Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Раскол Грасса Константин Каин
        Вортайф #1
        За год погружения в Вортайф можно прожить восемьдесят лет. Кого бы это не заинтересовало?
        Вот и для Дугласа новая вирт игра - шанс изменить реальную жизнь. Правда, мало радости, когда тебя засовывают в персонажа насильно. И неизвестно, как при этом сохранить рассудок.
        Так кто он теперь: спаситель или чудовище, способное уничтожить весь мир?
        Раскол Грасса
        Глава 1
        Просыпаться от сигнала срочного рабочего вызова было чем-то новым. В такую рань, да ещё и в этом районе. Кто клюнул на мой статус, ведь местные крутятся совершенно в других категориях. Такой шанс я упускать не собираюсь.
        Я впрыгнул в одежду, взял только самое необходимое и выбежал из дома. Конкурентов не предвиделось, всё-таки вчерашний праздник нашего аркаполиса не оставил вменяемых настройщиков универсумов, кроме меня. «День новой реальности» был введён относительно недавно, всего лет восемьдесят назад, но прижился сразу и отмечался повсюду.
        Как ни парадоксально, у меня не было привилегий, кроме бесплатного номера в отеле элитного квартала и приглашения на празднование. Где я не смогу взять ничего из еды или выпивки - не по карману. И это все преимущества для настройщика низшего звена. Просто ещё один повод показать кто тут выше, а кто должен пресмыкаться. Лицемерие - оно повсюду. Хотя, элитный район - одно название, если смотреть без дополнений устройства. Всё решают настройки и загрузка окружения - суть нашего труда настройщиков.
        Но какой бы трудяга ни был, без отметок о работе ничего не меняется. Система такая. Каждый сам себе специалист. А лайки не ставят, будто всем лень, забывают, сомневаются. Или, вообще, боятся ответственности. Особенно ярко это проявляется, когда ничего не просишь, не предлагаешь скидочку за лайк, не договариваешься заранее. Думаешь - система же должна и так действовать. Но нет. Словно работа подстилкой с надписью "не забудьте вытереть ноги".
        Такие как я, остаются на обочине. Без новых отметок, без отзывов важных для общества людей нельзя поднять свой рейтинг. Поэтому человеку без имени, приходится работать с кем попало, за гроши, перебиваясь временным жильём. Мне, конечно, без разницы, остаюсь в аркаполисе и нормально. За его пределами вообще не жизнь и даже не существование. Здесь хоть из бетонной коробки можно сделать уютный дом, если есть универсум.
        Универсумы подключаются напрямую к мозгу нейронными связями. И дополняют реальность человека. Мы ходим по одним серым улицам, но видим каждый свои дома, с любимым дизайном и архитектурой, ощущаем каждый свою погоду. Отдыхаем, каждый в своём райском уголке, не выезжая из полиса. И всем распоряжаемся мыслями.
        Социократия - современная система управления общества. Она проникла во все области, все слои социума. Как религия разошлась по всему миру. В идеале должны учитывать интересы всех, кто вносит свой вклад. По факту же в круги управления пробраться нереально. Сколько ни паши, тебя не заметят. Согласие большинства не получить без раскрутки. И неважно насколько крут специалист.
        Да и что говорить! Навыки в этой системе тоже не учитываются. Знаю я систему универсумов, изучил сотню виртуальных миров, но без рекомендаций я никто и категорию мне не поднять. Ну ладно, не буду о грустном. Сегодня тот день, которого я ждал все пять лет, что отмечаю профессиональный праздник в этой элитной дыре. Удача на моей стороне и упускать я её не намерен.
        Да, пожалуй, стоит представиться. Я Дуглас, обычный житель двадцать третьего века - настройщик универсумов. Люди не могут вмешиваться в дополнения окружающей действительности, требуется специальная подготовка и богатое воображение. Без этого не выйдет полноценно корректировать реальность. Такая сложная вещь порой и сбоит, а для устранения снова нужна помощь настройщиков, и эта задача гораздо сложнее первой отладки. Моя работа - видеть узлы реальности и сразу понять, какая среда загружена. Блок связи самый защищённый. За два века чего только не придумали, поэтому возможность общения останется при любых проблемах.
        Самая обычная дверь бетонной коробки, как и в моём районе, если без подгрузки дополнений. Парадокс - очевидно, но именно так видят детали жилья такого класса непосвящённые. Гостям, конечно, можно выставить доступ к твоему миру, но с чужаками не делится никто. Я же мог видеть любую дверь в том образе, который был настроен владельцем - небольшое преимущество держателя универсума корпорации Анисоул (Anysoul).
        Нельзя, правда, позволять себе лишних действий вне рабочего кодекса компании. Иначе лишение лицензии с соответствующей пометкой в личном профиле. А это уже серьёзная заявка на понижение категории, хотя куда уж ниже?
        Сейчас я не видел никаких дополнений, что было само по себе странно. Приоткрыл дверь, использовав ключ рабочего приглашения, и застыл на месте. Всякое мне приходилось видеть, но такое...
        Казалось, вся секция была заполнена нечистотами. Зрительные эффекты вместе с отвратительной вонью из жилья делали отстойник. Но не это было самым противным, пол был усыпан мерзкими гадами, которые огибали мебель и пытались залезть на людей. А из живых, как оказалось, были хозяин этого непотребства и я. Пришлось подавить первую подленькую мысль о бегстве из сточной трубы, в которую превратилась жилая секция элиты из-за вмешательства в работу универсума.
        За ползающими по проходам ни то личинками, ни то змеями полетели с потолка бесформенные слизни, величиной с ладонь. Они отрывались от поверхности, протягивали след из липкой субстанции. Стоило мне зайти, как они, даже не зацепившись, покрыли всего меня склизкой мерзостью. Вот так попал на «работу мечты». Пока я осознавал, что же здесь происходит, по ногам уже начали подниматься змее-личинки, чудом ещё не заползая, куда не следует. Гады выбирались из нечистот и облепляли полностью все брюки. После попадания очередного слизня прямо на лицо, меня вывернуло наизнанку.
        - Фух, я думал, они снова дроида решили направить, и уже готовился оплатить вымогателям их требования, а ты всё же человек! Работай, мать твою, не время распускать блевотину в моей секции! - так хозяин решил выразить радость от появления специалиста, который пришёл помочь.
        Не очень-то дружелюбно, но его понять можно. Я слышал про подобные случаи. Любители хакнуть программу универсума вскрывают людям с деньгами их идеальный мир на отвратительную мерзость или страшилку. Затем старый злой шантаж в действии.
        - Мастерски они момент выбрали, если не вчерашний праздник, меня бы точно здесь не было. А те, кто были рядом, дрыхнут без зазрения совести. Безопасность категории района усыпляет бдительность в праздники. Так что не жалуйтесь, если я с ходу не устраню неполадки. Мой статус настройщика не так высок и нужно физическое подключение.
        - Да плевать на твой статус! Ты же сам видишь, что происходит! - заказчик уже откровенно срывался на крик, проснуться от такого никому не пожелаешь. - Они в рот порой заползают, будь осторожен, не хватало мне, чтоб ты вырубился от шока здесь, настройщик.
        - Вы подтверждаете моё право на подключение? - стандартные вопросы кого угодно выведут из себя, но таковы правила, избегать их нельзя из-за низкого статуса. - Могу ли я внести изменения вашего универсума?
        И последний вопрос. Вы заказчик № 368245 от 05:13 утра 08.02.2245? Пожалуйста, проверьте статус заявления, это необходимая процедура. -Знаю по информации в глобе - такие клиенты никогда не встречаются с низшими спецами, а значит, не понимают, для чего нужны стандартные вопросы. Раздражение и посылание куда подальше - к этому я давно был готов и пытался разъяснить максимально просто.
        - Да разгребай всё это дерьмо скорее! Сейчас сознание потеряю или ещё что похуже, одна тварь мне уже забралась глубоко внутрь и не знаю от чего хуже ощущения... - тут богатей резко выгнулся. На его животе вздулся бугор, будто внутри и правда ползало нечто. Хоть это и были лишь эффекты, но выглядело слишком жутко.
        Получив устное одобрение, нужно как можно быстрее пробраться к заказчику и отключить этот бедлам. Я уже видел его запредельный пульс, угрожающе высокое давление и внутренние повреждения, нанесённые отголосками образов в сознании человека. Да, от такого ему минимум год реабилитацию проходить.
        Из-за того, что я пробирался уже по колено в жиже нечистот и с гадами, пытающимися заползти, куда придётся, подключение не далось просто. А подоспев к мужчине, забравшемуся на стол, меня вовсе сковало страхом от осознания, что паразит забирается ко мне в брюки. Благо ползали они не шустро и я, усилием воли, как на занятиях, сумел отрешиться от внешних чувств.
        Отсутствие опыта не прибавляло проворства, я нервничал и путался. Спустя пару минут всё-таки удалось соединиться с генератором местного филиала ада. Заказчика трясло, видно, что он уже на грани потери сознания, чего допускать категорически нельзя. Пришлось выдать ему пощёчину - самое действенное в этом положении - разозлить и привязать внимание к себе.
        - Да что ты себе позволяешь, сволочь! Решил прикинуться мародёром? Или, может, ты и вовсе на них работаешь?! - тут заказчик снова осекся из-за рвотных позывов.
        Вместо ожидаемой жёлчи, из его внутренностей я увидел вышедших пару слизняков. Эти вымогатели просто психи!
        - Теперь ты не отключишься быстро! Терпи и думай о небе и море, приятном запахе кипарисов. - пришлось прикрикнуть на клиента, чтоб привести в чувство.
        Короткие указания к действиям. Чётко соблюдать инструктаж. И, чёрт побери, самому успевать проделывать то же самое. Терпи, настройщик Дуглас, не потеряй свой шанс. Когда создал контакт с модулем универсума, мир словно померк, ощущения заметно притупились, а смрад на мгновение перестал пропитывать моё обоняние. Работаем.
        Быстрыми действиями отключил все соединения откуда могло идти подавление прежних образов. Оказалось, что отладки были перебиты полностью. Но угрозу повторного сбоя и опасность воздействия на сознание исключил, можно было выдыхать.
        В это время гады вокруг словно взбесились. Все змееобразные личинки начали вылупляться в подобие ящериц и резкими движениями поедали окружающую их жижу. Слизни лопались с негромким чваканьем и из них выползали уже склизские твари, похожие на стрекоз. Двигались они заметно быстрее, выпуская какие-то жала. Проверять на деле, что будет, если они успеют нас нашпиговать, не хотелось. Стало совсем худо, когда вся эта свора гадов ринулась облеплять единственных живых в помещении - заказчика и меня.
        Виртуальный интерфейс мелькал, в руки впивались, щёки были усыпаны жалящими стрекозами. И всё же удалось остановить дополнения реальности до того, как сознание отключилось из-за блока защиты. Я проверил свои подозрения, у заказчика этот блок напрочь снесли и восстановить его сразу не вышло. Вымогатели явно угрожали не простым психическим расстройством, а риском смерти сознания.
        - Успел! - не сдержал я крик радости. - Сейчас будем чинить универсум. Придётся возвращать действительность без дополнений. Ваши надстройки заражены, боюсь, что может повториться весь этот мрак. Позже, если хотите, мы поработаем с вами над восстановлением, установим более совершенную защиту от взломов и сделаем много...
        - Чего?! Лучше бы поспешил убраться отсюда, щенок! Таких тормозов я ещё не встречал. И чтоб с тобой Я работал дальше?! Не смеши. Сколько там вышло? Тройной тариф? Да ты ошалел! Наверняка в сговоре с этими ублюдками. Ну ничего, жди жалобу.
        - Ж-жалобу?! Но за что? Я же просто выполнял свои обязанности в соответствии с квалификацией. И замечу, что ещё десяток минут привели бы к необратимым последствиям в вашем сознании. Я же спас...
        - Молчать! Сраный тормоз! Ещё спорить будешь. Закинул тебе оплату, настройщик, мать твою.
        Явно вся эта ситуация привела к шоку и сейчас с этим человеком бесполезно разговаривать, а вот как отойдёт, надеюсь, мне светит гарантия плюса к репутации от такого непростого случая. Да и личный отзыв заказчика должен прийти, когда поймёт, что на самом деле произошло. С такими мыслями я выдавил из себя:
        - Благодарю за сотрудничество, уважаемый клиент корпорации Анисоул. Дело № 368245 от 05:13 утра 08.02.2245 выполнено и закрыто. Скоро прибудет служба безопасности и разберёт ваш случай. - Я снова надел маску безразличия, хоть внутри всё плещется от негодования - Прошу понимания, всё-таки утро после профессионального праздника. От лица компании приношу извинения и надеюсь на дальнейшее сотрудничество.
        - Ага, сотрудничество - слушая вполслуха, заказчик всё-таки разродился на ответ, хотя уже явно занимался жалобой в глобале на портале Ани - Таких недоучек держат! Будут хоть какие-то конкуренты, сразу сменю вашу недокорпорацию! Выметайся уже, чего ещё ждёшь?
        Да, что тут скажешь, «шанс пятилетки»... И с такими заказчиками я хотел работать? Ну хоть сумма внушительная, единственный плюс.
        Тут же пришло оповещение системы про блокировку проведённой оплаты из-за спорного случая. Что ж, ожидаемо, придётся ждать разбора. Но я чист, поэтому выдержу все необходимые процедуры, предоставлю логи и спокойно смогу жить полгода на эти средства. Вместе с повышением рейтинга, и заказчики потянутся новые. Мечты, мечты...
        ***
        - Служба безопасности получила неоднократные жалобы на вас, Дуглас Сеппайзек. А корпорации недопустимо подобное отношение к элитным клиентам специалистов настройки. - Официальный тон людей в строгих костюмах всегда переключал на деловой разговор и увиливать, в этом случае, бесполезно. Неправду эти киборги-дознаватели чуют с полувздоха.
        - Если вам есть что сказать в своё оправдание, советую это сделать сейчас. Либо ваш случай мы быстро закрываем с соответствующей пометкой в личном деле со всеми понижениями статуса.
        А вот тут я действительно струхнул. И без того низкий уровень жизни падал стремительными темпами в такую... глубину, что после подобного увольнения место в аркаполисе для меня не оставалось вовсе. А за его пределами творились вещи, куда худшие, чем я встретил несколько часов назад в секции этого упыря, что стал жаловаться на мою работу, без преувеличения спасшую ему жизнь.
        - Мне действительно есть что вам ответить, уважаемый Представитель-357.
        У дознавателей не было имён, их нарочно обезличивали, а при отпусках просто открепляли сознание, отправляя его в другую оболочку. Куда точно не знаю, но это не оставляло шансов как-то подкупить или угрожать Представителям. Гарантированная лояльность.
        - Сегодняшний случай из разряда «несказанно повезло». Но повезло, конечно же, не мне, а клиенту. Если бы не ежегодное празднование, я никоим образом не мог оказаться в том месте именно в эту ночь. Однако это произошло. И я, в силу своей квалификации, действовал в соответствии со всеми пунктами инструкций. Ситуация, мягко говоря, нестандартная. Впервые попав в подобные условия работы, я не только смог справиться с эмоциями, но и выполнил формальности, чтоб не подставить Корпорацию в случае провокации.
        Ощущаешь себя, как сапёр, идущий по минному полю. Одно неверное движение и твоей привычной жизни настанет конец, хотя она и так недалека от этого состояния. Сегодня, похоже, мимо мины наступить будет нереально, остаётся выбирать лишь её размер.
        - Понимаете, Дуглас, книжными применениями правил вы чуть не подвергли Корпорацию ненужной критике. Кроме того, совершенно случайно забыли про другие указания. Пункт 38 параграф 45 статья 4 "О несанкционированных хакингах системы Универсума". Настройщик обязан выполнять любые действия по сохранению жизни и здоровья клиента в критическом положении взлома устройства.
        Голос Представителя-357 был настолько безучастным, что аж бесил. По его мнению, средний настройщик должен постоянно держать в голове Кодекс Исполнителя? Уберите совсем эти ограничения с запросами на подключения и не будет споров.
        - Вы серьёзно?! Вменять мне в вину несоблюдение второстепенных статей? Да ещё и написанных расплывчато. Про такие «абстрактные правила» забывают сразу же после выпуска и получения лицензии! Всем нужно зарабатывать хлеб, а не забивать память ненужными параграфами, уважаемый Представитель-357. - Возмущение сдержать не удалось, внутренний диалог накрутил меня до трясучки, хотелось кричать, доказывая свою невиновность и несовершенство системы.
        - Видите, излишняя эмоциональность снова мешает вам выполнению обычных процедур. Не удивлюсь, даже если нашу выверенную систему Корпорации вы считаете ущербной. - Да откуда он знает?! Чёртов экстрасенс! Понаделали машин с извилинами!
        По моему раскрасневшемуся лицу и играющим желвакам только слепой бы не заметил проступающей злобы. Однако внешне это дознаватель никак не проявил. Напротив, продолжил гнуть своё:
        - Продуманный кодекс обеспечивает безопасность клиентов. Количество сотрудников страхует любой сбой. Но система требует отдачи от каждого! И если настройщик не справляется со своими прямыми обязанностями, его придётся лишить лицензии. Решение по вашему вопросу ожидайте в ближайшие часы. Я уже передал всю информацию в отдел рассмотрения отклонения лицензий и понижения рабочего статуса. Удачного дня, мистер Сеппайзек.
        - Стоять! - от моего крика Представитель даже сел обратно на свой стул, приготовившись собрать последние доказательства моей несостоятельности как специалиста. - Отчего-то люди однажды решили, что можно использовать эту красивую обёртку и завернуть в неё дурно пахнущую реальность.
        Социократия! Даже я со своими куцыми знаниями понимаю, какая сейчас у нас ущербная сетевая 'социократия'. Везде. Во всём. Только одна видимость в красивых названиях. По факту же, всё это социальное дерьмо, плавающее на водах лайков и отзывов. Покупающие накрутки рейтинга за огромные скидки вместо демпинга. Продвигающие свои средненькие услуги по самым высоким ценам. Только из-за накрученного имени! И народ ведётся. Верит во всю эту чушь!
        Даже понятия подменили. Вместо городов - аркаполисы, вместо управляющих - круги стратегических решений. Любой может попасть в круг, как же, не надейся! Всё контролируется. И даже жёстче, чем три века назад. Тупое стадо ставит свои лайки 'проверенным профессионалам'. А то, что те профессионалы и половины нужной информации не знают, да и работают совсем посредственно - это уже никого не волнует. Главное, на слуху!
        А специалисты межкруговых связей поправят это самое 'на слуху', если какая заминка. Людям всё равно жалко, жалко нажать пару виртуальных клавиш, жалко написать полноценный отзыв на хорошую работу. А зачем? Он что-то слабоват рейтингом, а вдруг падать начнёт, что ж тогда будет? Засмеют? Заштрафуют своими дизами? Не-е-е, лучше пусть кто-то другой. И вы думаете, вся эта система идеально работает?
        Да они нажрались на свой праздник! И не сделали даже минимум для статусного клиента, а я смог! Законно перешагнул все ограничения, выполнил работу, пусть не идеально. Сохранил жизнь! И что получил? Такая значит благодарность, да?
        Слишком длинный монолог, слишком много эмоций на срыве выдал. Зато высказался, аж на душе полегчало...
        - Вам следует пройти проверку социальной адаптации, Дуглас. Подобные выпады отрицательно отразятся на статусе. Сегодняшний штраф увеличится на три пункта только благодаря последним вашим высказываниям. В своих рекомендациях я зайду чуть дальше. Для таких как вы у нас имеется специальная программа. Пройдите в кабинет центрального конгломерата Анисоул №3995. Лишение лицензии не исключит проблему вашей личности. Такими ситуациями занимается особый отдел. При невыполнении рекомендаций, Представители-541 и 573 будут вынуждены препроводить вас по назначенному адресу, и обычными санкциями уже не отделаетесь, мистер Сеппайзек.
        Ледяной тон дознавателя говорил о предельной форме раздражения. Видимо, пятисотые Представители - это те, о которых ходили сомнительные слухи, будто действуют они крайне жестоко, хотя эффективнее любых других. Это мой крах.
        Глава 2
        Средний специалист, сводящий концы с концами. Читая своё личное дело, я снова и снова задавался одними и теми же вопросами: Как же так вышло? Отчего всё снова повернулось ко мне не тем местом? Что я мог сделать, чтобы этого не произошло? Но мысли сбивались на возмущение и злость, на дурацкую систему мира. На глупых проверяющих, притягивающих за уши требования заказчика, и игнор обстоятельств.
        «Обвинение в противоправных действиях и рекомендации к виртуальной отработке. С возможностью оправдательного вердикта после значительного перевеса положительных отметок и восстановлению социальной репутации.» - Такая небольшая пометка, способная перевернуть статус человека. Один разговор с особым специалистом - и жизнь летит под откос.
        Социальная репутация, чтоб её. Ещё один бич нашего мира! Глобальная ярмарка лицемерия и лизоблюдства. Аж выворачивает... Расшаркиваться перед каждым клиентом, выпрашивая плюсик в социальный статус. Постоянно кланяться и отчитываться о новом обучении и изучении новых миров, расширяя свой арсенал, чтоб руководство поставило ещё одну отметочку о повышении. Привлекать всех кого только возможно, даже по взаимной рекомендации...
        Да что стало с этим миром? Обычному человеку и не сунуться никуда, если даже специалист хороший и работа тебе интересна... Говорила мне сестра: не стоит залезать в мир универсумов! Не послушал, пошёл на поводу у внутренних желаний, как учила мама... И вот тебе результат. Крайне отрицательный. Хотя в других профессиях, подозреваю, не легче.
        Всё происходит быстро: понижение рейтинга, вынесение системного вердикта. Штрафы рейтинга могут опустить вас в глазах любых служб и страшнее - работодателей. Отрицательный рейтинг - отрицательный баланс кошелька - всё просто. А кто может влиять на рейтинг? В теории могут все, но только по собственной инициативе.
        Одного не учли создатели идеи - люди современности, как и века назад - казалось бы, щедрые - готовы последнюю рубаху отдать, да только снимать лень! Ну, вы поняли... Каждый трясётся за собственную репутацию и плюёт на остальных.Люди отказываются оценивать работу случайного специалиста, пусть он и сделал всё идеально. Эта система - псевдо-социократия во всей красе! Так и живём.
        Обнулять теперь весь этот бред придётся отработкой в какой-нибудь экспериментальной компании. Зажравшиеся белые воротнички экономят на оплате тестового персонала. Получают свои кадры из таких «нарушителей», как я. Отказ равен профессиональной смерти, так что, хочешь не хочешь, а пару лет в виртуальной реальности мне обеспечено, раз такая рекомендация.
        Все годы подготовки сводятся к одному решению, выбором которого и не пахнет. Остаётся пройти то, что они приготовили, и поймать свой шанс на восстановление. При худшем раскладе могут не возвращать репутацию, а просто предложить работу на три статуса ниже. Другие условия жизни, которой и жизнью-то назвать будет нереально.
        - Не прийти я не мог. Вы и сами это знаете.
        - Попытка выдать свои умозаключения за истину - обычная реакция, ничего нового, мистер Сеппайзек. Мы насмотрелись на загнанных граждан со средними показателями репутации, которые стремительно падали до нуля и даже ниже. Нестабильный эмоциональный фон, но при этом высокие показатели навыков. Мы уже изучили ваше досье. Позволите, Дуглас? - выделив имя, сотрудник впервые на моей памяти просил называть меня без официоза. Интересно.
        - Давайте попробуем, эмм... - попытался я вернуть реверанс в его сторону, хотя и вышло весьма скверно. Не учили меня всем этим расшаркиваниям. Не тот уровень статуса.
        - О-у, конечно, простите. Я Кодер-73. Да, не удивляйтесь, всего лишь киборг, хоть и весьма продвинутая, в плане выражения эмоций, модель тела.
        - Кодер? Да ещё и двузначная метка, не встречался с подобными сотрудниками корпорации.
        Слухи о двузначных киборгах ходили сомнительные: будто это копии реальных людей, клоны лучших сотрудников Анисоул, либо, вообще, искусственно выращенные разумы, помещённые в синтетическое тело.
        - Понимаю ваше удивление, но не переживайте, вам такое не грозит, - как-то измученно рассмеялся киборг.
        Вот и думай что хочешь. Любую теорию за уши притянуть можно.
        - Может, уже перейдём к делу? Я ведь не просто потрепаться сюда заглянул. Давайте ваше предложение, буду изучать область работы.
        - Как вы точно подметили - область! -приободрился моей решительности Кодер-73, - Давайте приступим. Одно из направлений корпорации - создание виртуальных миров - Искр, используемых сейчас повсюду. Сомневаюсь, что вы сталкивались с подобным, но просто поверьте. Это повсеместная практика - переводить в виртуальность часть сотрудников, согласных таким образом значительно ускорять процесс разработки новых открытий и анализа уже полученных данных. И даже проводить эксперименты при хорошо проработанной Искре.
        Корпорация тестировала скорость мира для развития науки. Когда показатели дошли до предела, переключились на анализ общества. Для большей достоверности данных добавили реальных людей. Изначально заманивали дополнительным временем жизни. Хоть и виртуальное пространство, но свойства памяти все сохраняются, ощущение от прожитых лет остаётся.
        Чёткое разделение общества на подклассы - природники, технари, добытчики, прогрессоры и тому подобное. После провальных экспериментов привлечения людей в скучную копию современности приняли решение завуалировать Искру под игру, названную Вортайф. Сейчас идут первые тестирования, подключаются люди корпорации для правки глобальных решений управления и пуска динамики игры по нужному вектору. Сложно?
        - Да более или менее понятно. Только для чего я понадобился? Где гарантия того, что я не провалю ваши тесты игры, и снова не придётся откатывать весь прогресс?
        - Гарантией будет являться твоё тело, твоя репутация, твой социальный статус в реальной жизни. Хочешь восстановиться, а, возможно, даже увеличить рейтинг, сменить профессию, советую делать всё по программе. Если же нет, Анисоул оставляет за собой право на удаление твоей личности. Сознание будет использовано как лишний набор уникальных скриптов. Ну а вообще, верных корпорации людей найти не так то просто. За нарушениями проверяющие углядели глубокую преданность нашей компании. Нас заинтересовали твои методы работы - бунтарские, грубые, но, граничащие с формализмом, без отступлений от правил.
        И как итог, выскажу суть. Привязка максимально жёсткая, навыки дерзкие, социальная адаптация? Чем хуже, тем лучше! Агрессивные вспышки и эмоциональные обострения? То что надо! Поэтому именно ты, мистер Сеппайзек -идеальный кандидат для выполнения нашего особого задания.
        Я аж присвистнул, настолько это предложение нарушало корневые законы мира. Свобода личности, свобода выбора. С другой стороны, они не принуждают к этому, а получают согласие человека. Но куда же я денусь?! Выбора уже нет. И как замаслил конец своей речи! Да будь я чуть моложе или более доверчивым, может и клюнул бы на сладкие речи, но не дождётесь! Просто поймали одного загнанного в угол настройщика. Моё молчание Кодер принял как готовность к действию и продолжил выдавать указания.
        - Сегодня ознакомься с этим документом. Там описаны причины твоего участия и цели корпорации по виртуальным экспериментам, - он смахнул рукой в мою сторону, незримый файл появился передо мной и автоматически загрузился в универсум. - Завтра в это же время жду, продолжим инструктаж и начнём активную фазу внедрения. Пока что процедура занимает некоторое время, поэтому мгновенного перехода не будет. Как утрясём все детали, займёшься выполнением обязанностей.
        ***
        Добравшись до жилой секции, я чувствовал себя окончательно выжатым, хоть не прошло и половины дня. Ухнув вместо обеда на скромную кровать, почти сразу провалился в сон, чтоб вечером заняться файлом от Кодера.
        С тяжёлой головой я начал изучать все подробности - стандартное соглашение о неразглашении, узнал термин «виртуальный эксперимент», на который меня настойчиво приглашали.
        Анисоул - корпорация по разработке современных технологий. В неё включены все компании по производству универсумов и всего, что с ними связано. Датчики, устройства, преобразователи и прочее. Такой гигант обеспечивал красивую жизнь для жителей Земли. Но, оказывается, не только. Учёные корпорации придумали способ продлять жизнь. За счёт ускорения времени в виртуальном пространстве и погружения туда человека.
        Зарабатывали они не за счёт научных открытий, а на заказах правящих людей из верхних кругов. Например, сейчас игру Вортайф используют как площадку для анализа реакций простых людей на смену правительства силовым способом. Что будет, если существующего правителя сместить и поставить жестокого деспота? Как отреагируют все те, кто поддерживал существующую власть? Что будет полезнее для развития общества и сохранения мира? Старое и популярное правительство или новое, открыто враждебное?
        Помимо эксперимента над обществом, есть система продажи записанных фрагментов игры. Развлекательный контент, заменивший фильмы и книги. Человек загружает себе часть истории мира и за день - два отсматривает основные фрагменты истории. Сражения, геройские истории, тёмные закоулки миров Вортайфа, эротика и прочие события, которые обрезаются, и формируется полноценная история, выраженная в виртуальности. Покупателю выдаётся доступ к фрагменту, и он может смотреть все события, какие пожелает. После выставляет оценку и при высоких рейтингах игрокам, выполняющим главные роли, повышается социальный статус, выдаётся награда.
        Сознание полностью переносится в искусственно созданный мир. Привязка к новому, цифровому телу происходит по технологии телепортов, открытых не так давно. В массы такую функцию ещё не ввели, но способы отработаны и полностью безопасны. Верить ли в это - уже другой вопрос, но файл получен и сохранён, значит, обмана здесь не должно быть, иначе любые законные структуры закопают даже такую корпорацию как Анисоул.
        Вкратце, было описано, что после входа в Вортайф выдаётся не случайно сгенерированный или единично созданный персонаж, а подбирается разумный из существующих в виртуальном мире. Но что тогда с тем, кто прожил там годы и чьим телом я воспользуюсь? Об этом ни слова, только сухие выдержки для будущих сотрудников.
        Отдельным пунктом было прописано про влияние игры на сознание сотрудника. Отклонения, вызванные игровым процессом, полностью устранялись блокировкой части воспоминаний. В исключительных случаях требовалась блокировка всех игровых воспоминаний, правда процент подобного крайне мал, одна стотысячная. Главное, чтоб работа была выполнена и мой прогресс повлиял на реальную жизнь, тогда и вопросов не будет про воспоминания, пусть даже часть моих забирают, не жалко! Лишь бы дали новый билет в жизнь...
        ***
        Вновь проходить все любезности во вторую встречу не пришлось.Практически сразу я подписал необходимые бумаги на проведение основных тестов сроком на три года. Контракт большой, но, с другой стороны, это время меня будут обеспечивать всем необходимым, репутацию, статус и жилую секцию оставляют те же, что были при работе настройщиком, меня такое устраивает. Вместо падения я продал себя на три года, могу наработать бонусов, а если повезёт так и вовсе смогу подрастить рейтинг, выйти в плюс и занять выгодное положение в обществе.
        После простых приветствий мне начали проводить инструктаж:
        - Тебе предстоит запустить тестирование людей на реакции по выдаче сверхспособностей. Если часть социума получит магические навыки и введётся дополнительная мера разделения общества, как это воспримется людьми, и что из этого получится? Всем уже приелся универсум, стандартный набор, хоть и почти бесконечный, вариаций псевдореальных событий, мест, погоды, времён года. Ну, ты и сам в курсе. Настройщики лучше других знают эту кухню.
        - А к правителю малой фракции для чего прикрепляете тогда?
        - Ты внесёшь явный дисбаланс, особенно с консолью системы, сможешь проверять статусы, контролировать количество жизни и энергии - больше знаний, больше управления. Значит, наверняка выбьешь место в правлении для своего представителя и доведёшь его власть до абсолюта. Это уже заказ правящих структур на реакцию смены главы народа без преемственности. Ну и заодно типичный отклик правящих классов протестировать в агрессивном мире. История - это, конечно, хорошо, но современное общество выдаёт совсем иные отклики. Потому и воспоминаний тебе после выгрузки сознания оставляем лишь десять процентов. Нельзя раскрывать людям возможный сценарий событий. Только личностные проценты памяти. Без политики и устройства общества. Собственно, и оплата у тебя будет соответствующая.
        Ага, конечно! И то, что меня повязали по рукам и ногам, тут ни при чём.
        - Ясно, задача в целом - наблюдать и поставить своего главу над другими, это будет несложно. Но что я должен делать дальше?
        - Дальше нужно будет просто наблюдать. Мы не можем вмешиваться в уже действующий мир. Даже проверить не сможем никак, только через таких же тестировщиков. Мир без настроенного респауна, если ты сразу же погибнешь - твоя миссия будет считаться выполненной, и свой минимальный гонорар ты получишь.
        Тебе восстановят лицензию, все спорные дела закроют в твою пользу. Прибавка пойдёт, если придётся подавлять восстание или же отбиваться от противников. Короче, поддерживать власть своего правителя. Любые усложнения или затянутое время работы, если будешь вынужден прожить в том мире дольше расчётных показателей, пойдут на пользу твоей репутации.
        - Вы не упомянули про положительные отметки. Кто их должен ставить? И почему вы так уверены, что при боевых действиях мне их обязательно присудят и я смогу получить прибавки?
        - Ты не первый тестировщик и не последний. Мир, устроенный нами, ведётся в жёстких рамках. И всегда, подчёркиваю, всегда, положительные отметки были даны при конфликтных действиях и их позитивного решения. Кем? Уже не ваша, Дуглас, забота. Скажу одно, это не купленные наблюдатели, а совершенно независимые от Анисоул люди. Можно сказать, свободные покупатели. Про них было в файле-инструкции.
        - Ясно, война и силовые методы приветствуются.
        - Именно поэтому мы подбираем настройщиков с потенциалом, но эмоционально нестабильных.
        - Теперь пройдём в Корпус сканирования.
        Два дня меня изучали, измеряли, делали разные анализы и тесты. Подозреваю, они теперь знают обо мне больше, чем я сам. Когда я пришёл на процедуру подключения, ожидал увидеть какую-то игровую капсулу виртуальной реальности, поддерживающую физическую оболочку, либо подобие криокамеры с заморозкой для сохранения тела. Но ничего похожего я не встретил. Напротив, эта комната была меньше других, прибор был только один, и от него тянулись два толстых жгута, первый - в ящик размером со стандартный стол, а второй - к электронике - для подключения. Что ж, сейчас узнаем, как происходит их таинственное погружение в виртуальный мир.
        - Дуглас Сеппайзек, встаньте в центре белого круга. Руки поднимать не нужно. Расслабьтесь, будет немного покалывать при работе устройства - это нормально.Не стоит нервничать, погружение произойдёт в течение тридцати секунд. Глаза лучше не закрывать. Пуск.
        Будничный голос очередного киборга вводил в какой-то ступор. Надо мной появилось переливчатое фиолетовое свечение - плёнка, которая плавно двинулась вниз. Как только она коснулась моей головы, по коже побежали небольшие разряды электричества. Было почти неощутимо вначале, но дальше эффект нарастал, а когда свечение уже прошло мои плечи, я заметил, что с меня будто снимают физическую оболочку и остаётся совсем невнятное свечение переливами цветов, напоминающее северное сияние.
        Низ тела я уже не видел, но по мере опускания плёнки покалывание разрядов становилось уже невыносимым. Как только плёнка дошла до пола, все ощущения прекратились. Меня словно окунули в какую-то субстанцию, и я не ощущал ни запахов, ни прикосновений, даже слух перестал работать.
        Затем меня стало затягивать в воронку, открывшуюся под ногами, по каналу протянуло в пространство, которое даже описать не получится. Просто ничто. И сознание моё на долю секунды погасло, видимо, переносясь в тот сказочный мир, где мне предстояло теперь работать. Создался устойчивый образ зеленеющей планеты с ярким солнцем немного иного оттенка чем на Земле. За образом пришло и название этого мира, просто как давнее знание.
        Эруфум!
        Глава 3
        Ледяная вода самое неожиданное что может разбудить. Тем более человека, который привык к комфорту двадцать третьего века.
        - Да чтоб вас! Совсем озверели?! - крик вырвался сам собой, но я тут же осекся, голос был не моим и слова лишь смыслами проносились в голове, вместо привычных звуков - язык был совершенно чужой, хоть я и понимал его каким-то непостижимым образом. А тот, кто меня окатил, пробуждая ото сна, мой шок принял на свой счёт. Ухмылка натянулась на лицо черноволосого, смуглого эльфа, даже я бы сказал с необычно тёмным, цветом кожи. В голове словно что-то переключилось, тело начало действовать само собой. Рука сжалась в кулак, и я заехал им в довольную рожу наглого нарушителя чужого сна. Точнее, это был не я, моё сознание как-то отстранилось в этот момент. Хлёсткий удар вывел из равновесия эльфа, а затем ругательство вовсе выгнало его из моего жилища.
        - И что это было? Какого хрена я ещё не управляю собой?
        Моё возмущение словно прозвучало в голове, и хотя я не собирался вести с кем бы то ни было диалог, но неожиданно ответ получил:
        - Голоса в голове это что-то новое. Мне, конечно, говорили про усиление, но не такими же методами. - Видимо, ещё «живой» хозяин тела решил пообщаться. Ну что ж, надо это решать сразу и жёстко.
        - Давай так, теперь твоё тело и все твои знания принадлежат мне. Тебе больше не придётся терпеть эту жизнь. Я уж не знаю каким образом, но надо бы тебе свалить отсюда. И чем быстрее, тем лучше. Меньше мучиться будешь.
        - Чего? Взбунтовавшееся усиление, что ж, неплохой экзамен...
        Мыслекомандой я вызвал системное меню, пробежался глазами по всплывающим подсказкам и вуаля!
        Желаете дезинтегрировать сознание искусственного интеллекта персонажа? (РЕКОМЕНДУЕТСЯ)
        Желаете синтезировать своё сознание с сознанием искусственного интеллекта персонажа? (НЕ ПРОТЕСТИРОВАНО!)
        Желаете уничтожить сознание искусственного интеллекта персонажа, включая информационную базу? (НЕ РЕКОМЕНДУЕТСЯ)
        Удобно! Даже рекомендации и предупреждения для сотрудников прописали. Видимо, меня ожидает лёгкая прогулка. Выбрав рекомендуемый пункт, я избавился от несвоевременного гостя в моей игровой голове. Стало сразу легче, всё управление вернулось, теперь надо немного подумать о дальнейших действиях, просмотреть статус:
        Тёмный эльф Годрил Грасс, уровень 10.
        Специализация:
        Теневой распорядитель - измигула. Каким образом эта специализация сгенерирована, до сих пор загадка системы. Игровой персонаж явно старался минимизировать своё участие в обучении боевой магии, оружейному делу и избегал любой работы. При этом у сына лорда тёмных эльфов были большие привилегии при управлении.
        ТАЛАНТЫ:
        Управление(врожд.) - 12%
        Неуловимость(инд.) -11%
        Кинжалы(врожд.) -10%
        Скрытность - 8%
        Верховая езда - 6%
        Теневой проход(врожд.) - 1%
        Владение мечом(врожд.) - 0,5%
        Магия воды(врожд.)
        -Магия земли(врожд.)-
        -Магия камня(врожд.)-
        -Магия воздуха(врожд.)-
        Магия огня(врожд.)
        НАВЫКИ:
        Окрик хозяина
        Приказ
        Ускользание
        Бросок иглы
        Вскрытие доспеха (рендом 0,1%)
        Обольщение(действует на разумных)
        Подкуп(действует на разумных)
        Прикорм (действует на животных)
        Что за странный набор? Вот это персонажа подсунули! И что за зачёркнутые таланты? Неужели какие-то блоки? Сплошные вопросы... Так, узнать бы ещё время текущей сессии. Надо лезть в системный справочник.
        Таланты, не используемые ни разу на протяжении уровня/10 лет, снижаются на 0,1%.
        Таланты, дошедшие до 0%, блокируются и не могут быть использованы.
        Таланты можно продать или передать неигровым персонажам божественного/демонического уровня. Обратный процесс не предусмотрен, совершать покупки талантов невозможно.
        Это что получается? Прошлый хозяин каким-то образом разбазарил основную часть моего арсенала? Вот я попал...надо срочно заканчивать и менять персонажа, наверняка это какая-то ошибка.
        Время игровой сессии: 0,1 дня / 79лет, 11месяцев, 29,9дней субъективного времени. Скорость используемой Искры 1 к 80. Желаете продлить пребывание в игровом мире? (НЕ РЕКОМЕНДУЕТСЯ).
        - ЧЕГО? Как это восемьдесят лет? - у меня выступил пот от такой новости. Настолько это не вязалось с инструктажем от Кодера-73, что просто вся мотивация делать что-либо ради корпорации пропала. - Хотя постойте, субъективное время, ускорение Искр... Вспоминай, Дуглас, что там со скоростью.
        В памяти всплыли записи, прочитанные по диагонали, ускоренным способом запоминания:
        «Максимальная скорость стабильного поддержания Искры один к двум тысячам. Дольше восьмидесяти лет нахождения за гранью реальности опасно. Интеграция в виртуальность проходит слишком активно и выплывают критические несоответствия, что приводит к смерти тестировщика. Получается, что за год объективного времени, проведённых в виртуальном пространстве, пройдёт восемьдесят лет субъективного».
        Хм, значит, выставили показатели на максимум. Ну ладно, ваше право. Эльфы народ бессмертный, длительность сессии не станет критическим аргументом против роста социального статуса. Оставшиеся два года контракта смогут поправить положение, я надеюсь.
        А теперь займёмся подрывом миссии, чтоб меня поскорее вынули из этого тела. Наверняка другие тестировщики параллельно отслеживают мой статус и в нужный срок сообщат Кодерам о неполадках персонажа.
        В лучших традициях работы настройщиков выкинул все эмоции из головы, переодел мокрую одежду, нацепил дежурную улыбку и решительным шагом направился знакомиться с окрестностями, в которых предстояло провести, при худшем раскладе, следующие восемьдесят лет в ущербном теле.
        - Соизволили, ваше превосходительство, поднять свои телеса? - Ехидный тон этого эльфа, смутно в сознании обозначенного как «отец», не предвещал ничего хорошего.
        - Отец, что за спешка? Неужели правящие семьи не могут выбраться из постели когда пожелают? - Играть так по полной. Пусть считают меня всё тем же франтом и разгильдяем.
        - Да ты явно позабыл, мой сын, что за день сегодня тебя ждёт. Усиление не терпит недомерков и транжиров святого времени нашей расы. А мы ещё и ущербный вид. Если ты в ближайшее время не докажешь свою состоятельность, мне придётся вышвырнуть тебя как любого другого тёмного, скитаться изгоем.
        - Да понял я, понял...
        - Понял он! На арену, повеса! Каждая минута ожидания мастера Нэйта обходится мне внушительную сумму. В отличие от его работы. - И этот худощавый, но со стальным стержнем, эльф отвесил мне тяжёлую затрещину.
        Арена подсвечивалась маркёром и мне не пришлось мучиться напрягая концентрацию для вызова «озарения». Придя на место, я увидел эльфа с длинными мелкими косичками, затянутыми в пучок сзади. Казалось, он вплетал в волосы цветные ленты, ну что за стиль, дизайнеры?
        Не поворачивая головы, мастер вскинул ладонь и воткнул в меня одновременно несколько игл. Я не разобрал сразу что это было, но через мгновение боль пронзила весь мой торс, одновременно обжигало, кололо и превращало в ледышку. Пятна тут же выступили на груди, расплывающейся кровью.
        - За опоздание на первый урок, безухий уж. В дополнение бестактное разглядывание стихийных плетений. Магия духов тоже чувствует любое насмехание и соответственно реагирует. Не будь ты так глуп, то уже проникся тем опытом, что получил, вместо стенаний.
        - Мастер, я же не смогу руку поднять, не то что обучаться чему-то.
        - Молчи. - голос эльфа сквозил неприязнью и брезгливостью. - Таких как ты учеников мне ещё не встречалось, трусливый, скулящий и совершенно без цели эльф. Если б не твой славный отец, повода быть здесь у меня уже не было.
        -Всемогущий мастер, привыкший к молодым талантам вместо взращивания мастеров планомерным трудом и постепенной нагрузкой.
        - Что ты знаешь, пацан? Думаешь родиться в благородной семье достаточно для каких бы то ни было успехов в жизни? Франт, недостойный называться тёмным эльфом.
        Я понимал тщетность словесных провокаций, поэтому решил перейти к более действенным методам, как мне думалось. Выхватив кинжалы, я рывком преодолел расстояние до стоящего ко мне спиной мастера и напал. Повезёт так умру быстро и нового персонажа заполучу.
        Но у мастера на подобную атаку было с десяток приёмов и он незамедлительно применил один на мне, простым движением скрутив одну руку мне за спину, а из второй, которую больше зацепило огненными иглами легко выбил кинжал.
        Лёгкий удар в височную часть отключил меня от внешнего мира.
        ***
        - Эй, Фагоди, чего это ты плетёшься позади? Ещё недостаточно отъелся на титьках своей кормилицы?
        - Да ладно, брось, Тимраэль! Смотри, как затрясло хрюшку, чего доброго, копыта отбросит. У них говорят сердце салом заплывает и останавливается от переживаний. Даже духами не успевают обратиться.
        И оба маленьких эльфа залились хохотом. Злым, детским, безжалостным хохотом... В тот день я не добежал до финишной линии. Тренировка для меня потеряла смысл. Весь в слезах, я брёл сквозь чащу, пока не наткнулся на огромный меллорн, в корнях которого свернулся калачиком и прорыдал над своим безволием до самого вечера. А после и всю ночь. А после и всю неделю. А после и весь месяц.
        Наверняка меня искали, но отчего-то не находили. Ел фрукты и орехи, что в достатке были в нашем лесу. Горе притупилось и уменьшилось, а голод, напротив, лишь нарастал от однообразного рациона. Меня так и не нашли, просто захотелось увидеться с няней и питомцем Криззи - маленьким ракентом. В лесу было скучно, хоть хищники и обходили «мой» меллорн стороной.
        После возвращения, отец долго и с надрывом орал на меня и доказывал мою глупость, думая, что я поспорил с друзьями - теми самыми гадёнышами и ушёл в лес на месяц. Они побоялись рассказать правду, это я понимал. В тот же день их двоих казнили у меня на глазах в наказание. Мне! Кому их смерть была самой несбыточной мечтой! Сам не подозревая, отец сделал для меня ценный подарок, вместо наказания.
        Мелкие уродцы плакали и умоляли рассказать всё отцу, но во мне не осталось жалости, наконец-то постоянные подтрунивания прекратятся. Поэтому я лишь качал головой и твердил, что ранее сказанное ими верно и будто я искренне раскаиваюсь. Быстрым движением, мастер магии воздуха унёс их в иной мир, придав иную форму. После этого урока я понял главный урок - хитрость и нестандартные поступки могут убивать не хуже меча или магии. С того самого дня я начал изощрённо продумывать наказания для своих обидчиков, коих накопилось достаточно много в нашем лагере.
        ***
        Видения. Неплохой способ дать игроку подсказки о прошлом, чтоб не попасться знакомым. Заодно узнаю подробнее как же так вышло, что Годрил за столько лет не прокачал магические таланты.
        Значит, неспроста Годрил имел такие навыки. Но придётся править под себя. И как же странно смотреть на чужое прошлое и ощущать что это теперь моя жизнь.
        Традиция будить родниковой водой была у тёмных в ходу. Второй раз за день меня окатывали. Резко подскочил с криком и, жадно хватая воздух, я клял их варварские традиции. Но вслух уже решил ничего не высказывать.
        - Проснулась, лесная вошь?
        - А ты ещё не свалил, мастер косичка? Я думал если не убить тебя, то придётся прощаться с жизнью, а ты ещё и бесхребетная амёба. Трусливый старик! Испугался моего отца, да?! - с издёвкой подначивал я учителя, - Если мне ничего не грозит, то продолжим.
        С этими словами я вновь бросился на мастера, ухватив его за руку, попытался свалить на землю, веса у меня явно было больше, так что в надежде удержать его на земле хотел достать хотя бы парой ударов, но не тут-то было. Завалившись лицом в грязь, я совершенно не заметил, как старик выскользнул из-под меня. В руке оказалась какая-то палка, а тряпка, на которую я приземлился, прорвалась в нескольких местах, под коленями, локтями и животом. Заворачиваясь и закручиваясь, эта тряпка не дала мне и шанса подняться, придав максимально неудобную позу. Ясно, конечно, кто дёргал за края, чтоб меня остановить. Но вместо того чтоб барахтаться как пойманная дичь, я рассмеялся и плюнул, отыскав лицо мастера.
        Не обращая внимания на мои попытки разозлить мастера, он спокойно вытер с плеча мокрое пятно и задал лишь один вопрос:
        - Зачем тебе умирать, Годрил? - вот так новости! Этот старый хрыч стал более уважительно разговаривать? С чего бы вдруг? Пренебрежительные нотки исчезли из голоса, появилась какая-то печаль.
        - Старик, с чего ты это взял? Я просто не люблю, когда мне причиняют боль и стараюсь всегда бить в ответ. - Ты первый напал на меня, ты первый проявил высокомерие, не я. А то что силёнок мне не хватило- так это не рассчитал просто. Но я достану тебя! Не сомневайся, ещё получишь своё.
        Моя открытая улыбка не сбила с толку видавшего жизнь эльфа. Интересно, сколько ему лет?
        - Не хочешь не говори. Но про первого-это ты, парень от удара спутал, наверное. Память вышибает порой после такого удара. Неделю назад не припоминаешь как себя вёл?
        - Неделя - это почти вечность! - пришлось импровизировать, чтоб не выдать подмену.
        Вместо того чтоб пытаться меня как-то вразумить, мастер резко переключил разговор на другую тему:
        - А ты знаешь что на арене действует ускорение обучения? Время на освоение обычных навыков уменьшается в разы, а если навык врождённый, то скорость обучения, вообще, до неприличия высока. Жаль тёмных с врождёнными талантами ничтожно мало. Поэтому светлые и укоренились в правлении нашим миром. Просто намного легче и быстрее обучаются. Да и арен у них в разы больше.
        Ладно, попробуем поиграть в их игру. Вдруг всё что он говорит правда и вдобавок как-то удастся восстановить мои потерянные таланты.
        - Я согласен попробовать, мастер.
        - Нэйт. Для тебя, сопляк, мастер Нэйт. Не сомневался в твоём выборе - торжество на лице этого эльфа невозможно было пропустить, будто с этих тренировок опыта он получал больше меня. Но всё же попробую хотя бы информацию с него выудить.
        - Скажите, что бывает с врождёнными талантами, которые долгие годы не пытался развивать и даже не использовал? Можно как-то выявить склонность к определённым дисциплинам?
        - Ах-ах-а! Да, цепкий ты, когда дело доходит до личной выгоды. Думаешь тебе всё преподнесут в готовом виде? Нет, так не бывает. Сначала придётся много работать. Терпеть старого мастера Нэйта несколько лет, пробовать, ошибаться, пробовать что-то другое и снова понимать, что зашёл в тупик. Только по прошествии первых десяти лет, я смогу наметить несколько перспективных для тебя ветвей развития. И это ещё быстрый результат, учитывая, как некоторым даётся магия.
        Моя безнадёга просачивалась через кожу, напитывая воздух чем-то вязким и неприятным. Потратить десять лет без возможности понять выйдет что-то из этой затеи? Так себе перспективка...
        - Мастер, я понимаю всю важность пути. Но есть ли более короткий способ добиться понимания? - Сложно было не грубить и не язвить, когда это у тебя в крови. Если б не практика настройщика по контролю эмоций, то наверняка повторной перепалки не избежать.
        - Я догадывался что ты это спросишь, подобные тебе молодые эльфы всегда хотят всё и сразу. - мастер помрачнел, став ещё серьёзней - Ладно, я расскажу тебе, а дальше ты и сам поймёшь насколько стоит ускорять естественные процессы.
        Первый способ работает только на арене. Называется копирование и превозмогание. Побочный эффект смерть ученика. Ведение реального боя, без тренировочных страховок, без взаимного уважения и даже без подобия обучения. Просто бой насмерть. Твоим противником должен быть сильный последователь пути той магии, которой хочешь обучиться. Если во время боя, было всё сделано, чтоб ученик умер от обучаемой стихии, а он не умер, то есть шанс на очень мощный скачок навыков и развитие таланта до уровня противника или выше.
        Если применены и собраны все духи этой стихии, а ученик делал копирование всех техник противника, духи перешли от одного бойца к другому, тогда получается развитие до того же уровня. При условии, что ученик помимо перетягивания духов атакующего учителя, привносит в битву нечто своё, привлекая своих, тут уже идёт качественный скачок даже от уровня атакующего. Риск, сам понимаешь, несравним с мизерным шансом, что совпадёт сразу столько факторов. В истории лишь три случая применения подобных техник обучения. Точнее, случайная передача опыта в реальных боях во время турнира десяти. Все трое лучшие эльфийские бойцы, кэйтоканы[1] сотен, если не тысяч воинов, вписанных в легенды.
        - Интересная техника, конечно. И угадывать действительно нет никакого смысла. Жертвовать своей жизнью ради призрачного шанса на успех не мой путь.
        - Скажу больше, таких рисков себе не позволяет ни один из эльфийских кланов. Особенно правящих. Все выбирают что-то менее продвинутое, но куда более надёжное. С нашими способностями к вечной жизни так и вовсе, может статься, что эльф, прошедший сотни обучений у лучших мастеров, при меньших талантах сможет победить яркую звезду резкого взлёта навыков.
        - И всё же, есть ещё какие-то способы быстрого развития?
        -Второй известный мне способ быстрого подъёма способностей, талантов и навыков не так опасен, но куда менее предсказуем. Прогнозировать его не возьмутся даже лучшие из стратегов, учителей или магов стихий. Это благословение духов. Для этого, помыслы эльфа, его потенциал и врождённые привязанности должны найти отклик в истинных духах-еалах. В отличие от обычных стихийных духов, произошедших из душ умерших эльфов, истинные сущности Эруфума могут влиять на ускорение развития. Об этом также говорится в древних легендах о героях, способных воздействовать на мировой порядок, которые в силах спасти или, напротив, погубить наш мир.
        Безусловно, для еалов[2] это будет тоже риск! Поэтому нужен веский повод, чтоб они кому-то помогли. Искусственно создать для них условия, означает навечно быть проклятым без возможности использовать даже минимальных стихийных фамильяров. Такая возможность вряд ли возникнет спонтанно у нас здесь и сейчас.
        Теперь, надеюсь, ты понимаешь почему нет иного способа, кроме как идти путём обучения. Методом проб и ошибок.
        
        [1] Кэйтокан - командующий эльфов, связанный духовной связью со своими подчинёнными;
        [2] Еалы - истинные духи природы. Первооснова духовной магии Эруфума.
        Глава 4
        Возникало ощущение, что игровых условностей этот мир был лишён. Десятки лет на поиски пути развития не укладывались в голове. Хоть скорость мира и была изменена, но проживать здесь и сейчас годы - выдержу ли я? Не рассчитывал на подобную подлянку со стороны корпорации. Делать нечего, надо как-то двигаться вперёд. Для начала нужно выяснить, что мне даст практика, возможно ли восстановить врождённые таланты.
        Персонаж-то раньше был просто конфетка для прокачки. А с моей консолью админа так и вовсе можно было читерить, без риска развивая нужные таланты и игнорируя пустышки. Врождённые ещё и бонусы по прокачке имеют.
        Так, посчитаем - десять лет субъективного времени это полтора месяца в реале. Не так много, эксперимент стоит того. Особенно если всё выгорит, буду супермагом! И пусть попробуют тогда назвать меня слабаком!
        Следующим этапом, надо наладить отношения внутри лагеря. По количеству в памяти всплывает цифра около пяти тысяч домов или как тут жилища называются? Больше похожи на палатки, но обустройство более серьёзное, уют на уровне землянки, только чище.
        Еда общая, несколько обширных пространств под кронами деревьев в лагере. Для высшей аристократии, в которую я вхожу, есть отдельная, со своим меню. Точнее, его подобием. Немного мяса, удивительно даже, наверное, сделано для игроков, помню читал старые труды демиургов эльфийских миров - они не предусматривали животной пищи. Вегетарианство в основном. Тут же делилось примерно поровну. Были и те, и те, это радует, не надо будет скрывать своих предпочтений.
        Одну проблему эльфийский метаболизм решал кардинальным образом и это играло на руку в моём положении, когда надо минимум отвлечений. Животные инстинкты и либидо. Сексуальное желание сводилось на нет, при должной концентрации на каком-то деле. Не нужны мне все эти межличностные отношения в виртуальности, когда моя реальная жизнь стоит на кону.
        ***
        Приняв решение, начались многолетние тренировки. Первые порывы Годрила, то есть меня, были встречены мастером весьма жестокими пробами. Пока не иссякло воодушевление наставник решил пройти самый сложный этап.
        Приходил на тренировки едва вставало солнце, а порой и до того. Обучение сводилось к духовным практикам. Медитации, концентрации, ощущения потоков энергий. С перерывами в два часа устраивались марафоны - либо бег, либо загоняющие физические упражнения. Не успевал я закончить с одним, как тут же нужно было переключаться на второе. Если не успевал уложиться в отведённое время, мастер колотил меня. Просто избивал те части тела, которые не понадобятся для следующих занятий.
        - Мастер Нэйт, в чём причина такого жестокого отношения ко мне? Ваши побои не прибавляют близости к стихийным духам. Так я и сам скоро превращусь в одного из них. Неужели нельзя объяснить, что и для чего делается? От понимания придёт и решимость работать быстрее. - взмолился я однажды, спустя два дня такого болевого марафона.
        - Ты морская вошь, неспособная понять свой путь! Как можешь просить о подобном? Если до сих пор не понял, мы уменьшим количество времени на физические упражнения. Остатки же будем использовать для болевых переключателей. - так он называл побои подручными средствами.
        Спорить было бессмысленно, имея свою точно заданную схему обучения, веками отработанную на практике, мастер не отходил от него. Я слышал, что раньше побои даже в реальных семьях практиковали при воспитании детей. Наверное, искажение психики совершенно не берётся в расчёт. Ладно, выбирать не приходится, других возможностей на горизонте не предвидится всё равно.
        От страдальческих упражнений болели все нагружаемые мышцы. А те, что не болели, отбивались мастером, методично отрабатывающим прочной, тонкой и гибкой палкой. Стало невыносимо уже после одной недели. Я подскакивал посреди ночи от криков и кошмарных снов, главным героем которых был сам мастер.
        Утром трясущиеся ноги несли меня на арену, где я пытался выжать из себя духовное объединение, в ожидании нового избиения. Надо ли говорить про то, что у меня ничего не получалось? Основная цель - обучиться духовной магии уходила на второй, третий план, всё сознание было занято лишь тем, как быстрее управиться с заданием на физическую подготовку и не получить порцию ударов Нэйта.
        Обед продолжался всего пятнадцать минут, до ближайшего места питания аристократии и обратно я бегать не успевал, поэтому есть приходилось из передвижной корзинки, которую приносила помощница мастера Нэйта. Учитель забирал лучшую еду себе, оставляя мне лишь самое необходимое, на своё усмотрение. Мне, конечно, не хватало пищи, эльфийское тело быстро могло восстанавливаться, но не при таком рационе.
        Урчание живота отвлекало от медитаций, смысл которых мне был совершенно не ясен. Просто сидеть скрестив ноги, закрыв глаза и пытаться нащупать сознанием связь с душами наших предков? Вы всерьёз считаете это реальностью?
        Даже подключив воображение как на сеансе начальной настройки универсума, я не понимал, что должно происходить для трансформации магии. Каждый вечер я проверял свой статус, но там ничего не менялось. Спустя пару месяцев стал контролировать его каждые три дня, порой на неделю выпуская это из головы.
        Всё чаще приходили мысли о напрасно проводимом времени, но усилием воли, с утра я брёл на арену, где меня ждал мой истязатель. Со временем все мысли из головы улетучились, я превращался в манекен, который идёт на очередную тренировку без мыслей и стремлений, неужели именно этого добивался мой учитель? Мастер замечал малейшие изменения в моих реакциях и удлинял духовные практики, всё реже добавляя физические упражнения. И по-прежнему прогресс отсутствовал.
        Хотя, признаюсь, хватило меня лишь на несколько месяцев. Окончание первого года не принесло никаких результатов хоть я и старался продвигаться, изучая всё, что мне выдавал Нэйт, но садистские методы мастера только измотали меня. Упор я сам старался делать лишь на те таланты и навыки, что были прописаны в системном меню.
        Рвение закончилось вместе с отсутствием прогресса. Тёмные эльфы же ничуть этому не удивились, скорее каждый знакомый пытался высказать мне свою усмешку про то, как тиллека - местная летучая белка с крыльями пролетала, распушив хвост, весь день, а к вечеру он облез без пищи. Такая метафора - сарказм от эльфийских «юмористов». Но мой «хвост» и вправду облазил, шерсть клочками вылезала из моего духовного настроя.
        Когда долго не получается, лишь мастер день ото дня заставлял меня вновь и вновь тащиться на арену. Суть тренировок поменялась. Теперь Нэйт пулял в меня сгустками огня, стрелял ледяными иглами, окатывал водой, затем обсыпая пылью или чем похуже. Забрасывал камнями, лишь бы я занимался дальше.
        Учился на примерах, на приёмах, которые используют против меня самого. Я не оспаривал его методы, кто я в этом мире, где веками складывались традиции и проверялись на эффективность различные техники. А, может, именно потому, что я здесь чужой ничего и не выходит...
        Вечерами, когда оставались силы, либо я не валялся в лазарете от полученных уроков, выбирался в лес, практиковать те навыки, которые были уже развиты. Их нельзя было терять, это был мой план Б. Если с магией и исконно эльфийскими приёмами ничего не удастся, то пойду по иному пути, опять же, если не получится себя как-то прикончить.
        В такие моменты я наслаждался миром эльфов. Устремленные ввысь исполинские деревья, густые заросли диких цветов, облепленные причудливой формы ночными насекомыми. Чистейшие ручьи, обраставшие буйной зеленью и влажный, напоенный запахами, воздух. Ветви деревьев настолько тесно переплелись между собой, что казалось, будто кто-то сверху проложил тоннели и наблюдает за путниками.
        Последнее оказалось почти правдой - в вышине были сооружены мостики для передвижения. Они никак не маскировались, потому что для жителей Эруфума пробежки в вышине были вполне обыденным делом.
        Позже я выяснил, что самоубийство тут тоже дело не такое простое. Оно подействует на мозг сильнее чем нужно, пропитает упадническими мыслями и суицидальный настрой перенесётся на реальное тело, а это уже чревато, знаете ли. Так что, пахать мне эти восемьдесят лет, на благо лорда тёмных эльфов. В борьбе за власть мой отец готов был пожертвовать многим, в том числе и сыном. Ведь сделав меня своим чемпионом, он подставлял меня под удар лучших бойцов светлых эльфов, которые встретятся на арене Турнира десяти и обязательно попытаются прикончить меня.
        Были испробованы все стихии из списка моих зачёркнутых талантов. Когда я отчаялся их «воскресить», то мы с мастером занялись пробами всех оставшихся стихий. То что наставник не знал сам, испытывали на мне его ученики и соратники, включая моего отца, который с особым рвением пытался выбить из меня хоть какую-то искорку магии. Но всё было тщетно.
        Никаких файерболов, никаких ледяных игл, даже инея я не мог воспроизвести. Ежедневные медитации не давали эффекта. Духи не реагировали на мои мысленные попытки соединиться с ними. Ни одного намёка на магические способности. Печально было видеть разочарования на лицах родных и вообще всех окружающих. Но хуже всего было разочарование в самом себе, в силах, что должны были переполнять меня и которых на деле не оказалось.
        После половины срока первоначального обучения мои силы закончились совсем. Мастер ожидал этого и включил другие методы, чтоб хоть как-то заставить меня заниматься. Пять лет в однообразном темпе закалили меня физически, но измотали духовно.
        Из полезного что произошло за эти годы - я приобрёл талант защиты от магии. Первоначальный уровень, всего одна сотая процента, но это была надежда. Скорее эта мелочь и подстегнула меня обучаться дальше, ведь чтоб не растерять такой мизерный прогресс нужно было ежедневно заниматься.
        Ещё через несколько месяцев я понял, что буду получать по одной сотой процента в год, при таких же тренировках. И это с ускоренным развитием талантов на арене! Как же медленно, может, дальше будет быстрее, кто знает. Спустя шесть лет натаскиваний, осознать, что заниматься прокачкой нужно не менее пяти лет, для появления чего-то нового, а затем по году, чтоб прокачать ещё сотую процента - это, мягко говоря, убивает любое начинание.
        Многие разговоры с учителем были похожи на простые руководства к действиям, а чтоб вытянуть из него дополнительную информацию, нужно было постараться. Но всё же по крупицам удалось собрать примерную систему. Если таланты были врождёнными, тогда скорость прогресса была максимальной. Дальше шли таланты индивидуальные, в жизни их могло быть не более трёх.
        Хотя мастер был хорош, но разделить эти таланты мне удалось лишь проверив его сетевой статус. Это было непросто, учитывая, что нужен физический контакт и большая концентрация мыслекомандой. Чтоб провести сканирование, мне пришлось полгода работать над медитациями во время боёв. Учиться не обращать внимания на боль, держать себя в руках, даже когда интуиция кричала, что сейчас случится нечто нехорошее с моим телом. И оно происходило, ни разу не было остановки атаки от мастера, даже если я не успевал увернуться или защититься. Таким был его садистский подход.
        Следующим по скорости были переданные таланты. Для этого нужно как раз много и упорно учиться чему-то одному у того, кто хочет тебя убить. Такой вот парадокс. Чтоб получить новое нужно было рискнуть жизнью не один раз. Не выглядит это равнозначным, всего лишь шанс на прокачку, за смертельную опасность.
        И последним, как рассказывал мастер, оказались присвоенные таланты. Для их получения просто достаточно было испытывать на себе минимальные магические навыки, раз за разом отлечиваться, снова истязать себя и получать свою сотую долю таланта за очень долгий срок. Эльфам, может, и было всё равно сколько изводить времени на подобное обучение, но я же не мог тратить тысячелетия на получения хоть сколько-то заметных бонусов. А при таком темпе, я через сотню лет тренировок прокачаю лишь один процент защиты от магии. Плохой вариант, учитывая, как быстро может потеряться прогресс, если не иметь возможность его поддерживать.
        Терять мне было нечего и я решил пробовать ускорять свой процесс обучения, подключив самые рискованные способы прокачки. Методом боёв насмерть. Мастер Нэйт, услышав в первый раз от меня такую просьбу, категорически отказался.
        - Да меня твой отец четвертует на духовные элементы, рог тарана тебе в задницу! Удумал он, прокачиваться любыми методами, торопыга! наше обучение ещё даже не началось! Мы ведь тестами только занимаемся, не забыл?
        - Нет у меня столько времени, мастер... Мне нужна сила. И не ради меня самого, а ради всего нашего лагеря. Я обязан показать всем, что даже у самого бесталанного тёмного может получиться быстро прокачиваться и набирать магический опыт.
        - Я не стану собственноручно убивать своего ученика. Неслыханное безумство! - категорически отрезал мастер Нэйт.
        Продолжив штурмовать учителя просьбами начать рискованные испытания, я надеялся что с их помощью получится восстановить хотя бы одну ветку магии. И хорошо бы самую разрушающую, для преимущества в дальнейших противостояниях, которые, я уверен, будут.
        Ещё через год мастер сдался, видя полное отсутствие прогресса в моём обучении. Боялся он не за мои навыки, а за свою репутацию лучшего мастера-наставника. Если он за условный срок даже не сможет наметить мою ветку развития, все скорее поверят в уменьшение его навыков, чем в то, что у меня нет совсем никаких талантов.
        За относительно небольшие семь лет жизни в лагере тёмных эльфов, я успел понять, что в тонкостях духовной магии никто не разбирается на столько же хорошо как мастер. Я знал даже больше лишь благодаря своей системной консоли и информации, которой делился сам мастер.
        Выбрав направление огня, которое было известно и самому мастеру, мы начали новое, тайное обучение. И всё же, я сильно рисковал, учитель сдерживаться не будет, и я умру быстро, если не сработает. Поэтому первой же в голову пришла мысль про артефакты защиты.
        Талант у меня уже имелся и по наставлениям мастера, ограничений на использование магических артефактов не было. Подобрав лучшую амуницию в оружейных отца, я разоделся как праздничная олива, которую нарядили на местный аналог Нового года - праздника Седьмого витка.
        Обучение назначили на ночь, чтоб днём случайные зрители не обвинили мастера Нэйта в убийстве, если не сработает раскрытие таланта. Вдобавок я отрыл в дальнем сундуке занимательный фамильный артефакт - кольцо с эффектом последнего шанса. При нанесении смертельного урона оно давало возможность сделать ещё одно действие на усмотрение владельца. В связке с редкими фиалами восстановления у меня будет возможность не умереть с первой же атаки.
        Уже с полной уверенностью я двинулся на арену сквозь темноту ночи. Сегодня говорят будет лунное затмение, интересное явление. Обычно яркую луну преграждало угольно-чёрное, поглощающее свет, небесное тело. Обычно яркий фиолетовый свет луны превращался в узкое кольцо алого оттенка, совершенно не освещая местность.
        Задумавшись про это загадочное ежегодное явление, которое я видел лишь однажды, на третий год обучения, я не заметил, как прошёл нужный мне поворот и вышел к внешней стене лагеря. Опомнившись, я мигом юркнул обратно в темноту переулка. Пара переговаривающихся стражников, как раз выворачивали из-за соседней палатки. Они прошли мимо, расслабленно беседуя о своём. Чуть не сорвал первое же занятие. Зная мастера, на второе он бы уже не согласился.
        - Приветствую, мастер Нэйт! - с уважительным поклоном приветствовал я учителя, - Сразу приступим к практике или расскажете, как будет проходить сегодняшняя тренировка?
        Однако, мастер оставил моё приветствие без внимания, его лицо исказила гримаса злобы и он ринулся в атаку.
        Глава 5
        Эффект неожиданности сработал, и я пропустил огненный шар. Дёрнулся в сторону, но огонь был уже слишком близко к левому плечу, пламя обожгло так, что захотелось взвыть. Я понимал, скорее всего, это и есть наша нестандартная тренировка и с усердием погрузился в боевой транс. Уклонялся, бегал, перекатывался и даже пытался сам нападать метательными кинжалами.
        Помимо огненных атак, Нэйт подключил свой боевой посох, которым любил приложить меня на дневных тренировках. Стало сложнее, но всё ещё терпимо, хоть мои броски стали вовсе незаметны для мастера. Тогда он добавил духов камня, создавая на арене сложный рельеф. Подставлял в нужные моменты осколки, выдвигал препятствия во время моего отступления. Устроенный хаос на скальном полу не давал и вздохнуть. Я метался между препятствиями, пытаясь не попасть на очередную атаку мастера.
        Сразу вспомнились адские физические тренировки первых лет, разделяющих ментальные концентрации и медитации. Все навыки словно обострились, я видел каждую атаку, на уровне предсказания чувствовал, как из-под ног уходит земля и успевал отойти с опасного места.
        В самом начале я засомневался, что мастер решился на серьёзную боевую тренировку, обдумывая его совсем необычное нападение. Знаете, бывает такое, когда вроде все косвенные признаки указывают на однозначный и правильный вывод, но где-то есть и большое сомнение, страх сделать неверное суждение. Страх ошибиться в близком друге, а в моём случае в наставнике, с которым сроднился теснее родственников.
        Так и у меня в тот раз. Всегда обстоятельный и тактичный мастер не мог просто взять и со злостью напасть на меня, даже не поприветствовав. Да ещё и договаривались лишь на магию огня, а он просто стал без разбора атаковать половиной своего арсенала. Из-за этих странностей я отвлекался и мысленно пытался понять, что же происходит?
        И как раз в момент максимального погружения в боевое состояние, когда я ни о чём уже думать не мог в принципе, кроме отражения следующей атаки и уклонения от очередного заклинания, на арене появились сразу два элитных отряда охраны. Стандартные семёрки эльфийских бойцов встали между нами, преграждая линию атаки, направленной на меня.
        - Мастер Нэйт! Как вы смеете затевать смертельный бой против своего же ученика?! По особому указанию правителя мы обязаны защищать его семью любыми методами - эта задача является приоритетной. Применяя смертельные боевые заклинания вы подвергаете опасности принца!
        - И что? Этот недомерок посмел тратить драгоценное время, подрывая мой авторитет. Я убью его, превращу в дух и заберу как оберег от подобных измигул в будущем.
        - Тогда нам придётся остановить вас, учитель. - с этими словами стражники ощетинились копьями, угрожающе выдвинувшись в сторону наставника.
        Они решили, что мастер задумал моё убийство. В целом это было недалеко от истины, но воины не учли, что я был с ним заодно. В воздухе резко поднялся ветер, луну затянуло и на какой-то момент концентрация у всех ослабла - идеальный шанс воспользоваться беззащитностью охранников. Вытянув два кинжала, я атаковал.
        Мысли не были чёткими, сильное волнение мешало. В пылу боя я уже не задумывался, стоит ли опасаться наставника или же мы совместно должны разобраться со стражниками и потом продолжить тренировку, чтоб никто не смог вмешаться. Но единственное я знал точно, если с арены уйдёт хоть один стражник, то моё обучение будет окончено. А как мне казалось, мы только приступили к самым серьёзным и нужным урокам.
        Выбор между опасностью быть изгнанным из-за нападения на своих и получением мощного усиления даже не стоял. Мастер заменил мне отца, друга и стал куда ближе за последние семь лет. Нет, он не относился ко мне с любовью или заботой, как раз напротив. Он больше остальных считал, что я и так всё смогу, требовал от меня действий, как если бы я уже это умел. В его голове ни разу не было сомнений в моих силах, он лишь искал как можно более эффективно их проявить.
        Вот почему когда эльфы с оружием встали между мной и учителем, я, не задумываясь, бросился в атаку. Удивлён был даже сам мастер, который уже попрощался с жизнью. Правда, он не знал одного, помимо магии, за годы тренировок, я ночами прокачивал врождённое искусство кинжалов. И со всей скоростью, на которую сейчас был способен, перемещаясь словно тень, успел вырезать семерых. Троих из одного отряда и четверых из другого, всех бойцов задней линии, прежде чем передние эльфы смогли опомниться и поняли, что не защищают одного из двух дуэлянтов, а попали под перекрёстный огонь. Надо отдать им должное, перестроились они быстро, образовав новый круг.
        Мастер Нэйт не заставил себя долго ждать и присоединился к схватке. Я даже подумал: неплохо что нас прервали, иначе меня можно было приписывать к мертвецам заочно. Настолько хороша была его магия после разогрева, что мы устроили! Огонь что вырывался из рук учителя не превращался в стрелы, не образовывал шары, он шёл под землю, а под каждым бойцом вырывался огненным столбом, словно оживший вулкан. Двое стражников не успели уклониться от этой массовой атаки и загорелись магическим пламенем. Одному повезло больше, у него зацепило лишь ногу, а поскольку с таким пламенем все столкнулись не впервые, то уже знали, что тронутого огнём не спасти. Сам эльф решил прихватить меня с собой, но добежать не успел, я метнул нож в шею, чем и закончил его мучения. Остальные распределились и сами пошли в атаку. Такова суть боёв тёмных эльфов, минимум защиты - максимум нападения.
        Учитель отчего-то медлил, а секунды отсчитывали бег, уменьшая моё преимущество в темноте, которое появилось за счёт навыка «ночная охота». И стоило поспешить вырезать всех оставшихся эльфов, пока не подняли шум. Вместо активных действий мастер сотворил какой-то купол над ареной и встал в стороне, оценивая мой бой. Что ж, стоило догадаться - он не станет самостоятельно бросаться в смертельную схватку со мной. Начало сражения было всего лишь очередной подстройкой моего состояния, и это мастер привёл стражников, как будто случайно.
        Снова разделившись, боевые маги выстроили каменную защиту, а трое за спинами призвали духов камня, чтоб добраться до меня. Видимо, все уже поняли, что бой против сына главы не шутка и бились всерьёз, желая сохранить свои жизни.
        Каменное копьё было слишком медленным и слабым, чтоб я не смог от него уклониться, поэтому я сам попытался контратаковать. Перекатом уйдя вперёд и влево, я из положения сидя метнул очередной кинжал в группу стражников. И тут словно разбилось стекло, звон оглушил, я попался на ловко выстроенную ловушку.
        Сверху уже надвигался каменный дождь, как специально, в живых остались только маги камня и, объединив усилия, смогли понять, как меня выманить и не глядя направить мощную атаку. Но ведь именно к этому мы и готовились с учителем. И пусть магия не той стихии, но суть от этого не поменялась, меня пытаются всерьёз убить, а я должен во что бы то ни было выжить!
        Мысли скачками привели меня к верному выводу и теперь оставалось только надеяться, что мне достанет сил отразить этот каменный дождь и убить тех магов. Повинуясь скорее интуиции, чем здравому смыслу, я полосанул себя по рукам, сделав продольные разрезы и обильно обливая камни арены своей кровью, умоляя духов камня не убивать меня. Нечто тёмное, гораздо темнее ночи затмения проскользнуло вверх по струйкам крови, впитываясь в мои руки, после чего я выставил их перед собой, рефлекторно закрываясь от падающих с неба камней.
        Два десятка лезвий появились надо мной, образуя сетку, единственную преграду для безудержной магии. Летящие камни крошились и теряли заданную траекторию, напоровшись на мою защиту. Сверху осыпалось каменное крошево, я получил много порезов, ушибов и ран, но остался жив. А вот те, кто нападал явно уже списали меня со счетов, переключившись на мастера.
        Моля всё тем же духам, мысленно поднося им всю свою кровь, что с меня просто лилась ручьями, я применил ещё один навык, отработанный в ночных лесах - тихое преследование. Противники уже направлялись к Нэйту, чтоб закончить бой, а он сидел в той же расслабленной позе, в которой всегда ожидал окончания выданных мне заданий. Это даже позабавило меня, сколько раз он давал мне незначительные задания и вот только сейчас я ощущал, что начинается настоящее обучение.
        Подкравшись к ближайшим эльфам, я не стал их сразу атаковать, а кинул одновременно два кинжала в дальних и мгновенно переключился с метательных на рядовые ножи для ближнего боя, вонзив их под колени своим жертвам. Вскрикнув, оба подогнулись, заваливаясь на меня. Я увернулся от рук и лишь резанул по внутренней стороне бедра каждого из них, отскочив назад. Повезло, что стражники не одевали броню, надеясь на свою магию, потому мои атаки были зверски действенны. Оставшийся невредимым противник уже среагировал и осветил место побоища.
        С ужасом в глазах осознав, что двое безнадёжно ранены и вскоре совсем истекут кровью, а ещё двое тоже не способны продолжить бой, он превратился в каменный смерч. Я слышал про подобные заклинания последнего шанса. Использовать их могли лишь высшие мастера магии. Сами при этом они утрачивали свою эльфийскую жизнь, навечно превращались в духов, но могли при этом спасти товарищей и что важнее прикончить превосходящего врага. Серьёзная заявка на то, чтоб убить меня. Правда, не сегодня.
        Почувствовав смерть обоих ближайших эльфов, я попытался проделать тот же фокус, отдав их жизни камню. Ведь мне нужна поддержка духов камня, верно? Но не произошло ровным счётом ничего. Смерч приближался и уже отдельные каменные осколки с большой скоростью отлетали от него, вонзаясь в меня. Сетка вновь не вызывалась, духи вокруг никак не реагировали на мои мольбы. Да что я снова делаю не так?
        И только когда меня затянуло внутрь каменной воронки, а тело моё, всё изрезанное и окровавленное, терзалось всё больше, до меня дошло, что это были мольбы не к камню, точнее, не совсем к нему. Мои просьбы были направлены вглубь меня, в самую тёмную часть моей души, которая желала силы камня. Сразу после этого осознания, тени закружились вместе со мной, впиваясь во все рассечённые участки моей плоти, пробираясь гораздо глубже. Вокруг меня стало образовываться тёмное марево.
        Оно не только поглощало весь урон, но и было готово сорваться с моих кинжалов. Что я и решил выполнить - спустил всю тёмную энергию вперёд, в средоточие каменного смерча. Сразу на арене стало тихо, лишь постанывали ещё не убитые стражники, раненные моими метательными кинжалами. Пришлось подойти закончить дело, после чего луна раскрылась от затмения и ночь внезапно озарилась таким знакомым лунным свечением.
        - Браво, Годрил, браво! - хлопая в ладоши, Нэйт подходил ко мне сзади, - Я не надеялся, что тебе удастся так ловко с ними разделаться. Да и вообще, я надеялся пара элитных патрулей легко с тобой справится. Что это за фокусы ты показал? На тренировках я тебя не учил обращаться с кинжалами.
        Общее ощущение от мастера разительно изменилось. Если раньше пренебрежение так и сквозило в его обращениях, то сейчас добавилось удовлетворение и толика уважения.
        - Могли бы и помочь, я же не один занимался запретными тренировками.
        - Если ты не заметил моё участие это не значит что его не было, я прикрыл арену от ненужных глаз, считай помог ограничить круг противников нерадивому ученику.
        - Помогите подлечиться, я идти не могу... - Я припал на одно колено. которое ещё более-менее уцелело, всё остальное же тело, сочилось кровью. Когда закончился бой, на меня навалились все полученные раны с новой силой, двигаться в таком состоянии я уже не мог.
        - Ох, вечно с тобой одно и то же. Хорошо хоть не вырубился на этот раз. - мастер снова вернулся в свой обычный образ сварливого наставника, закатывая рукава и готовя целебную магию воды.
        После частичного восстановления мы собрали трупы и, под куполом иллюзий Нэйта, вынесли их далеко в леса. Там мы скинули их в ущелье ручья, заметая следы. Магия наставника очень помогла избвиться от всех остатков крови, не оставив даже запаха. Правда, делать всё пришлось очень быстро. Еле справившись к утру, мы разбрелись по своим палаткам, а с рассветом весь лагерь уже стоял на ушах, потеряв два септара стражников.
        Общий сбор лагеря для обсуждения происшествия ничего не дал, куда пропали стражи никто не видел, в самую обычную ночь они просто бесследно исчезли. Имелись у тёмных эльфов и свои таинственные ритуалы, сродни странным поверьям, которые сыграли нам на руку. Септары в лунное затмение, которое наблюдали ежегодно, порой уходили сразу семёрками в мир духов ничего никому не сказав. Тёмные эльфы решили не тратить на это совпадение много времени, а решили, что так оно и было. Родные пропавших попросили подтверждения, что их близкие исчезли, никому не сообщив и не попрощавшись, помутившись кровавым затмением. Стихийные маги камня попробовали связаться с еалами и выяснили про пополнение на четырнадцать новых образцов сильных сардов - духов камня. Эльфы-стражники из двух септар были как раз магами камня, поэтому всё сошлось, дальше никто вопросов задавать не стал, хоть у многих из пропавших и остались дети и жёны. Мой отец пообещал не бросить в нужде тех кто оставался без кормильцев и оказывать помощь семьям, лишившимся сильных защитников. Я же облегчённо выдохнул после такого решения вопроса.
        Мастер надеялся, что мне удалось открыть в себе талант магии камня. Но всё было сложнее, ведь я видел свой интерфейс и системная консоль подтверждала, что приобрёл я не целый талант. Зачёркнутая магия камня пропала вовсе, а вместо неё появилась новая надпись «H??Ґ? - сегмент 1/6». Теперь мои данные выглядели так:
        Время игровой сессии - 7лет, 1 месяц, 25,8 дней / 72года, 10месяцев, 4,2дня субъективного времени.
        Тёмный эльф Годрил Грасс, уровень 11.
        Специализация:
        Теневой распорядитель - измигула.
        Таланты:
        Управление(врожд.) - 5%
        Неуловимость(инд.) ?16%
        Искусство кинжалов(врожд.) - 19%
        Скрытность - 14%
        Верховая езда - 8%
        Теневой проход(врожд.) - 9%
        Владение мечом(присв.) - 0,5%
        Защита от магии(присв.) - 0,03%
        Магия воды(врожд.)
        H??Ґ? - сегмент 1/6
        Магия земли(врожд.)
        Магия воздуха(врожд.)
        Магия огня(врожд.)
        Навыки:
        Окрик хозяина
        Приказ
        Ускользание
        Тихое преследование
        Бросок иглы
        Круговой кинжальный дождь
        Вскрытие доспеха (рендом 0,1%)
        Обольщение(действует на разумных)
        Подкуп(действует на разумных)
        Прикорм (действует на животных)
        И вот тут я действительно не понял, радоваться или же наоборот. С одной стороны, всё получилось, с другой эта туманная ерунда, которой меня наградила система могла означать что угодно. Может, это ритуал очищения и после дадут новые рендомные таланты, которые придётся качать с нуля. Или, наоборот, ритуал осквернения судя по кровавой бойне, которую мне пришлось вчера устроить. Одно я знал наверняка, надо собрать все шесть сегментов и я это сделаю. Не зря же столько лет потратил в этой дыре, в изнемождающих тренировках. Да и привык я доводить начатое дело до конца.
        Следующие полгода мы безрезультатно пробовали разные способы раскрыть талант магии камня. Я видел, что прогресс не идёт, но и полученный сегмент не исчезал и этого уже было достаточно для сохранения надежды. Я решил преобразовать другие врождённые таланты. На откровенный разговор мастера Нэйта раскрутить не получалось и закралось у меня сомнение в том, что он сам не понимает, вышло из того противостояния что-то или нет.
        Правда, его неявное отношение говорило как раз о том, что он не просто надеется на меня. Теперь его вера преобразовалась в твёрдое знание, что время его потрачено не зря.
        Глава 6
        Мы тренировались куда усерднее, если у меня что-то не выходило, он пробовал объяснять, как этого достичь. Ни разу за семь прошедших лет я не услышал от него ни одного объяснения, тем удивительнее мне было видеть такое изменение. Внимания я на этом не акцентировал, просто слушал и пытался сделать всё как надо, хотя по-прежнему ничего не выходило.
        - Тогда на арене в твоих техниках не было и намёка на магию камня. Кроме того, что духов стихии ты мог останавливать и даже уничтожать, а значит действовал на их уровне. - Вот и всё объяснение от учителя по моей новой магии, которую после той ночи я ни разу не смог повторить.
        - Мастер Нэйт, давайте попробуем полностью смоделировать все условия той ночи, только с другими жертвами, магами иной стихии. Возможно, так получится продвинуться дальше?
        - Ты предлагаешь мне вслепую проводить кровавый ритуал, мальчишка? Думаешь жизни тёмных эльфов игрушки? - ответил мастер, предварительно выставив купол иллюзии от лишних ушей.
        - А что мы теряем? Я, вообще, могу погибнуть во время всей этой авантюры, тем не менее готов рискнуть.
        - В том и дело! Я не вижу в тебе прироста духовной силы, чтоб вслепую ставить на эксперименты свою репутацию. И любая оплошность с твоей стороны убьёт не только тебя самого, но и меня с многовековой наработкой репутации.
        - Мастер, буду с вами откровенен. У меня есть ощущение роста внутренней силы после той ночи. И понимаю, что моё слово ничего не значит, но ведь и вы не зря потратили уже больше семи лет, что-то же вам известно?
        Нэйт нахмурился, смерив меня тяжёлым взглядом:
        - А ты не такой простак как показываешь, молодой Грасс. Всё же не зря - ты сын нашего правителя. Значит, давай начистоту. Я вижу у тёмных эльфов количество предрасположенностей к магии, число скрытых талантов, которые нужно развивать. И в тебе их, мягко говоря, нестандартное количество в пару штук. В особенных случаях я даже вижу направления, по которым можно работать. Это мой дар еалов раскрытый ещё в детстве.
        - Значит, видите какой у меня потенциал, мастер?! Но почему вы раньше не сказали?!
        - А чтоб у тебя не было такого горделивого лица, как сейчас, кусок дерьма тарана! - треснув своим посохом меня по голове, Нэйт продолжил, - И твой потенциал ничего не даёт. Ветки развития не реагируют на тренировки, значит, они уже мертвы. Я сталкивался и с такими эльфами. В итоге назначая им очень стандартное обучение, без каких бы то ни было значимых результатов в обозримом будущем. Вообще, есть прямая зависимость от возраста ученика. Поэтому не люблю я брать таких как ты - переросших детей леса. Какой бы ни был потенциал, разбудить его после стольких лет спячки уже практически нереально.
        - Кажется, мы подошли вплотную к решению этой проблемы, мастер.
        - Я не знаю какие у тебя ощущения, но вижу совсем уж незначительные изменения в твоих духовных связях. Да, надежда ещё осталась, обманывать не буду. И да, не стану отрицать, что вижу в тебе потенциал стать моим лучшим учеником. Но пока что, о его раскрытии даже думать не берусь. Торопливость твоя мне тоже не нравится, так что, надеюсь, причина того стоит. Иначе запорем весь прогресс толком не начав двигаться в нужном направлении.
        - И что же мы будем делать дальше, мастер? - изображая прилежного ученика, внутренне я прыгал от радости, получилось! Теперь Нэйт не просто мой наставник, он сообщник для получения силы.
        - Пока что я вижу лишь один выход. Мы поставим на единственный шаг и победим. Выберем более простую магию земли, с которой связаны все существа. Да и среди стражников преимущественно преобладают защитные стихии, жертв подобрать будет легче. Ежегодное лунное затмение приближается и подготовку запустим полным ходом уже сейчас. Тебе нужно изучить основные обращения к духам земли, защиту от самых серьёзных заклинаний, чтоб не умереть. Повезло с каменным штормом, что маг попался неопытный, осколков собрал мало, иначе ты был бы уже мёртв. Совместно нам нужно отработать основную схему действий, когда ты сражаешься с охранниками, а я ставлю защитный купол и создаю иллюзии для случайных свидетелей.
        Теперь узнав друг о друге значительно больше, мы могли работать эффективнее, не выдумывая оправдания скрытым мотивам, делясь самым сокровенным, хотя всё равно у меня ещё были секреты от мастера, как, возможно, и у него. Теперь Нэйт ежедневно устанавливал над ареной купол иллюзий, а я тренировался, осваивая новые приёмы для кинжалов и отрабатывая по его указаниям защиту от самой разрушительной магии земли.
        Казалось, всё было предусмотрено и продумано.
        ***
        В ночь затмения отточенные действия шли по минутам, хоть часов как таковых тут не было. Мы заранее узнали состав дозорных на эту ночь, выбрав лучших из магов земли. Мастер заманил один септар на арену иллюзией, показав светлого разведчика, которые время от времени пробирались в лагерь и неизменно попадались тёмным стражникам. После того как учитель дал мне знак, я позвал второй септар, «в помощь» первому:
        - Скорее, скорее! - выбежал я на их пути, размахивая руками, - Там, я случайно увидел группу светлых разведчиков, которые шли по направлению к арене и не решился нападать на них сам. Поблизости не было других дозорных, а нарушителей, вроде, всего трое. Мы можем совместно совладать с ними.
        - Кто это тут у нас? - насмешливо пробасил маг земли, которого изначально Годрил знал с юношеских лет, само собой всплыло воспоминание, - Да это же малыш Грасс! Снова решил убежать в лес, обмочив штанишки, да? Со светлыми мы разберёмся сами, без плаксивых девочек, верно, парни? - дружный гогот раздался от охранников.
        Хоть по инструкции они и обязаны были оповестить другие септары стражи, я намеренно выбрал именно эту семёрку, которая ни за что не упустит лёгкую добычу в пару светлых эльфов. Таким образом, они могли получить повышение, либо какую-то другую награду от главы лагеря. Септар, ведомый мастером также состоял из честолюбивых и чрезмерно алчных эльфов, иначе наш план мог быть нарушен. Но если с иллюзиями Нэйта ещё была подстраховка в виде пары фантомов при попытке отправки гонца, то у меня был только одна надежда - на мою слабость и их жажду наживы.
        - Рейлас, ради нашего лагеря я пропущу твои остроты мимо ушей, - кулаки сами сжались, а губы вытянулись в полоску.
        - Молодец, хороший мальчик, - похлопал он меня по плечу, уходя в указанную сторону, - тогда предупреди другие септары о нарушителях, а мы первые отправимся наперехват, идёт? - с саркастической ухмылкой Рейлас, капитан септара указал мне за спину.
        Он явно надеялся по-быстрому разделаться со светлыми, чего я и добивался. Но чтоб отыграть до конца, сдерживая гнев, я должен показать ему, что недоволен его решением. Отмахнувшись от его руки, я максимально раздражённо ответил:
        - Сегодня будь по-твоему, Рей, но не надейся, что в другой раз я обращусь к твоему септару за помощью, сдав сетлую добычу. Смешки его дружков стали громче, все уже откровенно смеялись мне в глаза.
        - Ты думаешь стал таким крутым следопытом, Годрил? Да все знают, что твоё обучение - это пустая трата времени великого мастера Нэйта и средств лорда Грасса! Сегодня тебе несказанно повезло увидеть разведчиков светлых, уж не знаю как они спалились, но второй такой оплошности явно никто не допустит, так что плевать нам на тебя, скачи за другими отрядами стражи, пока мы разделываемся со светлой добычей.
        Больше разговаривать было не о чем, я развернулся и максимально быстро убежал в противоположную от арены сторону. Зайдя за ближайший угол, я применил теневое перемещение на тень крайнего в ряду жилища, затем следующего и дальше уже, держась на расстоянии, чтоб не попасться на глаза отряду Рейласа, побежал обратно к арене со всех ног. Пока что, расчёты наши действительно срабатывали как надо. На арену я пришёл первый.
        Стоя посреди арены, мастер изменил мою внешность на светлого эльфа, чтоб стражники из первого септара напали на меня сами. Стандартные связки для боя на круглой арене были на много раз отработаны мной и мастером. Дождавшись кровавого затмения, я вновь переместился за спины дозорных и не мешкая ни секунды, начал убийства, которые должны привести меня к могуществу. Натренированные навыки внезапного нападения и ухода в тень действовали как надо. Первые трое эльфов полегли и только тогда подал голос кэйтокан этой группы, реагируя на мои внезапные атаки. Мастер рассказывал, что связь внутри септара между кэйтоканом и его подчинёнными настолько крепка, что ощущается духовно словно часть твоего тела, так что это выглядело странно, его лишали надёжных соратников, а он никак не реагировал - бездарность и слабак. Понимание этого меня раззадорило, я стал кромсать эльфов, чтоб наверняка оставляя после себя лишь трупы.
        Иллюзии мастера на этот раз помогали мне, отряд стражников распределился по арене, словно я был не один, а со мной оказались ещё четверо. Мне же, после каменных духов, с земляными было проще, пустить себе кровь, напитать ею землю и попросить высшего духа внутри меня помочь - густая тень сама прилетала и помогала избавиться от зыбучих песков, которые устроил мне противник, от земляных тисков, которые валунами наваливались на меня с двух сторон. Как бы ни старались маги земли, я был готов ко всему. И, когда септар Рейласа появился на арене, я уже добивал последнего тёмного стража из первой семёрки. Мастер приопустил завесу, чтоб впустить новый отряд на место боя.
        - Чего? -завопил он, не сдерживая своего удивления, - Да ты предал нас, жалкий трус! Парни, окружить его! Схватить убийцу живьём!
        Обезумевшие от злости и возмущения эльфы не увидели как позади них снова закрылся купол иллюзий, отрезая их от внешнего контура. Разговаривать и отвечать на этот раз я не стал, просто переместился теневым прыжком на спину Рейласа и с удовольствием проткнул его уродскую шею, пробороздив кинжалами до самых ушей, я отрезал и их. Было большим позором - во время боя лишиться эльфу ушей. Поэтому его подчинённые не сговариваясь, объединили свои усилия, чтоб разом убить меня.
        Они создали земляного гиганта, который возвысился над ареной огромной горой, правда, ему не хватало пары конечностей. В изначальном варианте мы с мастером рассматривали это сильнейшее заклинание земли и объединённые силы магов должны были создать четверорукого гиганта, орудующего земляными комьями, как ему заблагорассудится. Но здесь задача даже упрощалась. Видимо, смерть кейтокана кого-то настолько потрясла, что тот не в силах был уже соединить своё сознание с остальными товарищами из септара.
        Оббегая медлительного гиганта, который пытался раздавить меня, я забрасывал кинжалами магов с расстояния, чтоб успеть, пока затмение не закончилось. В этом и была их основная ошибка - маги земли думали я отвлекусь на гиганта и стану бороться с ним, а я знал что нужно делать, в первую очередь вырезал воинов и лишь затем, лишив их сознания возможности вернуться в тела, выступил против огромного гуманоида. Подпрыгнув ему навстречу, я выставил кинжалы вперёд, по максимуму вкладывая в них тёмную энергию, копившуюся во мне весь бой. Облегчение от его высвобождения наложилось на удар схлопнувшимися ладонями гиганта по мне.
        Кости переломались, если не половина, то уж процентов тридцать точно. Я упал на землю, корчась от боли, изломанной куклой, неспособный уже встать и продолжить бой. Лишь краем глаза я увидел, как из груди гиганта расходится чернота, разъедая всю фигуру, словно кислота. Поднявшаяся было нога, прежде чем опуститься и добить меня окончательно, отломилась и растворилась в черноте, которая живыми змейками протянулась от всех останков земляного элементаля обратно ко мне, излечивая раны. Полезное свойство, после таких повреждений. Наверное, чернота при поглощении душ эльфов была способна не только на разрушения, но и на восстановление носителя.
        Тринадцать трупов питали кровью землю спустя две минуты затмения. Но стражников ведь должно быть четырнадцать? Как я смог упустить последнего? Не успела паника просочиться мне в сознание, как на арене появилась новая проблема.
        Маги воздуха присоединились к нам неожиданно, когда я только подсчитал трупы. Резкий поток развеял все иллюзии Нэйта, а объединившиеся трое магов атаковали его защитный купол, пробив его одновременно с двух сторон. Нас ждал очередной бой, к которому мы не готовились. Как мы упустили беглеца? Неужели тоже попались на чужую иллюзию? Непозволительная оплошность. Одно было хорошо - связки стражников всегда в нашем лагере создавались из представителей одной стихии для поддержания и усиления. Можно сказать, баланс нарушался между атакой и защитой? Вовсе нет, уже внутри одной стихии, магия уравновешивала оборону и нападение. И лишь способности магов имели значение. На этот раз пришли септары двух разных направлений. Воды и воздуха. Воздушники убрали все иллюзии, созданные как раз при помощи подобной магии, а водные маги сразу же двинулись в нападение. Вёл этих стражников подчинённый Рейласа. Как бы ни был заносчив этот кэйтокан, а дело своё выполнил как надо. Не понадеялся только на меня, а послал гонца за подкреплениями.
        Этот год был особенно тяжёлым, лагерь тёмных эльфов пережил несколько стычек с кочующими эльфами равнин. Тёмных никто не любил и каждый правитель своим долгом считал «поставить на место зарвавшихся тёмных». А по осени на лагерь нападали стаи дракогрифов, которые были излюбленными фамильярами светлых в горах. Что ж, в целом для тёмных всё сложилось печально, но для меня и моей миссии это было плюсом. Чем темнее год у тёмных эльфов, тем дольше маленькая Чринья летит за отголосками Луны, чтоб показать народу тёмных эльфов как темна их судьба. И видимо, для таких вот ритуальных случаев. Дать больше времени на тёмные искусства магам, усиляя тёмных эльфов в противовес лишениям. Кровь и ритуальные смерти у нас в ходу, а ежегодное затмение почитается племенами тёмных, которые давно позабыли эльфийское наречие и обратились в зверей и франдэалов-полудемонов.
        Затмение, которое по предсказаниям небесных магов должно продлиться шесть минут, давало мне достаточно времени на убийство и пришедших резервов. Интересно, что будет, если убить не четырнадцать жертв, а всего лишь по семь от каждой стихии? Вот сейчас и проверим.
        Тёмная энергия восстановила мне тело, но не дух и решимость продолжать битву. Приходилось выдавливать из себя каждый следующий шаг. Зато два септара стражников были полны энергии и решимости захватить нарушителя. Тем более судя по их лицам и окрикам, меня они узнали сразу. Рассредоточившись кругом и объединив свои духовные силы, маги воздуха стали создавать разрушительные воздушные стрелы, усиливая их подброшенной в воздух каменной крошкой, а маги воды выставляли защитные барьеры от любой магии. Наивные, мне вовсе не нужно пробивать ваши щиты, я окажусь прямо у вас за спиной.
        Привычной мыслекомандой я уже приготовился прыгнуть за первого мага воды, но навык не сработал. Я стоял на месте и в меня вонзились одновременно несколько воздушных стрел, от которых я планировал уйти при теневом скачке. В ранах от воздуха ничего не застревало и они сразу же открывались. Не придумав иного, я взмолился своей внутренней тьме, отдавая всю кровь в жертву и моля лишь о силе чёрного тумана как единственном спасении. Показалось даже что изнутри у меня всё содрогается, словно от истерического смеха. В тот же момент из ран вместо крови потекла чернота. Стекая на землю, она воссоздавала мой фантомный образ, который, даже наполовину сформировавшись, уже смог защитить меня от следующего залпа. Дозорные объединили свои усилия и уже успели сотворить несколько тайфунов, черпающих мощь из подземных источников и меняющие давление окружающего пространства. На большой скорости они двинулись в мою сторону. Маги решили, что лучше потом отвечать перед лордом Грассом, чем умереть здесь и сейчас, поэтому действовали уже наверняка.
        Глава 7
        Фантомный чёрный воин, обернувшись ко мне, разрезал обе мои ноги от середины бёдер и до центра голени. Глубокие раны сразу же открылись, но кровь из них не текла, лишь обнажая разрезанную плоть, они словно иссушались. Лишившись полноценной опоры, я рухнул на камень арены, корчась от боли. Накачав таким способом из меня кровь, чёрный рыцарь, как я мысленно его прозвал, обернулся к тайфунам, поглощая духов, из которых составили эти заклинания. У него не было никакого оружия, стоило лишь прикоснуться ладонями к бешено вращающейся стихии, как она тут же слабела и сердцевинное свечение втягивалось в воина тьмы.
        Поглотив пять тайфунов, рыцарь перенёсся по тени к первому же магу, схватил его за подмышки и утянул с собой в еле различимую тень от кровавого затмения. Крик эльфа резко затих при столкновении с землёй, а тело куда-то пропало. Противники переключились на создание мощного защитного барьера. Маги воздуха пытались отступить, но там, откуда они пришли мастер Нэйт уже восстановил преграждающий барьер. Сдуть его вновь у них не получалось, то ли много сил потратили при входе на арену, то ли просто барьер на этот раз мастер выставил более мощный. Но уйти от моего рыцаря не удалось никому. Все жертвы я посвятил тьме, идущей изнутри. И после того как замертво пал последний эльф, я рухнул вслед за ним, теряя сознание от потери крови и чрезмерной ментальной нагрузки. Фантомный воин растворился в воздухе, оставляя после себя лишь чёрный дымчатый силуэт.
        ***
        После битвы голова гудела и не желала о чём-либо думать. Поэтому до системного меню я добрался лишь утром, после того как мастер Нэйт разбудил меня ведром холодной воды. Давненько подобные пробуждения меня обходили. Или, точнее, я избегал их, поднимаясь в нужное время. Но сегодня, по понятным причинам, ни о каком раннем подъёме и речи не было. Если бы не правила. Оказалось помимо алиби, что ночь мы провели как подобает, нужно ещё и явиться на совет лагеря по пропаже очередных септаров. Подобных случаев было немного. За год пропало всего три стандартных отряда. И лишь за вчерашнюю ночь, ознаменованную кровавым затмением, исчезло сразу четыре септара. Общее беспокойство нарастало, все помнили, как год назад в затмение пропали сразу два отряда стражи. И отмахнуться от таких же событий, всего год спустя, никто не мог.
        Отец долго говорил про необходимость усиления септар охраны и как-то странно на меня поглядывал, всматриваясь в мои заспанные глаза.
        - ...И нет ничего удивительного, что мой сын примется отныне патрулировать наш периметр со всеми вместе. - закончил он свою речь, которую я слушал вполуха.
        - Чего? Отец, но я же не защитный маг! - одновременно со мной подскочили сразу четыре главы охраны, желая объяснений.
        - Не хочу слышать! - густой бас отца разбивал мои надежды на спокойные ночные тренировки и здоровый сон хотя бы пару раз в неделю.- Ежедневно! Слышите вы, - он обвёл взглядом пустынных глаз всех присутствующих, - каждый воин теперь будет нести дежурство до тех пор, пока мы не найдём живых, либо трупы наших сородичей. И главное, пока не разберёмся в причинах их исчезновения.
        - Ваше Высочество, - мне пришлось прибегнуть к древней традиции присяги и припасть на одно колено, чтоб выполнить задумку, - я готов возглавить отряд карателей, дабы исполнить вашу волю и расправиться с нарушителями покоя нашего лагеря. Достаточно прошлого затмения, после которого мы закрыли глаза на пропажу трёх септаров.
        Мастер стрельнул в меня недобрым взглядом. Для раскрытия талантов он был в целом не против пойти на убийство соплеменников, это даже в какой-то мере было нормой. Но для заметания своих следов убивать отряд элитных бойцов - видимо, для него это было уже слишком. Или же наставник считал меня всё ещё неготовым к подобным битвам. Что ж, учтём, учитель. Но действовать нужно напористо и быстро.
        Про отряд лучших бойцов тёмных эльфов рассказывал сам мастер на одной из тренировок, судя по всему, готовив меня ко встрече с ними в будущем. Но момент настал слишком уж рано. Эти воины владели духовной магией лучше других, все, кто входил в состав карателей имели за плечами богатый опыт сражений и просто прожитых в тренировках лет. Порог набора в этот отряд назначал его глава - Кельтрин. Сейчас он был минимум триста лет и пятьдесят из них воин должен быть мастером двух стихий, с возможным демоническим приоритетом. Это означало, что одержимость определённой стихией достигала почти максимума. Правда, с неприятными побочными эффектами: дух стихии становился чрезмерно сильным и уже не подчинялся эльфу обладателю, а пытался подчинить его разум сам.
        Мой лорд-отец использовал этот отряд как смертельное оружие при стычках с врагами и как лучших дознавателей при непонятных случаях внутри лагеря, вроде того что был сейчас. Услуги их стоили недёшево, зато результат гарантирован, сколько бы сил ни потратили, сколько бы членов карателей ни превратились в демонов при выполнении задания, честь и ауру своей непобедимости и безграничной силы они ценили дороже.
        Толпа в это же время зароптала, слышались удивлённые возгласы воинов и испуганные шептания эльфийских домашних дев, воспитывающих молодых эльфов. Именно такого эффекта я ждал от упоминания древнего самого боеспособного отряда уничтожителей врагов тёмных эльфов. Теперь не отвертишься, отец, я инициирую их участие, не дожидаясь, когда меня начнут подозревать. Заодно лично прослежу, чтоб нежелательная информация не ушла куда не следует. Ведь если я буду заказчиком, то и подозревать меня будет не в чем.
        - Я ценю твоё рвение, сын. Но такие решения не принимаются спонтанно. - пробасил отец, успокаивая толпу, хоть и обращался ко мне, - Сейчас мы выслушаем всех представителей высшего совета тёмных эльфов и примем окончательное решение.
        - Да что тут решать? Годрил дело говорит!
        - У младшего Грасса что-то выросло между ног! Давно пора призвать карателей!
        - Слабоумие призывать этих головорезов сюда!
        - Скрывать нам нечего, пусть проверяют!
        Кричали из толпы озлобленные родственники попавших стражников и мои «поклонники». И хоть мнения и расходились, но большинство понимали, что кардинальное решение вопроса снимет все недомолвки и восстановит привычный ход вещей.
        Воины, отгораживающие простых эльфов от знатных лордов и аристократов, стали оглядываться на правителя, атмосфера накалялась с каждой минутой. Эмоциональные тёмные уже готовы были доказывать друг другу правоту с кулаками, но мастер вмешался, видимо, приняв моё решение и поддерживая таким образом:
        - Восстановите спокойствие! - он усилил свой голос магией, поэтому гомон толпы затих моментально, - Все знают, а кто не знает, те слушайте! Кельтрин мой лучший ученик и точно не станет устраивать здесь несправедливый суд! Я готов лично поручиться за него. Кроме того, Годрил теперь тоже мой ученик, пусть и начинающий, поэтому я уверен, общего у них больше чем вы думаете. Как куратор всех заинтересованных эльфов, я лично прослежу за справедливым дознаванием и правильными выводами всех сторон. И пребудет с нами демоническое благословение и духовное просветление Айолы!
        После недолгого совета, решили, что семь слаженных септаров по семь эльфов в каждом, а именно столько мы с мастером Нэйтом убили за последний год, стоят того, чтоб поднять лучших и разобраться с тем, кто в этом повинен.
        Спустя пару дней отец вызвал меня для выполнения своего обещания. Перед нами вышли статные, вымуштрованные эльфы, от которых так и разило сильной магией. Их глава стоял, преклонив колено перед отцом. Обритая половина головы поблескивала бороздами шрамов, а вторая была украшена хитро сплетёнными волосами. Фиолетовые и красные ленты словно перетягивались и переползали змейками по голове кэйтокана карателей, отчего вид эльфа был вовсе не стандартным. Широкие плечи и фигура, обтянутая в аналогичные ленты шире по размерам и тусклее по цветам, говорили о его идеальной физической подготовки. Полуторный меч покоился за спиной и много разных кинжалов развешаны по торсу легендарного капитана.
        - Знакомься, Кельтрин, это мой сын Годрил. После того случая он совсем потерял интерес к магии, ты должен помнить, - кэйтокан карателей кротко кивнул в ответ, - Но в последние годы он взялся за ум, став учеником твоего мастера. Успехами они не хвастали, но я уверен, что Нэйт не стал бы тратить своё время на бездарность, поэтому скоро мы услышим о них.
        - Значит, с сегодняшнего дня мой отряд будет содействовать в расследовании пропажи эльфов стражей этому юнцу, повелитель?
        - Этот юнец мой сын! Не заставляй меня повторять, Кельтрин. - строгий бас отца чуть не сорвался на крик от возмущения и досады.
        - Я не сужу об эльфе по его родословной, мой лорд. Вы заслуженно занимаете своё положение, но ваш сын ещё не проявил себя, так что и относиться к нему я могу лишь как к зелёному новичку.
        - Вновь ты со своими принципами, Кельт. И всё же за деньги делом занимаешься, а не по идейным соображениям участвуешь в жизни лагеря.
        - Тут тоже всё просто: купить услуги можно - отношение нельзя.
        - Ладно, ладно, задачу я уже прояснил, у сына есть какие-то идеи по этому делу, так что работайте совместно, глядишь и он проявит себя с лучшей стороны. Все свободны, у меня ещё куча дел.
        Вслед за легендарным отрядом из древесного дома вышел и я. Жестом пригласив Кельтрина пройти на арену, я пошёл вперёд, указывая дорогу в напряжённом молчании. Спиной ощущалось постоянное оценивание и даже отчасти какое-то сканирование. Видимо, навыками осматривали мои способности. Что ж, пока я ничего не скрываю, пусть развлекаются.
        Первым заговорил сам Кельтрин:
        - Давай, Лисгод-молчун, выкладывай свои теории, будем проверять. Пока идём можешь уже рассказывать, а не играть в молчанку. - снисходительный тон эльфа бесил, пусть он и значительно превышает меня в силе, но всё же инициировал это расследование именно я, мог бы и проявить немного уважения.
        Я не стал выдумывать ничего фантастического, никаких зверей или необъяснимых врагов. Честно подойдя к группе поглядывающих в мою сторону суровых воинов, предложил им свою гипотезу.
        - Мы с мастером Нэйтом каждый день - вот уже на протяжении почти восьми лет практикуемся на арене. И в последний год я стал замечать какие-то изменения. Нет, не в своём прогрессе, к сожалению... Поначалу я не связывал какие-то странные потоки энергий, остаточные явления тёмных сущностей, но после вчерашней ночи я проснулся весь разбитый, словно сам пережил ночное нападение. Давайте сходим вместе на арену и вы сможете убедиться в этом сами.
        - Постой, Годрил, для непосвящённого мага ты слишком много знаешь про магические потоки и ощущения. Разве ты уже выбрал путь развития?
        - Ты прав, Кельтрин, я ещё только ученик. Но не забывай кто мой наставник! Мастер Нэйт хорошо знает своё дело и годы обучения у него не проходят даром. Как раз одно из заданий было освоить остаточные энергии проходящих занятий других эльфов, я занимаюсь этим овладением и подробным разбором уже два последних года. Поэтому и решился на рейд. Поскольку считаю, что виновные в пропаже стражников могут быть внутри лагеря, а не за его пределами.
        - В твоих словах есть зерно смысла. Но как ты предлагаешь вычислять нарушителей? По остаточным оттискам их не выследить, ты я думаю уже понял, что и сам пропитался той энергией. И кто знает, сколько народа ещё напрямую или косвенно контактировали с убийцами. Хотя ритуалы с жертвоприношениями у нас не запрещены, но вот так, без согласования, вырезать магов, непозволительная безалаберность. Дети тени не должны гибнуть во благо алчности одного.
        - Вижу ты не доверяешь мне, Кельтрин. И, возможно, я это заслужил. Слишком много времени я не думал о долге лагерю. Но поверь, я сильно изменился за последние восемь лет.
        - Хорошо, маленький Грасс. - глава карателей специально выбрал такое обращение, подчёркивая мой статус перед отцом. Заодно я прояснил, почему они так легко согласились на мою авантюру. Акция, проплаченная отцом что бы я ни сказал, будут проверять в первую очередь, порядком надоевшая опека раздражала. К сожалению, по вскинутым уголкам губ воина, я понял, что мимо него моё раздражение не прошло.
        Не успели мы обсудить детали, как к нам присоединился мастер Нэйт. Ни словом, ни жестом он не выдал своего несогласия, хотя моя затея ему явно изначально не понравилась.
        - Мастер, как в обучении себя показывает молодой эльф? - говорил лишь глава бойцов, остальные молча шли следом.
        - О, кейт Кельтрин, мальчик перспективен, но слишком долго длилось его детство. Лорду Грассу стоило обратиться ко мне на пару десятков лет раньше, тогда, полагаю, сложностей не возникло бы вовсе. А сейчас...слишком много времени уходит на самые простые упражнения.
        - Да, я понимаю, отец понадеялся на молодую кровь, упустив контроль традиций. А между тем, нераскрытые таланты чреваты лагерю повторным поражением в Турнире десяти.
        - Именно это и занимает мои мысли, Кельтрин. Успеем ли мы подготовиться или снова придётся выпускать неогранённые самородки на волю богов.
        - Что-то мне подсказывает, боги не всегда согласны с вами, мастер Нэйт.
        Разговор вроде бы ни о чём, но пропуская его через призму своих знаний, не слишком ли откровенничает с этим кейтоканом учитель? Повлиять я на ход рассуждения не могу, биться днём против карателей вообще самоубийство. А раскрываться и ждать помилования из-за усиления благодаря жертвам, так это надо сначала получить буст, а потом и разговоры вести.
        Так и дошли до арены, каждый в своих мыслях и сомнениях. Тут каратели развернулись на полную, стали расчерчивать всю арену каким-то узором, устанавливать на пересечениях посохи, а затем на других перекрестиях вставали сами. Главной точкой узора стал не центр арены, а край, с которого мы зашли. Именно здесь встал глава боевой группы.
        Духи стали обретать форму, от узоров пошли трещины, земля, вода и камень просачивались через трещины, высыпались крошками и собирались в фигуры. Подключились маги воздуха, подсвечивая потоки специальной цветной пылью. Когда собралось большое количество фигур, они стали двигаться. Я словно смотрел мои прошедшие бои со стороны. Только моего образа не было, видны были лишь фигуры убитых.
        - Стоп! - после первых «убийств» кэйтокан карателей остановил процесс воссоздания и что-то решил добавить, - Добавить духа огня, света, молнии и льда. Почему не видно убийц? Показать мне их!
        Его бойцы засуетились, ещё трое подошли к рисунку на арене и сели в позу лотоса. Однако ничего нового не происходило. Командир заорал сильнее прежнего:
        - Остолопы, чего задницы протираем?! Подключились все! Мне нужна картинка по нападавшим!
        Но даже когда каждый боец был задействован, ничего не изменилось. Все «охранники» также падали замертво от неизвестного «меня». Забавно было наблюдать за их мучениями, а затем, командир как-то недобро оглянулся на меня, я аж поперхнулся и закашлялся. Надеюсь, он не расценил это как признание.
        Досмотрев представление духов и судя по всему, истощив свои запасы энергии, кэйтокан карателей уселся там, где стоял. Подозвав наставника, они о чём-то тихо переговаривались, один раз скосив незаметно на меня глаза. Мастер что-то спокойно объяснял, водил руками по арене. Видимо, ему всё-таки удалось «отмазать» нас, поскольку продолжения не последовало и меня никто ни о чём расспрашивать не стал. Даже никаких предположений не высказали, по поводу того кто бы это мог сделать. Просто стали расходиться по новым поручениям, мне неизвестным. Что ж, их дело, для начала исключили меня из подозреваемых и то ладно.
        Глава 8
        Кельтрин вскоре отчитался перед отцом, сообщив, что убийц было немного, либо, вообще, один с сообщником, который устанавливал купол и иллюзии. Из активных действий сразу пересмотрели состав отрядов стражников, составленный с минимумом повторяющихся стихий магов. Теперь ритуальные убийства не организовать так же просто, используя лишь охрану.
        А мне с мастером Нэйтом пришлось искать новых жертв и срочно! Недобитые чёртовы дюжины стихийных магов окрасили в жёлтый цвет мои зачёркнутые врождённые таланты и напротив каждой появился таймер в один год. Подозреваю, если за это время не завершить ритуал, тогда с талантами что-то случится. Поскольку их у меня всего пять магических, то проблемно будет найти сразу шесть сегментов, где брать последний непонятно, а если потерять ещё два, то станет совсем печально.
        ***
        Пришлось искать другой подобный лагерь тёмных эльфов с ареной для реализации своих планов. Продумать нужно многое - для начала алиби. Сложить наше появление со смертью охраны будет просто даже самым глупым эльфам, а уж в правители и дознаватели таких не берут. Поэтому в поисках мы действовали тайно, пробираясь в поселения под видом торговцев и кочевников. Выбор был остановлен на приграничном лагере с территориями светлых эльфов. Формально никакой вражды между нашими народами не было, даже наоборот, взаимовыручка и централизованное управление Эруфумом. Но некоторым светлым было всё равно на политику, они просто ненавидели тёмных и при любом удобном случае подлавливали, унижая и порой даже тайком убивая. Поэтому неспокойные события мы решили списать на светлых. Арена была больше нашей, а сам лагерь столько же густонаселённый.
        Заранее выверив план, мы тщательно подготовили всё действо, чтоб к затмению, которое в этом году продлится всего три минуты, каждый посекундно знал, что делать, куда вести стражников и как быстро их устранять. Всего планировали в этот раз убить четыре стандартных отряда эльфов. Семь магов воды, септар воздуха и ещё два септара магов огня - самых опасных врагов, с которыми мне предстоит столкнуться.
        Всё чаще я задумывался, насколько это дико - вот так относиться к живым, разумным существам. Без эмоций рассуждать о том, сколько должно быть убито, чтоб просто получить очередное усиление. Спасало только осознание что это всё вымышленный, ненастоящий мир. Хотя, кого я обманываю? Разве все эти годы я провёл не упиваясь этой жизнью? Что-то в моей душе подломилось... И пусть те, кто в этом виноват пожалеют об этом! Корпорация узнает на что способен один человек, которого отправили выполнять такое бесчеловечное задание ради простого повышения социального рейтинга. Я испорчу им всю статистику, я разобью все их теории и переделаю этот мир!
        До очередного годового затмения остался последний день. Помня о прошлогодней заварушке, я запасся флаконами восстановления и надел кольцо последнего шанса. Хоть какая-то подстраховка. Дальше оставалось лишь беречь силы и хорошенько выспаться. Жилище у нас с мастером было одно на двоих и находилось совсем рядом с ареной, поэтому я спокойно завалился спать. За час до нужного времени Нэйт отправил меня на арену, заниматься медитацией, он до последнего надеялся, что у меня что-то выйдет и я смогу подключиться к своей тёмной сущности духовной связью. На этот раз наставник взял на себя привлечение нужного количества жертв. Магов огня придётся вести через весь лагерь, поэтому он тут же отправился выполнять первую часть нашего плана.
        Очнувшись за две минуты до начала, я осознал, что арена, на которой стоял, подсвечивалась фиолетовым оттенком, затянутая в чёрную дымку, через которую пробивались яркие полосы узора, который я раньше никогда не видел. Стоило начать присматриваться в них, как всё тут же развеялось и со стороны ворот послышались голоса. Вот в ворота зашли семеро эльфов, рассредотачиваясь по арене словно кого-то преследуя. Иллюзии Нэйта работали безотказно, не было достаточно сильных магов воздуха, чтоб распознать его волшбу и это уже хорошо - это по плану. Затянутое облаками небо всё равно испускало мягкий свет Луны, а через мгновение свет начал уменьшаться, затмение пришло.
        Имея в запасе пять комплектов метательных кинжалов, я лишь дождался момента, когда мастер выведет жертв на нужную дистанцию. Круговой кинжальный дождь выпустил разом целый комплект. Тут же иллюзии развеялись и эльфы увидели меня, трое из семи уже корчились в агонии и весь септар почувствовал их приближающуюся смерть. Семёрка была слаженная и все боевые товарищи сроднились друг с другом, поэтому оставшаяся четвёрка магов тут же ринулись в ответную атаку несмотря на полученные ими ранения. Маги воздуха не стали размениваться на мелкие стрелы или воздушные усиления, они объединились даже без видимых со стороны команд в одну отработанную технику.
        Эльф с двумя длинными мечами, больше похожими на катаны, прыгнул параллельно земли в мою сторону, двое присоединились к нему, выставив короткие мечи в стороны, словно шипы и раскручивая смертельное копьё, усиливающееся силой ветра. Четвёртый подключился к ним, пробороздив землю, не жалея своей спины и взмыл в воздух, держа в руках кинжалы. Произошло это настолько быстро, поскольку каждое движение бойцов было усилено магией воздуха. От троицы, на первый взгляд, я мог легко уклониться, но здесь явно что-то было не так. Лишь, двинувшись в сторону, я понял, что вокруг меня уже с бешеной скоростью вьётся воздушный поток, выдернувший из моей руки кинжал и унеся его ввысь.
        Значит, это новая техника последней атаки, которую мы с мастером даже не рассматривали. Возможно, Нэйт её даже ни разу не встречал. Поэтому осталось только призывать чёрную энергию, с которой я всё больше был связан душевной связью. Глубокое желание обладать подобной мощью воздуха и быстрые разрезы на руках и ногах, внутреннее и искреннее подношение этой крови тьме внутри меня и вот уже тёмный смог вытекает из ран вместо крови. Окутанный тёмной энергией, я смог встретить копьё из эльфийских магов воздуха лишь одним кинжалом. Правда, не учёл, что атака была лишь усилена воздухом, а сама по себе состояла из металла и плоти. Кинжал мой отскочил в сторону, а длинные мечи проткнули мне левое плечо. Я даже инерцию их разгона не особо смог погасить, хоть и сбросил все их усиления, меня протянуло на несколько метров. Ноги, подкинутые вверх, изрезали закручивающиеся короткие мечи двух других эльфов. Чтоб переключиться от близившегося поражения, я ушёл внутрь себя, отдавая темноте все свои раны, всю пролитую кровь и испытываемую боль. Дышать стало тяжело, хрипы вместо вдохов и ног я совершенно перестал
чувствовать.
        Чернота, выходящая из раны на плече, змейкой поползла по мечам к рукам эльфа, затем ускорилась и обвила полностью руки, дошла до лица и втянулась в глаза. Сначала серо-зелёные глаза вместе с белками заволокло чернотой. Спустя миг эльф моргнул и его аура полностью изменилась. Он рывком вытянул оба меча и полосонул ими по шеям своих же соратников. Свист ветра откуда-то сверху мигом переключил наше внимание. последний эльф летел пушечным ядром сверху, скрестив кинжалы перед собой.
        Видя сверху полную картину происходящего, он корректировал свой полёт так, чтоб приземлиться прямиком на меня. Перехватывать его кинулся одержимый тенью, а я лишь приготовил добивать оставшегося в живых, кто бы это ни был. Тормозить ему уже было поздно, поэтому на полной скорости и с криком боли он сменил позу, прибавив ещё ускорения, выставил кинжалы остриями вперёд и вытянул руки. Он, не задумываясь прошил своего бывшего товарища, надеясь магией расширить рану и достать до меня. Но его план напоролся на чёрного рыцаря, вселившегося в мечника. Магия была мгновенно развеяна, а руки летевшего мага не выдержали отдачи от пробивной силы и смялись, кости раздробились и оба эльфа с силой впечатались в меня. Большая часть энергии погасилась одержимым, но всё равно удар получился весьма ощутимым. Используя поглощённые души, чёрная тень впиталась обратно в мои раны и частично излечила меня. Я откупорил флакон восстановления и опрокинул его в глотку. Вкус был отвратительный, жидкость чуть не вышла обратно, но я сглотнул её и регенерация резко ускорилась, давая мне второй шанс на продолжение битвы.
        Спустя сорок секунд первый септар был убит, план, вынашиваемый четыре месяца, сжался до трёх минут и работал как надо, хоть и на пределе времени. Через пять секунд подошла уже следующая группа магов, купол мастер опустил, и заходящие эльфы увидели окровавленного меня посреди семёрки трупов предыдущего септара. Маги воды отличались большой живучестью - их надо было убивать одним точным попаданием, иначе выйдет только трата времени. А магов огня даже быстрее, чем всех других, чтоб не попасть под массовые заклинания огня. К тому же это единственные маги, против которых темнота затмения не давала никаких преимуществ. Одно активное заклинание и моя маскировка снята, остаётся лишь позиционное преимущество и правильное вооружение.
        После оглашения нашей позиции сюда должны будут сбежаться все стражники. Иллюзии Нэйта уже вывели жертвенных воинов на нужное расстояние. Вбегающие маги воды занимали позиции с разных сторон, держа факелы, в отличие от магов воздуха, которые даже не думали пользоваться огнём, в надежде лишь на природное ночное зрение, за что и поплатились при затмении не заметив моей первой атаки. Однако, я уже был возле первой жертвы, проткнув его шею и грудь, я применил навык малого скачка до ближайшего эльфа, резанул вдоль паха и по сонной артерии. К следующему я добежал пока он оборачивался, отмахиваясь водяной плетью. Уворачиваться от плети не успевал и водная магия хлестанула меня, обдав концентрированным напором вдоль всего левого бока. Один кинжал я выронил от вспышки боли. Учитель не раз хлестал меня этими плетями, к такому порогу боли я уже привык, но всё равно не удержал в руке оружие.
        Маг упал с подбитыми сухожилиями на задней части лодыжки, добил я его ударом в сердце, неоднократно отрабатываемый мной ночными вылазками. К четвёртому за спину перебрался теневым кувырком, упал спиной в тень, а, перевернувшись, вскочил уже в другом месте. Три удара в спину не сохранили ему шанса на регенерацию, мгновенно оборвав жизнь. Оставшиеся трое кучковались ближе к выходу и уже собрались развернуться и бежать, но теневое перемещение перенесло меня за ворота арены, в двух шагах от них. С клинками эльфы тоже управляться умели, поэтому я не удивился, что двое вынули из ножен изящные мечи, а третий стал кастовать водяной щит. Неприятно, отнимут время, если быстро не решить.
        Шесть лезвий, слившихся в один бросок пришлось выпустить навыком иглопробивание. Изначально я планировал оставить его на огненных бойцов, но время говорило не в мою пользу, иллюзии Нэйта уже не действовали и все видели кто их истинный враг. Тратить ещё год из-за перестраховки - нет уж, хватит. Все три пары глаз были пробиты, крики боли эльфов зазывали ещё больше воинов. На то, чтоб прикончить их ушло ещё шесть секунд. Уходить будет сложнее, чем мы рассчитывали, но впереди ещё почти две минуты затмения и два септара огненных стражей. Которые, между тем, уже обступали меня по кругу. Даже когда наш план с иллюзиями накрылся, мастер не пришёл лично поучаствовать в бою, значит, произошло что-то серьёзное. Уже на втором паке стражников я заметил отклонения в расчётах, но не придал значения. Видимо, после схлопывания купола, кто-то достал мастера, отыскав по оттиску духов.
        Как только маги выстроились в боевое окружение, без промедления начали поливать огнём всю площадь арены. А поскольку мои главные сейв-навыки были в откате, пришлось мне принимать огонь на себя. Вновь я вспомнил про первый опыт столкновения с ритуалом, когда оказался в центре очень мощного заклинания магов скалы. Полоснув по обеим рукам и ногам я обильно поливал кровью дымчатый камень арены. От моей крови пошло лёгкое свечение, на которое я даже не обратил внимания вначале. Крутанувшись вокруг своей оси, я попытался отбить все летящие в меня заклинания одним резким движением. Капли крови, отлетающие от моих рук, объединились в сплошной веер с металлическим оттенком.
        Всю магию он не развеял, но смертельные заряды были рассечены и отлетели в разные стороны. Мелкие огненные стрелы, связывающие змейки и пелена огня прошли и тело пронзила боль, которую я ещё не ощущал никогда. Непроизвольно заорав на весь лагерь несвоим голосом, я не стал сдерживать гнев и лупанул самым сильным и убойным, что у меня было. Круговой кинжальный дождь опустошил мои запасы метательных ножей, зато и эффект от него получился не слабый. Ведь маги не ожидали, что после подобной атаки кто-то сумеет им ответить. И по обыкновению, все ждут реакцию мага, готовят защиту от всех видов заклятий, но не от металла и физических атак. Половина стражников была сражена одним приёмом. Ещё четверо уклонились с линии атаки, а трое оказались владельцами экстремума. Да, нечастая вещица у тёмных эльфов. Вдвойне неприятно что из-за этого не удалось использовать навык по максимуму. Один скачок за новым комплектом метательных кинжалов и перебежка дались непросто.
        С ожогами почти на две трети тела в реале не то что стоять не могут, там, скорее всего, и выжить-то сложно. Но в этом мире всё было по-другому, я мог двигаться, нападать в ответ и даже получать новую порцию урона. Пока жив мой дух, жив я сам, но надолго ли? Надеюсь, ещё хотя бы на минуту затмения хватит. Я бегал как бешеный зверь, от одного эльфа к другому, из-за спины третьего попытался проскочить теневым наскоком позади четвёртого, но меня раскусили и подставили ловушку лавы. Ноги обожгло так, что никакие сапоги не спасли, хотя я и одел лучшее, что нашёл с защитой от огня, аж на семь процентов. Слишком суровые условия прокачки, а значит и проценты у артефактов тоже не столь хороши как хотелось бы. Нырнул перекатом с палящей поверхности на камень арены. Обожжённые ноги не слушались, неужели риск не оправдался и я сейчас не просто проиграю, а вот так бестолково умру? После всех усилий было жалко отдавать жизнь, в которую я уже вцепился, как только мог.
        Следующий залп маги огня давали уже чем-то убойным и направленным только в меня. Все четверо противников натравили сильнейших духов, преобразовав их кто в копьё огня, кто в остроклювого феникса, уклониться уже не было физических сил, ожоги были по всему корпусу, половина тела отбита от столкновения с водными магами, ноги исполосованы и поджарились, кровопускание не дало нужной защиты и все резервы уже исчерпаны. Закрыв глаза, я смотрел вглубь себя, спрашивая есть ли что-то, ради чего мне жить дальше. И в первый момент, казалось, мне ничего не осталось, нет желаний терпеть боль и страдания в этом теле дальше.
        Но, откуда-то изнутри, уставился твёрдый, упрямый взгляд. На меня смотрели не глаза, на меня смотрела душа эльфа, который прожил до моего прихода долгие полвека, по человеческим меркам. И по этому взгляду я понял - для меня не было ещё никого ближе и понятнее, чем вот этот эльф с его проблемами детства, с его отверганием эльфийского народа, с гонениями и притеснениями, от которых ему не давали жить спокойно. Я знал отчего он стал слабым, утратил свои таланты, жил подобно паразиту, лишь за счёт других. Но сейчас всё это изменилось. У него появилась надежда, впервые за более чем шестьдесят лет. У избитого жизнью тёмного эльфа появился шанс стать сильнее и изменить весь Эруфум. Само его устройство, а не какую-то часть. С моими знаниями и началом неизвестной пока ещё силы. Отчего-то не было сомнений - если продолжить борьбу и выиграть этот бой, то дальше всё получится. Это не был конкретный план, скорее интуитивное понимание, чёткое намерение, сделать всё, отдать больше чем жизнь для изменений, которых этот мир давно ждёт.
        Все мысли пронеслись ураганом во мне, пока огненные вихри летели к центру арены, где я очутился. Открыв глаза, я сказал лишь два слова. Но их оказалось достаточно, чтоб духи огня мгновенно встали, повинуясь воле чему-то большему, чем они и их хозяева. Развернувшись, мощнейшие заклинания испепелили своих создателей и развеялись в первом луче выкатывающейся ночной Луны.
        Глава 9
        Как попал в условленное место после затмения я не запомнил. Мастера Нэйта не оказалось рядом, но меллорн, под которым я лежал уже подстегнул мою регенерацию, а живительная влага родника, сбегающего по вековым корням, освежала и придавала ясности получше любых заклинаний и эликсиров. Нужно было решать, что делать дальше, но в первую очередь я полез в системное меню, проверить результаты ночного приключения:
        Время игровой сессии - 9 лет, 1 месяц, 25,2 дня / 70 лет, 10 месяцев, 4,8 дня субъективного времени.
        Тёмный эльф Годрил Грасс, уровень 1.
        H??Ґ? - сегмент 4/6
        H??Ґ? - сегмент 1/6
        H??Ґ? - сегмент 2/6
        H??Ґ? - сегмент 3/6
        H??Ґ? - сегмент 5/6
        Чего?! Как это вышло?! И куда подевались все мои таланты и навыки, которые я девять чёртовых лет по крупицам собирал?! А до меня больше пятидесяти собирал сам Годрил. Вдобавок шестой сегмент даже не маячит на горизонте, но с этим мы планировали разбираться после завершения этапа зачистки. Теперь придётся самому, без навыков и с обнулённым уровнем, всего за год это будет, мягко говоря, проблематично. Мастер либо попался, либо проверил мой прогресс и решил бросить меня в одиночестве. С учётом того, что отсутствие магии вообще ничем не компенсировалось и талантов никаких не осталось, значит, и делать последнюю часть неведомой херни не из чего. Паника и агония. Зачем только я вчера сказал эти «Отдаю душу», ведь душой оказалось всё, что составляло основу моего игрового персонажа.
        Теперь надо как-то найти желающего прикончить меня. Или ещё раз попытаться всё сделать самому, может разрыв связей с прошлым даст на это шанс. После долгих часов ожидания и попыток успокоить мечущиеся мысли, отчаяние и мрак совсем прижали меня к земле. Набросал план, скомкал и выкинул. Первым делом надо понять, что случилось с мастером. И как я попал в лес. Видел ли меня кто-то в лагере или нет. Хотя, даже к лучшему, если меня кто узнал - по-быстрому казнят. Но сейчас придётся решить окончательно уходить на перерождение или же продолжать агонию.
        В этот момент меня словно посетило озарение, только какое-то мерзкое и давящее. Всплывали картинки, образы, вчерашние мысли. Общий смысл - нельзя было врать настоящему Годрилу, который дал добро на передачу своей души скрытой сущности. Хотя кто же знал, что всё станет настолько плохо! Да, меня проклянут, да я погубил не только тело Годрила Грасса, но и его душу отдал в рабство, но я же не могу из-за чувства долга терять драгоценное время, нужное для исправления реальных обстоятельств. Пока я буду сидеть тут в ожидании или в поисках неизвестно чего, в реальности будет сокращаться отведённый мне срок. И никто не посмотрит, что я проявил благородство, поэтому не достиг нужного результата. Вообще, вчерашнее помутнение было очень странным, как я решился пойти против системы, вознамерился сломить этот мир, пришли какие-то не мои, саморазрушительные мысли. Вместо того чтоб спокойно умереть, совершил полнейшую глупость ради призрачного шанса заполучить силу.
        Регенерация позволила уже к вечеру подняться на ноги и с помощью двух палок я вполне сносно мог передвигаться. Решил раз так - прикроюсь минимально плащом и пойду в лагерь, разузнаю по поводу вчерашних событий.
        ***
        Подойдя к воротам лагеря, сразу заметил изменения. Охрана в полном обмундировании, на всём лагере был навешан антимагический щит. Это значит глава не поскупился на использования накопленных энергий. Что ж, нашумели мы неплохо!
        - Стой! По какому делу и откуда? Почему тёмный со стороны Приграничного леса?
        - Да видите, немощь меня схватила. К магии талантов не имею, да и, вообще, талантов у меня не особо. Вот и ходил в поисках волшебных деревьев, которые бы мне подошли для излечения. А тут что стряслось, благородные?
        - Встань, оценим твою ауру. Духи расскажут, если ты убивал в ближайшие сутки, тогда будешь взят под стражу и уже не отвертишься от суда.
        - Да и в мыслях не было, уважаемый. - Хоть я и ответил согласно образу, но тревогу еле сдерживал от любого проявления. Если у меня остались следы от вчерашней битвы, то всё закончено.
        Ничего не обнаружив, охранники пропустили меня и даже мило объяснили, что произошёл инцидент, из-за которого пострадало много эльфов. Один из заговорщиков и предателей схвачен и осталось взять лишь его подельника.
        Оказалось всё даже хуже, чем описывал стражник. Мастера Нэйта распяли на магической дыбе в центре лагеря. Кому уж удалось его схватить для меня загадка. Это надо было не просто развеять все его иллюзии, но и победить в поединке, не доводя до убийства. Явно сработано на высочайшем уровне. Кто мог такое провернуть в этом месте? Мы за последний месяц не видели никого выше четвёртого уровня развития магии духов. В то время как мастер был пятого в магии воздуха и четвёртого в магии огня, камня и воды. За свою долгую жизнь он успел изучить сотни техник боя и развить навыки до заоблачных высот. Хоть это и требовало энергозатрат, но кто ж будет считаться, когда на кону твоя жизнь и свобода.
        Пройдя в центр толпы зевак, я решил выяснить ,смогу ли я чем-то помочь и с кем столкнулся мастер. Заодно разузнаю, выдал ли меня Нэйт, но тут я был уверен в верности учителя, ему не было смысла говорить что-то обо мне. Судя по его рассказу, он верил в мои таланты, и сам желал их раскрыть не меньше моего.
        Магическая дыба уже практически порвала связи мастера с духами. Визуализация показывала истончившееся, оборванные на три четверти, ростки магии. Нечего было и думать вытащить Нэйта из подобной махины, особенно после потери всех навыков и талантов... Но вот чего я никак не ожидал, так это что из дома главы лагеря выйдут мои давние знакомые. Отряд карателей тёмных эльфов - во главе сам Кельтрин в начищенном доспехе. От него веяло угрозой и мне бы стоило убраться оттуда, но я помедлил, не мог пропустить казнь мастера, которая, судя по всему, сейчас состоится.
        Приговор зачитывали долго и со смаком вбивая каждое слово. Сначала учителя лишили всех титулов и очернили его репутацию, которая для магов была зачастую сродни жизни. А дальше пошли обвинения в сговоре с Годрилом Грассом, убийстве, с подробным перечислением всех тёмных эльфов, которых мы убили, ради получения таинственной силы. Закончив, кэйтокан карателей обвёл толпу взглядом и задал последний вопрос:
        - Отрекаешься ли ты от своего ученика Годрила? Желаешь ли раскрыть его местоположение? Желаешь ли хотя бы частично очистить своё доброе имя, учитель Нэйт?
        Мастер немигающим взглядом ввалившихся глаз посмотрел на судью и засмеялся. Недобрым, старческим смехом, в котором сквозили безумие и решимость.
        - Ты до сих пор не понял, Кельтрин? Он мой лучший ученик! Ни ты и никто другой не заставят мастера отречься от своего алмазного отпрыска. Поистине он тот, кто достоин получить всё наследие тёмных. Закончив своё восхождение, я уверен, младший Грасс будет способен убить любого эльфа не только в дуэли на арене, но и в реальном бою, сойдясь в самых невыгодных для себя условиях. И тебе лучше не искать его, иначе найдёшь лишь свою смерть. И теперь можешь снова сгорать от зависти, пытаться избавиться от конкурента, но стать лучшим тебе больше не удастся!
        - Громкие слова для немощного старика, Нэйт Дроунсальф. Твоё время на исходе, приказ назначаю к исполнению вторым моим заместителем. - Официальный тон кэйтокана не смог скрыть его крайнюю степень разочарования и гнева. Мастер признал лучшим учеником не его. Лучшим признан именно я. И за какие такие заслуги? Но поздно думать, нужно поскорее выбраться отсюда, пока меня не узнали и не повторили только что случившуюся казнь, путём полного лишения связи с физическим миром. Мастера насильно сделают духом стихии огня и теперь он до скончания времени будет скитаться в параллельном слое, прислуживая скверному карателю, убившему его.
        ***
        Выйдя с другой стороны и обогнув большой дугой лагерь, я вернулся в тот же лес, под тот же меллорн. И стоило мне лишь немного расслабиться, как меня накрыли эмоции. Я долго осознавал что для меня значил мастер Нэйт, думал, что это просто сварливый эльф, которого ко мне приставили для обучения, который ради своей гордыни решил сделать из меня убийцу, способного побеждать в любых дуэлях. Но у него тоже были свои принципы, свои надежды и стремления и даже ко мне отношение не было наплевательским, как могло показаться со стороны. Всё это вкупе с тем, что я уже девять лет по-настоящему откровенно разговаривал только с ним, дало такую горечь, что на глаза невольно навернулись слёзы, а в горле застыл ком.
        Из груди вырвался крик, уже не боясь кого бы то ни было, всё равно, я оплакивал не просто учителя, я оплакивал первого в моей жизни, пусть не человека, эльфа, который признал мои таланты, которому было не всё равно на меня, который стал мне другом и соратником. Такую тяжесть от потери я не ожидал, может сказалось моё вымотанное состояние, а может, я по-настоящему привязался к этому эльфу. Страдал я несколько дней, даже прокручивал в голове возможные варианты как надо было помочь Нэйту, то коря себя за поспешность и трусость, то вообще за решительность при разработке планов убийств и в итоге отданную душу. Довёл состояние до критической точки и решился. Решился закончить свою нынешнюю жизнь в надежде, что воспоминания мои не сохранятся, а новое подключение будет удачнее. Это было проще, чем каждодневно осознавать, что единственный в мире разумный, признавший во мне близкого, умер по моей вине!
        Обдумав разные варианты, я решил не сигать со скалы, не мучиться с верёвками, а просто нарваться на дикое зверьё и «скормить себя» любому хищнику. Да, было страшновато попасться зверю, который бы заставил меня страдать, но лучше уж так, чем готовиться к смерти и не смочь сделать последний шаг. Зайдя в чащу, отойдя от священных мест, я принялся стучать по деревьям, выкрикивая бессвязные гласные, чтоб привлечь любого, способного меня прикончить. И мне это удалось.
        Из-за густых кустов с беззвучной грацией вышли гладкошёрстные, клыкастые звери, похожи на пантер с непропорционально большой грудиной и головой. Этакая помесь гиен с кошачьими, с вьющимися гривами. Я не знаю как они назывались, а с потерей связи души, так и подсмотреть негде было. Но для меня уже было неважно, выглядели они внушительно, убить смогут - это главное. Раззадоривая их, я махал палкой, криками привлекал их к нападению, а они лишь медлили и бродили вокруг, скалив зубы.
        - Видишь же, не опасен я! Давай же! Ну! Нападай, зверюга тупоголовая! - Мои окрики никак не влияли на поведение хищников, стаей обходящих меня с разных сторон.
        А после того как мне совсем надоело ждать их нападения, я сам ринулся вперёд, ожидая, что сейчас они в ответ накинутся и всё будет кончено. С вялой неохотой звери отпрыгнули от моего выпада, а главарь стаи встретил меня, насадив правую ступню на клыки. Такой филигранный манёвр, словно хотел минимизировать урон. От боли в ноге я не удержался и рухнул вниз, перекатом смягчая падение. Зверь не стал цепляться за мою ногу и как только я полетел вниз, ослабил хватку и отпрыгнул в сторону, избегая случаного столкновения.
        - Да что с вами, мать вашу! - От обиды и бессилия я просто кричал на непонятных хищников, которые так миролюбивы.
        Весь измазавшись в грязи, вперемежку с кровью, я думал, что же я делаю не так? Как решить задачу скормить себя монстрам? Разве могут в дикой природе быть миролюбивые хищники? Это противоречило пониманию основ животного мира. Или это такая забава создателей, сделать опасных на вид хищников совершенно безобидными?
        Стая постепенно отдалилась и на поляну с моим провальным самоубийством вышла лесная нимфа! Ну так мне показалось, точнее, это была светлая эльфийка, настолько гармонично обёрнутая в лианообразные доспехи, что неволей думаешь, будто это сама природа дала защиту и одежду для своего дитя. Засмотревшись, я даже позабыл про свой непотребный вид, сидя в траве и каких-то измятых цветах, тщетно пытаясь перемотать тряпкой ногу. Всё-таки умирать от потери крови из такой незначительной раны было верхом мазохизма.
        - Как занятно встретить в нашем лесу тёмного, который пытается скормить себя исконным фамильярам эльфов близлежащих лагерей. К сожалению, звери не знают про ранжирование эльфов, иначе бы съели без стеснения такого никчёмного. - Странная эльфийка не приветствовала меня, сразу поставив себя на права хозяйки леса. И это меня подстегнуло, словно пелена очарования сразу же спала. Вся её походка и осанка сразу окрасились в цвета надменности и уничижения.
        - А ты, я смотрю, как все светлые, строишь из себя хозяйку леса! Всезнающая мисс само очарование! - В эмоциях я даже сплюнул под ноги, - Я не обязан отчитываться перед кем бы то ни было. И уж перед тобой подавно. Ничего здесь занятного нет, можешь идти своей дорогой. Проходя мимо - проходите мимо!
        - Болезный эльфиешка. Мне всегда было интересно, отчего же вас ставят ниже по рангу? Встретившись теперь с таким представителем тёмных, мне всё стало понятно. - Светлая шла, обходя поляну по той же траектории что и дикие звери. Надо отдать должное, даже не смотря под ноги, ни разу не замедлилась и не оступилась, плавность и грация движений выдавали в ней опытного следопыта. - Глупость, граничащая с безумием, дерзость, граничащая с оскорблениями. Худшего приветствия и выдумать сложно. А что же будет дальше? Теперь все рассказы старших обретают смысл.
        - О каком «дальше» ты говоришь? Разве может что-то заставить нас продолжать этот бессмысленную болтовню глухого со слепым? - Совершенно не видел смысла развивать это знакомство, не приносящее ничего, кроме негатива, которого и так хватало. Хотелось поскорее перебраться в другое место, другой лес, пустыню, в горы, туда, где меня покромсают, а не будут снисходительно «прикусывать» для предупреждения.
        - Вот уж точно слепец! По законам этого леса, в мои обязанности входит тебя расспросить и при нежелательном вмешательстве в дела светлых, задержать, доставив к дознавателю. - Весь вид эльфийки кричал о её интересе, эти расхаживания, бегающие чертенята в глазах, я бы даже сказал позёрство, но в голосе сквозили раздражение и скука. Как будто какой-то наблюдатель следил за тем, что она говорит, без возможности увидеть её.
        - Занятные тут законы, значит, свободному эльфу нельзя прогуливаться по лесу? Дожили уже до такого? Не много ли вы на себя берёте, светлые? - Моя раздражительность лезла наружу, хоть и зерно интереса зарождалось где-то внутри. Всё-таки я слишком мало знаю про Эруфум. И тем полезнее будет узнать, как видят его по другую сторону баррикад, на которые меня бросали создатели игры. Узнать для чего и каким образом я могу повлиять на ход истории. К тому же внутренние видения продолжались хоть я их формально игнорировал, но сложно не думать о том, что с занудным постоянством влезает в голову и выдаёт порцию образов и мыслей.
        Расценив мои риторические вопросы как повод для разговора, эльфийка призвала водного духа из ближайшего ручья и без усилий залечила мои раны на ноге. Затем беспардонно облила меня водой, смывая всю грязь, в которой я измазался.
        - Ты чего творишь! - от неожиданности я вскрикнул на неё, хотя стоило бы поблагодарить за оказанную помощь.
        - Да так, - меланхолично протянула она, - впервые увидела эльфа, что так рьяно, но совершенно бестолково хотел покончить с собой. - Вот так переключение, с высокомерности на некую откровенность. Что это за игра в раздвоение личности? - И решила не проходить мимо, а помочь, чем получится. Ведь я светлая эльфийка, к тому же маг воды, считай что маг жизни!
        - Э-э... Спасибо, - лишь и смог выдавить я первое, что пришло в голову, - откуда ты, вообще, взялась? И что это были за звери, которые не порвали добычу при первой же возможности?
        - Так ты и вправду не знаешь? - Эльфийка залилась чистым и настолько заразительным смехом, что я невольно улыбнулся. А она не так плоха, как показалось с первого взгляда. - Повезло же в первое самостоятельное патрулирование напороться на такой интересный случай. - Светлая присела на корточки, взглянув мне в глаза, лица наши оказались на одном уровне и я вновь невольно засмотрелся на её точёные формы. Идеальное лицо, светлые волосы, заплетённые в сложные косички вперемежку с зелёными продолговатыми лепестками.
        - Давай для начала обсудим что придётся делать. Я вообще не понимаю местных обычаев. Мой лагерь далеко от этих мест и я бы не хотел просто попасть в плен, чтоб просидеть за решёткой вечность. - Решил, что откровенную правду сказать самое верное решение. Юлить я всё равно не умею, нечего и пытаться. А такая нестандартная постановка вопроса может сыграть мне на руку. Как минимум подогрею её интерес, получу новую информацию, а там уже решу, как быть дальше. Полное отсутствие талантов и навыков делает меня беззащитным, даже перед эльфийкой-следопытом.
        - Откровенно для незнакомца. Надеешься на снисхождение, эльфёнок? - Снова переключение какое-то. Реакция скачет как у капризного подростка. - Ладно, отвечу на твои вопросы, пока ты окончательно не свернул мозги от напряжения. Те звери - ракенты, они неспособны серьёзно навредить эльфам, веками они были нашими друзьями и фамильярами. Непонимание что от них хочешь было лишь на первый взгляд. Каждый выбирает товарища по-своему, кто-то агрессией, кто-то пытается подкормить, а кто и вызвать жалость. На твой зов ответил вожак стаи - он явно что-то почуял. Возможно, в тебе есть какая-то сила, по его мнению, хоть я и совсем не вижу её. Скорее, напротив - лишь слабость, подавленность и опущенные руки. Эльф неспособный жить дальше, какой позор так заканчивать свою жизнь! Перерождение в духа - вот что выбирают все истинные жители Эруфума! И да, за такое под арест не берут, конечно же. Хоть и можно было тебя проучить за слабоволие. Убивая себя, ты лишаешь наш мир части Великой Айолы, стихии вырождаются из-за таких, как ты!
        - Эй, эй, полегче, сестрёнка. Я понимаю твоё негодование, но ты не можешь знать, что привело меня к такому решению. И бросаться обвинениями с твоей стороны так же наивно, как с моей пытаться покончить с собой.
        - Тем не менее, мы оба выбираем действие, вместо сомнений.
        Эльфийка резко встала и развернулась, отойдя к ближайшему дереву. Я было подумал, что сейчас она вовсе уйдёт, и вся эта нелепая встреча закончится, но нет. Она развернулась, оперевшись на ствол спиной, скрестила изящные руки на груди и с вызовом посмотрела на меня. Чего ты хочешь, эльфийка?
        Я встал, стряхивая с волос воду, размял ноги, сбросив бесполезные, растрёпанные ботинки. И именно в этот момент, словно ждал этого, из леса на полном ходу выскочил ракент и сбил меня с ног. Мы полетели кубарем в кусты, снова получая ушибы и царапины. Тот самый вожак, видимо, решил проверить меня на прочность. Клыками и когтями он не орудовал, будто играя, а я громко выругался вслух, по пути собирая новые синяки на выступающих корнях. Эльфийка опять заливисто и чисто рассмеялась, видимо, заранее зная, что произойдёт решила проверить мою реакцию. Вот и проверила...
        Глава 10
        Вся эта ситуация выбила меня из настроя заканчивать свою игровую жизнь. Как специально Вортайф подкинул новых товарищей в тот момент, когда я решил с ним распрощаться. Ракент не позволял мне надолго отходить, как приклеился, настырная животина. После оценки моих скромных физических навыков, а точнее, их отсутствия, зверь просто стал ходить по пятам, без лишних приставаний.
        С эльфийкой я пока не решил как себя вести. Все эти события подталкивали меня не уходить быстро, а проверить, есть ли другой путь добиться силы, помимо ритуалов. Заодно хоть немного расслабиться после стольких лет концентрации и тренировок. Заняться чем-то другим, помимо вымучивания из себя магии.
        - Видишь, тёмный, вожак ракентов тебя признал. Это говорит о тебе больше чем ты думаешь. - Эльфийка загадочно улыбалась и не отвела взгляд, даже когда наши глаза встретились. - Что смотришь, ещё остались глупые вопросы?
        - Да вот, размышляю, стоит ли доверять светлой или лучше расстаться здесь и сейчас и уйти куда подальше.
        - А давай для начала знакомиться? - Она подмигнула и лёгкой походкой прошлась до меня. - Принцесса Сирлина, наследница светлого замка Ан.- Эльфийка с достоинством приосанилась и подала мне руку то ли для рукопожатия, то ли для иной эльфийской традиции, которую я не успел узнать.
        - Годрил Грасс, тёмный эльф, сын правителя тёмных эльфов. Однако, не подумайте, принцесса, что я как принц, смогу вам чем-то помочь. Скорее, напротив, отец изгнал меня, поняв, что никаких особых талантов во мне нет и помощи в захвате престола верховного правителя от меня не дождаться. - Лучше уж так, чем признаваться в убийствах соплеменников, пусть думает что я обычный изгой, стандарт для Эруфума.
        - М-м-м... Значит, наследник, понятно. Но что же привело тебя в приграничье? Ещё расскажи, что изгоям нигде нет места и прочие сказки. Не держи меня за наивную дурочку, тёмный. Правители не бросают своих наследников, никто не способен изгнать отпрыска, оставив без поддержки.
        - Это ты моего отца не встречала, Сирлина, дева зелёных лиан. В обществе тёмных нет места слабости. А если уж эльф дожил до шестидесяти лет и не открыл в себе таланта к магии, то считай, что этот эльф не способен сделать для правителя ничего. Поэтому, единственное что мой папаша мог это изгнать меня куда подальше, предварительно отказавшись от отцовства. Ритуал не простой, требует жертв, но хоть у меня и было мало друзей - их хватило.
        - Вот как, сделаю вид, что поверила. - И эльфийка лукаво подмигнула мне, не проявив ни капли сострадания. Не особо то и надо было! - Пойдём со мной, изгой, покажу тебе кое-что.
        Пробираясь сквозь чащу за быстроногой эльфийкой, я с удивлением осознал, что мы прошли то место, где я устроил себе лагерь под меллорном и даже не заметили его. Видимо, от потрясения последними событиями.
        - Смотри, тёмный, - раздвигая кусты, Сирлина указала на небольшую стаю ракентов, - в природе они безобидны и чаще прячутся от других зверей в своём логове. они всеядны и чаще не нападают первыми, уважая чужой дух. Их грозный вид затуманил твой взгляд, но ты эльф! Непозволительно так обращаться с жизнью, несмотря на то, что эта жизнь принадлежит тебе. Да ещё и пытаться переложить своё решение на тех, кто живёт в гармонии и любви.
        Взрослые особи игрались с детёнышами, подпрыгивая и взвизгивая, летая кубарем и отталкивая друг друга в кусты. Одно моё неловкое движение нарушило спокойную семейную идиллию, от звука сломанной ветки звери подскочили и уставились в нашу сторону, подёргивая хвостами, детёныши спрятались за своих родителей, вытягивая шеи и поджав ушки, с интересом разглядывали потревоживших их чужаков.
        Меня бесцеремонно оттолкнул чей-то влажный нос, ткнувшись в ладонь. Мощный хвост шлёпнул по спине, отчего я, даже не устояв на месте, подшагнул вперёд. Ракенты дёрнулись было в сторону, но утробный короткий рык вожака придавил их к земле на месте. Уже взрослые особи поджали хвосты и уши, с благоговением смотря на взлохмаченного вожака большой стаи всего приграничного леса меллорнов.
        Он подошёл вплотную к своим сородичам, видимо, что-то им разъясняя, а затем уже повернулся к нам, глядя мне прямо в глаза, рыкнул и тряхнул гривой, как бы приглашая пройти в чужое жилище. Мелкие котята осмелели и вылезли из-за родителей. а те, не смея выказывать своё недовольство, смирно сделали пару шагов нам на встречу с поджатыми хвостами.
        Я не стал заставлять себя уговаривать, было почему-то дико интересно, какие же они на ощупь, эти пушистые комочки маленьких ракентов. Подошёл, с опаской протянул руку к самке, возле которой кучковались суетливые котята. Вожак и тут не стал ждать пока я решусь и, махнув лапой, опустил мою ладонь на голову ракенты. Та сначала вжала голову, а затем, резко подняла лизнув шершавым языком мою руку. Котята в тот же момент без опаски запрыгали вокруг, весело визжа и покусывая друг друга, словно соревнуясь кто первый достанет до руки незнакомца. Я сгрёб прыгающих, повизгивающих котят в охапку, всех разом, и зарылся в молодой пушок лицом. Их было четверо, такие разные, даже по размеру от самого мелкого с ладонь и до крупного черныша, от холки до хвоста доходящим мне по колено. И в то же время одинаково игривые, забавные и плюшевые. Что-то домашнее, родное было в этой мягкости, согревающее мою израненную душу.
        И тут же укол самокритики прострельнул сердце: недостоин я такого тепла и мягкости. Только не безжалостный убийца-эгоист. Слёзы сами накатили на глаза и хорошо, что зарывшись в мех котят, я смог их спрятать и проглотить, иначе пришлось бы объясняться с этой незнакомкой, свалившейся на мою голову. Словно прочитав мои мысли, она первой решила высказаться:
        - Видишь, Годрил, в лесу ещё есть ради чего жить... Новая жизнь прекрасна и даже когда кажется, будто ничего уже не нужно, случайная встреча может перевернуть всё.
        - Да что ты знаешь обо мне, светлая? Втираешь тут свою философию, водишь по лесам, будто я нуждаюсь в твоей поддержке! Шла бы своей дорогой и не трогала каждого встречного!
        - Ладно, тёмный, если захочешь поговорить в другой раз, встретимся здесь же. Будет символично, если ты всё-таки выберешь новую жизнь, а не будешь цепляться за старые обиды. Береги его, ракэйт. - обратилась она к вожаку, который стоял, переводя взгляд с неё на меня.
        После этой странной встречи я решил устроить в лесу под защитой меллорна себе подобие жилища. Крыши над головой у меня не было, зато были ветки хвойных деревьев, больше похожих на кедр, но с плоскими шишками, раскрывающимися как цветы. Даже сорванные ветки не засыхали, если их подрезанный край воткнуть в землю, силы местного родника питали их и не давали погибнуть. Со временем они, возможно, даже приживутся и станут новыми деревьями.
        И повезло же мне, что мастер Нэйт показал разные тонкости жизни в лесу, самостоятельно бы я точно не выжил в таких условиях. Вообще, каждый день закалял меня, человека двадцать третьего века. Мелкие бытовые вопросы встречались на каждом шагу, чего ни коснись, игровых условностей, как будто и вовсе не было. Если б не системный интерфейс, наверное, я совсем перепутал за прошедшие годы этот мир с реальностью. Сложно воспринимать действительность, настолько наполненную деталями, как нечто искусственное.
        Ракент от меня не отходил и я как-то смирился с его присутствием. К семейке, правда, не захаживал, внутренне не приняв решения остаюсь ли я в этом мире дальше или всё же покидаю его. Не хотелось терзаться сомнениями, привлекая в свою жизнь новых личностей, и даже зверьё не хотелось пока что видеть. Даже от одной мысли лицезреть этих невинных, способных на мирную жизнь хищников, я приходил в уныние. Контраст с собственной жизнью был слишком велик и это доставляло боль, чувствовать которую совсем не хотелось.
        Несколько дней вожак как верный пёс ютился возле моего шалаша, ежедневно убегал в лес и возвращался с пойманной дичью, укладывая её возле входа. Я готовил на огне мясо и собирал растения, ягоды и корешки. Тем и кормился. Небольшая помощь была как нельзя кстати, делать всё самому сейчас было проблемно, совсем без игровых навыков я мазал чаще, чем хотелось, а жить только собирательством та ещё мука.
        Спустя одиннадцать дней случайность вывела меня к той самой стайке ракентов. Это вовсе не значило, что я искал встречи со светлой эльфийкой, просто забылся и зашёл не в ту часть леса. Или же я придумал хорошее оправдание для самого себя? Кто теперь разберётся. Но именно тогда мы вновь встретились с Сирлиной.
        Пробираясь сквозь кусты, сплошь обвитые вьюном, я услышал сверху знакомый голос:
        - Всё-таки решил пожить подольше, тёмный? Не сомневалась в твоём выборе!
        - И тебе привет, Сирлина. Я вообще не собирался сюда забредать, - оглянувшись, я пытался безуспешно оправдаться, когда на глаза показались пушистые котята, выглядывающие из-за кустов.
        Она залилась чистым, беззлобным смехом, спрыгивая с верхнего яруса веток дерева.
        - Пусть будет как ты говоришь, дела скажут о тебе больше слов, эльф. Может, составишь мне компанию? Последние две недели я брожу с проверками по лесу одна, это оказалось безумно скучным, так хоть разнообразим немного своё время.
        - Ну раз всё равно мы встретились, то давай. Я постараюсь не отставать.
        - А я никуда спешить не собираюсь, можешь расслабиться. - подмигнув игриво сказала светлая.
        Сирлина поприветствовала семейку ракентов и легонько прикоснулась к шее каждого котёнка, что-то нашёптывая. Мне показалось с пальцев шло какое-то свечение в эти моменты. Видимо, применяет магию прямо на ходу, как бы невзначай. Интересно наблюдать за такой идеальной техникой. Дальше мы забрались по лианам на второй ярус, в котором, как оказалось, проходили даже лучшие тропы, чем по земле. Двигались неторопливо, постоянно останавливаясь на рассматривания очередных зверушек, подмечая новое потомство, улыбаясь каждому птенчику. Искусная и ненавязчивая магия светлой всюду следовала за нами, её зеленоватое свечение подсказывало мне, что контактируя с живностью, она либо ведёт учёт, либо проверяет их плодовитость и здоровье.
        Удивило меня ещё и то, что Сирлина примечала не только зверьё и птиц, но и деревья, новые маршруты насекомых и малейшие изменения русел ручьёв. Подозреваю, что и с реками будет то же самое, если встретятся, конечно. Доскональность осмотра леса не помешала нам за полдня обойти половину всех территорий, которые я пытался с земли изучить всё прошедшее время. Знания того, где и как пройти давали свободу передвижения и в разы ускоряли процесс. После очередного осмотра рощицы молодых меллорнов я насмелился спросить:
        - И сколько же нужно учиться такому мастерству, Сирлина? Я поражён, как у тебя всё ловко получается.
        - Жизнь эльфов длится вечность, в сравнении с ней, любой срок покажется до смешного мал.
        Ох уж эта манера уклончиво отвечать. Вроде что-то и сказала, но ничего конкретного. Вздохнув, я прыгнул за ней на следующую ветку, с которой уже мы перебрались на землю.
        - А я смотрю вы сдружились, - улыбаясь, эльфийка указала на ракента-вожака, с зажатым в зубах кроликом, - И часто он ради тебя убивает?
        - Думаю это не убийства, а скорее чистка выводков и естественный уход старичков. Я видел дичь лишь с увечьями, либо с настолько жёстким мясом, чудо, что кролики и утки вообще доживают до такого срока.
        - А ты наблюдательный... для тёмного.
        Освежевав добычу и устроив небольшой лагерь, я привычными движениями развёл костёр и соорудил вертел для мяса. Сирлина достала свои листочки-ягодки, вежливо отказавшись от моей добычи.
        - Как ты назвал своего друга? Похоже, вы вместе надолго. Нельзя оставлять ракента без имени, Годрил, не обижай его.
        - Э-э, не знал, спасибо за подсказку, сегодня же придумаю что-нибудь подходящее.
        Ведя неспешную беседу, мы поели и расположились на ночлег. Следующий день решили провести снова вместе. Не знаю, для каких развлечений ей нужен был я, так как создавалось ощущение самодостаточности и совершенного отсутствия скуки с её стороны. Сирлина по-настоящему любила своё дело и радовалась каждой новой зверушке и птенчику. Нужные побеги она усиливала магией, направляя подземные воды в нужное место, а где требовалось проредить лес, наоборот, иссушала почву, ловко используя искусство управлением духами. Настоящий санитар леса, я бы сказал.
        Ракента, что следовал повсюду за мной, этим же вечером я назвал Руксом. Судя по довольному урчанию ему понравилось прозвище. Эльфийка с хитрецой смотрела на нас со стороны пока я немного вычурно проводил обряд нарекания. Позже, пока зверь вытянулся и точил когти о ствол дерева, мы попрощались, светлой пора было возвращаться в город, добавлять полученные данные в общую статистику леса.
        - Если ты не против, давай я буду сопровождать тебя в патрулировании? - предложил я эльфийке.
        - Знаешь, ничего полезного ты пока что не умеешь, - недовольно ответила она, а потом, улыбнувшись, добавила - но с тобой веселее, так что будешь учиться у меня любви к лесу.
        - Любви от меня лучше не ждать, но и вредительством мне заниматься ни к чему.
        Следующие пару месяцев мы встречались каждую неделю, патрули девы леса длились два-три дня, так что общение наше было ограничено, зато насыщено и интересно. Из разговоров с Сирлиной я постепенно узнал, что у светлых не все придерживаются негативного настроя к тёмным. Внешние различия не отталкивали тех, кто смотрит не на оболочку, а на суть живых. По её рассказам эльфы уважают любую жизнь, тем более, если это разумные собратья. Порой её заносило и высокомерие прорывалось, как будто весь мир ей чем-то обязан. Такие заскоки привлекательности ей не добавляли, но я просто терпел, чтоб быть ближе к знаниям. Постепенно очистив голову от напряжения постоянных тренировок последних лет, я по-другому взглянул на магию. В руках светлой эльфийки духи были игривы и стремительны, не выполняли работу, а оказывали дружескую помощь. Такие разные подходы напомнили мне про реал и устройство универсумов. Настройщики тоже совершенно по-разному выполняли свою работу, но объединяло всех одно - это сила воображения!
        И я, находясь порой по неделе в одиночестве, скакал по лесу, воображая себя великим магом, выводя руками пассы магических плетений, представляя, будто духи беспрекословно слушаются меня и выполняют любую мою просьбу. Рукс, как я назвал своего ракента, смотрел на это всё со своей игривой натуры, поддерживал мои пляски, не забывая присматривать за периметром. При любой опасности он сразу же предупреждал меня рыком, грива его вздыбливалась и глаза из добродушно-кошачьих превращались в узкие щёлочки насторожившегося хищника.
        Каждый день я просыпался от утренней прохлады и стрекотания местных птиц. Однажды ко мне на поляну пробрался какой-то гигантский крот, выполз, получил палкой по носу и быстро уполз обратно. Рассказав эту историю Сирлине, я получил порцию насмешек и предупреждение так больше не делать, если хочу сохранить свой дом в целостности. Подземные крипонцы, как звали этих кротов-переростков, собирались в стаи во время лесного гона и могли навредить любому эльфу, либо животному. Окажись такая стая возле моего меллорна и я не успею унести ноги.
        Спустя два месяца светлая принцесса позвала меня с собой в дальний патруль, мотивируя тем что «там же от скуки можно одухотвориться», что означало по местным традициям превратиться в духа. Да, эльфы не умирали просто так, все они становились частью природы, духами, которыми наполнялось всё вокруг. Эта идея мне нравилась, при определённом умении можно было покорить что угодно, любое природное явление, любое растение, любую гору или то что у горы внутри. Духи огня имели механизмы посложнее, но объяснять их Сирлина не утруждала себя. Магией огня светлые владели крайне редко, слишком нестабильная стихия, сложноконтролируемая и опасная своей демонической сущностью. Что ж, за тёмными я такой брезгливости не замечал, видимо, ещё одно отличие в копилочку.
        Глава 11
        Лес плетёных клёнов был прекрасен и уникален, как любой лес в Эруфуме, я ходил, разинув рот, всматриваясь в хитрые переплетения древних деревьев. Если в нашем мире это были лишь небольшие деревца, больше похожи на кустарники, то здесь это настоящие гиганты метров сто в высоту, несколько стволов росли очень близко сплетаясь в пучки, создавали огромные зонтики зелёных крон.
        В вышине деревьев обитали какие-то приматы. Увидеть их нет никаких шансов, если только они не захотят сами спуститься. Воспринимая нас как явную опасность и чужаков, появляться перед нами никто, конечно же, не стал. А вот сбросить пару жёстких плодов, это всегда пожалуйста. При этом целились от чего-то все в меня, а не в Сирлину, игнорируя даже моего агрессивного Рукса. Ну, мелкие, я вас запомнил, будет шанс отплачу.
        - Смотри, Годрил, по этим лианам можно забраться вверх, но пока не советую, ты не понравился местным обитателям. Их вид называется саки-мохи, очень миролюбивые и ранимые существа. Они считывают духовные потоки природы и отражают всякое изменение Эруфума. Мы особенно пристально следим за ними, чтоб не пропустить важные, но скрытые от глаз события. Так что, закончу сама, жди меня на окраине этой рощи. Тут довольно обширная территория, но я быстро найду тебя.
        - И всё-таки не нравятся мне эти мартышки, будь осторожна, на мне лагерь.
        Хихикнув, она ловко забралась по лиане на второй уровень троп, а затем и на третий под самыми кронами, где её уже было не различить среди ветвей. И лишь новые плоды гигантских клёнов посыпались на меня сверху, как бы говоря - скорее, чужак, беги отсюда, тебе не рады.
        К вечеру мы снова были вместе. Чем-то недовольная Сирлина вернулась дёрганная и растрёпанная. К тому времени у меня на огне поджаривалась местная живность, которую принёс Рукс. Сам я насобирал сочных плодов непонятного кустарника, немного ягод и большое количество зелени, которую очень уж любила эльфийка. Надо же чем-то расплачиваться за хорошую компанию?
        - Ты чего такая, что-то случилось, Сир? - мы ужинали в угрюмой атмосфере, так что я старался как-то расшевелить светлую.
        Казалось, будто она успокоилась, но оказалось, что мыслями загнала себя в депрессивное состояние.
        - Случилось? А... да, действительно случилось. - с задумчивой грустью ответила она, - Но, как бы тебе это объяснить. Понимаешь, звери никогда не относились ко мне с агрессией, а вот сегодня... - и она вдруг отвернулась, скрывая влажные глаза.
        - Интересно, чего это они такие агрессивные? И на меня срывались, хоть впервые видят.
        - При попытке их просканировать магией природы, будто взбесились, начали разбегаться. А от метки айолы и вовсе нападать стали. Что-то не так с ними, Годрил. И нам нужно с этим разобраться.
        - Ну раз придётся искать неизвестно что, да ещё и неизвестно как, то я с радостью помогу. У меня талант выискивать неожиданные выходы и раскрывать тайны.
        Сирлина лишь грустно улыбнулась в ответ и слегка кивнула. Видимо, была в шоке, поэтому вела себя не как обычно.
        - Но лучше тебе общаться с ними магией, Годрил. Будет хоть какой-то шанс понять причину такого поведения саки.
        - С этим... есть некоторые сложности.
        Эльфийка непонимающе посмотрела на меня, словно в этом было что-то необычное.
        - У меня нет талантов к магии. Ни с одной стихией я так и не смог сродниться, поэтому могу пользоваться только своим телом, но не духом.
        - Но как... - Сирлина осеклась на полуслове, видимо, решив не высказывать первые эмоции, всё же, продолжила, - Пробовал ли ты развить связь с духами растений?
        Зная свои имеющиеся таланты, я всё равно не стал говорить о тщетности этой затеи. Может лишний интерес даст нам больше поводов для общения?
        - Знаешь, Сир, буду рад, если ты познакомишь меня с этой магией. - вслух, растянув губы в улыбке, ответил я.
        - Я вовсе не это имела в виду, Годрил. Но пожалуй, лучше чем сегодня шанса у нас может и не быть.
        Немного воодушевившись обучением, светлая с упоением рассказывала в какой гармонии находятся эльфы с лесами, как важно поддерживать баланс духов и постоянно пополнять и обогащать Великую Айолу. Как и мастер, она говорила про важность объединения с волнами леса за счёт медитаций и духовного успокоения. И даже показала несколько техник по взаимодействию с еалами растений и животных.
        С утра мы разделились, я пошёл в лес, получать тумаки да шишки от обезьян, а она исследовать окрестности в поисках новых зацепок.
        Лес плетёных клёнов в утренней дымке выглядел особенно завораживающе. Огромные шапки крон почти неразличимы, а звуки просыпающихся зверей и насекомых наполняли всё пространство, эхом отражаясь от густых нижних веток. По земле стлались папоротники разных размеров и форм, закручиваясь, но не поднимаясь. Лишь растения, которым не нужен солнечный свет, могли расти здесь.
        Зайдя метров на двести вглубь леса, я стал замечать саки-мохи, которые сегодня сменили гнев на милость. Они перестали кидаться, улюлюкать и скалить зубы, как вчера. Не раздумывая, я запрыгнул на первую же лиану, попавшуюся под руку. До второго уровня добраться было не так просто как казалось снизу, пришлось делать передышки, обвязавшись крепкими стеблями лиан. А вот по прибытии меня уже ждали.
        Несколько крупных особей кучковались на первых ветках. Когда я взобрался на толстый побег, отгибающийся горизонтально от основного пучка, они обступили со всех сторон. Даже сверху пара крупных саки-мохи держались за свисающие ветви хвостами. Выглядели все они совсем неагрессивно, приматы с пушистой шерстью и очень длинными, распушёнными хвостами. Пёстрый окрас с серо-чёрными пёстрыми пятнами, наезжающая на глаза чёлка, грустное и задумчивое выражение лица и большой сплюснутый нос.
        Эти печальные саки-мохи выстроились на равном расстоянии от меня, словно ждали чего-то. Стоило мне двинуться, как они шагали следом. Взяв под контроль страхи, обуревающие меня, я дошёл до пересечения нескольких стволов с образованным подобием площадки, сел, скрестив ноги, и попытался повторить вчерашний урок по медитации для соединения с Еалами растений.
        Как и всегда при подобных практиках, ничего не выходило. В голову лезли лишь глупые мысли, повторяемые заклинания не давали эффекта. Просидел я так около получаса, всё это время ощущая на себе взгляды десятка приматов. Напряжение моё лишь росло и когда я уже решил заканчивать с этой затеей, сзади в голову прилетело что-то твёрдое, с гулким эхом отскочив вниз. На сколько я был готов изначально к таким действиям со стороны саки-мохи, на столько же усыпил свою бдительность попыткой медитации. Чёртов болван!
        Я вскочил на ноги и рванул обычный кинжал левой и пару метательных правой рукой. Метательные отправил вверх, в направлении, с которого подозревал такую подлость. Никуда не попал, но обезьяны пришли в движение все разом, устроив хаос в этом ярусе кленового леса. Они бегали, скакали по веткам, цеплялись хвостами и тут же, зацепившись за очередную лиану, перескакивали на другое дерево, длинными перелётами на толстых ростках. И кричали, много, на разные лады и пронзительно.
        Вмиг всё прекратилось. Все словно застыли играя в старую игру, не помню, как называется. И стихли. Звенящая тишина и лишь ветер слегка покачивал верх крон, до которого было ещё метров двадцать-тридцать. Лёгкий шелест вверху усилился и оттуда показался мощный примат, схожего вида, только полностью чёрный и раза в два крупнее всех, кого я видел прежде. А остальные саки-мохи так и стояли застыв на месте в нерешительности или по каким-то иным причинам.
        Проходил этот гигант не глядя на соплеменников, распихивая их, а порой беря за хвост и небрежно отшвыривая на ветви. Единственный, кто самостоятельно попытался отойти в сторону, белоголовый красавец среднего размера, был тут же схвачен задней лапой за хвост. Он истошно закричал, забился в истерике хоть я и подумал, что будет примерно то же самое, но предстоящее меня удивило.
        Чёрный вожак, а по другому его назвать язык не повернётся, взял переднюю правую и заднюю левую лапы и одним резким движением вырвал конечность сородича, попутно вывихивая и заднюю, разрывая всё, что только получится, а когда тот завизжал на всю округу ещё сильнее, то просто свернул шею и выбросил словно сломанную игрушку. Да, суровый тип. Похоже, шкуру у такого не пробьёшь моими скромными ножичками.
        Когда саки-мохи подошёл ко мне, я ощутил себя беспомощной букашкой, настолько ощущалась разница в наших габаритах, ауре уверенности и авторитете на этих кронах. Дыхнув мне в лицо спёртым запахом, он даже не пытался ко мне притронуться. Наоборот, встав передо мной, скаля клыки, он немного опустился, чтоб его морда была на уровне моего лица. Смотрелось это, будто вожак встал передо мной на колени, принося присягу.
        Грустное лицо и невероятно умные глаза, может и обманное ощущение, но саки-мохи словно просил меня о решении какой-то проблемы. Но понять его было за пределами моих возможностей. Так что, скорее по наитию, избавляясь от чрезмерных эмоций, я снова вспомнил кодекс настройщика. Отрешиться от происходящего, понять, что реальных действий совершить для сиюминутных изменений не сможешь и успокоиться, чётко осознавая, что делать дальше.
        Время утекало, и я доверился интуиции: вцепился в его внушительный капюшон и резким рывком заскочил ему на спину.подняв передние лапы, вожак взревел, оглашая округу жутким рёвом, уцепился хвостом за лиану и скакнул в пропасть. Не обращая внимания на меня, саки-мохи полетел вверх, описав дугу на крепкой лиане.
        Выпрыгнули мы сразу на верхний уровень крон. Одежда зацепилась за острые ветки и разорвалась, превратившись в лохмотья, но я крепко держался за густую и мягкую шерсть зверя. Чёрный мохи повёз меня вглубь леса плетёных клёнов, будто хотел что-то мне показать.
        Впереди виднелся возвышающийся холм, а на его склоне, словно отделённый от других деревьев рос особенно высокий клён. Ожидая прыжка на землю, я вжался в саки-мохи и уцепился покрепче. Но, вопреки ожиданиям, мы остановились. Вожак схватил толстый кленовый ствол, немного раскачивающийся на ветру, тогда я увидел.
        От верхушки шло множество канатов - сплетённых лиан. Уходили они в противоположную сторону от склона, на который, как я догадался, нам было нужно. Чёрный маки подо мной выставил руки рупором и прокричал что-то в сторону тянущихся тросов. Мгновенно наше дерево стало прогибаться, лианы натянулись и затрещали, послышались повизгивания пары десятков саки-мохи. После максимального натяжения ствола я вжался в спину вожака от резкого ускорения. Словно на катапульте мы перелетали к дереву на склоне.
        Пролетев между здоровенными ветками, вожак зацепился хвостом за одну из них, немного уменьшил импульс, затем ещё и ещё, пока плавно не приземлился на втором уровне лиан. Аккуратно взяв меня за плечо, саки-мохи поставил перед собой, обнюхал своим большим носом и, удовлетворённо хмыкнув, продолжил путь. Я что, должен был после всего следовать за ним? Но выбора особо не было, я полез вверх за ловким приматом.
        В ветках между отростками было сооружено плетёное подобие стен и накрытая крыша. Похоже, жилище этого гиганта с соответствующими габаритами. Проходя по третьему уровню плетёных ветвей, я увидел странную яму в сплошном ковре веток и листьев, сквозь которую даже просматривалась поверхность земли. Что за странное дерево? Мало того, что стоит отдельно, так ещё и словно специально обустроенное для каких-то дел, известных одному саки-мохи. Зайдя внутрь, я увидел лежащих приматов. Рыжеватую самку и маленького детёныша с рыже-чёрными пестринами. Мелкий похрипывал и дышал словно ему не хватало кислорода.
        Но что им надо от меня? Я не лекарь, да и со зверями никогда не сталкивался, особенно с такими. Аккуратно ступая вперёд, я приблизился к чёрному саки-мохи. Резко, что я аж непроизвольно дёрнулся, вожак вприпрыжку прошёл от левой части жилища к своему отпрыску, схватил его за хвост и небрежным движением кинул мне в руки. По инерции я схватил его, уставившись в ясные голубые глаза малыша. Успокаивая, заулюлюкал и стал покачивать на руках сонного и обеспокоенного саки-мохи. Правда, я мог и ошибаться, по незнанию приписав эмоций.
        Малыш разгладил лобные складки, которые чуть было не наехали на глаза и весело уркнул, ухватив меня за палец ручонкой и обвив руку хвостом до локтя. Чёрный вожак неожиданно отреагировал на такое проявление доверия своего отпрыска - он подхватил за талию свою самку и прыгнул вверх, пробивая потолок своего гнезда-хижины. Что это, вообще, было?
        Находясь внутри, я с малышом на руках, аккуратно подошёл к образовавшейся дыре. Сверху раздался просто оглушительный визг самки, которая при этом распушила свою шерсть и была похожа на перетянутый шерстяной шар из-за того как её держал чёрный мохи. Словно сирена, она встрепенула всех жителей леса, потому что пока она кричала, вожак поворачивал её по кругу, направляя во все стороны.
        После продолжительного крика, от которого хотелось зажать уши, самка сразу же потеряла сознание с умиротворённым лицом, запрокинув голову назад. Вожак спустился обратно, бережно держа её в лапах, используя задние конечности и хвост. Посмотрел на меня скучающим взглядом и уже хотел выходить, как резко развернулся ко мне, крикнул что-то, небрежно выхватил детёныша за ногу и бросил в самку, уложенную на место лёжки. Распушённая шерсть смягчила падение, но малыш всё равно взвизгнул, сразу же зарывшись в мамку.
        После, громадный примат подумал, немного переминаясь, и схватил за ногу меня. Мир перевернулся, но я никуда не полетел - это уже радовало. Он резво выскочил через тот же проём, откуда мы заходили и грубо сунул мне толстую лиану. Я по инерции схватился, а он просто швырнул меня в зияющую дыру меж ветвей, через которую проглядывалась земля. Дыхание перехватило, стоило лишь мне пролететь второй ярус дерева.
        Длинная лиана была рассчитана для затяжного прыжка. Набрав скорость, меня потянуло в сторону, затем и вовсе придало горизонтальное движение. Уже плавнее я опускался к земле, приближаясь к густому лесу под холмом. Оказалось, что лиана была закреплена как натянутая лебёдка над свободным пространством земли без деревьев. Умные приматы приводили эту лиану в движение. Зачем такие хитрые приспособления диким зверям? Или какой-то пунктик запрещал саки-мохи спускаться с деревьев? Но меня они благополучно опустили на опушке леса.
        Дальше пришлось топать самому. Пока сидел на спине у вожака, казалось, отступили не так далеко от нашего с Сирлиной лагеря, но путь назад занял несколько часов. Места эти были нехоженые, приходилось пробираться сквозь высокую траву, обходить непролазный кустарник, красться под змеиным логовом и даже убегать от гигантских шмелей с кулак величиной.
        Так что, когда я добрался до лагеря, был измотан и выглядел жутковато, с опухшей половиной лица, исцарапанными руками и ногами. Клок волос я зацепил и выдрал пока в панике убегал от назойливых шмелей, а в воде и вовсе получил укус пониже спины от плавучего змея - митоплава.
        Сирлина подскочила с места, сразу применяя исцеляющее заклинание. И только после того, как более-менее привела меня в форму, высказалась:
        - Так и знала, что из этой затеи ничего не выйдет. И зачем я только позволила тебе идти к саки-мохи? Вчера они недвусмысленно показали своё отношение.
        Лишь сейчас осознал - всё, что произошло со мной в лесу плетёных клёнов никак не связано с нападениями приматов. Ни разу я не получил по голове, никто не улюлюкал, не задирал меня. Всё что со мной произошло итог простого незнания местных особенностей леса и надо было всего лишь забраться на второй ярус и уже там искать проходы.
        - Да нет же, ты всё не так поняла. Я встретился с вожаком саки-мохи и мы даже мило побеседовали, - шутливо ответил я, - А нападки, что были вчера, всего лишь призывали меня забраться повыше для спокойного общения.
        - Не шути со мной, тёмный. Сейчас не та ситуация, чтоб сочинять всякие небылицы.
        - А я и не сочиняю. Мой вид всего лишь отражает глупость, по которой я не забрался на второй ярус, чтоб обойти все те препятствия, что были у меня на пути. Считая себя экспертом в лесных прогулках, я сам создал трудности.
        - Стой, а что тогда ты говорил про саки-мохи?
        - Я залез к ним на второй ярус, меня окружили и поначалу я думал, что меня порвут. Но потом притопал здоровенный чёрный мохи и утащил меня к себе в гнездо или что у него там. Дальше произошло совсем что-то странное. Он отдал мне своего детёныша, а самку схватил и вытащил на третий ярус. Она долго и визгливо кричала, будто оповещая весь лес о чём-то, но я ничего конкретного не делал. И, после того, меня выпнули из дома обратно в лес. Дальше я просто шёл сюда всё это время.
        - Годрил, ты понимаешь?! - выпучила на меня глаза эльфийка, - Хотя, конечно же, нет! Ты слишком далёк от ощущения природных потоков. Это было исцеление! Я же объясняла вчера. У саки-мохи прочная связь со всем Эруфумом! Если они чувствуют беды мирового масштаба, то ищут того, кто с этой проблемой разберётся. Отзываются даже на отношения между эльфийскими народами. И если не находят ключевое существо, то болеют, могут даже умереть! Но когда найдут, то исцеляются, подталкивая Эруфум к изменениям.
        - Хочешь сказать, они увидели во мне что-то важное для нашего мира?
        - Пока я не вижу иного варианта. Все окрестности я обыскала, ничего не встретила, что повлияло на поведение саки-мохи. Так что, это единственное объяснение. И крик я, наверное, слышала. Правда никогда не слышала, чтоб саки так кричали.
        - А что мне теперь нужно делать-то?
        - Просто жить, Годрил, в единстве с природой. Соблюдать гармонию Эруфума. И ещё учить магию растений. А то эльф выискался, даже плетений не видит у леса! - ответила Сирлина, раскладывая ужин по походным тарелкам.
        Глава 12
        Следующий поход мы организовали через две недели после возвращения из леса плетёных клёнов. У Сирлины был чёткий план, куда идти и в какое время, но мне без разницы, всё было в новинку. Долина надутых одурей с деревьями, которые будто накачали у корней, словно шарики. Внутри ползали какие-то ящероподобные, вылезая через растрескавшиеся щели и дупла. Их светлая звала поддрунными кримами.
        Почти под всеми деревьями росли кустарники, которые назывались друны. Гнездовья кримов, в центре каждого третьего куста, интересно закручивались и составляли коконы, из которых выход был снизу через небольшое отверстие. Размеры у них были очень разные. От мелких ящериц до крупных особей метра полтора-два, от которых бросало в дрожь.
        Найдя несколько новых семей с выводком, Сирлина бережно поставила на каждого природную печать у основания хвоста. Теперь их можно будет отслеживать у специального алтаря. Удивительно, как эльфы сжились с этими лесами! Фиксируя изменения, они контролировали популяцию хищников и поддерживали некий баланс, чтоб ни один вид не был ущемлён.
        Осматривать кримов было весело, пока эльфийка была рядом, но стоило ей отвлечься, как из большого кокона выполз ядовито-зелёный ящер, агрессивно расталкивая сородичей. Когда он подошёл вплотную, я и не думал напрягаться или как-то убегать, просто сидел дальше ничего не подозревая. А крим разогнался и вцепился острыми зубами мне в бедро. Видимо, его укус был ядовитым, потому что перед глазами всё размазалось, а сознание быстро затухло.
        ***
        - Годрил, иди сюда, мелкий прыщ на моей заднице! Сколько тебе говорить, мой отпрыск обязан! слышишь ты это, обязан! быть лучшим магом. А у тебя словно у тиллека в голове один ветер. Сколько тебе повторять, светлые не дремлют! Не за горами Турнир Десяти и нам нужен боец! Я взял в жёны твою мать не за искристые глаза, хоть она и считалась первой красавицей своего рода. Мне просчитали вариантности генетического развития у моих детей магических навыков именно в браке с ней. И у тебя они есть, мелкий паршивец! Так развивай!
        - Но отец, я не могу убивать своих друзей, - сквозь слёзы и всхлипывания мямлил я.
        - Каких ещё друзей? Ты в своём уме, поросёнок? Посмотри на себя! Да кто захочет дружить с таким ущербным? А убийства этих отбросов лучший способ быстро набрать силу.
        - Отец, пожалуйста... - всё тише получалось отвечать с комом в горле.
        Я был толст. Не просто полный мальчик. Для эльфов с нашим метаболизмом вообще нонсенс иметь нестройную фигуру. Хоть многие и умудряются стать больше прочих, наращивая мускулы, но тут совсем другое. Тело моё было рыхлым от жира, я еле передвигался, бег и вовсе не давался мне. Что за эльф-воин без выносливости? И я стал заниматься.
        Сначала пытаясь угодить отцу, выдумывая небылицы про его раздражительность из-за моей фигуры. Затем уже не смог остановиться, почувствовав, как остальные смотрят на меня совсем другими глазами. И из толстяка-Фагоди, я волшебным образом трансформировался в простого, незаметного Лисгода. И мне нравилось избегать всеобщего внимания. Не было больше насмешек, не было пристального интереса поваров, которые всеми способами старались не попасть под горячую руку лорда-правителя, не было взглядов отвращения чуть ли не каждого встречного эльфа.
        ***
        - Годди, Годди! - обеспокоенно трясла меня эльфийка, - Что случилось? Ты чего выключился?
        - Это... он... Уку-сил ме-ня. - еле ворочая языком, бормотал я.
        - Укусил? Кто?!
        - Крим, ярко-зелёного цвета, - быстро приходя в норму после исцеляющих заклинаний Сирлины, ответил я.
        - Снова с тобой небылицы творятся, тёмный. Ты точно ничего не перепутал?
        - Да как тут спутаешь? Вон пасётся неподалёку.
        Крим и вправду мирно щипал траву и заедал сочными листьями одурей. Неужели привиделось? Но я тут же схватился за ногу, которую пронзила боль. Всё-таки укус был настоящим.
        - Они ведь травоядные. Снова странности у тебя с животными, Годрил.
        За день больше ничего подобного не повторилось и я уже даже забыл про эту неприятность. Когда слишком быстро избавляешься магией от боли, из головы она вылетает тоже мгновенно. Так что, когда второй ярко-оранжевый с пятнами ящер обвился вокруг моей талии, я только умилился его мордашке. А он взял и затянул кольцо, лишив меня возможности сделать вдох. Я ухватился за кольца длинного крима, но ни на миллиметр не смог разжать его. А он уже впивался лапами с когтями мне в бока. Сирлины рядом вновь не оказалось, поэтому я опять потерял сознание.
        ***
        - Не желаю слышать! Ты, вообще, в курсе как умерла твоя мать?
        - Не надо, прошу, отец... - я опустил голову и упал на колени от бессилия.
        - Нет, я расскажу тебе! Ты мужчина! И должен быть твёрд, когда этого от тебя требует твой лорд! Ты был ещё совсем сопливым и лишь висел на её груди. Вот там всё и пошло! Сначала вырывался огонь, что палил её и причинял мучения, а она, дура, скрывала такого самородка от меня! Думала уберечь? Не туда залезла! Ты мой сын! И можно было уже тогда начинать обучение! Но нет, она терпела! Три года ходила за тобой, не могла лечить свои раны, лишь прикрывая их магией камня! И никто не мог! Любой бы сразу сообщил мне и тебя мигом отлучили от матери, которую ты медленно убивал. Понял ты, маленький ублюдок! Ты отнял у меня выводок талантливых бойцов! Кроме тебя, больше нет идеальных магов моей крови. И уже не будет следующие пять сотен лет.
        - Но мама...
        - Что мама?! Сдохла твоими стараниями. Сначала ожоги, потом ты стал играться камнями и царапал её спину и живот! Надо было тебе проколоть её нутро водяной стрелой и камнем из почек? Играючи, ничерта не понимая в магии, просто пытаясь прикоснуться к той части, возле которой рос у неё в животе. И что она сделала? Позвала на помощь? Прикончила тебя, сопливого ублюдка? Нет! Она лишь терпела! Умирала в муках, лаская тебя, тупоголового молокососа!
        - Но зачем, отец... Зачем сейчас ты рассказываешь мне всё это? - от горя я еле смог выдавить из себя такую длинную фразу.
        - Да потому что я обещал беречь её и при любой опасности прикончить любого! Понимаешь, любого кто вознамерится причинить ей малейший вред. А теперь не могу ничего с тобой сделать! Лишь из-за того, что ты стал единственным семенем, способным прорасти. И теперь позволить тебе забить на свои таланты? Никогда! Знай, что вся ответственность на тебе и ты заплатишь сполна за то, что наплевал на мои цели!
        Безумные крики отца не прибавляли мне решимости в занятиях магией, я выполнял все задания, что мне предлагали разные наставники, пытался сообразить, как управиться с духами, но у меня ничего не получалось. Ни одного заклинания. Словно однажды кто-то запечатал все мои способности, о которых говорил отец.
        Калейдоскопом пролетели смутные воспоминания, как я играл с духами сидя у матери на коленях. Она ласкала меня и успокаивала, приговаривая что-то про единение душ, про родство народов... Нет, не помню ничего больше, словно стена. Зачем, мама? Зачем ты пожертвовала собой? Как я могу выполнить твою волю, если я же и погубил тебя?
        Слёзы сами текли из глаз, не желая останавливаться. А отец скалился от вида моей беспомощности.
        - Пацан, ты должен стать достойным своего отца! И прорубить мне путь к вершине Энвинаондо, запомни это. Мне всё равно сколько потребуется времени, но ты станешь моим оружием против светлых тварей. - уже спокойно, но с глубокой злобой в голосе закончил отец.
        Да, он говорил про трон верховного правителя. Но как я мог сделать то, что он просит, если даже элементарную магию не в состоянии освоить? Тогда я и принял решение бегать, бегать от наставников, бегать от наблюдателей, приставленных лордом. Я научился прятаться в тенях, я взял в руки кинжалы и стал первоклассным теневым ходоком, а затем и теневым распорядителем. Но ни разу я не прикоснулся к миру духов и не видел течения магии вокруг.
        ***
        Второе воспоминание из детства, зачем мне это сейчас? По щекам катились крупные капли и я даже было раскраснелся, силясь прекратить поток слёз. Но затем, я ощутил воду на всём своём теле - это уже непросто слёзы - это дождь, который пошёл пока я валялся в отключке, промочил меня всего.
        - Решила досрочно закончить с рощей надутых одурей. Вернусь туда позже. Одна. Ты отдыхай, я разберусь дальше сама, не думала, что кримы будут распускать когти и клыки. Пусть ты и тёмный.
        Я пытался подняться, но она удержала меня. Только теперь я осознал, что голова лежит у Сирлины на коленях, а надо мной не грозовая туча, а каменный потолок пещеры. Получается, хрупкая светлая эльфийка перенесла меня сюда и ухаживает как за близким родственником.
        - Спасибо, Сир.
        Разлом скалы на несколько дней стал нашим убежищем от проливных дождей. Странно, потому что светлые никогда не отправляют в такую погоду детей леса на осмотр. После второго нападения крима, я уже не оклемался также быстро. Сирлина не стала меня отлечивать полностью, чтоб не нарушать естественное создание рефлексов, я ей показался слишком беспечным. И вовсе не ради меня, а лишь для того, чтоб не возиться с обузой - тёмным эльфом, теряя время впустую.
        - Слушай, Годди, а у тебя всё нормально было сразу после нападений кримов? Никаких ощущений или видений не возникало?
        Я впал в ступор. Можно ли ей раскрывать то, что сразу после укуса меня словно забрасывало в детство? Ведь большая вероятность того, что это влияние системы на то что я игрок. Как тогда воспримет мои откровения эльфийка? А если она тоже уже не просто жительница Эруфума? Тогда корпорация меня оштрафует и лишит и этой возможности выбраться из положения в реале. Значит, будем врать.
        - Конечно было не нормально! Я же сознание терял. Но вот про видения нет - не было. А что за видения должны быть?
        - Да разные. Точки поворота жизни обычно. Чтобы подтолкнуть к верному пути, с которого однажды ушёл.
        Я стал мрачнее темнеющей стены пещеры, вспомнив последнее воспоминание, которое мне показали. К чему это всё? Все годы я не замечал активность прошлого сознания тела, и почему теперь появилась? Что такого важного в тяжёлом детстве Грасса нужно отыскать, чтоб расшифровать эту загадку Эруфума? И чем больше я задумывался о том воспоминании, тем сильнее сдавливало сердце. Не ожидал что чужие воспоминания могут настолько повлиять на меня.
        Разговоры не ладились в последние дни, поэтому мы просто сидели каждый в своих мыслях. Светлая чаще погружалась в медитации, выискивая отклонения в поведении животных и в магических потоках растений. Ничего необычного в этом лесу так и не нашли. Таинственное поведение зверей разгадать не удалось.
        Вернувшись в пограничье стройных меллорнов, я ощутил щемящую тоску по тому месту в пещере. Отчего-то далёкие воспоминания оставляли послевкусие дома, каким бы он ни был. Вспоминались родные эльфы, детство, наполненное не только печалью, но и беззаботной радостью. Когда я добирался до воспоминания про свои детские мечты, ощущения пропадали и из головы всё улетучивалось. Будто упирался в незримую стену.
        Лес клокочущих дубов, роща стрекочущих ив - мы посетили много мест и каждое с любовью осматривали. Все изменения бережно записывались. Хоть Сирлина и делала вид скучающей аристократки, но все действия, каждое применение магии, лучилось, что называется, светом любви, который, как ни пытайся, не скроешь.
        И я, смотря на всю эту природную прелесть, пропитывался той же самой любовью ко всему Эруфуму. Пусть виртуальному, но прожив здесь уже почти десяток лет, не ощущал разницы, даже в мыслях. Мой питомец, Рукс тоже изучал новые территории, помечал понравившиеся для будущего заселения своей стаи, к которой он периодически отлучался.
        Постепенно я свыкся с мыслью, что проживу не совсем ту жизнь, на которую рассчитывали разработчики. Пусть потрачу один год в реале, останется ещё два, которых хватит на пару жизней после этой. Достаточно, чтоб, используя знания, полученные сейчас, восстановить свою репутацию и поднять социальный статус. А в этот раз воспользуюсь возможностью, чтоб расслабиться и прожить по своему, отключившись от вечных проблем и борьбы...
        Однако, делать в дальних лесах зачастую было нечего. Всё те же скитания, магия природных духов для восстановления каких-то рощ, поваленных ураганом, то дерево, расщеплённое молнией убрать, то пометить потомство у редких таранов, случайно оказавшихся в роще одурей. Для новичка вроде меня было всё впервые, поэтому от скуки я помирать не собирался, но на месте эльфийки, в сотый раз выполняя одни и те же обязанности, я бы обрадовался любой компании.
        - Ты тренировался с прошлого раза, Годрил? То что я показываю тебе совсем несложно, бесталанные эльфы легко осваивают эти техники управления деревьями и кустами. Неужели ты не справился за столько времени?
        - Я уже объяснял, Сирлина, мне магия не даётся, - со скучающим выражением в очередной раз принялся оправдываться, почему не смогу включиться в магические исследования, - духи безразличны ко мне...
        - Постой, - перебила она.
        Настырность и упорство было у неё в крови, поэтому отказов она не принимала в принципе:
        - Давай ещё раз. Убери все мысли из своей без того пустой головы. Расслабь духа внутри себя. Не вертись, дух есть в каждом эльфе.
        Сирлина вплотную подошла ко мне сзади, взяла под локти и протянула в нужном направлении, придав моей стойке чёткости. Когда она подобным образом показывала техники призыва духов и их подчинения, я реагировал с точностью наоборот. Вместо концентрации выходил один сумбур в голове.
        - Да разве ж так можно расслабиться, Сир? Ты же своими прикосновениями у меня совсем не то в воображении рисуешь! - Немного резко, зато о наболевшем, выдал я и тут же осекся, сжавшись.
        - Не понимаю тебя, что не так? Да и вообще, ты же сам говорил, что был учеником великого мастера. Как же он тебя наставлял, при такой реакции?
        - То был мужчина! А ты совсем другое дело... - во рту всё пересохло, говорить удавалось с трудом и всё как-то невпопад.
        - Вот уж не думала, что увижу у эльфа животные порывы, управляющие реакциями. - Скривив свой носик, эльфийка отошла от меня и каким-то оценивающим взглядом осмотрела с головы до ног.
        - Я давно отвергнут эльфийскими корнями, я же говорил тебе. И сложно противиться природе, когда вся твоя жизнь проходит лишь в этих лесах. Вот если попасть в город, чем-то отвлечься, тогда... - Получилось весьма неоднозначно, ко всему удалось приплести мою просьбу попасть в поселение светлых, от которой Сирлина постоянно отмахивалась.
        - Снова ты об этом. Не надо, тёмный, иначе я буду называть тебя зверем, как твоего Рукса, поглаживая по холке. Никто из светлых не знает о моих приключениях в лесах. И не советую тебе раскрывать меня, даже не намеренно.
        Глава 13
        Наши разговоры ни о чём занимали большую часть похода, практика в магии ничего не давала, поэтому занимался я ею в основном когда Сирлины не было рядом, чтоб не тратить совместное время. Порой я и вправду чувствовал себя её зверушкой, которую она подобрала для развлечения. Но временами, наши встречи были тем, что так нужно любому человеку.
        Общение на грани откровения, способ выговориться, как некоторые говорят, «излить душу». Хорошо что настройщиком я был неизвестным и друзей у меня не было в реале - одиночка по жизни. И к изменениям окружающего мира давно приспособился, иначе было бы сложно воспринимать своё положение изгоя. Ко всему можно привыкнуть, кроме отсутствия общения.
        В течении года постоянных встреч мы побывали во многих местах. Лес падающих сосен на большом холме, где деревья росли не точно вверх, а под углом к склону, отчего создавалось ощущение, будто они вот-вот сорвутся в пропасть, которая пролегала под скалистым обрывом снизу. Досаживали деревья для расселения новых видов, магией поддерживали бережное сохранение леса, лечили болезни и стимулировали рост. Видимо, так разработчики компенсировали недостаток продуманности экосистемы при создании игры.
        Пограничье стройных меллорнов. Волшебные деревья защищали моё жилище от лишних глаз. Даже сама Сирлина неоднократно мне повторяла, что не может найти меня даже с помощью магии, будто какие-то высшие силы охраняют мой лагерь. Это подогревало её интерес ко мне, любая загадка, связанная с лесом, вызывала у эльфийки любопытство. Прирождённая хранительница леса.
        Порой нам встречались другие эльфы, но каждый раз мне удавалось вовремя скрыться благодаря моему верному другу Руксу. За год он подрос вширь, без того немаленький зверь стал и вовсе внушительных размеров. Я приучился ездить на ракенте верхом. Природная ловкость эльфа во мне всё же осталась и падать приходилось не много. Поэтому я садился на его спину и бесшумно скрывался в кустах при малейшей опасности быть раскрытым. Следопыты и не думали отслеживать принцессу, поэтому мы не скрывались во время наших походов, полностью доверяя Руксу.
        С некоторых пор, каждый раз когда Рукс радостно взвизгивал, словно обрадованный котёнок, у меня по телу разливалось удовольствие предстоящей встречи. Сирлина вплелась в мою жизнь даже прочнее, чем старый мастер Нэйт. Ведь она не только поддерживала любой разговор, но ещё и просто скрашивала мою жизнь своим присутствием.
        Такое странное, с одной стороны, общение придавало смысл тому, чтоб забросить прокачку и наслаждаться простым существованием. Но с другой, вызывало привыкание до нестерпимого стремления к встрече, которое появлялось через несколько мгновений после расставания. Что со мной происходит?
        И основной завет матери выполнять уже не получается... Как следовать за своими желаниями, если все они сводятся к мысли о встрече с одной эльфийкой. Которая ещё и запретила показывать нашу связью кому бы то ни было. Поэтому я и стал заложником ситуации. Сижу в лесу в томлении от неизвестности, пытаюсь забить действиями эмоциональный фон. И скатываюсь, скатываюсь, прям в низ самых негативных мыслей. Долго, конечно, ждать не приходится, поэтому ожидание не перетекает во что-то большее.
        В долину изумрудного водопада эльфийку отправили отследить уровень воды и проверить обитателей большого озера. В дополнение нужно было осмотреть восточную часть рощи стрекочущих ив, растущих на берегу. И уже по привычке она пришла за мной, чтоб в этот поход отправиться вместе. Надо ли говорить о моей радости, которую испытывает каждый, кто долго ждёт и затем его желание исполняется?
        Выглядела она сегодня по-особенному. В обтягивающем костюме из плотно стянутых узких лиан. Я совсем потерял дар речи. После прошлого раза решила меня подразнить и проверить насколько сильна моя воля? И так то рядом с ней чересчур волнуюсь, а теперь и вовсе.
        Нам предстояло путешествие по реке Менелсир верхом на могучих речных змеях - митоплавах. Новые способы передвижения всегда радовали меня. В этот раз я отправил ракента к его стае, чтоб не мельтешил перед глазами. Да и по реке проще передвигаться, когда нет дополнительного пассажира, который ещё и в воду лезет через раз, не желая мокнуть.
        Заклинание водное одеяние Сирлины окутало нас обоих и теперь мы плыли без дискомфортной смены стихий. На змеях мы то опускались в воду, то выныривали. Поэтому если б не одеяние, то вымокли и продрогли на ветру. А так вода защищала нас, притом не прикасаясь к одежде. Правда, пришлось снять всё развивающееся и просторное. Теперь то я понял чего она сегодня приоделась. Так и не отучился от старой привычки ставить себя в центр всего происходящего.
        Подплывая к перешейку, митоплавы замедлились и значительно сократили амплитуду заныриваний. И вот тогда мы выплыли на озеро таких масштабов, что просто большим у меня бы язык не повернулся про него сказать. Огромное! Противоположный берег превратился в такую полоску, что деталей на той стороне не было видно совершенно. Там, где река втекала в озеро, было чётко видно смешение разных направленностей водных стихий. Почти прозрачный поток вливался в более плотную, насыщенно-изумрудного цвета, воду озера.
        Сразу все ощущения закричали от восторга. Размеренная гладь глубокой реки Менелсир резко сменилась бушующим грохотом падающей воды. Водопад был под стать озеру. Весь протяжный левый берег был одной монолитной скалой, возвышающейся на такую высоту, что карабкаться будешь полдня до плато. Почти ровный край плато, выступал на десяток или даже два метров, нависая над водной стихией. Вот с него и лились водопады, вспенивая изумрудную гладь. Грандиозность даже на порядок выше ниагарского водопада, которым предки так восторгались.
        Клубы поднимаемых в воздух брызг, разлетающихся на мельчайшие фрагменты, застилали большую часть обзора. Тем не менее оторваться от природного явления было невозможно. Хотелось впитать эту энергию, слиться со стихией и присоединиться к бесконечному потоку, выкинув всё из головы.
        Я заметил, что Сирлина больше наблюдала за мной, а не водопадом. С загадочной улыбкой на губах она подошла ближе, чтоб не кричать и сказала на ухо:
        - Сегодня мы можем не сразу начинать осмотр и насладиться водной стихией. Заодно ты осознаешь истинную силу воды. Нельзя недооценивать такую мощь.
        - Да, впечатляет!
        Мы направили змеев прям в водопады. Водное одеяние работало от намокания, но вот видеть мы всё перестали из-за тумана, в который погрузились. А потом Змеям и вовсе пришлось глубоко занырнуть, чтоб пересечь место падения воды. Странно было задерживать дыхание, погружаясь в воду, притом не мокнуть. Митоплавы довезли нас до каменной расщелины, где мы отпустили их, не забыв поблагодарить.
        Дальше брели по тёмным и сырым пещерам, забираясь вверх на плато. Несложный, но мрачноватый путь занял у нас ещё пару часов. Ни разу мы не остановились просто «по пути». А выбравшись на вершину, я осознал, насколько же мало видно снизу. Полностью вся горная долина была залита десятком мелких рек, которые объединялись в поток и стекали единым фронтом. Всё это называли Великим изумрудным водопадом. Как объяснила светлая, цвет воды был таким из-за особых каменных пород в верховьях небольших рек. Горное плато, на которое мы забрались - Изумруд Хиалкарма.
        Нам пришлось отойти от места прибытия очень далеко, прежде чем мы нашли сухое место для лагеря. Но всё это время мы, молча взявшись за руки, шли по каменистым низинам рек. Переходили бурные потоки, скользили по воде на прыгучем скате. Все, кого мы использовали для движения, подчинялись после медитации и соединения магии Сирлины с душами рыб и земноводных. Казалось, такие простые вещи, но без них мы бы за день не прошли и десятой части того что преодолели начиная от Пограничья стройных меллорнов.
        - Мне больше всего нравится стихия воды, Годрил. Здесь я чувствую себя по-настоящему счастливой. Это место заряжает меня энергией и дарит умиротворение моей душе.
        - Да, место действительно поражает! Таких масштабов я ещё нигде не встречал.
        Задумавшись каждый о своём, мы дождались заката, бесконечная долина озера была у нас как на ладони. А как грандиозно это всё выглядело в лучах заходящего солнца! Волшебное место, в котором можно провести вечность. И слова как-то сами полились у меня:
        - Знаешь, Сир. Я тут подумал, что если нам остаться здесь? Мне тоже безумно понравилась долина изумрудного водопада. Дом мы себе устроим без проблем, едой полны реки и леса. Мне мама говорила, что мечты существуют, чтоб быть исполненными. Вот он наш шанс - исполнить свою мечту. Зачем тебе возвращаться из этого райского места?
        Эльфийка уставилась на меня будто я предлагал совершить что-то крайне плохое - как минимум убийство какого-нибудь зверья.
        - Моей семье ещё нужна моя помощь, Годрил. А после того как я выполню свои обязанности перед ними никто уже не сможет меня куда-то уводить.
        - Столько печали. А, может, я на самом деле пошутил? Ну-ка перестань дуть свои губки-щёлочки. Будем наслаждаться закатом дальше. - после этого я раскрыл походный рюкзак и достал оттуда большой фиолетовый фрукт, протягивая его Сирлине.
        Она рассмеялась так заливисто и чисто, что у меня даже сердце защемило. И из-за чего она должна делать то, чего не хочет всей душой?
        - Ты решил угостить меня этим, Годди? Это «грустный фрукт» - так его все называют. Видимо, я слишком весела для тебя сегодня?
        Посмеявшись над моим невежеством, мы вместе сходили собрать новые фрукты и травы, к которым пристрастился и я. И продолжили прекрасный вечер на вершине плато, упиваясь прекрасными видами и водяной свежестью.
        И почему родные эльфы сделали из неё должницу? Я знал, что спрашивать бесполезно. Поэтому пытался отшучиваться, отвлечь её. Пусть хотя бы этот вечер проведёт без мыслей о родне, оставшихся где-то в Белом городе.
        За три следующих дня мы сделали всё, что было нужно Сирлине и пошли в обратный путь. Беспокойство овладело мной пока мы возвращались, но высказывать его я не собирался, списывая это на скорую разлуку с эльфийкой.
        Очередное расставание я всегда использовал для тренировок. Представить потоки духов, оплетающих всё в лесу, понять, где их средоточие, мысленно потянуться к ним, слиться с природой, как на уроках по настройке универсума, всё в нашем воображении, но в дополнении чутьё магии, медитация. Настоящее его предназначение кажется логичным продолжением выражения волшебства Эруфума.
        Это совсем не то же самое что тренироваться на арене, превозмогая боль, пытаясь пробиться к сути заклинаний через насилие. Мастер Нэйт, конечно, был по-своему хорош, но подход светлой эльфийки оказался мне намного ближе, проще. И в этот раз, приятная усталость от дальнего путешествия с Сирлиной к Долине изумрудного водопада накрыла мои ментальные блоки, как она их называла.
        Войдя в особое состояние медитации, я наконец-то увидел их - потоки энергий, пронизывающие всё вокруг. Это зеленоватое свечение было прекрасно, духи словно играли меж собой, то ускоряясь, то замедляясь, сменяя друг друга и закручиваясь в спираль. Свечение шло вдоль деревьев, окутывало кусты, а средоточие оказалось даже у моего ракента.
        Сильный дух, переплетённый зелёный с другим, красноватым оттенком, скорее всего, означающий живое существо. Да, о таком достижении хочется сразу же рассказать, поделиться с той, которая так долго и упорно обучала меня тонкостям открытия природной магии и не опускала руки даже после нескольких месяцев неудач.
        После медитации, вдоволь насмотревшись на красоту духов и истратив последние силы, уже отключаясь, заглянул в системное меню, проверить таланты. Ожидал, конечно, получить хоть что-то, но всё равно подскочил от радости!
        Таланты:
        H??Ґ? - сегмент 4/6
        H??Ґ? - сегмент 1/6
        H??Ґ? - сегмент 2/6
        H??Ґ? - сегмент 3/6
        H??Ґ? - сегмент 5/6
        Магия природы(расовое) - 0,5%
        Навыки:
        Навыков по-прежнему не было никаких, но талант появился! И не простой, а расовый, да ещё и с ходу на половину процента! Вот это удача! Жаль поделиться я ни с кем не мог, а мой верный Рукс совсем не понимал моей радости, недовольно отворачиваясь от прыгающего эльфа. Сон, конечно же, пропал и я исследовал ночной лес лишь немного восстановившись, благо регенерация возле меллорна шла ускоренными темпами. И пусть я не видел шкалу энергии, но научился её ощущать.
        До того было привычным ожидание Сирлины, что когда её подолгу не было, я уже начинал скучать, а особенно в этот раз, когда не только ей было о чём рассказать. Правда, дольше недели обычно ожидание не затягивалось. Но не зря говорят, что всё когда-то бывает впервые, вот и у меня случилось так. Сначала прошла неделя, затем ещё одна, жизнь без встреч со светлой эльфийкой стала какой-то пресной, за каждым кустом мне мерещился её силуэт. Однако, Рукс, безуклонно опознающий светлую, ни разу не сорвался в радостном визге, чтоб её поприветствовать. Наверняка случилось что-то из ряда вон, другого варианта нет. Она не предупреждала о долгом отсутствии, как обычно, попрощавшись на неделю, но пропала.
        Не в силах больше сидеть на месте, я надел свой старый балахон с глубоким капюшоном и отправился в город светлых эльфов, выяснять случившееся. Я понимал, что это авантюра может мне аукнуться, но сидеть и ждать неизвестности уже не мог. Удержать ракента в лесу тоже оказалось непосильной задачей, он увязался за мной.
        Так мы и подошли к воротам целого города светлых - каменные стены, величественные дома, переплетающиеся с высокими, хитро закрученными деревьями. В вышине крон виднелись верхние уровни троп, охрана в доспехах детей леса патрулировала все подходы, а на входах стояли стационарные посты - всё как полагается. Про легенду я не подумал, голова моя была забита совершенно не тем, поэтому отговорку для охраны пришлось выдумывать на ходу.
        - Для чего тёмный эльф пришёл в город Эстурилон? Посетителей и просителей пускаем лишь на пятый день ожидания, если нет специального приглашения.- Грозный стражник с опаской поглядывал на моего питомца, но всё равно чувствовал себя уверенно, в компании своих товарищей.
        - Уважаемый, а есть ли какие-то привилегии для бродячих торговцев? Я одинокий странник, который планирует потратить в вашем поселении некоторую сумму. - При этих словах я достал мешочек с золотом, наглядно позвякивая нечеканными монетами. Благо часть состояния отца мне удалось прихватить в лес, когда я сбегал от тёмных эльфов. - Если нужно моё имя, то без проблем назову его вам - Гелоин Герс ни от кого не скрывается. - Специально выбрал подобную формулировку. Формально не соврав, если меня параллельно просвечивали какой-то магией, то обмана бы не обнаружили.
        Стражник скосил глаза на увесистую кожанку в моих руках, дав понять что ему интересно не столько моё имя, сколько содержимое кошелька. Что ж, не буду его разочаровывать. Раскрыв кошель, я достал оттуда по золотому на каждого стражника, стоявших передо мной. Блеск в их глазах сказал мне больше чем скрещённые копья.
        - Для торговцев всегда действуют особые привилегии. - Улыбнувшись, всё тот же стражник достал из заплечной сумы небольшой пергамент.- А это поможет избежать проблем в городе, странствующему торговцу. Покажите приглашение по требованию и вас проводят к торговым деревьям.
        Надо отдать должное, весь мой скраб хотели описать, если бы он был, конечно, а оружия лишить, правда, из него был всего один кинжал из старых запасов. Перекочевавшее золото всё же сделало своё дело и я прошёл дальше.
        - А вот зверушку тоже придётся оставить здесь. - покачал головой другой страж. Рукс при этом оскалился, чувствуя угрозу его свободы от говорившего эльфа.
        - Но я не могу ему приказывать, он лишь сам бродит за мной по пятам, уважаемый. - После моих слов, ещё пара стражников, которые не побрезговали взять золото выдвинулись вперёд, доставая из-за спины перевязь. - Если у вас есть какие-то приспособления для удержания клыков моего товарища, буду рад прикупить у вас ещё за три золотые монеты.
        - Сам бродит, говоришь, ну-ну... - Старший по питомцам, как я его мысленно окрестил, явно не поверил моим словам. - Зайдёшь в пет-лавку по пути, спросишь Бротнайе. Эта эльфийка мастер по зверям, она тебе подробно объяснит, что не бывает простого следования. И расскажет, как развить управление твоего зверя. Сумел приручить, но не знает, как управляться, а ещё ёрничает, строя из себя зверолака. Возьми это, чтоб не сорвался и не прикусил кого из наших, крупный у тебя ракент.
        Я принял магический намордник, закреплённый на кожаном поводке, использовал его на недовольном Руксе и зашёл в город.
        Глава 14
        Пройдя ворота, я двинулся прямо по главной улице. Странным было, что улица совсем непохожа на те, по которым я ходил в лагерях тёмных. Там утоптанная земля, либо выложенные мостовые из камня, а здесь путники шли по густой траве. После каждого шага трава полностью восстанавливалась. Скорее всего, действие какой-то магии природы, раз светлые были так искусны в управлении природных духов.
        По правде говоря, прохожих было немного, светлые в основном использовали верхние тропы, в три или четыре уровня шедшие по деревьям и крышам деревянных домов, органично вписанных в лесную рощу великой альбаморы. По рассказам Сирлины так называли главное дерево в городе. А всё из чего состояли дома и на чём делали верхние переходы, это более молодые побеги того же вида. Необычно светлые стволы, почти белые деревья, с листьями благородно бело-зелёного переплетения. Не зря этот город называли ещё белым садом. Я невольно засмотрелся по сторонам, как причудливые формы домов сплетались между собой ближе к высоким кронам. И повсюду лесенки, переходы, нависающие лианы, верёвочные мостики, подвешенные тарзанки.
        ***
        Со всех сторон я замечал мелькающие фигуры светлых, среди деревьев, украдкой поглядывающих на меня. Видимо, тёмные нечастые гости этого светлого города. На одном перекрёстке меня встретил патруль стражи, окружив, они первым делом поинтересовались, как я проник в город. Протянув пергамент, я спокойно ожидал, когда пропустят дальше, а лучше даже укажут путь. Хмыкнув что-то неразборчивое, главный отдал мне пергамент, сказав:
        - Животное должно остаться при входе. Сюда заводить таких монстров нельзя!
        - Мне сказали пройти в пет-лавку к Бротнайе. Подскажите, где это, тогда я смогу научиться управлять зверем и не придётся его таскать с собой. Сам он не отстаёт, ни в лесу оставить ни у городских ворот.
        - Ну-ну, простофиля-недоэльф, - сплюнув мне под ноги, стражник всё же указал дорогу, отчего-то украдкой улыбаясь своим соратникам.
        Ладно, дойдём, может что новое узнаю у этой Бортнайе. Порой и вправду сложно общаться с этой звериной мордой, а так будет набор команд хотя бы.
        Дойдя до очередного перекрёстка, я увидел ту самую «лавку». На самом деле это было что-то вроде большого загона - поляна с клетками, в которых сидели звери всех мастей. Видно было, что за ними хорошо присматривают, заботятся. Но это же как зоопарк, всё равно в неволе зверю тоска. Рукс отчего-то стал сопротивляться и входить внутрь дома отказался, я никак не смог его затащить ни силой, ни уговорами. Тогда, привязав ракента у входа, пошёл один.
        В нос ударил специфический звериный запах, как только я попал внутрь. И повсюду валялись магические и самые обычные приспособления для ловли зверей, для их пометок, намордники, наклювники, поводки, сачки, накрылья и другие не очень приятного вида вещи. Мне и самому от всего этого стало не по себе, так что понятно отчего Рукс так упирался.
        - Чего тебе, чернявый? - Непривычного вида, среди светлых эльфов и такая...женщина. Плечи широченные, а рост ниже среднего. Хотя красотой не обделена, да и уши всё те же заострённые. - Эк тебя занесло, задохлик. Что ваши совсем лишились сил, раз за такой мелочью к светлым отсылают?
        - Да мне плевать светлые или тёмные, всё едино. - Пришлось отвечать в её же манере, иначе задёргает эта эльфийка. - Отшельник я, изгой, ни за кого не отвечаю, как и никто за меня. Я тут слышал, будто ты обучаешь командам для управления зверем, можешь помочь?
        - И какой же у тебя пет? Словил букашку, небось, а как управиться с ней не знаешь, недоросль? Повидала я вас таких! Мало того, что со своими чувствами справиться не можете, всё норовите в демонов превратиться, так ещё и зверя заводите не по силам. - Она скривилась, недвусмысленно показывая отвращение.
        Это меня окончательно выбило из колеи. Ладно там тёмных в целом оскорблять или неприязнь высказывать, но при чём тут её больные стереотипы и мой ракент? Прям как в реале, не меняются «люди», хоть и эльфы. Снова накрыло волной дикого желания разворотить этот мир, искоренив всех закостенелых любителей штампов.
        - Да откуда тебе знать про моего питомца, женщина? Чтоб ты поумерила свои больные фантазии, то расскажу. Ко мне прибился вожак стаи ракентов. Со дня нашей встречи он телепается за мной по пятам и я никак не могу повлиять на него. Да, он стал мне другом, от которого я не откажусь, но и терять возможность хоть частично его контролировать непозволительная роскошь. Особенно с местными законами.
        У эльфийки загорелись глаза после фразы про ракента. И непонятно чего во взгляде было больше - ярости или интереса. Я подозреваю, что разозлилась она на мои резкие слова в её сторону. А заинтересовалась питомцем, которого я привёл. Но всё оказалось совсем не так...
        - Да как ты смеешь столь нагло врать мне в глаза! Серый прыщ на опушке нашего леса! Последний зверолак был моим мужем и погиб он больше десяти лет назад. Это надо быть полным кретином, чтоб выдумывать такое благородной хранительнице зверей Бортнайе! Глук и Грок, а ну-ка заберите ракента у этого недомерка, а самого выкиньте из моей лавки! Привёл насильно благородное животное, одел ему намордник и пытается вызнать тайные знания его подчинения! Не выйдет, тёмная твоя душонка, проваливай туда, откуда явился, тухлый навоз тарана!
        Двое столь же крепких, как сама хозяйка заведения эльфов появились по обе стороны от меня, подхватили под руки, не успел я и слова сказать в свою защиту, как уже стоял на улице. А Рукс рвал поводок, стараясь добраться до моих обидчиков. Его грозный рык блокировался магическим намордником ветра. Ведь опасность зверя не только в его клыках и когтях, а ещё и в устрашающем рёве, способном призвать сородичей. После того как мне наподдали, «чтоб не трепыхался», двое помощников принялись отвязывать моего ракента. Поначалу у них не вышло даже приблизиться к его поводку, но ловкие, привычные к разным зверям, крепыши знали, как обращаться и с такими буйными монстрами. Один насел сверху, а второй отвязал поводок, какой-то специальной насадкой прикрепив намордник к своей перчатке. Рукс в момент обмяк, стал послушным и пошёл следом за поводырём, уже не на кожаном, усиленном магией, а на чисто магическом поводке.
        - Твари, что ж вы делаете?! Отпустите Рукса! Он не ваша собственность, это свободный зверь! - от бессилия я просто сорвался на крик, гнев рвался наружу, но я ничего не мог сделать без талантов, без навыков, без магии и даже без оружия. В кулачном бою против таких мне точно не тягаться.
        Те двое лишь оскалились, бросив через плечо какое-то очередное ругательство по поводу моего тёмного происхождения.
        Значит, с самого начала все эти «помощники», указывающие дорогу, знали, чем всё кончится. Светлые ублюдки, ненавижу! Только познакомился с ними, но уже понимаю вековую вражду между нашими двумя народами. Ярость моя достигла максимального предела, словно пелена упала на мои глаза и мысли, я потерял понимание, что делаю и для чего. Резко подскочив на ноги, я вбежал следом за ними в лавку ненавистной повелительнице зверей, разбрасываясь проклятьями и раскидывая попадающиеся на пути товары.
        Светлые опешили от моей наглости и замешкались на несколько мгновений. Мне этого хватило, чтоб подбежать к ракенту и сдёрнуть с него намордник, получив значительную рану вдоль всей руки до локтя, искрящейся магией воздуха, сплетённой с каким-то специальным внушением. Но даже не заметив этого, я подхватил голову своего друга, который - вот уже почти девять месяцев всюду следовал за мной, приносил еду, защищал от опасностей и просто не давал сойти с ума всё это время от одиночества.
        - Рукс, родной, ты чего не видишь, это я, сейчас всё будет хорошо, не переживай, всё позади. - Я гладил своего питомца по густой гриве, похлопывал по морде, безвольно лежащей на моих коленях, и тараторил без умолку слова утешения, не знаю для кого больше, для него или для самого себя.
        Охранники было ринулись меня оттаскивать, но между ними и мной уже стояла поражённая Бортнайе, вовремя их остановив.
        - Глазам не верю... - Прошептала эльфийка. Видимо, сцена с выплеском моих эмоций всё-таки доказала ей, что я не врал и насильно зверя точно никто не притаскивал сюда. - Вы свободны, парни. На сегодня у вас выходной. - Бортнайе жестом указала своим вышибалам на дверь и они с некоторым разочарованием, что не удалось поразмять мускулы, направились к выходу.
        ***
        - Присядь, тёмный, - настойчивым, но совершенно беззлобным голосом сказала эльфийка, - сейчас приведём твоего пета в чувства, не рви на себе волосы. Ты только эт... придержи его, он может озлобиться по первости. Мы-то не со зла, но он этого сразу не поймёт.
        В ответ я просто кивнул, как-то не было желания разводить сейчас препирания. После нескольких пассов руками дух ветра убрал какие-то поры из пасти ракента, дух воды вымыл остатки магии внушения. Рукс резко встрепенулся, подскочил, оскалился, холка ощетинилась, весь подобрался, приготовившись атаковать обидчиков. Я тут же придержал его за загривок, успокаивая и нашёптывая всё те же слова.
        - Ну вот и разобрались, эльф. Как хоть зовут тебя? Извиняться не буду, сам виноват, что толком не объяснил и грубить начал. Знать надо к кому идёшь, эх, бестолковая молодёжь. - Бортнайе как-то осунулась, разом скинула всю напыщенность и стала уставшей, повидавшей непростую жизнь, эльфийкой.
        - Гелоин Герс, изгой, как и говорил. Уже долгое время я живу в лесах. И почти девять месяцев со мной живёт Рукс, - я погладил по холке своего ракента, - в первый же день знакомства, эм... я спровоцировал его нападение. А он не порвал меня на части. - Улыбка сама наползла на лицо от воспоминаний того дня. Приходилось умалчивать всю правду, но суть нашей связи с Руксом это не меняло.
        - Значит, всё-таки свела меня природа-мать с очередным зверолаком. Придётся тебе потерпеть мои наставления, мальчик, поблажек не будет. Я возьмусь обучить тебя правильному общению со зверем.
        Но, первым делом, я попытался выяснить у мастера зверей судьбу Сирлины.
        - Послушай, Бортнайе, давай только обучение отложим до завтра, я пришёл в лагерь не столько увидеться с тобой и узнать про ракента, сколько посетить торговые ряды и закрыть пару дел. Пришла пора пополнить запасы. - Пришлось откровенно врать, чтоб перевести тему на дочь правителя. - И узнать последние новости, конечно! Есть ли что интересное в вашем городе?
        - За сплетнями ты не к той обратился, тухлое дерьмо тарана. - Недовольная эльфийка всё же не удержалась от ругательств, когда разговор зашёл на тему, от которой она была не в восторге. - Одно скажу, на главной площади сегодня будет тесно. Поторопись, если хочешь успеть в торговые ряды.
        - И что же будет на площади? Есть на что посмотреть? Уже долгое время не встречался с живыми эльфами, хочется развеяться.
        - Да ничего такого, как по мне, лишь шумиху лишнюю создают из обычного дела двух эльфов. Главная по лесным духам приняла, наконец, предложение наследника правителя. Вот и объявят со всей помпезой свою помолвку.
        - И остальная семья правителя, значит, будет там же? Всегда хотел лично оценить дочерей великих светлых эльфов. - От моих слов Бортнайе скривилась и улыбнулась одновременно.
        - А ты, я смотрю, как все тёмные слаб против природных позывов. - Усмехнувшись, после добавила. - И глуп как большинство ваших братьев. Сначала бы узнал, что нет других отпрысков у правителя. С первенцем ушла его избранница, а другую он и не стал себе присматривать, не тёмный потаскун же! - И залилась злобным смехом.
        - Как нет?! - А вот меня эта новость сразила, что не смог сдержаться. Значит, обманывала всё это время меня Сирлина...
        - Да ты не выпучивай глаза, тёмный. И яйца подбери, не к кому подкатывать будет сегодня! - И эльфийка снова громко и не прикрываясь рассмеялась, оценивая меня взглядом.
        - И не собирался... Пойду тогда закуплюсь, пока непоздно. - Бросил я ответ, выходя из лавки.
        С новым ошейником Рукс спокойно шёл справа, весело высунув язык. Агрессия его подавлялась, но все инстинкты притом работали как обычно. Этак он стал добродушным кошаком, которого выгуливает хозяин. Правда, доброжелательности от окружающих всё равно не было, по одёжке везде встречают, деваться некуда.
        Пошёл я, конечно же, совсем не в торговые ряды, а на центральную площадь Эстурилона. Любопытство не дало мне пройти мимо необычной сенсации. Да и основная моя цель была не столько пополнить запасы, сколько увидеться с Сирлиной.
        Площадь на деле оказалась большой поляной со ступенчатыми краями. Деревья здесь росли особым образом, стволы дорастали до нужного уровня и загибались вдоль земли, образовывая подобие помоста в несколько ярусов. Так площадь была и амфитеатром, и ареной, и местом городских собраний. И большая часть этих трибун уже была занята. Найдя более свободное место ближе к верхнему ярусу, я решил поскорее занять его, чтоб поглазеть на городское событие. Надеюсь, моя Сирлина будет здесь, может, даже удастся поговорить, узнать, зачем ей было меня обманывать, ведь я даже не пытался скрыть своё имя убийцы тёмных эльфов.
        Ещё пока я поднимался, эльфы вокруг отступали на шаг, видя меня и моего когтистого друга. А когда я решил устроиться на этой древесной скамье, все, кто сидел рядом и разговаривал, затихли и молча встали покинув этот сектор. Лишь последний задержался решившись заговорить со мной, видимо, по праву старшего:
        - Это не твой лагерь, отродье, шёл бы ты со своей шавкой, нечего грязнокровому делать на таком событии. - Голос эльфа отражал все его эмоции, отвращение, презрение, гнев и толика страха перед ракентом. Правильно, бойся любитель навешивать ярлыки!
        - Это свободный город и мирному торговцу не запрещено участвовать в подобных собраниях. Шёл бы ты, старый эльф. Я пришёл сюда не ссориться.
        - Как пришёл, так и уходи, это не совет. Стражники любят проверять подозрительных. - после его угроз Рукс подался вперёд разбрызгивая слюну клацнул пастью в наморднике прямо перед ним, по-доброму, без угроз и рыков. Эльф непроизвольно отпрыгнул, выругавшись на зверя, с шипением выдал очередную угрозу и поспешил догнать своих товарищей.
        Меня оставили в одиночестве и, на какое-то время, в покое. А между тем, все трибуны заполнились, на центральную площадь выехал высокий постамент, на каких-то грузных зверях, похожих на носорогов, только с приплюснутым телом и двумя рогами. Припомнив картинки некоторых диких зверей, которых использовали в своих целях эльфы, название всплыло само - это тараны.
        На постаменте был установлен сдвоенный трон, по крайней мере было очень похоже. Весь обвитый вьющимися растениями с изумрудными листьями и ярко-жёлтыми цветами. И тут у меня даже дыхание перехватило, на этом троне сидели двое эльфов одетые в белые наряды, расшитые золотом. Мужчина был мне незнаком, а вот девушка... Девушкой оказалась Сирлина.
        
        От автора:
        Дорогие читатели!
        Если вам нравится моя книга и есть что сказать, не стесняйтесь оставлять комментарии под страницей книги!
        А также, если ещё не сделали этого, подписывайтесь на автора(т.е. меня), ставьте лайк, добавляйте произведение в библиотеку, чтоб не пропустить обновления!
        Я лишь начинаю свой авторский путь, поэтому мне важна любая поддержка!
        46348 это ссылочка для тех, кто скачал и читает книгу в формате fb2.
        Спасибо всем за то, что читаете моё творчество!
        ПС: Если хотите, высказывайте свои мысли, чего лично Вам хочется добавить в произведение. Собираю мнения читателей и буду учитывать всё при написании второй книги.
        Глава 15
        Что это, неужели вот так она перечеркнула всё наше общение, которое я надеялся, приведёт к чему-то большему. Лицо наследника лучилось счастьем, у эльфийки же напротив, было максимально холодно и отстранённо, словно ей вся эта церемония в тягость. Она плавно обвела взглядом все трибуны, а когда остановилась на мне, на секунду показалось, сверкнула глазами, как она это умела и провела взор дальше. Так меня пробрал этот жест, будто она мысленно просила меня помочь, словно я единственная надежда на избавление от настоящего фарса.
        Сердце гулко застучало, передавая дрожь всему телу. И я сидел, войдя в особое состояние смятения, поворотного момента судьбы крайней важности. Я не знаю, откуда это взялось, но чувствую, что от действий, которые выберу сейчас, зависит моя дальнейшая жизнь в Эруфуме. В голове шумело, я едва ли мог внятно осознавать окружающее, но всё же услышал, словно нерушимый завет, в центре поляны вещал глашатай:
        - Народ нашего города! Всем вам известны эти благородные эльфы, которые уже больше столетия служат на благо всего Эруфума! - высокопарно вещал эльф с усиленным магией голосом во всеуслышание титулы тех, кто сегодня обручается.
        Пропустив первую часть про кронпринца, немного отойдя от эмоционального потрясения, я слушал дальше:
        - ...Сирлина Бойдлек глава детей леса, лучших магов природы, которые отслеживают все изменения ближайших лесов, а порой уходят далеко за границу нашего поселения и наводят порядок и гармонию там. Если бы не их самоотверженность и природная пытливость, то многих открытий, многих перемен, плотно вошедших в нашу жизнь, мы не испытали. Прекрасная дева леса Сирлина!
        Толпа взорвалась овациями. Эльфы повскакивали с мест, видно было как её здесь любили и почитали, маги даже подготовили специально на этот случай эффектные магические представления. Кто-то пускал в воздух огненных змеев, развеивающихся лишь взлетев в небо, кто-то выдавал праздничные трели, искусно усиленные магией воздуха, а кто-то даже выстрелил паровые изображения Сирлины в небосвод.
        Всё было гармонично и помпезно, а двое обручаемых купались в обожании своего народа, благословляемые на заключение союза. Даже вначале не подающая видимых эмоций Сирлина не удержалась от широкой улыбки с лёгким румянцем на щеках. Но всё это наверняка обман, простая реакция на эмоции толпы. Ведь так?
        Вскинув руки, призывая всех к тишине, глашатай продолжал свою речь:
        - Все вы знаете наши традиции, связанные с обручением двух эльфов. Никто и ничего не должно противиться союзу эльфа и лесной девы. А посему, я обязан спросить, есть ли среди собравшихся тот, кому противен этот союз? И если есть, то пусть он или она встанет и назовёт свою причину. И да пусть эта причина будет аргументом против слияния двух душ, либо найдётся более веский довод, чтоб этой причины не стало. Есть такие, назовитесь?
        В воздухе повисло тяжёлое молчание. И только я знал, что нужно сделать что-то именно сейчас. Сказать о своих чувствах, помочь Сирлине остаться свободной, не дать произойти непоправимому. Но гулкий стук в висках, пересохшее горло, нерешительность и спутанность мыслей не давали мне встать и во всеуслышание высказать свои притязания.
        Время сжалось, замедлилось, я чувствовал как момент ускользает. Если сейчас глашатай продолжит свою речь, то я навсегда потеряю ту, с кем однажды познакомился и ради которой остался жить в этом мире.
        - Вижу, что нет желающих омрачить сегодняшний день! Благо леса на вас! Благо леса!
        После этих слов глашатая толпа взорвалась больше прежнего. А я на дрожащих коленках, наконец, встал, поймав ЕЁ взгляд. Глаза эльфийки округлились, она мелко замотала головой, словно пытаясь меня прервать, но я уже не мог сидеть молча, я решил действовать. И никто меня не остановит.
        Встав и обретя твёрдость тела, я смог сбросить нерешительность и все сомнения. Но ни один эльф не услышал моих криков, и тогда я решился на по-настоящему отчаянный шаг - прикоснувшись лбом к ракенту, я попросил его помощи - Рукс, помоги, мне одному её не вернуть... - Скинув со зверя намордник. Сначала соседние сектора замолчали, а затем всё больше и больше. Наконец, вся площадь, заполненная светлыми, в тишине смотрела на одинокого тёмного эльфа и его верного дикого зверя, рычащего во всю глотку. А я в это время выкрикивал лишь одно слово:
        - Против! Против! Против! - Наконец, обратив внимание всех собравшихся на себя, я сделал глубокий вдох, успокаивая свои нервы и готовясь выплеснуть всё накопившееся. - Я против этого союза! Несколько месяцев назад я был на грани полного ухода из этого мира. И спасла меня лишь одна встреча с девой леса.
        Ко мне неспешно, но с явной угрозой, двинулись эльфы, взявшись за рукояти клинков. Каждый шаг они останавливались, то смотря вниз, то слушая мои слова, то поглядывая и примеряясь к опасному зверю, за чью холку я держался.
        - После этой встречи я провёл много дней бок о бок с этой прекрасной эльфийкой. И да, вы верно поняли, это была Сирлина! Сегодня я явился в Эстурилон не просто поглазеть на исполнение наших общих традиций. Я пришёл оспорить право наследника правителя города на союз с прекрасной Сирлиной. По праву сердца, верного лишь ей, по праву эльфа, чья жизнь посвящена этой светлой эльфийке! - Вскинув руку ладонью в центр арены, закончил свою пламенную речь безоговорочным признанием. - Я заявляю свои притязания на Сирлину Бойдлек.
        Площадь замерла. Те, кто крался ко мне, опустили рукояти и стояли ошарашенные моими словами. Возможно, раньше этой традицией и пользовались активно, но сейчас никто не верил в серьёзность подобного развития событий. глашатай повторял заученные давным-давно слова, которые просто являлись прелюдией к основному заключению союза. И попался. Раз оспорение было выказано, пренебрегать им не мог никто. Теперь мои притязания примут.
        Свой шок мне удалось передать всем присутствующим. И даже глашатай мешкал с продолжением церемониальных речей. Всеобщее оцепенение нарушил жених Сирлины, принц Алантир. Хлопая в ладоши и ехидно улыбаясь, он скинул тяжёлый плащ, оставшись лишь в лёгкой зелёно-белой рубахе, встал и прокричал даже не пользуясь никакими усилениями голоса:
        - Посмотрите на это отродье тёмных демонов! Каков наглец, сочинять небылицы про всеми любимую Сирлину, подрывая её облик перед светлыми собратьями!
        Но она, встав подобно своему суженому, лишь тронула его за плечо, останавливая от дальнейшей перепалки.
        - Постой, Алантир, я действительно знаю этого эльфа. Все в курсе, что каждая жизнь в Эруфуме ценится и оберегается детьми леса, мы храним друг друга от потерь мира духов, с каждым появлением новой жизни, души наших предков восполняют ушедших за грань, смерть эльфа без магической принадлежности означает смерть его духа, это недопустимо...
        По толпе пробежался ропот, «Неужели...», «Разве бывает эльф без духовной магии?», «Каждый эльф рождается с расовым талантом! Как?» и другие фразы долетали до меня в этот момент. Принц прервал этот нестройный гомон своим окриком:
        - Как ты смеешь, тёмное отродье, не контролирующее свои звериные позывы, ставить в такое положение леди светлого города, уважаемую наследницу правителей леса?! Ты обязан взять свои слова назад, иначе я лично уберу тебя с моего пути! Что бы там ни говорили предки, но союз наших семей и двух светлых эльфов принесёт Эруфуму гораздо больше, чем твоя проклятая душа.
        А я лишь стоял и смотрел на знакомую фигуру, на горящие исподлобья глаза и не знал что и думать. Мысли снова разбежались, я не мог уловить ни одной внятной фразы, чтоб хоть как-то ответить. Значит, она из жалости общалась со мной? Из жалости таскала меня по дальним лесам и рощам? Из жалости ухаживала, когда я терял сознание? Верить в такое совсем не хотелось. И все мои внутренние мысли и желания кричали о том, что это неправда.
        - Сирлина, можешь больше не переживать об этом, - с болью в голосе я решил выдать ей свой повод для гордости, который распирал меня от нетерпения поделиться им, но теперь виделся мне простым предлогом для расставания, - Буквально две недели как я смог добраться до открытия расового таланта. Я увидел течение духов природы, почувствовал их, понял, что смогу ими управлять.
        Одобряющие возгласы посыпались со всех сторон, общее настроение народа было против меня. Поэтому согласие с тем, что проблем с победой в честной дуэли и уничтожением претендента быть не может высказывали все вокруг. Некоторые вообще, ставили под сомнение моё право на слово и говорили: «А он может так запросто приходить в город светлых и требовать выполнения древних традиций?!»
        Глашатай, видимо, отошёл от своего ступора, для себя определившись, что вокруг происходит:
        - Сородичи! Прошу тишины! - Лишь спустя несколько минут, когда его крики достигли нужного результата, он продолжил - Наши древние законы и традиции абсолютны и никто не смеет их нарушить или оспаривать. Посему, слушайте решение хранителя традиций!
        Помолвка Кронпринца Алантира и девы леса Сирлины откладывается из-за притязаний неизвестного тёмного эльфа, который признался в своих намерениях на благосклонность её милейшества. Однако, ничего не мешает мужчинам определить между собой статус, кто будет бесплотным духом следовать за прекрасной эльфийкой, а кто станет её опорой в мире реальном, мире плоти. Дева леса также может оспорить права пылающего сердца на свою благосклонность, поэтому по одному её слову, эльф должен пройти обряд одухотворения, раз во всеуслышание заявил о серьёзности своих чувств.
        Вот уж попал так попал... Либо сразу смерть самоустранением, либо погодя, дуэль и тот же исход. Но слова сказаны искренне, отступать я не стану. Отдавать жизнь в руки Сирлины я готов. И если она решит, что я не достоин жить дальше, то это действительно так. И делать мне в Эруфуме больше нечего. А там выход в реальный мир, подтирание памяти. Может и забудется как страшный сон.
        Эльфийка растерялась под гнётом тысяч пар глаз, поэтому её снова опередил принц:
        - Не стоит делать сложный выбор, любимая, я знаю как чутко ты относишься к всякой жизни. Я сделаю выбор за тебя. Вызываю тёмного, что назвался плотью и духом последователем девы леса, на дуэль! Срок для подготовки предложу через месяц на этом же месте. Отказ лишит тебя чести и осквернит навеки твой род, эльф!
        - Я принимаю твой вызов, Алантир. Встретимся здесь же через месяц.
        После моих слов Сирлина закрыла лицо руками и опустилась на трон, который уже поспешно увозили назад. А улыбающийся принц злорадно смотрел на меня, предвкушая быструю расправу.
        ***
        Уходя с арены, я думал, как за месяц получить своё последнее усиление, чтоб были шансы в бою с принцем эльфов. А шедший рядом ракент нервно повиливал хвостом, глядя на обступающих меня светлых. Одно радовало, никто и не пытался меня задержать, я шёл по своим делам, а все скорее просто хотели запомнить сумасшедшего, устроившего чёрте что из их священного обряда.
        Вскоре, любопытные эльфы отстали, и я шёл, как до этой площади, в одиночестве. Идти к торговым рядам всё равно пришлось, запасы нужно было пополнить. Есть без специй-то я привык, а с Руксом недостатка в еде у меня не было, но вот с амуницией и даже простейшей одеждой всё было печально. Шить я ничего не умел, а старый шмот износился. Подозреваю, что и доспехи для меня можно было бы присмотреть, что-то простое, не как у тёмных эльфов, со статами на дополнительную защиту от магии.
        Увидеться с Сирлиной наедине сейчас точно не выйдет, об этом не могло быть и речи, хоть и безумно хотелось задать несколько особенно волнующих меня вопросов. Что ж, буду пока довольствоваться тем что достиг, признаться всем и самому себе в том числе в своих чувствах, расстроить помолвку и ввязаться в дуэль с принцем правителя светлых - неплохо так зашёл в город светлых - Эстурилон.
        Торговля шла не бойко, событие на площади утянуло всех покупателей, поэтому скучающие лавочники с интересом присматривались даже к тёмному эльфу, что решил закупиться. Деньги не смотрят на цвет и магическую принадлежность, выкладывай золото и получишь товар. С другой стороны, никто не гарантировал минимальные цены для тёмного, но делать всё равно нечего.
        Обойдя почти все лавки, я подобрал более-менее сносный комплект кожаной брони, прикупил новые кинжалы и тёмно-серую мантию. При покупке последней, язвительность светлого торговца всё же просочилась и он выдал что-то вроде «Серая одежда для серых прыщей самое оно. Твоего лица никто не заметит в этой мантии!» - и громко расхохотался. Но я негордый в вопросах торговли, есть нужный товар, надо брать, несмотря на продавца. Были и такие кто не пускал на порог, видимо оказались слишком лояльны правителю и его сыну, оставив без экипировки будущего дуэлянта.
        Но всё это было мелочью, с настоящим ураганом мне пришлось столкнуться, когда я вернулся в лавку к Бортнайе. Самые лёгкие эпитеты про себя я, оказывается, узнал ещё при нашем знакомстве. Сейчас же, непрекращающийся поток ругательств говорил лишь о её благосклонном отношении.
        Если бы эльфийка решила отказаться от меня после такой выходки, то просто не пустила на порог. А так, я даже внутренне улыбнулся ещё одному товарищу в этом мире. И неважно насколько мы были разные, да даже её черта навешивать ярлыки мне чем-то понравилась. Одно только «член поддрунного крима» чего стоило! Я на минуту отключился от происходящего, мысленно перенесясь в воспоминания, оценивая ту лёгкость общения со светлой эльфийкой, которую тогда совершенно не знал, оказывается. Хотя и сейчас больше доверился ощущениям, чем точному расчёту ситуации.
        - Эй, ты вообще меня слушаешь, тёмный червяк? - В гневе за языком Бортнайе не следила совсем, зато всегда была возможность получить от неё порцию правды. - Я не намерена тратить своё время на того, кто даже не слушает мои наставления! Бери своего ракента и уматывай в дальние леса! С таким талантом к подчинению животных ты выживешь там, где не пролетала ни одна эльфийская стрела.
        - Извини, светлая, я отвлёкся на обдумывание тех ёмких описаний, которыми ты меня обласкала. Не хотел никоим образом тебя обидеть, пойми и ты моё состояние. Не каждый день наследник правителя тебе бросает вызов.
        - Извинения ещё он будет у меня просить! Каков наглец, а! И где ты только познакомился с леди Сирлиной, тухлое дерьмо тарана, отвечай?
        - Полегче, эльфийка, я хоть и соскучился по разговорам, но не столь искусен в общении как ты. И уж тем более никуда я бежать не собираюсь. - Меня даже забавляла эта её напускная злость, отчего-то после всей той помощи, что от неё получил совершенно бесплатно, я видел в этом лишь крайнюю степень заботы. - Там же, где и этого парня, - ответил я, с улыбкой потрепав по холке ракента.
        Хмыкнув и скрестив на груди руки, Бортнайе о чём-то задумалась, а затем вдруг сменилась в лице и проговорила серьёзным голосом, полным боли и отчаяния:
        - Откажись от поединка. Пропади, спрячься и живи дальше среди лесов, долин и горных хребтов. Только прошу тебя ещё раз, не иди на эту самоубийственную дуэль.
        Решила, что ругань не помогает, так зайти с другой стороны? Не знаю, для чего я тебе вдруг понадобился живой, но бежать не в моих правилах. Вслух же сказал только:
        - Думаешь у меня нет ни одного шанса на победу, Бортнайе?
        - Даже не думай о том, что сможешь хоть пальцем к нему прикоснуться. А твой дорогой ракент умрёт бесполезной смертью за полоумного хозяина.
        Глава 16
        Вернувшись в лес, меня накрыло всеми подавляемыми в городе эмоциями. Трясло и в голове стучало так, будто я пережил конец света. Да, почти год отсутствия общения сказывается не лучшим образом. Рукс подошёл и ткнул мордой меня в руку, будто поддерживая. Я потрепал его по холке не глядя, но когда наткнулся на кожаные ремешки намордника понял истинную причину его «заботы» и рассмеялся над своими рефлексивными мыслями. Пусть не специально, но зверю удалось поддержать меня. Конечно, я снял все приспособления с ракента и он тут же умчался в лес порезвиться и, надеюсь, поймать свежую добычу на ужин.
        Новый день дал больше сил для тренировок. Восстановив спокойствие, определившись с целью и сроком её достижения, я вновь стал выпущенной стрелой, как в те четыре месяца, когда мы с мастером Нэйтом готовились к битве с тремя отрядами стражников. Первым делом занялся медитацией и освоением магического зрения. Использовать его на постоянной основе не выйдет - это я понял, но в такие моменты прокачивался талант, я ощущал единение с природой, духи откликались на мой зов.
        Магия завораживала и я так просидел около двух часов. После же, пробовал простейшие заклинания природы, надеясь, что вот сейчас всё заработает, и я начну продвигаться в прокачке многострадальной стихии. Но нет, всё было тщетно, словно этот уровень мастерства созерцания для меня максимальный на данный момент. Ладно, терпения мне не занимать хоть и есть всего месяц, но я обязательно прокачаюсь и поборюсь за право быть фаворитом той Сирлины, что я знал.
        Неудачные тренировки и пробы я продолжал ещё несколько часов, пока окончательно не выдохся. Рукс выскочил из кустов такой довольный, каким я его давно не видел. А его состояние я за месяцы жизни в этом лесу научился определять совершенно точно. Где-то неподалёку от нас уже ждала Сирлина. От желания увидеть её сдержаться было сложно, но я не стал бросаться сразу же к ней, надел все обновки, что вчера закупил и в последний раз испытал заклинание управления растениями. Ожидаемо ничего не вышло, но попробовать стоило.
        Степенно выйдя из-за кустов ракита, я увидел её со спины. Прекрасная фигура, аккуратно подобранные магическими побегами волосы, сложные узоры на одежде лесной девы, в которой я её ещё никогда не видел. Раньше, Сирлина всегда одевала походные доспехи, либо простую, не стесняющую движения амуницию. Но сейчас эльфийка решила произвести максимальное впечатление. Потешив своё самолюбие таким выводом, я не стал больше скрываться.
        - Сирлина, здравствуй! Я скучал, давно тебя не было в этом лесу...
        - Да, я заметила Годрил, - она обошлась без приветствий, переходя сразу к сути, - И так говоришь, словно ничего не случилось! Зачем ты это сделал? Тебе было мало простого общения, для чего всё так усложнять? - Упрёки звучали немного натянуто и больше показались мне напускными из-за её мягкого голоса.
        - Я просто почувствовал, что именно это нужно сделать во время той церемонии. Искал тебя, хотел увидеть и не удержался, когда понял, что тебя пытаются выдать за того, кто даже не видит в тебе женщину.
        - Да что ты знаешь, тёмный?- взорвалась эльфийка, - Возомнил себя неизвестно кем! Влез в мою жизнь! Теперь на меня все сородичи косо смотрят! Просила тебя не раскрывать нашу связь! Теперь всем только хуже, - После этих слов Сирлина отвернулась, пряча намокшие глаза от моего взгляда.
        - Я знаю достаточно, чтоб... полюбить тебя! И вижу, как твой якобы жених говорит о союзе семей, вместо союза мужчины и женщины. Вместо двух любящих сердец все смотрели вчера на великие дома, которые решили усилиться, это так у светлых происходит? Никаких чувств и лишь точный расчёт? Тогда я рад что родился тёмным!
        - Так было всегда и не мне менять древние традиции наших предков. Вообще, с чего ты взял, будто дева леса сможет связать себя с непросто тёмным эльфом, а убийцей! Мало того, что бесталанный неуч, так ещё и каким-то непостижимым образом убивший множество своих сородичей. Непозволительное безрассудство было бы с моей стороны.
        Ей всё же удалось выбить меня из колеи, откуда она столько знает?
        - Ты сама себя слышишь? Дело вовсе не в традициях, вопрос вовсе не в «сможет» вопрос «захочет», и только. Да, я совершил много ошибок, но у меня ещё есть время всё исправить. - Я прервался, набираясь мужества для признания.
        Одно дело выполнять игровой квест совместно с мастером и ни о чём не переживать, в бою не до рефлексии. И другое объяснить свои мотивы эльфийке, которая совсем далека от всех этих игр с получением силы.
        - Пока что не могу сказать всего, но те убийства были оправданы, осталось лишь успеть найти последнюю часть моей силы и тогда...
        - Оправданы? Убийства?! - Сирлина сорвалась на крик от возмущения. - И что же тогда, Годрил? Что ты сделаешь со своей силой? Будешь убивать всех неугодных, кто стоит за наследием предков? Зачем ты, вообще, пришёл в наш город?! Вот поэтому я и хочу тебе сказать. «Захочет» - это не про меня, Годрил.
        - Я хотел увидеть тебя! - я тоже сорвался на крик в ответ на эмоции светлой и у меня внутри всё забурлило, - Переживал о том, что ты долго не появлялась, потому что больше не могу быть один...
        - Ты больше не увидишь меня, если уйдёшь от поединка. А не уйдёшь так погибнешь. Но даже если каким-то чудом тебе удастся победить, уверена, что никто этого так не оставит. За тобой будут охотиться, тебя будут ловить лучшие воины и маги. Воры и убийцы захотят снять твою голову, чтоб выкупить своё прощение. Я знаю наши устои! Больше того, никто не посмотрит на моё положение, меня сочтут предательницей и убьют вместе с тобой... - перейдя на шёпот, Сирлина продолжила, - всё из-за игр с получением силы. Из-за самовлюблённых эльфов, думающих только о своих желаниях вместо Эруфума...
        - Стоп, стоп. Не раскручивай свои фантазии, реальность может быть совершенно иной, стоит лишь захотеть. Зачем тебе связывать себя с этими напыщенными светлыми эльфами? По принцу же видно, как он относится к стремлениям других, а особенно к твоим.
        - Ты говоришь, что я не слышу себя, но это ты меня не слышишь! Думаешь только о своих мечтах, совсем не понимая о чём я говорю тебе. Видимо, зря я пришла сюда, всё надо было заканчивать вчера, а не давать шанс тебе сохранить жизнь. Глупый тёмный эльф, слушающий лишь своё тело, а не дух.
        - Но ты не сделала этого, значит, моя компания тебе ближе, чем принц Алантир.
        - Много на себя берёшь, тёмный. За моей добротой стоит неспособность убить душу, а не то, что ты себе напридумывал. Откажись от дуэли, не дай мне зря лишиться чести.
        - Нет чести в том, чтоб трусливо спасать грязную душу. Ведь по-твоему я убийца, замаравший свои руки в крови. Значит, не достоин жить дальше. Но я в честной дуэли докажу, что это не так.
        - Не нам решать кто достоин жить дальше, а кому осталось лишь умереть, - Сирлина поманила ракента и почесала его за ухом, зверь отозвался довольным урчанием, - этот ракент-вожак тому подтверждение. Зря такие встречи не происходят, так что живи, Годрил. И имя своё больше не переворачивай, у нас много глаз, способных узнать кто к ним пришёл. Зато в будущем тебя не пустят за ворота города.
        - Вот ты говоришь, что про жизнь решать не нам, значит, ты по такому принципу выбрала себе жениха? Не сама?
        Сирлина сверкнула гневным взглядом, но сдержалась от резких высказываний. А в начале знакомства она не останавливалась, рубя меня своими остротами. Расслабившись, эльфийка прошла к высокому меллорну, проведя рукой по стволу, задумчиво стала рассказывать свою историю:
        - Не знаю как у вас, но у светлых слово семья не пустой звук. Отец выстраивал наше дерево веками. Дед ушёл в мир духов около двухсот лет назад, устав от постоянных политических игр, рост нашей семьи до статуса детей леса их заслуга.
        Но в последнее время совсем малая часть лесных открытий выдаётся нашему народу, почти нет ничего нового, что бы мы могли предложить. Наша семейная честь в упадке. Столетия процветания подходят к концу, а почитающих эльфов, благодарных за простые мелочи вроде той же площади или травяных дорог, всё меньше. Эльфы принимают всё как должное. Что нам оставалось делать? Падать по иерархии эльфийских кланов?
        Я сама предложила отцу такой вариант! У правителя единственный наследник, а у нашей семьи ещё есть отпрыски для продолжения рода. Я же послужу связью между двумя почти равными родами, конкуренцию и политическую борьбу в таких условиях вести не нужно. Отец с сёстрами и дальше смогут спокойно заниматься общим делом. При поддержке правителя это будет просто.
        Учитывая неспешный рост количества наших детей, пройдёт немало времени, прежде чем что-то вновь изменится. Устойчивость и традиции нужно поддерживать любыми способами.
        - Это закостенелые идеи, жертвенность в наше то время? Счастливая эльфийка сделает для Эруфума гораздо больше, чем та, кто поневоле живёт с чуждым мужчиной.
        - Тебе не понять, тёмный, ты тот, кто живёт по зову тела. Дух и род для тебя пустые слова, а отец твой сгорает от стыда и боли утраты, пока ты слоняешься отшельником по лесам.
        - Да наплевать мне на всех! Я не собираюсь потакать их желаниям заполучить побольше власти. - Сказал и сам осекся, вспомнив, с чего всё завязалось и как я начал свою кровавую историю. - Прости, Сирлина, возможно, в чём-то мы всё-таки одинаковы.
        - Все мы дети одного леса, разросшегося по всему миру...
        - Так давай объединимся, убежим вместе! Станем сильнее и принесём в Эруфум свою правду. Нельзя постоянно идти за кем-то, за одними и теми же идеями, держаться только за семью и род. Нужно создавать свою историю!
        - И всё же, мы разные, Годрил, - задумчивость эльфийки перетекла в полный грусти голос, - традиции и новаторство, это не совместимо в одном союзе, как ни старайся объединить. И понять мы друг друга не в состоянии. Прощай, милый друг. Больше не вздумай марать моё светлое имя. - она впервые так ко мне обратилась за всё время и от этого обращения мурашки пробежали у меня по спине, неужели это правда и нам придётся расстаться навсегда?
        После этих слов эльфийка ушла не оглядываясь, Рукс провожал её глазами полными грусти и немного поскуливал от накала нашего разговора, будто по-настоящему всё понимал.
        На моём искажённом лице отразились все эмоции, безнадёга, опустошённость, угнетённость и другие, все не из лучших. А главенствовал над всеми гнев, ярость на несовершенство Эруфума, на пробравшиеся и сюда идеи неизменности и застоя, отречения от всего нового, хоть и желанного. Держался я лишь до того момента, как она ушла. Так же как и пришла, не попрощавшись, не сказав ни слова, полностью оправдав мою уверенность в том, что дальнейший разговор не имеет смысла.
        Я выпустил эту ярость и побежал. Осознание куда бегу и как огибаю препятствия отключилось, временами я заскакивал на спину ракента и мчался верхом, управляя им подчинением. Очнулся, лишь когда оказался в Долине надутых одурей. Воспоминания казались чем-то неприятным, последние события всё перевернули с ног на голову. И эти твари, что кусали меня! С них началась моя влюблённость в светлую эльфийку. Когда она не просто проявляла сострадание, а уже заботу.
        В гневе выхватив оружие, я рубил эти горячо любимые ею ветви деревьев, топтал её любимые цветы. А когда выбежал на поляну с небольшой стайкой непуганых поддрунных кримов, на глаза попался тот самый ядовито-зелёный, что меня покусал. Как ни в чём не бывало он стоял и пощипывал траву.
        В глазах стало мелькать, я словно переключался с обычного зрения на истинное, природное. Только окрашено оно было красноватым оттенком. Я окончательно установил магическое зрение и машинально отмахнулся от зелёного крима, который как раз повернулся в мою сторону. Я вложил всю ненависть в движение, будто этим мог как-то развеять свою боль утраты. Эффект вышел неожиданный. Ящер сначала стал разгоняться, но затем, красные вплетения, что были видны в истинном зрении, натянулись и лопнули. Их будто удерживали и дёргали, пока не порвали окончательно. Вернулось обычное зрение и тут я увидел окровавленное тело крима. Кожа его в нескольких местах разорвалась, будто из него что-то вытянули.
        Не помня себя, я стал кромсать невинных ящеров, которые не успели вовремя скрыться. Часть всё же убежала, но несколько особей до последнего боролись, вгрызались мне в руки, ноги и даже пытались прыгнуть, дотянувшись до шеи. Среди них не было ядовитых и, не скованный ограничениями, я использовал кинжалы максимально эффективно. Я не замечал их укусов, колол и кромсал, вспарывал животы и перерезал глотки, пока не убил последнего самого старого крима.
        На меня словно наплыло кровавое безумие, не ощущая ничего, кроме неистовой ярости, я бежал дальше и резал всех попавшихся на пути зверей. Живых мохнатых, ползающих и даже пернатых, которые не успевали упорхнуть в свою родную стихию.
        Ракент несколько раз пытался меня остановить, но я применил новое знание, переданное Бортнайе, и Рукс выполнил нежеланную команду. Я видел, как изменился его взгляд после того. Он знал, что вскоре мне на пути попадётся и его собственная семья - гнездо ракентов.
        Самка увидела во мне безумного эльфа, который орудовал кинжалами, чтоб добраться до её детей. И, не сдерживаясь, стала рвать на мне плоть, вцепившись сначала в одну руку, а когда получила кинжалом под рёбра, накинулась на плечо справа, прошив нервы будто электрическим разрядом. На какое-то время меня это даже сдержало. Но сегодня был не её день. Обезумевший от крови, я уже не мог остановиться не победив.
        После схватки, я топтал её тело, пока не осталась кровавое месиво из шерсти и внутренностей животного. Затем продолжил предаваться алой жатве. Уничтожил всех отпрысков и бежал дальше, убивая всё живое до самого вечера. Это было помутнение, я не владел в то время своим телом. Если бы не знал, что душа эльфа удалена насовсем, то подумал, будто это он перехватил контроль, но такого оправдания мне не преставилось. Весь этот кровавый день устроил не кто-то, его устроил я сам.
        Криком я пытался привлечь к себе диких зверей, чтоб они убили меня, но подходить к разъярённому эльфу не хотел никто, звери прятались по норам, защищая своё потомство от убийства. В момент убыли ярости, я заметил мигающую красную пелену на глазах. Решив, что есть всего два варианта, я выбрал тот, на который надежд было больше. Открыв системное окно, всё мерцающее красным, как и окружающий мир перед глазами, обнаружил сообщение, крупными буквами выделяющееся на фоне всей информации.
        «Потеря контроля при боевом безумии». Прогресс ваших талантов обновлён. На вас пожизненно действует Проклятье леса, уровень 1.
        Тёмный эльф Годрил Грасс.
        Специализация: в процессе выбора.
        Проклятье леса, уровень 1.
        Таланты:
        H??Ґ? - сегмент 4/6
        H??Ґ? - сегмент 1/6
        H??Ґ? - сегмент 2/6
        H??Ґ? - сегмент 3/6
        H??Ґ? - сегмент 5/6
        H??Ґ? - сегмент 3/6/6
        Магия природы(расовое) - 0,5%
        Значит, последний элемент разделился ещё на шесть. Сразу три непонятных фрагмента я вынес со всей этой бойни. Я оскалился хищной улыбкой, а затем всё моё нутро вывернуло наизнанку. Выдав содержимое желудка, я продолжил корчиться, выплёвывая новые порции желчи. Накрыло не только физически, слёзы потекли сами собой. В голове стала пульсировать разгоняемая бешено колотящимся сердцем кровь.
        Я убил их всех. Это десятки неповинных животных, одушевлённых, растоптанных и оборванных духовных связей кустов и деревьев. Свалил множество новых побегов меллорна. Всё хлынуло на меня, не давая спокойно думать, переваривая прошедший день. Хотя, скорее это лезло из меня, как паразиты из гниющего тела. Мерзость из мерзости. Но если такими методами надо заработать силу, то мне придётся жить с этой скверной. И я не отступлюсь, Эруфум прогнил и заслуживает смерти.
        Глава 17
        Пережив отходняк от кровавого дня, я пытался анализировать свои поступки и полученные части таланта. Но для начала надо восстановить обрывки памяти, которая разлетелась словно осенние листья. Что за помутнение было со мной? Как же так вышло? Ведь я столько всего узнал за последний год и даже полюбил этот мир. Да, Сирлина... Она отказалась от меня. Я остался один, но разве это впервые? Раньше был мастер... Но светлая то не умерла! Сирлина добровольно отказалась от меня, её никто не принуждал.
        Ну вот, снова накрывает. Всё сложнее вспоминать техники настройщика для успокоения. Но беру себя в руки, принимаю позу лотоса и погружаюсь в медитацию. Эруфум слишком реален, чтоб думать о нём как о чём-то искусственном. Так почему же я совершил такую мерзость? Боль, отчаяние, разбитое сердце? Всё не то... В воспоминания ворвался реальный мир с его вечной зависимостью от чужого мнения, с постоянной нервотрёпкой и гадким ощущением в душе. Прямо как вчера. Значит, это моя давняя боль и несогласие с обществом, проявились в самый тяжёлый момент. Похоже на то.
        Снова открыл меню, пробежался глазами и словно приковался к одной приписке, которую вчера даже не заметил, потому как она сворачивалась под звёздочку:
        ТЁМНЫЙ ЭЛЬФ ГОДРИЛ ГРАСС.
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: В ПРОЦЕССЕ ВЫБОРА.
        ПРОКЛЯТЬЕ ЛЕСА, УРОВЕНЬ 1.*
        Направив мыслекоманду, я раскрыл звёздочку и прочитал:
        * - вы позволили завладеть частью своего сознания иномирной сущности. Нанесён критический вред лесу. Все положительные эффекты при нахождении вблизи деревьев и кустарников снимаются. На вас действуют штрафы.
        И всё. Ни уточнения какие штрафы, ни пояснения кто мог завладеть сознанием. Но уже легче, всё-таки не съехал с катушек, убивая всех подряд. Правда, теперь нужно понять, как избегать в дальнейшем таких же срывов. А без информации этого не сделать, что ж, значит, воспользуемся старым способом проб и ошибок. Но это позже, сейчас не осталось ни физических, ни моральных сил.
        Судя по всему, три части, заработанные за день давались за какие-то особенные виды животных. Это проверять точно не стану. В холодном рассудке не тянуло доставать кинжалы и нападать даже на самую мелкую зверушку. Ещё ракент сидел возле моей хижины и скалил клыки, сдерживаемый заклинанием. Теперь придётся тебя, дружище, постоянно держать под контролем. Снова припомнив его стаю и в особенности детёнышей, я не смог сдержать эмоций. С новой силой нахлынуло чувство вины, от которого никак уже не избавиться.
        Я потянулся руками к Руксу, но он так глянул на меня, что я понял, приближаться сейчас не стоит. Ещё одна часть человечности откололась от моего сердца, став холодной и безжизненной. Был надёжный друг, стал врагом, был охранником, стал убийцей, который набросится на хозяина, лишь ослабить хватку.
        И только магия природы, приспособленная под управление питомцем, отделяла меня от смерти в его клыках. Он беспрекословно слушался меня, даже мог ходить на охоту, но тронуть меня и моё жилище не позволяли духи природы, которыми я до сих пор мог управлять. Странно, что проклятье леса не заблокировало мой талант к магии растений и животных.
        От этого знания у меня не прибавлялось процентов таланта, но я максимально эффективно мог задействовать то что было доступно. Бортнайе рассказывала, что это особенность зверолака, переводить максимум из таланта в духов управления зверем. В будущем, если развиваться по этому пути, можно набрать целый зверинец и управлять всеми животными в нём.
        Так сделал её наречённый эльф, который и рассказал про все тонкости магии зверолаков. А после смерти оставил питомник, который Бортнайе не знала, как увезти в лес без последствий. Они либо возвращались, либо так упирались, что готовы были умереть, лишь бы остаться в том месте, где был захоронен их хозяин. Со временем эльфийка устроила приют для зверей, обучила помощников и кое-как справлялась с их содержанием.
        Поток восстановления энергии словно обрезали раз в десять. Система этого никак не отображала, даже с моим интерфейсом характеристики и их регенерация были скрыты. Однако, физически я всё равно выздоравливал, раны от вчерашних столкновений со зверьми уже затягивались, подвижность рук тоже возвращалась в норму, хоть один укус так и не проходил - тот, что сделала мать детей моего Рукса.
        Правое плечо было с глубокими проколами от клыков. Остальные следы от укусов проходили, а этот ещё оставался с сочившейся кровью. Видимо, не только эльфы могли здесь пользоваться магией или чем-то подобным. Плечо отдавалось болью, простреливающей при каждом шаге вдоль руки и по спине, словно кости разламывались по расходящимся трещинам.
        Самостоятельно я смог питаться только растениями и плодами. Снова при сборе вспомнив общие походы с Сирлиной. Память не позволяла сосредоточиться на какой-то чёткой задаче и спустя час я немного подкрепился, но настолько довёл себя прокручиванием разных событий, что голова снова наполнилась ватой и жутко гудела.
        Лесная прохлада уже не давала покоя, а лишь нервировала из-за нашествия насекомых, кусты вокруг стали чужими и колючими, духи озлобились. Звери бегали окрест и явно выказывали свою агрессию, не подходя только из-за подчинённого ракента, который против воли охранял моё жилище. Да и видно их мне было только при медитации с использованием истинного зрения. Сплошное мельтешение среди еалов растений. Но даже так, мне удалось увидеть приближение группы эльфов сквозь переплетение духов, заполняющих всё пространство вокруг.
        Сквозь пелену транса я отчётливо услышал шум пробирающихся через лес эльфов. Типичный говор принадлежал светлым, а значит защита, скрывающая моё жилище, тоже пропала. Одним днём я перечеркнул всё то, что оберегало меня в течение девяти месяцев. Чувствовал себя не просто подлецом, а предателем в высшей мере заслуживающим самой жестокой расправы.
        Это были те, что одобряли принца с его надменной улыбочкой. Они кричали в его поддержку слова одобрения. Все светлые эльфы виновны - это они создали такое общество, из-за которого моя Сирлина бросила меня... Перед глазами помутнело, зрение заволокло тёмно-красным цветом. Всё ещё находясь в трансе медитации для магического зрения, я понял, что тело уже движется. Снова сознание будто перекрылось и отстранилось. С одним различием - в этот раз я не позволил втянуть себя в яростный поток, а словно наблюдал за ним со стороны. Хоть и ощущал физически все прелести эмоционального взрыва.
        Их было всего трое, поэтому я взял две пары обычных кинжалов и набор метательных, а потом скользнул в крону дерева. Подъём отработан уже десятки раз и даже без специального навыка всё делается как по нотам. Рукс отправился в лес только мне стоило ослабить контроль при медитации, поэтому нападать нужно самому. Безопасность давалась легко, а вот активные действия от моего бывшего преданного друга приходилось специально инициировать с большой концентрацией.
        Я вновь решил опробовать управление духами, только уже при активных действиях, как вчера во время начала бойни. Сперва все отблески потустороннего мира огибали эльфов, с почтением относясь к детям леса, у которых талант к расовой магии прокачан в десятки раз лучше моего. Однако, ничего не подозревающие светлые шли, а духи уже начали пролетать сквозь их руки и ноги. Теперь мне нужно заставить взять под контроль эльфа, объединив знания о зверолаках и мой талант палача, как я прозвал свою смекалку, когда дело касалось убийства сородичей.
        Удача оказалась на моей стороне. Сразу три духа сплелись вместе, оплетая душевные нити одного из следопытов. После того как вязь энергий ничего не подозревающего эльфа крепко связали, вытянулась трёхцветная нить и выстрелила в мою сторону. Глаза окрасились полосатыми отсветами зелёного, жёлтого и красного оттенков, когда я сумел подчинить одного из эльфов. Моё сознание перенеслось в его тело, захватив контроль. Не ожидая такого эффекта, я на секунду замешкался.
        А затем, чуть отстав, выхватил оружие и сразу же попытался атаковать ближайшего эльфа. Правда, из-за неопытности, я недосмотрел за языком подчинённого следопыта, он вовремя смог предупредить своего товарища, частично перехватив управление. Тот выдернул меч из ножен и отразил удар. А затем моя «кукла» обмякла, а тот, кто по инерции вонзил клинок в собрата, упал на колени у тяжело раненного, крича проклятья, направленные явно ко мне.
        Что ж, пусть результат и не совсем тот, на который я рассчитывал, но минус один противник уже хорошо. Сознание, вышедшее до окончательной смерти другого тела вернулось, но связь духов ещё ощущалась и раненый эльф всё ещё оставался подчинённым. Я чудом не свалился с ветвей и, чтоб поймать устойчивость, пришлось извернуться, цепляясь за что получится. Вышло шумно, поэтому опытные эльфы сразу обратили своё внимание вверх.
        Орудуя на старых инстинктах, но всё равно изрядно опоздав с действиями, я рухнул с дерева прямиком на шокированного эльфа, что заколол товарища. Мы завалились и покатились в овраг. С кинжалами я успел дотянуться до его слабого сочленения кольчуги подмышками, всадив нож, пока он не достал свой второй клинок, первый так и торчал из тела стонущего эльфа. А когда дело было сделано, я ослабил хватку духов, отпуская контроль первого подчинённого не в силах удерживать концентрацию.
        От такого экспромта моё дыхание сбилось, я крепко приложился левым коленом о корягу и распорол суком бедро. Из-за этого я не мог вскочить и быстро сменить свою позицию. Пульсация в глазах стихала, но пока я не истёк кровью, попытался затянуть рану снова по наитию применив природную магию к лианам, оказавшимся рядом. Послушные побеги обвили мою ногу, останавливая кровь. Плюс активный навык и минус проблема с кровопотерей.
        Правда, дальнейшая битва мне представлялась проигранной с ушибами и такой раной на ноге. Последний эльф не осторожничал, он прыгнул за нами и уже держал на изготовке изогнутый меч, набегая на меня. Метательные кинжалы без прокачанных навыков летели мимо цели и все броски выходили какими-то вялыми и предсказуемыми. Тут-то и выскочил из кустов ракент.
        Вернулся как раз кстати, эльф от неожиданности отшатнулся, прерывая удар. Я сконцентрировался лишь на управлении Руксом - отдал команду унести меня к ручью. Теперь можно было расслабиться, когда он лихим движением ухватил меня за правое плечо, вскрывая укус своей самки. Да, приказ без уточнения деталей можно выполнять и так. Не смертельно же? Значит, нужно вернее формулировать свои желания и передавать их зверю. Неудобно, но справедливо, учитывая вчерашнее.
        После того как он отнёс меня на безопасное расстояние, я остановил его, завалившись в холодную воду. Ручей сразу же окрасился алым. Рукса я сразу отправил на отлов последнего следопыта. Нельзя было позволить ему раскрыть меня. Ведь светлые сразу начнут целенаправленную облаву. А к такому я ещё не готов. Да, концентрация отнимала много сил, но иначе я рискую погибнуть так ничего не исправив. Ракент нашёл эльфа быстро. И по отголоскам природных связей и эмоций зверя я понял, что дело это сделано.
        Понемногу омыв старые открывшиеся раны вместе с новыми, я размышлял, где же мне будет безопаснее переждать своё восстановление. Эх, как бы пригодилась сейчас магия Сирлины, которая всегда выручала меня в наших походах... Отдав последний приказ ракенту охранять очерченный периметр, я забрался под крупный корень дерева, торчащий из земли. Крови в этой части леса я не видел, а значит вчера я это место обошёл, мстить тут мне никто крупный не будет, мелких отпугнёт Рукс, а значит можно немного вздремнуть и набраться сил.
        Следующий день я снова забился в укрытие и провёл там полдня, истекая кровью. Благо воды было в достатке и обезвоживание мне не грозило. Наспех перетянув плечо тем же способом, как и ногу, я перекрыл большую часть ран, но помогало это не стопроцентно. Нога болела, плечо простреливало, раны затягивались медленно, поэтому мне пришлось затаиться. С одной стороны - ситуация безысходная и гнетущая. А с другой, у меня появилась возможность на обдумывание своей дальнейшей судьбы.
        Да, я лишился поддержки, общения и приятного времяпрепровождения, но в тот же час, продвинулся в получении Силы, которая наверняка сможет привести меня к начальной цели. Нужна ли она мне сейчас? Однозначного ответа не было. Но одно то, что я задумался про реальную жизнь и основной миссии всерьёз, говорит о многом. С другой стороны, хотелось хотя бы здесь изменить прогнившие устои, которые лишают разумных эльфов истинной свободы.
        Одно накладывалось на другое. И эффектно убивать я теперь мог и устроить локальный апокалипсис в части Эруфума. Не знаю, насколько те, кто смотрит фрагменты миров, положительно к подобному отнесутся, но битвы между эльфами-то им точно понравятся. Значит, приоритетную цель можно поставить - захват власти Эруфума силовыми методами. Но как этого добиться?
        Идти к отцу? Даже по обрывочным воспоминаниям и частичным пересечениям после погружения, мне противно общаться с таким эльфом. Самовлюблённый, ни во что не ставящий своих родных, как и всю народность тёмных. Это будет смена одной расистской власти на другую. Только со сменой полюсов. Тёмные будут в почёте, а светлые в угнетении. Нет, это совсем бессмысленная идея.
        Пойти к светлым в услужение, отказавшись от притязаний на Сирлину? Такой вариант уже окончательно потерян для меня, ни один здравомыслящий светлый не примет сумасшедшего тёмного к себе. Не говоря уже про опасность быть раскрытым с Проклятьем леса. Убийства тоже маги прочитают и тогда мне сразу же настанет конец.
        Самому же идти к власти не позволит моя асоциальная натура - просто не наберу поддержки. Не в одиночку же против всего мира? Наверное, цель стоит отложить пока не будет других условий для её достижения.
        Ещё нужно что-то сделать с постоянными ранами, которые уже не зарастали так резво, как раньше. И с выживаемостью. Иначе от следопытов светлых не будет спасения. И лишь вопрос времени когда меня вычислят и поймают. Магия природы должна как-то заживлять раны. Хотя бы что-то временное. Не всё же жгуты накладывать.
        Снова заглянул в описание:
        Время игровой сессии - 9 лет, 9 месяцев, 10,7 дней / 70 лет, 2 месяца, 19,3 дня субъективного времени.
        ТЁМНЫЙ ЭЛЬФ ГОДРИЛ ГРАСС.
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: В ПРОЦЕССЕ ВЫБОРА.
        ПРОКЛЯТЬЕ ЛЕСА, УРОВЕНЬ 2.* ВНИМАНИЕ! УТРАТА СОЗНАНИЯ 2%.
        * - вы позволили завладеть частью своего сознания иномирной сущности. Нанесён критический вред лесу. Все положительные эффекты при нахождении вблизи деревьев и кустарников снимаются. На вас действуют штрафы.
        ТАЛАНТЫ:
        H??Ґ? - сегмент 4/6
        H??Ґ? - сегмент 1/6
        H??Ґ? - сегмент 2/6
        H??Ґ? - сегмент 3/6
        H??Ґ? - сегмент 5/6
        H??Ґ? - сегмент 4/6/6
        Магия природы(расовое. проклятое!) - 6%
        (пересчитан прогресс таланта)
        НАВЫКИ:
        Истинное зрение
        Подчинение растений
        Подчинение животных
        Подчинение разумных
        Управление духами
        Та-а-ак! Утрата сознания! Интересная приписка, значит, и в бою с эльфами пришлось пожертвовать частью своего рассудка. И что же будет, когда дойдёт до ста процентов? Выкинет из игры или сделает простым наблюдателем?
        Но вот превращение магии в проклятую, её взрывная прокачка и пересчёт - это что-то новое! Не всё ещё потерянно. А ещё четвёртый сегмент появился. Теория с убийствами разных видов подтверждается. Но убивать беззащитных ради увеличения Силы я не готов. Остаётся прокачивать проклятую магию и надеяться, что выпадет возможность как-то подлечиваться.
        Ладно, к чёрту цели и все эти самокопания! На самом деле, важнее сейчас разобраться с тем, кто перехватывает управление и для чего ему это нужно. Неужели корпорация так намекает, что пора мне сваливать? Не дождётесь, назло буду барахтаться и не отдам персонажа! Другого варианта сейчас не вижу, но ведь это не значит, что его не может быть?
        Интерлюдия 1. Сирлина.
        В тронном зале правителя очень высокие стены, точнее не стены даже, а деревья, посаженные по кругу, магически образованной плотным строем веток, которые загибались по окружности, выполняя изысканный орнамент. Вдоль стен выходило множество антресолей, главная из которых предназначалась для королевского ложа. А остальные уже располагались ниже, для многочисленных советников, подданных, просителей и дипломатов.
        Сегодня были собраны все формации эльфов, верховные семьи, роды и кланы. Даже представители низшей стражи стояли, преклонив колени на каменном орнаменте пола. Высокий купол древесного дома, как его называли среди эльфов, оканчивался магическим барьером, судя по всему, такой же установили и снаружи стен, после того как все заняли свои места. Важное обсуждение никто не должен услышать, лишние волнения среди простых эльфов сейчас ни к чему. Итак, после выскочившего тёмного эльфа во время церемонии обручения, репутация правителя была подорвана и спокойствие эльфийского города вышло из-под контроля.
        - Сегодня я нарушу древнюю традицию применения глашатого и стану говорить сам, чтоб все собравшиеся чувствовали мою волю, а не слушали чужой голос.
        Правитель начал сам в качестве обозначения крайней важности темы для каждого из собравшихся:
        - Вчера мне поступило очередное донесение. Вы все знаете о потерях разведчиков, следопытов и даже мирных покровителей леса уже в течение десяти дней. Их останки находят в истерзанном виде, ни одна группа ещё не справилась со зверем. Порой мне кажется те, кто пишут донесения выжили из ума! Следопыты сами нападают друг на друга. Якобы разведчики видят признаки борьбы между своими же товарищами. Поэтому я спрошу единственный раз - Что происходит? И кто не сможет дать ответа на мой вопрос больше сюда не придут. Надеюсь, я понятно выразился?
        Подчинённые закивали, кто-то глубоко поклонился, а кто-то пал на колени, что-то активно рассказывая и моля о прощении. Кажется, главный по разведке - Аламан и его заместители.
        - Доклады каждого главы я получил и уже изучил, но мне этого недостаточно. На землях пограничья творится откровенный бардак! Уходят отрядами по семеро и ни один не возвращается. Пора уже организовать полный рейд по лесам, прочесать всё и уничтожить хищника, который возомнил себя хозяином стройных меллорнов.
        - Правитель, могу сразу высказать предположение, что это группа магов, зверьё не смогло бы подчинять разум наших воинов. - Кэрмаэлон, глава магического союза эльфов Белого сада как всегда был рассудителен и быстр, оказавшийся первым для ответа правителю.
        - Согласен. Ещё, эльфранги, ещё идеи! Мне нужны любые ваши мысли! - правитель в своей манере управлял подданными, воодушевляя и подбадривая.
        Сразу же перехватил инициативу главный шпион светлого города, Валлар:
        - Это стая ракентов, мой лорд! А нападения на своих же, дело туманных катдроу. Я не слышал, чтоб появились повелители разума из тёмных эльфов. Мои шпионы сообщали напротив, про упадок в их рядах. Но не про отсутствующие таланты у убийц тёмных, и никак не столь сильных магов. Я не представляю каким образом можно это провернуть. Разум эльфов защищён матерью природой! Лишь немногие подвергаются проклятью изменения, а у нас тут десяток случаев за пять дней подряд. Таких случайностей не бывает.
        - Что скажет мастер зверей, Бортнайе Элнимвиль? Ракенты способны нанести такие увечья?
        - Мой лорд, когда мне показали трупы, я зуб даю, что часть ран нанёс один и тот же зверь - крупный ракент, скорее всего, вожак. Но, помимо этого, есть ещё рваные раны, похожие на увечья, которые не возникнут от ракента. Явно тут дело лап кого-то крупнее. Возможно, неизвестный мне вид зверя. Или просто магия. Пусть это будет моим вкладом в общее обсуждение, все другие мысли я излагала в отчёте.
        - Спасибо, дорогая Элнимвиль! Да будет славен твой муж - герой демонической войны западных гор, за столькие знания о мире зверей! - почтить героев, значит, расположить к себе подданных.
        Крепкая эльфийка с лёгким поклоном села в удобное кресло из веток и продолжила вести свои заметки.
        - Правитель, считаю могло стать и так, что наши люди попали под волю тёмного Бога, которому нужны души. Мы всё время оберегаем любую жизнь эльфов, сохраняя и взращивая лучших из лучших. А здесь лакомый кусок, представители элиты отправляются в лес и там с ними разделываются несколько животных, а возможно, вселяется сам Бог, расправляясь со следопытами руками наших же эльфов.
        Собравшиеся не остались безучастными, кто-то возмущался, называя это бредом, кто-то аплодировал такой подходящей идее, а кто-то начал наперебой дополнять деталями. Народ явно оживился, начав высказывать мысли всё смелее.
        - Порядок! - Правитель не стал превращать собрание в балаган, дальше высказывались чётко по одному, без лишних эмоций. - Значит Бог. Интересная мысль, но Богов уже не видели больше тысячи лет! Мне нужна причина, по которой это происходит именно сейчас. Если будет хотя бы одна с натяжкой, тогда я приму во внимание эту возможность. В ином случае, я отказываюсь от лишних осторожностей и проверок.
        - Богов сложно понять, мой лорд. И всё же я попробую высказать свою теорию. Вспомните, когда последний раз всерьёз останавливали ритуальную помолвку традиционным методом? Тёмный эльф, пришедший в Эстурилон, запустил события, которые заинтересовали самого Бога. Для полноценного присутствия в нашем мире и воздействия на жизнь светлых эльфов тёмный Бог должен собрать дань душ. Уже нет никакого сомнения, что он из тёмного пантеона, а знают ли шпионы Валлара кому недодали душевных подношений тёмные в последнее время? И кто мог заинтересоваться столь сомнительным союзом тёмных и светлых?
        А вот здесь уже задели непосредственно меня и отсиживаться не выйдет. Придётся вступать в обсуждение, отвлекаясь от подробного изучения всех собравшихся.
        - Постойте, уважаемые советники. Я, как та из-за кого всё произошло, могу сказать наверняка: никакого божественного вмешательства там не было и быть не могло. Это всего лишь один тёмный эльф, возомнивший себя центром леса. Но мы все знаем, как будет окончена эта ситуация. Через двадцать дней тёмный встретится в поединке с принцем Алантиром и бессмысленно погибнет не набрав магическую силу. Считаю слова про Бога совершенной выдумкой, не заслуживающей внимания.
        - Милая Сирлина как всегда не в меру добра. Но я вижу общение с тёмным плохо повлияло на твою память. Оспаривать предложения совета может лишь правитель, хоть я могу и передать это право любому из присутствующих. Кроме того, высказывания не по прямой просьбе главы совета, снова являются нарушением эльбето. Закон един для всех и даже для моей несостоявшейся невестки.
        Вот и попалась, Сирлина, так и знала, что нужно сидеть, не отвечая на провокации, даже такие неявные.
        - Простите мой лорд, готова в первых рядах рейда отработать свою вину своей или чужой кровью.
        - Надеюсь, до этого не дойдёт, поэтому на твою семью будет наложено наказание, если боя не состоится. Может у тебя тоже есть какая-то идея по виновным в стольких смертях?
        Наши жестокие законы использовали любой повод для ослабления конкурентов на политическом рисунке. Не удержавшись от внешнего проявления эмоций, я чуть скривилась, а правитель, наоборот, сделал откровенно довольное лицо. Его провокация удалась. Теперь после победы сына он мог спокойно наложить запрет на союз в качестве наказания и все наши труды пойдут прахом.
        - Есть идея, что лес стройных меллорнов таит в себе много загадок. И помимо открытых участков, есть скрытые от глаз эльфов. Кто там прячется и что там может происходить знает лишь древний меллорн и те, кто прячется в тени. Я считаю, вышедшие из тени куда опаснее тех, кого могут увидеть обычные разведчики и шпионы. А причина, что заставила их покинуть своё убежище может быть совершенно неожиданной, от банального «пришёл срок» до гона животных, которые набрели на их лагерь и подтолкнули на открытое столкновение. Даже элементарное пополнение припасов требует время от времени покидать подобные убежища. Это всё сырой материал, который готовится к оглашению в следующем сборе наших достижений.
        Все уважительно закивали, кто-то снова стал рукоплескать, но всех осёк правитель.
        - Значит, говоришь много в том лесу загадок... Это хорошая теория, случайно попавшаяся тебе под руку крайне вовремя, ты же понимаешь как это всё сейчас выглядит? Мне нужны прямые доказательства! И для этого тебе придётся завтра сходить в ту часть Великого леса с моим доверенным разведчиком и лучшим следопытом. Они будут гарантией точности информации, а ты эту информацию раскроешь.
        - Да, мой повелитель, будет исполнено так, как вы сказали.
        Дальше собрание шло совсем вяло, идеи по большей части расширялись и повторялись. А трое представителей низших глав охраны так и не смогли выдумать ничего внятного. Правитель незамедлительно указал им на своё обещание и выставил из совета без возможности восстановления.
        На словах в совет попадали все, кто хоть чем-то смог выделиться из обычных жителей. А по факту, кто не поддерживал правителя исключались после первого же собрания. Правитель мог выдумать любую причину, любое наказание для того, чтоб избавиться от неугодных. Эльфранги - члены совета, могли высказываться и вылететь за слабые идеи. Могли промолчать и вылететь за бездействие.
        Но, безусловно, сегодня главной победой для правителя был мой промах. Любой укол репутации нашей семьи отдалял нас от власти, понижая позиции среди простых эльфов. А завтра предстоит выяснять, будет ли мне чем заткнуть эту брешь в защите нашего рода или я полностью оголю нас перед нападками политических пираний.
        
        От автора:
        Как вам название главы-интерлюдии? Может без имени в названии стоило или вовсе без уточнения, что это интерлюдия?
        В дальнейшем ещё будут подобные главы, поэтому хочется понять, стоит ли делать такие названия? Или просто «глава№х»? Интересно мнение читателей, т.к. это больше для вашего удобства делаю.
        Поэтому, если не сложно, напишите в комментариях своё мнение.
        ps: Каждой главе могу давать своё название. Напишите и об этом, если смущают безликие главы.
        С уважением и благодарностью, ваш автор.
        Глава 18
        Прошло пару дней на восстановление и я принял решение истреблять всех светлых, которые заходили в пограничье меллорнов. Смерть разумных не вызывала такого угрызения совести. Мастер Нэйт приучил меня относиться к собратьям с пренебрежением. Души объединятся, превратившись в стихийных духов. Природный баланс сохранится. Да и ответить они могли полноценно, не беззащитные зверушки, которые толком отпор дать не смогут.
        Эти убийства дарили мне шанс на дальнейшую прокачку Силы. Но даже если не сработает, то я хотя бы прокачаю талант магии природы. Раз всё сдвинулось с мёртвой точки, нужно пользоваться возможностью. Помимо прокачки, были и побочные причины. Простая месть всем кто сломал мою жизнь в Эруфуме и сокращение воинов, которые составят основу войска светлых эльфов, когда я устрою глобальный переворот власти. Всё работало на мою основную цель, которую я поставил себе после первых убийств эльфов.
        Убивая всё новых и новых разведчиков, подлавливая следопытов, я пытался понять, даст ли мне это ещё один сегмент шестой части той таинственной силы. Странно было относиться к смерти других так, походя... Но, что мне оставалось делать? Я был один, меня предала, бросила та, которая нужна мне, остальные связи тоже остались позади.
        И ладно, проще будет выполнять основную задачу, усиляться, заводить толпу зрителей. Тех, кто ставит оценки за экшн где-то там в реале. Вы хотели этого, значит получайте! А на задачи по научным бла-бла-бла просто насрать! И сразу легче точится кинжал, легче гнуть ракента для очередного убийства светлого.
        Работай, друг, не расслабляйся, ещё несколько боёв сегодня и, возможно завтра, мы добьём тот предел, за который дадут повышение моей силы. И не придётся тебе больше идти против своей природы, не придётся никого убивать. Тогда этим займусь уже только я. Сам.
        - Учуял их, Рукс? - мне уже не нужно было говорить вслух свои команды. Я мог общаться со зверьми мыслеобразами. Практика и мозги настройщика сделали своё дело - я стал мастером в подчинении зверей всего за десять дней, мог подчинить тело эльфа, но дальше пока не зашёл, следующий этап - вселение.
        При вселении я смогу занимать тело полностью своим сознанием, почти как и попал в игру, только с возможностью возврата в любой момент. И без риска быть убитым и начинать заново. При этом полностью сохраняя свои истинные способности. Короче, повеселимся! А сейчас, где-то впереди, была новая партия эльфов. Ракент настолько привык рвать их плоть, что завилял хвостом, а затем оскалился и чуть не понёсся вперёд, как одержимый.
        Но кто же позволит раскрыть нашу западню! Осторожно обходим вокруг и нападаем только узнав весь состав. И всё же не удержал, Рукс выпутался из хватки духов и завыл таким голосом, что уши повисли остриями вниз, чёрт, всё чаще контроль уходит, с этим надо что-то делать. Влив в зверя больше духов, я восстановил контроль, а он недовольно посмотрел на меня, затуманенными глазами, будто опоенный. Теперь уже вместе мы рванули наперехват, скрываться смыла не было, вой нас выдал однозначно.
        Пришлось огибать хищный кустарник, выпивающий энергию, сейчас мне её пригодится много, нужно экономить. Среди деревьев стояли в боевой стойке трое, все в разной униформе. Один из разведчиков, этих я уже изучил, встречал их за последние дни чаще других. Второй был следопытом, об этом говорили сандалии-побеги, оплетающие ноги дополнительной вязью до верха бёдер. Невесть какая защита,но всё же усиление, и магическое наверняка. Третий гость, а точнее гостья, сразу остановила меня от активных действий.
        Не узнать её у меня бы не получилось, даже если переодеть и наложить боевую раскраску. Сердце бешено заколотилось, и я замешкался. Ракента пришлось останавливать магией, он рвался приветствовать подругу, с которой тоже успел сдружиться за месяцы совместных походов. Прекрасная Сирлина была в своём лучшем боевом облачении, а с ней в компании пришли явно не из простых.
        Рукс взвизгнул, земля под ногами завибрировала, а вокруг троих гостей леса образовался круг из вырывающихся из-под земли подземных крипонцев. С ними явно что-то было не так, видимо, это и есть проявление того лесного гона, про который когда-то говорила эльфийка. В первые мгновения все трое, не сговариваясь, замедлились, движения стали плавными и аккуратными. И если бы не Рукс, снова вышедший из-под контроля, то все трое спокойно покинули это место, а нас не увидели, вернувшись в город.
        Ракент рванул к Сирлине, не обращая внимания на вылезающих из своих подземных ходов зверей, задел парочку, которые крайне агрессивно отреагировали и, огрызнувшись, сагрил всю стаю. Крипонцам уже было без разницы кто виноват, а кто мимо проходил, круша мелкие побеги и разбрасывая комья земли, они ринулись в атаку. Их коллективный порыв разом обрушился на зашедших в лес.
        Следопыт пытался скрыться, забравшись на дерево, а разведчик укрепил тело магией камня и принялся атаковать в ответ, отбиваясь от обезумевших подземных монстров. Сирлина опешила от такого приветствия Рукса, не удержалась на ногах и повалилась в густую траву.
        С дерева следопыта сдёрнули, не успел он добраться до второго яруса веток, выкинув свои длинные, хлёсткие языки. После приземления на него накинулись сразу четверо зверей, не помогла даже магия воздуха, вкупе с магией воды. Раны хоть и были неглубокие, на первый взгляд, но каждая была пройдена отравленными языками. Яд выделялся лишь во время гона и в другое время лижущие кроты-переростки опасности не представляли. Но тут, собравшись вместе и обезумев от инстинктов, они травили всех попавшихся под руку.
        Глава 19
        Страх в глазах эльфийки и обречённое рычание Рукса что-то во мне переключили. Я уже не мог спокойно смотреть на всё со стороны. Превратившись в ураган из веток, корней и подземных побегов, я рвал плоть крипонцев, утягивал тех, кто уже хотел дотянуться до моих близких. Полное слияние с природой - о таком меня предупреждала Бортнайе. Это опасное состояние при крайне эмоциональном всплеске.
        Зверолак может обратиться не зверем, не каким-то живым существом, а сразу поглощает максимум духов природы и вселяет свою разросшуюся сущность во всё, до чего дотянется, деревья, корни, лианы, кусты, куда придётся. Я растерзал ни в чём не повинных крипонцев, которым не посчастливилось наткнуться на меня и моих друзей. Ведь что бы ни случилось между нами, мы по-прежнему друзья, так?
        Крик ужаса, переходящий в пробирающий до задворок души визг, вырвал меня из кровавой пелены, которая уже поглотила моё сознание. Я не сразу понял, где нахожусь и почему глаза ничего не видят, зато я ощущаю всё живое вокруг каким-то иным зрением. Это моё сознание переместилось в суть деревьев.
        Собрав последние силы и пожелав вернуться в своё эльфийское тело, я даже не сразу смог встать. На дрожащих ногах, хватаясь за ветки кустов, я поднялся и попытался сориентироваться, где я и что случилось. Память с усилием вернула мне хронологию событий. А я по-прежнему не понимал, отчего кричит Сирлина и почему она вся в крови? Её то мне точно удалось сохранить невредимой, по крайней мере, так казалось. А она вертела головой в разные стороны, не выпуская из рук свои волосы. Это безумие и безграничное горе в глазах, будто только что самым жестоким образом убили всех родных.
        - Что ты такое?! Как тебя терпит наш лес, наша мать-природа?! - эльфийка подвывала и каждой фразой срывалась на крик. - Они были живые, понимаешь ты это или нет? Это настоящие духи природы!
        - Хм, ну десятком больше, десятком меньше... Я не знаю иного способа как можно было спасти тебя и Рукса в такой бойне.
        - И так спокойно размышляешь о жизнях лесных обитателей... Ты монстр!
        - Сирлина, успокойся, у тебя просто шок. Уже всё закончилось. - я попытался с этими словами подойти ближе и как-то успокоить её, но светлая лишь отшатнулась от меня, пятясь и гневно прожигая меня взглядом.
        - Это произошло не по моей вине, ты же видела что случилось с другими эльфами? Как я мог выбирать между зверьми и тобой?
        - Такого выбора нет, как ты не понимаешь, - она говорила уже значительно спокойнее, хотя голос светлой дрожал и она была на грани срыва, - эльфы не стоят в одном ряду с лесными жителями. Когда нам был дан разум и способности защищать младших духов леса, тогда же мы отделились от общего потока Великой Айолы.
        Руки Сирлины, тонкие и изящные, покрытые слоем засыхающей крови, вырисовывали в воздухе сложный орнамент пока она рассказывала. Я даже подумал, что если она сейчас сотворит какое-нибудь заклинание, то мне точно конец. Все силы ушли на тот магический взрыв, но я по-прежнему доверял ей больше всех в Эруфуме, поэтому отмахнулся от малодушных мыслей и спокойно встал напротив неё.
        - Умирая, эльфы отдают свои души стихиям. Редкие исключения максимального единения с природой возвращаются в лоно леса. А любое даже самое маленькое животное, отдаёт свой дух сразу. У них всё уже есть! Они и есть природа! А ты... убивая их с помощью природной магии, ты обрекаешь часть души леса на окончательную смерть! Какой эльф не знает элементарных вещей?! Поэтому ты проклятый монстр, а не эльф! - хриплый к концу такого ёмкого объяснения голос эльфийки совсем затих. Слёзы катились из глаз, смывая кровь со щёк.
        - Я уже не смогу ничего вернуть, а моему невежеству нет прощения. И всё же, приношу свои извинения перед тобой, Сирлина. Больше я никогда не использую магию, переданную тобой, в таких целях. - я склонил голову, встав на одно колено.
        Как теперь загладить вину перед ней, даже не представлял. Мало того, что раскрыл свою тёмную сущность, так ещё и ради неё убил целую стаю редких зверей в брачный период, лишив их род продолжения. Чувство вины и в то же время ощущение того, что по-другому не могло случиться. Моя возросшая сила сегодня спасла жизнь Сирлине и Руксу.
        Ракент, припадая на заднюю лапу, проковылял до эльфийки и уткнулся мордой ей в живот. Она присела и обняла его, разрыдавшись. Зверю доверяла больше, утешение во мне, таком мерзком и злом уже искать не стоит, всё верно... Ревность разъедала меня изнутри, такая близкая, но такая недоступная эльфийка. Была прямо передо мной, но я не мог её коснуться, достучаться до души. А зверь так и вовсе смотрел из-за плеча светлой глазами хищника, готового броситься на добычу.
        «Разреши помочь. Позволь взять на себя эту ношу, тебе больше не нужно страдать и терпеть унижения, тёмный Грасс.» - в голове проскрипел какой-то мерзкий голос, словно уводя меня в транс. Слабость же не дала противиться такому предложению и я отпустил своё сознание, дав телу свободу на несколько мгновений. И вновь мои ощущения сдвинулись, я стал сторонним наблюдателем.
        Теневое перемещение не удивило меня, скорее возникло любопытство, как это - навыка уже нет, а я его выполняю. Связав Рукса душами леса, я переключил своё сознание полностью на него, избавляясь от неприятных ощущений подчинения. А рядом с Сирлиной было моё тело, обхватывая растрёпанные волосы, откинув голову и словно специально мучая, медленно проводя кинжалом по горлу.
        Я тут же попытался остановить своё тело, но сознание словно вытолкнуло. Во вторую попытку я вложил все оставшиеся силы и, словно порвав внутренний барьер, я вытолкнул чужеродное сознание. Ворвавшись обратно в тело, я попытался сразу остановить руки, но движение уже было закончено. Прошли какие-то секунды и моей любимой не стало в этом мире.
        Откинув нож в сторону, я обхватил эльфийку одной рукой, а второй безуспешно пытался зажать рану, из которой ручьём текла горячая кровь.
        - Сир, нет-нет-нет! Постой, постой, милая!
        Аккуратно уложил её на землю, я потрясывал её, просил, умолял духов излечить светлую. Предлагал свою душу навечно отдать лесу, главное, чтоб её исцелили. И лишь спустя некоторое время осознал, что Сирлина уже не дышала. Крик боли, злости на себя за слабость. зачем отдал контроль и поддался такому, явно не предвещающему ничего хорошего, предложению?
        От неё отлетел голубой отсвет души. Я лишь успел подумать будто это всё, что от неё теперь осталось. Не в силах противиться накатившим эмоциям, пытался схватить этот огонёк, прижать к себе и не отпускать. Этот свет раскрутился в воздухе, обвил мою ладонь. Раскручиваясь всё сильнее, дух Сирлины обвил всю руку и впитался в моё тело, оставив небольшое голубоватое свечение на плече, локте и запястье.
        Ракент завыл и, с трудом, но двинулся в мою сторону - сильнейший зверь из всех, что я видел. Побороть связь зверолака, которого он сам же выбрал первым, думаю такое никому не под силу. Роняя слёзы, я выпустил тело эльфийки и двинулся к Руксу.
        - Друг мой, как же так случилось... - я говорил с пустотой, он не видел меня, глаза его покраснели от напряжения в них выступила кровь. Грозный рык однозначно говорил для чего он идёт мне навстречу. Я достал другой нож, чуть покрупнее. Теперь, со знаниями проклятой магии, я видел или даже скорее чувствовал, где находится сердце зверя, где его главные жизненно важные точки. Подойдя к ракенту, я полностью освободил его от сдерживающих заклинаний, распустив духов.
        Он чуть дёрнулся, не сразу осознав, что свободен от подчинения, а затем рванул ко мне, смыкая клыки на правом плече ближе к шее, пытаясь прокусить главные артерии тела и вырвать у меня жизнь. Физической боли я не почувствовал, боль от потери сразу всех, с кем я себя связал в Эруфуме застилала моё сознание.
        Вонзив нож в сердце ракента, я разрыдался как ребёнок, уткнувшись в его мягкую, мохнатую шею, ещё горячую и полную жизни. И вмиг тело Рукса обмякло, пасть разжалась и он упал передо мной на землю, выпуская из тела красноватый дух, который подобно душе Сирлины закружился и влился уже в левую руку. Упав на его тело, я ещё долго сотрясался от горя. Теперь я снова остался один.
        Правое плечо окутало свечением, что-то странное происходило с ранами, нанесёнными зверем, словно вся влага с места бойни собралась и притягивалась ко мне, впитываясь и вылечивая раны. Не в силах больше тут находиться, я встал и побрёл к своему жилью, в котором провёл последние девять месяцев.
        ***
        Сутки мне понадобились, чтоб отойти от шока убийств, которые я совершил. Нужно как-то приводить себя в порядок и убираться с этого проклятого леса. Я смотрел не своими глазами в отражение ручья, из которого на меня смотрело непривычное лицо, искажённое потемневшими прожилками. А сверху на голове выпирали совсем небольшие, только пробивающиеся рожки угольно чёрного цвета. Что со мной творится?! Неужели так действует проклятье?
        На автомате заглянул в интерфейс, проверить свой ранг, таланты и навыки. Вдруг вчерашние события на что-то повлияли. И тут же осел на землю. Всё изменилось, абсолютно всё:
        ДЕМОНИЧЕСКИЙ ЭЛЬФ ГОДРИЛ ГРАСС,
        РАНГ: СЛАБЫЙ ДЕМОН.
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: ВЕДОМЫЙ НИЗШИМ. КОЛЛЕКЦИОНЕР ДУХОВ.
        ПРОКЛЯТЬЕ ЛЕСА, УРОВЕНЬ 3.* ВНИМАНИЕ! УТРАТА СОЗНАНИЯ 3%.
        ТАЛАНТЫ:
        Талант демона H??Ґ?. Сборка 6/6:
        1. Душа учителя (мастер Нэйт)
        2. Душа Годрила Грасса
        3. Душа первого зверя (поддрунный крим)
        4. Душа первого разумного (эльф)
        5. Душа связанной любовью души (эльфийка)
        6. Душа первого пет-друга (ракент)
        Получено проклятье леса* уровень 3.
        Управление(врожд.) - 6%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Неуловимость(инд.) ?20%
        +3% прогресс за сборку демона.
        Искусство кинжалов(врожд.) - 23%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Скрытность - 17%
        +1% прогресс за сборку демона.
        Верховая езда - 11%
        +1% прогресс за сборку демона.
        Теневой проход(врожд.) - 12%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Владение мечом(врожд.) - 3%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Защита от магии(присв.) - 0,56%
        +0,5% прогресс за сборку демона.
        Магия природы(расовое, проклятое) - 9%
        +5% прогресс за сборку демона.
        Навыки:
        Окрик хозяина
        Приказ
        Ускользание
        Бросок иглы
        Вскрытие доспеха (рендом 0,1%)
        Обольщение(действует на разумных)
        Подкуп(действует на разумных)
        Прикорм (действует на животных)
        Переселение
        Поглощение духов
        Истинное зрение
        Подчинение растений
        Подчинение животных
        Подчинение разумных
        Управление духами
        Боевое безумие
        
        Это было то, чего я жаждал всё время, проведённое в Эруфуме. Только послевкусие у этого достижения было какое-то мерзкое. Мне потребовалось стольких убить, чтоб получить незначительное усиление и невнятные новые навыки, больше похожие на развитые от магии природы, которая теперь была проклята. Остаётся надеяться, что не всё так просто и ещё получится значительно усилиться, чтоб всё не было зря.
        Следующее что нужно решить - что делать с дуэлью. С одной стороны, хочется уничтожить всю их лицемерную систему прямо сейчас, но не попаду ли я в ловушку собственной силы? Ведь непроверенные новые таланты и навыки могут сработать не так или не хватит мощи отбиться от всех, кто пожелает меня прикончить после смерти принца. И тогда все жертвы будут напрасны, а этого я допустить не могу. Все те, с помощью кого я приобрёл новые силы должны быть отомщены. Да и сама дуэль теряет смысл после смерти Сирлины. А после появления на голове прямого доказательства моей вины во многих смертях так и вовсе лишь дискредитирую себя. Ничего, для мести ещё настанет своё время. Осталось лишь немного набраться опыта, уйдя, как и предлагала Сирлина, в отдалённые леса горных склонов Энвинаондо.
        ***
        Спустя десять дней я окончательно распрощался с лесом, где провёл почти десять месяцев. Пограничье стройных меллорнов стоило теперь переименовать в Проклятый лес убийцы друзей. И я уверен, знай эльфы мою историю, они бы так и поступили. Но к счастью, про меня уже никто не знал ни в том краю, ни в городе светлых. С моим внешним видом появляться в поселениях я теперь не мог, это немного усложняло жизнь, но я уже не был зелёным туристом, который ничего не знает про походную жизнь. Самостоятельно набрать хворост и расположиться на ночлег было простым делом, а с моими новыми навыками, даже пропитание стало рядовым занятием. Стоило лишь отыскать любого зверя магическим зрением и подчинить, приводя к себе. Кинжал довершал дело и мясом я был обеспечен всегда. Плоды и вовсе росли повсюду, стоило лишь протянуть руку и взять. А до чего не дотягивался также подчинял птиц и срывал всё, что хотелось.
        Душевные страдания я подавлял целью, которую хотел достичь, чего бы это ни стоило. Поэтому в разговорах я уже не нуждался. Устройство мира в целом тоже было понятно. Все хотели безграничной власти, не думая каково же в такой атмосфере живётся простым подданным. Мой первый лагерь тёмных был тому подтверждением, а Эстурилон и вовсе эталоном рассадника политических паразитов в эльфийском обличьи. Если б не эти «традиции» и «устои» кто знает как бы всё обернулось у нас с Сирлиной.
        С такими мыслями я брёл к высочайшей горе Эруфума, словно монах на поклон в святые места. Желая обрести там покой, я бежал из лесов, где всё напоминало о моих слабостях и ошибках. Хотя какая-то часть меня всё же ликовала и наслаждалась этой простотой, с которой теперь давались любые убийства. Новые навыки наделяли ощущением могущества, безграничной силы и безнаказанности. А их постоянное применение привело к росту рогов, вместе с ростом навыков.
        Добравшись до подножия горного хребта, я отсчитал уже пару десятков убитых зверей, превратившись в идеального охотника и дюжину новых убийств эльфов, случайно попавшихся на пути. Вместо объяснений, я просто подчинял их тела, оставляя разум свободным, а порой давал управление телом низшему демону. Специализация оказалась отражением того странного голоса, который появился в день смерти Сирлины. Я плотно подсел на подмену своего сознания. При новых убийствах это давало ложное ощущение собственной невиновности. Так было проще не сойти с ума от грызущего чувства вины.
        Когда очередная встреча с небольшим отрядом эльфов закончилась бойней, я получил новые возможности и новый навык.
        Применение духов - поглощённые духи не орудуют больше самостоятельно. Можно выбрать любое действие, удобное демону. Душу можно превратить в оружие, либо в щит или защиту в целом. Лечебные духи можно использовать как автолекаря, а агрессивно-атакующие как самостоятельные духи подчинения зверей или разумных для развития атаки.
        К слову о таланте демона. Постепенно мне открылись описания всех фундаментальных частей так называемой сборки:
        Душа учителя (мастер Нэйт) - величайший мастер тёмных эльфов был лучшим из наставников в Эруфуме. Добровольно отдав будущему демону душу, он передал толику своего таланта к обучению. Перманентно ускоряет обучаемость в пятнадцать раз. Получение навыков таланта демона ускорено. Прокачка таланта демона ускорена.
        Душа Годрила Грасса - наследник правящего рода эльфов. Добровольно отдав душу будущему демону, Годрил, истинный владелец тела, передал свои права рода правителя тёмных эльфов. Даёт право сохранения облика эльфа в других мирах. Даёт право стать полноценным правителем Эруфума. Врождённые навыки Годрила имеют приоритет прокачки. Навыки правителя имеют дополнительные бонусы и усиления.
        Душа первого зверя (поддрунный крим) - первый зверь (рептилия), убитый с помощью проклятой магии. Душа была поглощена. Приоритетная прокачка навыков, связанных с ловкостью. Снижены дебафы подводного плавания, нахождение близ надутых одурей даёт бонусы скорости и точности. Возможна спонтанная потеря контроля близ надутых одурей.
        Душа первого разумного (эльф) - первый убитый с помощью проклятой магии разумный. Перманентно даёт бонусы к проклятым расовым талантам. По мере роста проклятий возрастает бонус. Ускорена прокачка проклятой магии. Проклятье вечного демонического эльфа. Пояс миров Вортайф ещё не видел демона-эльфа! Быть первым большая ответственность и в награду вам дано преимущество в получении душ эльфов. Облегчённое использование духов эльфов. Однако, усложнено их подчинение. Единство плоти и тьмы - светлый эльф, принесённый в жертву, позволяет применение улучшенных навыков тёмных эльфов.
        Душа любимой (эльфийка) - ваша истинная любовь - светлая эльфийка высшего рода, владеющая магией воды и воздуха, принесённая в жертву демону. Насильственно подчинённый дух самостоятельно действует в вашем теле в качестве усиленной регенерации и спонтанных ускорений. Усиление защитной магии. Ускорение передвижений и защитных навыков.
        Душа первого пет-друга (ракент) - первый пет-друг ракент-вожак Рукс, принесённый в жертву демону. Преимущества ракентов в хорошей подвижности, гибкости, молниеносных атаках и идеальной охоте. Насильственно подчинённый дух самостоятельно действует в вашем теле в качестве атакующего блока и подчиняющего зверей ниже рангом. Лёгкое подчинение малых зверей, навыки вожака ракентов, применяемые спонтанно при особых условиях. Даны усиления атакующих навыков. Усиление подвижности, гибкости, скрытый блок охотничьих навыков.
        Все эти описания открывались, когда я сам до чего-то доходил. Либо применял какое-то особое свойство, либо спонтанно срабатывали бонусы. Так что, кто знает, что ещё там скрывается за этими пометками системы.
        В вырисовывающихся перспективах было что-то неуловимо большее, чем простое развитие силы. Было ощущение, будто полученная мной форма таланта сгенерирована для чего-то глобального. Правда, в очень далёкой перспективе, поскольку количество поглощённых духов сейчас ровнялось двенадцати. Но что если его нужно просто развить до значительных размеров и тогда возможности действительно станут безграничны?
        Интерлюдия 2. Кельтрин.
        Меня нашли в лагере верховного правителя тёмных эльфов. Лорд Грасс всегда предоставлял лучшие условия для тренировок моих бойцов, поэтому большую часть времени мы проводили у него. К тому же, после предательства мастера Нэйта, моих карателей поубавилось, приходилось восполнять состав, тренируя зелёных юнцов, возрастом всего лет по двести.
        Шпионы светлых смогли пробраться мимо ослабленных караулов новичков. Но меня им удивить не удалось, что они могут сделать повелителю демона магмы? Да и ко всему, я владею ещё двумя стихиями, что даёт мне почти неуязвимость перед такими узкими специалистами. Но всё оказалось куда сложнее, ведь их основной целью было не ослабление тёмных, а предложение сотрудничества.
        Светлые эльфы, вечно задирающие носы, пришли просить помощи у тёмных карателей? Что-то не так с нашим миром. Но заинтересовать они меня точно смогли. Упущенный почти полтора года назад убийца, по их словам, совсем недавно вырезал половину лучших разведчиков и следопытов Эстурилона. Уже одна эта информация говорила о серьёзной угрозе - светлые не любили делиться своими неудачами, но тут раскрыты все карты, значит, опасность не только для их фракции.
        Не говоря уже про убийство главы хранителей леса Сирлину Бойдлек - это совершенно немыслимый уровень. Тому сопляку Годрилу было не добраться до таких высот и за пятьдесят лет, не то что за полтора года. Я даже сомневаюсь, что хоть кто-то способен на такие достижения из моих подопечных. Но это его стиль - кинжалы, скрытность, внезапные нападения по ночам.
        И ещё интересное дополнение: магия природы, присущая больше светлым с их контролем чувств, не понимаю откуда за год столько достижений, если только не оконченный ритуал... Но близ территорий тёмных эльфов этот прыщ не был замечен. Наши патрули не в пример лучше светлых, поэтому такой преступник не мог проскользнуть на нашу территорию для использования затмения. Давно бы поймали и четвертовали. А светлые дилетанты не могут обеспечить даже элементарную безопасность Эруфуму.
        - Я согласен на встречу в твердыне Эрун Вирион. Но со мной пойдёт весь мой отряд. Не хочу оставаться в одиночестве, без подкрепления в случае ловушки.
        - Мы понимаем, уважаемый кэйтокан без своих последователей словно голый. Великий Кельтрин прибудет в оплот вовремя, мы это передадим верховному правителю. Он заранее дал разрешение соглашаться на любые условия.
        Спустя две недели передвижений по выданным маршрутам от светлых, мы вышли к подножию хребта, который венчала величайшая гора Эруфума Энвинаондо. На её склонах, почти на самой вершине, раскинулась главная твердыня эльфов - Эрун Вирион.
        Больше можно было не тратить время на проверку засад и тайных нападений: это была зона всеобщего перемирия. Никто не посмеет применить оружие в этом месте, на долину гор распространяется древняя магия предков и проклят тот эльф, который посмеет нарушить завет и воспользуется мечом или магией в этих местах.
        Я был здесь не в первый раз, поэтому путь до дворца знал, хотя за три века правления, светлым удалось много всего доработать. Достроили с десяток лагерей, которые они называли жилыми кварталами - эта их черта всё упорядочить, всё выстроить в схему, камешек к камешку, травинка к травинке. А эти совсем нарушающие естественные устои природы их улицы из травы, поддерживаемой магией! Просто издевательство над лесом!
        Деревья, изогнутые неестественной формой, приспособления для подъёма в крону и подмости для желающих побегать в вышине! Да это совсем не уважение и любовь к лесу, а наоборот, попирание всех мыслимых устоев. И слово-то подобрали ко всему этому - "этоци!" Выискивают хитрости, чтоб облегчить себе жизнь, чаще нарушая природный баланс, а не сохраняя его, как это должно быть. Ничего, однажды тёмный сядет на трон, что бы вы ни делали, светлые. И уйдут в небытие все ваши этоци.
        Тронный зал огромного дворца верховного правителя Дариэля высечен из камня скал Энвинаондо. Словно стремясь к человеческим стандартам, первый монарх светлых создал этот дворец из камня, вместо любимых всеми эльфами деревьев. Конечно, таких размеров, живыми деревьями не добиться, а умерщвлять их в угоду чьему-то тщеславию просто чудовищно и вызвало бы немедленный бунт.
        Снова попав сюда, я думал встретить мощную гвардию во главе с самим Ториласом. Однако, здесь было не больше десятка советников из разных городов светлых эльфов, приглашённых ради поиска решения проблемы номер один Эруфума - Годрила Грасса! Лучшие из лучших в своих областях, они составляли костяк движущей силы светлых. Для чего я оказался здесь? - вопрос мучивший меня всё время, пока мы добирались сюда.
        Верховный не восседал на троне, а расхаживал между собравшимися советниками. Остановившись возле меня, он многозначительно хмыкнул, выражая своё отношение к тёмному, не побоявшемуся прийти в их оплот. Затем прошёл дальше, остановился возле эльфийки, смиренно сидевшей возле статного воина и мага. Больше похожа на гору мускул, нежели на стройную эльфийскую красавицу, она притягивала взгляд и выбивалась из общей массы советников. Единственная эльфийка на этом собрании, как и я единственный тёмный, может поэтому моя интуиция говорила о доверии к ней.
        - Итак, все вы осведомлены о цели, с которой вас позвали. Но никто не знает свою роль в общем рисунке решения проблемы наследника Грасса. Утруждаться и объяснять вам элементарные вещи я не буду, кто не сможет догадаться сам, не достоин сидеть за этим столом. Хотя мой секретарь и будет разъяснять детали, но вы должны сами понимать свои сильные стороны и стремиться сделать всё для сохранения Эруфума.
        Голос правителя был глубоким, словно сразу проникающим в подсознание. Все, не сговариваясь, разом кивнули, подтвердив правителю, что его магическое внушение прошло успешно. У меня были способы закрываться от подобного, но я не стал выдавать все свои козыри просто притворившись и закивав болванчиком со всеми.
        Дальше собрание продолжил, вышедший из тени пилястры, секретарь правителя, а сам монарх лишь расхаживал по тронному залу, вокруг большого овального стола, за которым расположились все собравшиеся.
        - Значит, разжёвывать вам роли не стану. Мы знаем, что существует угроза миру наших союзников - Отокару, а в перспективе и угроза всей сети миров, значит и угроза Эруфуму. На людей плевать. Но чтоб демон, а это безусловно, будущий демон, вернулся усиленным из другого мира - этого допустить никак нельзя. Решение правителя такое: мы убиваем Годрила Грасса на подступах к порталу в Отокар. Искать его смысла нет, все следопыты умирают, не успев добраться до него. Разведка каким-то чудом живёт, хотя действует более прямолинейно.
        Когда секретарь проговаривал информацию из докладов советников и глав отдельных направлений, Дариэль переводил взгляд с Тиарона на Аламана, а затем дальше. - Как победить такого непростого противника, даже зная, куда он идёт, вам подскажет Бортнайе.
        Ведущий доклад эльф указал на Алантира, Ториласа и Каррумо, подойдя к крепкой эльфийке и положив ладонь ей на плечо.
        - Она утверждает, будто помимо демона, Годрил ещё и зверолак. Это объясняет участие животных в убийствах детей леса. Многие из убитых растерзаны и съедены. Все участники собрания сильные бойцы и от вас ждут того, что вы умеете лучше других. Искать, строить ловушки и убивать. Маг Вольвиен прекрасно справится с поддержкой ударных групп, поэтому на защиту тратить силы нет нужды.
        - Постойте, если я правильно понимаю, - пришлось привлекать к себе внимание пока обсуждение не ушло дальше, - изначально было больше деталей плана и мои каратели понадобились светлым задницам при варианте взятия в плен демона. Что мешает реализовать этот план и захватить младшего Грасса? И уж будьте уверены, мы с лучшими карателями выудим даже из демона все подробности его жизни.
        - Собрание и вправду имеет отчасти неформальный характер, но держи себя в руках, тёмный любитель сквернословия! - секретарь повысил голос на меня, хороший просчёт, которого я ждал, он был плохо осведомлён о моём характере.
        Неуловимым движением, я отправил в его глаз метательный нож. Половина эльфов повскакивала с мест, Вольвиен принялся усиленно лечить горе-вещателя. Дариэль хмуро взглянул на меня, но не стал ничего предпринимать, лишь успокоив своих приближённых.
        - Садитесь, друзья, Кельтрин обиделся, что я сам не веду разговор, а использую древнюю традицию подменять себя на важных собраниях глашатаем-секретарём. Что ж, больше нет повода к провокациям?
        - Властитель, вы же знаете право силы среди тёмных в почёте. И если за сильного говорит слабый это подрывает авторитет. Не хочу, чтоб вы марались о такие непопулярные устои. Вы же в курсе, что даже в Эстурилоне последнее собрание правитель проводил самостоятельно, нарушив эти глупые домыслы? Думаю, он знал кто наблюдает за собранием и не ударил в грязь лицом.
        Невозмутимый монарх властным тоном ответил и на этот мой выпад:
        - Вот мы и проверили вашу решимость и откровенность, кэйтокан карателей. Не будем больше терять времени.
        Хмыкнув, я сделал максимально расслабленную позу, чтоб всем стало понятно - тёмный эльф не собирается раздувать конфликт, раз Дариэль Мудрый принимает его право. Хоть мне и не понравилось подобное манипулирование. Но на этой арене меня уже переиграли, так что стоит признать величие верховного.
        - Кельтрин, ты верно подметил, что первым вариантом было захватить Годрила живым. Но слишком опасно держать демона в наших темницах. А демона с сущностью зверолака и вовсе не разу никто не пробовал обезвредить. Велика вероятность, что такой заключённый перебьёт охрану и выберется. А на такой риск мы пойти не можем. Нам нужно избежать угрозы Эруфума, а не усиливать её. Сейчас ты нужен нашим воинам в качестве опытного повелителя демонов. Рассказать как его можно обезвредить, насколько он опасен.
        - При всём уважении, но как я могу знать, если ещё ни разу не сталкивался в противостоянии с демоном ритуала затмения? Это иной вид демона, со своими возможностями. Стихийные могут поглощать эльфов, как все это знают. И в этом основная проблема. А с Годрилом случай совсем другой. И даже подозрения на то, что он уйдёт в Отокар считаю натянутыми. Я бы проверил эту теорию.
        После моих слов с мест повскакивали Тиарон и Аламан. Глава следопытов Тиарон, сверкнув глазами на разведчика, заявил:
        - Раз этот поборник демонов не способен выполнить свою часть, это не значит что благородные эльфы не справились со своими!
        Комичность ситуации подсказывала, что я попал в яблочко. Значит, разведчики со следопытами разошлись во мнениях и вдобавок предоставили противоречивые данные повелителю.
        - Разведка заплатила кровью за наши знания, правитель Дариэль! Ошибки быть не может.
        - Вижу, что возмущение недоверием к вам застилает разум! - монарх повысил голос, усилив его магией. - Только ради таких высказываний я и позвал сюда тёмного эльфа. Между прочим, наши тёмные сородичи составляют третью часть от всего населения Эруфума, пользуясь только духами стихий! Достаточный повод желать сохранения нашего общего мира, я считаю.
        После этого все споры утихли и светлым ничего не оставалось, как смотреть на меня с презрением и глотать свою злость. А правитель продолжил:
        - Кельтрин, я слышал, что у карателей есть тайный способ узнавать события минувшие. А порой даже до мелочей предугадывать дальнейшие передвижения эльфов-магов. Демон, как мне известно, активно пользуется магией природы. Сможете его отследить и сказать наверняка куда он направляется? Подтвердить догадки разведки и следопытов или, напротив, опровергнуть? Только пойми, без доказательств нам твои слова ни к чему.
        Все они хитрецы! Правитель предлагал выдать им наши тайны, либо рискнуть всем миром поставив под сомнение свою лояльность Эруфуму и опустить репутацию всех тёмных. Попался, каратели, ваш кэйтокан в столь тонкую ловушку. Насколько же коварны эти правители светлых?
        Не лучше ли помочь Годрилу перебить все эти тухлые морды? Помнится, он высказывался однозначно против существующей власти. Правда, и изменился с той поры, скорее всего, теперь уже не так просто понять, что у него в голове.
        Наверное, на моём лице читалось понимание ловушки под названием политика, в которую я попал. Правитель, словно довольный детёныш ракента после мамкиной соски, расплылся улыбкой и, отвернувшись, проговорил:
        - Я вижу ты уже согласен предоставить нам доказательства. Для подтверждения твоих слов в сопровождение пойдёт Торилас.
        Полностью разбит и скормлен давнему сопернику по могуществу. Наши отряды издревле боролись за звание лучшего боевого звена Эруфума. Каждый был хорош своими методами. Каждый уравновешивал расклад сил, поддерживая шаткий мир между двумя древними предками детей леса, выбравших разные пути.
        Что будет после устранения этой угрозы мира догадаться несложно. Полная экспансия тёмных, подчинение воле светлых, ликвидация всех видимых конкурентов. Что же делать? Как избежать подобного исхода? Попытаться исказить ритуал? Торилас наверняка поймёт, а покрыть себя позором значит позволить ещё быстрее им победить. Но, возможно, немного подыграть демону в битве, чтоб устранить конкурента?
        Оставалось лишь обсудить вариант, при котором демон прорывался к порталу Отокара и проходил на другую сторону. Решили не преследовать его, оставив эту ношу слабым людям, заперев портал из Эруфума. Как бы ни рос демон в другом мире, он не сможет попасть в наш, если не будет прохода. Дариэля, конечно, называют Мудрым, но порой он слишком формально относится к подобным вопросам.
        Создавалось впечатление, что второй вариант вообще придумали для видимости и все надежды возлагали на убийство демона. Мне удалось добиться для карателей места во втором резерве, наряду с наездниками на дракогрифах Лотэвиля и отрядом целителей Вольвиена. В подобных планах всегда что-то идёт не так, поэтому в возможности подключиться к бою я не сомневался. Юный Грасс наверняка ещё полон сюрпризов.
        После подведения общих итогов, единственная эльфийка, которая участвовала в нашем собрании, сухо со всеми попрощалась, быстро куда-то ускользнув. А вот мне пришлось тащить с собой торжествующего Ториласа, рассказывая какую-то ересь про время на поиск правильного места и сборы ритуалов. Попросту выкраивал для себя ценные часы, чтоб подготовить план решения моей новой проблемы. Остальные пожелали остаться с правителем, обсуждая другие срочные дела Эрун Вириона.
        Спустя два дня, которые мне чудом удалось оттянуть у светлых, я провёл свои таинства перед Ториласом. Он не только смотрел, но и делал пометки на своих дощечках. Дотошный эльф, чтоб его таран затоптал! Сплюнув, я в итоге подтвердил информацию о передвижениях демона, что ещё больше вогнало меня в уныние, разбросал свои секреты из-за собственной глупости. Не пытайся я выбить почву у светлых - не нужно было бы подтверждения их теориям.
        После сегодняшних промахов придётся отдуваться во время боя, к которому уже начали готовиться. Сыграем в игру поймай шустрого кролика и не умри.
        Светлые очищают от зверей территорию у портала, укрепляют магией деревья от повреждений и духовного вмешательства, строят скрытые от магического зрения схроны. Что ни говори, а организация у этих импотентов на высоте. Подавление эмоций, идеальное подчинение кэйтоканам и чёткая иерархия власти.
        Глава 20
        Путешествовать приходилось по территориям светлых и я всё больше сталкивался с неизвестными мне навыками, новыми сильными магами, искусными мечниками. В одном месте с названием Алтарь духов мне удалось обменять три души из моего небогатого арсенала на защиту Экстремум. Теперь мне были не страшны никакие стрелы и мелкие осколки камней, не подкреплённые магией.
        Такая защита была у каждого более-менее значимого эльфа в Эруфуме. А королевская гвардия Эрун Вириона так и вовсе поголовно была обеспечена этой защитой. Скорость полёта или пробивная способность снарядов не важна, но эффективность Экстремума сводилась к нулю, если человек брал оружие в руки или же пользовался магией. Куда бы путешественник ни отправился, стрелы становились малоэффективным средством против серьёзных врагов. Не касалось это магических стрел, снарядов, начинённых магией и камней, которые не падали сами по себе, а приводились в движение магами скалы.
        Двенадцать душ - много это или мало? Ведь именно столько мне было дано подчинять или впитывать на старте моей прокачки демона. Вроде совсем немного, но каждая из них давала безграничные возможности по вселению, управлению, защите или атаки. И все они считались магией, игнорирующей экстремумы элиты Эруфума. А главное, умерев, одна душа освобождала место для подчинения другой. Так я менял шесть расходных и берёг духов сборки демона, считая их самыми важными и дорогими сердцу, в первую очередь.
        Странно было ощущать себя распорядителем чужих душ или природных духов, как их ещё называли. С одной стороны, это доводило до гордости от своей силы и значимости для Эруфума. А с другой, пугало и вызывало отвращение. Ведь разве можно в здравом рассудке спокойно распоряжаться чьей-то душой?
        И если среди них есть игроки, как и я сам, что тогда? Система их запирает, обрекая на вечные страдания, или же подменяет на искусственные сущности, а реальное сознание возвращает в тело? Надеюсь, второе, иначе я уже перетекаю из убийцы виртуального в убийцу настоящего, а это чревато совсем другими последствиями.
        Много размышлений и много самокопания, в том числе и попытки разобраться в системных тонкостях игры не давали мне полноценно идти вперёд, я уже словно разделялся на две половины. Один Я унывал от всей той мерзости, что творилась с моим игровым персонажем, а другой радовался и ликовал. Похоже, что ещё немного и я заработаю полноценное раздвоение личности.
        Хорошо хоть когда-то выбрал один из побочных направлений настройщиков «Курс осознанности». Сейчас только эти знания и спасали, если б всё шло неосознанно и без самоанализа, болезнь давно перетекла в более глубокую стадию и захватила разум. Думаю, после такого, возвращаться в реал было бы проблематично. А возможно просто без сохранения своих воспоминаний и любого полученного прогресса. Это минус год настоящей жизни как минимум.
        Определившись с глобальной проблемой, я начал подсознательно искать решение, переключившись на актуальные вопросы. А их то как раз добавилось. Оказалось, что это была такая шутка со стороны Сирлины, гора Энвинаондо - территория основного оплота Эруфума. Эрун Вирион - тронный город правителя всего мира занимал южную часть горы. А хребет, простирающийся от подножия этого гиганта, был наполнен светлыми эльфами. Мелкие отряды по отдельности проблем для меня не составляли. Но рано или поздно, как и у Эстурилона, меня раскусят и начнут полномасштабную охоту, в которой моих сил уже не хватит.
        Решение оказалось простым и в то же время немного пугающим. Сирлина была права, говоря про возможность скрыться от преследований в горной долине. Просто я не совсем точно толковал её советы. От своих жертв я узнал про место, через которое в Эруфум попадают разумные другой расы - люди. Пришлось включить все свои навыки, чтоб найти верное направление. Интуиция подсказывала: это именно то, что нужно.
        Скрыться в Отокар - мир людей, закрепиться там и освоить души другой расы, ведь описание демонического таланта намекало, что в этой реальности разумными бывают не только эльфы. Возможно, там демону-эльфу будет проще прокачаться, чем на усложнённых к подчинению душах эльфов.
        Расположился я в лесу яснедревов на плато перед горой Энвинаондо. Решил изучить местность, скрываясь от лишних глаз и затаившись без новых убийств эльфов. На какое-то время мне это обеспечит передышку. Да и ко всему эти светлые леса поражали своей красотой и таинственностью.
        Днём, чтоб расширить область поисков, я переходил поля лунной сприданы, которые отсвечивали радужным сиянием лепестков на ярком солнце. Перебирался на соседние горные хребты, обыскивал их и порой натыкался на новых зверей, которых подчинял небольшими стаями. А ночью возвращался в укрытие в лесу. Плоды яснедревов в ночное время источали лёгкое свечение, а если их сорвать то и вовсе ярко загорались, словно факелы.
        Так я обходился без открытого огня, готовить старался, только когда уж совсем станет невмоготу питаться растениями, корешками да ягодами. И то, оберегая своё основное укрытие, по полдня тратил на то, чтоб уйти из долины, а к вечеру возвращался с готовой дичью. Ни один эльф не мог удержаться от того, чтоб сорвать плод яснедрева и идти уже с ним по ночному лесу.
        Зато я узнавал, когда к моему лагерю приближались - светильники плодов было видно издалека. Я успевал отвлечь непрошеных гостей обманным манёвром, либо сотворить заклинание иллюзии, доставшееся мне от духа мастера Нэйта. До его уровня мне было далеко, но одиночные иллюзии для маскировки я уже научился делать. Так и пережидал ночи, как бы кто ни обнаружил моё жилище.
        Для полноценного отдыха, я время от времени использовал подчинение диких зверей, которых отправлял на патрулирование периметра. Первые две недели энтузиазм мой был ещё высок, но после безрезультатных поисков портала, я начал сникать. Прокачка шла медленно, приходилось чередовать мой арсенал, подчиняя более крупную добычу, уничтожая более крупные отряды эльфов. И каждый раз с риском раскрыть себя.
        Помня о частоте проверок леса, я старался не задерживаться на одном месте. Подозрительные смерти следопытов от лап зверей светлые вскоре заметят и мне, так или иначе, придётся принять бой, но хотелось максимально оттянуть этот момент.
        Поля лунной сприданы ночами подсвечивались лиловым светом ночного спутника выдуманной планеты. В этой части леса не бывало лунных затмений, занимательная особенность мира, созданного по велению виртуальных демиургов. Зато можно было каждую ночь наблюдать красоту мерцающих лугов, изучать и подчинять ночных хищников.
        Забредая вдоль каменных хребтов, я уходил дальше и дальше от величественной горы Энвинаондо. И, надо сказать, мне это облегчало жизнь, светлых становилось меньше, простора для действий больше. Горы сужались, впереди простирались равнины Исилкуна, по правую руку текла, раскинув свои могучие воды, река Менелсир.
        Изучая местность, я прикипал к Эруфуму всё больше. Образ жизни кочевника меня уже не напрягал, повседневные действия проделывал как само собой разумеющиеся. Да и всё упрощалось моими навыками подчинения и природным сканированием духовных связей через магическое зрение. В еде я уж точно не нуждался, а когда одежду нужно было сменить, то просто подчинял очередного эльфа с блокированием его памяти, легко обновляя свои вещи. Да, странности могли заметить, но приходилось рисковать, исчезновение эльфов уж точно привлекало больше внимания.
        В каньоне Хиаркарма я приметил большую оживлённость природных духов. Горы здесь обступали лес огромной манилкары - очередные древесные гиганты. Деревья и кустарники всевозможных форм и размеров разительно отличались от всего встреченного мной до этого. Войлочноопушённая кора и высокий ствол основных деревьев придавал лесу двухуровневую систему, с удобной связью. К кронам тянулись, естественным образом созданные, лестницы из лиан, а по верхушкам можно было ходить словно по ухабистому полю.
        В уровне земли же, напротив, заросшие кустарниками и яркими бромелиями, в которых обживались различные магические саламандры. В глубине каньона я даже нашёл участок, полностью заросший алой бромелией с яркими, словно кровь, цветками, в которых жили огненные саламандры. Приближаясь, я не решился влезать подчинением в их гармонию, поэтому аккуратно прошёл по кронам, спускаясь посмотреть на красивейшее природное соседство.
        Добравшись так до дальнего хребта каньона, я убедился, что портала здесь нет и уже повернул обратно, когда увидел в горе черноту прохода. Заинтересовавшись, я изучил пещеру, оказалось это целая сеть подземных гротов, которые проделывали саламандры. И если б не мой навык подчинения, то вряд ли так просто получилось сюда попасть. Эти земноводные очень вспыльчивы и опасны для любого случайного прохожего. А огненная магия может доставить проблем даже лучшим из эльфийских магов.
        Теперь понятно отчего в таком удобном месте никого не оказалось. Но здесь же отличный вариант для тайного лагеря! Есть где спрятаться, древние эльфы сами своими знаниями загонят себя в стереотип того, что сюда ходить опасно. Оставив это на запасной план, я двинулся дальше. Всё-таки изучение ландшафтов не проходит совсем уж безрезультатно.
        А однажды я набрёл на крупное гнездовье дракогрифов. Некая помесь грифонов с драконами. Эти звери были разных размеров, но в основном очень подходили для езды на них верхом. Контролировать их было гораздо труднее других животных, по сложности они даже приближались к подчинению эльфов.
        Больше двух зверей за раз удержать было не под силу и то, только если приковать их к одному месту, а не управлять движением. Поэтому я старался не тревожить сразу весь выводок, а дождался, когда один крупный самец отлетит на достаточное расстояние.
        Умудрившись провести подчинение на большом отдалении, я едва не отбросил контроль от захватывающего дух вида. Сознание моё так быстро впилось в голову дракогрифа, что я впал в ступор от поразительных ощущений, переданных полётом на захватывающей высоте. Настолько поражала картина гор с высоты полёта дракогрифа! Я получил огромный заряд энергии от подчинения величественного зверя, способного на такие виражи!
        Хоть телом я всё ещё был в лесу, но крик восхищения я не сдержал:
        - Черт возьми! Насколько же безгранична магия! Я могу летать!
        Хотя реально летит дракогриф, но все наслаждение от полёта получаю я. А из горла в этот момент вырвался лишь драконий крик, вперемешку с клёкотом грифона.
        Концентрацию при этом надо держать на самом высоком уровне, иначе, зверь просто разобьётся об острые камни скал, либо вырвется из подчинения. С первого раза мне удалось довести его до горного пика. Затем решил проверить на сколько хватит ментальной связи. Отправил дракогрифа в небо, вертикально вверх. Когда зверь начал задыхаться из-за другого состава воздуха, я повернул направление и подключился к зрению летающего ящера. Пару раз его непроизвольно качнуло так, что мне казалось сейчас воздушный поток завертит тело и унесёт на недосягаемую высоту. Но зверь оказался очень стойким и самостоятельно выправил полёт.
        Было ощущение, будто я лечу на самолёте, только не смотрю в иллюминатор, а свободно парю, ничем не защищённый, взирая на всё вокруг. Божественные виды причудливого рельефа гор, извилистая, хоть и с широким руслом река. Зеленеющие поля вдалеке, бескрайние леса и даже проглядывающаяся гора Энвинаондо. Из-за такой красоты я забыл дышать и ослабил хватку ящера. Он не упустил возможности и попытался выкинуть моё сознание из головы. Вовремя усилив контроль, я вернул управление и по примерным ориентирам послал дракогрифа поближе к себе.
        Пока он снижался я всё наслаждался грандиозностью мира. Увидел взмывающую далеко внизу стаю дракогрифов, разбегающихся от рыжих хищников оленей. Птицы большими группами кружили над лесом, но успевали разлетаться от моего зверя. Наполненность мира, его самодостаточность в очередной раз поражали воображение. Сколько трудов, должно быть, вложено в создание такого мира.
        Я привёл его на лесную поляну, где в полной мере насладился этим животным. Загнутые назад ни то рога, ни то изменённые уши, клюв, очень похожий на орлиный. Передние лапы по строению были больше львиными, хоть и покрывала всё его тело чешуя дракона. На спине помимо крыльев я увидел наросты, за которые очень удобно хвататься во время полёта. Для чего они нужны самому зверю для меня осталось загадкой.
        Всем нутром я захотел побыстрее заскочить на него и полетать. Но всё же решил с этим делом повременить. Здравый смысл говорил, что если в полёте потерять концентрацию и контроль над зверем, то разбиться можно быстро и не прилагая усилий. Вряд ли мои навыки верховой езды что-то дадут, поэтому надо сохранить дракогрифа, пока я как следует отдыхаю.
        Собрав лианы в хорошую верёвку, я крепко обвязал послушного зверя, не отпуская концентрации. Сначала лапы и крылья, а затем и острый клюв. Попробовал подёргаться и освободиться подчинённым зверем - безуспешно, связан крепко. Что ж, можно идти высыпаться.
        На следующий день я обыскивал горный хребет Исилкуна, оседлав величественного дракогрифа, с тёмно-синим окрасом. Подчинение работало как надо, но отнимало много энергии. Поэтому ночами приходилось связывать его и восстанавливаться. Сложнее всего было прятаться при этом от следопытов и детей леса, которые тщательно осматривали относящиеся к ним леса и даже горы.
        В какой-то мере я старался держаться в стороне от нового питомца, которого подчинил насильно. И не из-за страха того, что он опасен и может убить меня. Как раз с этим каждый день было всё проще и проще. Спустя десять дней мне уже хватало сил внушить ему простейшие задачи на ночь и спокойно отдыхать не связывая дракогрифа каждый вечер. Я боялся привыкнуть к нему. Ведь он, как и Рукс, однажды может повернуться против меня. Да, на этот случай я придумал, как поступлю - отправлю его к сородичам, проведу обратно через горный хребет и освобожу. Может тогда он забудет обо мне и не станет преследовать.
        Испытывая пределы манёвренности и оттачивая свою технику управления, я летал на дракогрифе по лесу. Сначала совсем медленно, аккуратно огибая стволы и выступающие скалы. Затем всё быстрее, увеличивая скорость уже совершенно на новом уровне. В голове зрел план, как выбираться из окружения или как очень эффектно и неожиданно нападать, используя подчинённых зверей. В чём-то такая жизнь мне даже стала нравиться. За время путешествия у меня значительно подтянулась верховая езда, добавив поднавык верхового полёта. И я ежедневно упражнялся, проводя на спине зверя максимум времени.
        Я уже не боялся вылетать на открытые пространства, где меня верхом на ящере встречали другие дракогрифы. Они с почтением подлетали к моему питомцу и могли некоторое время двигаться рядом. Из их криков я даже мог вычленять образы, подключившись к сознанию подчинённого зверя. Настолько странно, какие-то глубокие тёмные пещеры, полёты среди сплошных чернеющих скал. При этом мой дракогриф тоже вспоминал далёкие приключения, огромные пещеры и битвы. Он был закован в броню, идеально подходящую именно его строению.
        Верхом на нём был эльф, который уже давно погиб, оставив боевого товарища в лесу. Дракогриф устроил своё гнездовье, сбросил броню и познакомился с красивой самкой. Очнувшись от далёких воспоминаний зверя, я осмотрелся, совершенно не узнавая местность. Оказывается, я совсем отпустил контроль движения, полностью погрузившись в сознание драка. Он сам привёл меня в незнакомое место.
        Повсюду кружили летающие ящеры, обживая скалы словно муравейник. Вся поверхность каменных откосов была нашпигована пещерами искусственного происхождения. Частично улавливая мысли своего зверя, я понял, что сделали это сами дракогрифы для совместных нор, устраивая жилища. Гнездовья были повсюду. А самих ящеров вокруг было столько, что даже считать нет смысла. Они ловко складывали крылья и залетали в свои пещеры, тормозя хвостом и когтями задних лап.
        Ещё одно отличное место для тайного лагеря. Хотя я и сомневаюсь, что у эльфов когда-нибудь выйдет поселиться по соседству с этими своенравными зверьми. Невдалеке раздался сильный хлопок - из скалы, словно пробка, вылетел крупный осколок камня. Драко искусно уклонился, заворачивая в ту сторону, спасая меня от каменного града или наоборот, заводя в логово сородичей.
        Оказалось, что ящеры вдобавок владели разной магией! Кто-то дышал огнём, плавя скалы и образовывая широкие проходы для всех, кто-то управлял водной стихией и осушал озёрца, поливал нужные растения. А кто-то даже владел магией солнца. Их свет мог развеять любую тьму в пещере.
        Жили дракогрифы в этом месте большой колонией, разумно распределяя обязанности. Думаю и тот, на котором я прилетел, знал обо мне больше, чем я сам подозревал. Он не потащил меня вглубь, не отдал на растерзание драков, косящихся на меня, то и дело пытающихся клюнуть или выдуть в меня пламенем. Наоборот, он защищал, словно я его гость, ну или лакомый кусок добычи. Первое меня радовало, но были подозрения, что это всё мои домыслы. Может зверь всё воспринял куда проще, и я зря ломаю голову.
        Стоило мне сравнить снующих вокруг дракогрифов с тем, что был подо мной, как я понял - крупный, даже слишком для их вида. Неужели снова на вожака нарвался? Может, поэтому я не смог нормально им управлять, когда только подчинил? Похоже было, что ведёт он себя как дома. Либо жил здесь раньше, либо просто небольшой стаей уносились далеко от родного муравейника для каких-то своих целей.
        После того как мы пролетели общее пространство, где кружили десятки ящеров, я решил отпустить его на волю. Было страшно, но ещё страшнее насильно держать дракогрифа, когда вокруг столько его свободных сородичей. После окончательного освобождения он подтолкнул меня к выходу из пещеры, в который я пусть с трудом, но пробрался без помощи зверей.
        Проход в скале вывел меня на солнечную опушку. Большого перепада в освещении пещеры и леса я не ощутил. Хоть и не замечал внутри много света, но и темноты не было. Настолько разумно выстроено освещение. В то, что это сделано самими дракогрифами, а не разумными эльфами, совсем не верилось. Пройдя небольшую рощу, я оказался у крутого склона скалы с обширным видом на долину.
        Вдалеке я приметил небольшой форпост эльфов с присущими лишь светлым приспособлениями. Зачем в такой глуши ставить лагерь? Особенно с беспокойными соседями - дракогрифами. Или это как раз и есть причина? Возможно, они приручают питомцев для своих войск и поставляют их уже в крупные поселения. Ночью попробую подобраться ближе, вселившись в горного филина и всё разузнать.
        Интерлюдия 3. Бортнайе.
        Наконец-то я вырвалась с этого собрания. Дариэль слишком любит интриги, чтоб вот так всё ему выкладывать. Нет, мне даже ближе тот сумасбродный тёмный эльф Грасс. Живее и честнее, чем все эти дряхлые выродки, плетущие интриги. И когда всё дошло до того, что мы подчиняемся таким эльфам? Где служение природе? Где единство всего живого? Всё это ушло в прошлое, оставив лишь круги на воде.
        Выходя из-за очередной походной палатки, я не заметила что слева от меня почти бежал один эльф, лишь повернув голову, я охнула, перед глазами замелькало. Не успев замедлиться, он крутанулся в воздухе, оперевшись на моё плечо. От неожиданности и испуга, само собой вырвалось крепкое выражение:
        - Эй, дерьмо тарана, куда прёшь! Обрубленный недомерок кримма!
        Да, он был ниже меня, так называемый глава карателей. Но сила и скорость реакции поражали. Перемахнуть через меня было не самым плохим решением. Правда это не оправдывало его. Зачем так нестись, рискуя сбить эльфов на своём пути?
        - Благодари, что не сбил тебя с ног, светлая задница саки. И выбирай выражения, когда говоришь с воином тёмных. Так и без головы можно остаться.
        Да он ещё и зверьё знает, это, конечно, ему в плюс. Но от него так и разит смертью. Не зря всё-таки они каратели, а не хранители леса. Да ко всему ещё и так упускать свои преимущества - не мудрено что сам он мало смотрит по сторонам. Вслух же я продолжила нападки, иначе поддашься такому заносчивому эльфу и будет потом смотреть на тебя как на грязь, обращаясь с тобой как со своими подчинёнными.
        - Перед кем расшаркиваться то? Тот кто бездарно разбазаривает свои таланты выдавая их конкурентам?
        - Да кто бы говорил! Та, что помогла демону-зверолаку раскрыть потенциал, устроив Великой Айоле встряску?
        Наша перепалка похоже уже собирала нежелательных зевак. Он беспардонно взял меня в охапку, бросил на землю порошок скрытия, выпускающий чёрный дым, и улизнул с открытого места. Никто даже опомниться не успел, как мы добрались до ближайших зарослей ракита. Что ж, не буду вырываться раньше времени - сам зайдёт в лес, где моя территория. Сам и получит, если станет вести себя неподобающе.
        Отпустив мой рот, он удивлённо глянул на руку. На ладони отпечатался укус, а мой звериный оскал алел от крови тёмного. Видимо, не ожидал, что я лишу чувствительности и прокушу его руку. Не одни тёмные умеют добывать нужные вещи для подстраховки. Теперь ты у меня на крючке, тёмный. Случись что со мной, звери тебя порвут, не успеешь пройти и пол сотни шагов по лесу.
        - А ты я смотрю остра не только языком, любительница зверолаков.
        За эти слова он получил звонкую пощёчину. И четыре глубокие царапины - когти тоже пошли в дело.
        - Испугался потери своей хвалёной репутации в споре с эльфийкой? К чему такие сложности? Или я тебе просто приглянулась, Кельтрин безяицый! - расхохотавшись, я сплюнула ему под ноги.
        - Ты не нужна мне. Но и позволять играть на публику против меня в зоне священного перемирия я не позволю. Будь мы в ином месте - ты давно уже лежала бы в луже собственной крови.
        Я зашагала в сторону городской стены, через плечо показав тёмному неприличный жест. Пусть немного побесится. Но лишь стоило мне отойти на десяток шагов, как он меня окликнул, видимо решал что-то для себя и понял что играть в обиженного не стоит.
        - Постой, Бортнайе. На самом деле у меня есть к тебе дело. И это общая цель, так что не советую игнорировать.
        - Вот с этого и надо было начинать, хитрый тиллек-переросток. Чего тебе?
        Разворачиваясь, я по новому оценила его. Не каждый гордый эльф, живущий больше полутысячи лет, станет терпеть такое обращение. Этот стал, значит не безнадёжен. Чем-то даже похож на Годрила. Вот только эти рога демона... Неужели все тёмные так заканчивают?
        - Про Годрила. Он же был твоим учеником. Можешь подробнее рассказать про него? Мне нужно знать, как можно его выманить, поймать и главное, как надавить, чтоб рассказал всё о чём знает?
        Нет, ошиблась, Ботнайе, снова мимо... Но и вправду стоит дать ему шанс. Пожалуй можно поделиться информацией. Вслучае чего будет на кого спихнуть вину. Да и сейчас можно хоть так отвлечься и выговориться.
        - Да откуда ж мне знать, тёмный? Во время наших встреч он души не чаял в Сирлине и своём питомце - вожаке ракентов. А после мы нашли их трупы. Что за хаос опустошил голову этого эльфа не догадается никто. Про ракента и вовсе загадка. Ладно принцессу Сирлину, но его то зачем убивать? Это ведь был полностью подчинённый зверь. Да он сам ходил по пятам за зверолаком.
        - Интересно, интересно, светлая. А знаешь, за откровенность я тоже не стану юлить. Не нравится мне вся эта затея с закрытием портала. Ну закроем мы его и чего? Демон наберёт себе душ, станет сильнее и однажды доберётся до нас. Тут либо кардинально решать надо проблему уже сейчас, либо нести потери, но вести демона и по Отокару.
        - И сдались тебе эти люди? Не думала, что старшие эльфы думают о других расах.
        - А я и не думаю. Они слабы. В одиночку даже самого слабого демона вряд ли одолеют. Благодатная почва, чтоб взрастить демона. Создаётся даже ощущение, будто кто-то его ведёт, направляя решения правителя в нужную сторону. Бред, конечно, но со стороны видится так.
        - Ты, Кельтрин, поосторожнее со словами. Это мне не обязательно сливать каждого тёмного, косо посмотревшего на правителя. А есть и совсем другие. Они как митоплавы в реке, обовьют тебя, выжмут все тайные мысли хорошие и плохие. А потом, когда ты уже с ними подружишься, цапнут тебя за задницу, не забыв прыснуть ядом. И всё, прощай пловец - Менелсир зовёт ко дну.
        - Видел я дельцов за свою немаленькую жизнь. Насмотрелся. Потому и говорю с тобой - вижу что другая. Бортнайе. - словно смакуя моё имя на языке, Кельтрин принялся расхаживать вокруг меня, словно заглядывая намного глубже внешней оболочки, - Сильная, независимая, с большой раной на сердце. Будь ты тёмная - давно превратилась бы в демоницу какой-нибудь стихии. Но стоишь прямо передо мной, пышащая энергией. Кусаешься, собирая кровь для поддержки зверей. Лишь бы не остаться неотмщённой.
        - Допустим так, тёмный. Что же ты хочешь от простой эльфийки? Нет, я не мастер стихий, я всего-лишь эльфийка, которая любит зверей. А они отвечают мне взаимностью. И порой намекают на то, чтоб обратила внимание на какого-нибудь молодого, да бестолкового. Наставила на путь истинный. Природа сама так со мной разговаривает, Кельт. Понимаешь?
        - От душ зверей я столь же далёк, как и младший Грасс от настоящего могущества. Ибо что это за демон, трясущийся по кустам? А в то, как с тобой общается Великая Айола - охотно верю. И могу просто принять как факт. На самом деле, есть и у меня интерес изучить появление нового вида демонов. Что к этому привело и как это повторить. Ну или избежать. Даже готов всех своих бойцов повести в Отокар ради шанса заполучить новые знания.
        - Кого изучить? Годрила? Я видела трупы тех животных, которых он покрамсал. Да и Сирлину, по слухам, тоже он прикончил. Хотя и не верится в это, но факты штука жестокая. Так что, подозреваю что это всё кровавые ритуалы. Сам он показался мне открытым и честным. Без лишней эльфийской напыщенности. Похож чем-то на моего муженька, прах его лесу. Я бы и сама не прочь узнать какой из него вырастет зверолак.
        - Мечты эльфийские да Айола услышит. - впервые улыбнулся Кельтрин.
        - Да, понимаю, что это всё лишь наши домыслы. Скучающие эльфы после первой половины тысячелетия ищут любую возможность узнать что-то новое или почувствовать давно забытые эмоции.
        - Спасибо тебе, Бортнайе. Я попробую использовать эту информацию во благо Эруфума.
        - А ты, я смотрю, не так высокомерен, как другие главы отдельно собранных отрядов.
        - В другой ситуации мы бы даже могли мило побеседовать за графином белого вирионского, но сейчас я ухожу готовить своих бойцов к встрече с самым интересным противником за последние триста лет.
        - Вали уже, а то протухнешь как кусок дерьма тарана, каратель! - с усмешкой кинула я вслед.
        Ну и встреча. От этого эльфа не скроешься, если уж задумает найти, то найдёт. Надо посмотреть на их методы сражений и заодно оценить масштаб, с которым подошли правители к убийству главного врага Эруфума. И кто знает, что продемонстрирует нам молодой талант Грасса. Чем порадует опытных эльфов. Пусть и демон, но ведь он всего-лишь один. Спасать его некому, так может подвернётся возможность пропихнуть в портал и спасти жизнь?
        Но для чего тебе это, Борти? Так и всплывают фразочки мужа. Вечно ты пытаешься спасти каждую зверушку. Думаешь интересная, а вырастает самой обычной тварью, каких по лесам бегает множество. Как бы и тут не ошибиться, Борти...
        Подходя к крепостным стенам, я махом перепрыгнула через опускающиеся ворота. Как мы выходили, я даже не особо запомнила. Наверняка у этого тёмного просто везде связи и пропустили без лишних вопросов. Всё же, не все светлые их ненавидят. Да я и сама не понимаю чего к тёмным цепляются сородичи. Более эмоциональные, живые! Живее, чем большинство наших, если сравнивать. Но вышедшие мне навстречу озадаченные моим прыжком стражники не дали мыслям увести меня за собой.
        - Эй, оголтелые! Где мне найти принца Алантира? Разговор есть к нему.
        Охранники с радостью проводили бы меня к нему до входа, но покидать пост запрещали правила, поэтому просто разъяснили как пройти. Встреча была не из приятных, но нужна была мне, чтоб освободиться от обязательства присутствовать на последующих собраниях правителя.
        Принца было видно издалека. он был в плохом расположении духа и раздавал крикливые, но бестолковые команды своим бойцам. На моё приближение, такой франт и внимание бы не обратил, но ему пришлось соблюдать правила приличия с пусть даже временным, но всё же членом совета.
        - Мой принц, - с кивком начала я, - позвольте мне предложить свою помощь в организации обороны и сохранения животных на поле боя.
        - О, милая любительница зверей! Решила посетить нас ради своих любимчиков? - ехидным голоском просквозил Алантир, - Что ж, разрешение моё вам уже не потребуется. На совете правитель Дариэль высказал вам высочайшее доверие. Как я могу оспаривать решение его величества? Вы уже должны быть на поле у портала. Так что благодарите лишь тёмных отпрысков грязных таранов, что они тоже задержали свой переход. Иначе в вас бы уже разочаровались и отправили далеко и надолго.
        Вроде и с одного города, а ощущение будто обплевали, вместо поддержки. Потому-то я и не общаюсь ни с кем из лордов светлых эльфов. Ставят себя выше всех остальных. Хотя умениями и совсем не примечательные. Да, возможностей развития у них больше и за счёт этого они качественно выделяются на фоне других, но это ведь не даёт им права на принижение жителей Эруфума. Гораздо честнее поступил Грасс. Пусть сразу он и скрыл своё истинное имя. Но он такой же сын эльфийского лорда. Без гонора, без неоправданного самомнения.Простой парень, намного ближе к природе чем все те, кто был сегодня на совете.
        Правда Кельтрин та ещё тёмная лошадка. Что он хотел в итоге от меня? То ли получить информацию как проще заманить Грасса для светлых, то ли заручиться скрытой поддержкой хоть от кого-то. Кажется, будто знает больше других о силе демона, но помалкивает. Оно и логично, все тёмные предрасположены к демоническим проявлениям. И должны знать как активировать демоническую сущность. Но вот за кого он выступает?
        И как быть теперь со зверолаком? С одной стороны, он неплохой эльф, хоть и тёмный, а с другой все эти убийства и превращение в демона. Доверять ему точно не смогу, но и губить так редко встречающийся талант тоже жалко. Взять бы его за грудки да настучать по его пустой голове. Сделать из него приличного эльфа, да не отпускать пока не изгонит своего демона. Вот была бы красота. Мечтать не вредно, Борти....
        Вокруг портала развернулись по полной программе! Лес укрепляли маги скалы, ставили защиту от всех стихий и дополнительно от физического воздействия. Что-то всё же осталось от древних традиций в головах правителей. Напуганные звери боялись и носа высунуть. Так что работы у меня было хоть отбавляй. Всех выманить, успокоить, направить во временное убежище, которое уже устроили без меня.
        Не самое лучшее расположение, зато вблизи дракогрифов, вряд ли в эту сторону битва растянется. Эти ящеры не так просты в подчинении, да и слишком приметные, чтоб использовать их в атаке. Всё же в небе никаких укрытий нет и будет слишком заметно, если демон прилетит на драке. Да и сил не хватит - молодой слишком. Мало энергии в запасе, не сумеет подчинить достаточное количество. А на одном строить нападение на наш форт - форменный идиотизм.
        Стянув всю мелочь в приют, как я называю эти схроны, я принялась уводить более крупных представителей фауны. Нельзя давать возможность демону-зверолаку пользоваться беззащитными тварями для личных целей. Да и будем надеяться, что с моими эликсирами выйдет хоть как-то поднять сопротивляемость местных зверей. Всем по капле - вроде не много, а флакон годовой выдержки на редчайших ингредиентов улетел.
        Проходя по лесу, я параллельно расставляла магические маячки, чтоб заранее знать когда же придёт враг. И главное откуда. Вообще, мы могли провести в лагере достаточно много времени, не понимаю, отчего все так спешат? Наверное, как обычно - правителю понадобилось всё сразу и быстро. Точно, надо теперь запастись лишним плащом из тех, что выдали всем тёмным эльфам, тогда я и выделяться не буду и к порталу ближе смогу подобраться. Интересно, как выглядит мир по ту сторону? Много ли там незнакомых зверей? Интуиция подсказывала, что возможность узнать ещё представится.
        Вернувшись к открытой площадке, я увидела как ставят последние ловушки перед порталом. Всё должно выглядеть идеально. Поэтому, меня попросили отойти на безопасное расстояние и не топтаться под ногами у профессионалов. Они просто не знают, что я дам фору любому из них. Яды, ловушки и мастерство кинжала - это было моим заработком многие годы до встречи с любимым... Слишком много размышлений, Борти.
        Последним штрихом, завершившим моё участие в этом бедламе, стало моё укрытие в ветвях ближайшего к порталу дерева. Если будет нужно, я подкорректирую направленную на зверей магию. Ведь моя основная задача не дать погибнуть зверям, которых будет использовать Грасс.
        Когда всё было готово, эльфы замерли на своих местах, отряд тёмных расположился ближе других к порталу и спрятались так, что даже я не могла рассмотреть всех - вот где способности тёмных значительно превосходили светлых.
        На подступах начали срабатывать маяки. Правда, срабатывали они подозрительно быстро. Будто не идёт кто-то к порталу вовсе, а летит на кончике выпущенной стрелы, огибая с немыслимой скоростью деревья.
        Глава 21
        Подозрения мои подтвердились и я даже обрадовался находке портала, несмотря на серьёзную армию, преграждающую мне путь к бегству. Светлые эльфы во всю готовились к битве, делали укрепления, защищали лес от лишних повреждений. Неужели знают? Нет, моя паранойя ни к чему хорошему не приведёт. Не могут они наверняка знать что я ищу и куда направляюсь. Это слишком даже для их разведки.
        Однако, дело обстояло именно так. Выловив небольшой патруль на приличном расстоянии от форпоста, я вызнал все детали. Что за активность светлых и почему именно возле этого портала. На таинственного убийцу к тому времени охотились многие лучшие маги светлых и даже часть тёмных помогали им. Демонические сущности делились знаниями, подкреплёнными большим опытом, а светлые просто были сильнее в контроле своих талантов, развитии навыков и планировании.
        Глупо было думать, будто никто не догадается о целе моих поисков. Поэтому, стоило готовиться к сложной битве, основательно выстроенной ловушке на месте портала в Отокар. Про новых людей я перестал слышать после последнего уничтожения отряда эльфов, которые шли в Отокар на переговоры. Им не повезло попасться мне по пути. Видимо это послужило зацепкой в теории того, куда я направляюсь.
        Теперь нужно было продумать план, как прорваться к порталу и не погибнуть. Тренироваться можно долго, но именно сейчас нужны были не простые отрабатывания навыков, а чёткие действия для того, чтоб жить дальше.
        ***
        Все души эльфов я выпустил и вместо них набрал духов этих великолепных летающих рептилий! И нет, никаких больше смертей не потребовалось. Как оказалось, дракогрифы не только живут в муравейнике, так же у них есть специальная пещера, в которую уходят старейшие особи для перерождения. Точнее они просто идут умирать. Так что ничего страшного не случилось когда шестерых из них я пригласил ещё немного пожить под моим контролем. Переговариваться с ящерами я постепенно привык и понимал их ответы на уровне «да» или «нет». Поэтому долго объясняться мыслями не пришлось.
        Дракогрифы были прекрасны: при совмещении с моим магическим зрением, они могли пролетать в лесу на огромной скорости, вовремя закладывая виражи, чувствуя мои переданные магические потоки, для ориентирования. Впервые увидев такой удивительный полёт у меня тут же созрел план: отправить в засаду несколько дракогрифов одновременно с разных сторон, на каждого посадить по свежепойманному эльфу, желательно из этого леса, чтоб уж наверняка выбить из колеи атакующих уловкой.
        Связанные эльфы будут уничтожены своими же, а зная любовь светлых к зверям, ни один дракогриф не пострадает и все атаки придутся по всадникам. Дальше потребуется дать немного времени светлым, чтоб осознать кого они на самом деле убили. Рассчитывать на их совесть и чувство вины не стоит, но повторно им будет сложно сбивать всех всадников, поэтому, мне гораздо проще затеряться среди нескольких всадников и пролететь к порталу.
        Всю их подготовку я видел, успешно освоив Переселение и переместив своё сознание в маленького жука, коих летало несметное множество. В этом был определенный риск, ведь умерев в таком виде, я мог потерять часть своей силы зверолака и передать её тому, кто меня прибьёт.
        К счастью, обошлось и я успешно пометил все схроны врагов, желающих меня уничтожить. Животных и деревья использовать на месте не выйдет, наверняка вокруг портала всё зачищено и проставлена хорошая защита. Поэтому нужно подчинять вожаков и вести сразу стаю ракентов и стаю дракогрифов к месту боя, чтоб было в кого вселять своих немногочисленных подчинённых после смерти очередного тела.
        Все ожидают нападение ночью, поэтому, как только будут готовы звери и восстановится энергия, я сразу же начну. Нужно действовать не шаблонно, пусть это и лишит меня некоторых ночных преимуществ. Зато ожидаемость моей атаки будет ниже среднего, а значит есть шанс и вовсе окончить свой прорыв одной мощной атакой. Правда это уже из области несказанного везения.
        С удачей не сдружились и первая волна моих дракогрифов напоролась на магические маячки. Как я и запланировал, враги перебили своих же сородичей, с направления атаки послышался вопль отчаяния, кто-то из защитников прикончил близкого друга, всё шло по плану. Паника создаётся сама собой. Вторая волна ракентов с пленниками привязанными к спинам зверей прошла менее ожидаемо.
        Вперёд выдвинулись отряд карателей Кельтрина - безжалостные убийцы и палачи, они не раздумывая перебили пленников второй волны, не обращая внимания на стенания светлых. Поэтому в третьей мне пришлось снова запускать смешанный состав дракогрифов с ракентами, каждый в паре со связанным эльфом. Хотя бы участие половины воинов светлых будет нейтрализовано. В четвёртой волне я объединил всех подчинённых вожаков, коих набралось шестеро.
        Шесть крупных стай удержать вместе было сложно, они норовили друг с другом поцапаться, либо ретироваться с поля боя. Но вожаки упорно терзали отступников, закон джунглей во всей красе помогал мне добиться нужного результата. Конечно, подчинённые шесть крупнейших особей представляли серьёзную силу, но всё же, защитников портала было куда больше! И только замешательство и неразбериха, созданные целыми стаями, помогут мне прорваться в Отокар.
        Надеюсь вся эта собранная армия светлых не последует за мной, иначе будет туго на той неизведанной стороне продолжать бой почти без энергии. Если они хотели поймать меня, то поставили бы основные силы на той стороне, измотали меня боем и затем прикончили используя знание местности. Но слишком большая самоуверенность не давала им видеть дальше своего носа. А надежда на элитные боевые отряды расслабляла простых эльфов-воинов и магов.
        Двигался я в плотном строе дракогрифов, стандартно перевозящих пленников. Вокруг бушевали заклинания, летали камни, смерчи сносили зверей, не убивая, но исключая их из боя. Если б не мои перестраховки, то всё давно было окончено. А так лишь семдесять процентов моей звериной армии ушли из-под контроля. Что ж, я рассчитывал даже на меньшее число оставшихся союзников, вперёд, мои ящеры!
        Мысленная команда подстегнула всех пробиваться к порталу, трое оставшися вожаков терзали воинов эльфов, разбрасывая изувеченные тела. Стаи, подчинённые этим вожакам, не давали защитникам портала усыпить их. А мои магические плетения природы защищали от стрел и стихийных нападений. План работал как надо, если бы не каратели...
        С левого фланга в мою стаю, с которой я стремительно приближался к желанной цели, врезались тёмные. Вернее даже не тёмные, а куда хуже: в бой вступили стихийные демоны! Они убивали всё живое, вожак-ракент еле сдерживал искусных демонов воздуха, а второй и вовсе боролся лишь с одним демоном огня.
        Только всё это заставляло меня не паниковать, а напротив, веселиться и получать удовольствие от такой великолепной битвы! Вот-вот я проиграю и возможно даже умру, но эта схватка стоила всех десяти лет, что я провёл в Эруфуме! Дальше скрываться не было смысла, я достал свои кинжалы, мягко спрыгнул, применив теневое перемещение и вступил в бой сам.
        После возврата всех способностей пришлось заново учиться их использовать. Зато теперь я без сложностей лишь начиная движение уже думал о следующем. Главное в таком бою скорость. И с отработанными связками у меня хватало реакции на то, чтоб убить очередного светлого, уклониться от заклинания и направить ведомого духа в следующего зверя.
        Даже смертельно раненные ракенты под действием моих приказов и вселённых духов продолжали вгрызаться в эльфов. Дракогрифов я использовал в основном вселяя поглощённые души, чтоб не отвлекаться на полное управление. Сильные и стремительные, половина из них даже могла пользоваться магией, изрыгая огонь или раскидывая врагов с помощью порывов ветра. Самостоятельные души действовали не стандартно.
        Периодически рядом со мной появлялся светлый с подчиненным сознанием, тогда становилось много легче. Товарищи зачарованного терялись, упуская драгоценные секунды. А я продвигался всё ближе к порталу, уже полностью очищенному от магических ловушек. Почему эльфы просто не отключили его? Мысль мелькала где-то на краю сознания, но сформироваться не успевала. Цель поставлена и осталось лишь сделать всё от меня зависящее.
        Демоны, в которых превратилась сразу половина тёмных, ужасали своей мощью, заклинания на них действовали в лучшем случае на треть от своей силы. Подчинение не работало, а мои двенадцать духов уже всем составом сражались рядом, не давая навалиться на меня большим отрядом светлых.
        С правого фланга тоже были очень умелые воины и самые сильные маги. Их кэйтокан разбрасывал мощных ракентов будто надоедливых котят, не убивая, но выключая из сражения насовсем. Очень умело переплетал заклинания камня с навыками парных мечей.
        Пройдя сквозь моих воинов, подчинённых впитанными мной душами, с необычной лёгкостью он и меня так же походя чуть не прикончил. Помогло малое теневое перемещение за спину, что дало мне небольшое преимущество. Успел лишь вскользь резануть оба плеча как снова пришлось уклоняться и защищаться.
        Сзади, прилетело огненное копьё и проткнуло опасного эльфа, ровно в тот момент, когда я отклонился для очередного парирования. Фух! повезло же! Словно целились в меня, но попали в этого искусного светлого эльфа. У меня и моих душ явно не было ничего подобного в арсенале, а среди светлых магов огня я ещё не встречал. Поэтому вывод напрашивался лишь один: мне помогал кто-то из тёмных. Неужели нашёлся эльф, который понял, что без меня тёмным эльфам не победить на политической карте Эруфума?
        Статный эльф с прожжённой дырой в правом плече отлетел в сторону, а на его лечение тут же рванули трое лучших магов из его отряда. Подчинённые точно любили своего кэйтокана и готовы были отдать жизни за его спасение. Этим я и воспользовался. Переместившись за спину последнего из бежавших, насадил его на кинжалы в подмышечные прорехи кольчуги. С усилием провернув ножи, рывком выдернул их, бросив одновременно, метя в шеи оставшихся. Раненым эльфам будет не до лечения капитана, значит ещё несколько человек из его отряда переключатся на спасение командира. А мне пора продвигаться дальше.
        В тисках двух грозных отрядов силы мои таяли и если не прорваться сейчас, то будет уже поздно. Сзади окружили рядовые войска светлых, перекрывая отходы. Ведь как бы я ни был силён, количественное преимущество на их стороне. Сколько ни убью, за ними встанут новые, а затем ещё и ещё, пока не проиграю.
        Демоны и светлые уже сомкнули свои ряды перед порталом, полностью отрезав мне продвижение. Стремительный прорыв захлебнулся, а я лишь на две трети прошёл последний рубеж. Оставалось пытаться проскочить теневым перемещением, а затем отбиваться от преследователей.
        Шесть сильнейших дракогрифов спустились с неба, принося смерть светлым и отправляя демонов туда, откуда они появились. Они залили всё вокруг огнём, сначала выжгли светлых, а затем и демонов, объединяя их с душами тёмных, которые пытались воспользоваться силой стихий. Но покорить демона ни одному эльфу всё равно не суждено, тут лишь вопрос времени когда он захватит тебя.
        Это действие позволило мне пройти ещё несколько метров. Но дальше меня снова ждали объединённые войска. Похоже, что мне и самому не отвертеться от использования своего внутреннего демона. Словно в подтверждении моих мыслей, в голове раздался хриплый негромкий голос, будто искажённый уродливой гримасой:
        - Подчинись мне! Я смету слабых демонов и напитаюсь силой настоящих воинов! Ты станешь сильнее вместе со мной! - я не знал куда делся тот, что говорил со мной до этого, «шептун» как я его сам прозвал. В этом голосе ощущалось куда больше силы. А значит мой ранг демона на пороге роста. Соглашусь и вновь потеряю контроль, а возможно и очередную часть человечности...
        Сразу отвечать я не стал, лишь бросился навстречу атакующим воинам. Позади демонического войска стоял ухмыляющийся Кельтрин - знакомое лицо! В душе разгорелось давно позабытое чувство - желание мести. Вспомнился мастер Нэйт на магической дыбе и отрешённый голос кэйтокана тёмного отряда, отдающий приказ прикончить учителя.
        Боевое безумие накрыло меня с головой. Теневым перемещением перескочив в самую гущу строя эльфов, я превратился в смерч из клинков. Прокалывал, резал жилы. Рвал артерии. Выжимал максимум из своего положения. Враги быстро опомнились и стали действовать совсем безбашенно. Кельтрин послал часть своего отряда выжечь всех вокруг меня. Лишь бы достать и прикончить. Заполучить себе главный трофей в этой битве.
        Стало жарко от взрывов заклинаний. Мой небольшой запас душ, отправленных на защиты закончился толком не начавшись, но спас от первых трёх залпов. Очередное теневое перемещение не дало такого же эффекта, я залез уже в гущу светлых эльфов, пытаясь построить всё то же самое, но демоны словно только этого и ждали. Даже без приказа командира они обрушили на меня весь свой арсенал. Благо секунды мне хватило, чтоб поглотить душу светлого. Это вновь спасло меня от смерти в первые мгновения.
        Меня по пояс заковали в ледяную глыбу, руки обожгли мощными, но точными заклинаниями - копьями. Кажется, для этого в битву даже вступил сам Кельтрин. Ловушка захлопнулась и я уже не мог продолжать самостоятельно отбиваться. А души, вселившиеся в бойцов первой линии тоже не так искусны, чтоб прорубить себе путь в глубину. Силы мои иссякали, хоть я и прокачался максимально быстро за счёт подчинения дракогрифов.
        Когда остаётся последний шанс не до выбора правильного пути. Не до философствований. Делаешь лишь то, что сохранит тебе жизнь, практически не задумываясь.
        - Подчиняюсь тебе, демон. - тихо, чтоб не расслышали атакующие и не заподозрили во мне изменений раньше времени, произнёс я.
        Но разве мог я предположить, что сейчас это сопроводится ростом моих маленьких рожек, отдающимся дикой болью в голове? От рогов поползли кровавые следы, кожа растрескалась. Глаза заболели от внутреннего давления, словно готовые взорваться. Мой крик услышали по всей поляне, на вершине пригорка перед порталом и даже на подходах к месту битвы. Светлые плотнее сомкнули ряды, отгораживая от большой арки перехода в другой мир, хоть и на почтительном расстоянии - чтоб не дотянулся. Демоны же наоборот - стартанули с места, набегая на меня с недвусмысленным желанием поскорее окончить мои мучения.
        Но усиление завершилось быстрее, сознание оставалось в теле, но собой я больше не управлял. Демон выхватил из-за спины новые кинжалы, которые в его руках удлинились тёмной, дымящейся субстанцией. Вмиг резанул оружием по льду, который от одного взмаха разлетелся на крупные осколки. Демонов он встретил уже мечами, казалось лёгким движением, сбивая их магические проявления и готовые вырваться заклинания уничтожения.
        А затем, мир слился для меня в единую радугу проносящихся событий, останавливаясь лишь на доли секунды при очередном движении чёрных мечей. Последовательные теневые перемещения, а на каждом прыжке снова короткий взмах и ещё один-два труппа, как повезёт.
        Двенадцать моих духов наконец нагоняли меня. Выстроившись в линию, они принялись отбиваться от целого войска светлых, напирающих сзади. И только сейчас я с удивлением заметил, что теперь их уже не двенадцать! К ним присоединялись только что убитые демоны: воды, огня, камня и земли, даже прозрачный демон воздуха, пронзающий врагов копьём из ускоренных песчинок и мелких камней. Количество я пока определить не успевал, но преимущество светлых эльфов быстро было смято и прорыв удался.
        Дух Сирлины с бешеной скоростью принялся заживлять все мои раны, но я уже чувствовал, что сил больше не осталось. Хорошо хоть демон рассчитал последний теневой прыжок, скакнув в тень чёрной арки. Я шагнул в подёргивающуюся, полупрозрачную марь портала, которая могла оказаться смертельной, но если остаться здесь, то буду убит без малейшего шанса.
        Перед глазами всё померкло и побежали системные сообщения:
        Время игровой сессии - 10 лет, 3 месяца, 16,6 дней / 69 лет, 8 месяцев, 13,4 дня субъективного времени.
        Вы можете выйти из Вортайфа не более чем на 7 суток субъективного времени(5 минут и 2 секунды объективного мира). Принять/Отклонить?
        Интересное предложение! Только куда мне выходить? И не будет ли это нарушением договорённостей с корпорацией? Хотя, если за мной отправятся в погоню, это будет дополнительной форой в скрытии. Они всё обыщут, но так и не найдут меня, а в то время, я совершенно спокойно вернусь неделю спустя.
        Решено - выбираю Принять!
        Дальше побежали строчки моего игрового прогресса:
        ДЕМОНИЧЕСКИЙ ЭЛЬФ ГОДРИЛ ГРАСС,
        РАНГ: СЛАБЫЙ ДЕМОН.
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: ВЕДОМЫЙ ДЕМОНОМ БЕЗДНЫ. КОЛЛЕКЦИОНЕР ДУХОВ.
        ПРОКЛЯТЬЕ ЛЕСА, УРОВЕНЬ 3.* ВНИМАНИЕ! УТРАТА СОЗНАНИЯ 5%.
        ТАЛАНТЫ:
        Талант демона H??Ґ?. Сборка 6/6:
        1. Душа учителя (мастер Нэйт)
        2. Душа Годрила Грасса
        3. Душа первого зверя (поддрунный крим)
        4. Душа первого разумного (эльф)
        5. Душа связанной любовью души (эльфийка)
        6. Душа первого пет-друга (ракент)
        Получено проклятье леса* уровень 3.
        Управление(врожд.) - 7%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Неуловимость(инд.) ?21%
        +3% прогресс за сборку демона.
        Искусство кинжалов(врожд.) - 25%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Скрытность - 18%
        +1% прогресс за сборку демона.
        Верховая езда (открыт верховой полёт) - 14%
        +1% прогресс за сборку демона.
        Теневой проход(врожд.) - 13%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Владение мечом(врожд.) - 3,5%
        +2% прогресс за сборку демона.
        Защита от магии(присв.) - 0,57%
        +0,5% прогресс за сборку демона.
        Магия природы(расовое, проклятое) - 10%
        +5% прогресс за сборку демона.
        Навыки:
        Окрик хозяина
        Приказ
        Ускользание
        Бросок иглы
        Вскрытие доспеха (рендом 0,2%)
        Обольщение(действует на разумных)
        Подкуп(действует на разумных)
        Прикорм (действует на животных)
        Переселение
        Поглощение духов
        Истинное зрение
        Подчинение растений
        Подчинение животных
        Подчинение разумных
        Поглощение духов
        Управление духами
        Применение духов
        Боевое безумие
        Наблюдатель ведущего демона
        Теневое перемещение
        Клинки тьмы(заблокировано)
        Цепь перемещений тьмы(заблокировано)
        Дико интересно, что же ждёт меня дальше?! После стольких лет безрезультатного топтания на месте, я наконец-то начал продвигаться по пути Силы. И вот теперь, придётся выходить в реальный мир. Благо там проведу совсем немного. Всего пять минут. Хотя, постойте! Время же 1 к 80. Как же получилось, что неделя ужалась до пяти минут?
        Ещё раз быстро пробежавшись по системным сообщениям, смакуя каждый увеличившийся параметр, я завершил просмотр. Прогресс выхода из Вортайфа продолжился. Когда ожидание было окончено, выскочило очередное системное оповещение:
        Внимание! Субъективное время, проводимое в Отокаре, ускорено в 25 раз (в зачёт прогресса идёт лишь 1/25 часть от времени, что вы проведёте в этом мире!)
        Скорость течения субъективного времени мира Отокар 1 к 2000.
        Будьте внимательны!
        Глава 22
        Очнулся я в той же комнате, откуда больше десяти лет назад отправлялся в Эруфум. Как и при погружении, сознание моё на мгновение погасло и вот я уже стою в своём давно позабытом, кажущимся мне одряхлевшим, теле. Воспоминания неожиданным потоком нахлынули на меня. Будто их держали где-то в законсервированном виде, а когда я объявился тут же вернули мне в голову. Очень странное ощущение.
        - Мистер Сеппайзек! Вы рано вышли из Вортайфа! Настройками программы погружения было задано общее время. Или неужели передовик изучения виртуальных миров - Дуглас Сеппайзек, погиб раньше положенного срока? Вы угробили персонажа?
        - Стоп, стоп! Все вопросы будете задавать позже. Сейчас мне нужно быстрее рассказать вам прогресс и возвращаться. Я перешёл в Отокар...
        - Вы что?! Как это перешли в Отокар, Дуглас? Вы уверены? Это тестовый мир, ещё не отполирован как Эруфум, информации выводилось мало, скорость течения времени там совершенно другая! Мы нисколько не планировали ваше в нём присутствие!
        - Осталось четыре минуты. Всего рассказать не успею. Кодер или, как тебя там? Мне нужно возвращаться! Я только начал набор силы! Плевать на разницу в течении времени! Верните меня в Годрила немедленно.
        Я смотрел на него как на простую жертву, в глазах промелькнули три отсвета. Может от лампы, а может... Не придав этому внимания, я потянулся к ножнам на поясе. И тут до меня дошло, что на мне никаких ножен-то нет. И угрожать мне этому хлыщу тоже нечем. Скорее наоборот, он может меня припугнуть. Но отступаться уже не стану. После всего дерьма, что со мной приключилось в Эруфуме, этот Кодер73 представлялся мне лёгкой добычей. Как и все в здании корпорации.
        - Успокойтесь, Дуглас. - побелевшее лицо Кодера-73 сказало больше, чем его спокойный тон. Всё-таки страх заложен и в киборгах. - Мы уже настраиваем повторное погружение, поскольку ваши рейтинги в последнее время значительно выросли. Корпорация приняла решение поддерживать вас ради коммерческой отдачи. Подозреваю, что теперь даже сырой Отокар привлечёт массу отсмотрщиков-трибунов.
        Снова они о своём. Лишь бы мир продвинуть, продажи, доходы. И это всё о чём вы думаете? А как же человек. который на восемьдесят лет попал в магический мир и чуть не потерял рассудок проведя там всего десять? Да я же вышел всего на пять долбанных минут! Как тут всё успеть пересказать? А Кодер как ни в чём не бывало, продолжил:
        - Дуглас, вы забрались в мир, где ускорение не позволяет надолго выходить в реальность. Поэтому через двадцать секунд мы погрузимся в рабочую Искру корпорации и сможем всё спокойно обсудить.
        Перед глазами всплыло оповещение универсума с обратным отсчётом. 20-19-18...
        - Не трогайте аппаратуру и стойте в белом круге.
        Процедура погружения в виртуальный мир повторилась и я оказался в огромном холле.
        Никаких видений или чего-то подобного на этот раз не было. Зато меня встретил незнакомец в шикарном поло, белоснежных брюках и широкой улыбкой на идеальном лице.
        - Вот мы и прибыли, мистер Сеппайзек. Не узнали? - мужчина звонко рассмеялся, - я тот самый Кодер73. Не такой страшный как в реальности, не правда ли? Это «корпоративный рай» для сотрудников Анисоул. Вы точно должны были слышать про это пространство. Добавлю лишь, что течение времени здесь также выставлено на максимум - один к двум тысячам. Поэтому, потратив семьдесят шесть секунд в реальности, у нас осталось двести двадцать четыре секунды. С учётом ускорения мы можем провести здесь сто десять часов и ещё останется время на выгрузку сознания и загрузку в Вортайф с полным сохранением вашего прогресса.
        - Ух! Да вы меня с ума свести хотите, похоже. Ладно, идём в более спокойное место, где можно пообщаться.
        В холле то и дело возникали люди без малейшего намёка на искусственность. Видимо, сотрудники компании.
        - Времени у нас, конечно, стало в разы больше, но всё равно не советую тратить его впустую, Дуглас. Не отставайте. Если ваш испытательный срок закончится успехом, то работать вы сможете именно здесь. Реальность так скучна, по сравнению с тем, что Анисоул бесплатно раздаёт в этом мире.
        Молча следуя за Кодером, я по-новому взглянул на работу в корпорации. Безграничные возможности создания мира, неотличимого от реального, я прочувствовал ещё в Эруфуме. Здесь любой мог получить всё, чего хотел. Работа нечета труду настройщиков. Насколько же различаются жизни людей разных социальных статусов? Мыслить другими категориями, жить на порядок дольше и качественней.
        Пока мы шли, Кодер с улыбкой рассказывал о режиме работы сотрудников. Обитателям Искры корпорации - мира Анисоул давали возможность вечной жизни в раю. Все новейшие виртуальные вселенные подгружались сюда дополнительными локациями. При желании можно подключить любую копию сознания, либо сгенерировать новое.
        Неограниченные ресурсы, неограниченное время. И свободный рабочий режим. Когда требуется присутствие в реальности, выгружают сознание сотрудника в реальное тело. Или в альтернативное тело киборга для продления жизни, когда задача настолько незначительна, что не требует человеческого присутствия. Создание бессмертного коллектива сотрудников. Глобальное решение кадрового вопроса.
        Мы зашли в лифт, который провозил нас мимо полноценных локаций мирового масштаба. Сам лифт тоже был огромен - площадка с футбольное поле. Он пронизывал зелёные поля, бесконечные пляжи, промелькнул даже мир из стекла и пластика, словно древние здания -офисные ячейки работников. Всё было идеальным и настолько притягивало, что хотелось выйти на каждом уровне и провести там как минимум месяц.
        Но одновременно доходило и понимание той пропасти, что выстроила корпорация между своими элитными сотрудниками и всем остальным обществом. Находясь большую часть жизни в этом мире, люди станут бессмертными! Подумать только, за год в реальности здесь пройдёт уже две тысячи! И такое создали в рамках идеального строя общества - социократии? Нет, с нашим миром явно что-то не так. А Кодер вновь продолжил мою экскурсию:
        - Дуглас, сейчас мы специально движемся таким методом. В этом мире есть куда более продвинутые способы попасть из точки «А» в точку «Б». Но вам нужно всё это увидеть, чтоб понимать к чему стремиться. И не забывайте о неразглашении. В ваш универсум подключены защитные механизмы, так что рассказать вы не сможете, даже если захотите, только рискуете повредить свой мозг.
        Подойдя к краю, отгороженному невидимой стеной, я глядел на промелькивающие миры, не желая отвлекаться от своих мыслей на разговоры Кодера. Всё-таки я мелкий исполнитель в одном из сотен миров, а не мститель, способный что-то изменить и задеть своими действиями корпорацию. Все мои доводы, что маячили у меня в голове, уже казались такими мелкими и даже смешными. Надо подумать о себе, о будущем, которое кардинально изменится, если сделать всё как следует.
        - А вот и наш этаж, Дуглас. Проход здесь.
        Сотрудник указал мне на невидимую дверь и тут же стены стали обретать видимость, преграждая бескрайний белый мир снаружи. Волшебное представление было окончено и даже ощущения от поездки стали улетучиваться, будто внушение отходило на второй план реальности. Интересный эффект.
        Переходы оказались очень просторными. Стены то расширялись метров на двадцать, то вновь сужались. Плавные формы и изгибы белоснежных коридоров расчерчивались причудливыми пилястрами с обеих сторон, которые аркой сходились над головой. Высота коридора была под стать ширине, а между опускающимися кессонами всё пространство заливало ярким солнечным светом. Размах и стиль с большой детализацией, много позитива и... тишина. То, за что больше всего цеплялось внимание - это совершенное безмолвие. Лишь звук шагов франта-Кодера и моих собственных в неопрятных туфлях, которые остались ещё с первого погружения.
        Проекционный зал, как гласила надпись на виртуальной голограмме над дверью, был контрастно небольшим. Комнатка в тридцать квадратов казалась уже миниатюрной, несмотря на то, что стоял здесь лишь один круглый стол и сидели только двое сотрудников, о чём-то переговариваясь вполголоса.
        - Коллеги, наш тестировщик прибыл обсудить спорные вопросы и получить от нас дополнительные инструкции. Надеюсь, у нас уже готова дальнейшая стратегия развития?
        Лишь услышав голос Кодера, двое подскочили и разбежались по разным сторонам стола, заняв свои рабочие места.
        - Конечно, мистер семьдесят третий, сейчас выведу общую статистику на экран.
        Правый засуетился, активно работая с виртуальным меню. А левый в это же время смахнул файл Кодеру, что меня привёл. Значит, вправду не простой сотрудник этот Кодер73. Припоминаю что-то про количество цифр в именах этих работников.
        - Так, всё понятно, Граб, ты отлично поработал пока мы подключались. - на ходу изучив сброшенные материалы, Кодер даже дал первоначальную оценку. Скорость реакций поражала.
        - Мы с Дорианом обсуждали, как мои знания можно совместить со статистикой для максимального результата.
        - А вот это решение прошу пока что отложить. Нужно понять, что происходит с персонажем и какие новые переменные вмешались в работу тестировщика. Потом и примем решение.
        Мы заняли места за столом, и все взгляды обратились на меня.
        - Дуглас, рассказывайте всё по порядку. Ваш прогресс, где вы очутились, какие сложности возникли с исполнением задания, раз вы перешли в другой мир.
        - Другой мир?! - в голос удивились сотрудники.
        Переглянувшись, они мигом определились кому говорить первым:
        - Но мистер семьдесят третий, арки порталов отключены на программном уровне ещё шестьдесят лет назад субъективного времени. Когда мы только запланировали этот эксперимент. Совершенно невозможно попасть в любой другой мир из Эруфума.
        - Я всё это прекрасно знаю, Дориан. Но и выдумать такое Сеппайзек не мог. Давайте выслушаем его и тогда сделаем свои выводы.
        - Во-первых, персонаж. Ваша хвалёная болванка растеряла все свои таланты. Они были неактивны при входе в игру. Недосмотр со стороны механики или попутные изменения. Или вообще, сломанный персонаж. Я этого не знаю. Но факт есть факт. Мне достался маг без магии. Все остальные таланты у него раскачаны были слабо.
        Во-вторых, время в игре! Что за эксперименты? Я думал три года - это три года! А никак не три раза по восемьдесят лет! Это три жизни отрабатывать в совершенно чужом мире, который никак не назовёшь доброжелательным.
        В-третьих, мне повезло и я нашёл способ сменить специализацию и даже расу. Был тёмным эльфом - стал демоном. Специализация, конечно, загадка: ведомый низшим. Последний раз я смотрел, правда, до большой битвы.
        И ещё. Что за хрень с утратой сознания? Что будет, когда я дойду до утраты ста процентов? Не грозит ли это моему реальному сознанию?
        Явно возмущённый моими последними выводами, поспешил вклиниться в мою отповедь младший сотрудник Граб:
        - О какой утрате вы говорите? Все навыки были заложены при старте мира и дальше эволюционировали самостоятельно. И мы ничего подобного не закладывали. Эксперименты с влиянием на человеческие сознания были признаны как неоправданно рискованные.
        Притом основная система будет фильтровать ваши знания после окончательного выхода из Вортайфа. Нет никакого смысла лишать вас управления сознанием во время игрового процесса. Я самый осведомлённый специалист и уверен, что такого точно не могло произойти. Так что, вариант один - вы что-то перепутали, работая в большом отрыве от своей личности. Это действие вашей психики исчезнет после корректировки памяти. Беспокоиться не о чем.
        - Да какие уж тут ошибки? Если ясно пишут - поглощение сознания 5%. Что тут ещё можно подумать?
        - Давайте по порядку, коллеги, - прервал нашу небольшую перепалку Кодер73, - начнём с первого пункта. Граб, по нему есть что ответить?
        - Не бывает талантливых эльфов, надолго забросивших магию. Ещё не зафиксировано ни одного случая.Ну а чтоб ребёнок лорда не начал обучаться с детства?.. Хотя, надо признать, алгоритм удаления таланта существует. Как-то же облегчать системную память нужно. А хранить то, чем всё равно не станут пользоваться - это пустая трата возможностей. Пусть их и стало в тысячи раз больше, но объём миров таков, что содержать сотни тысяч игровых персонажей просто так, без дела, нет никакой необходимости. Это фактор случайности, что тестировщик попал в одну стотысячную процента отказавшегося от магии аристократа.
        - Про случайности будете рассказывать в нижнем мире. Без погружения в Анисоул долго не протянете. Стоит сократить в дальнейшем подобные промахи, Граб.
        Сухой и рубленый голос Кодера даже меня заставил поёжиться. Хоть я и не знал о каком таком мире речь. Младший специалист же сник и тоскливо кивнул.
        - Как же вы справились с этой проблемой, Дуглас? Даже если бы вам не удалось, винить вас никто бы не стал. Время относительно. И вы не тратите своё, если не считать полное отсутствие контактов с родными. Хотя, не так уж у вас их много, насколько я помню. Кстати, прошло полтора месяца, возможно, вы захотите встретиться с кем-то из них? Мы загрузим любую, указанную вами личность. Но только единожды и только одного человека.
        - Спасибо, я воспользуюсь вашим предложением после обсуждения задания, если время останется.
        - Хорошее уточнение. Но я уверен, что с рядовыми проблемами мы разберёмся сегодня. К вечеру назовёте контакты человека и мы всё организуем.
        - Правда, в реальности ведь считаные секунды остались. - вспомнил я из-за чего мы очутились здесь, - Как вам это удастся?
        - Это уже не ваша забота, Дуглас. Продолжим.
        - Да, конечно. Сразу по прибытии в Эруфум, меня определили к наставнику - мастеру Нэйту. В его компании я провёл девять лет. Точнее, под его гнётом. В целом он был хорошим эльфом. И с его помощью я нащупал то, как превратить свои неработающие таланты в элементы сборки. Правда вначале, я совсем не представлял, что делаю и для чего вообще совершаю ритуальные убийства.
        - Ага! Вот оно что! - оживился Дориан, - Значит, первые годы были невероятно скучны, а начиная с седьмого вы принялись за активные действия? Всё сходится! Взлёт просмотров начался как раз в этот период. Трибуны принимались обсуждать на внутренних переговорных сумасшедшего тёмного, который решился на ритуал кровавой луны, как его прозвали впоследствии.
        - Кстати об этом... А чего вы сами не отслеживаете события? Подключили бы своих людей к просмотру и всё знали заранее.
        Тут вклинился сам Кодер73, разъясняя мне детали:
        - Не всё так просто. Корпорация не может подключать кого попало. И слишком ценит сотрудников, чтоб внедрять им модуль трибуна. Этот модуль тратит время реальной жизни, к сожалению. Объясню точнее. Ваше тело при погружении в Вортайф было разложено на микрочастицы и упаковано в общий банк телепортаций. При выгрузке вашего сознания тело восстановлено, используя полную модель из частиц общего банка. С одной небольшой деталью. Как бонус за успешное выполнение работы - здоровье, насколько получится, будет приведено к нормальному состоянию.
        - Даже такие возможности! - присвистнул я.
        Его мысль подхватил Дориан, оживлённо продолжая:
        - Модуль трибуна не ограничивает скорость мира. Можно настраивать сразу максимум - один к двум тысячам, но реальное тело не расщепляется и подвергается синергии с устанавливаемым модулем. Тело уже невозможно вернуть к изначальным настройкам. И в будущем, владельцы таких модулей не смогут пользоваться ни телепортами ни виртуальной реальностью. Только также просматривать со стороны.
        - А лечение - это заслуга технобиологов - учёных, придумавших разделение сознания и тела. Они же придумали и последующее применение расщепления оболочки. Диагностика и корректировка биологического тела телепортируемого. - Снова прервал его Кодер.
        Это перескакивание они использовали как инструмент. Пытались завести меня туда, куда мне на самом деле идти не нужно. Лишь осознав как они действуют, я перестал обращать внимание на их перескакивания. Всё-таки даже в игровом подчинении что-то есть
        - Значит, по такому же принципу работают виртуальные вселенные? Интересно звучит! Но, почему тогда не записать один раз данные тела, привести их к идеальному здоровью и каждый раз при выгрузке загружать нужное сохранение?
        - Интересный вопрос, ответ на который вам ещё знать рано, Дуглас. Всему своё время.
        - Вернёмся к нашей игре, в Эруфум. Граб, что нам известно по расе демонов? Откуда могут они появиться в мире эльфов?
        - Снова лишь предположение о том, что какая-то ошибка. Многие тёмные эльфы поглощаются демонами. Механика уже опробована десяток раз и известно, что никаких дополнительных специализаций это не даёт. Внешне у них только растут рога. Внутренние изменения намного хуже. Постепенно сознание вытесняется духом демона. Превращение в злое существо усиливает негативные эмоции.
        - Это очень похоже на то, что происходит со мной. Внешние проявления - рога и изменения кожи. Усиление ярости, возмущения и ненависти к мировым устоям, к светлым эльфам, которые ни во что не ставят тёмных. Только есть системные надписи. И нет конкретного направления стихии. Наоборот, талант демона, как написано в меню, включает в себя несколько заблокированных талантов и сборку душ.
        - Что за сборка душ? Я впервые слышу такое. И много их используется?
        - Шесть душ. Две души, которые отдали добровольно - это душа наставника и душа моего изначального персонажа, которую, я думал, что удалил при вселении. Дальше идут души первых убитых. Первого зверя - поддрунного крима и душа первого убитого разумного - эльфа. И самое тяжёлое, которое меня выбило окончательно - это души первой любимой эльфийки и первого питомца - вожака ракентов. С ними я был знаком всего девять месяцев, зато это время стало самым запоминающимся.
        - О-о, Дуглас! Да вы успели там проникнуться миром, как я посмотрю! И первая любимая и домашний питомец. Всё совершенно не так, как в реальности, насколько я понимаю.
        - А я думал, что находиться в мире полные восемьдесят лет и не вжиться в роль невозможно. - вернул я язвительный комментарий Кодеру.
        - Ах да, про это... Ведь вы читали и подписывали соглашение о тестовых работах. Там всё прозрачно. И скорость миров Вортайфа и срок вашей работы. Просто ценность вашего времени в настоящем мире гораздо выше, чем вы предполагали. Но это уже простая переоценка, на которую мы никак не влияем.
        - Да, да. Вы ни на что не влияете. Только создаёте условия и не разглашаете всю информацию.
        - Мы пришли не обсуждать условия вашего контракта. А разобраться с рабочими моментами, мистер Сеппайзек. Как вы могли видеть - оплата более чем достойна того, чтобы пережить все испытания виртуального мира. Разве я неправ?
        В голове тут же всплыла картинка бесконечных миров Анисоул, которые ещё и постоянно пополняются. И бесконечно длинная жизнь. В сотни, тысячи раз дольше, чем можно себе вообразить. Практически мне предлагают бессмертие в обмен на полезность для корпорации. Верх мечтаний.
        - Правы, Кодер. Вы абсолютно правы. - лишь смог выдавить из себя я.
        - Значит, с вашими вопросами разобрались. И в целом с ситуацией. Граб, Дориан, у вас сутки на анализ новой информации. Дуглас, в ближайшее время предоставьте мне имя человека, с которым хотите провести передышку. Через несколько часов вас пригласят - выберете мир, в котором проведёте свободные сутки, а может даже несколько, в ожидании наших дальнейших инструкций.
        - Имя могу назвать прямо сейчас. Её зовут Софья Кляйн.
        - Предсказуемо, Дуглас, - улыбнулся в ответ Кодер73.
        Глава 23
        Как, интересно, они всё успеют сделать? Софи работает в совершенно иной области, с Ани почти никак не связанной. Биолог. Хотя, с чего я взял? Если учесть мои новые знания, то любая область скоро будет монополизирована дочерними компаниями корпорации Анисоул. Время - основной ресурс, которым можно решить всё что угодно. Любые проблемы в исследованиях уходят, лучшие сотрудники с готовностью перейдут в корпорацию, лишь бы получить возможность жить вечно. Ну или почти вечно.
        Виртуальная реальность, захватывающая мир, вмещающая в себя сознания людей. Даже я, противник всяческого воздействия на человека структурами власти, и то не могу сразу дать однозначный ответ. Что же до всех остальных? Наверняка, подумав, согласится каждый первый. Поэтому и возможности у Анисоул настолько велики.
        Перелистывая список, доступных миров, я всё ещё не мог представить её здесь, рядом с собой в этом великолепии. Со своим строгим стилем она не вписывалась ни в одну богемную компанию. Может поэтому, когда я сказал, что ухожу в настройщики, осуждающий взгляд преследовал меня повсюду. Ни доводы матери, ни уговоры друзей на меня так не действовали как взгляд Софи. Вот и сейчас, безумное желание увидеться и одновременно страх снова встретиться с этим взглядом.
        Пришла идея, выбрать мир Эруфум, настроить, если такое возможно, моё тело тёмного эльфа. А ей... нет! Пусть сама выбирает. Так будет проще. Надеюсь, выбор входит в ускоренное время.
        Такой мир и вправду существовал и даже был достаточно популярен. Видимо, из-за тех красот и совершенно нового мира природы. Определённо, Софье он понравится. И, кто знает, может её это заинтересует настолько, что начнёт играть сама. Возьмёт пару лет отпуска за свой счёт или как там это в престижных фирмах делается?
        Ладно, будем разбираться с настройками. Оказалось, что режим конфиденциальности не допускает использовать внешность персонажа игры. Софи и вовсе невозможно будет сменить облик, для ускорения. Да и мне, если хочу корректировку, надо поторопиться. До вечера не так много времени. Но пожалуй, к чёрту всю эту мишуру. Гораздо символичней с родным человеком встретиться в своём облике.
        ***
        - Значит, Эруфум? Уверены? - докапывался до меня Статист.
        - Да, вполне. Я там уже был... - многозначительно добавил я.
        - Ну раз так, то объяснять не надо - за других, присутствующих там, ручаться не стану. И зверьё вы знаете какое в том мире.
        - Да получше вашего, Статист, давай живее! У меня мало времени!
        - Меня предупредили, не переживайте. Именно для исключения повторного ввода данных и нужно сейчас всё обсудить.
        - Ну вот и обсудили. Запускай теперь лифт!
        - Рекомендую, запрошенных людей не возить. Слишком много нежелательных вопросов. А вмешиваться в память не хочется - замороченная процедура и не даёт полной гарантии. Будут потом за каждым углом следить, чтоб не проболтались.
        - Спасибо, я учту.
        И всё-таки ей надо это всё увидеть. Чтобы поверить в меня, в мою состоятельность и в тот шанс, что дала корпорация. Ведь если всё получится, то дорогих мне людей могут перевести на виртуальную жизнь в раю Анисоул. Это целая вечность. Поразительные перспективы. Поэтому я, пожалуй, рискну. Ведь в реальности мне нужна поддержка, а не просто груз, который тянет в обратную сторону.
        ***
        Я ждал в том самом холле, хотя даже больше похожем на площадь. Сменил себе лишь одежду, оставив копию реального тела. Так и удобнее будет ей меня узнать и проще самому. Появилась Софи на другом конце большой площади. Покрутившись на месте, она искала изумлённым взглядом меня. Когда наши глаза встретились она и вовсе ахнула. Чуть наклонилась, прикрыв рукой рот, а потом рванула ко мне. Ну и я, проникшись этой сценой, побежал навстречу Софи.
        - Даг! Ты и правда здесь! Живой! Брат, как же ты меня напугал! Я искала тебя почти месяц. Пыталась обращаться и в Ани, и в полицию, но везде мне говорили одно и то же.
        Она крепко обняла меня, а затем взяла себя в руки, отстранилась и с напускной строгостью начала обвинять:
        - Что, так сложно нажать вызов родной сестре? Сказать, что получил срочный заказ или уехал на своё повышение квалификации очередное? Сколько можно уже за тебя переживать-то, Даг?
        - Сестрёнка, мне выпал такой шанс! Идём со мной.
        Я взял Софи за руку и повёл к лифту, по пути объясняя, почему всё так сложилось. После моего рассказа про элитный район и тех дознавателей, что были приставлены ко мне, сестра поджала губы и долго шла молча. Она всегда так, когда надо было поругаться. Эмоции редко выплёскивала в такие моменты, но вот когда всё укладывала в голове, выдавала такую обвинительно-ругательную критику, что я ни разу ещё не смог ей противопоставить ничего внятного.
        Сейчас, правда, она думала слишком долго. А после, голос её не был строгим с ноткой сочувствия.
        - Даг, ты хоть понимаешь, как топорно тебя обвели? Ни адекватной случаю замены, ни группы перехвата. Я биолог и то понимаю такие вещи. Тебе не следовало переходить порог этой квартиры! Даже заказ брать ты не должен был!
        - О чём ты, сестрёнка? Да я ждал подобного шанса пять лет! Сколько можно перебиваться мелкими заказами? Я устал жить в болоте, куда, чем дальше, тем глубже затягивало.
        - Вот и я о том же. Подкрутили тебе систему, видя твои слабости. Эх, простачок ты у нас, братец. Говорила я сразу - не ходи в настройщики. Ничего хорошего тебя здесь не ждёт...
        - Софи, я уверен, что ты неправа. И надеюсь, в этот раз тебе будет понятно почему.
        - И ещё, Дуглас. Если ты считаешь, что всё сейчас будет в порядке - ты ошибаешься. Я намерена докопаться до правды в этот раз. Не собираюсь позволять кому бы то ни было помыкать моими родственниками. Пусть даже это сами Анисоул.
        - Потерпи, сестричка, мы уже почти пришли.
        - Что это, Даг? И вообще, давай для начала разберёмся где мы? Почему ты такой счастливый я понять могу? Наркотики? Симуляторы?Голову тебе заморочили, а ты и рад. Выдаёшь нужный им отклик - они управляют тобой.
        Идея показать ей удивительные миры рая Ани уже не выглядела идеальной. Да уж, нагнать негатива - это она могла, это она умела. Но поворачивать назад уже поздно! Теперь идём до конца.
        Лифты создавались каждые две минуты новые. Они отрывались от пусковой платформы и на месте отправленного виртуального лифта появлялся следующий. Словно кусочек пространства, перемещающийся в потоке информации. Со временем тут были свои условности. Везде оно шло одинаково, поэтому перемещений не было.
        - Всё-таки выбрали более открытый способ перемещения, мистер Сеппайзек? Ваше право, - улыбаясь прокомментировал привратник, - Ваш этаж объявят лично вам. Скорость передвижения можно увеличивать. Проходящие миры и вовсе пропускать, если никто не будет возражать. Перелистываются они полностью случайно. В среднем проезжаете около двадцати стационарных вселенных перед нужным миром. Остановку я заложил.
        - Значит, браслет смотреть, далеко не забредать? И по первому сигналу прибыть на место инструктажа?
        - Нет, Дуглас. Следить за браслетом необязательно - это всего лишь аксессуар, имитирующий устройство. На деле же перед глазами появится привычное оповещение. Приятного отдыха!
        Сестра, нахмурившись, стояла в стороне и не вмешивалась. После отправления подошла ко мне вплотную и на ухо попыталась сказать, чтоб я не вёлся. Но я лишь улыбнулся и повёл её к краю, чтоб показать масштаб вселенной, созданной корпорацией Анисоул.
        Мимо проносились захватывающие виды, целые волшебные миры. Мы то смотрели на бескрайние океаны водного мира и его разнообразных обитателей, то проносились мимо летающих островов. Сменялось освещение, становясь то тусклее, то ярче. Плясал оттенок разных звёзд, освещающих миры. То битвы мечников переходили в пиковые фазы, то межзвёздные корабли вели перестрелку в космосе. То маги атаковали друг друга масштабными заклинаниями. Всё это было невероятно проработано до мельчайших деталей.
        А сестра стояла справа от меня и всё больше хмурилась, даже не пытаясь вникнуть, что же там происходит - за незримой стеной лифта. Не сменила она вида и когда нам объявили о выходе в Эруфуме. Я потянул её на плато, с которого открывался вид на каньон слева и широкую реку справа. Когда мы обернулись, площадки-лифта позади нас уже не было.
        - А теперь рассказывай, что за игры? Зачем ты мне показал все эти виртуальные развлечения?
        - Софи, мне сделали предложение, от которого очень сложно отказаться. И ради этого, я уже готов выполнить ту работу, за которую меня наградят практически бессмертием.
        - Хорошо же тебе мозги прополоскали. Я не волшебник и никогда не была фантазёркой. Я биолог, Даг. И скажу совершенно точно - смерти ещё не удалось избежать никому. Так что оставь свои фантазии для других.
        - Сестра, Софи, милая! Ты не понимаешь! Ответь, что ты видишь вокруг нас? - не дожидаясь её очередного гневного ответа, я стал объяснять свои чувства. - Я вижу прекрасный мир, зеленеющие поля, необычных животных, безграничные возможности развития! Это мир, в котором можно пробыть целую жизнь, отдавая взамен лишь год своей реальной жизни! Понимаешь?!
        - Здесь? Провести жизнь? Чем тебя настоящий то мир не устроил? Что ты аж решил сбежать в вымышленную вселенную. Как я понимаю, именно сюда? И о каком бессмертии ты говоришь? Это ведь и не жизнь вовсе! Никаких биологических процессов, связанных энергией волн и потоков. Ведь уже давно доказано - человек жив, пока его физическая оболочка функционирует, связанная энергией. Как только оболочка умирает связи пропадают бесследно. И ещё никому не удавалось отыскать другого пути жизни, с иным физическим проявлением те же самые связи никогда уже не объединятся!
        - Спасибо за экскурс в большую Биологию! Просвятился. Но посмотри что вокруг! Разве ты ощущаешь в себе хоть толику ненастоящего?
        - Всё это иллюзия, транслируемая нам в мозг. О подобных технологиях уже говорят последние пять лет. Ты-то уж лучше меня всё это знаешь.
        - Они... немного лукавят. - улыбнулся я в ответ, - Софи, а ведь я специально привёл тебя сюда таким путём. Чтоб показать безграничность миров, их нескончаемые многообразие и масштабы! И знаешь как это всё работает? Нет! Они не транслируют нам это всё в мозг!
        Я обвёл руками незамутнённый природный мир. Без единого города, без влияния человека. Где-то внизу люди , переодетые в эльфов, бегали по лесам, наслаждаясь окружающим миром.
        - Ничего подобного, Софи! Здесь всё настоящее! Это неотличимый от реального мир! И нас сюда телепортировали. Точнее, перенесли сознание в распределительную вселенную Анисоул, а сюда уже доставил так называемый межмировой лифт. Всё это упрощённая модель миров, созданных корпорацией. И в целом вся эта вселенная называется раем Анисоул.
        - Пф! Ты сам то себя слышишь, мечтатель-игроман? Ты переиграл в эти свои виртуальности. Потерял связь с настоящим, Даг. Но это лечится.
        - Стой, стой! Я и вправду не сошёл с ума, не подсел на вирт, не размяк от безнадёги. Я знаю о чём говорю. И угадай главную особенность этих миров? - снова мне не нужны ответы от неё, я продолжал объяснять сестре, какие фантастические перспективы нам теперь будут доступны, - Время! Оно здесь течёт в две тысячи раз быстрее относительно реального мира!
        Ужас, который я прочитал на лице Софьи не предвещал ожидаемой мной реакции. Да и в целом, только высказав эту мысль мой мозг начал рисовать с десяток ответов сестры-биолога на мои фантазии.
        - Постой, постой! - затараторил я, - Сейчас я объясню подробнее. Так, большая часть сотрудников живёт! Ну кто в курсе, конечно. Есть новая система перемещения. Слышала про такое? Если нет, то объясню в двух словах. Тело полностью сканируют, вместе со связью сознания. А, да! Те самые связи, о которых ты говорила!
        Я перевёл дух и по скривлённому лицу полуотвернувшейся сестры понял, что вещаю в пустоту. Ничего, я всё выскажу. Может что-то да останется.
        - Тела при этом расщепляют на частицы. После возврата из виртуальной реальности тело восстанавливают объединяют вновь с сознанием. Так обеспечивается сохранность тела в отсутствии нас в реальности. Что нам это даёт? Про жизнь здесь, с ускорением в две тысячи раз, мы тратим на полноценную сотню лет всего восемнадцать дней! Укладывается у тебя такое в голове, Софи? Какие это перспективы!
        - И ты повёлся? Разорвать все связи. Бросить семью. Убежать в искусственный мир, Даг? Ты всерьёз сравниваешь сухие цифры? Никогда не стать виртуальности настоящим миром. А биологически... Ты подумал вообще о последствиях? Да если б мне объяснили, что будут делать в этой капсуле! Я бы ни за что не согласилась так рисковать! Разложение человека на составляющие - это кощунство над природой!
        - Да ты просто смотри! Что ты видишь? Это же реальные деревья! Реальная река. Реальные горы! Как можно судить, даже не попробовав, не испытав этот мир?
        - Нет, я здесь не ради развлечений в качественной симуляции. А ради тебя, братец! И что же я узнаю? Тебя затянули в такой сомнительный бред! А ты и рад, Дуглас... с готовностью потратишь ещё пару реальных лет с риском в любой момент бесследно исчезнуть! Мы ведь даже не узнаем что с тобой и где ты! Ты о матери подумал вообще?
        - Снова не доверяешь мне, Софи, как и всегда. Я надеялся, что ты поймёшь, что больше не нужно никому умирать. Не будет болезней, если Ани найдёт возможность корректировать патологии в телах игроков. Это новая ступень развития человечества, Софья!
        - Мне вот интересно, - уже сбавив накал нашей беседы, ответила сестра, - чем же они тебя так подкупили? За счёт чего ты поверил в их идеи? Прошло всего полтора месяца, а ты словно другой человек... - Софи снова зажала рот рукой, в глазах у неё заблестело. - Нет, Даг, нет... Восемнадцать дней на сотню лет... это что, значит, около двухсот пятидесяти лет? Дуглас - это правда?
        - Нет, ты сделала не те выводы, как и всегда, впрочем. Спешишь поставить галку на очередном выполненном задании. Но ты помнишь, что говорила мама, пока... не попала в больницу?
        - Не нужно только вот этого сейчас! Я вполне счастлива и без лишних жизней в игре!
        - Нет, я не про это, Софи. Идти за своим сердцем, мечтать и шагать за мечтой.
        - Не перекручивай только! Мама никогда не хотела видеть тебя в шутовском колпаке - атрибуте идиота.
        - Вот спасибо, сестра! Обласкала! Поддержала! Зря я тебя пригласил, конечно... Уже вижу, что зря...
        - Где тут у вас выход? Я не желаю больше здесь находиться. Ты можешь делать со своей жизнью, что хочешь, но я на это подписываться не стану.
        Зная свою сестру, я даже не пытался отговорить или как-то продолжать спор. Просто постучал по браслету и попросил ответственных вытащить мою сестру в реальность. Напоследок я лишь высказал ей свои мысли. Может завтра или через неделю она опомнится и осознает всю глубину идеи жизни в виртуальных мирах.
        - Сестра, как думаешь, сколько времени мы с тобой здесь провели? Пару часов, не меньше, верно? Посмотри на часы, когда появишься в реальности. Сколько там пройдёт секунд! Не минут, не часов. Именно секунд. И подумай, сколько бы ты смогла сделать, будь у тебя не сотня лет впереди, как сейчас, а скажем так... пару тысячелетий, хотя бы. И как бы ты потратила это время?
        - Удачи, Дуглас. Я не разделяю твой оптимизм. И не стану лукавить. Да - это твой выбор. Но знай, что ты в любое время желанный гость в моём доме. Только в реальном доме, Даг, уяснил? Ну всё, прощай...
        Вот тебе и поддержка, Дуглас. Вот и самый близкий человек.
        Сразу в голове всплыло воспоминание Отокара. А ещё, зудящее желание поскорей туда отправиться. Начать активно оттачивать демонические приёмы, поглощать новые души. Там всё будет просто. Будет целый мир, в котором никто не задаст лишних вопросов, где выполнение любых действий приводит к результату.
        Я поскорее жду встречи с тобой, Отокар - мир людей!
        
        Продолжение следует...
        Вторую часть(Милость Грасса) можете найти по ссылке: 48895
        Послесловие
        ЭТА КНИГА ПОСВЯЩАЕТСЯ МОЕЙ ЛЮБИМОЙ ЖЕНЕ АННЕ.
        
        Вот и окончена первая книга серии про Грасса, друзья!
        Вторую часть(Милость Грасса) можете найти по ссылке: 48895
        Безмерно благодарю всех тех, кто дочитал до конца мою книгу! Радует, что даже это послесловие прочтёт не один десяток человек (надеюсь). Огромное Вам спасибо! Ведь именно ради того, чтоб страницы выше были прочитаны, я и затеял всё.
        Если книжка понравилась или просто зацепила, или легко провели вечерок, отвлекаясь от житейских забот, не забудьте, что автору важно знать ваше мнение!
        Хотя бы поставьте лайк, подпишитесь на мою страницу ( u/id298368262 ) в правом верхнем углу, чтоб узнавать последние новости и обновления, выход книг или, возможно просто забыть через месяц. Можете воспринимать это как благодарность автору. Вам несложно, а мне приятно!
        Сообщу для тех, кто не забегает в комментарии, серия планируется из четырёх книг. Сюжет уже продуман и частично прописан, есть много чернового материала по третьей и четвёртой книге. Вторая часть в процессе написания.
        Срок публикации Милости Грасса: максимально до Нового года, минимально до 5-го декабря. Третья стартует следом за второй, можете быть уверены, затягивать с продолжением я не стану. И да, планируется следующие части делать платными. Будьте к этому морально готовы.
        А теперь, кто не любит читать про благодарности, можете смело закрывать первую книгу и переходить ко второй. Для остальных же...
        Главное в моей жизни счастье - это встреча с любимой! Она даёт мне лучшее вдохновение, поддержку и порой очень даже нужный волшебный подзатыльник. Спасибо, родная, за то, что ты есть в моей жизни! За терпение и идеальный быт! За милых дочерей и сотни, тысячи (бесконечность?) счастливых мгновений! Люблю тебя!
        Отдельное спасибо моему брату! За поддержку и вполне предметную помощь по исправлению ошибок и неточностей. За добрые слова в нужный момент, за то, что всегда рядом! Спасибо, брат!
        Спасибо за поддержку моим друзьям, которых я, возможно, достал уже своим творчеством(хотя не, вряд ли). Отдельное спасибо Сергею и Артёму за первое прочтение моих писательских проб! Слова приободрения в нужный момент и ваш интерес не дают угаснуть моим идеям.
        Ещё скажу спасибо наставникам, коллегам и друзьям, которые поддерживали меня в творчестве советами, направляли и помогали идти к окончанию и публикации! Без вас эта книга бы не состоялась в том виде, в котором она есть!
        Спасибо, Павел Вяч, Игорь Углов, WhiWol, Константин Зайцев, Артём Савельев, Иван Магазинников, Павел Коршунов, Артём Сенаторов, Екатерина Новопашина и многие, многие другие!
        
        
        КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к