поджариваться! - Монах шагнул вперед. Эдгар следом.
        И вовремя. Еще мгновение, и комнату, которую они только что покинули, поглотило пламя.
        Место, в котором оказались компаньоны, выглядело не просто старым, а каким-то первозданным. Огромная пещера, похоже, имела естественное происхождение, но затем кто-то выложил пол огромными плитами, утвердил в своде мощные цепи и подвесил на них причудливые кованые светильни.
        -Смотри! - монах тронул Эдгара за руку.
        Пол и стены пещеры покрывали картины, сходные тематикой с оправой зеркала, только более разнообразные и выполненные менее искусно.
        В центре пещеры имелось небольшое возвышение, обложенное камнями.
        -Интересно, - Джу подошел поближе. - Похоже, здесь совершались ритуалы, связанные с призывом обитателей нижних миров. Вот отверстия для свечей, а эти вмятины в центре напоминают по форме человеческую фигуру. Смотри! На полу есть остатки магических построений. Правда, мел почти стерся - ничего не разобрать. А вот и засохшая кровь. - Монах наклонился поближе к странному возвышению и тут же отпрянул. - Девять небес! Какая темная аура у этого алтаря!
        -Призыв? - Эдгар нахмурился. - У меня такое странное чувство, как будто все, что сейчас происходит, уже было. Этот круг, пещера и…
        -Ну да, призыв, - кивнул монах. - Некоторые черные маги вызывают тварей из нижних уровней мира, чтобы те выполняли их поручения. Общаться с демонами?! Отвратительно! Хороший заговоренный посох и старые добрые боевые мантры - вот что нужно для разговора с исчадиями преисподней.
        -Исчадия… да, - Эдгар стоял с закрытыми глазами и медленно покачивался.
        -Это место - точно щель в двери, за которой раскинулись владения мрака. - Монах дотронулся до своей груди. - Я чувствую беспокойство моих пленников…. Эй! Что ты вытворяешь?
        Эдгар не слышал. Словно во сне, он вошел в каменный круг и медленно опустился на колени, затем лег ничком. Округлости его тела очень точно совместились с вмятинами в полу.
        -Постой! Не делай этого! - Джу Шван бросился к компаньону, попытался оттащить его в сторону, но Эдгар будто прирос к скале. - Глупец! У тебя есть…
        Пещера вздрогнула. Огни светилен вспыхнули яростно и ярко, словно хотели вырваться из своих железных узилищ, а затем потухли. В сгустившемся мраке отчетливо проступили линии магической фигуры. Их багровый свет, точно кровавый прибой, омывал лежащего на алтаре человека.
        Человека ли?
        -…выбор, - Джу Шван печально вздохнул, поспешно отступил за пределы каменного круга и, устроившись прямо на полу, принялся ждать.
        Эдгар сильно изменился. Он существенно вырос, обогнав непорочную жрицу Аршатри, а шириной плеч теперь не уступал циклопу; грудь и живот укрыла костяная броня, руки удлинились, свесившись до самой земли, ноги вывернулись коленями назад, ступни потеряли в количестве пальцев, зато сильно прибавили в когтях.
        -Свободен! - взревел новый Эдгар. - Наконец-то!
        В три огромных шага он приблизился к сидящему монаху и навис над ним, рогатый и страшный.
        -Значит, это ты охотился на моих братьев?
        -Как видишь, - Джу Шван поднялся и спокойно взглянул в горящие глаза демона. - Теперь, хвала богам, моя охота подходит к концу.
        -Ты не кажешься удивленным, - Эдгар отступил на шаг, и пол под его ногами треснул, точно перезрелый плод.
        -Конечно, нет. Ведь я с самого начала знал, кто ты.
        -Неужели? - Хвост демона резко хлестнул по земле, поднимая снопы искр. - Откуда?
        -От уважаемого Абстандилуса, конечно. В последние годы старик окончательно помешался на превращениях. Зная это, я хотел попросту обменять тебя на Жезл Власти, который давно стремился заполучить чародей. Однако Абстандилус был слишком алчен. Он радушно принял меня, согласившись на обмен, но затем, улучив момент, немедля атаковал, применив свое излюбленное заклинание превращения. "Я выполню сделку! - сказал он, смеясь, в то время как я, беспомощный и жалкий, барахтался у него на ладони. - Ты получишь то, за чем пришел". И перенес меня в лес, прямиком в дупло того самого дерева, которое так переживает из-за прыщей. Мое положение было бы не из лучших, не предусмотри я такой поворот заранее. Заговор обладания, наложенный на Жезл Трансмутаций, должен был обратить артефакт против того, кто насильно завладел им. Став жуком, я спокойно отправился на поиски, зная, что первый же опыт с новой игрушкой станет для колдуна последним. Ну а дальше тебе все известно. Заклинания утратили силу, герои и чудовища принялись разносить остров, а почтенные волшебники устроили грызню в замке. Это они разорили покои
Абстандилуса - дрались из-за наследства колдуна.
        -Итак, ты знал, что он - это я, - в рокочущем голосе демона прорезались неуверенные нотки, свойственные прежнему Эдгару. - Почему же не напал раньше?
        -Я думал, это очевидно, - развел руками Джу. - Ты был человеком и, насколько я успел понять, неплохим человеком, ничего не подозревающим о своей двойственной природе. Убей я тебя тогда, коварно, беспричинно - и моя карма никогда не очистилась бы… Мне ничего не оставалось, кроме как дать тебе выбор. Двойная трансмутация предоставляла такую возможность. С одной стороны, я никогда бы не смог выполнить свой обет, но с другой - обрел бы нового друга. Однако чуда не случилось. Тварь, заключенная в человеческом теле, победила. И теперь я намерен добавить еще одну татуировку к своей коллекции. Защищайся!
        Монах сплел пальцы в священной мудре, и его окутала шафрановая аура божественной мощи. Светящийся кокон издавал низкое мерное гудение, точно внутри роились тысячи деловитых пчел. Звук усиливался, нарастал. Вот сейчас оболочка прорвется, и маленькие золотые насекомые рванутся к врагу, чтобы жалить, жалить…
        У лучника или пращника нет возможности остановить свой снаряд в полете. Отпущенный на волю, он неудержимо рвется к цели. Другое дело - волшебники. Джу Шван запнулся на полуслове, и накопленная для атаки мощь растаяла без следа. Сквозь оранжевый барьер магического щита монах с недоверием уставился на уродливую фигуру демона. Двенадцатый не двигался. Руки безвольно повисли, плечи опустились. Увенчанная рогами голова свесилась набок. Тонкие бескровные губы шевельнулись.
        -В-в-вы-выбор?
        В гулкой тишине первобытной пещеры чуткий слух монаха уловил тихий мелодичный шорох. Это осыпалась чешуя.
        This file was created
        with BookDesigner program
        [email protected]

07.04.2009

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к