Сохранить .
  Геннадий Ищенко
        
        Третий путь
        
        Отдаю этот свой первый и, наверное, последний литературный опус на суд и растерзание моему любимому писателю Сергею Садову. Буду рад, если он использует в своем творчестве что-либо из написанного.
        Анархорет - Ищенко Геннадий 2012г
        
        ТРЕТИЙ ПУТЬ
        
        Краткий пересказ содержания первой книги Садова "Преодоление"
        Где-то в бесконечном космическом пространстве нашей или другой вселенной летит по своей орбите планета Алкена. Внешне она очень похожа на Землю: почти одинаковые гравитация и климат, так же океаны и моря этой планеты омывают берега ее материков, на которых существует много живых организмов по строению и внешнему виду сходных с земными. Живут там и люди, которые волей неких могучих пришельцев вот уже тысячи лет разделены на два вида: обычных людей и существ, могущих управлять потоками энергии, омывающими Алкену, только силой своей сущности. В нашем языке для их обозначения существует только одно слово - маги.
        Началось все пять тысяч лет назад, когда на Алкену высадились космические корабли могучей техномагической цивилизации. Люди в ту пору находились на стадии развития, примерно соответствующей земному средневековью, и восприняли это как сошествие богов в железных колесницах. За давностью лет неизвестны истинные намерения пришельцев, чего они хотели добиться, инициируя первых магов и отдавая им часть своих знаний.
        Сами маги объясняют происходившее в те времена тем, что богам не понравилась жизнь людей, и они, выбрав самых достойных, вручили им силу и знания, чтобы маги впредь руководили человечеством и направляли его развитие. Правящим в то время владыкам пришлось не по нраву наличие силы, которая ими не контролировалась. Собрали они могучую армию и попытались уничтожить магов, но в жестокой битве были полностью разбиты. Планета оказалась полностью во власти магов, а оставшиеся аристократы принесли им клятву верности и стали посредниками между магами и людьми.
        Маги не объединили человечество. Каждый народ остался в пределах своей страны, управляемый своими магами. Более того, разрушив сильную центральную власть, маги решили не создавать ее вновь, наделив прежних королей и императоров лишь теми полномочиями, которые были необходимы для существования государства, и не ущемляли прав самих магов. Маги в пределах каждого государства создали свои объединения, которые назвали домами. Эти дома очень сильно отличались по численности и силе магов, величине и богатству управляемых ими территорий. Поскольку маги кроме силы и большого срока жизни от людей ничем не отличались, то очень скоро между домами начали возникать конфликты, часто перераставшие в войны. Войны велись только силами домов, и подконтрольное население в них не вовлекалось и от войн не страдало. Помимо самих магов в боевых действиях участвовали и солдаты дома, которые набирались из людей, предварительно усиливаемых магически, что делало их гораздо сильнее обычных людей и раз в десять их быстрее. Инструментом превращения человеческого ребенка в мага, солдата или слугу дома была магическая печать -
заклинание, которое меняло и тело, и психику. У мага, как и у солдата, происходило укрепление тела, развивалась большая физическая сила и скорость реакции. Но, кроме этого, печать мага влияла и на его психику, и на ауру. В каждом доме была своя магическая специализация по одной из четырех стихий или по некоторым природным явлениям. Соответственно, различались и печати. При наложении такой печати происходила инициация мага с оптимизацией его ауры на выполнение заклинаний (иначе плетений) именно в области специализации дома (например, магия воды или огня) и выполнять плетения, относящиеся к другой стихии, было уже затруднительно. Печати магов, помимо всего прочего, содержали в себе большинство заклинаний дома, которые маг мог вызывать простым усилием воли. Печать солдата обеспечивала его верность дому, а печать слуги - его безусловное подчинение любому магу своего дома.
        После инициации начинающий маг попадал в ученики и по мере приобретения знаний и увеличения личного резерва силы начинал продвигаться по ступенькам магической иерархии. В самом низу этой пирамиды власти магов были инферны, которые состояли из трех подгрупп по мере возрастания силы: неофит, ученик, викарус. Следующая большая группа называлась артифики и состояла тоже из трех подгрупп: доминант, мастер, эксперт. Элитой магов были архонты, три степени которых носили следующие названия: корифей, магистр и архимаг. Сами дома делились на малые, большие и великие. Солдатами дома управляли боевые маги, элита которых носила название паладины. Напоследок следует сказать, каким именно образом производилось магическое действие. Маг вспоминал или вызывал из печати сложную пространственную фигуру, которая, собственно, и называлась плетением, а потом заполнял этот магический каркас энергией или из своего внутреннего резерва, или из специального накопителя магической энергии. Дали когда-то пришельцы первым магам знания, по которым можно было из отдельных элементов сознательно собирать новые плетения, или они это
сделать не удосужились, но вот уже не одно тысячелетие таких знаний у магов не было, и новые заклинания составлялись вслепую, методом простого подбора, что, в конце концов, и явилось причиной застоя в магии, как науки. Ибо нельзя двигать вперед любую науку без знания основ. Тысячу лет назад нашелся среди магов гений, который постиг смысл и значение отдельных элементарных форм. Маг принадлежал дому Интерфекторов, и его открытие сразу дало этому дому большие преимущества. Но руководство дома очень своеобразно использовало свое преимущество в магии, сделав специализацией дома заказные убийства магов. Маги этого дома достигли в своем ремесле совершенства, и если кто-нибудь делал заказ на устранение какого-либо мага, то заказ выполнялся в любом случае. Такое, конечно, не могло понравиться архонтам великих домов, и между их домами и домом Интерфекторов вспыхнула война, которая продолжалась почти столетие и закончилась поголовным уничтожением жителей мятежного дома.
        Отношение магов к простым людям было немногим лучшим, чем к скоту. В среде магов для обозначения людей бытовало слово "скулик", что в переводе на русский язык означает дождевой червяк. Большинство магов с людьми без необходимости не общались, но специально к людям свою силу не применяли. Но находились и такие, которые ни во что не ценили жизни людей и уничтожали их в целях тренировки, при экспериментах или просто от дурного настроения. А солдаты некоторых домов не брезговали при случае отобрать у скуликов и часть их имущества. Вообще же, людям на Алкене жилось гораздо лучше, чем человечеству Земли в период средневековья. Налог, который брали маги, был невелик, и голода, как постоянного явления, не было. Не было и эпидемий, так как магам они были невыгодны и уничтожались ими в зародыше. И от войн домов, как уже писалось выше, люди не страдали. Маги ограничивали произвол аристократов, а церкви не существовало вообще. Был культ богов-дарителей магии, но он не имел ничего общего с земными религиями. Застой в магии сопровождался застоем и в человеческой части общества. Если оно и развивалось, то очень
медленно и незначительно. К моменту нашего повествования уровень развития людей примерно соответствовал уровню на Земле в средние века до появления огнестрельного оружия. Очень немногие из людей могли удостоиться чести стать аломагами, что в переводе означает: друзья магов. У каждого дома для этого была своя печать, и любой маг мог сразу узнать, с аломагом какого дома он имеет дело. Такая печать, помимо относительной безопасности (убивать или калечить аломагов было не принято), давала еще и здоровье, и долгую жизнь. И наконец, особый статус был у жителей столицы государства, о котором пойдет речь. Это империя Исмаил и ее столица - город Фламин. Нынешним императором был Эртон Третий, основной целью правления которого и было поддержание особого статуса столицы, и охрана таких общих для всех магов заведений, как Академия магии и Совет магов. Каждый житель столицы имел печать императора, и применять к нему магию было запрещено под угрозой самых суровых наказаний. В Академии магии учились подростки из самых разных домов, а в Совете магов заседали представители великих домов, которые решали в нем свои
конфликты и другие вопросы.
        Перемещение всех людей и грузов осуществлялось с помощью конной тяги или по морю вдоль побережья. Маги могли еще из дома перемещаться в другие свои имения мгновенно порталами (если второй такой портал был в имении). Такие порталы имели большие ограничения по массе передаваемого груза и потребляли много энергии, поэтому для их питания применялись специальные накопители, и широкого использования в повседневной практике они не получили.
        Все началось несколько лет назад, когда на Землю случайно попал глава дома Кайтаидов архимаг Маренс, который обманным путем захватил в свой мир десятилетнюю Лену Лаврову, когда она шла из школы домой и подошла к нему, привлеченная его странным видом. Насмотревшаяся фильмов о Гарри Поттере, девочка дала себя уговорить побывать с экскурсией в местном Хогвардсе, а вместо этого попала в исследовательскую лабораторию дома Кайтаидов. Не найдя в девочке ничего примечательного кроме большого внутреннего резерва силы, Маренс решает использовать ее в качестве живого накопителя магической энергии, из которого он мог бы черпать силы при необходимости. Для этого архимаг периодически почти полностью отбирал всю накопленную девочкой энергию, что сопровождалось у нее страшными болями. Одновременно она проходила обучение языкам соседних стран, истории империи, этикету и другому, что могло понадобиться Маренсу от своего апостифика, как называли в империи таких как она. Попутно Лену пытались сломить, приучая к мысли, что она теперь лишь личная вещь главы дома. Так продолжалось с год.
        Цитадель дома Кайтаидов, в которой находилась Лена, была построена на фундаменте разрушенного тысячу лет назад дома Интерфекторов. Перед своей гибелью интерфекторы создали в своем подвале скрытую от других магов лабораторию с неким обучающим артефактом, назначением которой было выловить в пре
        делах досягаемости человеческого ребенка, не имеющего магической печати, переправить его порталом в лабораторию, инициировать и обучить будущего главу нового дома наемных убийц. Этим ребенком и стала Лена, которая умудрилась совмещать обучение в тайной лаборатории у артефакта, который она называла Голосом, с услужением главе дома Кайтаидов. Когда она набралась достаточно сил, то инсценировала свое похищение, а сама на два года ушла в подвал и продолжила обучение у Голоса. В конечном итоге было решено, что ей пора отправиться в столицу империи в Академию магии, куда она планировала устроиться слугой. Это давало возможность близко изучить современную жизнь, о которой Голос ничего знать не мог, и ментальную магию (магию управления человеческим сознанием), которая в будущем могла понадобиться для получения у Маренса координат Земли для возвращения домой.
        Дорога во Фламин оказалась долгой. Лена отправилась в путь, накинув на себя полную маскировку интерфекторов, которая могла придать магу любой вид и скрывала у него наличие магических способностей. Но и заниматься магией самой под этой маскировкой было нельзя. Прежде чем ее снять, надо было войти в состояние сукрентоса (аналог нашей медитации, но в нем можно было активно действовать). Придав себе вид мальчишки-беспризорника, Лена прошла значительную часть пути, когда была схвачена ловцами рабов. От боли она не смогла войти в сукрентос и снять маскировку, а, следовательно, применить магию. Оказавшись в рабском караване, который двигался по направлению к столице, девочка решает пока не освобождаться и продолжить путь рабом. В конце концов, уже вблизи Фламина она устраивает восстание рабов, снимает с себя магическую печать раба и уходит. Попутно она освобождает одного из рабов и снимает рабскую печать и ему. Этот человек по имени Григ оказался жителем столицы, бывшим пограничником, а ныне начальником службы безопасности Гильдии - преступной организации, которая включала в себя как чисто криминальные
структуры, так и вполне легальные области деятельности.
        Попав в столицу, Лена решает прибиться к Гильдии и знакомится с мальчишкой лет двенадцати по кличке Воробей, который там был на посылках. Через него она по цепочке доходит до одного из руководителей столичного отделения Гильдии Торна. Грамотные люди, тем более знающие несколько языков, представляют большую ценность в этом мире, и ее принимают в Гильдию и устраивают переводчиком текстов с различных языков для столичного Университета за приличные деньги. В это же время в Гильдию возвращается Григ, и они встречаются. Григ знает, что Лена (или Ларс, как она себя назвала) является магом и девчонкой, но не выдает ее тайны руководству. Через некоторое время Лена сама открывает свой пол, сбрасывая мальчишескую личину и становясь из Ларса Ларессой.
        Девочка посещает тайники интерфекторов, расположенные под столицей и тем самым невольно их активирует. Во Фламине пробуждаются спящие тысячу лет алтари интерфекторов, предназначенные для приема заказов на устранение магов и их оплаты. Магов охватывает паника, в столице идут повальные проверки. По просьбе Лены и при содействии руководства Гильдии ей ставят императорскую печать жителя Фламина. Лене жизненно важно приобрести помимо имеющихся чисто теоретических знаний еще и практические навыки. Побывав еще раз в тайниках, она с удивлением обнаруживает на алтарях заявки на ликвидацию магов и кошели с золотом в качестве аванса. Выбрав несколько самых одиозных личностей, она начинает за ними охоту, убивая одного за другим. Личная ненависть ко всем магам дополняется тем, что заказанные, даже, по мнению самих магов, являются отъявленными мерзавцами. Скоро начинаются занятия в Академии магии, и Лена через руководство Гильдии устраивается в нее личной служанкой Элоры Розейн - четырнадцатилетней дочери одного из руководителей дома Влепос, специализацией которого является как раз так необходимая Лене
ментальная магия. За время своей службы Лене удается расширить свои знания, и она готовится покинуть Академию и Элору, подготовив инсценировку своей смерти, чтобы отвести всякие подозрения от Грига с Торном, с которыми успела сдружиться. И тут в разборках верхушки дома Влепос убивают отца Элоры (мать у нее умерла раньше). Лена симпатизирует Элоре, которая очень хорошо к ней относилась, вместе со своей хозяйкой она посещает дом Влепос, куда они ездили на похороны отца Элоры. Подозрение в его убийстве падает на родного дядю и единственного родственника Элоры, над ее головой начинают сгущаться тучи.
        Лена исчезает, оставив вместо себя магическую копию из трупа, взятого в морге. Посетив свои похороны, она видела искреннее горе Грига и Воробья (она научила мальчишку грамотности и они сошлись очень близко). К своему удивлению она обнаружила на похоронах и Элору Розейн. Элора что-то почувствовала и проследовала за Леной. Лена берет ее в плен и селится вместе с ней в одном из убежищ интерфекторов, где продолжает усиленно тренироваться, готовясь к встрече с Маренсом. Постепенно девушки сходятся еще ближе, и Элора начинает учить Лену ментальной магии, а та, в свою очередь, учит ее знанию основ магии. Вскоре Лена начинает искать подходы к дому Кайтаидов. В одной из таких вылазок она натыкается на отряд магов и ее узнают. Завязывается бой, в котором Лена убивает всех своих врагов, но полностью расходует все свои силы. Ей грозит смерть от магического истощения, но ее спасает Элора, которой удалось самостоятельно выбраться из тайника интерфекторов. После этого Лена разрабатывает и осуществляет план захвата Маренса, и девушки вдвоем пытаются вырвать у него координаты Земли. Маренс отказывается помогать, и
им не остается ничего другого, как считать всю его память. При этом они узнают нужные координаты, а Маренс теряет память, превратившись в слюнявого идиота. Дома Лена узнает, что за время ее отсутствия (а это четыре года) у нее появились брат и сестра. Двойняшки, которым тоже почти четыре года. Совместными усилиями закрывают дело о пропаже, а Лене нанимают репетиторов, с помощью которых она подготавливается и сдает экзамены за среднюю школу. Элору на пару месяцев помещают в детский дом, после чего оформляют удочерение. Элора изучает новый мир и строит планы переделки своего. Вскоре она уходит на Алкену, оставив записку, что идет в свой дом и просит ее не искать. Лена бросается вдогонку, но не успевает. Она узнает, что Элора была в доме Влепос и пыталась навязать магам свою точку зрения, но не нашла понимания. Ушла она из своего дома с боем, и где находится сейчас неизвестно. Лена оставила для нее записки во всех известных Элоре убежищах, окончила школу учителей и получила направление в одну из сельских школ в отдаленном селении. Ее цель это обучение детей не только грамоте и счету, но и основам
современных наук. Она полагала, что выпуская десятилетиями технически грамотных учеников, она рано или поздно сдвинет с места застывшее в средневековье общество людей, что в конечном итоге приведет к уничтожению магов.
        Через несколько месяцев, и в селение пришел маг, который оказался Элорой. Девушки снова были вместе. Прошло еще два года…
        Пролог
        - Проходи, моя дорогая. Петр Степанович, конечно, очень занят, но ради тебя он, несомненно, отложит свою статью. В конце концов, этот журнал подождет.
        Пожилая строго одетая женщина открыла перед Леной дверь, на табличке которой было написано:
        Заведующий кафедрой российской истории доктор исторических
        наук, профессор Копытов Петр Степанович
        Лена перешагнула порог и по широкой ковровой дорожке подошла к массивному деревянному столу, за которым что-то писал сам профессор. Было видно, что работа у него не ладится: время от времени он что-то черкал в своих записях, досадливо морщился и потирал виски свободной левой рукой. Появления Лены он не заметил, и она демонстративно кашлянула, привлекая его внимание.
        - Это что еще за явление природы? Вы откуда, девушка? И кто вас пустил в такое время в Университет?
        - Мне очень нужна была ваша помощь, профессор, а вы сегодня задержались на работе. Пришлось просить охрану проводить меня на вашу кафедру.
        - И они проводили? - с сомнением спросил профессор.
        - Я умею просить, - усмехнулась девушка, и Петр Степанович понял, что ему сразу в ней показалось неестественным: она была абсолютно спокойна и уверенна в себе, и не выказывала по отношению к нему того уважительного почтения, к которому он неосознанно привык за последние годы.
        - Когда я прошу, мне очень трудно отказать. И секретарше своей можете не звонить. Я ее уже отпустила домой. У нее внук заболел, а она вот уже почти два часа после окончания работы сидит здесь с вами из солидарности.
        Профессор положил на место трубку телефонного аппарата и принялся внимательно разглядывать неожиданную гостью. Невысокая, лет пятнадцать, может быть, чуть больше, правильные черты лица, густые длинные волосы. Ее можно было бы назвать славной, если бы не неприятно пристальный взгляд, встретившись с которым, он непроизвольно нервно передернул плечами.
        - Ничего у вас со статьей в таком состоянии не выйдет, - продолжала девушка. - С такой головной болью вы ни статьи не напишете, ни мне помочь не сможете. Вы не против, если я ее уберу?
        Не дожидаясь ответа от оторопевшего профессора, она на несколько секунд закрыла глаза и замерла, а Петр Степанович ощутил волну свежести, смывшую без следа дикую головную боль, которая мучила его на протяжении нескольких последних дней.
        - Теперь вы можете со мной поговорить?
        - Для начала вам, молодая леди, было бы неплохо представиться. А то вы меня знаете, а я вот о вас не имею никакого представления.
        - Я, профессор, наверное, единственный реально действующий маг на нашей планете.
        - От скромности ты точно не умрешь, - сказал Петр Степанович, переходя на "ты". - Ну и как же нашего единственного на всю планету мага зовут?
        - Зовите Леной.
        - И что ты еще, Лена, можешь делать кроме снятия боли и насильственного внедрения вежливости в окружающих?
        Девочка не ответила, но толстая общая тетрадь, лежащая перед профессором, плавно перелетела со стола ей в руки.
        - Давайте, профессор, я не буду заниматься здесь ярмарочными фокусами, демонстрируя вам свои способности, а вы просто так поверите, что они есть. Мне действительно нужна ваша помощь, и если мы с вами не будем отвлекаться, то и времени я у вас много не отниму.
        - И какого же рода услуги от меня требуются? Если по поводу поступления на наш факультет, то набор закончен, уже неделю как идут занятия. Да и рановато тебе вроде в университет.
        - Я, между прочим, уже сдала экзамены за среднюю школу. Но в студентки к вам набиваться не собираюсь. Мне, Петр Степанович, нужен от вас всего лишь совет. Давайте я вам сейчас расскажу об одном мире и обозначу свою проблему. А вы проведете анализ рассказанного и подскажите правильное ее решение. Думаю, что в полчаса мы с вами вполне уложимся. А в благодарность я вас еще немного подлечу, так как иначе завтра опять будете страдать от головной боли.
        - А ты не можешь сказать от чего она? Я пока полного обследования не проходил из-за недостатка времени, а без кучи анализов наши эскулапы ничего сказать не могут.
        - У вас удивительно здоровый от природы организм, и каких-то серьезных болезней пока нет. Но вот печень из-за неправильного образа жизни забита капитально всякой дрянью. Все основные сосуды в ней на три четверти перекрыты закупорками. В сочетании с забитым кишечником это порождает постоянную интоксикацию, отсюда и боли. Мне не сложно спровоцировать вам очистку печени и кишечника. Пару дней будете себя неважно чувствовать и не сможете далеко удаляться от туалетной комнаты. А потом почувствуете себя другим человеком. Вы удовлетворены? Мы уже можем переходить от ваших личных проблем к мировым?
        - Рассказывай, я внимательно слушаю.
        Рассказ Лены длился минут пятнадцать, после чего Петр Степанович выдал свой вердикт:
        - Ты меня, конечно, извини, но только такого мира быть не может.
        - Как же не может, если я сама недавно оттуда?
        - Допустим, что ты мне не врешь из каких-то своих соображений, а рассказываешь то, во что веришь. Ты там сколько времени пробыла?
        - Шесть лет.
        - И как ты полагаешь, можно ли узнать целый мир за каких-то шесть лет, да еще сидя в подвале?
        - Я не все время там сидела, да и книги…
        - Чепуха! - отмахнулся от ее аргументов профессор. - Книги тысячелетней давности, незнамо кем написанные. Пойми, не может быть абсолютно статичных миров, которые заселены людьми. А твои маги - это те же люди, обладающие дополнительными способностями. Такое возможно только в одном случае, если существует сила, которая целенаправленно сдерживает прогресс и среди людей, и среди магов, причем в масштабах всей планеты. А твои маги разобщены даже в пределах одного единственного государства, и такой силой быть не могут. Наличие магов и их политика могут сильно затормозить развитие государства, но остановить совсем процесс развития не получится. Медленно, но количество крупных домов будет уменьшаться, а остающиеся будут увеличивать силу и богатство. В конечном итоге это закономерно должно привести к созданию нормального государства, у руля которого станет руководство самого сильного дома.
        - А люди?
        - А что люди? Магам развитие человечества не нужно. Ввиду малочисленности им вполне хватает и того, что они получают сейчас. Но ведь люди особыми способностями не обладают и магическими услугами не пользуются. Значит, у них должны возникать те же проблемы, которые побуждали к развитию земное человечество. И если этого развития реально не видно, то объяснение здесь может быть только одно: маги сознают опасность технического прогресса и повсеместно ограничивают его развитие. Отсюда и полная бесперспективность твоего пути по части просветительства. Мало того, что твоих учеников будут убивать маги, с ними то же самое будут делать и люди, после того, как реализуют в тайне их идеи. А твои ученики тоже люди, и ничего человеческое им не чуждо. Они очень скоро поймут, что могут хорошо устроиться и безбедно прожить жизнь, если не будут повсюду светить новыми знаниями.
        - И что же делать?
        - Если нельзя изменить общество снизу, надо попробовать сделать это сверху. Ваши маги признают только силу? Значит, ты должна стать сильной! Создать свой дом или использовать уже имеющийся и сделать его самым сильным в государстве. И уже с позиции силы начинать менять порядки. Если ты этого сделать не можешь, то лучше устраниться вообще, предоставив все естественному ходу вещей. Тем более что не так уж и плохо там живут люди. Войн нет, эпидемий нет, голода тоже нет. В связи с чем, возникает вопрос: почему людей так мало? И ответ на этот вопрос, по-моему, может быть только один: маги каким-то образом регулируют численность населения. Тем более что по твоим словам магическая медицина у них хорошо развита. А что об этом не пишут в книгах, это не удивительно. У нас тоже в общей литературе многие вопросы не упоминают.
        - Но как заставить магов признать людей равными себе?
        - А никак. Маг - это искусственное создание, которое во всех отношениях выше человека, и равными они не будут никогда. А вот заставить уважать право людей на жизнь и имущество можно. А дальше я бы в таком обществе просто начал постепенно переводить в маги все большее количество детей, пока обычные люди вообще не исчезнут. Естественно, что это займет не одну сотню лет. А если еще у тебя будут и знания земной цивилизации, то появляются возможности создать цивилизацию нового типа. Магию можно преобразовывать в другие виды энергии?
        - Конечно. В тепловую, в кинетическую…
        - Значит, ты сможешь с помощью технических знаний Земли и своей магии решить сразу две основные проблемы, которые загнали в тупик нашу цивилизацию. Первая - это экологически чистый неисчерпаемый источник энергии, а второе - это регулирование рождаемости. В мире с высокой продолжительностью жизни - это самый важный вопрос. Если удастся стабилизировать численность населения, то не будет и проблем ни с нехваткой природных ресурсов, ни с загрязнением окружающей среды. В перспективе не только энергетику, но и многое другое можно перевести на симбиоз магии и технологии и создать техномагическую цивилизацию. Развитие технологической цивилизации ведет в тупик, магическая цивилизация приводит к застою. Выбери третий путь, соединив все то положительное, что есть в первых двух, и отбросив их недостатки.
        Профессор, до того азартно доказывающий Лене свое видение проблемы, внезапно замолчал, словно прислушиваясь к чему-то внутри себя.
        - Так что же вам надо было от меня, молодая леди? - с улыбкой спросил он у Лены.
        - Извините меня, Петр Степанович, но я хотела узнать, где Светлана Викентьевна.
        - А я ее домой отпустил. Внук у нее заболел, да и поздно уже.
        - Тогда и я, пожалуй, пойду. Спасибо вам. Возьмите тетрадь.
        Глава 1
        Бывший майор милиции Корнеев Петр Федорович
        Диму Лаврова я знаю уже почти двадцать лет. Познакомились мы в части, куда нас загребли осенью 1993 года. Там и подружились, несмотря на разницу в погонах: он пришел после своего радиотехнического служить лейтенантом, а меня забрали с последнего курса юрфака, а поскольку военной кафедры у нас отродясь не было, то службу я начал с самыми простыми погонами. Служили в БРАВ ВМФ в районе Вентспилса. Я был в непосредственном подчинении у Дмитрия, и мы очень быстро с ним сошлись: я никогда не доставлял ему проблем, более того, неоднократно выручал, и он знал, что на Корнеева всегда можно положиться. Позже выяснилось, что живем мы в одном городе, и даже в одном районе и имеем сходные интересы. После демобилизации мы продолжали поддерживать отношения. Я, хоть и без всякого желания, продолжил учебу, а он устроился на одно из режимных предприятий, где через год и встретил свою судьбу в образе очаровательной лаборантки Танечки Гнедых, которая уже через несколько месяцев имела в паспорте фамилию Лаврова. А через два года в их квартире появился еще один жилец - Леночка, которую Дима, светясь от счастья,
собственноручно принес из роддома. Вообще это была очень счастливая семья. Жизнь у Димы удалась, в отличие от моей. После окончания опостылевшего института, куда я со второй попытки поступил по настоянию своего отца, я при распределении взял направление в родную милицию, вызвав единодушное удивление всех согруппников и гнев родителя. Через полгода женился на дочери соседа по лестничной площадке и прожил с ней душа в душу целых два года. Потом начались неприятности. Жена хотела видеть меня непременно адвокатом: ее не устраивало в моей работе все. И частые задержки на работе, и ночные вызовы, и низкая зарплата и даже возможность остаться вдовой, ничего не получив в качестве компенсации. Детей не было, работу по дому она начала успешно игнорировать и целыми днями пропадала у одной из двух своих старых подружек. Те нанюхались красивой жизни и успешно пудрили ей мозги. У одной муж был бизнесменом (посадил бы сразу, будь на то моя воля), а у второй мужа не было, зато был спонсор с толстым кошельком. И жена бизнесмена, и шлюха на содержании сделали свое черное дело: семьи у меня больше не было. Морально
отдыхал от жизни я только в семье Лавровых, у которых был частым гостем. Так что, можно сказать, что Лена росла на моих глазах. Это был замечательный ребенок, неизбалованный, в меру непоседливый, любимый всеми окружающими. В школе с ней тоже особых проблем не было. Училась, как говорят, на четыре и пять, в классе конфликтов не было. По крайней мере, мне о них не говорили, а я в их семье был почти что родственником. Прекрасно помню тот день, когда пропала Лена. На работе неприятности сыпались одна за другой: с утра проверяющий из прокуратуры, после обеда к тем трем делам, что были у меня в производстве, начальство подбросило четвертое, причем, по моему мнению, явный висяк. К концу дня, когда я уже начал медленно закипать, позвонила Татьяна и срывающимся голосом рассказала, что пропала дочь. Из школы ушла, а дома так и не появилась. У единственной подруги, где она могла бы находиться, ее не было. Весь вечер я обзванивал больницы и морги, пару раз ездил на опознания двух пострадавших в ДТП девчонок ее возраста, находящихся в бессознательном состоянии. Все было тщетно. Как эту пропажу перенесли Дима с
Таней, даже вспоминать не хочется. Шли годы, но они продолжали надеяться на возвращение дочери. Таня сменила работу, потом вообще ушла в декрет, затем была пара очаровательных двойняшек, появление которых живительно сказалось на Лавровых. Но Лену все равно ждали. Таня даже запретила трогать вещи в ее комнате. С Дмитрием я поговорил откровенно, сказав, что, по моему мнению, надеяться больше не на что. Не бывает такого, чтобы десятилетние девчонки находились после многолетней пропажи. Точнее находят, но лишь тела и то только случайно. Маленькие несмышленыши, те да, находятся и спустя годы, если потерялись при каких-либо обстоятельствах или были украдены. Более старшие в возрасте лет тринадцати-четырнадцати тоже иной раз сами сбегают из дому, особенно в наше время. Лена ни под одну из этих категорий не попадает. Он ничего не ответил, лишь посмотрел так, что у меня сразу пропало всякое желание говорить с ним на эту тему. И вот можете представить мое удивление, когда мне звонит Дмитрий и таким спокойным тоном сообщает, что Леночка вернулась и хочет меня видеть. И вообще они сейчас все дома и ждут только
меня. Дело было в субботу около пяти вечера, и я сразу же вызвал такси и уже через полчаса перешагнул порог их квартиры. Лену я увидел сразу, и сразу узнал, несмотря на то, что внешне она изменилась разительно. Вместо милого домашнего ребенка предо мной стояла невысокая… девушка. Девочкой назвать ее у меня не повернулся бы язык.
        Такие лица, как у нее, я видел у женщин, много лет проработавших в убойных отделах родных органов, внешне безразличные, но с едва заметным для профессионала напряжением и цепким взглядом.
        - Дядя Петя, - она шагнула мне навстречу и уткнулась в грудь. - Дядя Петя…
        Ее горло перехватил спазм, плечи затряслись. Я обнял плачущую на моей груди Лену и стал гладить ее волосы, как делал это раньше, когда она приходила домой, чем-нибудь расстроенная, а мне посчастливилось оказаться рядом.
        Мы сидели за столом уже часа два. Малышей выпроводили в детскую, разрешив в виде исключения забавляться с телевизором без ограничений. Позади был и рассказ Лены, и впечатляющая демонстрация ее новых возможностей. Ей я почему-то поверил сразу, причем поверил бы и без доказательств, хотя рассказывала она о вещах совершенно бредовых с точки зрения любого здравомыслящего человека. Оказывается, она уже появлялась дома довольно давно, а потом надолго ушла в тот мир.
        - А почему я узнаю об этом только сейчас? - с обидой спросил я. - Были причины?
        - Дело в том, - начал оправдываться Дима. - Что когда они заявились, ты был в отъезде. Я звонил домой - глухо, по мобильнику - тоже, позвонил на работу, там сказали, что ты недавно взял отпуск и предупредил, чтобы звонков не было, так как уезжаешь отдыхать и отвечать на звонки не будешь принципиально. Потом было много мороки и с Леной, и с Элорой и извини, но мы закрутились, а когда хотели связаться, Лена сама попросила подождать. Да и ты к нам долгое время не появлялся, что бывает обычно только в тех случаях, когда ты загружен на всю катушку.
        Да, так и было. В последнее время работа шла валом, и я зашивался. Даже высокая зарплата, которую стали недавно выплачивать, уже не радовала и все чаще появлялась мысль послать всех к черту и свалить с этой работы.
        - Дядя Петя, - Лена посмотрела на меня немного беспомощно и жалобно. Раньше такое выражение у нее на лице появлялось, когда она хотела у меня что-нибудь выпросит. На лице девчонки оно было уморительно, на лице теперешней Лены оно рождало тревогу.
        - Я не буду ходить вокруг да около. Мне нужна помощь. Пусть это может звучать смешно, но тот мир в чем-то стал для меня родным, и я хочу спасти его, вытащить из того болота, в которое превратилась вся жизнь и людей и магов!
        - А ты на мелочи не размениваешься, - ответил я. - И как же это ты себе представляешь изменить целый мир?
        - Я прекрасно понимаю, что быстро такие дела не делаются, и что сама я при всем желании мало что могу сделать. Мысль же у меня такая. Я хочу создать свой дом, в котором маги будут жить с людьми на равных. Магам я отдам свои знания, а люди будут отвечать за техническую часть. Начинать все с нуля тяжело, поэтому я думаю, так сказать, подмять под себя небольшой дом и сделать его базой, куда будут прибывать нужные люди и оборудование, где будем обучать детей и магии, и научным дисциплинам.
        - А как на это отреагируют остальные дома? - спросил я. - Это ведь нарушение даже не вековых, тысячелетних традиций.
        - Сначала никак. Дом выберу где-нибудь на отшибе, где маги великих домов не шастают. Потом, скорее всего, просто проигнорируют. А вот когда игнорировать будет уже трудно… К этому времени мы должны усилиться так, чтобы они обломали о нас зубы и порознь и все вместе.
        - И как ты себе это усиление представляешь?
        - К сожалению, переучивать молодежь дело долгое, а учить детей еще дольше, так что я в первое время надеюсь только на технические средства борьбы. Нужны будут бойцы с опытом и технические специалисты, учителя, желательно найти геолога и специалиста по металлургии. Потребуется кое-какое техническое оборудование, средства связи, транспорт, компьютеры, дизельный электрогенератор и горючее, оружие и боеприпасы.
        - Планы, однако, - задумался я. - И сколько же людей хочешь привлечь?
        - Пока с полсотни бойцов, причем желательно, чтобы и в технике разбирались, и транспорт водить умели. Хотя бы по одному учителю по математике, физике, химии, биологии. Если будет геолог, то он и свою специальность может преподавать. Думаю дом подобрать ближе к горам: так больше шансов найти руды и быть автономными в случае блокады. Нужен специалист по радиоэлектронике, пара хороших механиков. Это по минимуму. Все равно я сразу всех не проведу даже стационарным порталом. Да и нормально всех сразу устроить не получится.
        - А сразу всех и не найдешь, - ответил я. - Подобрать такую команду и обеспечить всем необходимым - дело нелегкое. Чем думаешь заинтересовать?
        - У меня есть килограммов сорок золота в монетах, но его я хотела использовать для закупок здесь.
        - Оружие? - спросил я.
        - Не только. Одежда и обувь, продовольствие на первое время, другие вещи. Здесь оно стоит очень дешево, в том мире магазинов нет и все, кроме продовольствия, довольно дорого, часто низкого качества, да еще и попробуй найти. А заинтересовать… Вот вас заинтересует долгая жизнь без каких-либо заболеваний? Как у магов не гарантирую, но лет около двухсот проживете. Кроме того, перестроим вам организм, повысим энергетику и скорость прохождения сигналов по нервам. С магом не сравнитесь, но раз в пять быстрее тренированного человека двигаться будете. Опять же есть чем привлечь любителей экстрима, да и людей, которым в жизни мало просто зарабатывать и тратить, а непременно нужна идея.
        - А здесь так переделать организм можно?
        - Нет. Здесь очень мало энергии. На работу портала накопители соберут потихоньку, и мне (она улыбнулась) на жизнь хватило бы, останься я на Земле. А остальное уже нет.
        Разве что эпизодически кого-нибудь вылечить, или глаза хаму отвести. А укрепление организма требует времени и много энергии. Да и потом, быстро двигаться вы сможете только при наличии сильной магической подпитки, так как собственные энергетические резервы человека очень невелики. Я перестрою ваши энергетические каналы, через которые идет обмен энергией. Магами вам не быть, но быстро передвигаться и долго жить без болезней сможете. А перестройку я намерена производить в тайниках интерфекторов, куда будут проложены стационарные порталы.
        - Очень заманчиво, - я повернул голову к Диме. - А вам туда перебраться не предлагали?
        - Предлагали, но не сейчас, а позже, когда положение немного стабилизируется, и дети подрастут. Может, и мы к тому времени созреем.
        - Ну а меня, похоже, ничего не держит. Возьмешь в команду? - я смотрел в ее лицо, в радостно распахнутые глаза и думал, что за эту девчонку перегрызу горло кому угодно.
        Ведь могла здесь на Земле даже при всех своих скромных возможностях жить так, как большинству и не снилось. Так нет же, обязательно надо помогать и не кому-нибудь, а целому миру.
        - Если ты сможешь вылечить от тяжелых недугов несколько человек, то первые волонтеры у тебя, считай, уже есть. У меня очень обширные связи, даже более обширные, чем у твоего отца. Работа в Следственном комитете способствует, знаешь ли. Есть среди них очень полезные и порядочные люди с серьезными заболеваниями.
        - Только дядя Петя…
        - Петр. Хватит этих дядь. И прекрати мне выкать.
        - Хорошо, Петр. Ты только должен всех сразу предупредить, что окончательное решение я буду принимать сама после собеседования. Задам несколько вопросов и посмотрю, что ответят. Я, знаешь ли, могу чувствовать ложь и хочу подстраховаться: лишние проблемы мне не нужны.
        Прошло два месяца. Лена уводила первую группу в десять человек, а я оставался доставать необходимое и подбирать людей. Парни в камуфляже выстроились цепочкой перед неказистым на вид сараем на Лавровской даче, который для них сейчас станет вратами в другой мир. У каждого в одной руке автомат, в другой по большому плотно набитому вещами и боеприпасами рюкзаку. Лена открыла дверь, и первый из парней сделал шаг вперед.
        Лена Лаврова, месяц спустя
        Привлечение к реализации своих планов давнего друга семьи было ее самой большой удачей. Мало того, что без Петра у Лены вряд ли вообще получилось бы что-то толковое, этот человек стал и соратником, и другом, а с некоторых пор и самым близким для нее человеком, хотя сам об этом еще не догадывался. Бывший майор в бытность свою в Следственном Комитете оброс такими связями, что Лена просто диву давалась: достаточно было обозначить проблему, как он, почти не задумываясь, называл имя кандидата на ее исполнение, а иногда и не одно. Почти все люди на Алкену пришли по его рекомендации, и только некоторых предложил отец. И собеседования происходили в основном на его холостяцкой квартире. Он приглашал тщательно выбранного человека к себе домой и вводил в курс дела, а Лена была в качестве группы магической поддержки. Если человек не соглашался, что случалось крайне редко, то он просто напрочь забывал о разговоре, а если соглашался, то Лена предлагала правдиво ответить на несколько вопросов разработанного ею теста. Если ответы ее удовлетворяли, и гнили в человеке она не чувствовала, то следовал ментальный
посыл, в результате которого получивший его человек преисполнялся уважением и симпатией лично к ней, Лене Лавровой. И делалось это не просто так, а потому что многие взрослые люди просто не могли воспринимать ее как своего руководителя, которого необходимо слушаться беспрекословно. А дебаты, неповиновение и разлад были последним, что ей нужно было на Алкене, да еще в доме полном магов. Те, кто были с гнильцой, безжалостно отбраковывались вне зависимости от полезности и деловых качеств. Иметь мерзавцев в своем ближнем окружении, пусть даже и преданных лично ей, Лена не хотела. Потом был обмен всего свободного золота на деньги. Петр предложил менять небольшими порциями в разных местах. Посредникам, конечно, можно внушить что угодно, но когда золото пойдет десятками килограммов, то можно сразу привлечь к себе внимание таких людей, от которых лучше держаться подальше. Чуть не погорели при покупке партии автоматов АК74. Дело провернул опять же Петр, к этому времени уже уволившийся с работы. А на следующий день пришел хмурый и заявил, что покупать оружие больше не будет.
        - Муторное это дело, - сказал он Лене. - В городе с утра усиленные наряды полиции, квартира посредника под наблюдением, на выездах из города повальные проверки автотранспорта.
        - И что же делать? - спросила расстроенная Лена. - Полсотни автоматов нам по-любому будет мало, боеприпасов всего по два рожка, да и в планах у нас много чего записано.
        - Возьмем у государства, - сказал Петр. - В мобилизационных складах при каждом крупном городе горы устаревшего вооружения. Многое как с завода поступило, так и лежит уже десятки лет. Боеприпасов вообще море. Все это добро (или большая его часть) со временем все равно будет уничтожаться.
        - А охрана?
        - И об охране, и о местонахождении, я думаю, узнаем. Есть у меня хороший приятель, майор из военкомата. Как раз заведует снабжением, так что должен знать. Разговоришь?
        - Без проблем. Давайте вашего майора сегодня же вечером и расколем.
        - Сегодня не получится, - с сожалением ответил Петр. - Семейный человек и все такое. Завтра суббота. А я с ним как раз на завтрашний вечер и договорюсь.
        От разговорчивого майора (который об этом разговоре, естественно, сразу же забыл) они узнали и о расположении складов и о системе охраны.
        - Вот знал, что в нашем государстве бардак, - сказал Петр после ухода майора. - Но чтоб настолько! Ни автоматической сигнализации (кроме пожарной), ни электронной системы охраны. Всего три человека: дежурный в будке у въездных ворот и два кадра с автоматами обходят территорию складов. Точнее, должны обходить, чем время от времени и занимаются днем, а ночью спят в караулке и выходят, только если приспичит отлить.
        - Нам же лучше, - ответила Лена. - Берем машину с накопителями и человека четыре из резерва и подъезжаем к складу. Потом я усыпляю часового в будке и ищу остальных. Если калитка заперта изнутри, использую телепортацию. Потом вскрываем склады, несем накопители и строем стационарный портал в одно из убежищ, где уже есть люди. Подбираем необходимое и делим на две партии: первоочередная и второстепенная. В таком порядке и отправляем.
        - А зачем делить?
        - Так трудно сказать заранее на какой груз хватит энергии. После всего тихо сматываемся.
        - Надо будет часовых связать. Жаль ребят. И покрышки на машине поменять: по следам протекторов искать будут.
        Так все и получилось и с первым складом, и со вторым. Не то, чтобы на первом было мало добра: горы вооружения, боеприпасов и амуниции потрясали. Но было не все из их списка, да и накопители сдохли раньше, чем закончились обе приготовленные к отправке партии. Бросили в багажник машины пару ящиков гранат (жаба задушила оставлять) и поехали на дачу, по пути заскочив в круглосуточный автосервис, где и поменяли покрышки колес.
        После ограбления второго склада в городе появились подразделения ОМОН на бронетранспортерах, в течение нескольких дней полиция проявляла повышенную активность, на улицах часто мелькали военные, но этим дело и кончилось.
        - Я их понимаю, - говорил Петр. - Как представлю, что в родном отечестве можно сделать с двумя тысячами автоматов, десятками пулеметов, снайперками и всем взрывающемся, что мы увели, так и дурно становится. Патронов так и вообще лет на двадцать набрали.
        - Как мне говорили знающие люди, патронов много не бывает, - пошутила Лена, довольная проведенной операцией. - Осталось только где-то минометы найти. Денег мы, Петр, много сэкономили.
        - Да, денег, как и патронов, тоже много не бывает, - отшутился Петр. - К мобилизационным складам теперь и на пушечный выстрел не подойти, но со временем что-нибудь придумаем. Есть у меня знакомые на Северном Кавказе…
        С переправленными в убежище интерфекторов людьми Лена работала сама, так как Элора в то время была занята другим. Еще до их прихода, она посетила все известные ей убежища, после чего без долгих раздумий выбрала из них то, которое располагалось под небольшим городом Ратом. Почти все убежища, даже в столице, были рассчитаны на не слишком долгое пребывание человек десяти, не больше. Для ее целей этого было мало. Выбранное было исключением. Неизвестно для каких целей дому мог потребоваться такой схрон, рассчитанный на длительное пребывание полусотни человек, да еще в районе ничем особенно непримечательного городка, но для нее это было как раз то, что нужно. Помимо больших размеров помещения и наличия необходимой мебели, здесь имелся магический аналог насоса, исправно поставляющий из небольшой скважины чистую питьевую воду. Работающее в нем плетение стихии воды питалось энергией от стационарного накопителя. Второй такой накопитель обслуживал нечто вроде туалета, из которого все нечистоты удалялись мгновенно телепортацией куда-то за пределы убежища. Остальные два накопителя обеспечивали работу портала.
Как и в остальных убежищах, здесь была консервированная пища, но есть ее можно было только при угрозе голодной смерти, так что, чтобы не тащить с Земли еще и продукты, Лене пришлось наведаться на местный рынок, закупить продовольствие и на трех подводах доставить к нужному месту. Крестьяне получили свои деньги и ментальный посыл, заставивший их побыстрее удалиться и напрочь забыть о необычной покупательнице. В последующем такие закупки пришлось делать еще несколько раз, накладывая на привезенные продукты плетение сохранности. Сразу же после прибытия первой группы парней, Лена запустила у них процесс магической трансформации.
        Для уменьшения болевого синдрома она запускала его медленно в расчете примерно на месяц. Результаты ее приятно удивили: процесс прошел у всех без осложнения, и теперь ее люди могли двигаться в пять, а то и в семь раз быстрее прежнего, почти не уступая солдатом домов. Магами им не быть, но многие стали чувствовать магию, некоторые даже видеть магические потоки и плетения, возросла интуиция и способности к анализу. Если учесть то, что в первую партию подбирали людей с боевым опытом и их вооружение, то первое время об их безопасности можно не беспокоиться. Потом надо будет всех вооружить вместо кинжалов чем-нибудь посерьезнее и найти учителя.
        Сидеть в подземелье целый месяц без дела было слишком трудно. Поэтому для этих ребят, да и для последующих партий, закупили много книг, игры и пару ноутбуков, батареи которых приходилось периодически заряжать на Земле. Воды хватало для питания, ну и еще умыться. Воздух в убежище поступал, но кондиционеров здесь, естественно, не было. Если вы поместите в плохо проветриваемое теплое помещение с сотню квадратов три десятка мужчин, не обеспечив им регулярной помывки и стирки белья, то лучше вам при их посещении сразу же затыкать ватой нос. Лена вышла из положения по-другому. Она нашла небольшую лесную речку, на берегу которой скрыто установила портал и закопала накопитель, взятый из одного ненужного ей убежища. Раз в неделю мужчины в три смены купались в реке и стирали свои вещи. Сушила их Лена здесь же магией. Место находилось вдали от дорог, и за все время пользования убежищем их у реки никто не побеспокоил.
        Когда все три группы по десять человек были готовы, девушка решила, что настала пора проверить их в деле. Надо было срочно нормально обосновываться в этом мире. Можно было бы, конечно, перевести подготовленных людей в другие убежища, а сюда принимать следующие партии, но тогда нужно все время посвятить их обеспечению. А если с ней, не дай бог, что-нибудь случится, они сами даже не смогут покинуть подземелье.
        Еще до того, как начать вербовку сторонников, Лена посетила Алкену специально для того, чтобы подобрать необходимый ей для вселения магический дом. Пришлось порядком походить по разным местам, пользуясь порталами убежищ, потратить немало времени на разговоры с самыми разными людьми, прежде чем она услышала от одного купца о малом доме Раум, расположенном где-то в предгорьях Межевых гор на юго-западе.
        - Только их там уже может и не быть, госпожа, - сказал купец, ставя на стол выпитый за ее счет кувшин браги. - Там все соседи намного сильнее их, и до сих пор не прибили только потому, что мороки много, а доходу всего ничего.
        - А как до них лучше всего добраться?
        - Так там только одна дорога по Западному тракту почти до самого конца. А дальше нетрудно узнать. Только смотрите, не нарвитесь на магов. Они всех, кто идет в Раум, жгут.
        Теперь предстояло добраться до этого дома и постараться уговорить его верхушку на сотрудничество с ней и ее людьми. В большом и богатом доме такое было бы заведомо обречено на провал, а затевать свое дело с малыми домами в центре империи, где все на виду… Раум со всех точек зрения для ее целей подходил идеально, теперь бы только дойти до него без потерь.
        - С вами я уже закончила, - объявила Лена, собрав всех бойцов. - Завтра под видом купеческого каравана я с небольшой группой отправляюсь на переговоры с руководством выбранного мной дома. Главная проблема в том, что до него придется ехать через всю империю до самых гор. Такой толпой мы двигаться не можем, сразу привлечем к себе внимание. Поэтому два десятка человек отправятся на Землю. С собой возьмете заряженные накопители. Корнеев собрал для нас много грузов, поэтому они точно не будут лишними. Заберу я вас, если все пройдет нормально, уже прямо в дом. Заодно и наше барахло прихватите. Я постараюсь изыскать для этого резервы накопителей на месте. Среди вас есть шестеро, которые хорошо держатся в седле, их я, естественно, беру с собой. Еще четверо поедут в возах, но лошадей для них тоже возьмем. Дорога впереди длинная, успеют потренироваться в езде. Автоматы прятать не будем, без них от вас пока толку мало, а местные все равно ничего не поймут. Просто слегка прикроете куртками, чтобы не сильно бросались в глаза. В пути ни с кем не задираться. Вы пока еще даже солдатам в рукопашной не противники,
не говоря уже о магах. Стрелять или по моей команде, или если не видите другого выхода, и обязательно насмерть. В людных местах я неприятностей не ожидаю, а вот в дороге или на постоялом дворе вполне могут быть стычки и с магами, и с их солдатами. Если такое случится - валим всех и уходим как можно быстрее. В таких случаях спасение только в скорости. Плохо, что я не могу вам купить всем нормальную местную одежду, в камуфляже вы сильно бросаетесь в глаза, хоть он и не броской расцветки. Сейчас начало лета и самый сезон купеческих караванов. С одной стороны, это хорошо, так как позволяет нам среди них затеряться, с другой стороны, любой купец нас с вами сразу раскусит. Другое дело, что он, скорее всего, не побежит этим ни с кем делиться. Теперь дальше. Местной жизни вы не знаете, а в пути у людей есть такая привычка болтать с попутчиками. Так вот, не стоит никому без необходимости демонстрировать свое знание языка. Пусть лучше на вас обидятся за хамство, чем признают чужаков. Здесь, как и в большинстве мест на Земле, их не слишком любят. Сегодня все будут ночевать снаружи. Я сейчас возьму великолепную
шестерку и пойду с ними на рынок за лошадьми. Заодно купим и пару возов и чем-нибудь загрузим их подешевле. Денег, к сожалению, не слишком много, а впереди еще две недели пути и неизбежные расходы. Завтра утром я организую отправку на Землю, после чего сразу в путь.
        Тракт отличался от обычной проселочной грунтовки только тем, что был в два раза шире. Дождей не было больше десяти дней, и дорога немилосердно пылила. Хорошо еще, что легкий ветер сдувал пыль, поднимаемую обозами и верховыми. Они были в пути уже восьмой день. В основном все встреченные обозы направлялись в столицу, ехавших в ту же сторону, что и они, встретили всего несколько и быстро их обогнали. Два воза загрузили овсом для лошадей, продуктами питания и всякой мелочевкой, которая была набросана сверху и изображала товары. Каждый полупустой воз тянула четверка лошадей, так что ехали ходко, легко обгоняя тяжело груженые возы купцов. Поначалу парням все было интересно, но вскоре интерес сменился безразличием, дорога была утомительно-однообразной, а когда ночевали на постоялом дворе, после плотного ужина все сразу же расходились по своим комнатам и с местными не общались. Иногда мест на постоялом дворе не хватало или не было вообще. Тогда продолжали ехать в поисках удобного места для ночлега и ночевали под открытым небом. Найти такое место было нетрудно, достаточно было отыскать относительно ровную
площадку, возле которой можно было насобирать сушняк для костра, и траву поблизости, чтобы пустить попастись лошадей и меньше тратить овес. Если рядом не было ручья или речки, использовали воду, которую везли с собой в кожаных мехах.
        Встречные обращали на них внимание главным образом из-за одинаковой, непривычной одежды и из-за того, что после трапезы они сразу уходили, а не сидели подолгу, цедя брагу, как это делали все остальные. Но пока никаких последствий от этого внимания не было. Караван Лены уже покинул центральную часть империи и теперь двигался по не очень густо заселенной территории.
        - Будьте внимательнее, - предупредила она своих бойцов. - В центральной части империи почти все контролируется великими домами, которые следят за порядком. Чем дальше от центра, тем меньше порядка. В провинции чего только не происходит, здесь можно нарваться и на откровенный грабеж.
        Лена как накаркала, через пару часов пути уже перед самым привалом на обед они нарвались на любителей поживиться на дармовщину. Место для такого мероприятие было подобрано со знанием дела. Тракт делал поворот, огибая холм, да и лес здесь подходил к самой кромке дороги, так что, они увидели опасность, только когда выехали на прямой участок пути. Впереди в паре сотен шагов стоял обоз, а вдоль возов ходили солдаты и рылись в поклаже, отбирая себе приглянувшееся. Их увидели, и находившийся ближе других всадник махнул рукой, приказывая приблизится.
        - Кажется, вляпались, - сказала Лена. - Ничего ценного у нас с собой нет, что их вряд ли обрадует. Поэтому приготовьте оружие и ждите команды.
        Лена дала сигнал остановиться, не доезжая до хвоста чужого обоза и находящихся рядом с ним верховых, с полсотни шагов. От группы солдат отделился один и неспешной походкой направился к ним, явно недовольный их остановкой.
        - Чего стали? Подъезжайте ближе для досмотра!
        - Это теперь так называется? - деланно удивилась Лена, показав рукой на солдат, которые, сбросив всю поклажу с одного из возов, загружали его сейчас понравившимися им вещами.
        - Что? - удивился подошедший. - Ты в своем уме, девка? Живо слезай с коня, слишком он для тебя хорош. И придержи свой язык, если не хочешь его лишиться. Не стоит меня злить, а то живо заставлю отрабатывать со всем усердием!
        - Магов среди них нет, - сказала Лена, поворачивая голову к бойцам. Так что вы пока не вмешивайтесь, сама справлюсь.
        Вводить коня в стазис, чтобы не мешал, она не стала. Шагнувший к ней солдат, собиравшийся сдернуть нахалку с коня за ногу, внезапно вспыхнул весь сразу, и последовавший за тем удар воздуха отбросил шагов на тридцать уже почти полностью сгоревшие и немилосердно чадящие останки. Спешенные солдаты, бросив награбленное, кинулись к своим лошадям, конные схватились за оружие, активируя защитные амулеты. Естественно, что драться с магом никто из них не собирался, но и Лена не могла позволить никому из них уйти. Пустив коня в галоп, она быстро сократила дистанцию и ударила по уже готовому к бегству отряду серией воздушных лезвий. Люди умирали мгновенно, не успев издать ни звука, потерявшие части тел кони бились на дороге, оглашая окрестности диким ржанием. Можно было со всеми покончить одним ударом, но тогда Лена почти наверняка зацепила бы обоз. Солдат добивать не пришлось, живых среди них не осталось, а вот пяток коней были еще живы и дергались на дороге, вытаращив полные боли глаза. Чувствуя, что у нее самой от жалости к ним наворачиваются на глаза слезы, она быстро прекратила их мучения и подъехала к
караванщикам, стоящим на коленях возле возов и разброшенных вещей.
        - Кто старший?
        - Я, госпожа, - чуть приподнял голову один из мужчин.
        - Какому дому принадлежали солдаты, знаете?
        - Мне не знаком их герб, госпожа, а сами они никогда не представляются. Здесь несколько малых домов, но мы с ними дела никогда не имели.
        - Собирайте свои вещи и уезжайте быстрее. И поменьше болтайте об увиденном.
        Глава 2
        Дом Раум - начало
        Ежедневный обход этого города был, наверное, самым скучным из всех обязанностей Артона, боевого мага дома Раум. За два последних года при патрулировании не случилось ни одного происшествия. И этот поход ничем не отличался от сотен других, пока они с напарником не свернули на улицу кожевников, которая в своем конце переходила в дорогу, ведущую к дому. Шагах в двадцати он увидел молодую девушку в длинном сером шерстяном плаще с капюшоном, из-под которого вместо платья виднелись почему-то мужские штаны и двух парней лет по двадцать- двадцать пять в одинаковых одеждах странного покроя и цвета. Зеленовато-коричневая пятнистая расцветка ткани и обилие набитых чем-то карманов резко выделяли их среди прочих скуликов. Но еще больше бросалось в глаза то, что все трое перегородили магам дорогу и теперь молча стояли и смотрели прямо в лицо Артону и его напарнику: девушка спокойно и слегка насмешливо, парни настороженно и цепко. Артон машинально сканировал ауры троицы, но ничего из ряда вон выходящего не обнаружил: обычные скулики, не маги. Но скулики просто не могли вести себя так! Все, что выходит за рамки
нормы, - опасно. Эту истину в Артона, как и в его напарника, вбили еще в детстве при обучении. Оба шагнули назад, разрывая дистанцию, и переходя в сукрентос. Точнее, попытались перейти, потому что ничего не получилось: сознание у обоих поплыло, в мозгу начали хаотично возникать всплески самых разных эмоций, не давая возможность связно мыслить. В глазах потемнело.
        Сколько длилось это состояние, никто из них потом сказать не смог, но когда тьма отступила, Артон почувствовал, что сидит на дороге, прислонившись спиной к стене дома, а на руках у него находятся два металлических браслета, соединенных короткой цепочкой. Рядом в таком же виде сидел напарник. Парни подошли ближе и замерли, положив руки на какие-то предметы странной формы из железа и дерева, к которым были прикреплены ремни, наброшенные на плечи. Оружие что ли? Артон перевел взгляд на девушку.
        - Не стоит магичить, - сказала она. - Магия у вас временно заблокирована. Да и руки сковали, чтобы не делали глупостей. Не беспокойтесь, ничего с вами не будет, поговорим и разойдемся.
        - А так поговорить нельзя было? - отозвался напарник. - Без этого?
        Он поднял руки с браслетами.
        - Так больше гарантии, что не будете качать права, - девушка присела рядом с ними. - Было бы жалко вас прибить, а потом искать других посланников.
        - Посланников?
        - Именно. Мне надо, чтобы вы передали главе своего дома архимагу Фотию мою просьбу о встрече.
        - Где и когда?
        - Завтра в вашем доме ближе к полудню.
        - Мы передадим. Цель визита?
        - Это я объясню главе лично при встрече, - девушка поднялась. - Сейчас вас освободят, а очень скоро к вам вернутся ваши способности. И давайте без глупостей (она улыбнулась), не надо меня разочаровывать.
        Сказано было так, что Артон помимо воли ощутил пусть не страх, тень страха. Один из охранников быстро освободил руки сначала напарнику Артона, а потом и ему самому, и вернулся на свое место. По тому, как плавно и в тоже время быстро двигался парень, Артон понял, что этот воин может быть очень опасен в схватке. Второй в это время стоял, направив на магов, висящую на шее штуковину.
        - Мы уходим, - сказала девушка, и за ее спиной возник портал, куда вначале шагнули почему-то охранники, а потом и девушка.
        Маги переглянулись и, чувствуя, как возвращается сила, направились, куда и собирались - к дому. До него было две лиги, и патрули очень редко использовали лошадей, которых в доме было очень мало.
        Гости появились, как и обещали, ближе к полудню. Кавалькада из десятка всадников и двух лошадей, навьюченных тюками, остановилась примерно в трехстах шагах от резиденции. Всадники спешились и стали снимать и распаковывать тюки. Было видно, что среди них одна женская фигурка, остальные - мужчины. Девушка о чем-то переговорила со своими спутниками, снова вскочила на лошадь и погнала ее галопом к резиденции дома.
        - Так, - сказал Фотий архимагу Макарусу. - Начинаем.
        Тот кивнул и отошел к охране резиденции, которая сегодня против обыкновения была увеличена почти втрое. Девушку пропустили в открытые ворота, после чего тотчас же их закрыли. Маг охраны перехватил поводья и повел лошадь в конюшню (сегодня в резиденции слуг не было). Девушка кивнула ему и направилась к Фотию, безошибочно выделив его среди других магов.
        - Приветствую главу дома, - произнесла она, делая рукой положенный жест приветствия равному. - Нам надо поговорить и, желательно, без свидетелей.
        Фотий молча рассматривал гостью и терялся в догадках. Молодая (лет 15, может чуть больше), симпатичная, хотя красивой не назовешь. Одета в брючный костюм песочного цвета. Похожими пользуются женщины-маги для конных прогулок. Магической силы не видно, но, скорее всего, это говорит только о великолепной маскировке: ну не может скулик так себя вести с магами, не самоубийца же она. Да и способ передачи просьбы о встрече его впечатлил. Артон и его напарник Харт были не самыми слабыми боевыми магами дома Раум.
        - Прошу вас, госпожа, - произнес Фотий и повел девушку в шаам - зал переговоров, напичканный защитными артефактами так, что, можно сказать, сам представлял собой один огромный защитный контур. Баловаться магией здесь мог только безумец. Пропустив девушку вперед, Фотий увидел у нее за спиной котомку прямоугольной формы. Они поднялись по лестнице и вошли в шаам, который внешне представлял собой обычную комнату, где могло поместиться человек двадцать. Сейчас они были здесь одни. Фотий подошел к столу и опустился в одно из двух кресел. Девушка одним движением освободилась от груза и, положив его на стол, села в другое кресло.
        - Позвольте представиться, - произнесла она. - Ларесса, архимаг.
        - Какого дома? - поинтересовался Фотий. - Впервые вижу архимага столь юного возраста.
        - Считайте, что комплимент я оценила, - улыбнулась Ларесса. - Я отвечу на все ваши вопросы. Почти на все. Но вначале я должна предупредить (она улыбнулась вторично). Я многим рискую. И многими. Поэтому, если мы не придем к соглашению, мне придется стереть у вас память об этом разговоре. И еще одно, постарайтесь в процессе разговора не реагировать резко на то, что услышите. Сначала выслушайте все, а потом делайте выводы.
        - Я буду само спокойствие, - заверил ее Фотий. - А с памятью не пошутили? Полагаете, получится?
        - Полагаю, да.
        - Не врет, - подумал Фотий. - Уверена в том, что говорит. Да кто же она такая?!
        - Помните прошлогодние убийства магов? Тогда еще активировались алтари интерфекторов…
        Фотий дураком никогда не был и моментально понял, что ему только что сказали, но, как и обещал, остался внешне спокоен, всем своим видом показывая, что ждет продолжения.
        - Эти убийства тогда приписали дому интерфекторов, который возродился в соответствии с существующим предсказанием, - продолжала Ларесса. - Только немного ошиблись: возродился не дом, возродился один интерфектор - глава дома.
        - И этот интерфектор вы? - поднял бровь Фотий. - И глава несуществующего дома, и даже архимаг?
        Ларесса расстегнула манжет и подняла руку, повинуясь ее воле, возникла печать. Архимаг вздрогнул и отвел глаза от страшного и одновременно завораживающего зрелища.
        - Хорошо, - сказал он. - В это я верю. Теперь я хотел бы знать, что вам нужно от дома Раум, и на что вы рассчитывали, явившись сюда одна? Вы серьезно думаете, что я вас отпущу?
        - Начнем по порядку, - сказала Ларесса. - Дом Раум. Небольшой, если не сказать маленький. Всего два архимага, четыре десятка боевых магов и совсем нет солдат…
        - На вас хватит, - буркнул архимаг. - Давайте ближе к делу. О себе мы и так все знаем. Хотелось бы узнать больше о вас.
        - Узнаете еще. Прежде всего, я хотела бы уточнить ответ на один вопрос. Как лично вы относитесь к дому Кайтаидов?
        - Раз задаете вопрос, значит, знаете и ответ. Плохо относимся. Если бы не находились на разных концах империи, нас бы уже не было.
        - А к бывшему главе дома?
        - Маренса я ненавижу, - у Фотия помимо воли сжались кулаки. - Пятнадцать лет назад он убил моего сына. А я так и не смог отомстить.
        - Отомстила я. Его гибель моих рук дело. И я его тоже ненавидела. Сейчас то, что от него осталось, ненавидеть смысла нет. Он выкрал меня из моего мира еще девчонкой, издевался, как мог, сделал своим апостификом.
        - Как же удалось освободиться? - помимо воли заинтересовался Фотий. - Ведь апостифик - это навсегда.
        - Он тоже так думал. На ваш вопрос я пока не отвечу. Много дел, а времени, как всегда, не хватает. Если вы не против, я продолжу. В моем мире очень мало магической энергии, и практикующих магов не было. Не зная магии, скулики (мы называем себя людьми) стали изучать законы природы и использовать их для удовлетворения своих потребностей, причем добились в этом больших успехов. Наука заменяет магию и позволяет делать почти все то же и еще многое из того, что магия делать не в состоянии. Например, летать на больших высотах с огромной скоростью. Ну и много еще чего. Но я лучше не буду рассказывать, а покажу.
        Она распахнула свою котомку и достала лежавший в ней ящик. Разложила его на две части и стала что-то нажимать пальцами. Раздалось легкое жужжание, и одна половинка ящика осветилась, на ней стали появляться какие-то знаки.
        - Я покажу вам историю (называется фильм) о нашем мире, о нашей технике и нашем оружии, - сказала Ларесса. - Я его перевела для удобства на язык империи Исмаил. По ходу фильма буду давать дополнительные пояснения, если понадобиться.
        Когда погас экран, Фотий еще какое-то время сидел, не шевелясь, приходя в себя. Потом оторвал взгляд от ноутбука и спросил: - Так что же вам при таком могуществе нужно от маленького дома Раум?
        - Послушайте, Фотий, - тихо спросила Ларесса. - Вы никогда не хотели видеть свой дом великим?
        - Допустим. Продолжайте.
        - Мне нужен ваш дом. Мне нужны вы. На базе вашего дома я хочу построить нечто новое. То, чего еще на Алкене никогда не было. И ваш дом мне подходит. Я хочу дать магам дома знания интерфекторов, знания самой сути магии, которых нет больше ни у кого в этом мире. К сожалению, вам это мало что даст, так как полностью сформировавшиеся маги слабо воспринимают новые идеи и почти не могут их реализовать. Но молодежь научить можно. Но это только полдела. Второй составляющей и его равноправной частью станут люди, вооруженные новыми знаниями (она усмехнулась), и не только знаниями. У меня и у моих единомышленников из моего мира есть и опыт, и сила, и необходимые ресурсы. Маги укрепят тела людей, приблизят их к себе по физическим кондициям, дадут здоровье и продлят жизнь, а люди дадут магам все богатство своей цивилизации. Я не авантюристка и понимаю, что это дело не быстрое, но начинать когда-нибудь надо. И я решила начать с вас. Вы должны решить и ответить мне сейчас. Вы понимаете, ждать я не могу.
        - Ответьте мне на один вопрос, и я, в свою очередь, отвечу на ваше предложение.
        - Давайте ваш вопрос.
        - Что вы собираетесь предпринять в случае, если я захочу применить силу?
        - Тоже применю силу. Демонстрирую, - Ларесса достала из кармана брюк маленькую коробочку и поднесла ее к губам. - Андрей, начинайте.
        Подойдя к окну, которое выходило в сторону ворот, она отдернула занавеску:
        - Смотрите на эту скалу, что левее ворот. Мне она показалось подходящей, но если для демонстрации будет мало, вы можете выбрать свои ворота или одну из башен резиденции.
        Один из мужчин ее сопровождения поднял на плечо какую-то трубу и навел ее в сторону скалы. Архимаг увидел, что из трубы вылетел небольшой предмет и полетел к резиденции. Раздавшийся грохот взрыва заставил его невольно вздрогнуть. Проводив взглядом разлетающиеся куски камней, он вернулся в кресло и, дождавшись когда усядется Ларесса, спросил:
        - Что-то еще предусмотрели?
        - Да. Я не одна владею магией интерфекторов, есть еще один маг, и он в курсе моих планов и идей и полностью их разделяет. И если я не вернусь… Да и не так я беззащитна в вашем шааме, вполне могу навести здесь такого шороху, что резиденцию придется отстраивать заново.
        - Я согласен, - ответил архимаг. - Если бы вы не устроили должную подстраховку, показав себя серьезным магом, я бы ответил нет, хотя и не скрою, что с сожалением. Ведь вы не захотите быть простым исполнителем, захотите на первые роли, чтобы иметь возможность контролировать процесс?
        - Естественно. Ведь я приведу сюда людей, которые доверят мне свои жизни. А о старшинстве мы с вами как-нибудь договоримся.
        - Считайте, что я с вами. Но для надежности надо ввести в курс дела пока хотя бы ядро дома. Иначе, боюсь, могут быть проблемы.
        - Я не против. Как скоро вы сможете их собрать?
        Доминант Марий
        День прихода архимага Ларессы Лавр Марий помнил очень хорошо. Помнил, как взял под уздцы ее лошадь и отвел ее в большое, почти пустое помещение конюшни. Помнил грохот взрыва и испуганные крики магов охраны у восточных ворот. Помнил и свое удивление, когда глава дома после совещания с гостьей вызвал в шаам всех архонтов, и их ошарашенные лица, когда они спускались по главной лестнице дома. А потом началось странное. Корифей Фехт Орий собрал в зале приемов всех инфернов и артификов и от имени главы дома заявил, что заключено соглашение с группой магов, не принадлежащих ни одному из домов империи. Суть соглашения в том, что эти маги входят в дом Раум и дают клятву применить все свои силы и резервы для его укрепления. В этой части ничего необычного не было, разве что упоминание группы (обычно принимались одиночки), и она вызвала лишь оживление среди собравшихся. Однако следующие слова Фехта повергли всех в ступор.
        - Вместе с ними, - сказал он. - В дом принимается большая группа скуликов, обладающая знаниями и навыками, которые позволят нашему дому стать намного сильнее прежнего. И главным условием этого присоединения является то, что всем этим скуликам присваивается статус неофитов. Называть их скуликами запрещается, отношение должно соответствовать статусу.
        - Но послушайте, Фехт, - выразил общее удивление мастер Артон. - Как скулики могут быть равными магам, даже по статусу? (Собравшиеся одобрительно зашумели).
        - Вы все знаете, что наш дом не назовешь ни большим, ни богатым. Территория мала, большая ее часть бесплодна, население живет впроголодь, да и вы, хоть ни о каком голоде и речи нет, лишены многого из того, чем пользуются в более богатых домах. Выхода из этого тупика мы до сих пор не видели: со всех сторон нас окружают горы, в которых мы не нашли ничего полезного и земли более сильных домов…
        - А что изменилось сейчас?
        - Все, - оборвал начавшийся опять шум Фехт. - Придут маги, которые смогут сделать каждого из вас значительно сильней, придут скулики (они называют себя люди), которые не имеют ничего общего с нашими. Они сами издалека, и пришли не с пустыми руками. Много товаров, которых не хватает дому, много нового неизвестного никому в империи оружия и другие вещи, которые сделают дом значительно сильней и богаче. Эти люди прошли магическое усиление и лишь незначительно уступают в скорости солдатам домов. Кроме того, они владеют новыми для нас приемами борьбы. Я уполномочен главой предоставить всем вам выбор: или вы принимаете изменения в доме и остаетесь, или не принимаете и должны покинуть дом. Оставшиеся должны знать, что за нарушение нашего соглашения по поводу этих людей, их ждет самое суровое наказание вплоть до лишения жизни.
        - А если виноваты будут эти люди? - выкрикнул кто-то из магов, и остальные поддержали его одобрительными выкриками.
        - Каждый случай будет рассматриваться Советом дома, куда с сегодняшнего дня входит архимаг Ларесса Лавр. Кто будет виноват, тот и понесет наказание. Срок на обдумывание вам дается три дня. И еще, те, кто решит остаться, потом уйти уже не смогут. Учить вас будут тому, что не должны знать за воротами дома.
        Через три дня через восточные ворота дома вышло пятеро магов и быстро, не оглядываясь, зашагали прочь. Марию было жаль, что уйти решил мастер Атий, с которым он сдружился за последние годы, остальных он почти не знал. Маги редко уходили из дома Раум. Не то, чтобы не было желающих уйти, просто идти было некуда. Дома соседей, хоть и более крупные и богатые, в магах не нуждались, тем более из дома Раум, с которым у них были натянутые отношения, а подаваться в вольные маги мало кто решался. Одно дело, когда за твоей спиной дом, пусть даже небольшой. И совсем другое - остаться один на один с миром. Отношение к вольным было разное. В иных местах на них не обращали особого внимания, а где и охоту могли устроить. Сам Марий не хотел уходить, да и любопытство взыграло: что же это за скулики такие, которых приравняли к магам. Да и слова о новой силе упали на хорошую почву: какой маг не мечтает стать сильнее? В разговоре Артон упомянул о виденных им странных скуликах в свите Ларессы Лавр и высказал предположение, что именно об этих людях и говорил Фехт. Сама Ларесса тоже вызывала особый интерес. На вид совсем
девчонка, а уже архимаг. О таком никто из них не слышал. Но сказанное сомнений не вызывало: когда она на следующий день прошла по дому без своей маскировки для осмотра помещений, выделенных ее людям, только слепой не увидел бы чудовищного запаса магии, которого она в этот раз демонстративно не скрывала. А потом была постройка стационарного портала в заброшенном ранее помещении казармы. Делали на совесть: арку возвели из камня, причем размер портала Мария удивил. Через арку могли проехать, не касаясь друг друга две телеги! Все артефакты-накопители энергии, что годами заряженные пылились в подземелье цитадели дома, были установлены в портальном контуре, и Ларесса лично расчертила схему портала и внесла метки привязка. А потом через портал протопало три десятка… людей, одетых в странную форму с карманами, про которую говорил Артон. Каждый из них легко нес большой по размерам и, видимо, тяжелый тюк, а множество предметов непонятного назначения было навешано на парнях (все они были молодыми мужчинами). После того, как прибывшие перенесли свои вещи в предоставленные Ларессе помещения, они вернулись, и из
портала начали появляться длинные деревянные ящики, набитые чем-то мешки и почему-то металлические на вид бочонки. Работа длилась с час, пока не опустели накопители, а помещение бывшей казармы не оказалось буквально завалено принятым грузом. А он еще удивлялся количеству накопителей! Стационарные порталы в отличие от временных имели накопители и в стартовой и в финишных сферах, что позволяло самому магу не тратить силы. Размеры и масса груза определялись размерами портала и количеством накопителей. Большая часть энергии при перемещении тратилась, естественно, в стартовой сфере, где и происходил пробой пространства. В финишной сфере энергия использовалась только на стабилизацию канала. Но был и нюанс - если после установления связи между сферами масса передаваемого груза превосходила энергетические возможности стартовой сферы, то канал для поддержания своего существования начинал вытягивать энергию из накопителей финишной. Если и ее не хватало, чего на практике почти никогда не происходило, канал схлопывался, и о том, что случалось в таком случае с объектом передачи оставалось только гадать.
        После перерыва люди Ларессы сбросили свои мешковатые куртки и принялись перетаскивать часть груза в свое крыло дома. Делали они это быстро и организованно, разыскивая среди груды тюков и ящиков необходимое и, забросив на спину, почти бегом относили все на второй этаж жилой части крыла дома и складывали там в штабель.
        - Таскают грузы как какие-нибудь слуги, - скривился один из стоящих во дворе магов, викарус Петр. - И как к ним после этого прикажите относиться?
        Пробегавший в этот момент мимо парень притормозил и, обернувшись к магу, сказал:
        - Своя ноша не тянет. И потом, кто же виноват, что у вас даже со слугами напряженка?
        И, подмигнув оторопевшему магу, побежал дальше. Петр рефлекторно бросил в ответ плетение подчинения, но нужного эффекта не произошло. Парень лишь на мгновенье замедлил бег и, повернув голову вторично, бросил магу:
        - Это ты зря.
        И свободной рукой покрутил у виска.
        - Ты что, рехнулся? - товарищ Петра дернул его за рукав. - Забыл указ?
        - Терпеть такое от…
        - Ты что, не видишь, что это не скулик? Они за один присест по два своих веса тянут и все бегом. А твой выпад он, между прочим, почувствовал, хоть развеял плетение амулет.
        Вечером всех, кроме архонтов, вновь собрали во дворе дома.
        - Я дважды повторять одно и то же не стану, - на этот раз их своим присутствием почтил сам глава дома. - К вашему счастью, неофит, на которого было совершено магическое нападение, отказался назвать виновника. Но о самом факте сообщил, так как им дали приказ сообщать обо всех конфликтах и недоразумениях. Это последний раз, когда виновный сможет избежать наказания. Можете разойтись.
        На следующий день, ближе к вечеру из портала посыпались мешки с, как выяснилось позже, пищевыми клубнями, которые пришельцы называли картофелем. А на следующее утро Мария вызвал корифей Фехт и дал задание посетить три ближайшие деревни. Цель - сопровождать неофита Алексея и груз этого картофеля и раздать его на сев в деревни.
        - Этот клубень хорошо растет на бедных перегноем почвах и дает большие урожаи. Как раз то, что нам надо. Они там ничего кроме овса не сеют, да и тот…, - он махнул рукой. - Одним словом, надо проверить, как пойдет дело. А Алексей объяснит селянам особенности возделывания. Поедете через час на двух подводах. Кроме обозников возьми кого-нибудь из учеников, можно двух. И проветрятся и потренируются, сгружая магией мешки. Не вам же таким сильным руки пачкать.
        - Я от работы никогда не отлынивал, - обиделся Марий. - И не мы виноваты, что неофиты таскали свои грузы сами. Я бы в один присест магией в несколько раз больше перенес, чем каждый из них.
        - Это магией было нельзя, - возразил Алексей. - Могло испортиться. А желание поработать это хорошо. Но это уже пусть руководство договаривается кто, куда и зачем. Завтра опять приемка груза, и лично я не против помощи.
        - Поможем, конечно, - заверил Фехт. - Ладно, валите отсюда за подводами. Доминант покажет, где и что. И чтобы через час духу вашего здесь не было.
        Выехать через час не получилось: задержали их неофиты - две молоденькие девчонки лет по пятнадцать, которых прислали на просьбу Мария. Нагруженные мешками телеги, в которые обозники уже впрягли по две лошади, ждали их у западных ворот дома. Забрав из конюшни верховых лошадей, маги и Алексей выехали за ворота и поехали шагом по плохой грунтовой дороге. Сзади пылили телеги с картофелем. Сам собой между парнями завязался разговор. Девчонки ехали сзади и тоже тихо переговаривались, постреливая глазами в сторону Алексея.
        - Послушай, неофит, - спросил Марий. - На вопрос ответишь?
        - Смотря какой. И зови меня Алексеем. Это привычное обращение, - он усмехнулся. - Неофитов у нас много, а я такой один.
        - Ну тогда и ты меня Марием. А вопрос… Откуда вы такие взялись? Вот у нас есть один артифик, Фолий Ласт. Лет ему уже давно за сто и в свое время он много помотался по свету, побывал в десятке государств, насмотрелся всякого. И как только не прибили? Так вот, он нигде не видел таких лиц, как у одного из ваших. Низенький такой и глаза узкие.
        - А, Николай. Он кореец.
        - И с чем это едят?
        - Сейчас, я думаю, рассказать уже можно. Все равно завтра утром Ларесса сама вам все расскажет. Собственно, архонты уже в курсе, а вам пока не говорили. Ларессе была интересна ваша реакция.
        Алексей усмехнулся, затем стер улыбку с лица:
        - Понимаешь, Марий, ваш Фолий и не мог нигде видеть таких лиц, потому что в вашем мире их просто нет.
        - Так вы…
        - Да мы все из другого мира.
        - И маги?
        - Ларесса? Да и она. Но магом она стала здесь у вас. У нас ведь совсем нет магов, так одни шарлатаны. Магии в мире мало, или боги, в отличие от вас, вниманием обделили, но что имеем, то имеем.
        - Как же можно жить без магии? - недоуменно спросил Марий. - Как же вы живете?
        - Ну уж точно не так, как ваши люди, пардон, скулики. А живем все по-разному. Летаем быстрее птиц, плаваем как рыбы, роем глубокие шахты, где добываем руды. Научились строить громадные города (ваш Фламин против них что-то вроде небольшой деревни будет). Научились их и разрушать. Вся наша сила от знания законов природы, а магию заменила наука и человеческая изобретательность. В чем-то у нас хуже, в чем-то лучше.
        - Расскажешь? - у Мария от волнения даже дух перехватило.
        - Зачем рассказывать? Завтра всем все покажут.
        - Как покажут?
        - Повесят плазменную панель, подключат к генератору и прокрутят фильм. Ну как я тебе сейчас что-то смогу объяснить, когда у вас половины слов для этого объяснения нет? Слушай, а чего это на меня так девчонки уставились? Вон у черненькой вообще глаза в два раза больше стали.
        - Так они наш разговор подслушивали. Плетение элементарное, его девчонки и учат одним из первых. А как там у меня с глазами?
        - Светятся, - усмехнулся Алексей. - Нам еще долго ехать?
        - За холмами будет поворот, а там и первая деревня рядом.
        Темненькая девчонка слегка подстегнула свою лошадку и поравнялась с парнями.
        - Алексей, - спросила она. - А как ваше имя будет звучать в устах любимой девушки?
        - Алеша, - ответил тот, ошарашенный вопросом.
        - Алеша, а как в вашем мире с любовью?
        - Кому что, а курице просо, - буркнул Марий - Все бы им любовь. Хочешь узнать про любовь, приходи ко мне вечером. Так и быть объясню. А сейчас не мешай старшим, а то живо устрою тренировку по разгрузке-загрузке картофеля.
        - Очень надо! - фыркнула темненькая и придержала лошадь. И добавила вполголоса, но так, чтобы ее было слышно. - Я, может быть, к Алеше пойду.
        - Ты становишься популярным, - сказал Марий смущенному парню. - Ты этих куриц к себе не подпускай: у них в голове ветер гуляет. Не успеешь оглянуться, как предъявят претензии на брачные браслеты. Ты хоть не женат?
        Было видно, как девушки замерли и, кажется, даже дышать перестали.
        - Нет, в первой партии одни холостяки, а вот во второй будут и девушки, и семейные пары.
        Дорога вильнула и из-за поворота показалась деревня.
        Глава 3
        Элора Розейн
        Незадолго до того, как Лена отправилась с частью охраны в предгорье покорять дом Раум, она ненадолго оставила своих подопечных, чтобы встретиться с Элорой и обсудить
        ближайшие планы.
        - Среди магов ходят упорные слухи, что объединение дома Влепос с Кайтаидами - вопрос решенный, - проинформировала Элора подругу. - Если бы ни ранение дяди, это бы уже давно произошло.
        - - Да, иногда и от глупостей бывает польза, - сказала Лена, намекая на ее провалившуюся революцию в одном отдельно взятом доме. - Если бы ты тогда от меня не удрала в свой дом, они бы уже давно объединились.
        Да, уж. Она, как сейчас помнила свою обиду, когда все ее попытки убедить руководство дома изменить отношение к людям и заняться наряду с магией еще и наукой, разбились о стену непонимания и неприятия, чем очень ловко воспользовался дядя.
        Когда Элору пришли убивать, она как раз собиралась покинуть дом, так как было ясно, что ее идеи никого не заинтересовали. Более того, многие бывшие сторонники папы высказали сомнение в ее душевном здоровье и в том, что она сможет нормально заменить отца. Единственно, она не предполагала, что дядя подсуетится так быстро и придет с такой компанией: он сам, паладин и три боевых магов рангом пониже. Отчаяние предало силы, и ей удалось унести ноги, оставив на залитой кровью террасе дома четыре мертвых тела и дядю с отсеченной воздушным лезвием правой рукой. Она успела прыгнуть в заранее подготовленный временный портал, и на остатках силы через сделанный ею заблаговременно стационарный портал уйти в одно из укрытий интерфекторов. Стационарный портал она разрушать не стала. Зачем? Маленькое добавление в ту часть плетения, которая отвечала за точку финиша, и при повторном использовании эта часть разрушалась, и портал отправлял вошедшего в него счастливца в никуда. Маги, которые пойдут по ее следам, несомненно, обрадуются тому, что маленькая дурочка не запечатала вход. Жаль, что радоваться им придется
недолго. Обессилив, Элора лежала на кровати в укрытии и рыдала, выплакивая слезами всю боль от потери родителей, предательства дома и собственной глупости. Даже дяде не получилось как следует отомстить. Руку ему, конечно, отрастят, а вот он ей этого никогда не простит. Видеться с Леной было невыразимо стыдно, а остальных не хотелось видеть вообще. Немного отдохнув и вычерпав полный накопитель до дна, она покинула укрытие и пешком добралась до ближайшего города. Купила на постоялом дворе оседланную лошадь и за два дня пути забралась в один из тех немногих медвежьих углов, которые из-за отдаленности и неудобного расположения не принадлежали ни одному из домов. Въехав в небольшую деревеньку в два десятка домов, она поселилась в самом богатом из них, заняв одну из комнат. Хозяева хотели сбежать, но небольшое внушение сняло страх перед магом. Собственно, ей от них ничего и не надо было кроме еды, которую она и получала трижды в день с уверениями в глубоком уважении госпоже магу. Длилось это безобразие дней десять. На одиннадцатый Элоре надоело себя жалеть, и ей впервые в голову пришла мысль, что, возможно,
Лена не удовлетворится запиской и бросится за ней на Алкену. Срочно собравшись и бросив хозяевам золотую монету, она на отъевшейся за время вынужденного безделья лошади направилась обратно. В первом же убежище ее ждала записка Лены.
        - - С тех пор прошло уже два года, - сказала Элора. - Давно пора об этом забыть. Я тебе об объединении сказала потому, что для ребят в Академии все может закончиться очень печально. Шум о тех событиях давно утих, а друзья скоро закончат Академию и должны будут вернуться в дом. В Академии их трогать тогда не стали, а в доме живо уберут, как убрали их родителей.
        Родители многих из ее друзей, с которыми Элора училась в Академии, погибли в результате раскола в доме Влепос и последующего сведения счетов, когда сторонники объединения с великим домом расправились со сторонниками самостоятельного развития.
        - - Хочешь им помочь? - спросила Лена. - А как? Идти в столицу под личиной? Одной такое делать очень рискованно, а я должна ехать.
        - - И все-таки я попробую, - упрямо сказала Элора. - Если все сделать аккуратно, то риск будет минимальный, а друзей выручу. Как только они окажутся дома, руководство будет решать, что с ними делать, и ничего хорошего для них от этого решения я не жду. Шила в мешке не утаишь, и рано или поздно молодые маги узнают, кто истинный виновник смерти их родителей. И кому это надо? Нет мага - нет проблемы.
        Ребят было жалко, но кроме жалости у Элоры был еще и интерес. Новому дому не помешает десяток совсем не слабых магов. Они, конечно, наберут учеников, но когда еще от них будет толк.
        - - Да, ментальные маги - это сила, - задумчиво сказала Лена. - Даже здесь, а на Земле и подавно. Попробуй, только очень тебя прошу, будь осторожнее! Ты мне не просто подруга, я к тебе, как к сестре, отношусь.
        И вот теперь Элора под полной маскировкой нарезала круги по площади перед Академией, ожидая пока выйдет преподаватель огненной магии господин Фехт. План был прост и почти безупречен. Надо было увидится с приятелями, но отлавливать их в городе было делом муторным и долгим. Не исключено, что никого из них по просьбе главы дома Влепос в город и не пускают. Значит надо проникнуть в Академию. Идти под своим именем - это верный путь нажить себе крупные неприятности. Как минимум ее уже давно отчислили, и охрана ее просто завернет. Как максимум могут попытаться захватить и передать в дом Влепос, если у охраны есть такая просьба дяди. Значит, надо пройти под чьей-то личиной. Охрана Академии отслеживала периметр ее территории, а пропустить или нет - решали маги, дежурившие у входа. Стало быть, надо подделать внешний вид и ауру преподавателя и дождаться его выхода (Фехт регулярно ходил обедать в один из кабачков, где и пропадал часа два). По ее расчетам этого времени должно было хватить. Накинуть внешность Фехта не проблема, создать имитацию его ауры она тоже сумеет.
        Прочитав в Интернете о принципах наведения ракет без применения облучения цели, она придумала пассивное сканирующее плетение, которое фиксировало все энергопотоки или что-то выбранное отдельно (ауру, например). Конечно, скопированная аура не будет "живой", но вряд ли охрана это заметит при беглом осмотре. Главное - успеть до возвращения преподавателя, чтобы охране не пришлось решать вопрос кто из них настоящий. Самая большая сложность - это голос. Охрана может заинтересоваться, чего это господин Фехт изменил своим привычкам? И надо что-нибудь буркнуть похожим голосом. Целый вечер Элора тренировалась по памяти воспроизводить голос преподавателя, изменяя свои голосовые связки. Получалось не очень. Наконец, в отчаянии она отрастила себе кадык, и дело пошло.
        - Где же шляется этот старый гриб? - шипела Элора, как раскаленная сковорода. - Время уже обедать. Может, его и нет в Академии?
        Наконец, когда она уже совсем извелась, в воротах появилась знакомая фигура, и Элора с облегчением запустила сканирование. Маг ничего не заметил и почти вприпрыжку направился в свой кабачок, а Элора быстро покинула площадь и зашла в заранее облюбованный тупик одной из улиц. Быстро поменяла одну маскировку на другую и поспешила к воротам Академии. Перед комнатой Ора она ненадолго остановилась и сканировала помещение. Никого. Наверное, еще рано, и ребята вернутся с занятий чуть позже. Это надо было использовать. Так, отключаем сигналку, открываем дверь, закрываем дверь, включаем сигналку. Теперь открыть шкаф с одеждой. Всю одежду в кучу и под кровать. Теперь-то места хватит. Элора забралась в шкаф, плотно прикрыла дверцу и скинула маскировку: еще не хватает Ору увидеть Фехта в своем шкафу! В коридоре раздался топот многих ног и крики мальчишек. Через пару минут хлопнула дверь, и в помещение кто-то вошел. Элора, на всякий случай, приготовила плетение, вызывающее у мага неконтролируемые изменения эмоционального состояния, не позволяющие войти в сукрентос. Над этим плетение они вдвоем просидели три
дня, но дело того стоило.
        Решившись, Элора рывком распахнула дверцу шкафа и со всего размаха засветила ей в лоб Ору, который, видимо, любовался на себя в зеркало, повешенное на этой самой дверце.
        Парень рухнул как подкошенный. Не успела Элора опуститься на пол, чтобы оказать Ору помощь, как за дверью раздался знакомый голос Астры:
        - Ор, можно войти?
        Дожидаться ответа Астра не стала и, распахнув дверь, узрела лежащего ничком Ора и стоящую над ним Элору.
        - Что ты с ним сделала, дрянь! Убила?! - забыв про магию, девушка бросилась на Элору и вцепилась ей в волосы. Некоторое время они дрались, не обращая внимания на начавшего подавать признаки жизни Ора.
        - Кто это меня так приложил? - спросил Ор, поднимаясь с пола. - Элора! Ты жива?! А ну немедленно прекратите! Слышишь, Астра! Зачем ты мне будешь нужна, если тебе выдерут все волосы?
        Видя, что его не слышат, Ор подскочил к столу, схватил кувшин с водой и выплеснул его на девушек.
        Позади были долгие разговоры и убеждения, слезы и недоверие. Результатом было решение шести ребят и двух девушек уйти с ней. Еще двое из тех, кому грозила опасность, ей не поверили и идти отказались. Но и им мешать не стали. Спасибо и на этом. К удивлению Элоры Астра категорически отказалась отпускать Ора и уходила вместе с ним, хотя уж ей-то чего боятся? Уйти из Академии было гораздо проще, чем в нее проникнуть. Академия была полностью защищена от проникновения извне. Финишная часть любого портала, построенного в Академию, превращалась ее защитой в пространственный вихрь, и любой, кто рискнул бы воспользоваться таким порталом, прибыл бы на место в виде фарша.
        Создать же портал из Академии мог любой маг, кроме учеников всех рангов. Элора уже не числилась в учениках, и ее метку в защите подчистили. Теперь защита воспринимала бывшую ученицу как преподавателя Академии или кого-то из гостей и не препятствовала построению портала. Правда, когда Элора стала его создавать, то убедилась, что есть еще одна тонкость: энергии такой портал жрал немерено.
        - Поторопитесь, - сквозь зубы прошипела Элора. - Долго мне его не удержать.
        Восемь фигур быстро исчезли в стартовой сфере портала. Последней в него шагнула Элора, чувствуя, как пугающе быстро исчезает энергия.
        Строить портал на убежище Элора не рискнула, если служба охраны почему-то объявит тревогу, по следу могут найти подземелье. Так рисковать она права не имела. Поэтому пришлось заранее приготовить стационарный портал за городом неподалеку от постоялого двора на тракте, лигах* в двадцати от Фламина.
        (имперская лига равна примерно 1200 метрам).
        Чтобы его случайно не засекли проезжающие трактом маги, Элора углубилась шагов на триста в лес, где облюбовала себе небольшую поляну, свободную от кустов. Понятно, что рисовать контур и руны на траве и мху никто не будет. Пришлось долго лазить на коленках, выкладывая все это продолговатыми, специально для этого изготовленными, каменными плитками.
        Когда начали выбираться из леса, оказалось, что у всех девушек на ногах туфли, мало приспособленные для лесных прогулок. Пришлось парням взять их на руки.
        - Когда бы меня еще поносили на руках, - шутила самая маленькая из девушек Салма Хайгар, скрывая за шуткой свой страх.
        - Лучше бы Ор носил меня где-нибудь в другом месте! - Астра как всегда была чем-то недовольна. - Я в этом лесу на себя всю паутину собрала. Нельзя было построить портал ближе к дороге?
        - Ближе нельзя, - стараясь скрыть неприязнь, ответила Элора. - Могли с тракта почувствовать. Здесь вообще-то недалеко идти. Сейчас устроитесь на постоялом дворе, а я съезжу во Фламин и куплю лошадей, а заодно вам туфли, удобные в дороге.
        - А раньше этого нельзя было сделать? - продолжала мотать ей нервы Астра.
        - Нет, за время дороги я ее точно прибью, - подумала Элора.
        - Прекращай брюзжать, Астра, - сказал Ор. - Тебе это не идет. Подумай сама, откуда Элора могла знать, сколько потребуется коней?
        Бросив на него благодарный взгляд, Элора подумала, что, к сожалению, Астра на этот раз права. Можно было и лошадей купить заранее с запасом, и пристроить их на конюшне постоялого двора. Сосредоточив все силы на проникновении в Академию, она об этом просто заранее не подумала.
        На постоялом дворе свободных комнат было много поэтому, расселив всех и заплатив хозяину за один день, Элора взяла одного из его коней и рысью направилась в столицу. После ее ментального посыла хозяин уже не удивлялся ни тому, что компания молодежи путешествует по тракту пешком, ни тому, что она на время реквизировала его коня.
        Попав во Фламин, девушка первым делом добралась до дома знакомого Лены и отдала ему ее письмо. Элору поразила реакция Грига на воскрешение ее подруги: так можно себя вести только по отношению к самым близким людям. Поэтому она вместо того, чтобы внушить ему необходимость ей помочь, как собиралась сделать раньше, просто обратилась к нему за помощью.
        - Вы не могли бы мне помочь купить и перегнать десяток лошадей? - спросила она, придавая своему лицу беззащитное выражение. - Деньги у меня есть, но, боюсь, со всеми лошадьми я просто не справлюсь.
        - Куда нужно их перегнать? - спросил Григ, еще не полностью пришедший в себя после чтения письма.
        - Недалеко, несколько лиг от города, там меня ждут друзья.
        - Сам я этим заниматься не буду, но пару помощников для вас сейчас найду. Вы есть не хотите? Тогда проходите в комнату, отдохните, а я скоро вернусь.
        В помощь Элоре Григ привел двух амбалов, с которыми девушка сходила на рынок и закупила все необходимое. Потом они ей помогли перегнать лошадей, почтительно попрощались и направились обратно в столицу, подсев на попутный обоз.
        Путешествие на запад было скучным и однообразным. Когда не было попутчиков, Элора рассказывала друзьям о своем пребывании в другом мире, об их с Леной планах и о том, какое место в этих планах отводится ментальной магии. За все время пути к ним никто не цеплялся, так что на тринадцатый день вся компания благополучно въехала в гостеприимно распахнутые ворота дома Раум.
        Мастер дома Раум, Элора Розейн месяц спустя
        - Странное название для деревни - Кривой Сапог, - думала Элора, проезжая по разбитой дороге, проходящей вдоль этой самой деревни, состоящей самое большее из трех десятков неказистых домишек.
        Назвать их домами не поворачивался язык. Все население деревни выстроилось вдоль дороги, уперев глаза в землю. Дети стояли в той же позе, даже самые младшие в возрасте не больше трех лет. Сапог ни на ком из них не наблюдалось, ни кривых, ни нормальных. Сзади цоколи подковы лошадей охраны. Как ни хотела Элора поехать одна, Фатеев, который наряду с Ларессой и Корнеевым входил в Совет дома и в их отсутствие был в группе старшим, стоял насмерть.
        - Поймите, Элора, - убеждал он. - Когда вас направляют вне владений дома и операция планируется лично Ларессой, способ выполнения и средства поддержки меня не касаются. Сейчас же ситуация другая. Отбор детей на обучение запланирован на более поздние сроки, и никого из руководства дома в наличии нет кроме меня и архимагов. Но Фотия и Макаруса можно не считать, так как эти дела они не курируют. Остаюсь я. Я не перестраховщик и думаю, что для вас никакой опасности нет. В то же время, если все же что-нибудь случится с лучшим менталистом дома, как прикажите отчитываться перед Советом? Кроме того, не думаете о себе, подумайте о доме: вам сопровождение положено по штату. Не хотите брать магов, возьмите хоть пару наших ребят.
        Вот эти двое автоматчиков на неказистых низкорослых лошадях и сопровождали сейчас Элору, с интересом оглядываясь по сторонам.
        - Кто староста?
        - Я, госпожа, - вперед вышел мужчина по внешнему виду ничем не отличающемуся от остальных.
        - Вижу, что вас предупредили о нашем приезде. Сейчас я осмотрю ваших детей и определю степень их способности к магии. Более старших, из тех, кого я выберу, возьмут на обучение где-то через полгода. Остальных - по мере взросления и расширения школы. Дети будут учиться в доме, но их будут отпускать домой трижды в год: на несколько дней на время праздника урожая и дня Богов-Дарителей, и на два месяца летом.
        - Благодарю, госпожа! - староста упал на колени и попытался поцеловать ей сапог.
        Ногу пришлось отдернуть, после чего староста решил удовлетворится конем. Конь шарахнулся в сторону и заплясал под девушкой, опасливо косясь в сторону старосты, который остался на коленях, прикрыв в страхе голову руками.
        - Встань! - велела Элора. - И пусть все соберутся в центре деревни. Так мне будет удобней.
        Пятью часами позже уставшая и запыленная Элора соскочила с коня и, оставив его на попечение дежурного конюха, кивнула на прощанье парням своей охраны и пошла приводить себя в порядок. Сегодня можно было бы не ездить, так как школу только начали возводить и набор запланировали где-то через месяца три- четыре, но у нее выдалось свободное время, да и прокатиться захотелось на недавно купленном во Фламине жеребце. В общем, она была довольна: пять магически одаренных детей на такую деревню это совсем немало. Пока решено было учить именно таких, давая и магическое образование и знания естественных наук и математики. До остальных детей руки дойдут еще не скоро: возможности дома были сильно ограничены, и все усилия были направлены на то, что могло послужить его усилению. В первую очередь надо было увеличить число магов, благо приток продовольственных товаров с Земли это позволял. Да и результаты пробных посадок картофеля в нескольких деревнях внушали оптимизм: урожай обещал быть богатый.
        Обмывшись и сменив платье, она поднялась на третий этаж и нос к носу столкнулась с Леной.
        - Элора! - Лена обняла подругу и увлекла ее к своему кабинету. - Садись. Сколько же я тебя не видела? Почти месяц ты была во Фламине, потом добиралась две недели на своем жеребце до дома, затем мы разминулись, когда я ушла на Землю. Итого почти два месяца!
        - Как там мама с папой, малыши?
        - С родителями все в порядке, малыши скоро перестанут быть малышами.
        - Не думаешь все же их забрать? Вроде бы уже можно.
        - Брат и сестра поступили в школу. Думаю, что им лучше будет закончить хотя бы восемь классов. Пусть пока все остается так, как есть.
        - Тебе виднее, - согласилась Элора. - Я передала твою записку Григу. Ты знаешь, я думала его хватит удар (даже приготовилась помочь), но он быстро справился. Ты ему не безразлична: так реагируют на воскрешение дочери или жены, а никак не постороннего человека.
        - Какая жена? - Лена была взволнована. - У него своя есть. И дети. Скорее, он ко мне мог бы относиться как к дочери, если бы я ему это тогда позволила: мне пришлось специально держать между нами дистанцию для его же блага. Ну не хотела я, чтобы на него и его семью вышли, если бы со мной тогда что-то случилось. Ты сказала, что я бы хотела с ним встретиться?
        - Конечно.
        - Тогда надо будет выбрать время и смотаться в столицу. Я все-таки немного по свински поступила с друзьями. Да и связи с Гильдией для нас могут оказаться полезными.
        - А как тут мои ребята? Я видела несколько раз почти всех мельком на сеансе кино.
        - А почему не подошла? Ребята как ребята. С нашими магами им делить нечего, а к моим парням относятся… Одним словом, посмотрели они на других магов и стали относиться как все. Астра, правда, губки долго кривила, но это у нее больше выпендреж.
        - Вся в своего папочку. Ты же знаешь, что ее отец принимал участие в убийстве моего?
        - Да, ты говорила. Но она то тут причем? Дети за отцов не отвечают.
        - Да я на нее зла и не держу, хотя она у меня и Ора увела, и прическу подпортила, - улыбнулась Элора и, посерьезнев, добавила. - Но отца не прощу ни ее отцу, ни дяде. А почему не подошла… Они ведь тоже не подошли. Ни один.
        - Элора! Я тебя прекрасно понимаю, но надо немного подождать: пока мы не готовы действовать в доме Влепос, а твой дядя - осторожный жук, а после того, как ты подпортила ему руку, вообще старается без особой необходимости из дома не вылазить. По нашим данным объединение твоего бывшего дома с Кайтаидами все-таки вопрос решенный, и состоится где-то через пару месяцев. Вот тогда попробуем что-то предпринять. А пока изучай работу с основными элементами и увеличивай резерв. На днях я с тобой еще потренируюсь в разрушении основных атакующих плетений. А то стыд какой: лучшая подруга и моя левая рука и всего-навсего мастер! Тебе надо как минимум в ближайшее время дотянуть до уровня эксперта! А на своих ребят ты зря обиделась: ты для них вроде как старшая, а сама держишь дистанцию, вот они и робеют.
        - А почему левая?
        - Правая - это Петр. Ладно, я слышала, что ты ездила смотреть ребятишек. Ну и как?
        - Лучше, чем я думала. В этой дыре целых пятеро магически одаренных детей. Четверо мальчишек и одна девчонка. И троих можно уже брать с первым набором. Остальных года через два.
        - Нужно больше магов, причем не малолеток (когда они еще вырастут), а тех, кого можно в короткие сроки подтянуть хотя бы до уровня викаруса, а лучше артифика. Отношения с соседними домами продолжают ухудшаться. Угрозы для нас они не представляют хоть порознь, хоть вместе. Но если их успокоить нашими средствами, можем раньше времени привлечь к себе ненужное внимание. Потом это может быть и кстати: расширяться все равно придется, никуда от этого не денешься. Но пока хотелось бы сдерживать их обычными средствами. Надо будет проработать возможность привлечения в дом свободных магов и особенно их учеников.
        - Думаешь, выйдет?
        - С магами не знаю, а вот насчет учеников уверена: вне дома им вообще ничего не светит. Чего хорошего быть на побегушках у мага, которого любой дом при желании может затравить как дикое животное? Иногда единицам везет быть принятыми на вторые роли в небольшой дом. Проблема их найти. Займешься?
        - Только после того, как разберусь с дядей.
        - Само собой. Ладно, ты с поездки и устала, как я вижу. Отдыхай. Я теперь здесь надолго, успеем еще наговориться.
        Прошло два месяца, и Элора с группой боевиков лежала в кустах метрах в двухстах от дороги, ведущей к дому Кайтаидов. Ждали делегацию дома Влепос, которая по расчетам скоро должна была появиться в пределах видимости. Все были прикрыты полной маскировкой, и магическими способами их обнаружить было крайне затруднительно. Недалеко в овраге был подготовлен стационарный портал с накопителями, где-то на пол-лиги в сторону ожидаемого появления гостей посадили мага-наблюдателя. Боевики часов пять назад выкопали на дороге приличных размеров яму и заложили в нее с десяток противотанковых мин и ящик взрывчатки. Последнее, по мнению командира группы, было явным излишеством, но Лоресса не хотела рисковать и настояла на своем. К этому добру добавили электрозапал и пробросили провод к месту засады. Яму на дороге засыпали, тщательно разровняли и утрамбовали почву. А сверху еще присыпали песком так, что при беглом осмотре догадаться о чем-либо было невозможно.
        - Едут, - пришел сигнал от наблюдателя.
        Все подобрались, командир взял в руки индуктор. Вскоре показалась кавалькада из почти трех десятков всадников. Они шли легким галопом и очень скоро пронеслись мимо засады прямо в приготовленную ловушку. Командир крутанул ручку, и на дороге разверзся ад. Когда стих грохот, и немного опало облако пыли, стали заметны разбросанные вдоль дороги фрагменты тел людей и лошадей, разбросанные вещи.
        Рядом открылся временный портал, из которого выскочил наблюдатель.
        - Уходим, - скомандовал командир, быстро сматывая провод. - До Кайтаидов почти пять лиг, но давайте быстрее: не будем искушать судьбу.
        Элора уходила последней в портал, который уже был готов к самоликвидации.
        - Жаль, что не получилось посмотреть дяде в лицо, - подумала она и сделала шаг.
        Глава 4
        Архимаг Ларесса Лавр (Лена Лаврова), дом Раум два месяца спустя
        - Что с Ортом? - глава дома Раум архимаг Фотий кивнул головой на стул. - Садись, Ларесса, рассказывай.
        Лена устало опустилась в кресло и потерла виски: голова раскалывалась, и снять боль магией почему-то не получалось.
        - Он в шоке. Ничего страшного. Хорошо, что я вовремя поняла, в чем дело и прервала эксперимент.
        - Значит, ничего не получилось? Ты хоть выяснила что-нибудь?
        - Да, конечно. На физическом плане наложение на мага печати другого дома никаких существенных последствий не оказывает: организм и так магически трансформирован, и ни укрепить его больше возможного нельзя, ни ускорить, психика так же претерпела изменения в части усиления памяти и образного мышления. Ловушка оказалась в блоке банка плетений. В вашей печати накоплено свыше сотни плетений, в моей - более полутора сотен. При попытке обратиться к одной из печатей с целью получения плетения из банка, отзываются обе печати одновременно. Мозг Орта просто не справился с нагрузкой и отключился. Я вовремя деактивировала свою печать и запустила процесс лечения. Через пару часов он проснется, никаких следов и последствий опыта не будет.
        - Значит, не получилось, - пробормотал Фотий. - Жаль, жаль. Очень заманчиво было бы использовать весь имеющийся арсенал плетений.
        - Я еще не закончила работу. Так в лоб проблему решить действительно не получится. Я долго пыталась разобраться с печатями, сравнивала свою и вашу, выделила блоки плетений, отвечающие за те или иные функции, и провела несколько экспериментов. Очень сложные конструкции: по отдельности назначение и принцип работы всех элементов понятен, но когда пытаешься разобраться в их работе во взаимосвязи, голова просто пухнет.
        - Ты еще просто слишком молода. Что такое месяц работы? Иногда для решения сложного вопроса магу требуются годы, а ты замахнулась на самое сложное, что есть у домов. Многие вообще считают печати подарком Богов-Дарителей, во всяком случае, изначальную печать. Дома лишь вносят свои плетения в банк печати и меняют ее внешний вид.
        - Придется мне ехать во Фламин с подделкой, - Лена закатила рукав. - Оцените.
        На руке медленно проступила печать дома Раум - перечеркнутый крест-накрест круг с исходящими от него лучами. Фотий протянул правую руку и шевельнул пальцами. Печать начала светиться, вспыхивая и погасая в такт ударов сердца Лены.
        - Проверку прошла, - удивился Фотий. - Как это у тебя получилось?
        - Взяла вашу печать за основу и выбросила банк с плетениями и еще кое-что по мелочи.
        Осталась, по сути, только ненужная мне трансформация человека в мага и нужная - функция опознавания. Теперь я могу свободно путешествовать по империи как маг дома Раум. Такие же печати мы наложим всем людям и магам, которые будут приходить в дом. А то непорядок: члены дома, но печатей либо вообще нет, либо щеголяют печатями других домов.
        - А что, - архимаг потер руки. - Изящное решение. Я и сам думал…
        Он замолчал и, глядя на Лену, сделал несколько пассов руками. - Эх, молодежь! Чего молчала-то, что голова болит? При работе с печатью такое бывает, причем самому почему-то снять боль никак не получается. Было у меня, когда заносил одно плетение в банк. Мне тогда Макарус помог. Ну что, легче?
        - Спасибо, глава, - улыбнулась Лена.
        Ей действительно стало гораздо легче, боль совсем не исчезла, но теперь ощущалась краем сознания, и думать не мешала.
        - Я обязательно возьмусь за печати опять после Фламина. Есть мысли, но нужно много времени.
        - А тебя никто в шею не гонит, - Фотий встал с кресла, намекая на то, что разговор пора кончать. - Иди, отдохни. Магия магией, но тебе сейчас лучше просто не о чем не думать и выспаться.
        На следующий день к Лене в кабинет постучался радист, принесший новости по последнему сеансу связи с геологоразведочной экспедицией, которая вот уже без малого два месяца проводила изыскательские работы в отрогах главного хребта местной горной системы, который являлся естественной границей между империей Исмаил и соседней Археей. Территория поисков, по большому счету, никому не принадлежала за полной ненадобностью: люди здесь не селились, а полезных ископаемых маги не нашли. Вся экспедиция состояла из четырех человек: собственно геолога, двух рабочих и сопровождающего мага. Этого геолога, которого звали Виктором Владимировичем Краюшиным, Лена заполучила с потрохами, когда излечила его жену, находящуюся на последней стадии рака желудка. Было поставлено только одно условие: оба должны отработать, по крайней мере, лет десять в нужном Лене месте, и Виктор, который безумно любил жену и уже потерял всякую надежду на ее выздоровление, согласился даже не выяснив, куда же их, собственно, хотят отослать. И пока еще ни разу об этом не пожалел. Не пожалела и Лена, так как человек он был замечательный, а
геолог от Бога. Да и его жена (тезка Лены) была для нее находкой, так как долго работала химиком-лаборантом.
        - Что передают? Есть что-то или опять только обмен любезностями?
        - Есть. Железа пока не нашли, даже следов. Говорит, что в осадочных горных породах оно встречается редко. За железом Виктор собирается подняться выше. Но есть и находки: большие залежи галенитов, и самородное серебро стало попадаться, правда, пока в очень малых количествах.
        - Серебро это хорошо, - задумалась Лена. - Вот что, Олег, передай Виктору, что поиски железа пока отменяются. Серебро важнее, так что пусть он им и займется в первую очередь.
        - Сделаю.
        После его ухода Лена начала готовиться к вечернему совещанию у Фотия: ожидалось прибытие Корнеева, и было решено обсудить все то важное, что накопилось в последнее время. На выходе из кабинета Лену перехватил Гарик Абагян, единственный чистокровный армянин на всю планету и человек, совершенно не представляющий свою жизнь без компьютера. Он и на Алкену пришел со своим ноутом, батареи которого периодически заряжал то у киношников, то у связистов. Вообще-то, они взяли много компов, но пока дефицит электроэнергии не позволял использовать это богатство. Видя, что вокруг Гарика постоянно отираются маги, привлеченные его волшебной коробкой, Лена решила сделать для него исключение и дала разрешение на подзарядку. В общем, повезло ему: вокруг симпатичного парня кучковались не только маги, но и магессы, которых помимо ноута привлекала, по-видимому, шикарная вьющаяся шевелюра Гарика. По крайней мере, в последнее время Лена часто стала встречать девчонок с вьющимися волосами. Что они там магичили, чтобы превратить прямые от природы волосы (других Лена на Алкене не встречала) в шикарные локоны, она не знала,
но в том, что это точно не термо-бигуди, была уверена.
        - Госпожа Ларесса! - обратился к ней Гарик. - Можно вопрос?
        В приватной обстановке земляне могли называть ее и по имени, и по имени-отчеству, а то и просто Леночкой, в зависимости от степени близости и занимаемого положения, но при местных была только Ларесса, а для младших еще и госпожа.
        - У тебя надолго?
        - Ну не знаю. Нет, наверное. Я по поводу вашего вчерашнего эксперимента.
        - Тогда давай пройдем ко мне.
        Они вернулись в ее кабинет и, усадив парня на стул, она требовательно спросила:
        - Что тебе известно и от кого?
        - Ну, я с Ортом дружу. Он вчера вечером пришел какой-то квелый. Я спросил, в чем дело, он и рассказал.
        - Моя недоработка, - подумала Лена. - Ну что бы ни сказать Орту, чтобы не трепал языком?
        - Надеюсь, ты понимаешь, что болтать об этом не стоит? Орта я тоже предупрежу. Ну а теперь говори, что хотел.
        - Конечно, Елена Дмитриевна. Орт рассказал, что вы ему наложили вторую печать и попросили колдануть, а когда он попробовал, то ему как будто два человека стали орать, каждый в свое ухо. Потом все померкло, и очнулся он уже на кушетке. В теле слабость, а в голове шум. Сейчас-то он в порядке, а тогда, говорит, что давно себя так паршиво не чувствовал. Вот я и подумал, ведь маг большинство плетений из печати берет?
        - Ну да, плетения очень сложные: даже с нашей памятью много не запомнишь, да и на это нужно много времени. С печатью маг на порядок сильнее, именно поэтому у вольных не бывает сильных учеников. Почти не бывает, - поправилась она. - Ты все правильно понял. Ну и что дальше?
        - Мозг человека, ну он как компьютер. А печать получается вроде дополнительной оперативной памяти, память же состоит из отдельных банков, которые отличаются адресами. Если к памяти поступает запрос, то он всегда адресный, то есть обращается к какой-то ячейке одного банка. А у вас получилось что-то вроде сидящих на шине двух банков памяти с одним адресом. А в банках записана совершенно разная информация. И на выходе получим цифровой шум. Скорее всего, такой комп просто зависнет, ну как Орт.
        - И что ты предлагаешь?
        - Поменять у банков адреса. Сделать у каждой печати свою метку. Ну и еще маг должен знать, в какой печати находится то, что ему надо. Тогда, при необходимости, он будет обращаться не к самой печати, а к ее метке, которая и передаст управление своей печати.
        - Век живи, век учись, - подумала Лена. - Нет, мало вам Елена Дмитриевна среднего школьного. Вузовских учебников натащила, а времени на их изучение нет.
        - Ладно. Спасибо, Гарик, - она поднялась с кресла. - Я подумаю. Только еще раз предупреждаю…
        - Я могила, Елена Дмитриевна.
        Петр прибыл едва ли не за полчаса до совещания, и переговорить с ним у Лены не получилось. Собрались обычным для таких совещаний составом: оба архимага, сама Лена, Корнеев, Фатеев и от боевых магов повысивший недавно статус магистр Фехт.
        - Давайте я быстро отчитаюсь, - предложил Петр. - А потом разберемся с остальным.
        Поскольку никто не возражал, он продолжил:
        - В основном работа группы идет по плану. Мотоциклы приобрели и на днях вместе с запчастями и горючкой забросим. Есть еще пара хороших механиков согласных на смену обстановки. Ребята, по-моему, неплохие. Сама посмотришь (он повернулся к Лене) или пришлешь кого из менталистов?
        - Сама. Все равно своих собиралась навестить, вот и совмещу.
        - Хорошо. Тогда дальше. С приобретением джипов пока никак. Отечественные продавцы установили такие цены, что остатка денег нам хватит машины на полторы. А связываться с забугорными из-за трех машин… Одним словом, овчинка выделки не стоит. Вообще, деньги сейчас главный тормоз. Золота, как я понимаю, больше не ожидается? - он вопросительно посмотрел на Фотия.
        - Выгребли подчистую, - лаконично ответил тот.
        - Понятно. Значит, будет предложение. Организуем на Земле платную лечебницу, куда направим с десяток магов-целителей. Благодаря вашему кинотеатру в нашей жизни они освоились, и в желающих, я полагаю, недостатка не будет. Одновременно я открываю охранное агентство на свое имя, и беру лечебницу под свое крыло. Оформим быстро, есть у меня знакомый человек…
        Присутствующие заулыбались: о связях бывшего майора ходили легенды.
        - Обеспечим необходимую рекламу, и будем грести деньги лопатой. Заодно можно будет наладить нужные связи. Здоровье стоит дорого, а мы, в отличие от медиков, будем не просто так брать деньги. Думаю, что с полгода продержимся, пока не начнется шум. Потом
        по-быстрому свернемся. За это время надо обеспечить все наши потребности лет на десять вперед, и на время свернуть активность: что-то у меня дурное предчувствие. Началось какое-то шевеление, кое у кого появился к нам нездоровый интерес. Надо взять тайм-аут. Да, еще вот что. Нашел я одного человека… Одним словом, если будут деньги, он сможет обеспечить нас и минометами, и реактивной артиллерией. Само собой, и боеприпасы. Модели, снятые с вооружения, но для нас самое то. Требует полмиллиона в валюте, после чего, по-моему, собирается рвать когти за границу. Тянуть с этим не стоит, так как рванет все равно с нашими деньгами или без. Хотя денег у него, наверное, и так выше крыши: такая сделка у него далеко не первая. Я бы на его месте тоже смотался куда-нибудь, пока до его складов не добрались проверяющие.
        - Есть встречное предложение, - сказал Фатеев. - Вы помните, что я возражал против предложения угнать нужный автотранспорт: есть большая разница в том, чтобы взять у государства на благое дело то, чем оно уже никогда не воспользуется или в банальной уголовщине, которую, по-моему, никакими целями оправдать нельзя. Но вот я весь из себя такой честный и законопослушный не возьму в толк, для чего мы будем платить полмиллиона баксов этому ворюге? Это что, его личное имущество? Лично я не вижу никакой разницы с тем барахлом, которое мы приватизировали на моб складах. Предложение такое: давайте познакомим его с кем-нибудь из наших менталистов, и он перед тем, как повеситься от угрызений внезапно проснувшейся совести, одарит нас всем необходимым.
        - Ну что же, очень дельное предложение, - Петр довольно улыбнулся. - С волками жить - по-волчьи выть. Есть у кого возражения? Единогласно? Тогда лично у меня все. Детали обсудим в рабочем порядке.
        - Кто следующий? - спросил Фотий.
        - Давайте я, - предложила Лена. - На днях я провела опыт с добровольцем по наложению печати другого дома на действующего мага. Опыт пока не удался, но получилось кое-что выяснить и работы в этом направлении продолжаются. Пока можно наложить упрощенный вариант печати дома Раум на всех людей нашей группы. И удостоверение личности, - пошутила она. - И физические кондиции хоть немного поднимем. Кроме того, есть доклад нашего геолога: недалеко отсюда он нашел богатое месторождение свинцовых руд и следы самородного серебра. Железа пока нет, но это не к спеху. Я его нацелила на серебро. К сведению всех. Я собираюсь выбраться во Фламин: надо навестить друзей и попутно решить ряд вопросов. В первую очередь возобновить отношение с руководством Гильдии. Это может быть полезно и нам, и им. Кроме того, надо подобрать мастеров клинка из людей. После боя, в котором погиб сын нашего главы и оба паладина дома с солдатами, вся оборона дома зиждилась на нескольких десятках боевых магов, которые к тому же не знают, как держаться за меч. Это очень плохо. За счет тех, кого мы привели с Земли, положение изменилось, но
очень уж не хочется раньше времени показывать козыри. Пока можно, надо постараться усилить дом традиционными средствами. Планируется привлечение магов из вольных и особенно их учеников, необходимо обучить тех из магов и людей, у кого будут способности к работе с клинковым оружием. И не надо приуменьшать его значения, я сама училась у человека, и это не раз спасало мне жизнь. А в убежищах интерфекторов можно найти с сотню отличных мечей. И что у нас с закупкой лошадей?
        - Ни слуху, ни духу, - отозвался Макарус. - Деньги уплачены, но лошадей нет. Есть подозрение, что кто-то из соседей завернул или разграбил обоз с заказанными нами товарами и лошадьми. Это им не впервой.
        - Надо связаться с продавцами и все выяснить.
        - Сделаем, но это дело не быстрое.
        - У кого-нибудь есть что-то не терпящее отлагательства? - спросил Фотий. - Нет? Тогда на этом пока и закончим.
        В трудах и заботах прошло две недели. Вчера вместе с партией мотоциклов и горючего Лене передали пакет с одеждой и другими вещами, которые она попросила купить мать, и сегодня она решила нанести еще один удар по традициям. Местные ее и так считали эксцентричной особой, хотя уважали и побаивались за силу и ум. Одежда большинства магичек дома Раум по фасону не слишком отличалась от одежды крестьянок, разве что ткань получше, да отделки побольше, и представляла собой бесформенный балахон почти что до щиколоток. У Кайтаидов женщины одевались с большим вкусом. На ногах все носили что-то вроде закрытых кожаных тапочек на кожаной же толстой подошве. Очень удобная обувь, но женщину она явно не украшает. Еще год назад Лена ни за что бы на такое не решилась, но за последнее время она поправилась, похорошела и округлилась в нужных местах. Не красавица, но очень даже ничего! Она надела колготки, с трудом натянула джинсы, накинула полупрозрачную блузку и обула ноги в изящные туфли на шпильках. Свои густые, слегка вьющиеся волосы она стянула в конский хвост и прихватила резинкой. Полюбовалась на себя в
подаренное Петром зеркало и, глубоко вздохнув, вышла из спальни. Слегка постукивая каблучками, архимаг дома Раум Лоресса Лавр спустилась с третьего этажа на первый и, вздернув подбородок, пошла по коридору к парадной лестнице, оставляя за собой впавших в ступор магов и магичек.
        - Кажется, я переоценила влияние кинематографа, - мелькнуло у нее в голове. - Одно дело - видеть одетых аналогично девиц где-то в другом мире, а совсем другое - столкнуться вот так в коридоре, да не с кем-нибудь, а с членом Совета дома!
        Внешне, как ни в чем не бывало, она выпорхнула во двор и, что называется, нос к носу столкнулась с Макарусом. Брови архимага поползли вверх и слились с шевелюрой, как всегда слегка взлохмаченной.
        - Это должно что-то означать? - спросил он после короткой паузы, показывая глазами на ее прикид.
        - Это означает, что у меня сегодня хорошее настроение, и я решила немного отдохнуть. А что, вам не нравится?
        - Милая Ларесса! Я уже давно вышел из возраста, когда мужчины обращают внимание на внешность женщин. Но вообще-то мило. Только немного не ко времени.
        - Почему?
        - Потому, что я хоть и не в том возрасте, но не утратил ни ума, ни наблюдательности. Судя по тому, какое вы произвели впечатление на окружающих, завтра вся женская половина потребует сменить гардероб, а в денежной комнате пусто. Осталось немного серебра, чтобы расплатиться со строителями за возведение школы и все. Наши девчонки и так слишком много думают о вещах далеких от магии, а вы еще поливаете масла в огонь.
        - То есть вы не одобряете, - грустно констатировала Лена. Настроение упало ниже плинтуса.
        - Ну почему же. Вы очень красивая девушка, вам идет. Просто не ко времени это сейчас.
        Как представлю, что будет завтра… Нет уже сегодня, - поправился он, - Взгляните.
        Лена повернулась лицом к дому и увидела, что на нее из окон пялится все население дома, начиная от слуг и заканчивая архимагом Фотием, который наблюдал за ней из окна своего кабинета, видимо, заинтересовавшись шумом в коридоре. Ее ребята наслаждались бесплатным представлением из окон второго этажа.
        - Полный аншлаг, - сказала она, чтобы хоть что-то сказать, и на недоуменный взгляд Макаруса жалобно спросила. - Как же назад-то пойду?
        - Выше голову! Руководитель не имеет права на ошибку, а сделав ее, не имеет права выказать никому свою слабость. Давайте я возьму вас под руку и провожу в ваш кабинет. Надо же и мне получить капельку внимания!
        - Макарус, вот никогда вас не спрашивала о возрасте. Это нормальный вопрос, вы не обидитесь?
        - На что же тут обижаться? - удивился тот, беря Лену под руку. - На возраст? Сейчас мне уже немногим больше трехсот. Пошли лучше, зрители ждут.
        Личные апартаменты Лены располагались анфиладой: сначала кабинет, потом спальня и замыкали цепочку удобства в виде достаточно удобного санузла. Поэтому, достигнув кабинета и поблагодарив Макаруса, Лена прошла в спальню и переоделась в свое привычное платье, которое не слишком отличалась от принятого в доме стандарта.
        Где-то через пару часов в кабинете прозвучал звонок телефона (ряд помещений дома был оборудован телефонной связью), и взволнованный голос радиста попросил ее срочно подняться в комнату связи, которая находилась на последнем четвертом этаже.
        - Срочный вызов от геологов, - сказал он. - Виктор на связи.
        Через несколько минут она уже слушала срывающийся от волнения голос Виктора:
        - Елена Дмитриевна, это просто Эльдорадо! Нет, это Клондайк! По всей долине прямо под ногами самородное серебро! Есть даже куски, которые поднять трудно!
        - Ты точно уверен, что это серебро?
        - Елена Дмитриевна! - обиделся геолог. - Что угодно отдать могу! Хотите зуб?
        - Зачем мне ваш зуб?!
        - Ну когда в чем-то уверены часто говорят: зуб даю! Жду ваших указаний.
        - Какие запасы, на глаз оценить можете?
        - Много. На поверхности лежит где-то от двадцати до пятидесяти тонн, а сколько в земле пока никто не скажет. Это надо несколько дней киркой долбить или рвануть взрывчаткой. Но, думаю, что и там много.
        - Виктор! Проследите, чтобы ваши рабочие никуда не делись. Эту находку надо сохранить в тайне, так что придется им почистить память. Место находки далеко от дорог? Лошади там пройдут?
        - Какие там лошади: мы сами еле-еле забрались на это плато! А место… Дня три пешком, если напрямик.
        - Маг далеко?
        - Здесь он, рядом. Слышит все.
        - Отлично. Пусть готовит метки для стационарного портала. Примерно через час будем.
        - Перенастраивать портал на Землю не будем, - говорила Лена, распределяя работу своим многочисленным помощникам. - Пусть будет в дежурном режиме, мало ли что случиться! Отключайте от питающего контура половину накопителей и сносите в этот угол, где выложим из них круг метров в десять диаметром. Вот где я буду вычерчивать схему портала, и будет центр. Фатеев! Егор Кузьмич!
        - Здесь я, Ларесса.
        - Берите всех свободных парней, пусть прихватят имеющиеся в наличии рюкзаки и возьмут у строителей носилки. На время, вечером отдадим. С накопителями маги справятся сами, а ваша задача перебросить ребят на плато к Виктору и обеспечить сбор и эвакуацию серебра. Пусть каждый сбегает в подвальное помещение нашего крыла и возьмет с собой по одному накопителю для портала со стороны плато. Накопителей там с полсотни должно быть. Неделю назад от каменотесов привезли и активировали, должны уже были зарядиться. Все, все работаем.
        Через неделю после описанных событий "Эльдорадо", как окрестили это плато, с легкой руки Виктора, было очищено от серебра почти полностью, а в помещении порталов скопилось на глаз более пятидесяти тонн самородного серебра.
        - Ну и что будем с этим богатством делать? - спросил Фотеев. - Чуть все жилы не порвали.
        - Монеты имеют право чеканить только великие дома и Казначейство Императора, - заметил Фотий. - Но продавать им серебро глупо: во-первых, дадут только полцены, а, во-вторых, я за наши жизни и серебряной монеты не дам, если новость о серебре разойдется по империи.
        - Ну не такие уж мы беззащитные, но вы правы: драка это последнее, что нам сейчас нужно, - согласился срочно вызванный с Земли Корнеев. - Задача - превратить это серебро в золото, хотя бы частично.
        - Один к двадцати, - отозвалась Лена. - Это больше двух тонн получается.
        - Да, и решение всех проблем со снабжением, - сказал Фатеев. - И затею с лечебницей можно отставить.
        - Там не только деньги, - возразил Петр. - Попутно много других задач решаем.
        - А давайте прокрутим все через Гильдию, - предложила Лена. - У них есть хорошие связи кое с кем из императорских чиновников. Может и с Казначейством тоже?
        - Много потеряем, - ответил Макарус.
        - Если через Гильдию, то не так и много. Да и не будем мы все серебро продавать, тонн десять на первое время вполне хватит. И что продавцы мы - тоже никто знать не будет.
        - Ты так уверена в руководстве Гильдии? - спросил Фатеев. - Не кинут?
        - Я так уверена в своих друзьях! - отрезала Лена. - Да и побоится Гильдия "кидать" магический дом, пусть даже небольшой. А деньги нам нужны быстро. А на Земле продать не получиться?
        - Нет, ответил Петр. - Там уж точно потеряем столько, что останутся кошкины слезки. Да и неприятных вопросов много будет. Нет, лучше не рисковать.
        - Ну нет, так нет, - подвел черту Фотий. - Ларесса у нас уже полгода собирается во Фламин, да все никак не соберется. Ты как хотела добираться?
        - У меня есть пара убежищ, оборудованная стационарными порталами в самом Фламине, человек двадцать с комфортом можем разместить. Оттуда же можно переправить в дом и золото. Хотя лучше его вывести в один из городов по соседству, где есть убежище: могут все-таки проследить, а убежища во Фламине мне светить не хочется.
        - Так и решим, - Петр поднялся со стула. - Егор Кузьмич, готовь группу прикрытия человек пять. Магов возьмешь?
        - Жаль, Элора еще не вернулась. Отправилась договариваться со свободными магами и все еще в поиске. Придется взять Ора и, пожалуй, из боевиков Артона.
        - Не мало?
        - Я в войну играть не собираюсь, а для тихой прогулки самое то.
        - Тебе виднее. На этом предлагаю закончить.
        Глава 5
        Фламин
        - Может быть, отчеканить монеты самим? - спросил Лену Фатеев. - Сидим без денег на горе драгметалла. Даже со строителями до конца не расплатились. И лошадей опять же надо покупать, после того, как эти мерзавцы Латес разграбили наш обоз.
        Разговор велся в кабинете Лены, куда Егор Кузьмич зашел уточнить последние детали перед отправкой группы во Фламин.
        - Вы хорошо знакомы с денежной системой империи? - спросила Лена.
        - Откуда? Перед отправкой что-то говорили, но лично я за все время своего пребывания здесь не держал в руках ни одной монеты. Этот дом то ли филиал коммунизма, который наконец построили в одном отдельно взятом доме, то ли монастырь для обоих полов, за исключением личных вещей магов, здесь все общее.
        - Это не от хорошей жизни. А система крайне проста - в обращении три вида монет: медные, серебряные и золотые. Право чеканить золотые и серебряные монеты присвоили себе великие дома и казначейство императора. Все остальные должны сдавать им золото и серебро за оплату. Разница составляет почти половину веса металла, так что, несмотря на определенные затраты на чеканку, дело это очень прибыльное. Все монеты могут иметь разный внешний вид, но вес золота и серебра в монете должен быть примерно одинаков для всех производителей. Вес медных не регламентируется. Обычно над внешним видом монет никто голову не морочит, и выбивают на одной стороне свой герб, а вторую оставляют чистой. Даже специального названия деньги не имеют: аур в переводе с исмаильского и означает "монета". Соотношение такое: за один золотой аур дают двадцать серебряных, а за серебряный - сто медных. Если мы начнем чеканить на монетах свой герб, их никто не возьмет как средство оплаты, а мы получим неприятности на ровном месте. Если же нанесем изображение герба одного из великих домов, сразу попадаем в категорию фальшивомонетчиков, и что
еще хуже, оскорбляем магов соответствующего дома. Оно нам надо? Да и технология чеканки не так проста, чтобы с этим париться из-за небольших сумм, а с большими… Ну об этом я уже говорила. Подождите немного. Уже сегодня мы будем во Фламине, а завтра или послезавтра, если договоримся, будут и первые партии денег.
        - А если нет?
        - А вот тогда и будем прорабатывать другие варианты.
        - Елена Дмитриевна, если можно, один вопрос?
        - Пока все соберутся, время еще есть, давайте ваш вопрос.
        - Когда мы сидели в убежищах, и вы над нами колдовали, было много рассказов о роли магов в этом мире, об их психологии и поведении, которые лично у меня не стыкуются с тем, что происходит в этом магическом доме. Самоуверенность и заносчивость и у здешних магов были в ассортименте, а кое у кого и до сих пор хватает. А вот все остальное…
        - То, что я вам говорила, относилось в основном к магам больших и великих домов. Маги ведь тоже многим отличаются и живут порой очень по-разному. Простая аналогия из нашей истории это владетельный синьор и его бедный вассал. Оба дворяне и в этом статусе имеют примерно одинаковые привилегии. Но у одного поместья, замки, куча придворной челяди, а второй имеет в данниках три крестьянских хозяйства, и сам от своих крестьян мало чем отличается. Так и здесь. Нашим хозяевам страшно осточертела бедность (в понятиях магов) и нехватка всего, жизнь здесь у черта на куличках рядом с такими же нищими, но более сильными соседями, которые могут однажды прийти и забрать все. Влачить унылое скучное существование десятки, если не сотни лет. А мы дали им надежду, показали, какой может быть жизнь. Да что я вам говорю: вы сами ходите в кино и можете видеть, какими глазами они смотрят на экран. Право на чеканку денег - это только верхушка айсберга. Малые дома лишены и много другого. Права на дорожные сборы, например. Тех ребят, которых они отправляют в Академию, если есть чем заплатить, часто отсеивают при вступлении
или валят на экзаменах. Если маг из большого дома убьет мага из малого с нарушением существующего регламента и законов, то он должен быть наказан. Однако попробуйте сделать это на практике. Наш глава и его погибший - сын наглядное тому подтверждение. Все, слышите?
        В коридоре раздались шаги многих ног и, после стука в дверь, в кабинет вошли все, кто отправлялся с Леной в столицу. Из магов были: возмужавший за последнее время Ор, Артон и молодая магесса Петра, имеющая, несмотря на молодость, титул мастера. Первоначально Лена не собиралась брать с собой девчонок, но маленькая, но настырная Петра начала настоящую осаду несговорчивого архимага, и Лена после не долгих колебаний признала ее доводы убедительными. Из землян были три рослых, крепких парня из группы огневой поддержки, одинаково хорошо владеющих и кинжалам, и рукопашным боем. Стрелковая подготовка у всех пришедших с Земли, включая женщин и детей, проводилась регулярно и, учитывая новые возможности их организмов, любой мог навскидку выстрелом из автомата срезать горлышко бутылки со ста метров. Одного из них, светловолосого с грубоватыми чертами лица, Лена знала к тому же, как хорошего подрывника.
        - Привет всем, - поздоровалась она. - Так, тебя Олег я знаю. А вы? Представьтесь.
        - Я Федор, - ответил один.
        - Я тоже Федор, - ответил второй.
        При беглом осмотре один Федор от другого ничем не отличался.
        - Это что, у Фатеева шутка юмора такая? Как же мне вас различать прикажите?
        - Моя фамилия Ясень, - ответил один из них, по фамилии в отряде и зовут. А отличать…
        Я с собой помимо автомата снайперку беру - вот и отличие.
        - Ясно, Ясень, - пошутила Лена. - Запомню. Теперь о деле. Выходим примерно через час. Сейчас я всем поставлю печать интерфекторов. - Можешь не пугаться, - добавила она, заметив, как при этих словах вздрогнула Петра. - Это не оригинал, а сильно упрощенная подделка, в которой кроме блока опознавания почти ничего не осталось. Портал, через который мы попадем во Фламин, построен интерфекторами и защищен от чужих. Хотите идти со мной, давайте руки.
        Постановка печатей много времени не заняла.
        - Так, проверим, - произнесла Лена, и ее ладонь полыхнула зеленым светом.
        Отзываясь на запрос, на предплечьях всей шестерки замерцали клинки с молниями, на которые бойце смотрели с интересом, а маги с плохо скрываемым страхом.
        - Все берут уже подготовленное снаряжение, - отдал распоряжение Фатеев. - И через полчаса должны быть в портальном зале. Олег, ты несешь меньший груз, так что захватишь резервный накопитель. Он, зараза, неудобный для переноски, так что ты возьми еще пустой рюкзак.
        Руны портала убежища-пещеры под Фламином Лена прекрасно помнила и сейчас нанесла краской в портальном контуре. Краска была быстро сохнущей, и уже через десять минут схватилась.
        - Собрались! - скомандовала Лена. - Первой иду я. Для вас порядок произвольный, но шевелите ластами: портал просуществует где-то минуту, не больше. Приготовились! И постарайтесь не наступать на руны, а то краска еще свежая.
        Она вскинула на плечо свой рюкзак и активировала руны портала:
        - Пошли!
        Как и в первое ее посещение, пещера была ярко освещена, и Лена быстро вышла из портального круга, освобождая место другим, которые появлялись за ней один за другим. При появлении у каждого вспыхивала и мгновенно гасла печать интерфекторов.
        - Что за… - выругалась Петра, споткнувшись обо что-то, и была подхвачена шедшим перед ней Олегом. - Спасибо.
        - Так, так, - Лена подняла один из нескольких маленьких, но тяжелых мешочков, валяющихся на ровном полу портала, развязала его и высыпала на ладонь несколько монет.
        - Золото. А мы там без денег сидим. Это мне кто-то заказ оставил, - объяснила она остальным. - А вон и амулеты обратной связи, и бумажки с данными клиентов. Ладно, пока разбирайте вещи и устраивайтесь кому как удобно.
        Через полчаса снаряжение было разложено, и каждый подобрал себе место обитания на ближайшие несколько дней. К удивлению Лены Петра разложила свои пожитки рядом с вещами Олега. На вопросительный взгляд Лены она смущенно потупилась и отвела глаза.
        - Используют они меня, как хотят, - подумала Лена. - Ведь убедила меня зараза мелкая в своей полезности, а на самом-то деле решила воспользоваться случаем. И что это местные девчонки на наших ребят такие жадные? Как бы со временем на этой почве не нарваться на конфликты.
        - Внимание! - сказала она. - Задачи распределяем согласно плану. Сейчас мы с Петрой переодеваемся и идем домой к Григу. Артон с Ором обеспечивают прибытие первой партии серебра, а оба Федора и Олег пока в резерве. Если ничего не случится, придется вам парни так все время в резерве и просидеть. С вашим оружием по городу не очень-то походишь, а печати я на вас могу наложить только слуг нашего дома, а это очень слабая защита от других магов. Если все пойдет по плану, то я постараюсь, если получится, разобраться в печати императора и сделать вас на время жителями Фламина. Если нет, то считайте, что экскурсия не удалась. Во время моего отсутствия старшим остается Артон. И пошуруйте тут в убежище на предмет чего-нибудь полезного. Когда мы вас готовили, то убежища под Фламином не использовали, а когда я здесь была года два назад, то осмотрела все очень поверхностно. Золото точно должно быть, книги, может быть оружие. Да, в вон тех ящиках питание в стазисе. Можете, конечно, попробовать, но не советую: гадость редкая.
        Девушки зашли за изгиб пещеры и переоделись. Лена одела вместо своего брючного костюма недавно сшитое платье, цветом и фасоном напоминающее то, которое ей когда-то подарил Григ, и обула легкие кожаные туфли на невысоком каблучке, а Петра оделась в некое сочетание брюк и туники. Увидев их, Артон поднял вверх большой палец. Насмотрелся фильмов, блин! Короткий телепорт и они уже на знакомой улице. Лена привычно сканировала улицу и, не обнаружив ни одного источника магии, повела Петру к дому Грига, выбирая дорогу так, чтобы иметь меньше возможности встретиться с магами. Маскировку вообще решили не применять, так как при проверке всегда можно было предъявить печати дома Раум. Свои обманки Лена предусмотрительно сняла: еще не хватало, чтобы при проверке отработала и печать интерфекторов. Для магов сразу два интерфектора будет явным перебором. Чем ближе они подходили к дому Грига, тем больше Лену охватывало волнение, которое она все последние дни тщательно пыталась подавить. Вот и дом. Лена сверилась по внутренним часам: около двух часов. Обедать Григ обычно ходил домой где-то к трем. Значит дома его,
наверное, еще нет. Лена поднялась на крыльцо и постучала в дверь. Некоторое время ничего не происходило, но потом послышались шаги, дверь отворилась и на пороге появилась девушка лет шестнадцати.
        - Мы можем видеть Грига? - спросила Лена.
        - Отца еще нет дома, но скоро должен подойти, госпожа, - ответила дочь Грига, не узнав Лену.
        - Может, пустишь нас в дом, Каура?
        Глаза девушки изумленно расширились. - Вы?! Вы же мертвы!
        - Как видишь, не совсем, - Лена отступила на ступеньку вниз. - Ну что, так и будем разговаривать на улице?
        - Пожалуйста, проходите! - опомнилась Каура, отодвигаясь в сторону и давая им пройти.
        - Прошу вас подождать отца в комнате, - она провела их в небольшую комнатку со столиком вроде журнального и низким мягким диваном. - Не желаете чего-нибудь выпить или перекусить?
        - Спасибо, ничего не надо, - ответила Лена. - Каура, а где все домашние?
        - Старшие братья уже год как отделились и живут сами, мама пошла к кому-то из соседей, а младший брат умер.
        - Извини, я не знала. Как это случилось?
        - Ему не повезло вечером столкнуться с несколькими выпившими алломагами. Наверное, им было очень скучно, если они решили развлечься с маленьким мальчишкой. Он попытался убежать, кого-то укусил… Одним словом, когда прибежал отец, их там уже не было, а брат успел истечь кровью: кто-то из алломагов достал его мечом.
        - Выяснили, кто это был?
        - Конечно, они не очень и скрывались.
        - Кто они?
        - Отец мог обратиться к магам, и убийцу почти наверняка наказали бы, но он захотел посмотреть им в глаза, узнал, где они живут… В общем, их уже нет. Совсем.
        - Узнаю Грига, - пробормотала Лена, и громче. - Он не говорил, что я приду? Я передала ему письмо через друга. Недавно.
        - Нет, ничего, - покачала головой девушка. - Можно вас спросить?
        - Да, конечно.
        - Извините, но это обязательно надо было вам умирать? Знаете, я отца никогда таким не видела, как в те дни, когда вас хоронили. Он по вам убивался даже больше, чем по брату. Не знаю, как такое вообще можно было сделать, но это было жестоко.
        Петра дернулась было отреагировать на наглость этой девчонки (это же надо упрекать члена Совета дома и правую руку главы!), но Лена вовремя ее удержала.
        - Извини, - тихо сказала она. - Я хотела как лучше, думала иначе нельзя. Григу я все объяснила в письме. Если он тебе не сказал, значит, не счел нужным.
        - Отец пришел, - Каура встала со стула и вышла в прихожую. Раздался тихий голос Кауры, затем звук быстрых шагов, и на пороге появился Григ, совсем такой, каким его Лена и запомнила. Только лицо подергивалось от волнения, и большие сильные руки ходили ходуном. В таком состоянии она его никогда еще не видела.
        - Ларесса! - срывающимся голосом крикнул он и бросился к Лене, у которой от волнения внезапно ослабли ноги, подхватил ее на руки и сильно прижал к груди. - Девочка моя! Счастье то какое!
        Она ничего не могла сказать в ответ и только тихо плакала, уткнувшись ему лицом в грудь.
        - Ну вот! - счастливым голосом сказал Григ. - Испортила мне рубашку. Теперь эти слезы и сопли жена уже не отстирает.
        Отстранил ее и внимательно осмотрел:
        - А ты выросла, похорошела. Не такая, как тогда в зеркале, помнишь? Но все равно уже красивая девушка, а не тот хилый заморыш, который пытался меня соблазнить!
        - А проквакать не хочешь?
        - Ква, ква!
        В проеме двери стояла бледная Каура и с изумлением смотрела на квакающего отца.
        - Я понимаю, чем ты руководствовалась, когда инициировала свою смерть, - говорил Григ.
        - Но потом разве нельзя было прислать весточку?
        - Я боялась, - Лена стыдливо потупилась. - Если бы ты знал, Григ, как нелегко мне было решиться написать то письмо!
        - Но почему?
        - Потому, что я сделала глупость и тем самым принесла горе тебе, Воробью… Не думаю, что Торн с Рамоном так уж убивались, но что переживали, я видела.
        - Видела? Когда?
        - Я приходила на свои похороны, чтобы убедиться, что все прошло, как надо и все видела. Понимаешь, мне нужно было исчезнуть так, чтобы ни у кого не возникло никаких подозрений, чтобы не навести никого на всех вас. Я была слугой магического дома, и личным слугой дочери одного из его правителей, то есть, по общему мнению, человеком, очень удачно устроившимся в жизни. Хозяйка относилась ко мне с симпатией, а ее отца я заинтересовала. И вот такой человек внезапно уходит в город и исчезает. Была очень большая вероятность, что кто-нибудь начнет копать и, в конце концов, вскроется что-нибудь опасное для вас. Поэтому я и решила, нет человека - нет проблемы. Случайный удар ножом…
        - А почему тогда глупость?
        - А потому, что все мои приготовления и сама "смерть" на тот момент были уже не нужны: отец моей хозяйки был убит, ее положение в доме пошатнулось. Скажу более, скорее всего, ее в скором времени убил бы ее ближайший родственник! Если бы я тогда сбежала, то никто никого искать бы не стал. Хозяйка получила бы очередное подтверждение подлой природы скуликов, все остальные подумали бы: умная девочка.
        - Тогда почему не остановилась?
        - Потому что дура! Потому что уже тогда думала, в сущности, совсем о другом, бездумно выполняя подготовленный план.
        - О чем это?
        - Расскажу, но позже. В письме я многого не могла написать. Многого такого, что нельзя доверять бумаге. Я ведь сейчас один из руководителей небольшого магического дома на окраинах империи. Мне много чего надо рассказать, и я скажу тебе все без утайки. Все, что касается лично меня. Кто я такая и откуда, и попрошу помощи. И приму любое твое решение. Слушай…
        Наконец рассказ был закончен.
        - Ты так и не сказала, что вам нужно от Гильдии.
        - Во-первых, мы хотим завязать с Гильдией отношения на постоянной основе. Взаимовыгодные, естественно. Во-вторых, нам нужны преподаватели фехтования твоего уровня. Причем только на постоянной основе и с членством в доме. У нас сейчас происходит много такого, что не должно выйти за рамки дома. Поэтому мы никого из них пока отпустить не сможем. Но высокую оплату и свободу в рамках дома гарантируем. И наконец, у нас есть много самородного серебра и нам необходимо его срочно превратить в золото. Очень много.
        - Очень много это сколько?
        - С полсотни подвод нагрузить можно. Но пока нас устроят и небольшие партии.
        - Да, подкинула ты задачку… Ты же понимаешь, что эти вопросы я сам решать не могу?
        - Конечно, понимаю и хотела бы встретиться и с Рамоном, и с Торном. И Воробья бы увидеть…
        - Эта девушка, что с тобой, Петра, она тоже маг?
        - Да, она в группе сопровождения.
        - В группе? Так вы здесь не одни?
        - Да, есть еще и маги, и люди. Их задача подстраховать меня на всякий случай и оказывать помощь.
        - Это люди из твоего мира? С ними можно встретиться, поговорить?
        - Для этого мне надо кое-что сделать. Посиди, не двигаясь, несколько минут, мне надо изучить печать императора. Обещаю, больно не будет.
        Лена прикрыла глаза, входя в сукрентос, а Григ, который сидел неподвижно и с любопытством за ней наблюдал, увидел, что печать на его ладони засветилась зеленым мерцающим светом и, отделившись от руки, зависла перед Леной, стремительно увеличиваясь в размерах. Длилось это действительно всего несколько минут, после чего печать исчезла, а Лена открыла глаза.
        - Как я и думала, очень простое плетение. Ничего кроме опознавания и подпитки от носителя в него не закладывали. Теперь я хоть всех жителей империи могу сделать горожанами Фламина, - пошутила она. - А мои ребята смогут спокойно ходить по городу. Правда, каждому еще присваивается метка, которая хранится в архивах, но для простой проверки сойдет. Григ, ты сможешь мне устроить встречу с Торном сегодня?
        - Думаю, больших проблем не будет. Кстати, что я могу ему сказать?
        - Что я маг и состою в руководстве небольшого дома, что инсценировка моей смерти была направлена на то, чтобы не подставить ни их, ни Гильдию, что мы заинтересованы в сотрудничестве и, в свою очередь, можем многое дать. Ну и о наших проблемах, естественно.
        - А встречаться где будешь? У меня, в Гильдии или еще где?
        - Не будем лишний раз привлекать внимание к твоему дому. Гильдия меня вполне устроит. Облик мы на всякий случай поменяем, будем парнями.
        - Тогда посидите пока у меня, а я, думаю, за час управлюсь.
        - А пообедать?
        - Как-нибудь потом, - Григ поцеловал Лену в висок и вышел из комнаты.
        - Ну здравствуй, пропавшая! - Торн обнял Лену, на мгновенье прижав ее к себе, отпустил и повернулся к Петре. - Здравствуйте, госпожа! Присаживайтесь.
        В комнате кроме них находились Григ и Рамон, который обниматься не стал, но послал Лене искреннюю и радостную улыбку.
        - Подросла, похорошела, - продолжал между тем Торн. - Совсем невеста! Григ нам тут кое-что рассказал, но я бы хотел услышать от тебя, что конкретно вы хотите от Гильдии, и что можете предложить ей сами?
        - Нам надо подобрать пока хотя бы одного хорошего учителя фехтования, связаться со свободными магами и реализовать обмен серебра на золото. Это пока. Сами можем оказывать магические услуги: поставлять и заряжать амулеты, лечить, магически укреплять оружие. И не только оружие. Мы можем укрепить тела выбранных вами людей и дать им возможность двигаться раз в пять быстрее. До магов они в этом не дотянут, но и такими беспомощными, как раньше, уже не будут. А обычные люди им вообще будут не конкуренты.
        - Заманчиво, - протянул Торн. - Очень заманчиво.
        - Только Торн, - Лена нахмурилась. - Количество таких людей должно быть ограничено, это раз. А два, это то, что отморозков мне присылать не надо. Кстати, для вас, как моих друзей, этот подарок я сделаю в любом случае. Это еще и жизнь продлевает. И потом, после всего память этим людям будем подчищать, чтобы, если они попадутся магам, никто не связал их способности с нами. Мне сейчас неприятности с домами не нужны. И серебром мы поделимся в разумных пределах.
        - Считай, договорились, - сказал Торн. - У нас всякие люди бывают, но мы подберем лучших. Твое мнение, Рамон?
        - Мое мнение, что надо соглашаться и благословлять тот момент, когда Ларесса в первый раз переступила этот порог. Давайте теперь рассмотрим, чем мы можем помочь.
        - Да, учителя… Григ, - Торн повернулся к Григу. - Ты у нас по этой части дока. Есть кто на примете?
        - Думаю, что найду. Это, пожалуй, единственный вопрос, в котором я могу оказать помощь.
        - Теперь маги. Ларесса, я могу только спросить их согласия и, если оно будет, передать вам канал связи.
        - Этого достаточно.
        - Отлично. Значит, остается серебро. Много его у вас?
        - Много десятков подвод.
        - Это проблема. На такое количество серебра золото сразу не найдется ни у нас, ни у казначейства.
        - А если менять относительно небольшими порциями, скажем по две-три подводы?
        - Это уже проще. И у меня появилась еще одна мысль подключить к обмену архейских купцов. Золота у них добывается много, а серебра наоборот. Дело, конечно, не быстрое, но там можно поменять много. И они достаточно честны, по крайней мере, с постоянными партнерами. Давайте так, мы посмотрим, сколько золота можем предложить на обмен сами, и потрясем свои связи в казначействе. Кроме того, выйдем на свободных магов и подберем учителя. А завтра где-то в это же время встретимся здесь же.
        На выходе из кабинета Торна на Лену бросился молодой вихрастый парнишка лет тринадцати и обхватил ее руками.
        - Почему, - рыдая, повторял он. - Почему ты ушла? Что мы не так сделали? Зачем с нами так… Когда тебя закапывали, я чуть с ума не сошел! А Григ? Ты знаешь, что было с ним? Так зачем?
        - Воробышек, милый, - плача повторяла Лена, гладя руками до боли знакомые вихры мальчишки. - Я не хотела причинять вам боль, но думала тогда, что так будет лучше для всех.
        - Как так? - все еще всхлипывая, спросил он. - Умереть лучше?!
        - Воробышек, ну поверь мне! Я не могу тебе сказать сейчас всего. Григ знает, и когда-нибудь узнаешь и ты. Ну перестань плакать!
        - Был Воробей, а не Воробышек, - сказал он, вытирая слезы рукавом рубашки. - А с того дня, как ты исчезла, нет больше и Воробья. Зови меня Тоний - это мое имя. Ты, правда, больше никуда не исчезнешь?
        На следующую встречу Лена вместо Петры взяла Олега, которому, как и остальным боевикам, наложила печать императора. По Фламину ребята теперь могли ходить сами, но без сопровождения кем-нибудь из магов, Лена все равно пока не решилась их отпускать: знаний местной жизни у парней было слишком мало, и влипнуть в неприятности могли свободно, невзирая на статус жителей столицы.
        - Все, что могли, мы сделали, - после того, как все поздоровались начал Торн. - Учитель будет завтра к утру, и вы с ним сможете переговорить дома у Грига. Это бывший пограничник и его друг, но в отличие от Грига, холост и свободен как ветер. Он и живет тем, что дает уроки фехтования, причем не только с мечом, но вообще со всем колюще-режущим. Если сойдетесь в цене, то считайте, что один вопрос решили. Свободные маги дали согласие на встречу, а, значит, я вам даю адрес, по которому сам обращаюсь в случае нужды. Там уже тоже договаривайтесь сами. Теперь по поводу серебра. После нашего разговора вас отвезут на встречу с первым помощником главного казначея, с которым все и обговорите. Мы со своей стороны намекнули, что заинтересованы в том, чтобы он нашел с вами общий язык. Только на большую скидку не рассчитывайте, он в Казначействе не один и может легко спалиться. А вот тайну того, у кого приобретено серебро он гарантирует. Мы обсудим продажу золота после вашего договора с канцелярией, а купцов пока оставляем на закуску, - пошутил он. - Может быть, они вообще не понадобятся.
        Первый помощник оказался человеком деловым, что сразу и продемонстрировал.
        - Я не в курсе, о чем вы договаривались с уважаемым Торном, но здесь вам придется договариваться со мной. Пострадать, по вашей милости, у меня никакого желания нет, подкупить всех - тоже не получиться. По объему металла и вашим действиям складывается впечатление, что какой-то небольшой провинциальный дом обнаружил где-то (может даже не на своей территории) богатое месторождение серебра. Светиться находкой он не хочет, справедливо полагая, что всегда найдется более сильный, который решит, что ему серебро тоже лишним не будет. Хорошо еще, если при этом уцелеет сам дом. Поэтому вы и обратились не непосредственно, а в Гильдию. Видимо, как я обязан кое-чем уважаемому Торну, так и он чувствует себя обязанным вам. Тайну источника купленного серебра я гарантировать могу. Главному казначею будет уплачено, а его величество Эртона третьего такие мелочи не интересуют. Цена же остается официальной, здесь я на уступки пойти не могу, так как при любой проверке разницу мне придется покрывать из своего кармана. В казне сейчас около двухсот тысяч ауров золотом, что дает вес грубо около двух тысяч солей. Но отдать
вам все я не могу при всем желании - меня просто четвертуют. Так что только половину. Золото еще есть, но процесс изготовления монет довольно долог…
        - Нас вполне устроит расчет по весу, - вставила свое слово Лена в монолог чиновника.
        - Такого никогда не практиковали, но устроить, пожалуй, можно, - задумчиво произнес тот. - Со слитками проще, можете считать еще столько же.
        - Около двух тонн золота за восемьдесят тонн серебра, - прикинула про себя Лена. - Ну и бог с ним: что легко пришло, то легко и ушло. Зато деньги будут, а это решение большинства вопросов.
        - Уважаемый Хений, - сказала она. - Ваши условия нас устраивают. Хотелось бы еще обменять часть серебра на серебряные же ауры.
        - С серебром вопросов вообще не будет. Давайте перейдем к конкретике. Когда и по сколько. Ведь вы не притащите все серебро сразу?
        - Естественно, - согласилась Лена. - Мы готовы с завтрашнего утра отгружать ежедневно по две подводы металла. Причем, за первые две партии желательно получить серебро, а дальше расчет будем вести золотом.
        - Моя доля?
        - Лично себе можете удержать десять тысяч серебряных ауров из суммы первого расчета.
        - Устраивает, - Хений протянул Лене лист бумаги, где перед этим что-то быстро написал.
        - Это пропуск в восточные ворота императорской резиденции. Спросите меня, ну а дальше уже я сам. Охрана или помощь для доставки не нужна?
        - Нет, спасибо. Мы сами справимся.
        - Ну сами, так сами. В таком случае до завтра. И, как лицо заинтересованное, желаю вам удачи.
        Мастер фехтования напоминал увеличенную и побитую жизнью копию Воробья: такой же худой и лохматый. Даже лица у них были похожи. Но растрепанную шевелюру уже украшали в большом количестве серебреные нити седых волос, а его большие карие глаза смотрели внимательно и настороженно.
        - Я верю Григу, а он верит вам, госпожа, - вежливо, но твердо, как человек, знающий себе цену, говорил он. - У меня нет сейчас учеников, и я без колебаний последовал бы за вами, если бы не то, что вы хотите удержать меня в своем доме силой, если у меня возникнет желание уехать.
        - Что такое секрет вы, надеюсь, знаете? - ответила Лена и, дождавшись утвердительного кивка, продолжила. - А у нас там этих секретов достаточно много, и вы, вне всякого сомнения, многие из них узнаете, так как мы почти ничего специально не прячем. И как с вами прикажите поступать? Или ограничить свободу передвижения, либо стереть все воспоминания о пребывании в доме.
        - А если стереть только ваши секреты?
        - Голова человека это не пергамент: я могу стереть только все воспоминания за какое-то время жизни, выборочно не получиться. Ну откуда я узнаю, что вы видели, а что нет? И потом читать все ваши воспоминания, скажем, за год… Мне что, больше нечем заняться?
        - Понятно. А какая оплата?
        - Пока полсотни серебряных ауров в месяц. Если хорошо себя покажите, плата возрастет вдвое.
        - Считайте, что договорились.
        Свободный маг относился к своей безопасности с должным вниманием, так что когда Лену, наконец, с многочисленными предосторожностями доставили в помещение, где он находился, ее терпение было на пределе.
        - И чего же хочет от меня такая не по годам сильная девушка? - задал ей вопрос невысокий, пожилой на вид маг, одетый во что-то вроде домашнего халата с завязками вместо пуговиц. Не отвечая, Лена огляделась: они находились в не очень большой комнате, где почти полностью отсутствовала мебель. Вся обстановка - это большой стол, заваленный книгами, за которым восседал сам маг и пара стульев.
        - Вы пришли играть в молчанку?
        - А может кто-то предложит даме присесть и представится?
        - Ну нахалка! - восхитился маг. - Присаживайтесь, раз пришли. А видеть вы имеете честь магистра Марта Ания. По крайней мере, такой был мой уровень, и так звучало мое имя в тот день, когда меня пинком под зад вышвырнули из родного дома.
        - И как давно это было?
        - Да не то, чтобы очень. Всего чуть больше пятидесяти лет назад.
        - С тех пор и живете один?
        - С тех пор и живу. А что, по-вашему, не должен? Не дождетесь! А один… Почему же, есть слуги, бывают женщины, была даже пара учеников.
        - И не надоело?
        - Что, жить?
        - Так жить.
        - А вы можете предложить что-то другое?
        - Вы знаете, могу. Но прежде позвольте задать один вопрос, от которого многое будет зависеть в нашем разговоре.
        - Спрашивайте.
        - Как вы относитесь к скуликам?
        - По рождению я скулик. Как вы, кстати.
        - Я по рождению человек.
        - А что, есть разница?
        - Вы даже не представляете какая! И хватит играть словами, вы прекрасно поняли, что я имею в виду.
        - Допустим, понял. Но никак не могу понять, зачем вам это. К ожидающим вы не относитесь, так как там таких сильных магов отродясь не было.
        - А все же. Поймите, Март, прежде чем начать разговор, с которым я к вам пришла, мне надо знать ваши цели в жизни. Чего вы хотите, к чему стремитесь. Иначе разговора не получиться!
        - Я и говорю - нахалка! Мы с вами несколько минут знакомы, а вам уже приспичило знать обо мне все! Вы случайно не в жены ко мне набиваетесь? Если так, то должен вас разочаровать: не заработал я еще, чтобы достойно содержать жену.
        - Мне говорили люди, достойные доверия, что вы человек серьезный, и с вами можно иметь дело. Видимо, ошиблись. Пожалуй, я пойду.
        - Никуда вы не пойдете. Сядьте! Хотели откровенности, так извольте получить! Меня никто из дома не изгонял, я ушел сам. Осточертело все. Вечная погоня за силой, вечная подковерная борьба за власть. Девушка, которую я любил, лет сто назад вышла замуж за другого, потому что ее избранник был более перспективен в плане роста магического статуса, а значит, и положения в доме. Обычная, в общем-то, история. Мой друг, с которым я дружил еще с Академии, заложил меня Совету дома. Может среди магов еще есть любовь и дружба, но я такого не встретил! Подлости и зависти - это сколько угодно. Говорят, что кое-где в малых домах не так, не знаю. Развития магии нет, все тупо увеличивают резерв и учат плетения, придуманные еще во времена молодости своих дедов! Единичные исключения не стоят того, чтобы о них говорить. К людям относятся как… Никак не относятся или как к предметам обстановки. И это в лучшем случае! Да, маги гораздо совершеннее, но ведь и любого человека можно подтянуть пусть не до своего уровня, но где-то рядом. Да, многие из них глупы, злы и спесивы, так ведь и большинство магов ничем не лучше! Одним
словом, надоело мне это болото, и я ушел. Плюнул, собрал все, что у меня было, и ушел. Отец сказал, что у него нет больше сына. В ответ я заявил, что у меня нет теперь отца. Я много путешествовал. Я ведь не в Исмаиле родился, а в Иримии. Был в разных странах, учился, дрался, даже влюблялся пару раз. Везде одно и то же. Жизнь мага длинна, в своей я чего только не видел. Убивал, спасал. Спасали и меня. Один раз меня как мага-бродягу, захотел прибить какой-то напыщенный индюк из великого дома, по землям которого я проезжал. У него в сопровождении был паладин и несколько магов рангом пониже. Бой получился тяжелым: я положил их всех, но получил магическое истощение и умирал. И умер бы, если бы меня не выходили люди. Молодая семья, живущая неподалеку. Они не знали, что я маг и помогли просто так, ничего не требуя взамен. Они отнеслись ко мне по-дружески и дали на дорогу еды, хотя у самих полки от пищи не ломились. И они любили друг друга! Им я обязан не только жизнью, им я обязан верой в то, что есть еще такие вещи в этом мире, как любовь и дружба! А потом и у меня появилась просто женщина. Любимая. Ее уже
нет. Несмотря на мою подпитку, она состарилась и умерла. И я с тех пор терпеть не могу слова "скулик". Не знаю, чего это я перед тобой разоткровенничался. Теперь ты довольна?
        - Кажется, я сюда пришла не зря. Как вы относитесь к небольшому и пока слабому дому, в котором на равных правах живут и маги, и люди? Там царят отношения дружбы и взаимопомощи. Есть и исключения, но они погоды не делают. В этом доме принимают любых магов, которые разделяют цели дома и поддерживают сложившийся порядок вещей. И готовых за него драться.
        - Извини, но отношусь как к утопии. И где же такое место существует?
        - Это дом Раум, который находится на юго-западе в предгорьях Межевых гор. И я, как член Совета дома, приглашаю вас войти в дом не на правах Пришедшего, а как полноправного мага дома.
        Пришло время возвращаться. Процесс транспортировки серебра и обмена на золото был налажен, и первые партии металла уже направили Корнееву на реализацию. Еще раньше в дом передали непривычно огромную сумму в сто тысяч ауров серебром. Учителя фехтования переправили в дом, и он уже вовсю гонял своих новых учеников. Лена взяла слово с Марта Ания, что он посетит дом Раум, чтобы убедиться, что рассказанное соответствует действительности. А перед этим поговорит с тремя вольными магами, которых знал и проверит, подходят ли они дому. А если подходят, то пригласит в попутчики. Он отказался воспользоваться порталом, и Лена его понимала: доверие среди магов - товар дефицитный. От услуг Гильдии по обмену серебра на золото пока отказались, как и от мысли привлечь к этому купцов. По подсчетам Корнеева и того золота, которое они должны получить в конечном итоге хватит на все закупки с лихвой. Решили получить дополнительно серебром еще за одну-две партии металла. Пора было разворачивать новое строительство в доме и заканчивать старое, закупать породистых лошадей взамен угнанных, и за все надо было платить. Фотий,
которого долгая жизнь научила предусмотрительности, хотел сделать большой запас денежных средств сейчас, пока ничего не мешает, чтобы потом не кусать локти: кто его знает, как все может повернуться во Фламине со временем.
        Лена прижала к себе Тония, поцеловала.
        - Ты ведь еще вернешься? - спросил мальчишка, в свою очередь, прижимаясь к ней и обнимая. - Возвращайся быстрее, тебя здесь всегда будут ждать!
        - Вернусь, конечно. Куда я от вас денусь. Здесь помогли мне, теперь мой черед отдавать долги.
        Глава 6
        Магический дом Раум, месяц спустя
        С некоторых пор у Лены появилась привычка подолгу рассматривать себя в зеркале. Вот и сейчас вместо того, чтобы заняться делом, она застряла перед зеркальным прямоугольником в своем рабочем кабинете, пытливо всматриваясь в свое отражение.
        Отец никогда не мог понять, почему мать столько времени занимается тем же самым, и постоянно над ней по этому поводу подшучивал. Лена раньше этого тоже не понимала, пока в ее жизни не появился Петр. Поначалу собственная внешность не радовала. Тело было стройное и сильное, но вот лицо… Больше всего не нравились широкие брови. С журналов мод, которых было много у мамы, на нее смотрели красавицы с тонкими, красиво очерченными бровями. Широких бровей она не нашла ни у одной. Магией она могла их только убрать полностью или сделать еще гуще. Пришлось взять пинцет, заблокировать боль и начать выщипывать лишнее по одному волоску.
        - Ты зачем так над собой издеваешься? - спросил отец, застав ее дома за этим занятием. - Насмотрелась на этих кукол?
        Он взял в руки с тумбочки под зеркалом, лежавшие там журналы.
        - Я их сделаю немного уже, - пояснила Лена, имея в виду брови. - Некрасиво же.
        - Тебе кто-то сказал такую глупость или сама додумалась? - спросил отец. - Хотя можешь не отвечать, и так вижу, что сама. Ты неправа, дочь. Посмотри на эти лица, - он начал перелистывать журналы. - Вроде красивые женщины, но закрой журнал и ты не сможешь вспомнить ни одного лица.
        - Почему не смогу? - удивилась она. - Я тебе их даже нарисовать смогу.
        - Когда я так говорил, то имел в виду человека с обычной памятью, - усмехнулся отец. - И не надо притворяться, что ты не поняла, о чем я сказал. В них нет индивидуальности, просто красивые лица. И журналы, кстати, старые. Я обратил внимание, что сейчас стараются брать моделей именно с ярко выраженной индивидуальностью. Вот посмотри на свое лицо.
        - Чего там на него смотреть! - пробурчала она. - Я и так его изучила вдоль и поперек.
        - Женщине трудно оценить женскую красоту так, как это делают мужчины, - пояснил отец. - Вот возьмем тебя. У тебя прекрасная, спортивная фигура, в этом ты пошла в мать. Волосы длинные и густые, хорошо, что ты их отпустила. Кожа нежная и без единого прыща. Это показатель здоровья из тех, которые большинство мужчин оценивают подсознательно.
        - Эту нежную кожу не всякий нож возьмет, - довольно усмехнулась Лена.
        Слова отца грели душу, к его мнению по любым вопросам она прислушивалась очень внимательно.
        - А кто об этом знает? - пожал он плечами. - Посмотри на черты лица. Самое главное - это глаза. Такие огромные, как у тебя, еще надо поискать. Ты их, случайно, магией не увеличивала?
        - Да, нет. А что, надо было?
        - Ни в коем случае! Сделаешь больше, и твои глаза сразу будут всем бросаться в глаза, - скаламбурил отец. - Тогда уже лучше сразу и уши отрастить, чтобы выдавать себя за эльфийку. Вот ты ополчилась на брови, а они в сочетании с глазами делают твою прелесть очень индивидуальной.
        - Так уж и прелесть, - улыбнулась дочь.
        - Поверь, я знаю, что говорю. Я себе жену отбирал очень придирчиво. С твоей матерью вон целых два месяца ходил, прежде чем сделал ей предложение.
        - Действительно, это срок! - засмеялась Лена.
        - Так вот, вернемся к бровям. Почему женщины стремятся сделать их тоньше?
        - Не знаю.
        - Вот и я не знаю, хотя вкусом не обделен. Может быть, кому-то такое и идет, но не всем же. Женская красота вообще понятие очень субъективное, и равняться на какой-то эталон не стоит. Очень многое зависит от оформления. Вот возьми алмаз. Пока он валяется под ногами, его трудно отличить от обыкновенной стекляшки. А когда его отмоешь, огранишь и вставишь в достойную оправу, бриллиант сразу засияет, привлекая взгляды красотой и блеском!
        Вспомнив этот разговор, Лена с вздохом оторвалась от зеркала и вышла из кабинета, лицом к лицу столкнувшись с Корнеевым.
        - Петр! - с нескрываемой радостью воскликнула она. - Почему ты здесь? Вроде не собирался?
        - Есть важный разговор, - ответил Корнеев, смущенный ее порывом.
        Он давно уже замечал, что взгляды, которые все чаще бросала на него Лена, не слишком походили на дружеские: так чаще всего смотрят на любимого человека. Это и смущало его и радовало. Он сам прекрасно отдавал себе отчет в том, что полюбил эту девчонку, но разница в возрасте его сильно напрягала. Хотя после трансформации он помолодел лет на пять-семь, но прожитые годы с плеч не сбросишь.
        - Что за разговор? Есть проблемы?
        - Проблемы у нас всегда наличествуют в ассортименте, - пошутил он. - С тех пор, как наладили финансирование, главной проблемой остается низкая пропускная способность порталов. В день мы можем передать где-то полтонны груза. Барахло и продукты передаются легко, но тяжелые и громоздкие предметы приходится разбирать, что еще более замедляет дело. Слава богу, что с продуктами заканчиваем. Завтра переправим последнюю партию растительного масла и все. Как там, кстати, дело с картофелем?
        - Первый урожай был очень хороший, но он почти весь ушел самим крестьянам и на расширение посевов. Здесь относительно мягкий климат и много воды, так что два урожая в год это гарантировано. Может даже и три, так как зима здесь дождливая, а морозов нет.
        - Это хорошо, так как с нашими транспортными возможностями таскать сюда еще и продовольствие это… Одним словом, надо - кровь из носу - улучшать порталы. Все упирается в малое количество накопителей и низкий магический фон Земли. С фоном ничего не поделаешь, поэтому приходится таскать накопители сюда на подзарядку, а потом обратно в работу. А это опять нагрузка на портал. Если взять много накопителей, то можно будет обойтись без этого. Пока одни пусть и медленно заряжаются, используем часть уже заряженных. Если сотню поставить на зарядку, то мы сможем увеличить грузопоток самое малое в два, а то и в три раза.
        - Все не так просто, - с сожалением сказала Лена. - Ты знаешь, как устроен и работает накопитель?
        - Шутишь? Я в ваших рунах-плетениях вообще не соображаю и магии абсолютно не чувствую. А так, на взгляд - обычный камень.
        - В том-то и дело, что не совсем обычный. Накопителем может стать любой предмет, на который нанесена руна накопления, а так же живые существа. Но на практике все не так просто. Чем плотней тело, которое используют для целей накопления и чем более организована его структура, тем больше энергии он сможет принять. Чем меньше у него острых углов и граней, тем лучше он ее сможет удержать. Опытным путем определили, что очень эффективным являются накопители из гранита, выполненные в виде пластины с закругленными углами, лучше в форме круга. Плоские поверхности должны быть параллельными друг другу, их тщательно шлифуют и полируют. Потом вырезается руна накопления или наносится краской. Последняя стадия это активация. Толщина этого блина особой роли не играет, но очень тонкий изготовить трудно: он может треснуть, и весь труд пропадет зря. Изготовление накопителей процесс очень сложный, долгий и дорогой из-за самого гранита в первую очередь. Обрабатывать магией нельзя, так как при этом почему-то резко снижается объем накопления. А попробуй такое сделать руками! Применяют их в основном в стационарных
порталах, многие так и называют портальные накопители. Обычно, даже в великих домах их очень немного. Да и потребности в них не слишком велики. Нам ужасно повезло, что столько накопителей валялось в подвале дома с незапамятных времен. По крайней мере, по словам Фотия, на его памяти они там так и лежали.
        - А если заказать на Земле? Там никаких ограничений нет: фрезам все равно, какой толщины гранит резать, по крайней мере, можно сделать гораздо тоньше существующих. И таскать будет легче, а то тяжелые заразы: будто два ведра воды поднимаешь. Мы, конечно, сейчас не те, что были, и этот вес - не проблема, но при его уменьшении можно сразу брать несколько штук.
        - Петр! Ты гений!
        - Да, я знаю.
        - От скромности не умрешь. Как же мне самой такая мысль в голову не пришла? Неужели начинаю тупить как местные?
        - Не наговаривай на себя. Ты у нас комсомолка, спортсменка и красавица! Три в одном. И еще ты очень умная, что со всем выше перечисленным сочетается слабо.
        Земля, фирма "РИТУАЛ"
        Симпатичную девушку в строгом черном костюме, сидящую за небольшим полированным столиком с табличкой "Менеджер" не портили даже веснушки, в изобилии усыпавшие ее лицо, наполнившееся при появлении Корнеева вселенской печалью. Подобная реакция удивила бы бывшего майора, если бы не громадная вывеска над входом в здание с надписью "РИТУАЛ".
        - Чем мы можем быть вам полезны?
        - У меня очень большой заказ, причем не совсем обычный, поэтому я бы хотел переговорить с хозяином заведения или управляющим.
        Девушка окинула посетителя оценивающим взглядом и быстро набрала номер на стоящем на столе аппарате.
        - Егор Кузьмич, к вам посетитель, - и Корнееву. - Присядьте, пожалуйста, хозяин сейчас будет.
        - Надо же, - хмыкнул про себя Петр. - Тезка нашего Фатеева. Пожалуй, хорошо, что именно хозяин, а не управляющий, меньше мороки.
        Ждать, действительно, пришлось буквально пару минут, после чего Петр удостоился беседы с хозяином, полным ниже среднего роста человеком, чья жизнерадостная физиономия резко контрастировала с печальным лицом девушки.
        - Чем мы можем быть полезны? - повторил он слово в слово своего менеджера. - Хотите себе что-нибудь заказать?
        - Нет, - пошутил Петр. - Лично мне еще рано. А вот для знакомых хочу сделать большой заказ. Вы с гранитом работаете?
        - Конечно. И с блоками, и с гранитной крошкой.
        - Тогда у меня будет для вас не совсем обычный заказ. Надо изготовить сотню пластин из цельного гранита вот такой формы и размера,- он протянул лист бумаги. - Плоскости должны быть полированные и на одной из них нужно вырезать такой знак. Он протянул второй лист бумаги: - Рисунок в натуральную величину.
        - Вы не шутите?
        - Я похож на шутника? Посчитайте предварительную стоимость заказа, можете накинуть в разумных пределах за срочность. Если расходы выйдут за пределы сметы, я доплачу. Только не надо увлекаться.
        Следственный комитет, город Самара
        - Как там наш подопечный?
        - Сегодня посетил фирму "Ритуал" в Александровском переулке и заказал сто надгробий.
        - Это что, такая шутка?
        - Если и шутка, то не моя, а Корнеева. Между прочим, хорошо заплатил за работу. Сто процентов оплаты и надбавка за срочность.
        - Спешит, значит…
        - Товарищ полковник, может взять его и вдумчиво так расспросить?
        - На основании того, что мы имеем, санкцию на возбуждение дела получить не удастся, а без этого сильно на него не надавишь. И Корнеев это прекрасно понимает. Ну задержим мы его на двое суток, а он упрется, а потом, в свою очередь, на нас отыграется, благо знает как. Нет, Кирилл, спешить не будем. За нашим майором куча странностей и непоняток, но никакого криминала вы пока не накопали. Происхождение тех сумм, которыми он ворочает, может быть самое невинное, хотя лично я в это не верю. Следите, только осторожнее, не забывайте, что это профессионал. Составили списки приобретенных товаров?
        - Так точно, составили. Аналитики в недоумении.
        - А что так?
        - Такое впечатление, что Корнеев где-то купил необитаемый остров и собирается на нем устроиться со всем возможным комфортом. Или готовиться к концу света. Покупается, причем в больших количествах, все необходимое для жизни, начиная с продовольствия и одежды и заканчивая горючим и автотранспортом.
        - Счета проследили?
        - Как ни странно, но он в основном расплачивается наличными. Было несколько счетов в небольших банках, но по ним уплачено за какое-то оборудование, а потом счета закрыли. В банках разводят руками: ну нет у них реквизитов поставщика. Скорее всего, он подсуетился и оплатил подчистку концов. Мы обратились к налоговикам, но никаких обвинений пока выдвинуть не можем, так что этот вопрос они будут рассматривать в общем порядке.
        - Оружие не покупал?
        - Нет, использует только арендованное охранным агентством. У него там пяток ребят с допуском, плюс сам майор. Шесть стволов он и получил.
        - А кого они там охраняют?
        - Всего одну частную лечебницу. Открылась совсем недавно, владелец сам Корнеев.
        - Прикрытие?
        - Не похоже, охраняют без дураков.
        - А что за лечебница? Что лечат-то?
        - Как ни странно, почти все. Рекламы практически нет, но без клиентуры не сидят. Цены у них высокие, но не запредельные. Персонала всего человек десять, все молодежь. Жалоб на лечение пока не поступало.
        - Что-то есть еще?
        - С неделю назад он взял в аренду территорию бывшего кирпичного завода и что-то активно перестраивает в главном корпусе. Туда же свозится и все купленное. В подручных у него с десяток ребят, все бывшие десантники, один бывший афганец, остальные прошли Чечню.
        - Почему с неделю назад, а я узнаю об этом только сейчас?
        - Мы сами недавно узнали.
        - Ну ладно, иди. И осторожней там. С одной стороны Корнеев мужик правильный, и мне не хочется верить, что он скурвился. А с другой стороны просто чую, что что-то он такое замутил…
        Полковник не сумел подобрать слово для того, чтобы охарактеризовать мучащее его последнее время предчувствие в отношении своего бывшего сотрудника и махнул Кириллу рукой, иди мол.
        Олигарх
        Он обладал огромной реальной властью и ворочал миллиардами, непосредственно управлял тысячами людей, от него зависели сотни тысяч. В отличие от многих других, прекрасно знал пределы своих возможностей и не стремился прыгнуть выше головы. Он уже не помнил случая, когда не смог бы выполнить задуманное. А сейчас он ничего не мог сделать. Мать умирала, а врачи только утверждали, что делают все возможное и отводили глаза. Доставленные на его самолете из Мюнхена специалисты клиники Швабинг, которую ему рекомендовали как одну из лучших, развели руками: слишком поздно, да и организм старой женщины не вынесет ни операции, ни интенсивной терапии. Он никогда не считал себя ни добрым, ни добродетельным, но мать любил искренне и всю жизнь. После смерти отца и развода с женой это был единственный близкий и любящий его человек. Дети не в счет: у них свои семьи, свой бизнес, своя жизнь. Сейчас он сидел и ждал заключения своего старого приятеля, обладателя многочисленных званий и регалий, специализирующегося в онкологии и довольно успешно работающего в Питере в собственной клинике. Приятель, вытянутый им от
безысходности для осмотра матери, не столько осматривал исхудавшее сморщенное тело, в бессознательном состоянии лежащее на тахте, сколько думал о том, что надо сказать другу. И как.
        - Ну что?
        - Я не могу ничем помочь. И никто не сможет. Обширные метастазы и общее истощение, плюс возраст.
        - Совсем никто?
        - Ну ходят слухи… Открылась недавно в Самаре частная клиника, которая лечит нетрадиционными методами множество заболеваний. Ну открылась и открылась, мало ли их вообще открылось за последнее время. Но есть в них какая-то странность. Рекламы практически не дают, но клиентуры много. Берут с клиентов расписку, что те в случае излечения не будут это афишировать. При неудаче, кстати, деньги возвращают. Я в курсе, потому что мне о них рассказал Санька Дроздов. Помнишь такого? За Веркой Синициной ты тогда ухлестывал, в вышла она замуж за него. Так вот, он сейчас занимается частной практикой в Самаре. И был у него один пациент. Случай запущенный, и сделать ничего уже было нельзя, разве что потянуть время и деньги. Так Санька ему открытым текстом это и высказал. И срок назвал: месяц или чуть больше. А на днях случайно с ним столкнулся, а мужик от него деру. А ведь при осмотре еле ползал. Санька настырный, не поленился поднять записи, нашел адрес своего несостоявшегося клиента и подловил. Тот долго мямлил, но, в конце концов, раскололся и рассказал об этой клинике. И адрес дал.
        - Адрес у тебя есть?
        - Здесь нет, но есть Санькин телефон.
        - Звони, - он взял мобильник. - Ярослав? Готовьте самолет. Вылет в Самару, буду через час.
        Попав в клинику, он сразу же потребовал разговора с ее владельцем. Ему повезло: Корнеев был в клинике и принял его незамедлительно. Внимательно выслушав клиента, Петр сказал:
        - Вообще-то, у нас нет стационара, и к тяжелым больным наши специалисты ездят сами. Иногородних больных мы пока не лечили, но для вашей матери готовы сделать исключение.
        - Она не транспортабельна, и вашим врачам придется лететь в Москву. У меня свой самолет, доставлю и туда, и обратно. Сумма оплаты меня не интересует, можете назвать любую. И еще, Петр Федорович, если вы вылечите мать, я ваш должник, а по долгам я всегда плачу исправно.
        Клиника "Новые возможности" начала окупать потраченное на нее время и средства.
        Магический дом Раум, месяц спустя
        Лена сидела в своем кабинете на третьем этаже "крыла неофитов", как в шутку прозвали ту часть дома, где она поселилась со своими людьми. До их вселения почти половина помещений дома стояли пустыми и не использовались, теперь комнат не хватало, и было принято решение о дополнительном строительстве отдельного здания для обучения и тренировок, после чего, используемые сейчас для этих целей помещения после переделки можно было использовать под жилье. Она посмотрела на часы: было без десяти двенадцать и до назначенного совещания руководителей групп (все в шутку называли их планерками) оставалось полчаса. С часами у них в этом мире получилась неувязка - как выяснилось, продолжительность суток на Алкене приблизительно составляла 24 часа 35 минут. Маги могли определять время по своим "внутренним часам" с точностью минут в 5…10, но в ряде случаев это было не очень удобно, а для людей, естественно, не подходило вообще. Вышли из положения довольно просто: закупили большую партию механических самозаводящихся часов с обычным циферблатом, а, проснувшись поутру, каждый просто переводил стрелки на 35 минут
вперед. Время сверяли по большим часам, которые торжественно закрепили над главным парадным входом. Не слишком удобно, но лучше чем ничего. Кстати, все маги тут же дружно нацепили часы и поначалу то и дело смотрели на время. Как дети, ей-богу! Сейчас в доме жило около сотни землян, и руководство дома решило пока этим и ограничиться, так как размещать новых было негде, да и запасы продовольствия росли медленнее, чем хотелось. Для тех целей, что были намечены Леной на ближайшее время, больше людей и не требовалось. С магами дома после небольших трений отношения установились более или менее нормальными. Как ни странно, но все препятствия на пути сближения людей и магов убрало… кино. После просмотра первого демонстрационного фильма о Земле, огромная плазменная панель, висящая в главном зале дома, стала самым желанным предметом для всех магов без исключения. Фильмотека Лены постоянно пополнялась новыми дисками, а маги по вечерам собирались в заветном зале и, затаив дыхание, смотрели все подряд, что им показывали. И в этом Лена их прекрасно понимала: жизнь мага, особенно провинциального дома, очень бедна
событиями и впечатлениями. А тут такое волшебное окно, и не куда-нибудь, а в другой мир. Смотрели все, но наибольшим успехом у мужской части аудитории ожидаемо пользовались боевики. Женщины были без ума от мелодрам, молодежь с удовольствием смотрела мультфильмы, сказки и фантастику. Комедии любили все, причем больше всего самые, по мнению Лены, глупые американские ленты. От фильма "Безумный, безумный, безумный мир" маги падали от смеха со стульев. Первое время многое было непонятно, но постепенно (не без помощи ее ребят) разобрались. Время просмотра ограничивалось одним сеансом продолжительностью в два часа. Маги и так "подсели" на кино, и Лена не хотела этим злоупотреблять. Просмотр фильмов мало-помалу начал менять отношение к людям в первую очередь у молодежи, а потом и у более старших. Было оно разным: от неприязни, смешанной с уважением, до дружбы и стремлением сблизится. Последнее наиболее сильно было выражено у женской части, и это сближение уже вылилось в создание трех смешанных семейных пар. Изменение отношения к землянам постепенно привело к изменению отношения и к своим скуликам. К ним
многие уже относились как к недалеким и ограниченным, но людям. При этом ни о каком равенстве с магами и речи не шло, но и это было уже большим шагом вперед, особенно если учитывать, сколько прошло времени.
        Мысли Лены вновь вернулись к кино. Недавно доставили много дисков с учебными и научно-популярными фильмами ВВС, и у Лены были на них большие планы. Одно дело о чем-то говорить, и совсем другое - видеть своими глазами, так что для обучения младших это будет очень ценно. Сегодня на Алкену должен прибыть последний груз, который они запланировали на этот год, а с ним и Петр. При мысли о нем, как всегда, на сердце стало теплее. На этот раз ей было чем порадовать Петра, поэтому она ждала его появления с особым нетерпением. Ее работы с порталами наконец-то принесли результаты. Хотя повозиться пришлось много.
        После разговора с Петром насчет порталов Лена решила попытаться разобраться с их работой, так как транспортировка грузов оставалась самым слабым местом в их планах: хотелось всего и больше, но существующие виды порталов сильно ограничивали возможности. Лена собрала все книги, которые нашлись в убежищах интерфекторов и все по построению порталов в библиотеке дома Раум, но известно было до обидного мало. Собственно, только разные типы порталов и способы их реализации. Пришлось приступить к экспериментам.
        Максимально ускорившись, Лена создавала плетение временного портала на малую дистанцию (чтобы на больше опытов хватило сил), а потом очень медленно напитывала его энергией и активировала. После нескольких опытов она попробовала свести вместе все, что узнала. Получалось, что в момент активации в направлении перемещения возникала видимая магическим зрением магическая полусфера, которая буквально продавливала пространство, формируя светящийся туннель, который очень быстро сжимался в кольцо, формируя финишную сферу. Вроде как сжимается сильно растянутая пружина, сближая свои концы, играющие роль входа и выхода.
        - А если вместо полусферы сформировать конус? - подумала она. - Сопротивление должно быть намного меньше и пространство будет не продавливаться, а прокалываться. Может, удастся сэкономить энергию?
        Используя знания интерфекторов, она попыталась разобрать портальное плетение на отдельные блоки и разобраться, какой блок за что отвечает. Больше недели ей потребовалось, чтобы найти блок, формирующий пролом пространства и изменить форму воздействия. Но оно того стоило! Первый же опыт показал, что потребная энергия уменьшается в пять раз на коротких порталах и почти в пятнадцать на больших дистанциях. Неужели интерфекторы прошлого не могли разобраться? Раз за разом она все больше убеждалась в ограниченности мышления магов Алкены. Вот что стоит, например, устроить горячее водоснабжение? Она в доме Раум справилась с этим за полдня. Берем артефакт, превращающий магическую энергию в тепловую, и пару питающих его накопителей, и все это погружаем в бак с водой, и все! Когда мастера одного из двух городков, подконтрольных дому, через неделю сварганили что-то вроде носика с разбрызгивателем (типичная лейка) в доме появились душевые с теплой водой, которые быстро были оценены по достоинству его обитателями. Слугам, правда, пришлось часто таскать в бак воду, но это проблема решаемая - и насос поставим, и
лейки надо будет заменить на нормальные душевые. Маги же грели воду каждый себе сами или в корыте, или в маленьком бачке.
        Или взять зарядку накопителей. Вот где ее тупость магов поразила по настоящему. На Алкену магическая энергия щедро изливалась из космоса, падая на землю так же, как и солнечные лучи. Единственное отличие было в том, что солнечные лучи падали исходящим из одной точки (светило) расходящимся пучком, а магические потоки изливались со всего небосвода. Каждый накопитель формировал коническую воронку, которая и поглощала попадающую в нее энергию. Если они лежали одиночно, то все работало нормально. Но очень часто маги ставили много накопителей один к одному, и они формировали общую воронку с площадью захвата не намного большей, чем у одного. Когда Лена разнесла портальные накопители в бывшей казарме на пять метров друг от друга, скорость зарядки возросла более чем втрое. С учетом нового плетения портала, проблемы транспортировки нужных им грузов больше не существовало.
        Глава 7
        Магический дом Раум, три дня спустя
        Фотий смотрел на Лену с таким выражением, с каким истинно верующий смотрит на икону девы Марии.
        - Ларесса, ты знаешь, о чем я думал, когда мы с тобой только познакомились? Вот девчонка, которая волей случая возвысилась до сильных и мудрых, и мнит себя способной перевернуть весь мир. Но упустить такой случай усилить дом я не мог. Мы же все здесь были, по сути, обречены, не сегодня, так завтра дом пал бы от рук более сильных соседей. Но шло время, и я с удивлением стал понимать, что твои планы мало-помалу стали претворяться в жизнь. Тебе чуть больше шестнадцати лет, но ты уже мудрый вождь и умелый руководитель. А сейчас ты показала, что ты еще и маг-творец! Твои новые порталы поражают простотой и изяществом замысла!
        - Не надо громких слов, я и так понимаю значение для нас этой находки.
        - Находки? Нет, находка, это когда маг находит верное решение совершенно случайно, часто даже не особенно себя утруждая. Ты же работала целенаправленно, применяя знания своего мира. Ты думаешь, что до тебя не было желающих улучшить работу порталов? Как бы не так! Такие порталы - это мобильность, возможность перебрасывать на большие расстояния грузы и людей. Ими можно в несколько приемов перебросить целую армию! Дом, который будет монопольно владеть таким секретом, возвысится!
        - Мы и возвысимся… Со временем. А пока я часа через два прогуляюсь на Землю и перестрою порталы. Заодно и родных повидаю.
        - И Петра, - проницательно сказал Фотий. - Да не красней ты так! О ваших чувствах друг к другу разве что слепой не догадывается!
        - Вы считаете, что Петр ко мне неравнодушен?
        - Нет, воистину любовь оглупляет. Тебе надо просто при встрече посмотреть в его глаза, они прямо светятся от нежности при виде тебя, как и твои - при встрече с ним. Ваша любовь ни для кого не секрет. Кроме вас самих, наверное.
        - Я пойду. Надо подготовиться к переходу…
        - Через пару дней мы, скорее всего, закончим со всеми грузами кроме джипов, - неделей позже говорил Петр Лене. - Пожалуй, надо будет еще с полсотни бочек с соляркой и бензином закупить, лишними не будут.
        - Я так хочу, чтобы ты, наконец, пришел совсем, - ответила она. - Все время сердце не на месте. Как подумаю, что с вами здесь может что-то случиться…
        - Я тоже хочу, - засмеялся Петр и как в детстве взлохматил ей волосы. - Что с нами может случиться? А если случиться, то сюда придет страшный интерфектор и разнесет все вдоль и поперек. Энергии у тебя теперь много будет!
        Он показал рукой на новые накопители, которые ровными рядами стояли вдоль всех стен корпуса формовки кирпичей, откуда были убраны остатки оборудования. В корпусе действовали два стационарных портала, рядом с которыми из готовых блоков возводилась арка третьего, по размерам раза в три превосходившего действующие.
        - Вот закончим новый портал и вывезем наши авто. Потом останется только артиллерия, и можно будет уходить.
        - Может ну ее, обойдемся как-нибудь?
        - Не обойдемся. Сейчас не сделаем - потом большой кровью может обернуться. Станки и оборудование это все хорошо, но только для ремонта и на мелочевку. Ничего серьезного мы еще долго не в состоянии будем делать. Кстати, пару станочников-универсалов и слесаря с золотыми руками я подобрал. Оба станочника женаты, есть ребенок. Жены тоже не возражают. Проверку твой Ор провел, так что завтра, наверное, и переправим.
        - Давай. Новый жилой корпус через пару недель достроят, а пока немного потеснимся. Да, вспомнила! Фатеев спрашивал, нельзя ли для этого корпуса подкинуть мебели. С древесиной у нас напряженка, сам знаешь. И матрасы.
        - Денег еще много осталось, почему бы ни подкинуть. Только груз громоздкий даже в разобранном виде. Скажи ему, чтобы больше, чем на полсотни комплектов не рассчитывал. И отправим только в самом конце, если будет возможность.
        Машины, кровати, станочники… Лена, наконец, решилась и, заглянув в лицо Петру, спросила:
        - Петр, скажи, ты и правда меня любишь?
        - Как же тебя не любить, - смущенно ответил тот. - Мы все тебя любим, и готовы за тебя кого угодно на клочки порвать!
        - Нет, не так. Вот Фотий сказал, что только слепой не видит, что мы любим друг друга. Выходит я слепая?
        - Куда ты спешишь? - Петр обнял ее и прижал к себе. - Тебе еще только шестнадцать лет, ты у нас еще мала для любви!
        - Как руководить домом, так не мала! Как рисковать жизнью, так не мала! Как спасать мир, так не мала! Пора прекращать смотреть на меня, как на девчонку!
        - А я и не смотрю, - тихо ответил Петр. - Да я тебя люблю, несмотря на то, что старше тебя в два раза.
        - Ну и дурак! - ответила счастливая Лена. - Какое это имеет для меня значение?
        - Это имеет значение для меня.
        - Дважды дурак! Ты теперь лет двести проживешь, а то и больше! И какое значение имеет такая разница? Мужчина и должен быть старше. Поцелуй меня, меня еще никто не целовал.
        - Глупенькая, а еще архимаг, - он несколько раз легко коснулся губами ее лица.
        Следственный комитет, город Самара
        - Рассказывайте, Кирилл, что там у вас нового по Корнееву?
        - На днях на завод привезли буровую установку и много бочек с ГСМ, пришло и разгрузилось несколько фур с мебельного склада.
        - Что они там бурить собрались? - удивился полковник.
        - Не могу знать, все затащили в цех. Кроме того, по новой пошел ширпотреб: ткани, обувь, посуда.
        - Я с этим Корнеевым с ума сойду! У него этот цех что, резиновый?
        - Похоже, что так. Кстати, ни джипы, ни газель из цеха тоже не выезжали. Нашли часть поставщиков оборудования.
        - И что там было?
        - Отечественное металлорежущее оборудование и шведские ветрогенераторы, ручной инструмент, много кабельной продукции, листовая жесть в рулонах, пластиковые водопроводные трубы и запорная арматура…
        - Вы что, издеваетесь?
        - Никак нет, товарищ полковник! Вот полный перечень.
        - И вы говорите, что это не все?
        - Примерно половина поставщиков пока не найдена.
        - Понаблюдаем неделю-другую и, если ничего не накопаем, и он продолжит таскать в этот цех барахло, поедем разбираться!
        - Сворачиваемся, - сказал Корнеев. - Пора уносить ноги. Скоро к нам нагрянут проверяльщики, знакомство с которыми в наши планы не входит. Лечебница уже закрыта, маги эвакуированы. Принимаем сегодня последний груз и выводим всех заводских. К обеду должны доставить вертолет и бочки с машинным маслом и дизтопливом. Все в портал, в том числе в последнюю очередь и все накопители. Их сразу распределите на зарядку.
        - Ну ты силен, майор! - восхищенно сказал один из ребят. - Вертолет где оторвал то?
        - Мир не без добрых людей, - отозвался Петр. - Помог один человек. Мать у него от рака вылечили. Причем буквально с того света вытащили в последний момент. Не зря мы возились с лечебницей. Так, ребята! Вы все в курсе, что завод под колпаком. Поэтому никакой самодеятельности. Действовать четко и быстро. Если что, постреляйте в воздух, чтобы затянуть время, бросайте все и выводите людей. По прибытии поступите в распоряжение Фатеева и готовьтесь к следующей акции, надеюсь последней здесь. Все, работаем.
        - А вертолет в габариты портала впишется без разборки?
        - Винт у него снят, так что без проблем. И не забудьте забрать с платформы ящик с запчастями и инструментом.
        Часом позже Корнеев с Леной на его машине ехали в Новочеркасск, где и планировалось завершение, как говорил в шутку Петр, первоначального накопления капитала. Дом Раум продолжал накачивать мускулы.
        - Товарищ полковник, разрешите доложить?
        - Ты что это сегодня такой официальный, Леонид? Докладывай, что там по Корнееву.
        - Ребята сообщили, что полтора часа назад привезли машину с бочками, по виду ГСМ и вертолет на платформе. Он там брезентом был накрыт, но сомнений у них никаких. Что-то легкое вроде КА-26. Оба транспорта въехали в корпус цеха и покинули его уже порожняком. Какие будут указания?
        - На вертолеты, значит, перешел. Леонид, бери ребят. Едим сейчас, пора уже с этим заканчивать.
        Уже через полчаса они на двух машинах подъезжали к территории бывшего кирпичного завода. Завод встретил их распахнутыми настежь воротами и тишиной.
        - Все в корпусе, товарищ полковник, - докладывал наблюдатель. - Минут десять назад курили двое на площадке перед воротами цеха, затем зашли внутрь. С тех пор никакого шевеления.
        - Идем, - скомандовал полковник, и первый направился к самому большому корпусу, куда от ворот завода вели многочисленные следы автотранспорта, хорошо заметные на захламленном, потрескавшемся и присыпанным песком асфальте. Его подчиненные привычно рассредоточились. Несколько оперативников уже с оружием в руках обогнали полковника и устремились к воротам. А через несколько минут все стояли посреди огромного и совершенно пустого помещения цеха в полной растерянности. Нет, не совсем пустого: почти в самом центре сиротливо стояла оставленная кем-то табуретка.
        - Все осмотреть. Постарайтесь найти хоть что-нибудь.
        - Товарищ полковник, - растерянно обратился к начальству один из оперативников. - Вам тут письмо. На табурете лежало.
        На обычном почтовом конверте было написано: Федору Трофимовичу Величко, а на найденном в конверте листе бумаги Корнеев благодарил работников Следственного комитета и лично Федора Трофимовича за добросовестно проделанную работу. И подпись.
        Город Новочеркасск, день спустя
        - Товарищ полковник, наконец-то я вас нашла! - с этим возгласом к нему подбежала молодая симпатичная девушка лет шестнадцати и ухватила за рукав мундира. - Извините, пожалуйста, но у меня к вам дело.
        - Вы, наверное, ошиблись, девушка, - полковник попытался освободить рукав, но это удалось не сразу. - Я вас вижу в первый раз. Какие у нас с вами могут быть дела?
        - Виктор Матвеевич, дело такое, что не терпит отлагательств и не для обсуждения на улице. Ведь вы, насколько я понимаю, идете домой? Может там и поговорим?
        - Вы меня, как я вижу, знаете. Может быть, представитесь и вы?
        - Мое имя вам ничего не скажет. Елена Дмитриевна будет слишком официально, зовите просто Елена.
        - Вот что, Просто Елена, - или вы говорите, что вам от меня надо, или позвольте откланяться. Я сегодня, видите ли, устал и на вечер имел совсем другие планы, нежели приватные беседы в холостяцкой квартире с несовершеннолетними девчонками.
        Больше он ничего не успел ни сказать, ни сделать: чужая воля вторглась в сознание, ломая всякое сопротивление. Внезапно навалилось полное безразличие: скажи ему кто сейчас выйти на проезжую часть дороги прямо под мчащийся поток автомашин, он бы только согласно кивнул и пошел. Мыслей не было вообще.
        - Сейчас мы идем к вам домой, - приказала девушка, беря его под руку.
        - Как скажите, - согласно ответил он и повел свою спутницу к дому, до которого было рукой подать.
        По дороге к ним присоединился молодой, крепко сбитый мужчина с приятным лицом, но полковник на него никак не прореагировал, скорее всего, просто не заметил. В полном молчании они дошли до нужного дома и поднялись на второй этаж.
        - Открывайте свою квартиру, - последовал приказ, который он тут же выполнил.
        Когда все вошли, мужчина забрал у него ключи от квартиры и запер дверь изнутри.
        - Петр, - сказала девушка. - Мне надо будет около часа, чтобы выяснить, как он относится к сделке и все по складам. Займись пока чем-нибудь, но тихо. Шум отвлекает.
        Петр Корнеев (а это был он) откинулся в глубоком мягком кресле и прикрыл глаза: он вел машину почти всю ночь и сейчас ощущал сонливость.
        - Ленок, я тут подремлю чуть. Если что, разбудишь.
        Лена кивнула и, усадив полковника в другое кресло, села рядом и сосредоточилась.
        Петр действительно задремал и вздрогнул, когда Лена слегка дотронулась до него рукой.
        - Петр, - позвала она. - Давай просыпайся! Это ловушка: никакого вооружения на продажу нет. И полковник только является приманкой. Слухи сфабрикованы ФСБ, а он должен соответствовать. Изображает из себя падкого на деньги чинушу, озабоченного своей мошной и нечистого на руку. Пару раз на него действительно выходили покупатели, которых брали с поличным в момент передачи товара. Что будем делать?
        - А что он сам из себя представляет?
        - Честный служака. Свою роль воспринимает без особого восторга, но с пониманием. Вся система охраны складов действительно на нем. По-настоящему старого вооружения, как на моб складах, там нет. Все относительно новые системы, хотя в большинстве уже бывшие в эксплуатации и переданные на хранение по той или иной причине. В наземном складе хранятся сами минометы различных модификаций и реактивные системы залпового огня. Обычных артиллерийских систем там нет. В подземном хранилищах размещены боеприпасы для всего, что хранится наверху. Этот склад не относится к артиллерийским складам военных округов и в судьбу того, что на нем храниться полковника никто не посвящал. Единственный раз, когда там было оживление, это во время войны с Грузией. И то, распорядились только подготовить к отправке часть боеприпасов, но потом дали отбой. То ли война быстро закончилась, то ли подвезли откуда-то еще.
        - Мы не можем сейчас дать обратный ход, - нахмурился Петр. - Точнее можем, но очень бы хотелось этого избежать. Я рассчитывал на "Катюши", РС30 "Град" нам никак не подойдет. То есть установка просто замечательная, но для нас не подъемная: я интересовался ее ТТХ, там весу около одиннадцати тонн. Даже твой новый портал не потянет.
        - А что она из себя представляет?
        - На шасси от Урала ставится батарея направляющих для реактивных снарядов в сорок стволов.
        - Может, обойдемся без машины? Снимем направляющие и пусковую аппаратуру, заберем снаряды, а машина пусть остается. Сколько, по-твоему, выиграем по весу?
        - Тонн восемь. Слушай, я тебе говорил, что ты у меня умница?
        - Говорил. Но можешь и повторить, мне приятно.
        - Наглеть не будем, раскурочим одну установку. Думаю, что направляющие можно будет потом разъединить и использовать отдельно. В этом оружии, вообще-то, самое главное это снаряды, а направляющие, если что, можно и изготовить: нагрузки на них низкие. Какая там система охраны?
        - Посильнее, чем на моб складах. Из технических средств камеры вдоль периметра и на воротах, и система сигнализации. Охраняется взводом солдат, состоящей из трех отделений: два охраняют, третье в резерве. Всего чуть больше тридцати человек. Пулеметов нет, штатное вооружение автоматы АК74М. Кроме телефонной, есть и два канала радиосвязи. Еще есть ракетницы. Для чего нужны непонятно: там километров на тридцать, самое малое, нет никаких воинских частей. Наверное, традиция.
        - Может, попробуем привлечь полковника на свою сторону - долгая жизнь и все такое. Да и конечная цель у нас не из худших.
        - Не пойдет, - покачала головой Лена. - Во-первых, он из тех, кто присяги не нарушит. А, во-вторых, хотя он и в разводе с женой (по ее инициативе, кстати), но детей любит, и те отвечают ему взаимностью. Опять же внуки. Нет, не пойдет.
        - Ну и ладно, справимся сами. Ты ведь сможешь взять под контроль три десятка человек?
        - Раньше не могла, сейчас - без проблем.
        - Виктор Матвеевич, - обратился Петр к безучастно сидящему в кресле полковнику. - Проглотите эту таблетку! И запейте.
        Подал ему таблетку, вынутую из блистера, и налил воды из графина.
        - Проспит всю ночь как убитый и завтра встанет с тяжелой головой. Память ты ему подчистишь, но поведение еще пару дней будет неадекватное. Те, кто после нашей экспроприации займутся этим делом, сразу заметят. Препарат выводится из организма медленно, так что анализы сразу покажут, что за дрянью его опоили. Не хотелось бы, чтобы пострадал, если действительно нормальный мужик.
        Выехали в семь утра, переночевав здесь же в квартире полковника и взяв с находящейся рядом автостоянки машину Корнеева. За ночь он хорошо выспался и был полон сил и азарта в предвкушении предстоящего. Долго он шел к этому моменту, чтобы поставить на одном этапе своей жизни жирную точку и перейти к совершенно новому. Впереди у него был целый мир, лишь маленькую частицу которого он мог видеть время от времени, когда наскоками бывал в доме.
        Петр остановил машину метрах в трехстах от территории складов. На ровной, как доска местности, насколько было видно, не росло ни одного дерева. Дорога была совершенно прямая и своим концом упиралась в огромные двустворчатые ворота. Кроме этих ворот и глухого бетонного забора с колючкой поверху, и двух смотровых вышек ничего видно не было.
        - Все, дальше я сама.
        - А справишься?
        - Не беспокойся: ничего они мне не сделают. Архимаг я, или погулять вышла?
        - Любимый архимаг. Знаешь, что я чувствую, когда вместо того, чтобы идти самому, посылаю туда тебя?
        - Много ты там сам навоюешь! Не беспокойся, - она наклонилась к нему и чмокнула в щеку. - Бриться надо.
        - Ну извини, за делами забыл.
        - Прощаю, но в последний раз. Обещай мне, что если все пройдет хорошо, ты исполнишь мое желание.
        - Я что золотая рыбка? И потом что-то обещать такому хитрому архимагу…
        - Одно. И совсем для тебя несложное. Сделаешь мне предложение руки и сердца.
        - И не мечтай. То есть сделаю, конечно, но не раньше совершеннолетия.
        - Это что, почти два года ждать? - притворно ужаснулась Лена. - На Украине можно с семнадцати!
        - А ты украинка?
        - Завтра сбегаю в паспортный стол и запишусь.
        - Боже, о чем мы говорим! - он прижал ее к себе, и внезапно накатила такая волна нежности к этой девчонке пополам со страхом отпускать ее одну, что захотелось развернуть машину и гнать ее прочь от этого сооружения, от которого даже с такого расстояния ощутимо тянуло угрозой.
        - Мне пора, а то охрана забеспокоится и будет сложнее работать, - она распахнула дверцу и выбралась на дорогу.
        Старший лейтенант сидел на втором этаже двухэтажного здания, построенного рядом с воротами, в помещении аппаратной и наблюдал за одним из девяти мониторов, на которых отображались разные участки охраняемого периметра и сами ворота с уходящей вдаль дорогой. На дороге была видна легковая машина, которая остановилась у столба с указателем "ЗАПРЕТНАЯ ЗОНА" и уже минут пять там стояла. Распахнулась правая дверца и на дорогу выбралась то ли женщина, то ли девочка, за дальностью разобрать было трудно. Внезапно она исчезла и в тот же миг появилась в метрах десяти от ворот, стояла с любопытством и позировала в камеру наблюдения. Молодая, невысокая девушка, одетая в джинсы и легкий свитер, симпатичная.
        - Заснул я что ли? - с недоумением подумал старлей и, пододвинув микрофон, сказал. - Девушка! Вы находитесь на территории военного объекта. Вам…
        Что он хотел сказать дальше, Лена не услышала. Ментальный посыл и старший лейтенант застыл, не в силах ни думать, ни действовать самостоятельно.
        - Открывай, - негромко сказала Лена. - Гости приехали.
        Обратной голосовой связи не было, но старлей ее почему-то услышал и послушно выполнил требуемое. Загудели электромоторы, и створки ворот начали раздвигаться. Не дожидаясь, пока они откроются полностью, Лена вошла на территорию склада и направилась к самому крупному корпусу, на ходу бросив приказ старлею:
        - Спи.
        Сканировать ауры всех охранников было делом одной минуты, после чего они все отложили свое оружие и крепко заснули. Лена достала мобильник и набрала номер Петра:
        - Все в порядке, подъезжай к главному корпусу.
        Через несколько минут ее догнала Нива Корнеева и притормозила.
        - Залезай в машину, - сказал он Лене, открывая дверцу. - Не будем терять времени. И ты молодец!
        - Да, я знаю. Объезжай склад с правой стороны.
        - Откуда знаешь?
        - Я тебе не говорила, - она на несколько мгновений замолчала. - Я скопировала в свою память воспоминания полковника за последние десять лет. Там много личного и для нас лишнего, зато (она улыбнулась) я теперь крутой специалист по ракетным и артиллерийским системам вооружения, и о складе знаю все, что было известно ему. А лишнюю информацию подчищу дома: долгое это дело. Только помнить и знать вещи немного разные. Чтобы ориентироваться в его знаниях мне пока нужно время.
        - Хороший способ обучения, - сказал Петр. - Я бы не отказался.
        - Я могла бы сбросить тебе необходимую информацию, но сначала надо самой разобраться и все разложить по полочкам, да и время нужно. Если быстро, то очень болезненно. Давай вон к тем воротам с пятым номером.
        - Здесь несколько уровней защиты, - сказала Лена. - Как все работает полковник и сам не в курсе. При необходимости открыть что-либо подавался запрос по радиоканалу в диспетчерский пункт, где и выдавали код доступа (они все время меняются). Нам не повезло, еще пару лет назад здесь висели обычные замки, но в связи с хищениями и особой опасностью хранимого имущества все переделали. Мне тут не разобраться, так что поступим проще.
        Она стала метрах в пяти от ворот и, приложив руку ладонью к кирпичной стене, сосредоточилась. Сначала ничего не происходило, но затем ее рука начала погружаться в стену, а на площадке у ее ног быстро стала расти куча кирпичной и цементной пыли. Когда рука ушла в стену почти по локоть, кладка закончилась.
        - Доставай накопители. А я пока еще пять - шесть отверстий сделаю, нечего тебе пылью дышать.
        Корнеев открыл багажник и одну за другой достал две брезентовые сумки с дисками накопителей, переложенных для большей сохранности несколькими слоями толстого поролона. Минут через десять Лена закончила дырявить стену и отошла от нее метров на двадцать.
        - И ты отойди, - сказала она Петру. - Может задеть.
        Лена резко выбросила вперед обе руки, словно отталкивая что-то от себя и кусок стены, помеченный по кругу шестью отверстиями, с грохотом вынесло внутрь склада.
        - Надеюсь, я ничего не повредила, - сказала она. - Сейчас осядет пыль и осмотримся.
        Минут через пять, изрядно перепачканные, но довольные они осматривали вскрытую секцию склада.
        - Как и ожидалось, РС30 "Град" в количестве двадцать три штуки, одна из них слегка помята.
        - Ни фига себе, слегка, - сказал Корнеев.
        Выбитая Леной плита в лепешку смяла всю переднюю часть шасси, кабина "Урала" по размерам уменьшилась вдвое.
        - Да, отъездился, - согласилась Лена. - Давай направляющие с него и снимем, им вроде не досталось.
        - Вот свободная площадка, для портала подойдет?
        - Вполне. Тащи сюда накопители, а я тут пока займусь черчением.
        Через полчаса из запущенного портала повалили люди с накопителями и блоками грузового портала.
        - Сергеев! - начал распоряжаться Петр. - Бери двоих ребят, и дуйте к воротам. Закроете их и ищите охранников. Возьмите кого-нибудь из магов - быстрее будет. Сносите ребят на первый этаж здания у ворот, да офицера не забудьте снять со второго этажа. И не смотри на меня так, спят они. Останетесь наблюдать за дорогой. Вроде, никого не ждем, но мало ли что.
        - Артемьев! Планы поменялись. Нет здесь "Катюш", а эту дуру наш портал не потянет. Бери ребят и инструмент, и начинайте демонтаж направляющих. И приборы управления огнем снимите, если уцелели. И не копайтесь. В конце отсека есть тележка и лебедка, используйте их, а то пуп надорвете.
        - Группа Силаева! Так, ребята! Портал строите здесь (он указал рукой место), чтобы меньше таскать груз, и чтобы через час все было готово.
        - Пошли, займемся боеприпасами, - сказал он Лене. - Здесь и без нас разберутся.
        - Пошли, но вначале заглянем в девятую секцию. Есть у меня одна мысль.
        - А что в девятой?
        - Минометы 2Б14, калибр 82 миллиметра. Их еще "Подносами" называют. Надо прихватить несколько штук, лишними точно не будут.
        - А сил хватит? Не устала?
        - Немного. Но я уже от накопителей заправилась, так что, думаю, на все хватит.
        Они вскрыли девятый отсек тем же варварским способом, и Кондратьев сразу направил несколько человек за минометами.
        - Возьмите шесть штук, больше не надо. Они небольшие и весят не очень много: килограммов сорок. Так что идите вшестером. Как раз по одному на брата нормально будет. А мы с тобой, - повернулся он к Лене. - Прямиком ко второму складу. Работы еще много, надо торопиться: береженого бог бережет.
        До подземного склада боеприпасов было с полкилометра и они, чтобы не терять времени, доехали до него на машине.
        - Здесь бетон, и бетон толстый.
        - И как думаешь ломать?
        - Есть у интерфекторов одно хитрое плетение. Они его специально разработали для прохождения через толстые каменные стены. Силы отбирает много, но разрушает структуру любого камня. В чем-то внешне похоже на то, которым я разрушала кирпичи, но действует совсем по-другому. Надеюсь, что стены не слишком толстые.
        Она нарисовала в воздухе правой рукой сложную фигуру и зашептала что-то непонятное.
        Бетон стены напротив Лены "поплыл" и вдруг стал таять, как тает кусок рафинада в стакане с кипятком. Через несколько минут в стене образовалось отверстие приличных размеров.
        - Вот и все, - сказала Лена, вытерла рукой выступивший пот и пошатнулась.
        - Ну вот, надорвалась! - в сердцах воскликнул Петр, поддерживая ее за локоть.
        - Пустяки, сейчас пройдет. Уже прошло. Да отпусти ты меня, пойдем лучше посмотрим, что здесь находиться. Вроде ничего не должна была напутать.
        В подземной секции склада боеприпасов стояли высокие до потолка металлические стеллажи с длинными деревянными ящиками.
        - Реактивный снаряд М-210Ф для СЗО "Град", как и ожидалось, - сказала Лена, осмотрев маркировку.
        - С тарой будем забирать или россыпью? - пошутила она. - Если осторожно, то можно по одному брать. Один человек дотащит: в нем весу всего 66 килограммов. А ящики - это дополнительный вес.
        - Стабилизаторы не помнем?
        - Не должны. Сколько будем брать?
        - Не меньше двух сотен. Взял бы и больше, но еще мины надо переправлять, забрать с собой накопители, плюс люди. Можем не вытянуть.
        - Тогда направляй сюда людей, пусть начинают подносить снаряды к порталу и по готовности сразу же отправлять. Снаряды это главное, сам говорил, что направляющие в случае чего и на месте сделать можно. А я сейчас вскрою секцию с минами.
        - Не дам! Пусть поработают другие маги, - Петр махнул рукой в сторону портала. - Зря мы их что ли сюда брали!
        - Петр, дорогой! Да не волнуйся ты так! Сейчас восстановлю резерв от накопителей, и все будет в порядке. Ну не рассчитала чуток. А их сюда пускать нельзя: уж больно деликатный груз здесь хранят. Долбанет кто-нибудь разрушающим плетением, эта хрень и детонирует. Оно нам надо?
        Они все-таки успели, как и рассчитывали, переправить все до вечера, и, на их счастье, на склад так никто не заявился. В 16 часов в аппаратную позвонили и сердитым голосом спросили все ли в порядке. Дежуривший боец ответил, что да, без происшествий. Тогда голос его обматерил и заявил, что это не его, а их задача делать контрольные звонки. После чего трубку бросили. Последними уходили Петр и Лена.
        - Столько лет боролся со всякой сволочью, которая плевать хотела на законы, - сказал Петр. - И вот теперь сам сподобился. Рад, что все получилось, и никто не пострадал, но на душе все равно как-то муторно. Всегда думал, что лозунг "Цель оправдывает средства" не для меня, а теперь приходится им руководствоваться. И ничего нельзя изменить.
        - А ты смотри на это иначе, - возразила Лена. - У нас на Алкене уже больше трех сотен землян, и все, между прочим, граждане этого государства. Их защищать надо? Каждый из них имеет право на часть государственной собственности, к которой оружие тоже относиться. Эта собственность не с дуба упала, а создана трудом поколений их предков, и трудом их самих. И уходить с пустыми руками?
        - Какая у меня будет умная жена! - похвалил Петр. - Сразу стало легче. Ты у меня со всех сторон молодец!
        - А то! - ответила Лена. - Все ушли, пошли и мы, а то наши будут волноваться.
        И они вместе, взявшись за руки, шагнули в портал, который через несколько мгновений после этого начал деформироваться и оплывать, застыв в конце концов небольшим пятном плавленого камня.
        Глава 8
        Магический дом Раум, месяц спустя
        Едва Петр откинул полог палатки, как на выходе его перехватили ребята из второй роты.
        - Товарищ командир, разрешите обратиться? - зачастил один из братьев Хмель, невысокий, но плотный парень, отличающийся большим нахальством, но на удивление исполнительный и надежный, за что Корнеев ему многое готов был простить.
        - Опять что-то хочет выбить, - подумал Петр.
        За одним братом со смущенным видом маялся второй, исполняющий, по-видимому, роль группы поддержки.
        - Чего на этот раз?
        - Товарищ командир, а когда второй кинотеатр будет? Я к тому, что если нужна какая помощь, мы всегда готовы…
        - То, что ты готов, как пионер, это я вижу, - ответил Петр. - А понять, что почти сотня народу до сих пор ночует в палатках, а лето уже на исходе это ты можешь? А ему кинотеатр подавай! Оборудование есть, но пока строители не закончат казарму и второй спальный корпус, чтобы я тебя с такими вопросами не видел и не слышал. И остальным передай то же. Единственно, обещаю, что постараемся ускорить строительство.
        Отвернулся и направился к резиденции: с утра надо было встретиться и переговорить и с Леной, и с Фатеевым. Добираться пришлось целых полчаса, потому что к нему по пути то и дело обращались по разным вопросам. Вначале подбежал Игорь Сенчин, имеющий свидетельство пилота-любителя и назначенный пилотом их единственного пока вертолета.
        Парень налетал в общей сложности около двухсот часов на легких вертолетах, но К26 не пилотировал и, по мнению Корнеева, немного побаивался, но виду старался не показать.
        - Петр Федорович, можно один вопрос?
        - Хоть два.
        - Я понимаю, что с керосином у нас не очень, - издалека начал Игорь. - Вертолет-то я освою, ничего там такого сложного нет. Мы с механиками, как вы знаете, уже и обе пары винтов установили, и вылизали все сверху донизу. Горючка в баках, так что и на холостых оборотах погоняли. Вот только (он замялся) вы хотите использовать машину для установки опорной башни ветрогенератора и гондолы, а я мало того, что подъемом грузов никогда не занимался, так и вертолет еще ни разу в небо не поднимал. Надо хоть чуток полетать, а то как бы ни угробить и машину, и груз.
        - Дело говоришь, - согласился Петр. - Сколько в баках керосина?
        - Под пробку, чуть больше шестисот литров и еще в бочках столько же. Машина прожорливая: где-то литр горючки на километр полета берет, но мне хотя бы с полсотни литров. Иначе, боюсь, дороже обойдется.
        - Ладно, даю добро. Когда планируешь первый вылет?
        - Так проверим все еще раз и завтра с утра.
        Вторым подошел старший строителей из местных, которые возводили казарму, с вопросом о том, где в стенах бить отверстия под трубы. Отправив его к заму Фатеева, который курировал строительство всех объектов, Петр двинулся дальше, но был остановлен опять, на этот раз ответственным за хранение ГСМ.
        - Я, конечно, понимаю, что строительство жилья дело первостепенное, - с ходу начал он. - Я сам с женой живу в палатке. Но и строительство хоть какого-то укрытия для горючего - дело необходимое. А вы, Петр Дмитриевич, вторую неделю уклоняетесь даже от обсуждения будущего места строительства! Ну нельзя же так!
        - Погоди, Федор, - прервал его Петр. - Все я прекрасно понимаю, но еще с общей планировкой дома пока не решили. Как раз сегодня хотел этот вопрос поднять на "планерке".
        Были еще желающие поговорить, но он от них попросту отмахнулся, обещав уделить время позже. В дверь постучал, хотя много раз говорилось, что это не обязательно.
        - Входи, Петр, - услышал он громкий голос Лены.
        - Значит, уже в кабинете, - подумал он, открывая дверь. - И как она узнает, что за дверью именно он? Говорит, что магией не пользуется и, похоже, не обманывает.
        - И охота ночевать в палатке и каждое утро совершать променады? - спросила Лена, что-то смотревшая на экране ноутбука в кабинете за столом. - Насколько все проще было бы, останься ты у меня. Если ты меня так боишься, можешь отгородить гобеленом часть спальни.
        - Может, я себя боюсь, - ответил он. - И потом, есть такое понятие, как общественное мнение.
        - Магам на это наплевать, чтобы ты знал. У них в этом отношении мораль немного другая: они, даже молодые, к этой области человеческих отношений относятся гораздо терпимее, что и не удивительно, учитывая продолжительность их жизни. Но это если не любят сами, конечно. В этом случае больших собственников найти трудно. А остальным и подавно все равно, да и знают все о наших отношениях.
        Этот разговор повторялся регулярно, Лена постепенно усиливала нажим, и он боялся, что поле боя в конечном итоге останется за ней.
        - Нет еще никаких отношений, - продолжал отбиваться Петр. - И не будет, по крайней мере, пока я не поговорю с твоими родителями.
        - Мы поговорим. Вот раскрутимся с самыми первоочередными делами и смотаемся на Землю.
        - Мне сейчас только на Землю. Ты хочешь стать женой декабриста?
        - При чем здесь это?
        - Притом, что попадись я сейчас своим бывшим коллегам, и впору будет этим декабристам завидовать, а тебе меня ждать лет двадцать, если не больше.
        - Ну это ерунда. Ради такого дела я готова пойти порталом на дачу (он нигде не засвечен), проехать домой с накопителем, и устроить тебе личный портал в своей комнате. Давно надо было. Вот там родителей и прижмем. Хочешь посмотреть?
        - А что у тебя там?
        - Я сама собственной персоной. Когда уходили со складов, ребята по моей просьбе сняли винт с компа, куда шла вся запись с видеорегистраторов. Модема там не было, так что нигде больше следов не осталось. Гарик немного повозился, вскрыл пароли и вот она я!
        Петр обошел стол: с экрана ноута на него смотрела Лена. Смотрела снизу вверх, слегка улыбаясь и явно позируя.
        - А нечего так. Ты для себя карьеру фотомодели не рассматривала?
        - Каждая девчонка когда-нибудь хочет стать моделью. Иногда с возрастом это проходит. Ты завтракал?
        - Еще нет.
        - Тогда давай сейчас поедим перед совещанием, а то, когда ты голодный, то до ужаса злой, и в животе у тебя бурчит.
        Переговорить с Фатеевы перед совещанием, как планировалось, у Петра не получилось.
        - Кто у нас сегодня изливает душу первый? - по праву старшего, открыл совещание Фотий. - Может ты, Петр?
        - Давайте я, - согласился Корнеев. - Самое узкое место у нас сейчас это строительство.
        За два года население дома увеличилось где-то в три раза. Мало того, что не хватает свободных помещений, для строительства не хватает уже и территории в пределах крепостного периметра. Надо решить, куда и насколько будем расширяться. Нам надо построить к тому, что уже строится сейчас, склад ГСМ, арсенал в составе склада боевых средств и склада боеприпасов, и автопарк с укрытием для машин и ангаром для вертолета. Причем арсенал надо строить в первую очередь, и подальше от жилых объектов. То же и для склада ГСМ. Основная проблема, как я понимаю, в строителях, точнее в их отсутствии. Мы выгребли всех, кто был на территории подконтрольной дому, а к соседям с этим не подкатишь: не те у нас отношения. По землям соседей пройти не получиться, я правильно понимаю?
        - Да, - ответил Макарус. - Они фактически устроили нам блокаду.
        - Значит, единственным выходом для нас являются порталы во Фламин. Порталы старого образца, их надо обновлять.
        - Их очень трудно переделать, - возразила Лена. - Проще поставить новые.
        - Вот и надо поставить, причем не только в самом городе, но и где-нибудь за его пределами. А потом двинуться в сторону дома и поискать удобные места для дополнительных порталов. Это сильно увеличит наши возможности.
        - А маги накопители не засекут? - спросил Фатеев. - Их же вроде видно магическим зрением.
        - Удалиться от дороги, - предложил Петр. - И выбирать места посвободнее, чтобы потом легче выбираться, найти подходящую поляну, расчистить и выложить портал с накопителями. А потом все забросать землей и посадить травку. Положить несколько камней, намечая сам портал, вот и все. Накопители, конечно, будут видны, если в то место каким-то чудом попадет маг и будет целенаправленно искать. Я прав?
        - Да, - ответила Лена. - Воронка от них видна, но слабо. В яркий солнечный день и не увидишь, пожалуй.
        - Значит, надо во Фламин, - продолжил Петр. - Заодно можно навербовать строителей и перебросить их в дом порталом. С деньгами ведь проблемы нет?
        - Вся денежная комната забита серебряными аурами, - ответил Фотий. - Мы вообще перестали продавать серебро во Фламин. Казначейство сократило объемы закупок и снизило цены, а у нас сейчас нет потребности в деньгах.
        - А самородное серебро еще осталось?
        - Несколько тысяч килограммов из того, что наши ребята наковыряли на месте проведения взрывных работ, - сообщил Фотеев. - Больше добывать нет смысла, только место занимает.
        - Серебро - это единственное пока богатство дома Раум, - Корнеев обвел всех сидящих взглядом и продолжил. - Продавать его сейчас в империи чревато: можно вызвать обесценивание. И в Казначействе это, наверное, понимают, вот и снизили цены. Серебро нам пока не нужно, но со временем опять будет нужно золото. Вы собирались выйти на купцов Археи, но за ненадобностью от этого отказались. Сейчас можно будет этот вариант попробовать. Если завязать взаимовыгодные отношения с крупным торговым домом Археи и поставить у них портал, представляете, какие возможности появятся и для нас, и для них? Это помимо золота, которого они добывают в отличие от серебра гораздо больше, чем это имеет место в империи.
        - Заманчиво, - сказал Фехт. - Сейчас они все товары везут вдоль всего побережья, да еще в отдельных местах, где передвигаться сушей трудно, используют корабли. Получается очень накладно. А Архея от нас всего в сотне лиг за горами. Если бы были проходимые перевалы, мы бы купались в золоте только на дорожных сборах.
        - Купались бы, но не мы, - возразил Макарус. - Нас бы, скорее всего, уже давно бы и не было. Все подгреб бы под себя ближайший великий дом, тем более что дорожный сбор мы собирать все равно права не имеем. Со старыми порталами ничего не вышло бы, но через новые порталы Ларессы можно смело переправлять целые караваны. Причем из Археи сюда, а отсюда в любую точку страны, где у нас будут порталы. Только это требует особого доверия партнеров, так как защищать удаленные порталы мы не сможем и, в случае разглашения тайны, можем их потерять.
        - Можно ставить всем транзитникам упрощенные печати дома только с функцией опознавания и завязывать на них порталы, - предложила Лена. - И снимать печати на месте прибытия. А сами порталы защитить от тех, у кого таких печатей нет, а в крайнем случае пусть самоуничтожаются.
        - Ладно, - сказал Фотий. - Это можно решить в рабочем порядке. Я вот хочу обозначить одну проблему, которая первоочередной не является, но может в будущем принести много неприятностей. Вот вы привели с собой где-то триста соотечественников (он повернулся к Лене), преимущественно молодых мужчин. Женщин всего двадцать три человека и несколько детей. До этого в доме проживало около полутора сотен магов, считая и самых молодых учеников. Причем женщин было чуть больше, чем мужчин. Теперь ситуация обратная. Мужчине без женщины трудно, и если мы не решим проблему, конфликты на этой почве неизбежны. Ваши парни могут, конечно, найти себе пару и вне дома, но я бы не советовал. Это к ним у магов дома нормальные отношения. К местным людям отношение по-прежнему оставляет желать лучшего. Положение меняется, но очень медленно. И не изменится окончательно, пока не изменятся сами люди. Сейчас в своем большинстве они и у ваших людей особым уважением пользоваться не будут. Поэтому у меня есть одно предложение. Есть в империи один малый дом. По правде, еще большая дыра, чем наш. И народу там было меньше, когда я
однажды проезжал мимо и был там гостем. Специализация у них самая мирная в империи: целительство, и существуют они до сих пор только потому, что никому не нужны ни они сами, ни их земли. Общей магией тоже владеют, но так… Слабенько, в общем, владеют. Но в целительстве им в империи равных нет. Они вообще досконально изучили человеческий организм и, от нечего делать, наверное, занялись изменением собственного. А поскольку у главы дома госпожи Ани Ажен (единственный архимаг, кстати) состав дома преимущественно женский, то и улучшали они себя специфически: столько красивых и очаровательных молодых (по крайней мере, внешне) девушек я нигде и никогда не видел ни до, ни после. Находится их дом Хелис на востоке от Фламина лигах в двухстах в гористой местности. Есть там и выход к морю и несколько рыбацких деревень, которые им платят подати. Говорят, что они бесплатно лечат рыбаков, и я этому верю (он усмехнулся): чего только не сделаешь от скуки, а денег в тех деревнях отродясь не бывало. Все три дня, что я там жил, меня на убой кормили рыбой. Ну и девушки…
        Фотий мечтательно сощурился, но спохватился и быстро закончил: - Одним словом, я предлагаю завязать с ними доверительные отношения.
        - Кто еще хочет высказаться? - спросил Макарус, вопросительно оглядев собравшихся. - Лично у меня пока вопросов нет.
        - Зато есть у меня, и вопрос важный, - Фатеев повернулся к Фотию. - Нам с вами надо срочно определить будущие границы периметра дома и лучше уже сегодня: это дело не терпит отлагательств. Далее, в пяти лигах отсюда ваши маги заняты производством стройматериалов…
        - Изнурительный, но действенный способ увеличения резерва, кстати, - перебил его Фотий.
        - Да, так вот. Они там режут камень на блоки, которые вывозят на стройку крестьяне окрестных деревень на своих подводах. Дело очень медленное: дороги плохие, подводы хлипкие. Вчера при мне на стройке одна из телег превратилась под весом блока во что-то бесформенное.
        - И что ты предлагаешь?
        - У нас есть хороший прицеп. Соорудим к нему что-нибудь, чтобы запрячь, скажем, шесть лошадей, а чтобы они не надорвались, и не угробить прицеп, посадить в него пару магов и пусть уменьшают вес груза. С полсотни блоков можно привести за один раз. Колеса там большие, так что неровности дороги им по барабану.
        - А что, может получиться, - задумчиво проговорил Макарус. - Да, о лошадях то и не вспомнили! Если будет большой стационарный портал возле Фламина, то можно будет купить там лошадей и порталом перегнать в дом. А чтобы не бегали порожняком, еще и загрузить каждую овсом, чтобы на первое время не было проблем с кормом.
        - Хватит на сегодня, наверное, - подвел итоги Петр. - Если все, то пойдем мы с Ларессой заниматься планированием похода во Фламин, ну и попутно остальными задачами, связанными с ним.
        Фламин, на следующий день
        Лена с Петром под руку подходили к зданию Гильдии. Одеты они были на этот раз так, как обычно одевались зажиточные граждане столицы. Петр натянул на себя камзол, на который сверху, кривясь, надел кафтан малинового бархата, обильно украшенный галунами и пуговицами, горло украшал отложной кружевной воротничок. Выглядел он в этом, по его мнению, глупо и смешно, но встречные мужчины не обращали на него никакого внимания, а многие женщины наоборот обстреливали заинтересованными взглядами. Одна молоденькая продавщица пирожков лет пятнадцати на вид даже облизнула губы розовым язычком, и некоторое время шла за ними следом, пока Лене это не надоело, после чего девица с пирожками развернулась и вприпрыжку бросилась в противоположном направлении.
        - Ходят тут всякие на готовое, - проворчала Лена, одетая в платье темно зеленого цвета из тонкого сукна со шнуровкой, приталенное в поясе и колоколом расширяющееся почти до щиколоток. - А ты еще не хотел одевать. Вот какой красавец: фигура как у Аполлона, да и все остальное тоже очень даже ничего.
        Вход в здание Гильдии как всегда никем не охранялся, но у кабинета Торна их остановил незнакомый Лене охранник, здоровый как лось и почти на голову выше ее спутника.
        - Чего тебе, красавица? - спросил он у Лены, намеренно игнорируя Петра.
        - Нам бы увидеть уважаемого Торна, - ответила она.
        - Нет его сейчас. Может, кто другой сгодиться?
        - А Рамон?
        - Рамон здесь. Как прикажите доложить?
        - Скажите просто, что здесь Ларесса.
        - Подождите минутку.
        Минутку ждать не пришлось. Едва охранник скрылся за дверью кабинета, как она снова распахнулась настежь, и улыбающийся Рамон пригласил их войти.
        - Рад вас видеть! - сказал он, пододвигая Лене кресло. - Садитесь, госпожа Ларесса. Не представите мне своего спутника?
        - Рамон, это мой муж Петр. Петр, это мой друг и ближайший помощник Торна Рамон, - представила Лена мужчин друг другу, - А почему так официально, Рамон?
        - Позвольте поздравить! Искренне рад. А обращение соответствует статусу, извините.
        - Раньше я была для тебя просто Ларессой, - грустно сказала Лена. - Не скажешь, где Торн?
        - Торн в отъезде. Уехал с Григом в Парис по делам Гильдии и будет не раньше, чем через три дня.
        - Неудачно. Парис это…
        - Небольшой городок на побережье.
        - И кто за главного? Ты?
        - Я. И постараюсь сделать для вас все, что в моих силах.
        - А где Тоний?
        - Торн его тоже взял с собой. Смышленый парнишка растет, да и грамотный вашими стараниями, вот Торн его и приблизил к себе и обучает чему нужно потихоньку.
        - Жаль, что и Воробья не удастся увидеть. Ну что же, придется отставить лирику и заняться делами. Рамон, мне нужна помощь Гильдии.
        - Что необходимо сделать?
        - Мне надо срочно купить приличный дом в престижном, но тихом месте. Не слишком большой, но чтобы две семьи при проживании спинами не терлись, и в мое отсутствие обеспечивать его охрану. Это и в интересах Гильдии: многое из того, что я вам обещала, я смогу выполнить только при наличии такого дома. Цена значения не имеет.
        Рамон на минуту задумался, потом произнес:
        - Если быстро, то мне приходит на ум только особняк, принадлежащий графу Рено. Он немного больше будет, но очень уютное и уединенное здание с небольшим парком где-то в пяти кварталах от нас. Старый граф умер, а для наследников дом мал и недостаточно помпезен. Думаю, что обойдется не слишком дорого. Народ там проживает все больше солидный, и интересоваться делами соседей не принято.
        - А когда можно посмотреть?
        - Да сейчас и посмотрим, - Рамон открыл дверь кабинета и приказал охраннику. - Распорядись насчет кареты.
        Через пятнадцать минут они уже стучали в калитку ограды прикрепленным для этих целей деревянным молотком. На стук долго никто не отзывался, но, наконец, вдали скрипнула дверь, и раздались звуки приближающихся шагов. Калитка приоткрылась, и из нее выглянул мужчина лет под пятьдесят с приятным лицом, которое чуть портил шрам на левой щеке.
        - Что нужно господам? - звучным голосом спросил он.
        - Господа интересуются домом, - ответил Рамон. - Дом по-прежнему выставлен на продажу?
        - Да, - наклонил голову слуга. - Прошу вас, проходите.
        Он шире открыл калитку и посторонился, пропуская их внутрь:
        - Прошу вас следовать за мной.
        Они прошли по дорожке, усыпанной мелким гравием, через маленький, ухоженный парк к двухэтажному дому, сложенному из красного кирпича с красной же черепичной крышей. Фронтон здания украшали большие двустворчатые двери с вырезанным на них гербом графа: вставший на задние ноги бык почему-то с волчьей головой.
        - Что означает этот герб, милейший? - спросила Лена у слуги, который возился с навесным замком, пытаясь его открыть. Сам он, видимо, прошел в другую дверь для прислуги.
        - Этого никто не знает, госпожа, - ответил слуга. - Герб вместе с титулом дарован прадеду покойного графа его величеством Ахнеем первым за верность и доблесть.
        Дверь наконец открылась, и они вошли в обширный холл, плавно переходящий в широкую покрытую ковровой дорожкой лестницу, ведущую на второй этаж.
        - Дом мне подходит, - сказала Лена слуге спустя полчаса, после того, как они с Петром и Рамоном осмотрели все помещения. - Где и когда я могу произвести расчет и оформить бумаги?
        - Я сегодня же оповещу наследника графа о вашем желании купить дом, - почтительно ответил слуга. - Новый граф хотел продать дом быстрее, так что препятствий быть не должно. Оставьте адрес, и я пришлю посыльного с ответом.
        - Я сам все устрою, - прервал его Рамон. - Вечером к вам придут за ответом.
        - Один вопрос, можно сказать, решили, - сказала Лена, когда они втроем опять обосновались в кабинете Торна. - Благодаря вам, Рамон. Остался еще один.
        - Я весь внимание.
        - В прошлый свой приезд в столицу вы дали мне канал связи со свободными магами. Он еще действует?
        - Нет. Вскоре после вашего отъезда исчезли и все маги.
        - Странно… Март Аний должен был выполнить обещанное, или я ничего не смыслю в людях. Неужели не дошел? С кем же вы сейчас работаете?
        - Да вот почти одновременно с уходом магов появилась одна молоденькая магесса, которая не брезгует оказывать услуги Гильдии. Берет дорого, но нам выбирать не из чего.
        - Я могу с ней встретиться?
        - Госпожа Ларесса! - взвыл Рамон. - Если и эта исчезнет, мы окажемся в очень затруднительном положении. Да Торн с меня шкуру спустит, и никакая дружба не поможет!
        - Успокойтесь, Рамон! Что вы так волнуетесь, в самом-то деле? Через день-два после того, как дом станет нашим, там все время будет находиться, по крайней мере, один маг, который окажет вам магические услуги безвозмездно: добрые отношения с Гильдией для нас дороже денег.
        - Это дело другое, - сказал Рамон, успокаиваясь. - В отличие от других, эта магесса не слишком скрывает свое жилье. Сейчас прикажу подать карету, и вас отвезут прямо к ее дому.
        К месту назначения пришлось ехать целый час почти через весь город.
        - Прошу вас, госпожа, - сказал кучер, открывая дверцу кареты и помогая Лене из нее выбраться, что было явно не лишним, учитывая длину ее платья и конструкцию кареты. - Как раз улица вторая кожевенная, дом восемнадцать. Да не сомневайтесь: я сюда часто езжу. Он это.
        - А почему ничем не пахнет? - спросила Лена. - Я читала, что в кварталах кожевников так воняло кожами и мочевиной, что дышать было трудно.
        - Так это, извиняюсь, они здесь только живут, а работают туда дальше, - он махнул рукой, показывая направление расположения мастерских. - Но если оттуда сильный ветер, то бывает и вонь.
        - Подождите нас здесь, - приказала Лена и подала руку Петру. - Петр, а чего это ты сегодня такой молчаливый? За весь день я от тебя всего пару слов слышала.
        - Ты и без меня прекрасно справляешься. И с твоей подачи полгорода в курсе, что мы женаты. И когда это я успел?
        - Подумаешь, немного опережаю события. Что, было бы лучше, если бы я многословно описывала друзьям твою роль в моей жизни? А так муж, и всем все ясно.
        Корнеев вздохнул: он уже давно понял, что на некоторые темы спорить с Леной бесполезно.
        - Если я правильно догадалась, то сейчас мы с тобой увидим мою пропавшую подругу.
        - Ты серьезно думаешь, что Элора тут живет?
        - Сейчас проверим, - с этими словами Лена поднялась на крыльцо небольшого дома и постучала в дверь.
        Дверь распахнулась, как будто кто-то стоял и ждал этого стука, и Лена очутилась в объятьях Элоры, которая тискала ее, смеясь и плача одновременно. Когда стихли первые волнения, и подруги немного успокоились, все прошли в большую из двух комнат дома и сели за большой круглый стол в центре.
        - А что ты делаешь во Фламине, Петр? - спросила Элора. - Вы на Земле уже все закончили, что планировалось?
        - У нас свадебное путешествие, - ответила Лена, опередив Петра. - Ну и дела само собой.
        - Да ну! Так ты все-таки своего добилась! Поздравляю вас обоих от всего сердца!
        - Мне это уже начинает надоедать, - возмущенно сказал Петр. - Еще одно заявление о нашей якобы свадьбе и я стану очень сомневаться, что она когда-нибудь будет вообще!
        - Так ты все выдумала!
        - А что мне еще делать, если у него комплексы? Старше он, видите ли! Ладно, замяли, а то он действительно сейчас подаст на развод. Скажи мне лучше подруга, как ты дошла до такой жизни? Мы там гадаем, жива она или нет, а она тут шабашит. Ну и много заработала?
        - Я не виновата, - стала оправдываться Элора.
        - А кто виноват?
        - Та печать интерфекторов, которую ты мне поставила. Точнее обманка для порталов.
        Через пару недель после того как мы расстались, она вдруг исчезла и я не могла уже ни пользоваться порталами, ни даже попасть в убежище. Идти через всю страну одной, в том числе и через земли враждебных домов? Это же чистое самоубийство. Март куда-то исчез и остальных свободных, похоже, прихватил с собой. Я и решила пока занять их место. Рано или поздно, но кто-то из вас вышел бы на Гильдию и наверняка заинтересовался бы свободной магичкой с таким даром. Так и получилось.
        - Исчезла, значит, - задумчиво произнесла Лена. - Этого я не предусмотрела. У всех ребят после первого посещения Фламина я свое изделие сняла, только у тебя и осталась. Надо будет это проработать. А вообще, какие результаты твоего хождения в народ?
        - Да никаких. Найти свободных я нашла, а дальше никак: ну не верят они в наш дом, хоть убей!
        - Ну и убила бы парочку, - мрачно пошутила Лена. - Оставшиеся в живых мигом бы поверили.
        - Ага, я одному в доказательство своих слов показала печать интерфекторов, ну твою самоделку, так он с места телепортировал куда-то настолько быстро, что я даже глазом моргнуть не успела.
        - И знаешь, - она внезапно развеселилась. - В помещении после этого ощутимо пованивало. А дома он так потом и не появился. И все нажитое непосильным трудом имущество оставил, так и лежит. А потом имела дурость дать остальным понять, что менталист. Теперь дернули и все остальные. Свое барахло, правда, на этот раз забрали.
        - Ну ладно, бог с ними: не хотят и не надо. Как-нибудь обойдемся. Давай-ка лучше собирай вещи и поедем втроем. У нас в одном из убежищ большая группа, а завтра будет личный особняк. Хочешь - отправим домой, хочешь - останешься здесь и поможешь: дел невпроворот.
        - Конечно, я с тобой! Слушай Петр, что это ты такой молчаливый?
        - Ничего. Вы за меня план по болтовне и выполните, и перевыполните!
        - Он у тебя всегда такой? Вроде помню, был нормальный мужчина. Я тебе даже немного завидовала.
        - Оставь его в покое. К нему сегодня на улице молодуха клеилась, а я отшила. Вот он и недоволен.
        - Балаболка, - беззлобно сказал Петр. - Элора, ты будешь собираться или нет? Нам еще обратно через весь город ехать.
        - Ну вот, теперь, госпожа Ларесса, вы единственная владелица и дома, и участка, - поздравил Лену переданный в ее распоряжение Рамоном для оформления сделки пожилой нотариус, отдавая ей заверенный имперской Канцелярией договор купли-продажи бывшего домовладения графов Рено.
        - Спасибо за помощь, мэтр, - сказала Лена. - Вы увидите сегодня уважаемого Рамона?
        - Да, он попросил, как только оформим сделку, и я уже не буду вам нужен, приехать и отчитаться.
        - Тогда я попрошу вас передать ему мою благодарность, и что я завтра не смогу его навестить.
        - Непременно передам, госпожа.
        Нотариус уехал на поджидавшей его карете, а Лена принялась еще раз, теперь уже внимательно осматривать все помещения, чтобы определиться с необходимым ремонтом и приобретением нужной мебели и бытовых мелочей. За этим занятием ее и застала Элора, которая привела в особняк основное ядро группы. На этот раз кроме Лены женщин в ней не было, только молодые парни: два мага и пять бойцов из первой роты. Каждый из них тащил в руках по два баула, битком набитые деньгами, оружием и снаряжением. Еще один маг и присоединившийся к нему Петр остались в убежище в резерве. Точнее в резерве был маг, а Петр решил, что лучше отдохнет на нейтральной территории: настойчивость, с которой девушка предъявляла на него свои права пугала.
        - Давайте все на второй этаж и выбирайте понравившиеся комнаты из расчета одна комната на двоих.
        - Ты еще чего-нибудь запланировала на сегодня? - спросила Элора
        - Для тебя только поход на рынок. Рамон сказал, что за овощными рядами собираются работники, готовые предложить самые разные услуги. Там их и нанимают. Возьми с собой двоих бойцов: закупите провиант и найми кухарку, садовника и рабочего на конюшню не понаслышке знакомого с лошадьми. С ремонтом и мебелью повременим. Да, еще три или четыре женщины на разовую работу: надо убрать в доме. Самую добросовестную можно будет оставить служанкой. От мужиков всегда грязь и бардак. А вечером поговорим о дальнейших планах.
        Все собрались поздно вечером в самом большом помещении второго этажа уже приведенного в относительный порядок дома после вкусного ужина, приготовленного новой кухаркой.
        - Хотела поговорить с вами кое о чем, - начала Лена. - У нас в столице осталось одно дело, которое поручено руководством дома. И дело это - покупка лошадей. Необходимо купить и перегнать порталом с полсотни верховых лошадей и столько же тяжеловозов. Портал предварительно надо построить. За один раз мы столько лошадей не перегоним ввиду своей малочисленности, значит, придется покупать в два приема. Но этим мы займемся после праздника.
        - Какого праздника? - спросила Элора.
        - Совсем заработалась? Какой сегодня день?
        - Пятый день месяца дождей, - ответила Элора. - Ой!
        - Вот тебе и ой! Для тех, кто не знает, поясняю. Завтра состоится Праздник Урожая, который широко отмечается всеми сословиями не только в империи, но и во многих других государствах. На площади перед императорским дворцом будут гуляния и танцы. Император обычно выставляет вино в бочках, а маги устраивают нечто вроде фейерверка. Иллюзия, но красиво. Что из всего этого следует? - Лена подождала, но поскольку отвечать никто не спешил, продолжила. - А следует ожидать повального пьянства и разного рода безобразий. И предлагаю этим воспользоваться. В городе много алломагов, и завтра один из них мне нужен здесь живым и с минимальными повреждениями.
        - И что ты с ним собираешься делать, если не секрет?
        - Что собой представляет печать алломага, Элора?
        - Не знаю.
        - И я тоже. А хотелось бы знать, поскольку печать императора действует только в самой столице. Алломага тоже можно прибить, но без крайней необходимости с ними связываются редко. Может, расскажешь нам все, что знаешь об этих друзьях магов? Вот, уверена, что у наших бойцов в головах только самые общие сведения.
        - Только я начну издалека. Много тысяч лет назад, когда еще не было ни магов, ни магии, весь мир принадлежал знати: и земли, и леса, и реки с морями, и даже люди. Так продолжалось очень долго, пока на землю в своих железных колесницах не спустились боги.
        Посмотрели боги на мир Алкены и пришли в страшный гнев от того непотребства, что творилось знатью. И выбрали боги достойных, и вручили им знание и силу, право карать и миловать. Сделав это благое дело, боги вернулись на небо, а на Алкене избранные стали постигать знание и копить силу. Но знать не смирилась с тем, что подарки богов достались другим. Собрали короли и императоры огромную, невиданную доселе армию и обрушили ее на город, в котором жили избранные. И закипела страшная битва: плавились горы и выкипали моря, исчезали целые народы. И бежали в панике войска императоров, и на Алкене воцарила власть мудрых. Они освободили людей от рабства знати и дали им землю. Но не хотели и не умели они управлять народами, а народ без управления превращается в стадо. И поставили они над людьми тех из знати, кто поклялся им в верности, но ограничили жадность жадных и жестокость жестоких. И наступили на земле мир и справедливость.
        - Красивая сказка и объясняет, зачем магам благородное сословие.
        - Для того и рассказала. Дворянские титулы у нас, если привести к земным понятиям, следующие: самый низкий - барон, дальше - виконт и самый последний, если не считать самого императора, - это граф. Все дворяне, имеющие поместья, являются вассалами дома, на территории которого проживают и приносят ему присягу. По большому счету, все они нужны домам только в качестве управляющих и сборщиков дани с населения. За верную службу бароны и виконты могут получить печать алломага, но личную, и на их родных благосклонность домов не распространяется. Хочешь стать другом дома, изволь заслужить сам. Иное дело высшее дворянство: все близкие родственники графа по мужской линии являются алломагами. Дворян вообще-то мало. Везде действует майорат, то есть родовые земли достаются одному наследнику. Поэтому все имеющие земли дворяне после рождения наследника везут своих жен в дом, где их делают неспособными к зачатию. И это навсегда. Если наследник гибнет, то единственный выход у дворянина, который не хочет, чтобы его род пресекся, это развестись со своей женой и взять новую. Кроме дворян печать алломага могут
получить и другие люди, но случается такое довольно редко. Для этого надо оказать дому действительно существенную услугу, что, согласитесь, не просто. О печати мне известно только то, что она дает своим обладателям здоровье и долголетие. В рисунок печати вплетают герб дома, который ее ставил. Навредить алломагу, значит оскорбить его дом. Поэтому такое спускают редко. Но бывает, если виновен сам алломаг, и вина доказана, или когда виновного найти не удается. Понятно, что "вес" печати алломага великого дома больше, чем какого-то захолустного дома.
        - Вроде нашего, - ехидно вставил один из магов.
        - Вот именно. Поэтому никто вам таких печатей ставить не будет, - сказала Ларесса. - Потому-то завтра мы и открываем сезон охоты на алломагов.
        Глава 9
        Фламин
        С поварихой им повезло: приготовленное на завтрак мясо с тушеными овощами было выше всяческих похвал, но Лене, как говориться, кусок в горло не лез. Без всякого аппетита она дожевала свою порцию, запила отваром сушеных ягод теи, заменяющей здесь чай, и вышла в парк посидеть на скамейке за домом.
        - Что это ты подруга такая смурная? - спросила вышедшая следом за ней Элора. - С Петром что ли поцапалась?
        - Обидела я его вчера. Но Элька, я его, дурака такого, больше жизни люблю, а он меня до сих пор воспринимает как девчонку! Коленку я ему видите ли описала, когда на руках качал. Если бы не любил, тогда ладно. Обидно, больно, но понятно. А то ведь вижу, что любит, да и сам этого уже не скрывает. Из-за своих комплексов и меня мучает, и сам мучается.
        - Не гони лошадей, - посоветовала Элора. - Тебе через полгода уже семнадцать, а в России допускаются браки и с шестнадцати лет. В виде исключения, правда. Поговори сама с родителями, а они пусть поговорят с ним. Ему ведь, наверное, еще перед ними стыдно. И не надо на него давить, этим ты сделаешь только хуже.
        - Мудрая ты у меня, Элька. Но как подумаю, что еще полгода ждать как минимум… А ведь с нами за это время всякое может случиться.
        - А ты, чтобы ничего не случилось, думай не о своей любви, а о деле. Как думаешь все организовать вечером?
        - А я сейчас ни о чем другом думать не могу! Все мысли только о нем. Как он там, сильно на меня сердится, или уже нет. Элька, - она всхлипнула. - Я такая несчастная!
        - Ты такая счастливая! Дурочка! У тебя есть все: большая любящая тебя семья, ты сама любишь замечательного мужчину, и он любит тебя! - Эллора, в свою очередь, всхлипнула. - А у меня, кроме тебя, вообще ни одного близкого человека. Я тебя люблю, ты мне как сестра, но как же я тебе завидую!
        Выглянувший из стоящего в глубине сада небольшого домика для прислуги нанятый вчера садовник увидел двух обнявшихся девушек, самозабвенно рыдающих на скамейке, и поспешно закрыл дверь. Вволю наплакавшись, подруги с помощью несложной магии быстро убрали все последствия своей слабости и смогли более спокойно поговорить, благо никого кроме них в саду не было.
        - Так как ты все-таки думаешь спланировать сегодняшний день?
        - С утра надо сходить на скотный рынок и купить лошадей, пока только для нашей группы, и договориться, чтобы доставили овес и сено. Ну и еще кое-что приобрести по мелочи. Потом я возьму пару ребят и кого-нибудь из магов и смотаюсь за город. Надо выбрать место и установить портал, через который будем переправлять лошадей.
        - Я с тобой!
        - Если хочешь. После обеда начнем готовиться к праздничным мероприятиям. Я думаю, что в доме всегда должны находиться маг и двое бойцов. Остальных можно взять с собой.
        - А Петр?
        - И Петр. Для него, кстати, будет сюрприз. Надеюсь, ты мне поможешь его подготовить. С магом и ребятами все ясно: у них у всех печати дома Раум. Солдатские печати ребят временно заблокированы моей "печатью императора". Вечером я ее сниму. Себе я поставлю свою суррогатную печать, Петру тоже.
        - Но он же не маг.
        - А на нем написано? Еще дома я изготовила амулет, который превращает в магическом зрении ауру человека в ауру мага. До сих пор мы мага маскировали под человека, мне показалось забавным сделать наоборот. И вообще на нем амулетов будет, как на елке, так что никто и не поймет, что он ни разу не маг.
        - А если какой придурок вызовет на поединок?
        - А мы на что? Трезвыми управлять можем, а в подпитии и подавно. Мы с Фотием много говорили о том, какой политики придерживаться дому. С одной стороны, надо привлекать как можно меньше внимания, по крайней мере, пока твердо не станем на ноги. С другой стороны, ничего хорошего не будет в том, что империя вообще забудет о доме Раум. Соседи совсем обнаглели, да и заключать союзы и торговые соглашения лучше с известным партнером, чем с незнамо кем. Опять же у нас очень мало информации о теперешнем раскладе сил среди домов и в Совете Магов. Так что скрывать свою принадлежность дому мы не станем. Причем надо быть готовыми к тому, что нас будут испытывать на вшивость. Постараемся не нарываться на неприятности, но и слабины давать тоже нельзя. Иначе будет еще хуже: сейчас нас просто забыли, будут презирать.
        - Когда на рынок?
        - Сейчас переоденусь в брючный костюм и тронемся.
        - Тогда я, пожалуй, тоже переоденусь.
        Когда лошади для всех были куплены, и вопрос с кормом для них решен, девушки решили пройтись по лавкам кое-что прикупить. С собой оставили одного из боевиков, самого сильного с виду, носившего редкое имя Малх. Выбор товаров в лавках оказался неожиданно богатым, а денег девушки с собой взяли много, так что этот променад грозил затянуться. Малх, обе сумки которого быстро наполнялись, мрачнел на глазах: хождение по магазинам он не любил с детства, а уж с женщинами… Однако управились они на удивление быстро. Единственная заминка произошла в большом доме, где шили одежду на состоятельных граждан и дворян и продавали готовую. У Лены была проблема: все платья, что она взяла из дома для задуманного не годились. Пересмотрев все, что предлагалось и ничего не найдя, она уже решила было уходить, но тут к ней подошел приказчик.
        - Госпожа не может выбрать платья? Может быть, я могу чем-то помочь?
        - Нужно платье для сегодняшнего праздника, а у вас тут все больше повседневное.
        - Прошу вас пройти сюда, - пригласил он Лену в другую комнату.
        - И вы госпожа проходите, - сказал он Элоре. - Здесь у нас то, что доставлялось из Археи или сшито самими для магов и дворян, но по какой-то причине не купленное.
        И материей, и качеством пошива развешенные здесь мужские и женские наряды сильно отличались в лучшую сторону от всего виденного ранее. Лена просто влюбилась в изумительно красивое шелковое платье нежно-голубого цвета, но приложив к себе, помрачнела:
        - Велико.
        - Разрешите посмотреть? - приказчик взял платье из рук Лены. - Если госпожа желает, можно будет подогнать по фигуре. Пройдите, пожалуйста, в примерочную, девушки снимут размеры, а через пару часов вам его доставит посыльный. Скажите только адрес.
        - Бывший особняк графа Рено. Сколько с меня?
        Элора тоже выбрала себе платье из плотной ткани на осень, и обрадованные девушки в компании не менее обрадованного Малха взяли карету и отправились в особняк. По дороге кучеру пришлось остановиться у лавки ювелира и подождать, пока девушки подберут себе украшения.
        Когда покупки были разложены, все отдали дань вкусному обеду, приготовленному на этот раз из нежной отварной рыбы, напоминающей по вкусу осетрину (а может ей и являющуюся) с вездесущими овощами и свежеиспеченным хлебом. Затем Лена с Элорой и еще парой бойцов взяли в конюшне уже оседланных конюхом лошадей и, загрузив еще двух тяжелыми сумками, направились к западным воротам города, до которых было ближе всего. По пути и при выезде из города никаких проблем не возникло, и через час с небольшим они уже были на западном тракте в пол-лиги от Фламина. Проехав еще немного, они нашли прогалину и углубились в росший с правой стороны лес. Деревья росли не слишком густо, и на лошади можно было легко проехать, даже не спешиваясь. Далеко отъезжать не стали: метрах в ста пятидесяти от тракта обнаружилась подходящая поляна. Все спешились и привязали лошадей к деревьям.
        - Парни, - обратилась к бойцам Лена. - Берите лопаты и снимите мне весь дерн в центре поляны в радиусе метров пяти и отнесите его в сторону, чтобы не мешал.
        Бойцы вынули из чехлов складные штыковые саперные лопаты и принялись срезать куски дерна и укладывать их на брезент, с помощью которого дерн убирался к краю поляны. Скоро площадка нужного размера была очищена. Ее центр немного выровняли лопатами, отбросив лишнюю землю к краям. Когда все было закончено, Лена отогнала всех в сторону, а сама уселась в паре метров от края неровно очищенного от травы и кустарника пятна земли.
        - Защиту я поставила, - сказала она. - Элора, работать я буду одна. Пошли кого-нибудь на всякий случай присмотреть за дорогой.
        Некоторое время ничего не происходило, затем земля в центре пятна начала дымиться. Дым густел, в воздухе стоял неприятный запах сгоревшей органики. Внезапно в центре поляны вспыхнуло пламя, которое становилось все ярче, скоро на него нельзя было смотреть, не щуря глаз.
        - Следите, чтобы не занялась трава, - сказала Лена. - Не хватало еще вызвать лесной пожар.
        Продолжалось это минут десять, после чего огонь погас, и стала видна осевшая расплавленная почва, которая слабо пузырилась и постреливала огоньками.
        - Ждать, пока остынет, не будем. Егор, - обратилась Лена к одному из бойцов. - Неси накопитель.
        Положив ладони на гранитный диск накопителя, она с видимым удовольствием пополнила растраченный резерв и подошла ближе к пятну. Земля уже не кипела, но жаром несло таким, что долго стоять рядом было невозможно. Лена протянула руки вперед ладонями вниз, сформировала плетение, вызывающее резкое охлаждение тел и наполнила его энергией. Резко развела руки в стороны. На поляне сильно похолодало, в центре, где стояла Лена, расплавленная прежде земля почти моментально застыла и покрылась узором мелких трещин.
        - Несите сюда сумки, - скомандовала она бойцам. - Сейчас я буду чертить мелом контур портала и руны привязки, а вы по контурам линий выкладывайте плитки.
        Она взяла мел и стала рисовать по еще теплой стекловидной поверхности. Парни высыпали из двух сумок шлифованные плитки гранита и начали укладывать их по прочерченному плотно одна к одной. Когда работа была закончена, стыки плиток тщательно залили быстро схватывающим полимерным клеем. Вокруг портала по краям звездой уложили пять накопителей.
        - Теперь надо все слегка присыпать землей и уложить обратно дерн.
        Когда и это было закончено, все немного потоптались по площадке, уминая почву.
        - Сейчас часто идут дожди, - сказала Лена. - Через неделю - другую вся зелень схватится, и глазом ничего видно не будет. А чтобы увидеть магическим зрением, это надо подойти достаточно близко. Возле дороги я видела несколько камней. Притащите их сюда: надо пометить портал.
        Камни были принесены и в беспорядке разложены вокруг портала.
        - Сейчас я активируя портал, - сказала Лена. - И мы его проверим. Ты, Егор, садись на свою лошадь и бери заводных под уздцы. Перегони их на ту сторону, возьми пяток накопителей, чтобы компенсировать затраты, и сразу назад. Мы и так много времени потратили, а скоро вечер.
        Она активировала портал и в нем исчезли и всадник, и лошади.
        - Тем, кто остался в убежище, купим других лошадей, а эти и дому пригодятся, - сказала Лена. - Располагайтесь и отдыхайте, раньше, чем за полчаса он не управится.
        - С чего отдыхать? - проворчала Элора. - Все сама сделала, сама и отдыхай!
        В особняке начали срочно готовиться к празднику.
        - Анхель, - попросила Лена одного из магов. - К тебе будет просьба: надо пройтись к убежищу и привести Петра.
        Маг кивнул и в сопровождении одного из бойцов вышел.
        - Помоги одеться, - попросила Лена Элору. - А потом помогу я.
        Подруги только успели закончить свои приготовления, когда услышали во дворе голос Петра:
        - А где наш архимаг?
        - Слушай, Элька! Выйди к нему сама, пожалуйста. Направь ко мне и пусть здесь пока никто не отсвечивает!
        Через пару минут дверь отворилась, и в комнату вошел Петр. Повернулся, ища ее глазами, и остолбенел. Лены не было. У окна в пол-оборота к нему стояла стройная очаровательная богиня. Светло-голубого струящегося шелка платье облегала ее как вторая кожа, к низу расширяясь небольшим колоколом, подшитым такими же голубыми шелковыми лентами более темного цвета. Волосы были заплетены в несколько кос и уложены на голове короной, открывая изящную шею, которую украшало жемчужное ожерелье. Красивые руки были открыты, запястье левой украшал тонкий золотой браслет. Глаза в пол-лица, опушенные густыми ресницами, выжидающе смотрели на Петра.
        - Челюсть то подбери! - сказала Лена, выводя его из ступора. - Ну что, похожа я на девочку?
        - Нет слов! - внезапно охрипшим голосом отозвался Петр.
        - А вот это зря, - с показным сожалением сказала Лена. - Когда мужчина видит свою мечту, у него должно найтись много слов и все в превосходной форме! Ну как, изжил ты наконец свой комплекс совратителя малолетних?
        - Один изжил, другой, кажется, появился.
        - Это, какой же?
        - Комплекс неполноценности.
        - Ну это ты зря! Все вокруг твердят, что мы с тобой созданы друг для друга, один ты упираешься! Столько сил приходиться прикладывать! Требую извинений!
        - Прости дурака!
        - Вот это другое дело, - удовлетворенно сказала Лена. - Прощаю. Иди в свою комнату, на кровати лежит твоя одежда на этот вечер. Потом придешь ко мне, посмотрю, все ли ты правильно надел, и навешаю на тебя амулеты. И поторопись, уже темнеет.
        На улицу вышли где-то минут через сорок, когда в небе над Фламином стали загораться первые звезды. С собой, помимо Элоры и Петра, Лена взяла одного из магов - мастера Отия и трех бойцов, одетых в мундиры солдат дома Раум. Впереди шел Петр в облегающем костюме стального цвета и в такого же цвета берете. На широком кожаном ремне, опоясывающим талию, покачивался в ножнах парадный меч, более похожий на шпагу. Из украшений наличествовали два массивных золотых браслета на запястьях и золотая же цепь на шее. Все амулеты скрывались под верхней одеждой и были невидны. Отаний, не мудрствуя, надел парадный мундир дома, состоящий из в меру пышного костюма и мантии темно-зеленого цвета. Они немного припозднились, и поэтому встречали на улицах совсем мало народу: очень многие уже подтянулись к императорскому дворцу в ожидании дармовой выпивки и зрелищ. Лена настроилась на длительные поиски, но судьба решила сегодня им подкинуть удачу или свинью, смотря с какой стороны смотреть. Не успели они удалиться от особняка на три квартала, как впереди послышались пьяные выкрики и хохот, а так же чей-то испуганный крик.
        - Примерно в квартале от нас, - сказала Лена. - Человек пять мужчин и ребенок. Поспешим.
        Они прибавили шагу, почти бежали, что было очень трудно делать по мощеной булыжниками мостовой обутым в туфли женщинам. За поворотом улицы их глазам открылась следующая картина. У крыльца закрытой сейчас продуктовой лавки скорчилась, постанывая, маленькая девочка лет восьми, которую пинали сапогами трое пьяных мужчин. Еще двое стояли рядом.
        Петр опередил остальных и несколькими ударами разбросал пьянчуг. Азартные вопли сменились стонами боли и проклятиями. Лена подошла к девочке и наклонилась
        - Петр, ее избили до полусмерти. Скорее всего, без помощи скоро умрет. Надо отнести ребенка в особняк. И еще я чувствую в ней силу. Много.
        - Девочка инстинктивный маг, - подтвердила Элора. - Огромный резерв и скрытые способности. Именно из таких в деревнях вырастают сильные ведьмы. Эту, похоже, никто не обучал, иначе она и сейчас этих подонков раскатала бы в тонкий блин.
        - Эй, вы кто такие?! - заорал один из сбитых Петром мужчин, поднимаясь с мостовой и доставая из висевших на поясе ножен широкий кинжал.
        - А тебе не все равно? - спросил Петр, шагнув к нему. Кинжал полетел в одну сторону, мужчина в другую. Послышался новый взрыв проклятий.
        - Вы еще пожалеете, что связались с алломагами дома Ахнор! - крикнул один из двоих, не принимавших участия в избиении девчонки, и, кажется, не такой пьяный.
        - А говорят, что удачи не бывает, - обрадовано сказала Лена. - Егор, Семен живо берете девочку и в особняк, Отий проводи. Вместе с Анхелем окажите ей всю возможную помощь. А мы займемся этими!
        Она рукой указала на алломагов.
        - У девчонки печать императора, а они хотели ее убить. За такое существует только одно наказание - это смертная казнь, алломаг ты, или не алломаг.
        - Мы ее не били, - быстро сказал второй из тех, кто действительно стоял в стороне.
        - К вам двоим и претензий нет, можете проваливать.
        - Мы их отпускаем? - удивился Петр. - А неприятности не отгребем?
        - Они прямо не замешаны, а бездействие в таких случаях преступлением не является. С остальными мы можем делать, что хотим. Мы в своем праве: представители любого дома могут покарать убийц носителей печати императора, если преступление совершено во Фламине и есть свидетели.
        Она повернулась к отпущенным алломагам:
        - Так вы свидетели или все-таки участники преступления?
        - Конечно, свидетели!
        - Зафиксировано в присутствии магов дома Раум, - сказала Элора, записывая все на фиксирующий кристалл.
        Теперь любой менталист смог бы вызвать зрительную иллюзию записанного.
        - Так мы с ними весь праздник проговорим, - Лена подошла ближе к тройке потрепанных и начинающих стремительно трезветь алломагов. - Сами пойдете или волоком вас тащить?
        Дальнейшая прогулка никакого смысла не имела, и все повернули к особняку, ведя впереди себя троицу пошатывающихся мужчин в дорогих одеждах, испачканных и помятых.
        - Придется мне эту ночь поработать, - сказала Петру Лена, когда алломагов привели в особняк и, застегнув на руках наручники, усадили на пол в одной из пустых пока комнат. - Сегодня их поисками никто не озаботится, даже если отпущенная парочка побежит к магам Ахнора. Праздник, и все веселятся, кому сейчас нужны эти неудачники? А вот с утра надо ждать гостей. Так что я должна изучить все, что смогу.
        - В этом деле я тебе не помощник, - вздохнул Петр. - Как там девочка?
        - Гораздо лучше, но с неделю придется полежать: досталось ей сильно. Ну иди, мне еще надо переодеться.
        Всю не всю, но большую часть ночи Лена изучала печать алломагов дома Ахнор, погрузив подопытных в сон, чтобы не мешали мольбами и угрозами, которые они попеременно щедро на нее изливали. Под утро она пошла к себе и смогла поспать часа два. Утром, позевывая, она вышла к завтраку и со всеми поздоровалась.
        - Чего вскочила так рано, - проворчал Петр. - Не съели бы мы твой завтрак. Могла бы и больше поспать.
        - Не могла. Думаю, что через час - другой нужно ожидать гостей, и надо быть в форме. Ничего, не буду плотно завтракать и чуть позже помедитирую, ненадолго войду в сукрентос и буду как огурчик.
        - Узнала чего? - спросила Элора с любопытством.
        - Все, что можно выяснила, с чем не успела разобраться - записала. Как и в любой печати есть места сложные для понимания. Со временем разберемся.
        Гости прибыли не через час, и даже не через два, а почти к самому обеду. Делать сегодня особенно было нечего, так как по традиции рынки в первый день после Праздника Урожая не работали. А купить лошадей и нанять строителей можно было только там. Гостей было двое, и приехали они в карете, которую тут же отпустили. Лена встретила их в холле вместе с Элорой и Анхелем. Одеты они были сейчас так же, как и вчера вечером.
        - Рада видеть в нашем скромном доме сразу двоих архонтов дома Ахнор, - сказала Лена, приветливо улыбаясь магам. - Вы приехали очень удачно: мы как раз собирались обедать.
        - Позвольте представиться, - сказал старший маг. - Архимаг дома Ахнор Флуд Маад. Мой спутник - магистр дома Ахнор Тул Крас.
        - Архимаг Лоресса Лавр, эксперт Элора Розейн, мастер Анхель. Все входят в дом Раум. Не соблаговолите назвать причину вашего появления?
        - Извините, но дом Раум это где?
        - На крайнем западе империи. А дом Анхор где?
        - Мы вассалы дома Оранью! - с возмущением ответил Флуд. - А причина нашего появления здесь одна. Мы хотим получить назад алломагов нашего дома!
        - И для этого к нам приехало два архонта, причем один из них целый архимаг? - с иронией спросила Лена. - Ради каких-то алломагов, нарушивших один из основных законов империи, за что полагается лишать жизни! Вам их целиком вернуть или по частям?
        - Вы этого не сделаете!
        - А почему, собственно? Что мне может помешать? Здесь хозяйка я, и наказать преступников это не только мое право, но и обязанность. Вообще-то, у меня есть три возможности: наказать самой, отдать императорской страже или вернуть вам. Не подскажите, какую из них выбрать?
        - Похоже, вам что-то от нас надо, - задумчиво сказал архимаг. - Что?
        - Помилуйте, Флуд! - Лена улыбнулась. - Это вы ко мне пришли, а не наоборот. Причем пришли не сразу, а гораздо позже, чем я рассчитывала, да еще в таком представительном составе. Ну и как? Удалось вам о нас выяснить хоть что-нибудь?
        - Только то, что среди вас есть маги, и вы как-то связаны с Гильдией.
        - Давайте сделаем так, - предложила Лена. - Этих дерьмецов мы вам отдаем, но с условием, что наказание все-таки будет. Так как девочка выжила, то на смертной казни я настаивать не буду. Но и спускать такое не в ваших интересах. В виде ответной любезности вы с нами отобедаете. Вас сюда привело в первую очередь любопытство, а уже во вторую - ваши оболтусы. Вот мы его и постараемся удовлетворить в меру своих скромных возможностей.
        - И вы думаете, что я рискну довериться магам незнакомого дома? - спросил Флуд. - Не слишком ли самонадеянно с вашей стороны?
        - Считайте, что вы назвали меня дурой, а я обиделась. Кажется, мне больше нравится второй вариант.
        - Я такого не говорил, - запротестовал архимаг.
        - Я истолковала ваши слова именно так. Вы прямым текстом сказали, что рассматриваете мое предложение как ловушку и опасаетесь за свою драгоценную жизнь. Так?
        - Допустим.
        - Ну а какой мне смысл вам вредить? Некий малый дом набрал достаточно сил, чтобы его стало интересовать что-то еще, кроме выживания. Приобрел этот особняк и превратил его в свою резиденцию, пытается завязать полезные связи с другими домами. Любой умный маг будет руководствоваться выгодой и здравым смыслом. Ну и в чем здесь для нас выгода в плане вреда руководству вассала великого дома? И кто я по-вашему после этого?
        - Если трактовать мои слова так, тогда, конечно. Прошу прощения.
        - А пообедать?
        - Мы уже недавно ели.
        - Жаль. Если честно, вы мне понравились. И из великих домов Ораньо не самый плохой. Не хотите дружить с домом Раум, я вас больше не держу. Алломагов вам сейчас вернут. Извините, карету не предлагаю, еще не приобрели.
        Архонты переглянулись.
        - От предложения дружбы с ходу не отказываются. Мы остаемся.
        После обеда все расположились в гостиной и беседовали на разные темы еще часа два. Гости хотели больше узнать о доме Раум, хозяев интересовало все, касающееся текущих отношений между домами. В конце разговора Лена отдала распоряжение доставить гостям карету. Расстались, довольные друг другом.
        - Вот и первые связи завязываются, - думала Лена, провожая взглядом отъезжающую карету, за которой трусили освобожденные от наручников алломаги.
        На следующее утро, сразу после завтрака Лена отправила Отия и двух бойцов на скотный рынок за лошадьми. Решили покупать и перегонять лошадей в два приема, и сегодня с этим закончить. Серебро загрузили на лошадей, уже оседланных конюхом.
        - Анхель! - обратилась Лена ко второму магу. - На тебе строители. Возьми задаток и тоже отправляйся на рынок. Набери с полсотни человек на тех условиях, которые мы обговаривали. Сопровождающего тебе не даю, так что смотри сам: магия магией, а там много всякой швали, а деньги у тебя с собой большие. И то, что мы друзья Гильдии, у тебя на лбу не написано. Я пока приготовлю портал в саду за домом по той же схеме, что и в лесу. Отправлять рабочих будем отсюда, да и самим в случае чего пригодится.
        - А стража не набежит?
        - Как набежит, так и убежит. Пошлем всех на хрен. Это моя собственность и представительство дома по совместительству. Так что имеем полное право. А то, что портал немного другой, по следу не видно.
        - Сегодня могут вернуться друзья, - сказала Лена Петру. - Я просила Рамона мне сообщить. Жаль будет, если задержатся. Нам надо быстрее закончить здесь все дела и в путь. Думаю оставить здесь Анхеля и с ним двух ребят, а группу восполним через первый же портал. Мага из убежища надо убирать. Чертова печать! Надо посидеть, разобраться, почему она разрушается, а времени нет. Задержится он там и застрянет без печати.
        День обещал быть напряженным, и работа нашлась для всех. Элору Лена в сопровождении двух бойцов отправила в каретную мастерскую с целью заказать карету или взять что-нибудь из уже сделанного, но непременно украсить карету в нужных местах изображением печати дома.
        - Пусть подберут лошадей и сами перегонят карету в особняк, - напутствовала она Элору. - А если еще и кучера найдут, будет совсем хорошо.
        Последнего бойца отправила в Гильдию к Рамону с запиской. Из всей группы в особняке остались лишь она и Петр.
        - Будешь мне помогать, - сказала Лена. - Возьми эти две сумки и неси за мной. А потом еще лопату принесешь. У садовника их несколько.
        Найдя за домом относительно чистый от растительности участок, они совместными усилиями стали сооружать портал. К обеду вернулись лошадники.
        - Все в порядке, - сообщил Отий Лене. - И купили, и перегнали. С отправкой намучились. Первая партия прошла нормально, а вот во второй лошади чего-то испугались и начали разбегаться. Хорошо, что лошадь в лесу сильно не побегает. А вот нам побегать пришлось.
        - Сейчас пообедаем, а потом отдыхайте: вы свое дело сделали.
        Потом подъехал Анхель.
        - Ну как, навербовал? Проблем не было?
        - Боялись идти в работники к незнакомому дому и попасть в кабалу. Бывают иной раз такие случаи, поскольку за несоблюдение договора со скуликами никакой ответственности быть не может. Но у них сейчас нет работы, а мы щедро платим серебром. Решили рискнуть.
        - Скоро будут?
        - Успеем пообедать. Я-то на лошади, а им пешком через полгорода топать.
        Минут через пятнадцать после него на собственной карете, запряженной четверкой лошадей, приехала довольная Элора. Кучер, важно сидевший на передке кареты, тоже был нанят для них. Лена попросила Петра определить место для кареты и показать кучеру жилье, а сама взялась читать ответную записку Рамона, которую принес пришедший сразу за приездом кареты боец.
        - Сейчас все обедают, а потом отдыхать, - сказала Лена. - А я с Петром после обеда к купцам.
        - Может и я с тобой? - спросила Элора.
        - Нет, отдыхай. Рамон с ними договаривался только о двоих. Лучше после отправки строителей возьми пару ребят и сбегайте домой к Макарусу: деньги заканчиваются. Надо взять побольше. Нужен запас в представительстве, да и в дороге лишних денег не бывает. И посмотрите, как там девочка. Когда я ее смотрела пару часов назад, была еще без сознания. А лучше, когда пойдешь за деньгами, отнеси ее в дом. И если в наше отсутствие заявиться кто-нибудь качать права то ли по поводу работы портала, то ли по какому другому - пусть дожидаются меня.
        К купцам отправились уже на собственной карете. Город кучер знал хорошо, и довез их до нужного места короткой дорогой, выбирая, однако, улицы пошире, где без проблем могли разъехаться два экипажа.
        Торговый дом Хааб был одним из крупнейших торговых домов Археи, имеющим свои представительства во многих крупных городах империи. Торговали всем, что выставляла Архея на внешние рынки: тканями (весь шелк шел только с Археи), медью и медной посудой, оружием и доспехами, изделиями из стекла, пряностями и засахаренными фруктами, вином и морскими диковинами, коврами и гобеленами. По заказам магов доставлялись редкие в империи вещества и ингредиенты для магических артефактов, а так же книги. Когда они подъехали к месту назначения, выглянувший в окно Петр присвистнул: дом Хааб представлял собой целый комплекс зданий и складских помещений, расположенных на большой территории, огороженной каменной стеной высотой в два человеческих роста. Подъехали к парадному входу самого большого двухэтажного здания, растянувшегося на целый квартал. Их встретили и проводили на второй этаж в комнату для гостей, пол которой был устлан коврами, а вся мебель состояла из большого низкого дивана на причудливо изогнутых ножках и небольшого столика, похожего на журнальный. На столике стояли кувшин с вином, несколько кубков и
ваза с фруктами. Вся посуда была сделана из серебра и украшена чеканкой.
        - Надеюсь, долго нас тут держать не будут, - сказал Петр. Он наклонился с дивана и потрогал рукой ковер. - Мягкий. И расцветка красивая. Слушай, а почему бы нам не прикупить в дом ковров. Я сейчас пытаюсь вспомнить, видел ли я в доме Раум хоть один ковер, и не могу.
        - Потому что их там нет. У меня самой возле кровати на полу лишь плетеная циновка. А этот настоящий архейский. Решено, накуплю ковров и буду невестой с богатым приданым. Да, не вздумай здесь ничего кушать, - добавила Лена, видя, что Петр взял из вазы яблоко.
        - Отравят? - он бросил яблоко обратно в вазу.
        - Не обязательно, хотя яды у них широко практикуются. И что-то вроде наших психотропных препаратов. Эти уже маги делают.
        Разговор прервал появившийся слуга, который объявил, что их готовы принять. Видно было, что комната, куда их пригласили сейчас, была предназначена не для гостей, а для самих хозяев: мебели не было вообще, а на все тех же коврах на полу была навалена груда подушек, и стояли подносы с вином в высоких узких кувшинах и кубки. Окна были закрыты тяжелыми шелковыми занавесями, но комната ярко освещалась десятком масляных светильников, стоящих вдоль стен на высоких подставках. Из небольшой двери в дальнем углу комнаты вышел полноватый пожилой мужчина, одетый в шелковый халат с повязанной шелковым платком головой.
        - Рад видеть друзей уважаемого Торна, - начал он, наклонив голову - Его друзья это и наши друзья. Позвольте представиться, старший сын младшего брата хозяина дома уважаемого Малика эз Саада Фарах эз Саад.
        - Очень приятно, - Лена тоже слегка наклонила голову вперед и влево, что в Архее считалось жестом приветствия равного по положению. - Нам сказали, что вы готовы уделить нам несколько минут вашего драгоценного времени. Позвольте представить моего спутника и представиться самой. Член совета дома Раум, Петр Корнев и член совета того же дома Ларесса Лавр.
        - Стоит вам только захотеть, несравненная, и я брошу к вашим ногам всю свою жизнь…
        - Хватит! - Петру не понравилось направление разговора и взгляды, которые стал кидать на Лену хозяин. - Может я и нарушаю правила хорошего тона, но у нас чисто деловой визит, и я не хотел бы терять времени, мы его и так уже достаточно потеряли. И к вашему сведению, уважаемый Фарах, дом Раум - это не торговый дом, как вы, должно быть, подумали, а магический. Вижу, что Рамон почему-то не поставил вас об этом в известность.
        Фарах эз Саад опустился на колени в позу подчинения:
        - Прошу меня простить, господа. Я действительно думал, что речь идет о заключении сделки.
        - Правильно думали. Мы хотим предложить такую сделку, от которой вам будет очень трудно отказаться. Слушайте…
        Когда карета отъехала достаточно далеко от дома Хааб, Лена взяла в руки сумку с подарками Фараха (одна из традиций Археи гласит, что щедрый хозяин должен чем-нибудь одарить гостя) и провела быструю проверку на наличие артефактов.
        - Вроде ничего не нашла, - сказала она Петру. - Дома проверю тщательнее. А пока перейдем на русский. Что-то хотел спросить?
        - Как, по-твоему, не обманут? Ты его не сканировала?
        - Вообще-то, не должен, хотя окончательное решение будет принимать не он. Но я бы на их месте ни за что не отказалась: слишком много пряников, а требуется от них всего ничего. Сканировать его не получилось: качественно защищен амулетом.
        - Ладно. Все равно этим заниматься будут другие, а нам надо заканчивать с порталами.
        - Там еще начать и кончить. Почти через всю империю своим ходом, - Лена помолчала, думая говорить или нет, но потом все-таки продолжила. - Петр, ты меня любишь?
        - Я же тебе говорил, что люблю.
        - Мог бы говорить и почаще: мне будет приятно. Я вот к чему. Через месяц откроем школу. В ней будет сотня детей всех возрастов. И учить их надо не так, как раньше, а так, как учили меня, и как я учила Эллору. То есть, кроме нас двоих, учителей по магии нет. Я большую ставку делала на свои знания магии интерфекторов, но пока от них толку мало. Я передала в копилку дома с полсотни плетений интерфекторов, неизвестных другим магам. И что немаловажно, они оптимизированы с точки зрения потребляемой энергии. То есть ими могут пользоваться относительно слабые маги. Отдельно занималась с десятком магов помоложе. Теперь и они кое-что могут, но большого прогресса я здесь не жду. Благодаря моим знаниям магический потенциал дома возрос, но качественный скачок произойдет с первым выпуском новой школы. Я собираюсь целиком переключиться на школу и на научную работу. Одни печати чего стоят: до сих пор много неясных моментов. А акциями пусть пока займутся другие. И я хочу, наконец, стать твоей женой. По приезде в дом я прямиком иду на Землю и обрадую родителей.
        - Обрадуешь ли?
        - Элора была права: ты боишься их реакции.
        - Боюсь, - не стал спорить Петр. - Пойми, они самые лучшие мои друзья. Я вместе с ними радовался твоему рождению, тому, что ты начала держать головку, подниматься на ноги в манеже, делать первые шаги. Я радовался твоим пятеркам, и вместе с тобой огорчался, когда тебе не повезло схватить пару. Я вместе с ними был вне себя от горя, когда ты пропала! И я боюсь, что они посмотрят мне в глаза и спросят: как же так, Петя? Особенно твоя мать.
        - Родителей я беру на себя. Не одно дело не делается без подготовки, особенно такое. А теперь скажи, ты готов стать моим мужем?
        - А куда я денусь? - хотел отшутиться Петр, но посмотрел в серьезные и требовательные глаза Лены и ответил. - Да.
        Глава 10
        Фламин
        Возле особняка их ждал сюрприз в виде двух десятков солдат городской стражи и одного офицера. Офицер подбежал к остановившейся карете и в приказном тоне сказал кучеру:
        - Давай проезжай, здесь останавливаться запрещено!
        - Офицер! - Ларесса слегка приоткрыла дверцу кареты. - В чем дело? Почему мне мешают вернуться в свой дом?
        - Госпожа здесь живет? - спросил офицер и, получив утвердительный кивок, сказал. - Вас ждут, проезжайте, пожалуйста. Откройте ворота!
        Получившие команду стражники быстро распахнули створки ворот. Во дворе прибывшие обратили внимание на трех великолепных коней, стоящих у коновязи.
        - Зинтарская порода, - тихо сказала Лена Петру. - Это очень редкие и дорогие кони. Обычно ими пользуются только архонты великих домов и паладины императора.
        - Что будем делать?
        - Пока ничего. Посмотрим, что им нужно.
        В холле их встретили Элора и два паладина.
        - Это член Совета дома Раум архимаг Лоресса Лавр, - представила Лену Элора. - И хозяйка дома и портала.
        - Какие заботы привели в мой дом слуг императора? - спросила Лена. - И почему особняк окружен стражей? Я требую объяснений!
        - Вы не в том положении, чтобы что-то требовать, - холодно возразил ей один из паладинов. - А ваш ранг архимага еще нуждается в проверке.
        - Не вам судить о моем положении! - отрезала Лена и ехидно добавила. - А мою квалификацию кто из вас будет проверять?
        - Позвольте я, - произнес второй паладин и снял с пояса черный полированный стержень с нанесенными на нем рунами.
        - Только не здесь! Я, между прочим, платила за этот особняк свои деньги, и если это то, о чем я думаю, то лучше нам при проверке оказаться в парке!
        - Как скажите, - согласился проверяющий, и они все вышли из дома. - Сейчас вы должны показать на что способны!
        С этими словами он активировал амулет и навел его в грудь Лене. В следующее мгновенье паладина буквально смело с дорожки и отшвырнуло метров на двадцать, где он и остался лежать, не подавая никаких признаков жизни. Рядом с ним догорал амулет.
        - Что вы сделали?! - потрясенно спросил второй паладин.
        - То, что просил ваш товарищ: показала, на что способна. Только не в полную силу, конечно, жаль парка.
        Пострадавший наконец пришел в себя, с видимым трудом поднялся с земли и направился к ним. Из-за дома раздались голоса, и в сопровождении Анхеля появился третий паладин, который, очевидно, осматривал портал.
        - Что здесь происходит? - спросил он.
        - Проверяли ранг госпожи Ларессы, хозяйки дома.
        - И каков он?
        - Вне всякого сомнения, архимаг, как и заявлено.
        Подошедший последним паладин был на вид старше других и главным в их группе.
        - Что-то не верится, - недоверчиво сказал он, демонстративно осматривая девушку с ног до головы. - И сколько лет архимагу?
        - Сколько ни есть - все мои, а не верится, так можете еще раз попытаться проверить, если у вас есть лишний мундир, ну и амулет для проверки найдете!
        Только тут старший заметил плачевное состояние одежды пострадавшего.
        - А что с амулетом? - спросил он уже с некоторым уважение глядя на Лену.
        - Сгорел.
        - Надо же. Госпожа, - он опять повернулся к Лене. - Из разговора с вашими магами я понял, что вы почему-то не знаете о законе, обязывающим регистрировать все стационарные порталы столицы в имперской Канцелярии.
        - А временные?
        - Вообще запрещены. И незнание законов не освобождает от ответственности.
        - Согласно своду законов, утвержденных общим решением архонтов империи, любое представительство любого дома может использовать в столице стационарные порталы связи с домом без каких-либо ограничений!
        - Очень хорошо, что столь юная девушка помнит свод, но этот закон был изменен больше трехсот лет назад.
        - Согласно тому же своду законов, сведения о любых изменениях в законодательстве должны рассылаться императорской Канцелярией во все дома в течение года. Нашему дому около полутора тысяч лет, но мы этих сведений не получали. С какой это стати я должна отвечать за ошибки канцлера? Этому старому грибу уже около четырехсот, значит ошибка точно его.
        - Давайте не будем сейчас искать виновного, - примирительно сказал старший. - Обвинение с вас временно снимается. Приглашаю вас проехать в Канцелярию, и там решить все вопросы.
        - Мне надо привести себя в порядок и переодеться, - решительно сказала Лена. - Я не могу ехать ко двору в таком виде.
        - Если только недолго, - немного поколебавшись, сказал старший и назвал свое имя. - Зар Март, паладин. Извините, что не представился раньше.
        Лена кивнула и, вздернув подбородок, направилась в особняк, велев Элоре следовать за собой. В холле к ним присоединился Петр, наблюдавший за происходящим в окно. Они молча поднялись на второй этаж, но в комнате Лены Элора не выдержала:
        - Ну ты и отмочила! Я думала от страха помру! А что ты с этим бедолагой сотворила, я что-то не поняла?
        - Надеюсь, что он тоже, - ответила Лена. - Петр, отвернись! Я буду переодеваться. Элька, ничего там сложного не было. Когда вы все разъехались по делам, я велела садовнику закопать у входа в дом пару накопителей и все аккуратно разровнять. А сейчас специально вывела этих придурков в нужное место. Как ты думаешь, что может какой-то паладин против архимага, стоящего на полностью заряженном накопителе?
        - У него не было ни одного шанса! - рассмеялась Элора. - Ну ты и нахалка!
        - А с ними только так и надо. Помоги распустить шнуровку. Петр, я чувствую, что даже твоя спина выражает недоумение. На самом деле все очень просто. Накопитель можно рассмотреть магическим зрением, когда он разряжен. Над ним видно слабо светящуюся закрученную воронку. По мере заряда воронка уменьшается и полностью заряженный он только слабо светиться. Что-то вроде флуоресценции. Эль, дай, пожалуйста, голубое платье. Так вот, садовник закопал диск накопителя, как я и просила, где-то на глубине сантиметров тридцать-сорок. Пользоваться его энергией почва не мешает, а вот увидеть уже не увидишь, особенно в яркий солнечный день и в заряженном состоянии. А я и взяла там энергии чуть-чуть. Эля, теперь давай волосы в ту же прическу.
        - А сейчас что думаешь делать? - спросил Петр.
        - Можешь повернуться: я уже почти готова. Что тут можно сделать? Поеду с ними во дворец и буду качать права. Думаю, что все обойдется. Если что, уйти смогу без проблем. Я, слава Богу, уже не та девчонка, которая боялась магией бородавку вывести.
        - У тебя были бородавки? - изобразил удивление Петр. - Чего еще я не знаю о своей невесте?
        - Вот даже как? Так вас можно поздравить?
        - Да, Элечка, он, наконец, осознал всю глубину своего заблуждения и сделал мне предложение.
        - Сам? - с сомнением спросила Элора.
        - От него дождешься! Сделала я, а он принял. Где мое ожерелье? Надо быстрее, а то гости начнут нервничать. Значит, сидите здесь тихо в полной готовности, и если увидите в стороне дворца фейерверк, то сматываетесь через портал. Проверь, не поставил ли этот Зар Март на него блокировку. Хоть и пустяк, но на снятие нужно время, вот и займешься, как уедем. Петр, передай, чтобы карету подали к крыльцу: не ходить же мне по гравию на этих каблуках? Ну все ребята, пошла! Пожелайте мне удачи.
        Получив пожелание и послав всех к черту, Лена спустилась в холл, где ее уже поджидали паладины.
        - Господа, я уже готова. Давайте не будем терять времени.
        Уже опробованная на других боевая форма Лены оказала на паладинов ожидаемое действие: старший одобрительно хмыкнул, остальные сразу потеряли свою невозмутимость, побитый даже приоткрыл рот.
        - Неужели коричневое платье, одетое для поездки к купцам, так меня портит, - подумала Лена. - Жаль, мне самой оно нравится. Но как же все-таки предсказуемы мужчины!
        Во дворце пострадавший паладин, имени которого Лена так и не узнала, ушел приводить себя в порядок, остальные направились в Канцелярию.
        - Милый Зар! - обратилась Лена к паладину. - Не желаете предложить даме руку?
        - С удовольствием, Госпожа Ларесса. Позвольте спросить, зачем вы маскируете свою ауру?
        - А так интересней. Да и многие маскируют.
        - В основном молодежь для того, чтобы скрыть слабость. Вы скрываете силу. Есть причины?
        - Подумайте сами, Зар. Я вообще не хотела, чтобы на нас обращали внимание раньше времени. Надо было осмотреться, освоиться в столице. Представителей дома здесь уже не знаю даже сколько сотен лет не было. Не удивительно, что о нас забыли. Зар, можно вопрос?
        - Конечно.
        - Раз уже все равно не получилось жить тихо, как здесь относятся к хулиганкам?
        - Если никого не убивать и не наносить большой ущерб дворцу и чести императора…
        А если серьезно в этом плане за тысячи лет ничего не изменилось.
        - То есть на удар я могу отвечать ударом, компенсируя разрушения из своего кармана?
        - Примерно так. Разве что вас захотят арестовать за коронное преступление или злостное нарушение свода законов. Вот тогда сопротивляться не советую.
        - Ну коронные преступления это не по моей части.
        Чтобы дойти до места им осталось пересечь последний зал, когда от находящейся в нем группы придворных отделился разодетый как павлин мужчина и успел встать у них на пути.
        - Зар, где это ты подцепил такую крошку? Не поделишься…
        Резкий удар Лены в солнечное сплетение согнул его пополам, второй удар отшвырнул метров на пять.
        - Ходят тут всякие, - сказала она демонстративно громко, потирая ноющую руку - А потом у порядочных дам пропадают драгоценности. Милый Зар, кто был этот придурок?
        - Милая Лоресса! - подхватил игру паладин. - Это один из магов Фотье. Вообще-то, он неплохой парень, но иногда его заносит.
        Упавший уже успел подняться и удивленно смотрел в их сторону.
        - И это называется ударом на удар? - спросил Зар, увлекая Лену в коридор Канцелярии.
        - А что не так? Он нанес удар по моей репутации, я ударила в ответ.
        В комнате, куда привели Лену, находился чиновник, ведающий учетом переписки с магическими домами империи.
        - Покажите печать, - брезгливым тоном потребовал он, глядя на Лену, как на вошь. - И приложите руку к этой книге.
        Лена активировала свой вариант печати Раум и положила руку на предложенный пухлый том. Книга дернулась и открылась на нужной странице.
        - Раум, Раум… - бормотал чиновник, ища что-то в тексте. - Есть. Вы уже больше трехсот лет не присылали в Ассамблею своих представителей.
        - А что, должны были?
        - Вообще-то нет, но всякие сношения с вашим домом с тех пор прерваны. Нет ни одной записи. Он, вообще-то, еще существует?
        - Как видите. Ну что, - она повернулась к Зару. - Обвинения, я думаю, сняты? Что мне там нужно еще сделать, зарегистрировать портал?
        - Да, это в другом отделе.
        В другой комнате ее обслужил низенький суетливый чиновник, который задал несколько вопросов и, получив ответы, быстро заполнил необходимые бумаги.
        - С делами покончено, - Лена посмотрела на паладина. - Зар, проводите меня до выхода?
        Дорогу я, конечно, запомнила, но одинокая женщина так беззащитна!
        - Вы прелесть, Ларесса! - рассмеялся тот. - Конечно же, я вас провожу. И с большим удовольствием!
        - Думаю, что маскировку сейчас можно снять, - сказала Лена. - Меньше будут приставать.
        - Пожалуй, приставать не будут совсем, - произнес Зар, рассматривая огненную корону ее ауры, необычайно сильной и чистой.
        - Наконец-то! - дежуривший у ворот Петр рывком открыл дверцу кареты и, буквально выхватив из нее Лену, прижал к груди. - Мы уже здесь чего только не передумали.
        Слава Богу, что все обошлось! Самое паршивое, что когда тебе угрожает опасность, я ничем не могу помочь. Рождается тоска и чувство неполноценности.
        - Тебе туда было нельзя, твоя маскировка мага еще слишком несовершенна: раскололи бы в раз. Меня тоже напрягает зависимость наших ребят от амулетов. Я не верю, что магия для вас закрыта навсегда. Должен быть какой-то выход. Надо только работать и искать. А скоро у меня будет время и для учебы, и для поисков. Все-таки школьное образование дает только основы, а мне этого мало. Но я сделаю все, что в моих силах, чтобы вам помочь. Ты мне веришь?
        - Кому и верить, если не тебе, - ответил Петр. - Страшно было?
        - Еще как! Я им хамлю, а внутри все заледенело, - она всхлипнула и прижалась к нему. - Как подумаю, что больше тебя никогда не увижу…
        - Ну не плачь, милая, - он начал целовать ей глаза, из которых, проложив две мокрые полоски, по щекам катились слезы.
        - Мы ее ждем дома, а она здесь решила добрать недополученное от Петра! - раздался голос Элоры, которая стояла за спиной Корнеева и повлажневшими глазами смотрела на них. - Мы, между прочим, тоже ждем и волнуемся.
        - Пошли в дом, - Петр подхватил Лену на руки и зашагал к особняку. - Здесь гравий, а ты на таких каблуках.
        - Ты неси, неси. Ради такого я готова из туфель никогда не вылазить.
        Через полчаса уже переодетая Лена, Петр, Элора и оба мага собрались в комнате Лены.
        - Я планировала, что мы выедем завтра с утра, но ситуация изменилась. Мы обратили на себя внимание. Думаю, что сейчас во дворце только и говорят о неизвестно откуда взявшейся сопле-архимаге. Их можно понять: архимагом становятся, разменяв вторую, а то и третью сотню лет. И если я сейчас исчезну, то у Анхеля могут быть неприятности. Кстати от Рамона ничего не было?
        - Человек Гильдии принес на зарядку два десятка амулетов, - ответил Анхель.
        - Вот и займись. И впредь необходимо стараться исполнять их заказы. Думаю, что Торн наглеть не будет, а их услуги нам еще не раз понадобятся. Отий, ты едешь с нами, так что подбери все, что нужно в дорогу по своей части. С Анхелем остаются два бойца, кто конкретно мне не важно, так что подбери сам. И закончи охранный контур особняка. Все накопители, кроме портальных, мы забираем. В случае чего через портал возьмут себе другие. А еще лучше преврати в накопитель сам особняк. Я буду готовиться к завтрашнему.
        - А чего ты ожидаешь завтра? - спросила Элора.
        - Еще одного визита во дворец.
        - А по какому поводу?
        - Повод при желании найти не трудно. И мне нужно новое платье.
        - А чем плохо голубое?
        - Всем хорошо, но если я два раза подряд появлюсь во дворце в одних и тех же шмотках, меня будут называть нищим архимагом. А оно мне надо? Я вообще думаю не покупать готовое, а сшить новое в той лавке, где мы с тобой отоваривались. Время еще есть. А сейчас я хочу разобраться в подарках достопочтимого Фараха эз Саада. По-моему, там были украшения. Надо посмотреть, не подойдет ли что-нибудь на завтра. Ничего не найдем - придется ехать к ювелирам.
        Через десять минут Лена с Элорой уже увлеченно перебирали, разложенные на шелковом платке, подарки.
        - Смотри, вот это подойдет! - Элора выудила из кучки драгоценностей изумрудное колье очень тонкой работы и приложила к груди Лены. - Изумительно! Только материю на платье надо подбирать в тон.
        - Вот ты мне и поможешь. Сейчас заложим карету и к портным.
        У портных Лене долго пришлось объяснять, что же она хочет пошить. Ткань нашлась почти сразу, но ее мысль поняли только после того, как она нарисовала нужное в нескольких ракурсах. Ее опять тщательно измерили и заверили, что к вечеру все будет сделано в лучшем виде и доставлено по указанному адресу. Учитывая заплаченную цену, качество сервиса удивления не вызывало. Весь вечер Лена провела в обществе Петра и была бы совершенно счастлива, если бы не предчувствие неприятностей, которое не оставляло ее ни на минуту. Утро началось как обычно, но уже через час после завтрака в калитку постучали, и Лена имела сомнительное счастье лицезреть Зара Марта, приехавшего на этот раз не верхом, а в карете с императорским гербом.
        - Я думала, что паладины не все время работают, иногда и отдыхают, - с усмешкой сказала Лена Зару после того, как поздоровались.
        - Вообще-то, я уже не на дежурстве, но меня попросил император, а такие просьбы принято выполнять. Да и мне, сказать по правде, очень приятно видеть вас вновь.
        - И в каком качестве меня приглашают во дворец?
        - В качестве гостьи, разумеется, - удивился вопросу Зар. - Вы очень заинтересовали императора. Он сделал запрос в архив, и ему ответили, что самый молодой архимаг жил около пятисот лет назад, и архимагом стал почти в восемьдесят лет. Так что вы уникум.
        А об избиении несчастного огневика архимагом никому сейчас неизвестного дома Раум среди магов уже ходят легенды. Сам избитый всем рассказывает подробности (и с каждым разом все больше) и очень гордится полученными от вас оплеухами.
        - Так он не сердится?
        - Какое там. Я же вам говорил, что это очень своеобразный тип. Веселый, безалаберный и склонный к авантюрам. Обычно это у нас изживается вместе с детством, но только не у него. Если бы не разница в рангах, он бы к вам еще стал набиваться в друзья.
        - Когда надо отправляться?
        - Зная, что вы потратите на сборы с полчаса, я выехал чуть раньше. Так что у вас есть еще час. Потом надо ехать.
        - Тогда я пошла собираться, а вас пока развлечет Анхель в комнате для гостей.
        Когда она через полчаса спустилась вниз в сопровождении Элоры, то произвела на мужчин ошеломляющее впечатление. На ней был костюм темно-малинового шелка, состоящий из плиссированной юбки-брюк длиной по середину голени и блузка с глубоким вырезом, выполненная в виде туники. На груди красовалось подаренное изумрудное колье, выполненное в золоте, мочки ужей оттягивали массивные золотые серьги с крупными изумрудами, купленные у ювелиров, в тон к колье. Волосы были собраны сзади в конский хвост с помощью ленты из той же материи, что и костюм. Помня о том, что у местных дам только прямые волосы, Лена с помощью плетения, составленного девчонками дома, поработала над своими, и теперь они длинными локонами падали за спину почти достигая пояса. Ноги были обуты в модельные туфли на высоком каблуке, ужасно неудобные, но усиливающие грациозность фигуры. Она вполне смогла оценить действие своего наряда на мужчин, когда вошла в нем в комнату Петра, который как раз готовился к завтрашнему отбытию. Пока он отходил от шока, она выскочила, довольная произведенным эффектом. На местных ее вид дополнительно действовал
своей необычностью.
        - Вы потрясающая! - выдавил из себя Зар. - Ничего подобного в жизни не видел!
        - Больше и не увидите, - успокоила его Лена. - Завтра я покидаю Фламин и вернусь сюда еще очень нескоро.
        - Но почему?
        - Задание дома, потом ученики, в которых надо вбивать знания. Мы едем?
        - Надо будет как-нибудь посетить ваш дом. У вас как относятся к гостям?
        - Относятся нормально, если гости желанные. А в остальном, милый Зар, шансов у вас нет: по возвращении в дом я выхожу замуж.
        - Вы не представляете, как мне жаль. Но хоть на дружбу я могу рассчитывать?
        - А дружбу надо еще заслужить. Так мы едем, или нет?
        На этот раз карета подвезла их прямо к центральному входу дворца. Местные модницы носили мягкую обувь и "гвоздиков" не знали. Все встречные маги и придворные на мгновенье замирали и долго провожали глазами паладина и шедшую с ним под руку летящей походкой необыкновенно яркую девушку с пылающей аурой архимага, слушая удаляющийся, непривычный для слуха стук каблучков.
        Эртон третий принял ее сразу без обычных в подобных случаях задержек и проволочек. Был он еще не старым мужчиной, и его реакция не слишком отличалась от реакции остальных. Но он взял себя в руки почти мгновенно, и в течение почти полутора часов их общения был вежлив, предупредителен и предельно корректен. Лена заранее отрепетировала свою роль в таком разговоре и почти не врала, искусно уводя разговор в сторону, если он начинал принимать опасный оборот. Похоже, императору действительно было интересно с ней общаться, и впечатление она на него произвела самое благоприятное не только своей внешностью. Под конец он выразил надежду видеть Ларессу в своем окружении как можно чаще.
        - Сожалею, ваше величество, но завтра мне необходимо покинуть столицу на год как минимум.
        - Не спрашиваю для чего. Но представительство вашего дома остается?
        - Да, конечно. Бывший особняк графов Рено. Там остается маг и несколько солдат.
        - Я слышал, что там есть стационарный портал. Значит время от времени вы все же сможете появляться во Фламине? У нас бывают очень веселые мероприятия, балы. Если мы передадим вам официальное приглашение через представительство, вы придете?
        - Я постараюсь, ваше величество, но ничего гарантировать не могу.
        - Мне этого достаточно.
        Под конец он сам проводил ее до кареты, вызвав удивленное перешептывание среди придворных.
        У ворот особняка ее опять встретил Петр и, взяв на руки, отнес домой.
        - Надо бы асфальтировать дорожку, - пошутил он, ставя ее на пол в холле.
        - А кто меня тогда будет носить на руках?
        Дорога на запад
        Дорога выползала из-за горизонта и пыльной лентой лига за лигой ложилась под копыта лошадей. Давно исчез за холмами Фламин, и однообразие пейзажа сглаживали лишь редкие встречные обозы. Утром решено было ехать весь день с остановкой на обед в придорожных трактирах, ночевать на постоялых дворах. Этим экономилось много времени, а его как раз не хватало: сделать нужно было много, а начинающийся сезон дождей мог сильно замедлить продвижение, а то и вовсе прервать путешествие, превратив дорогу на пару месяцев в непролазную болотину. В такое время всякое передвижение по ней замирало надолго. Ехали всемером на верховых лошадях, и еще две шли под поклажей. Из всех только одна Элора была превосходной наездницей, остальные ездили кое-как, поэтому скачек не устраивали, а боли в ногах и пояснице лечили с помощью магии. В этом путешествии Лена применила свою новинку: помимо седла и обычной сбруи, на лошадь навешивали две замшевые сумки, в каждую из которых был положен заряженный накопитель. Снизу сумки соединялись широким мягким ремнем. Таким образом, боевые возможности магов возрастали многократно, а люди
были защищены от магических ударов почти абсолютно, поскольку их защитные амулеты были связаны с накопителями и от них же и подпитывались. Так как все переметные сумки ехали отдельно, а лошадей покупали крепких, дополнительный вес в сорок килограммов их не слишком обременял.
        Порядок следования обычно не менялся: впереди ехали Лена с Петром, к которым время от времени присоединялась Элора. За ними следовали Малх и Отий, которые нашли немало общих тем для разговоров, и скрашивали ими однообразие пути. Замыкающими были два бойца с одним именем на двоих - Семен. Здешняя манера обращаться по именам иногда напрягала: попробуйте, например, позвать Василия, если их в группе трое. Поэтому земляне, а за ними и местные, стали в таких случаях использовать фамилию, или прозвище, если быстро выговорить фамилию не получалось. Так и у них низкий крепыш с чисто славянской внешностью отзывался на Семена, а второй Семен Рахматуллин - явный азиат по типу - получил в доме почему-то прозвище Кореец. Ехали, сильно не растягиваясь, но и не рядом, чтобы не глотать пыль из-под копыт едущих впереди и не мешать своим разговором чужому. По расчетам Элоры таким неспешным аллюром они должны были покрывать около шестидесяти лиг за дневной переход. Порталы решили ставить в удобных безлюдных местах на расстоянии трех - четырех дневных переходов друг от друга.
        - Расскажи о работе амулетов, - подкинул тему для разговора Петр. - А то их на мне, как блох на бобике, а я без понятия, что и для чего. Ребятам лекции читали, но у меня как раз времени не было.
        - У тебя его всегда хватать не будет. Члену Совета дома, тем более такого как наш, нужно хорошо разделять нужное и второстепенное. Особенно тебе, раз сам взвалил на себя кучу обязанностей. Мне вовсе не улыбается видеть своего мужа по полчаса в день перед сном. Так что слушай внимательно, пока есть такая возможность. Защитные амулеты бывают двух типов: пассивные и активные. С пассивными - все ясно. Это плетения в чем-то сродни универсальному щиту и защищают и от магических ударов, и от физических воздействий. Причем можно оптимизировать для защиты от чего-то одного, можно ставить универсальный. В зависимости от того, кто изготовил, и от запаса энергии бывают амулеты со сферическим и плоским защитными полями, однократные или многократные.
        Понятно, что сферические лучше, так как защищают со всех сторон, но и энергии потребляют гораздо больше. У вас, кстати, как раз такие. По кратности действия тоже должно быть понятно: чем больше энергии, тем дольше защита. С активными амулетами все гораздо сложнее. Бороться с причиной часто гораздо проще, чем со следствием, поэтому легче разрушить атакующее плетение, чем защититься от того, что оно может породить. Но это только в теории. Все портит одна деталь: маг может действовать своей магией на других на очень небольшое расстояние, зависящее от его силы и опыта. Обычно это от десяти до тридцати метров. А вот порождения магии, тот же воздушный кулак или ледяная стрела действуют на пятьдесят - сто метров. Мне нужно мало времени и сил, чтобы разрушить чужое плетение. Проблема только в том, что будет трудно подобраться на нужную дистанцию. К тому же это типичная тактика интерфекторов, подкрепленная знанием основных базовых элементов. Современные маги в таких случаях стараются разрушить чужое плетение за счет грубой силы, нанося силовые магические удары непосредственно по формируемому заклинанию.
Неэффективно, так как тратится много силы, да и последствия такого грубого вмешательства спрогнозировать трудно. У вас есть только один такой амулет. Это моя разработка, и моя гордость. Я его назвала "Сам дурак".
        - Оригинальное название, - хмыкнул Петр.
        - Зато отражает суть. Амулет очень сложный и защищает только от нескольких наиболее распространенных видов атак, например от "Воздушного кулака", который маги часто используют, раздавая затрещины скуликам. Стукнет легко - отделаешься сотрясением мозга и парой сломанных ребер, сильнее - может вообще размазать по стене. Принцип действия состоит в развороте вектора удара на сто восемьдесят градусов в момент окончания подпитки энергией плетения. Возможен только потому, что амулет действует в десятки раз быстрее мага: тот просто не успевает ничего предпринять, как получает в лоб своим собственным плетением. Времени я на него угрохала - мама не горюй! Но это того стоило, у других домов вообще ничего подобного нет. Чтобы было ясно, как все работает, расскажу понятным тебе языком. Представь прибор, в котором есть несколько взаимодействующих блоков. Первый - это блок сканирования, который активен всегда и просматривает создаваемые в зоне досягаемости плетения и передает другому блоку - анализатору, который сравнивает то, что имеет место с образцами плетений в банке. Если плетение определено, то блок
процессора начинает в скоростном режиме отслеживать процесс подпитки этого плетения энергией и в нужный момент дает команду на включение последнего блока магических эффекторов, который и производит перестройку части плетения, отвечающей за направление удара в темпе недоступном восприятию мага.
        - Как все сложно, - покачал головой Петр.
        - Ты даже не представляешь насколько, - улыбнулась Лена. - Но для мага, который ничего подобного от скулика не ожидает, это будет в буквальном смысле слова сногсшибательно.
        - Смотри, деревня. И трактир есть. Время вроде как к обеду, остановимся?
        - Да, давайте.
        На третий день местность стала меняться: густой смешанный лес совсем поредел, местами стали появляться участки, лишенные деревьев и кустарников. К вечеру прошел короткий и по-осеннему холодный дождь, от которого укрылись, собравшись вместе и поставив над группой магический щит. Земля пока была сухая, и вода быстро впиталась так что, уже через час можно было продолжать движение. Первый портал поставили во второй половине четвертого дня пути, второй на седьмой день. Обозы вообще перестали встречаться, изредка мимо проносился всадник или несколько, спешившие быстрее убраться с тракта. Местность постепенно превратилась в степь, лишь кое-где были видны небольшие островки низкорослых деревьев. На постоялых дворах кроме них почти никого не было, а с магами пока не сталкивались вообще. Разговоры в группе почти прекратились, и всем было откровенно скучно, кроме Петра с Леной. Но там был особый случай: им было достаточно просто ехать рядом друг с другом, переглядываясь и время от времени обмениваясь репликами. На девятый день пути произошло то, чего им так долго удавалась избежать - они наконец встретились
с магами. Пока группе везло: дождь за все время пути срывался лишь несколько раз, и дорога оставалась проезжей. Завтра планировали поставить третий портал, всего же по плану было пять. Заночевали на постоялом дворе, одиноко стоящим у дороги, хозяин которого им откровенно обрадовался.
        - Повезло вам, господин, - разговорился он с Петром, расплачивающимся за постой. - Я уже и прислугу собирался рассчитать до весны. За последнюю неделю вы единственные мои постояльцы и других уже, наверное, и не будет.
        Но он ошибся, и ночью вселились еще двое путников, чего никто в группе знать не мог. Поэтому утром не озаботились обычными мерами предосторожности, которые раньше строго соблюдались. Среди них и обязательное ношение Петром и бойцами накопителя в сумке, перекинутой через плечо. Утром Петр и оба Семена спустились на первый этаж и сели за один из столов, дожидаясь завтрака, который кухарка хозяина уже заканчивала готовить. Девушки, как всегда, задерживались, а Малх с Отием наверху играли в карты, к которым Отий с некоторых пор испытывал слабость, а Малх всегда был большой любитель. На предложение к завтраку они отреагировали ожидаемо, то есть попросили не мешать и обещались спуститься по окончании партии. Вскоре с кухни потянуло запахом жареного
        мяса, и голодные парни, чтобы не давиться слюной, стали потягивать квас, наливая его в кружки из большого глиняного кувшина, принесенного хозяином. Сегодня, в отличие от вчерашнего, он был угрюм и неразговорчив. Вскоре появилась и причина этой неразговорчивости в виде одного из постояльцев, который явно находился в крайне дурном настроении. Спустившись вниз, он прошел к отдельно стоящему столу, уже застеленному белой скатертью, отшвырнув с пути ногами пару табуретов и, выругавшись, уселся.
        - Хозяин, вина и завтрак! И побыстрее, иначе от этого гадючника останутся одни воспоминания. И не у тебя.
        - Сию минуту принесут, - подобострастно произнес подбежавший хозяин. - Не извольте беспокоится!
        - Чтобы я здесь о чем-то беспокоился! Это тебе надо беспокоиться, и за свой свинарник, и за себя.
        Через минуту кухарка уже торопливо ставила на его стол тарелки с традиционными мясом и овощами, нарезанным хлебом и вино в пузатом серебряном кувшине.
        - Кажется, нарвались на мага, - тихо сказал Петр ребятам. - Сидите здесь по-тихому, а я поднимусь наверх за накопителем и предупрежу наших.
        И, поднявшись из-за стола, он направился к лестнице. Однако уйти ему не дали.
        - Эй ты, мразь! - маг перестал есть и уставился на Петра. - Вернись на место и жди. Вы у меня на второе. Дорога была долгой и утомительной: должен же я как-нибудь развлечься!
        - А не подавишься? - вырвалось у Петра, которого внезапно накрыло долго сдерживаемое бешенство, которое смыло остатки здравого смысла, подсказывающего послушаться мага и тянуть время.
        Надеясь, что амулеты не подведут, он вытащил из ножен кинжал и медленно двинулся к любителю дорожных развлечений. Тот рассмеялся, довольный тем, что появился повод сбросить раздражение, и, оставив недоеденное мясо, встал из-за стола.
        - Сейчас я тебя червь буду медленно убивать. И не надейся на те побрякушки, которые на себя нацепил - не помогут.
        - Значит, быстро не можешь? - спросил Петр.
        - Быстро? Можно и быстро. Медленно развлекусь с теми, - маг показал на сидящих за столом ребят и сделал резкое движение рукой.
        Резкий порыв ветра смахнул со стола скатерть вместе с недоеденным завтраком, а мага отнесло к стене, в которую и впечатало со страшной силой.
        - Ни фига себе! - высказался Петр, рассматривая тело мага, которое нелепой куклой висело пришпиленное к стене: один из нескольких массивных слегка изогнутых и острых металлических крючьев, для чего-то вбитых в стену, насквозь пробил голову мага и сейчас его конец торчал изо лба мертвеца.
        Привлеченные выбросом силы по лестнице бегом уже спускались взволнованные девушки. В коридоре второго этажа слышался топот ног: Отий так же почувствовал неладное и вместе с Малхом, бросив свои карты, мчался на подмогу.
        - Что здесь произошло?! Кто это? - Лену всю трясло от пережитого за Петра волнения.
        - Провел полевые испытания твоего амулета. А это был какой-то желающий поразвлечься маг. Кстати, - Петр повернулся к полумертвому от страха хозяину заведения. - Он был один?
        Когда до того дошла суть вопроса, он смог только отрицательно качнуть головой.
        - Значит, есть, по крайней мере, еще один или слуги этого. Где?
        Новый кивок уже на левое крыло второго этажа.
        - Я пойду, разберусь, - сказала Лена, бросив на Петра такой взгляд, что тому сразу стало понятно, что скоро предстоит объяснять, на каком это основании он чуть не оставил ее вдовой.
        Однако ходить никуда не пришлось. На лестнице появился второй из приехавших магов, который стал медленно спускаться, не проявляя внешне никакого видимого беспокойства от увиденного внизу. Был он уже в годах и ранг, судя по ауре, имел не малый.
        - Кто это его? - безразлично спросил он, ни к кому конкретно не обращаясь.
        - Может вы сначала представитесь? - спросила Лена.
        - Представляться вам? С какой стати?
        Лена сняла маскировку.
        - Магистр или даже архимаг, - сделал вывод маг. - Возраст правда… Я Лист Хорас, магистр дома Скотадов.
        - Лоресса Лавр, архимаг дома Раум. Ваш маг напал на моего человека.
        - И кто его так? - вторично спросил Лист.
        - Он пострадал от действия защитного амулета.
        - Интересный амулет, - лицо мага в течение всего разговора оставалось абсолютно бесстрастным. - Ну что же, маг, позволивший себя убить, недостоин жизни. Мне позаботиться об этом неудачнике или это сделаете вы?
        - Как хотите. Но этот инцидент я считаю дуэлью и по кодексу имею право на имущество проигравшего. Так что его лошадь отныне не ваша забота.
        - Мне хватит собственного коня. Трактирщик, где мой обед?
        - Он слишком перенервничал от пережитого и говорить не в состоянии. Сейчас мои люди распорядятся насчет обеда для всех.
        После обеда они покинули постоялый двор, хозяин которого так пока и не поверил до конца, что все обошлось. Ему дали задание похоронить тело и тронулись дальше, прихватив в качестве трофея прекрасного скакуна убитого мага.
        Еще до обеда установили портал в степи, пометив место установки камнями у дороги, и продолжили путь, стараясь проехать до темноты как можно больше. Так как в седле все держались уже более или менее нормально, то скорость движения заметно увеличилась.
        Неприятности начались утром следующего дня. Не успели они после завтрака на очередном постоялом дворе проехать и лиги, как начал накрапывать мелкий противный дождь, который к обеду промочил всех, несмотря на плащи, и превращал дорогу под копытами лошадей в вязкую липкую грязь.
        - Попробуем все-таки поставить еще один портал, и на этом будем заканчивать. Если установленных порталов окажется мало, можно будет продолжить летом. Но транспортную блокаду соседей мы, можно сказать, прорвали, - сказал Петр за обедом.
        Посетителей в трактире, стоящем при небольшой деревне, кроме них не было, а хозяин, за неимением прислуги обслуживший их сам, ушел к себе, так что разговаривать можно было совершенно свободно.
        - Я думаю, что, может быть, и еще одного не будет, - задумчиво сказала Лена. - Если и дальше будет такая дорога, то разворачиваемся и едем к порталу. Далеко наши лошади по грязи не пойдут, так что проедем пару лиг, и будем решать, что делать дальше.
        Уже через полчаса, после того как они покинули трактир, дорога стала заметно суше, а потом грязь исчезла совсем. Видимо, дождь прошел полосой. Лошади приободрились и зашагали быстрее. К вечеру стало ясно, что ночевки под крышей у них не будет. На месте постоялого двора находилось пожарище, которому явно был не один год, а чуть дальше у дороги располагалось место, где, видимо, судя по кострищу, и ночевали путники. Лена высушила и нагрела площадку для ночлега и накрыла защитным куполом, запитав его от накопителя. Огня разводить не стали и поужинали сухарями, запив их водой из фляг. У каждого было в свернутом виде небольшое одеяло, которое можно было использовать вместо матраса, так что они все-таки выспались, хотя и без особых удобств. Утром после завтрака, состоящего из тех же сухарей и воды, они пустили коней рысью, надеясь выиграть немного времени и быстрее закончить последний портал. Долго таким ходом двигаться не получилось, так как дорога пошла в гору, и пришлось перейти на шаг.
        А когда они, преодолев очередной подъем, выехали на ровное место, стало понятно, что все прошлые неприятности это пустяки по сравнению с тем, что ждало их впереди.
        Дорогу перекрывал отряд всадников числом более полусотни, среди которых были видны паладины. Много, не меньше двух десятков. За дальностью принадлежность дома определить не удавалось. При появлении их группы всадники оживились, и Лена совершенно точно поняла, что ждали они именно их.
        Глава 11
        Дорога на запад
        - Ребята, - сказала Лена. - Это явно по нашу душу. И добром разъехаться вряд ли получится. Действуем так, Элора и Отий держат общий щит. Я имею в виду универсальный с односторонней проницаемостью. Петр и ребята берут свои пушки и начинают в темпе отстреливать магов, паладинов в первую очередь. А я выйду из-под щита и попробую на них кое-что из арсенала интерфекторов и свои собственные наработки. Энергии у нас море, так что если не сглупим, то есть все шансы отбиться. Коней я сейчас погружу в стазис - будете сидеть на них как на стульях. Все приготовились и ждем. Думаю, что первыми они нападать не будут, так что подождем и послушаем, чего они хотят.
        Маги приблизились, но их принадлежность по-прежнему установить не удалось.
        - Я не знаю, кому принадлежит этот герб, - Элора вместе с Отием развернула плоский щит, прикрыв всю группу, и теперь она пристально всматривалась в подъезжавших. - По крайней мере, не великому дому.
        Вперед на великолепном скакуне вырвался молодой маг и, обгоняя остальных, поспешил к ним. Он остановил коня перед самым щитом и учтиво поклонился:
        - Мое приветствие, госпожа Ларесса! Вы совершенно зря отгородились щитом: вам и вашим спутникам ничего не угрожает. Мы здесь только для того, чтобы пригласить вас в гости.
        - И именно поэтому вы заявились в столь представительном составе? - насмешливо ответила Лена. - Вынуждена отклонить ваше заманчивое предложение. - Нет у меня для этого ни времени, ни желания.
        - Так свиту я и взял на случай именно такого ответа! Я случайно был во Фламине в тот день, когда вас представляли императору, и был сражен наповал! Вы совершенство! И я решил, что вы должны стать моей женой!
        - А мое мнение здесь, конечно, не учитывается?
        - А что вам не нравиться? Я не красив?
        - Я этого не говорила. Хотя лично мне нравится другой тип мужчин.
        - Мой отец глава дома Хель, я сам уже эксперт, несмотря на возраст. Наш дом хоть пока и не великий, но довольно большой и богатый. Партия со всех сторон выгодная.
        - Из всех ваших слов мне больше всего понравилось "пока". Не смущает ранг жены?
        - А какое это имеет значение в постели? - искренне удивился "жених".
        - Действительно, никакого, - согласилась Лена. - А это ничего, что вы до сих пор не представились?
        - Простите великодушно! Алтон Хесс, эксперт дома Хель.
        - Вот что юноша, езжайте-ка вы себе с миром. И паладинов своих с собой забирайте. Времени у нас действительно мало, а вы нас задерживаете. Раз достигли ранга эксперта, то значит явно не дурак, а умный человек знает, что насильно мил не будешь. Давайте разойдемся миром, лично я устала и драться не рвусь, но если вынудите, то не взыщите!
        - Не получится по-хорошему - сделаем по-плохому. Вам можно будет временно блокировать магические способности, есть средства. Потом десять минут работы ментальному магу, и способности уже можно возвращать, вам самой не захочется от меня уходить! Но ваших спутников тогда придется убить: мне такие свидетели не нужны.
        - Каков подлец! - заметила Элора. - Кажется, ты подруга перестаралась с прикидом: эк его переклинило!
        - Это она о чем? - спросил Алтон.
        - Не имеет значения. В последний раз предлагаю уйти, иначе через несколько минут вас просто начнут убивать. А, начав, не успокоятся, пока вы не закончитесь, мне свидетели нужны не больше вашего.
        Маг на месте развернул коня и стрелой понесся к своему сопровождению, которое остановилась, не доезжая метров пятьдесят до края щита. После его прибытия маги немного потоптались на месте, но потом двинулись на сближение.
        - Все, работаем! - скомандовала Лена, соскочив с застывшего ледяной статуей коня и, огибая щит, побежала в сторону магов.
        Заработали автоматчики. Магов расстреливали скупыми очередями, ускоряясь по максимуму и целя в голову. При попадании противники вылетали из седел. Большинство упавших оставалось неподвижными, но некоторые пытались ползти. Таких добивали очередью в корпус. Бойцы били метко, быстро меняя цели, поворачиваясь на абсолютно неподвижных лошадях и меняя магазины один за другим.
        Щит пропускал пули изнутри, но успешно сдерживал самые различные удары, которыми их щедро одаривали нападающие. Прошло только несколько минут, а половина магов уже валялась на земле ранеными или убитыми. Воспользовавшись тем, что все силы магов Хель заняты щитами, Лене удалось подобраться очень близко, и прежде чем на нее обратили внимание и вынудили перейти к обороне, удалось изменить несколько атакующих плетений, из-за чего нападавших стало на четыре меньше. Прикрываясь щитами и вертясь как уж на сковороде, Лена тем не менее успевала наблюдать за боем и искала лазейку в защите противника. Она прекрасно видела, что далеко не все пули попадали в цель, хотя ее бойцы практически не допускали промахов. Почти половина из них задерживалась или отклонялась щитами магов. Но темп стрельбы не снижался, а энергия у магов стала заканчиваться. Видя, что если все так и будет продолжаться, их скоро полностью перебьют, маги решили уйти. Трое из них изо всех сил пытались держать щиты, а остальные срочно готовили портал, но не успевали. Вот упал один маг, за ним другой. Щит "поплыл" и внезапно полностью исчез.
Последний, из держащих щит, получил очередь в лицо, потом в грудь и упал. Вот упал маг второй группы, вот сразу два.
        В этот момент Лена, видя что ее противникам не до нее, и защиты у них почти нет, убрала свой щит и сформировала одно из плетений интерфекторов, которое было в числе немногих, которые она не передала Фехту. Плетение было очень энергоемко и могло выпить ее досуха, но Лена связала его с накопителем, взятым из лошадиной сумки и сейчас валяющимся у нее под ногами. Казалось, на месте, где только что копошились последние враги, зажглось солнце. Она успела зажмуриться, но все равно ослепла на несколько мгновений, так сильно бил свет через плотно сжатые веки. Стрельба со стороны группы прекратилась. Хотя ее ребята и находились дальше, но глаза не прикрыл никто, отчего и пострадали. Ничего, это ненадолго.
        Все тела погибших магов, кроме тех, которых испепелил последний удар Лены, снесли в одно место. Тела были пробиты пулями во многих местах, но некоторые паладины еще подавали признаки жизни даже с насквозь простреленной головой. Таким Отий головы отрубал. Из их группы никто не пострадал. К счастью, архимагов и магистров среди нападавших не было, иначе так легко отделаться не получилось бы. Мечи паладинов собрали отдельно, упаковали и закрепили на одной из лошадей уже выведенных из стазиса. Такие мечи стоили очень дорого, могли долго обходиться без заточки и легко рубили укрепленные тела магов. Когда собрали магов, наступил черед лошадей. Часть из них разбежалась, но были и раненые, и убитые. Раненых добивали и стаскивали в общую кучу. Когда все было готово Лена взяла наполовину разряженный накопитель и, предупредив всех чтобы закрыли глаза и отвернулись, вторично за сегодняшний день использовала плетение, которое будучи придумано лет на пятьдесят раньше, могло бы сильно повлиять на исход войны тысячелетней давности. Через минуту на месте, где лежала куча тел, осталась лишь оплавленная земля, все
вокруг было покрыто тонким слоем пепла.
        - Надо ли мне говорить, что все, что мы здесь делали и видели, не подлежит разглашению? - спросила Лена. - Отий! Это в первую очередь тебя касается. Ни-ко-му. В том числе и руководству дома. Все, что нужно, я скажу сама. А вы ничего не видели и не слышали. Вас здесь вообще никогда не было. Я ясно выражаюсь?
        - Более чем, - ответил Отий. - Вы, госпожа Ларесса, можете не беспокоиться: дальше меня не уйдет. Если хотите, могу принести вам клятву верности.
        - Может быть, так и сделаем. Потом. Сейчас надо быстрее отсюда убираться и двигаться дальше. Завтра поставим последний портал, им и уйдем.
        Магический дом Раум
        Дом напоминал развороченный муравейник. Часть стены периметра была разобрана, площадка за ней выровнена и размечена под объекты, подлежащие постройке. Два здания уже начали возводить, для остальных завозили и складывали каменные блоки и другие необходимые материалы. Строительство новой стены решено было пока отложить: на все необходимое просто не хватало рабочих рук. Новые рабочие, набранные во Фламине резко усилили возможности дома в части строительства, но полностью решить проблему не могли. Здание школы было уже готово и заранее отобранных учеников стали доставлять в дом. Школа была не просто учебным заведением: учащиеся в нем должны были жить, питаться и, конечно, учиться. Занятия собирались начать через неделю. Палатки с территории дома исчезли: людей заселили в уже построенный спальный корпус. За ним в отдалении уже высилась опорная башня ветрогенератора со смонтированной гондолой. Огромные девятиметровые лопасти из армированного полиэфира еще не были смонтированы, но рабочие уже начали установку столбов линии электропередачи. На очереди была постройка небольшого автопарка и склада ГСМ. Пока
вся привезенная техника стояла у стены, прикрытая огромным брезентовым тентом. Все боеприпасы так же сложили под тент, но у самого дальнего южного конца территории дома, неудобного для жизни из-за неровной скалистой почвы и поэтому неосвоенного. Все это хозяйство тщательно охранялось. Строить арсенал в ближайшее время не планировали, так как Фатеев хотел сделать надежное подземное хранилище, а это вообще было дело не одного года. Введение новых жилых площадей позволило, наконец, обеспечить жаждущих приобщиться к искусству кинематографа вторым просмотровым залом. По вечерам смотреть все, что показывалось, ходило почти все население дома. Бесформенные наряды магов ушли в прошлое, и сейчас уже было трудно отличить по внешнему виду местных от их сверстников с Земли. Почти всю одежду и обувь, привезенную Корнеевым, разобрали маги. С руганью на часть запасов наложил лапу хозяйственный Фатеев. В этом его поддержал Фотий. Мудрый старик не без основания опасался резкого перехода своих подопечных от аскетической жизни былых времен к нынешнему изобилию, тем более на халяву. Первое время магички, напялившие на
себя мини-юбки, жутко стеснялись, но быстро пообвыкли и даже переняли у пришлых вредную привычку сидеть нога за ногу, когда о наличии юбки приходится только догадываться. Еще после первых показов художественных фильмов, у магов прорезалось страстное желание изучить великий и могучий, что было, в общем, понятно: все фильмы шли на русском языке. Сделать это при почти абсолютной памяти магов и наличии специальных плетений, обеспечивающих автоматическое запоминание чужих языков, было довольно просто. Если учесть, что в доме появилась библиотека, где жена одного из механиков выдавала желающим художественные книги, в изобилии закупленные Корнеевым, а так же то, что почти две трети населения дома можно было отнести к русскоязычному, то не удивительно, что русский язык стал вторым языком дома.
        Когда они вернулись после установки последнего четвертого портала, Петр отдал свои комнаты двум молодым парам, а сам полностью переселился к Лене, отгородив часть спальни гобеленом, куда и поставил свою кровать, перенесенную с прежнего места жительства. Гобелен стал последним бастионом, на котором держалась крепость Корнеева и, судя по всему, держаться ему оставалось недолго. Сразу по прибытии Лена хотела идти на Землю для разговора с родителями, но Фотий и Макарус совместными усилиями уговорили ее временно пожертвовать делами личными в угоду общественным. Сегодня она, наконец, раскрутилась со всем первоочередным, послала к черту все второстепенное и сейчас перебирала свои вещи, подбирая, что наденет домой.
        - Там сейчас начало декабря, а у меня кроме свитера ни одной зимней вещи, - жаловалась она Петру. - Можно, конечно, надеть старое пальто, что висит на даче и платок, но на кого я тогда буду похожа?
        - Спроси, как быть у Фотия: старик плохого не посоветует. А вообще - это мой промах. Здесь зимняя одежда вообще без надобности, а с Земли ничего не взял, так как возвращаться в ближайшие несколько лет не собирался. Да и всегда можно было дождаться тепла.
        - Не могу я больше ждать!
        - Слушай! - осенило его. - Надо поспрашивать семейных. Они много всякого барахла тянули, может что-нибудь и найдешь. Главное, чтобы не простудилась.
        - Это-то как раз мне и не грозит. Маг может согреть себя сам, мне выглядеть надо нормально. Как бы ты посмотрел на девушку в летнем прикиде, которая бодро шагает в двадцатиградусный мороз?
        - Как на последовательницу Иванова. Раздеваться до трусов и так ходить для дамы все-таки перебор, а вот в мини в самый раз.
        - Все тебе шутки! - обиделась она. - Пойду к Фатееву. У него дочь всего на пару лет младше, может, что осталось купленное на вырост?
        В конце концов, ее совместными усилиями одели в короткую, но приличную шубку из искусственного меха и мужскую собачью шапку. Осенние сапоги у нее были.
        На прощание чмокнув Петра в щеку, она исчезла в портале.
        В сарае было пусто, холодно и темно. Лишь слабо мерцали прикрытые брезентом накопители. Раньше Лавровы запирали его снаружи на висячий замок и, как и другие садоводы, хранили в нем свой садово-огородный инвентарь. С тех пор, как в сарае прописался портал, инвентарь изрядно уменьшился в количестве и перекочевал на крытую веранду их маленького дачного домика, а навесной замок сменился врезным, который можно было открыть изнутри. Ключ для этого всегда лежал на полке под закрытым сейчас ставнями окном. Второй ключ находился снаружи в укромном месте.
        Лена достала магнитный фонарик и несколько раз качнула взад-вперед. Слабый луч пробежал по стене в сторону окна и уткнулся в полку. Взяв ключ, она подсветила замочную скважину и открыла дверь. Слава Богу, сейчас не ночь, где-то часов пять вечера. Когда долго не было переходов, определить время появления было сложно из-за разницы в продолжительности суток. На улице лежал нетронутый, недавно выпавший снег.
        Лена вытащила взятую с собой сумку, уложила в нее один из накопителей, вернула ключ на полку и, отыскав второй, закрыла им дверь снаружи. Потом пришлось хорошо потоптаться по дорожке от сарая к дому и оттуда к калитке, после чего она через калитку просто перелезла и быстро пошла к автобусной остановке.
        Каждый раз ее возвращению домой с Алкены сопутствовал легкий мандраж. Сейчас у нее был серьезный повод для волнения. За отца она беспокоилась мало. Он больше жил рассудком и, по ее мнению, мог догадываться, что за ее дружеским отношением к Корнееву скрывалось что-то еще. А вот мама… Как и многие женщины по отношению к близким людям она жила в первую очередь эмоциями, во вторую так называемым здравым смыслом и, когда в спорах не помогало ни первое, ни второе, включался рассудок.
        Подкатил почти пустой автобус. Значит выходные, в будни в это время народу было бы гораздо больше. Автобус довез ее почти до дома, и оставшиеся два квартала она преодолела почти бегом. Привычно заблокировала домофон, поднялась лифтом на шестой этаж и позвонила в дверь. Где-то в квартире услышала голос Аленки:
        - Мама, я сама открою!
        Торопливые детские шаги, щелчок дверного замка, и визжащая от радости сестра на шее.
        - Надо было чего-нибудь захватить детям, - мелькнула мысль, и вот у нее на шее еще и Мишка! Сумка с накопителем грохнулась на пол. Подхватив одной рукой под попу сестру, а второй брата, она вошла в прихожую и ногой захлопнула выходную дверь.
        - Мама, папа! Лена приехала!
        В следующее мгновенье ее уже обнимали и целовали родители, а она млела от любви и нежности ко всем этим самым дорогим для нее на свете людям. Правда, с некоторых пор к самым дорогим прибавился еще один не менее дорогой.
        - Дети! Слазьте с сестры: ей тяжело! - это мама.
        - Ты надолго к нам? Почему так долго не было? - это папа.
        - Лен, а мы скоро в школу пойдем! - это Мишка.
        - А ты на Новый год приедешь? - это Алька.
        И все вместе - семья.
        Когда дети угомонились и легли спать (сегодня в виде исключения на час позже) взрослые, чтобы им не мешать, ушли на кухню.
        - Выросла, повзрослела, - мать обняла ее и прижала голову к груди. - А похорошела как! Только что-то ты бледная такая. Как ты там питаешься?
        - Подожди, Таня, со своим питанием. Мы ее столько не видели, наверное, есть что рассказать? Как там у вас дела? Как Петр?
        Собираясь домой, Лена прикинула несколько вариантов проведения разговора, но внезапно решила, что лучше будет не ходить вокруг да около, а выложить все сразу.
        - Вы знаете, - сказала она. - Я ведь к вам ненадолго. Через несколько дней начинаются занятия в школе, а я там вроде директора и преподавателя в одном лице. И еще я выхожу замуж и считаю нечестным по отношению к вам просто поставить перед фактом.
        - Не за Петра случайно? - спросил отец.
        - За него, папа.
        - Подождите… Как это замуж? За какого Петра? - мама растерянно переводила взгляд с дочери на мужа и обратно.
        - Дети вырастают, Танюша, - обнял ее отец. - А Петр наш - Корнеев. Я уже с год заметил, что Лена к нему неровно дышит.
        - Но ведь она еще маленькая… И потом, у них большая разница в возрасте. Петя твой ровесник!
        - Мама, успокойся. Не забывай, что я не человек.
        - Как это не человек?!
        - Я маг! И жить буду сотни лет, да и Петр сейчас сможет прожить больше двухсот. Ну и какое значение имеет эта самая разница? А насчет маленькой, то это не совсем так.
        Точнее, совсем не так. Я руковожу сотнями людей, распоряжаюсь огромными по меркам того мира суммами. Принимаю участие в разного рода операциях, в том числе и боевых.
        Я много чего вам не говорила, чтобы не волновать понапрасну. Сейчас, правда, надолго сосредоточусь на школе. Разве что (она усмехнулась) смотаюсь разок-другой на бал в столицу по приглашению императора.
        - А с чего ему тебя приглашать? - мама на время даже про Петра забыла.
        - В свою последнюю поездку в столицу я купила себе там особняк с парком (то, что это по совместительству еще и резиденция дома, она решила не говорить), заинтересовала императора так, что он прислал за мной карету, долго беседовал и обещал присылать приглашения на разного рода мероприятия. А на обратном пути меня хотел захватить силой и взять в жены один из очень влиятельных вельмож. Пятьдесят человек с собой привел. Это к вопросу о моем возрасте. И мы с Петром любим друг друга. Последнее препятствие это вы.
        - Как мы можем быть препятствием? - удивился отец.
        - Можете. Он ваш друг, меня нянчил в свое время, поэтому и боится вашей реакции. Мама вон как вскинулась!
        - Это я от неожиданности.
        - И потом, после трансформации Петр помолодел лет на десять: вы его сейчас и не узнаете, пожалуй. Я бы и вам лет по десять скинула, но здесь это может вызвать много вопросов, особенно в сочетании с тем, что у вас появится еще.
        - А что появиться?
        - Мама, ну я же вам уже объясняла! Сила появится, это раз. Папу будешь одной рукой поднимать. Скорость возрастет, это два. Двигаться сможешь так быстро, что трудно будет отследить взглядом. В стрессовых ситуациях можешь себя невольно выдать. Болеть не будете почти никогда. Я вам и так все болячки вылечила, но это не гарантия от неприятностей в будущем. И вообще, раньше я думала, что Мишке с Аленой лучше получить образование здесь.
        - А теперь, значит, так не думаешь? - спросил отец.
        - Теперь нет. Там я им смогу дать гораздо больше. Каких-то особых способностей у них нет, но магами средней силы станут. А это лет триста жизни, если не больше. Наша школа и научные знания будет давать, так что дикарями не вырастут. Сейчас я еще не готова, а к лету приглашаю вас переселиться к нам. Сколько можно жить отдельно! И новый жилой корпус успеют построить. Сначала просто сходите в гости, посмотрите, взвесите все за и против.
        - Да я уже думал об этом, - признался отец. - Не так быстро, правда.
        - Сегодня у нас какой день?
        - Суббота.
        - Значит, если у вас нет возражений, завтра с утра я здесь рисую портал и привожу Петра.
        - А как же загс? Тебе же нет еще восемнадцати.
        - Мама! Ну о чем ты говоришь? Какой загс? Нам в отличие от вас никаких бумажек не нужно. Весь дом собирается и глава объявляет, что вот эта пара решили стать мужем и женой. Ведь и у вас загс не женит, а только регистрирует брак.
        - Давайте попьем чаю? - предложила мама. - Ты тут столько всего на нас вывалила, что как-то сразу в голове не укладывается.
        Утром все прошло как-то буднично, видимо, мама все-таки свыклась с мыслью, что ее дочь действительно уже взрослый человек и вправе сама определять свою судьбу. Большое влияние на нее оказала позиция отца, который поддержал Лену и отнесся к вываленным на них новостям внешне совершенно спокойно. Поэтому появившийся рано утром из кухонного портала вместе с Леной Петр был встречен как обычно, удостоившись крепкого рукопожатия отца и поцелуя в щеку от мамы, после чего был сразу усажен за стол пить чай.
        - Когда Лена вчера сказала, что ты помолодел лет на десять, я думала, что она преувеличивает, - сказала мама, внимательно рассматривая Петра. - А теперь думаю, что она еще и поскромничала: тебе сейчас можно дать чуть больше двадцати!
        - Прекрасная пара получилась, - сказал отец. - Да не смущайся ты так. Честно говоря, непривычная ситуация, но ко всему, связанному с нашей дочерью с обычными мерками подходить нельзя.
        - Ты даже не представляешь, Дима, насколько в точку! Ваша дочь уникум и в этом мире, и в том. Оружие, которое мы натащили, и люди, которых мы привели с собой, это все очень важно, но главное наше оружие это она. Без нее вообще ничего не получилось бы. И руководство дома на нее очень рассчитывает и в плане учебы молодых, и как на ученого. Она уже много сделала, сделает еще больше. А я за нее готов кого угодно в клочья порвать!
        - Ты обо мне таких слов не говорил, - сказала мама, глядя на отца.
        - А что, разве в мое время надо было кого-нибудь рвать в клочья?
        - Ах, тебе бы только шутить. Ничего-то вы мужчины не понимаете!
        - Мама, мы, пожалуй, задерживаться не будем, а то сейчас Мишка с Аленой проснуться и уйти сегодня вообще не получится. Теперь видеться будем чаще. Только папе надо купить кусок линолеума и постелить на всю кухню поверх моего рисунка, чтобы не стерся и вопросов глупых не задавали. Накопитель в нише под подоконником мешать не должен. Мы бы остались, но дел - невпроворот, да и этого типа (она ласково улыбнулась Петру) не терпится окольцевать.
        - Иди уж, торопыга, - сказала мать и вытерла рукой глаза.
        Прошел месяц с начала занятий. Неполная сотня детей всех возрастов это серьезно.
        Даже с учетом трепетного отношения к самой учебе и вколоченного с малых лет почтения к старшим дети остаются детьми и требуют много внимания, заботы и любви, особенно дети, оторванные от семей. Всех разбили на три группы. Первая и самая малочисленная - это ребята в возрасте от семи до девяти лет. Вторая и самая многочисленная - от десяти до двенадцати. И наконец третья, на которую у Лены были особые планы и надежды, - это группа подростков в возрасте тринадцати - четырнадцати лет в количестве девяти человек. Обычно таких уже старались не брать, но у этих были достаточно сильные способности, и Элора отобрала их вопреки традициям, надеясь, что большинство из них можно будет быстро довести хотя бы до уровня викаруса, используя индивидуальную подготовку. Кроме Элоры и самой Лены, в школе были преподаватели естественных наук, математики и боевой подготовки, а в сфере магии молодая и общительная Алия Астани, имеющая статус доминанта и взятая в школу с целью обучения детей языкам: исмаил, русскому и архейскому. Еще Лена планировала привлечь к занятиям по теории магии единственную магичку из тех, с кем
она возилась с основами магии, и у которой действительно начало кое-что получаться. Остальные были безнадежны: они легко усваивали готовые плетения интерфекторов, но не могли или не хотели работать с магией на уровне элементов. Учитывая общую неграмотность и отсутствие каких-либо знаний, выходящих за рамки деревенской жизни, все ученики получили одинаковую начальную программу обучения, куда кроме языков исмаил и русского входили природоведение, арифметика и спорт. Особняком шли занятия медитацией с целью поднятия резерва магических сил. Младшим этого должно было хватить надолго, а остальным по мере продвижения в изучении планировалось подключать более углубленное изучение математики, а так же новые предметы: биологию, физику, химию и теорию магии. Печать учеников в доме Раум не практиковали, здесь ее никогда не было. Ученикам в возрасте от десяти до пятнадцати лет ставили сразу печать дома, которая была более функциональна и не содержала блока подчинения. Ставить печать ученикам школы можно было только после предварительного обучения, когда они могли бы хоть как-то контролировать ее работу. Пока же
просто применялись плетения стимулирующие память и улучшающие самочувствие.
        Петр взял на себя обязанности военного коменданта дома, в задачи которого входило все, что касалось его безопасности. Обязанностей было море, и часто к нему обращались с вопросами, которые его напрямую не касались. Но муж справлялся, и было видно, что работа, несмотря на большую нагрузку, доставляет ему удовольствие. Мало-помалу первоначальный период обустройства, лихорадивший дом после массового наплыва пришельцев с Земли и всего того, что они с собой привнесли, заканчивался, и жизнь входила в нормальное русло без авралов и различного рода происшествий. Работа на строящихся объектах кипела, но все было отлажено так, что почти не требовало вмешательства. Дом внешне разительно изменился: появились корпуса новых зданий, почти в два раза увеличилась территория, а население выросло более, чем в трое. Еще сильнее были изменения внутри дома. Куда делось прежнее неспешное унылое существование, когда иной раз за годы ничего существенного не происходило. Темп жизни существенно возрос, жить стало просто интересно. С запуском ветрогенератора в корпусах появились электричество, сразу позволившее достать со
склада много до этого попусту пылившейся электронной техники. Ноутбуки выдавались только тем, кому действительно нужны для работы, не потому, что их было мало, а потому, что электроэнергию приходилось экономить. Таких было не много, зато полторы сотни купленных Корнеевым нетбуков разошлись на ура, как и все музыкальные плейеры и электронные книги, бывшие на складе. Сотни просмотренных фильмов оказали сильное воздействие на магов дома, пришельцы с Земли повлияли не меньше. Смешанные браки и дружба между ними стали обыденным явлением, а бытовавшее некогда разделение на магов и скуликов, напрочь исчезло. Конфликты возникали, но носили чисто личностный характер. Если кто из старых магов и имел свое мнение на все происходящее в доме и засилье людей, он держал его при себе. Руководство дома внимательно следило за возникающими время от времени конфликтами, будь то обида на несправедливо поделенные материальные ресурсы, ушедшая к другому женщина или просто личная неприязнь, грозившая перейти в нечто большее. Население дома недавно перевалило за пять сотен человек, не считая учеников школы, так что приходилось
крутиться. Такое, как в шутку выразился Корнеев, коммунистическое существование, не могло длиться вечно. Сильно выручало то, что пришедшие сюда люди проходили тщательный отбор, отсеивавший человеческий мусор, и получали ментальную установку на верность дому и лично Лене. На их жизнь такое вмешательство не сказывалось никак. За все время Лене пришлось использовать свой авторитет в дисциплинарных целях всего два раза. Спасало еще то, что спиртных напитков в доме не было вообще, о чем переселенцев предупреждали заранее, а так же отсутствие контактов с внешним миром, которые требуют наличных денег. Блокада соседей здесь пошла на пользу. Однако руководители дома понимали, что в перспективе при значительном увеличении дома переход от распределения материальных благ к товарно-денежным отношениям был неизбежен. Учитывая практически неисчерпаемый ресурс в виде месторождения самородного серебра, это не очень напрягало. Прорванная транспортная блокада давала дому дополнительные возможности по обеспечению всем необходимым, что и собирались использовать после окончания дождей, так как возможности местного
сельского хозяйства были сильно ограничены из-за низкого плодородия почвы, а сидеть на одной картошке не хотелось. Сильно выручавшие в прошлом поставки продовольствия с Земли вынужденно прекратились, и рацион разнообразили продовольствием, закупаемым представительством во Фламине, и доставляемым в дом порталом. Но такая зависимость от внешних источников продовольствия не могла не вызывать беспокойства.
        Примерно в час дня, когда Лена вела урок по основам магии со старшей группой, зазвонил телефон, и Фатеев, ничего не объясняя, попросил ее бросить все дела и подойти к восточным воротам. Оставив класс на Элору, она быстро вышла из школы и направилась к воротам, у которых столпилось человек двадцать, в том числе и ее муж.
        - А, Елена Дмитриевна, - встретил ее Фатеев. - Здравствуйте еще раз. Тут ваши клиенты появились. Говорить хотят только с Ларессой Лавр. Ребята из патруля их час назад перехватили, сообщили по рации и сопроводили до ворот.
        - Какие клиенты? - удивилась Лена. - Я вроде никого не жду.
        - Некто Март Аний и компания, - пошутил Фатеев. - Запускать их за периметр, или вы к ним выйдите?
        - Запускайте. Это свободные маги, которых я пригласила посетить дом с перспективой остаться.
        - Ну смотрите, вам виднее. Олег! - крикнул он. - Открой им ворота.
        - Я смотрю, твои крестники прибыли? - спросил подошедший Петр.
        - Да, пойдем, встретим.
        В открытые ворота на лошадях въехала небольшая группа магов.
        - Чертова дюжина, - хмыкнул Петр. - Я тебе нужен?
        - Нет, беги.
        - Ну ладно, - он поцеловал Лену в висок. - Потом расскажешь.
        От кавалькады отделился один всадник, в котором Лена узнала Марта Ания.
        - Приветствую, госпожа Ларесса, - наклонил голову маг. - Как видите, я свое обещание выполнил.
        - Здравствуйте, Март, - ответила Лена. - Очень рада. Я, признаться, уже и не надеялась вас увидеть.
        - Добираться было слишком уж далеко, да и без приключений не обошлось.
        - Марат, - обратилась Лена к бойцу патруля, который остался с гостями, - Проводи гостей до конюшни, пристройте лошадей, и попроси дежурного привести всех в мой кабинет.
        Через минут двадцать она уже принимала приехавших у себя, распорядившись предварительно доставить нужное количество стульев.
        - Проходите господа, рассаживайтесь. Меня вы уже знаете, я знаю Марта. Остальных попрошу представиться.
        Маги, рассевшиеся в определенном, непонятном Лене порядке, видимо, отражавшим иерархию в группе, и стали представляться, слегка приподымаясь при этом со стула.
        - Адоний Варк, корифей.
        - Град Арген, мастер.
        - Гамал Лей, мастер.
        - Аниша Зол, мастер.
        - Тор Лей, доминант.
        - А остальные?
        - Это наши ученики, - сказал Март.
        - Ладно, с остальными я познакомлюсь позже.
        Дверь в кабинет приоткрылась, и вошла Айя Харт, которая выполняла в доме обязанности секретаря Совета и была, пожалуй, самой сексапильной из магичек. Изящная точеная фигура, очень красивые вьющиеся не без помощи магии волосы до самой попы, тонкие красивые черты лица. По девчонке сохло много парней, но Айя еще не наигралась. Сейчас она была одета в джинсовую мини-юбку, прозрачную блузку и туфли на высоких каблуках. Дополняли наряд ажурные колготки.
        - Извините, Елена Дмитриевна, глава дома архимаг Фотий просит вас уделить ему немного времени, после того, как вы освободитесь.
        Крутанулась на каблуках и танцующей походкой вышла из кабинета, оставляя за собой аромат жасмина. На магов было жалко смотреть, даже Марка Ания проняло.
        - Вот хитрый старик, - с одобрением подумала Лена. - Звонить не стал, напустил на моих гостей Айечку. Поговорить, видите ли, ему надо.
        - Извините, госпожа Ларесса, - после небольшой паузы спросил Марк. - Эта милая девушка обратилась к вам как-то странно…
        - Это мое настоящее имя. То, которое вам известно, я использую вне дома. Господа, то, что я сейчас скажу, может вам не понравиться, но в свое время я предупреждала уважаемого Марка Ания, что наш дом не вполне обычный и в нем есть много такого, что мы хотели бы сохранить в тайне. Я пригласила вас вступить в дом Раум и обрести в нем семью, но это может быть выполнено при соблюдении двух условий. Первое заключается в том, что вы должны захотеть этого сами: насильно здесь вас никто держать не собирается. Второе, это то, что вы должны подойти нам. Вы должны принять и беспрекословно соблюдать законы и обычаи дома. Понятно, что дать ответ сразу вам будет затруднительно. Но поймите и нас: мы не можем показать вам свои секреты, а потом просто отпустить. Поэтому предлагаю следующее. Вы живете некоторое время в доме на правах гостей, а потом решаете: остаетесь в доме или нет. Те, кто решат уйти, пройдут выборочное стирание памяти, начиная с момента, когда вы впервые вошли в дом. Кого такие условия не устраивают, пусть скажет об этом сейчас. Мы можем проводить его до ближайшего города или порталом переправить
во Фламин, откуда вы прибыли. Перед тем, как вы дадите свой ответ, скажу следующее. Дом Раум требует от своих обитателей взаимного уважения вне зависимости от того маг это или человек. Здесь все равны.
        - Я против того, что творят со скуликами маги, - сказал Адоний Варк, - Поэтому и пошел с уважаемым Марком. Но не могу согласиться с тем, что человек может быть равен магу. Это смешно, в конце концов!
        - Если вы имеете в виду крестьян, которые стоят на коленях, пережидая, когда соизволят проехать господа маги, то вы правы. Никто и не собирается ставить вас на одну доску с ними, достаточно нормального уважительного отношения. Наши люди пришли издалека. Магией они не владеют, но по своим физическим кондициям вплотную приближаются к магам. Не владея магией, они повелевают по-своему могущественными силами. В свое время и здесь многие выражались вроде вас, уважаемый Адоний. Те, кто не захотели это принять, ушли из дома. Остальным сейчас смешно вспоминать свои разговоры. Кроме того, хочу заметить, что в нашем доме нет места принуждению: все основано на добровольном подчинении младшего старшему. Тех, кому это не по душе, мы не держим.
        - А ученики?
        - А что, ученики, уважаемый Град Арген? Если вы имеете в виду печать ученика, то мы их не практикуем. Кстати, все последствия плетения ментального подчинения с ваших учеников я только что сняла.
        - Это мои ученики! - вскочил со стула маг.
        - Как только вы захотите уйти, вы сможете обновить свое плетение, если они захотят, конечно. В нашем доме ученик сам выбирает себе учителя. Самых младших это,
        естественно, не касается.
        - Странный дом, - буркнул маг, садясь.
        - Какой есть. В небольших домах вообще много такого, что может показаться странным, а тут еще и люди свое привнесли. Если у вас еще есть вопросы, я готова ответить.
        - Где мы будем жить, если останемся, и что будет с нашим имуществом?
        - С жильем у нас еще есть проблемы, но комнаты для вас найдем. Месяца через три построят еще один жилой корпус, и условия проживания можно будет улучшить. Личное имущество мага неприкосновенно. Можете держать в своих комнатах: у нас не крадут.
        Можете сдать на хранение на склад. Лошадей, если хотите, оставьте себе, но тогда и ухаживайте за ними сами, сами и кормите: слуг здесь мало. А сейчас, если вопросов больше нет, я бы хотела услышать ваш ответ.
        - Не для того я перся через всю страну, чтобы, приехав, поворачивать обратно, - ответил Марк Аний.
        - Я тоже, пожалуй, останусь, - присоединился Адоний Варк. - Надеюсь, в случае чего вы мне лишнего не сотрете?
        - Такую работу у нас выполняет Элора Розейн. Раньше она жила в доме Влепос.
        - Дочь того самого Розейна? Тогда нормально.
        - Я тоже остаюсь, - ответила Аниша Зол.
        - Мы с братом остаемся, - сказал Тор Лей.
        - Ну, а я один возвращаться не собираюсь, да и во Фламине мне делать нечего, - проворчал Гамал Лей. - Рискну, пожалуй.
        - Вот и прекрасно, - Лена не скрывала своего удовлетворения. - А что скажут ученики?
        Сидящие за магами пять парней и три девчонки вразнобой выразили свое согласие.
        - Раз все согласны, то сейчас вас проводят в выделенные комнаты, чтобы вы могли оставить вещи, а потом покажут дом.
        Глава 12
        Магический дом Раум
        Два месяца промчались незаметно. Занятия в школе перестали, как раньше, отнимать все свободное время, и Лена использовала его для своей собственной учебы. Занималась в вечернее время, когда в ее маленькой личной лаборатории уже никого не было. Садилась с очередным учебником и входила в сукрентос: так было и быстрее, и материал воспринимался легче. Однажды туда заглянул Корнеев и, увидев неподвижно сидящую жену с лежащей перед ней книгой, страницы которой переворачивались сами в приличном темпе, поспешно закрыл дверь. Помимо самообразования Лена настойчиво пыталась понять причину, по которой сформировавшийся организм взрослого человека препятствовал его превращению в мага. Беспомощность мужа в этом мире напрягала ее больше, чем его самого. Обретя с ним счастье, она смертельно боялась его потерять. Учебники быстро закончились, но новые знания ни на шаг не приблизили ее к решению задачи. Приняв решение поискать несколько в другом направлении, она навестила родных и за полдня скупила в книжных магазинах все, что там было по эзотерике, всякого рода нетрадиционных методах оздоровления и йоге.
        Вернувшись домой с двумя неподъемными сумками, она углубилась в изучение купленного. Очень скоро был сделан вывод, что большинство книг годятся разве что в макулатуру. Однако были и находки: начав изучать йогу и китайскую медицину, она поняла, что, кажется, нашла. Последующее изучение магов и людей (в добровольцах она никогда недостатка не испытывала) только подтвердили правильность выбранного пути.
        - Понимаете, - рассказывала Лена Фотию о своих изысканиях. - И на Земле люди издавна использовали магическую энергию, но, ввиду низкой плотности, использовать ее для чего-то масштабного не получается. Поэтому чаще всего пользуются для увеличения функций самого организма. Наша йога по сути - та же магия, по крайней мере ее высшие разделы. Йоги называют магическую энергию праной и могут ее накапливать и использовать. Некоторые даже могут левитировать. Официальная наука это, правда, отрицает.
        - Почему?
        - Потому что йоги сами не рвутся выставлять свои способности на показ. Для них это просто показатель уровня внутреннего развития. Да и есть разница воспарить в тишине ашрама или под вспышками фотокамер и вопли толпы. А в науке истинно только то, что проверяется опытным путем многократно. Один раз в столице самого сильного государства планеты летающие йоги демонстрировали, на что способны. Правда, они не совсем летали, а садились со скрещенными ногами и взмывали вверх где-то на полметра. Но полеты это вообще сложно. Как вспомню свои опыты…
        - И что сказали ученые?
        - А ничего. Пытались все объяснить подпрыгиванием за счет ягодичных мышц, а когда не получилось, просто развели руками: феномен!
        - У нас такое тоже бывает, - развеселился Фотий.
        - Йоги опытным путем выяснили, что в организме человека имеется семь энергетических узлов, названных ими чакрами. Все они расположены вдоль позвоночного столба и связаны между собой. Приток праны в организм можно увеличить при воздействии на любую чакру, но основной в плане энергетики я считаю чакру на голове, совпадающую с родничком. Именно через нее прана вливается в организм человека и распространяется вдоль позвоночника от чакры к чакре. Каждая чакра связана с тканями тела разветвленной системой волноводов, по которым прана растекается по организму. Некоторые называют эту систему - Кенрак, некоторые вообще отрицают ее существование. Это вкратце то, что я вычитала из книг. Да, еще забыла сказать. У ребенка прана циркулирует свободно, но со временем каналы забиваются, и ток праны ослабевает. Связано это с разного рода стрессами и болезнями.
        - Звучит логично.
        - Да. Теперь что я выяснила на опытах с добровольцами. Сами опыты заключались в тщательном осмотре магическим зрением структуры тела послойно в полной темноте. Над головой человека действительно расположен очень слабый вихрь в форме закрученной воронки. По виду точь-в-точь как в накопителях. Очевидно, он есть и у мага, но там все забивается его аурой. Вдоль позвоночника мага расположены чакры в виде закрученных энергетических спиралей, соединенные толстым светящимся столбом, состоящим из многих тонких нитей. У человека тоже есть чакры, но очень слабо различимые, что и понятно: энергии в них на порядки меньше. Сам канал передачи энергии тоже светиться гораздо слабее, и во многих местах нити перекручены. В местах скрутки свечение чуть сильнее, что говорит о застое праны. И это у людей, энергетику которых мы увеличили магической трансформацией. Я осмотрела и обычного человека (работника с конюшни). Так там картина еще более удручающая: весь канал напоминает скрученный канат и светиться еле-еле. Вчера у одного добровольца я попробовала расправить канал. Не с первого раза, но получилось.
        - И какой эффект? - с любопытством спросил Фотий.
        - Уже через час воронка поглощения над головой увеличилась раза в два, резко возросла светимость ауры и позвоночных чакр. И процесс идет до сих пор.
        - Значит прорыв?
        - В плане энергетики, возможно. А вот с ее управлением боюсь дело плохо: перестроить сформировавшуюся нервную систему мы не сможем.
        - И что думаешь делать?
        - Есть одна мысль. Если из человека нельзя сделать истинного мага, можно попробовать сделать мага инстинктивного.
        - Это как? - удивился архимаг.
        - Если сможем подтянуть энергетику, сможем наложить на человека плетение, аналогичное тому, которое я заложила в свой амулет. Разницы нет никакой, была бы подпитка.
        - Получится, что в случае распознаваемой угрозы наложенное на организм плетение само эту угрозу и отразит.
        - Да. И в живом, насыщенном энергией организме, увидеть его очень сложно, почти невозможно. А аура на вид будет как у мага с сопоставимым запасом сил.
        - Значит, фактически, получаем мага с очень ограниченными возможностями.
        - Да, он сможет только защищаться от предусмотренных в плетении атак. А чтобы напасть самому, ему придется спровоцировать на нападение противника, чтобы ударить того его же собственным плетением.
        - Можно еще применять атакующие амулеты с ручной активацией и питанием от ауры.
        - Можно. Конечно это костыль, но лучше передвигаться на костылях, чем никак.
        - Тебе никто не говорил, что ты гений?
        - Вы пару раз. И муж регулярно.
        Через несколько дней на совещании в Совете она доложила о своих опытах и последних результатах.
        - Рост энергетического резерва почти достиг уровня викаруса и остановился. Я усадила парня за медитации и резерв почти сразу стал расти. По-моему, он не рад, что со мной связался. Сам он пока никаких изменений не чувствует, что и не удивительно: от природы здоров как бык.
        - У меня нет слов, - сказал Макарус. - Вы хоть сами понимаете, что у вас получилось?
        - Я первый на очереди, - вмешался в раздачу медалей Петр. - Обслужишь родного мужа по блату?
        - Мне нужно будет еще несколько добровольцев, можно начать и с тебя.
        - Ладно, с этим пока закончим, - прервал их Фотий. - Дело первостепенной важности и всю возможную помощь мы окажем.
        - Завтра мы отправляем группу для продолжения работы по установке порталов, - сказал Фатеев. - Думаю, что кроме тех, которые не успели установить в прошлый раз, поставить еще парочку. Тогда мы как раз дотянемся до земель дома Раньо, где можно будет довольно дешево и в больших объемах закупать продовольствие.
        - У меня есть претензии к вашим крестникам, Елена Дмитриевна, - сказал Фехт - Точнее к одному из них. Это Град Арген. Мало того, что хам, каких мало, так еще и слаб на дамский пол. У нас не монастырь, но всему есть предел. И угрожать женщине, которая тебя отшила, это прямо вступать в конфликт с правилами дома. Один раз его предупредили, когда он с помощью метального принуждения хотел затащить в кровать свою бывшую ученицу. Хорошо еще, что у нее уже был парень, а на парне защитный амулет, и ему приспичило увидеть Лоту, а то ведь могли и не узнать. Сам из себя, как мужчина, ничего не представляет, а самомнения на троих. Как хотите, но с ним надо что-то решать.
        - А как остальные? - спросила Лена.
        - Марк Аний, по моему мнению, вполне достоин того, чтобы войти в состав Совета. Братья Лей, в общем, нормальные парни, к ним претензий нет. Аниша Зан, скорее всего, ходит незамужней последнюю неделю.
        - А Адоний Варк?
        - С ним сложнее. В жизнь дома он вроде вписался, нарушений за ним не замечено. Сильный маг. Но что-то в нем есть мутное. В последнее время постоянно замечен с теми из магов, кому, как я подозреваю, новые порядки в доме как кость в горле. Прослушать разговоры не получилось: постоянно ставит защиту, что само по себе уже подозрительно.
        - Ну это мы поручим Петру, - сказал Фотий. - Свободные могли бы существенно усилить дом, но в их присутствии есть и опасность. В отличие от магов дома, они в большинстве плохо принимают дисциплину и то ограничение личной свободы, которое она несет. Что еще?
        - У меня есть предложение, - сказал Петр. - Мне до смерти надоели масляные светильники и вонь от них. Мы приволокли кучу энергосберегающих ламп и арматуры, но возможности ветрогенератора ограничены. Поэтому предлагаю сделать отдельную сеть от дизеля для освещения помещений. А солярку докупить. Запас у нас остался, так что еще бы пару тонн на первое время. Денег много, а использовать можно резервные порталы, которые мы понастроили на черный день.
        - Я вам и сама могу купить, - Предложила Лена. - Десяток бочек это как раз две тонны и в тележку для трактора войдут. Привезут в сарай на даче, а уж кантовать в портал будете сами.
        - А мотивировка какая? Зачем вам столько солярки?
        - А зачем кому-то что-то объяснять? - удивилась Лена. - Продавцам все равно, хоть пей, лишь бы деньги платил. Ближних соседей давно нет: все дачи заброшены, а дальним наплевать, для чего ее Лавровы купили. Может быть, мы котел хотим приобрести и отапливать дом, какое кому дело?
        - А что, нормальный вариант, - согласился Фатеев.
        А через неделю Лена кусала губы и проклинала тот день, когда решила вмешаться в энергетику мужа. Вначале все шло просто замечательно: резерв быстро рос, и этот рост, судя по всему, прекращаться не собирался. Потом она начала беспокоиться. Запас энергии у Петра превысил уровень, характерный для доминанта, и продолжал расти. Она попробовала было забрать у него энергию, как в свое время у нее забирал Маренс, но получилось еще хуже: рост резерва ускорился. В отчаянии она обратилась к Фотию.
        - Я просто не знаю, что делать, - говорила она, давясь слезами. - Этот сумасшедший рост, организм его просто не выдержит! Вся периферийная система на такое не рассчитана, а сознательно управлять энергией Петр не сможет. Помогите чем-нибудь, если с ним что случиться, я на себя руки наложу!
        - Чем же я тебе помогу, девочка, - ласково ответил старый маг. - Ты меня давно уже переросла. И решение непременно найдешь, стоит успокоиться и немного подумать. Войди в сукрентос, проанализируй ситуацию. Я верю, у тебя получиться.
        Но прошло еще несколько часов, прежде чем она нашла решение простое и очевидное.
        - Я дура! - проинформировала она Фотия. - Решение лежало на поверхности. Надо было просто перекрыть приток энергии, которую поглощал организм. Я наложила на Петра полную маскировку интерфекторов, полностью экранирующую его от магических воздействий, в том числе и от потока энергии. Положение стабильное. Думаю, пусть походит с недельку, после чего проверю систему периферийных каналов. Если она адаптируется, можно будет продолжить рост резерва небольшими дозами.
        Целый месяц Петр ходил под экранировкой, которую Лена ему периодически снимала. В конце концов, рост резерва стал замедляться и замер, когда резерв превысил уровень эксперта, но до корифея явно не дотягивал.
        - Ты у меня почти архонт, - шутила отошедшая от пережитого Лена. - Теперь бы еще научить тебя использовать это богатство.
        Между тем дела в доме шли своим чередом. Возвратилась группа, которую посылали ставить порталы, и теперь дом имел транспортную систему, протянувшуюся с запада на восток, пересекающую почти две трети протяженности империи в этом направлении. Неделю назад через ближайший портал стало поступать закупленное продовольствие. Лена, у которой с души свалился камень, провернула закупку солярки, и теперь по вечерам слышалось тихое тарахтение дизеля, и из окон спальных корпусов лился непривычно яркий свет люминесцентных ламп. Через месяц Фатеев обещал обеспечить электрическое освещение на всех объектах дома.
        Внезапное происшествие сильно подпортило настроение руководства дома и вынудило вновь вернуться к "женскому вопросу". Драка двух парней из-за девчонки на танцах, которые устраивались еженедельно, закончившаяся переломом шейного отдела позвоночника одного из драчунов и выбитым глазом у другого, заставила Совет срочно собраться на внеочередное заседание.
        - Я предупреждал, - сказал Фотий. - Удивительно, что этого не случилось раньше. При численности населения в пятьсот человек у нас всего сто двадцать женщин и уйма неженатых мужчин, которым эти женщины нужны. За всеми делами этот вопрос мы пустили на самотек: вот и результат. Если такое положение сохраниться и дальше, рано или поздно неприятностей не избежать. Я предлагал вариант с домом Хелис и по-прежнему считаю это неплохим выходом из положения. Только Ани Ажен к нам всем женским составом не переселиться, так что этого все равно будет мало.
        - Есть у меня вариант, - предложил Петр. - Когда мы еще более или менее свободно катались по России, то установили в разных местах несколько порталов по большей части просто замаскированных вблизи городов в удобных, мало посещаемых местах. Но возле двух живут мои друзья. Уйти они не могут по семейным обстоятельствам, но помочь согласились. Ну а наши маги в благодарность подлечили кое-кого. Один в Новосибирске, а другой на юге Тюменской области. Есть там такой городок Урай. Всей промышленности - это нефтедобыча на Урайнефтегазе. Мы как раз искали дыру вроде этой, а тут еще Корней живет. Служили мы вместе. Мне он поверил сразу, да и трудно было не поверить после того, что Артон демонстрировал. Но уйти с нами не смог из-за старой матери. Она, видите ли, здесь всю жизнь прожила, здесь ее друзья, и ехать никуда не хочет. Вот похоронишь, тогда и…
        В общем, понятно. Но помочь он нам может сильно. Если ребята еще могут работать на нефтедобыче, то найти работу для девчонок - проблема еще та. Года три назад там закрыли филиал Тюменского нефтегазового университета, и много студенток так и не получили ни работы, ни образования. Если подойти с умом, а Корней парень умный, девчонок можно навербовать. Для того, чтобы из той нищеты вырваться, они и в другой мир поверят. Выбирать посимпатичнее и моложе и желательно без ветра в голове. Попадут сюда, увидят наших ребят и забудут о своем Урае, как о страшном сне. А родным потом подкинуть денег, ну и письма, мол, живу хорошо и ни в чем не нуждаюсь. Сибирячки - это особая песня!
        - Я тебе так спою, что ты сразу за всех сибирячек забудешь! - пихнула его локтем в бок Лена.
        - Не спалим твоего друга? - спросил Фатеев.
        - Не должны, говорю же - умный парень.
        - А что с петухами делать будем?
        - После лечения загоню я их на месяц в патрулирование пыль глотать, - злорадно предложил Фатеев. - Вдвоем в один патруль.
        - Ну ты и зверь!
        Прошло две недели.
        - Теперь ты почти маг, - Лена грустно улыбнулась. - Извини, Петр, но больше, чем я уже сделала, сделать не получится. Это потолок. Ты сможешь отразить двадцать три самых распространенных атакующих плетения. Больше, хоть убей, втиснуть не получается: система теряет стабильность. Если тебя атакуют, и защита не распознает вид атаки, то она создаст плоский защитный экран. Очень ненадолго - минуты на две-три, не больше. Я встроила предохранение от магического истощения: при уменьшении резерва примерно в пять раз защита отключается вообще. Теперь у тебя тело и аура мага, по скорости ты не уступишь большинству из них, по уровню энергии ты корифей. Жить будешь не меньше трехсот лет. Но ни вылечить себя сам в случае ранения, ни атаковать без амулетов никогда не сможешь. Способности к регенерации у тебя тоже возросли, но и тут тебе до мага далеко.
        - Я и на это не рассчитывал, спасибо тебе огромное! Моих ребят когда гнать на переделку?
        - Не спеши. Ты у меня вообще штучная работа. Я тут создала что-то вроде отдела по доработке всех землян, а твоих ребят в первую очередь. Но сама этим заниматься не собираюсь, разве что какой нетипичный случай. Работу возглавит Март Аний. Он как раз сейчас подбирает кадры. Думаю, будем запускать человек по десять. Если считать по две недели на группу, то уже на полтора года растянется. Но и спешить в таком деле…
        - Я еще вчера хотел сказать, что стал различать твою ауру. Вроде как бледная такая медуза на голове кверху щупальцами.
        - Нашел сравнение! Это Петя нормально и объясняется очень просто. Магическое зрение заработало из-за того, что открылась чакра на лбу. Ее еще называют третий глаз и приписывают массу паронормальных способностей. Вообще-то она в мозгу, а точка на лбу это ее проекция. Магом тебе это стать не поможет.
        - Да ладно тебе переживать! - Петр обнял Лену и прижал к себе. - Прорвемся как-нибудь. Скажи лучше, какие у тебя планы на сегодня? Ваши обалдуи сегодня вроде не учатся?
        - Отдыхают, - она улыбнулась. - Они от учебы, а мы от них. А планы у меня сегодня наполеоновские, и я очень рассчитываю на твою помощь.
        - И что же мой хитрый архимаг придумал?
        - Мне надо, чтобы все свободные от дежурств бойцы через полчаса построились на плацу. Я собираюсь толкать речь. А задумала вот что…
        Полторы сотни бойцов выстроились в две шеренги на самой большой и пока еще пустой площадке дома и внимали: Елена Дмитриевна "толкала речь".
        - Вы все знаете, что с женским контингентом у нас туго.
        По рядам пронесся тяжелый вздох.
        - Руководство дома осознает ваши проблемы и принимает самые действенные меры к их быстрейшему решению. Где-то через неделю сюда прибудут первые девчата. Всего планируется привести человек сто-сто пятьдесят.
        Прогремело дружное троекратное ура, лица (по крайней мере, первого ряда) выражали восторг и преданность.
        - Охламоны, - улыбнулась Лена. - Оглушили совсем. Орать "ура" много ума не надо. Вы вот о чем подумайте. Девушки придут из Сибири, а там на каждом шагу не елка, так береза. А что у нас? Как в песне про Афганистан: песок да камень. Вот выйдут они из портального зала, глянут на этот лунный пейзаж и первая мысль будет: Боже, куда я попала! Оно нам надо? Теперь вторая проблема - это где их размещать. Я понимаю, что у большинства из вас крупными буквами на физиономиях написано, что вы готовы уступить им свои койки. Но мы на эти жертвы не пойдем. Новый спальный корпус почти достроен, остались лишь отделочные работы, но строители сами все равно не успеют. Так что, задержать девушек? И не надо так орать, сама знаю, что будете против. Значит, примите активное участие и в строительстве, и в озеленении территории. Ваше начальство дает добро. Враги, я думаю, тоже войдут в положение и воздержатся от нападения, пока вы все не закончите. Согласны? Я так и думала. Вольно, всем разойтись. Взводные ко мне, буду давать вводную.
        Работа закипела. Привлеченные маги с помощью бойцов создавали ямы для посадки деревьев в местах, отмеченных на плане, составленном лично Леной при активном участии Фатеева. Дело это было нелегкое, учитывая, что почва на территории дома состояла преимущественно из камня. Делалось все следующим образом: пара магов, чередуясь попеременно, нагревала слой почвы, используя принесенный портальный накопитель, затем резко охлаждала расплав, который в результате рассыпался щебнем. Щебень бойцы совковыми лопатами выбирали из ямы и грузили в телеги, которые всегда в достаточном количестве имелись на стройке. Потом наполненные щебнем телеги вывозили метров за сто от стены, где все и ссыпалось. За землей для посадки послали те же телеги в ближайшие деревни.
        - Где деревья для посадки брать будем? - спросил у Лены Фотий, который ходил по территории и с любопытством наблюдал за проводимыми работами.
        - Пошлем небольшую группу во второй от Фламина портал. Место там достаточно дикое, отойдут подальше и наковыряют елок. Сейчас весна, да и маги деревья подпитают, так что примутся. Охранение, само собой, возьмут.
        - Сколько лет тут живу, - бормотал архимаг, возвращаясь к себе. - И как-то прекрасно обходился и без елок, и без клумб.
        Всегда на его памяти во всех домах, где ему пришлось побывать, с территории убирали все, что мешало обороне и могло гореть. Пусть это сейчас и не имеет значение, но такое нерациональное использование сил и средств… Иногда он этих пришельцев не понимал.
        Магический дом Раум, два месяца спустя
        В делах и заботах пролетело два месяца. Наступило лето, которое принесло то, чего ждали давно, и чего так боялись не дождаться: магесса Атайя Лаган, жена Василия Ветрова зачала от него ребенка. Это была одна из первых смешанных пар, первыми они и принесли радостную весть: население Алкены и Земли генетически совместимы. За ними, как сговорились, последовали другие, в том числе и дочь Фатеева, забеременевшая от своего мужа - мастера Калита Ларга. Если принимать в расчет ближайшие планы по увеличению женской части населения, перед руководством дома опять замаячил жилищный кризис.
        - Главное уже не рабочие, - говорил на совещании Фатеев. - Их у нас в достатке. Проблема с материалами. Блоки, которые режут в карьере маги, это, конечно, хороший материал для кладки стен и резерв в результате увеличивается, но для строительства нужны и другие материалы. Хоть тащи с Земли цемент и организуй производство бетона.
        - Даже с нашими транспортными возможностями лучше таскать то, что здесь ничем заменить нельзя, - возражал Петр. - Думаю, например, оконного стекла еще закупить через канал в Новосибирске.
        - Стекло это хорошо, но рабочим нечем выкладывать перегородки внутри зданий, нет и леса на перекрытия.
        - Давайте пока закончим строительную тему, - задумчиво сказала Лена. - Мне тут пришла в голову одна мысль. Если получится, это сможет сильно помочь. Но надо еще подумать…
        Через несколько дней она поймала в коридоре мужа и затащила в свою лабораторию.
        - Помнишь совещание по строительству?
        - Это когда? У нас на каждом втором строительный вопрос обсуждают.
        - Ну Фатеев еще предлагал цемент с Земли везти. А я вам обещала помочь, если получится.
        - И что, получилось?
        - Суди сам, - Лена взяла большую металлическую посудину и засыпала ее наполовину какой-то серой пылью из полиэтиленового мешка. - Теперь смотри внимательно. Фокус-покус!
        Слой пыли на глазах стал оседать и выравниваться. Процесс закончился, когда объем смеси уменьшился на глаз где-то на треть.
        - Теперь надо дать остыть, но это дело долгое. Так что лучше я его остужу сама. Готово.
        Лена перевернула сосуд, и из него на стол вывалился блестящий круглый блин.
        - На накопитель похож, - Корнеев взял в руки еще теплый диск. - Не пробовала использовать в этом качестве?
        - Не пойдет. Не знаю почему, но материалы созданные с помощью магии очень плохо удерживают магическую энергию. Получается то же самое, что набирать воду в дырявое ведро. Вроде и держит, но недолго.
        - Так что же это?
        - Это ваш новый строительный материал. Помнишь артиллерийские склады, и как я рукой дырявила кирпичную стену?
        - Такое разве забудешь, - улыбнулся Петр. - Ты меня тогда впечатлила. До такого, по-моему, даже киношники не додумались.
        - Так вот, там я плетением разрушала молекулярные связи. В результате получался порошок того же химического состава, что и стена, но с очень мелкими частицами: на моем микроскопе размеры замерить не получается, но на глаз оцениваю порядка нескольких десятых микрона. В этом мешке мелкодисперсная смесь, которая получилась от камня приличных размеров. Потом мне понадобилось лишь кратковременно ее сжать с большим давлением, чтобы в результате получился этот монолит. Как ты видел, при сжатии смесь сильно разогревается, ну и я еще немного нагреваю дополнительно. Монолит прочный - кувалдой разбить тяжело. А теперь представь следующую картину. Два мага ставят друг напротив друга два плоских щита с односторонней проницаемостью, а рабочие начинают засыпать внутрь такую пыль и каменную крошку. Поскольку щит со стороны мага проницаем, а обратно уже нет, то все брошенное заполнит пространство между щитами. А потом мой фокус-покус и готовая стена. Смесь немного осядет, но щель между потолком и стеной не трудно заложить обычным кирпичом. И плиты перекрытий так можно делать.
        - Можно я тебя поцелую?
        - Не можно, а нужно. Потом, не сейчас. Теперь я добавлю в бочку меда ложку дегтя: энергии на такое строительство потребуется очень много. Единственный выход в изготовлении нескольких сотен новых накопителей, поскольку все резервы поглотило расширение транспортной сети.
        - Будут тебе накопители!
        - Петя, выкладывай быстрее, что ты задумал. И не вздумай врать: все равно почувствую.
        - Как жить с такой женой? - пожаловался Петр сам себе. - Уже и соврать нельзя. Впору удавиться!
        - Петр, не виляй!
        - Ладно, от тебя чего уж скрывать. Все равно на Совете узнаешь. Собираюсь наведаться в Новосибирск. Друг у меня там. И не делай такие глаза. Сам я вообще нигде светиться не буду. Портал у него, как и у вас, на даче. Там же спрятан для меня мобильник, который друг постоянно периодически подзаряжает. Так что я даже из дачного домика на улицу не выйду.
        Заканчивая дела в лаборатории после ухода Петра, Лена почувствовала толчок вызова ментальной связи. В доме ее старались не использовать и из-за людей, которым она недоступна, и из-за легкости перехвата чужих сообщений. Все предпочитали телефон, но в ее лабораторию линию еще не провели.
        - Елена Дмитриевна, - услышала она вызов Фотия. - Вы мне срочно нужны, а телефон не отвечает.
        - Я в лаборатории. Сейчас буду.
        У Фотия уже находились Фатеев и один из двух магов охраны представительства во Фламине.
        - Что-то случилось?
        - Случилось. Малик эз Саад созрел принять наше предложение. Торговый дом Хааб ждет наших представителей, чтобы отправить их в Главный дом в Архею ближайшим караваном. Там они ставят стационарный портал связи с нами и накладывают на их караванщиков твои печати. Тем же порталом отправляются назад, оставив одного мага для активации и контроля портала. Глава дома дал добро на обмен серебра на золото в соотношении один к тридцати. Причем принимает серебро в самородках по весу. Расплачиваться будут золотым песком.
        - Грабеж, но гораздо лучше, чем в нашем Казначействе. А если учесть что серебро халявное… Как насчет заказа на ковры?
        - Положительно. Сбыта в империи у них сейчас почти нет, а склады забиты. Готов даже сделать скидку как оптовым покупателям и получить оплату после открытия портала слитками при том же соотношении.
        - Совсем хорошо. Берите все, что дадут: серебра мы наковыряем без проблем, если Фатеев выделит ящик взрывчатки.
        - А ковер дашь? - смеясь, спросил тот.
        - Даже два - тебе и дочери.
        - Тогда считай, что взрывчатка у тебя в кармане.
        - А зачем нам столько ковров? - спросил Фотий. - Я ни в коем случае не возражаю, тем более, фактически, бесплатно. Но все-таки?
        - Люди должны жить не только сытно и интересно, но еще удобно и красиво. Я могу зимой и босиком ходить по холодному каменному полу, грея пятки магией, но если есть возможность вместо этого пройтись по мягкому теплому ковру, то я выбираю ковер. Да и просто красиво, наконец.
        - Значит, что сказать уважаемому Фараху ты понял, - сказал Фотий магу. - Зайди к Артону и скажи ему, чтобы собирался во Фламин. Из магов поедет в Архею он. Пусть в качестве сопровождения возьмет трех бойцов, прошедших вторичную трансформацию. Огнестрельного оружия с собой не брать, только холодное и атакующие артефакты. Мастер хоть и не сделал из вас самих мастеров, но мечами владеете уже на приличном уровне. Не забудьте пару накопителей из резерва.
        - Там того резерва, - буркнул Фатеев, - Гранат пусть возьмут на всякий случай. Радиостанцию не предлагаю. У нас только коротковолновые, так что брать без пользы: далеко, да и горы.
        Дома довольную сделкой с коврами Лену уже ждал Петр. Случалось такое редко, так как домой он обычно возвращался позже жены.
        - Закрой глаза и открой рот, - скомандовал он. - И не подглядывать!
        Она послушно выполнила требование мужа, за что была вознаграждена поцелуем в губы и золотым кулоном, украшенным крупными алмазами прекрасной огранки.
        - Откуда такая прелесть, Петя? - спросила Лена, любуясь игрой света бриллиантов.
        - Купил. Растратил, понимаешь, общественные деньги на родную жену. Фотий, правда, не возражал, когда узнал, что это подарок ко дню рождения. Вот, значит, поздравляю!
        - Спасибо, - растроганно сказала Лена, забывшая за делами о надвигающемся семнадцатилетии. - Только кто гранил камни? Можешь мне не врать: здесь так не умеют.
        - Каюсь и прошу живота!
        - Небось, опять на Землю ходил?
        - Дальше вашей кухни ни шагу! Могу побожиться. Кулон с обработанными местными умельцами камнями и эти алмазы я передал твоему отцу вместе с одним адресом. Все сделали по высшему разряду, а выковырянные ювелиром камни пошли ему на оплату работы.
        Дорого, конечно, но чего не сделаешь для родной жены! А сейчас одевайся, как на бал императора, и идем в Совет. Поздравим тебя там, а потом к вам на кухню: семья ждет!
        Пришлось вызывать Элору, которая помогла уложить волосы, и предупредить, чтобы никуда не исчезала: родители ждали и ее тоже. Этот день рождения она запомнила на всю жизнь. Оторопевшие лица членов Совета, и восторг разношерстного населения дома, которое еще не видело своего архимага такой элегантной и ослепительно красивой.
        Дома она сразу попала в объятия к родителям, после чего настал черед брата и сестры, которые отчего-то были непривычно сдержанны. Наверное, и их ошеломила боевая форма сестры. Свою долю любви и заботы после именинницы получили и Петр с Элорой.
        Перед уходом Лена по традиции спросила родителей, не надумали ли они воссоединить семью.
        - Знаешь, - ответил отец. - Пожалуй, мы уже созрели. До осени приведем в порядок все дела, приобретем на все деньги то, что может там понадобится, да и пойдем. Постараюсь найти человека, которому можно доверить портал: хороших друзей у меня много. Можно ли, кстати, кому-нибудь обещать гостеприимство вашего дома? Есть люди с очень полезными специальностями. Я, конечно, не Петр, но и у меня полезных связей хватает.
        - Не сейчас, папа. Для вас жилье найдем, а для них только где-то через полгода.
        На следующий день, возвращаясь со школы, Лена с удивлением обратила внимание на необычное оживление в доме. Уйма народу вместо того, чтобы заниматься делом, сновала взад-вперед между портальным залом, материальным складом Фатеева и жилыми корпусами.
        Выражение лиц тоже отличалось от того, которое можно было видеть у людей в обычное время. Все ей радостно улыбались, многие благодарили. Теряясь в догадках, она направилась домой, рассчитывая поймать по пути кого-нибудь вменяемого и потрясти на предмет получения информации о творящемся вокруг безобразии. Просветил ее муж, которого она встретила у входа в главный корпус.
        - Ну что, тебя на руках еще не качали?
        - До этого, слава богу, не дошло. Может, ты объяснишь, что тут происходит? Похоже, одна я не в курсе.
        - Прибыли ковры. Причем в таком количестве, что хватило каждому. А семейным парам выделили по два. Да еще Фатеев с сотню зажал в расчете на будущих новоселов.
        - А меня чего благодарят?
        - А затея чья? Фатеев всем раззвонил. Так что сегодня ты у нас знаменитость! Только не очень задирай нос: народная любовь недолговечна.
        - Балабон. Ты родителям ковер взял?
        - Ты зайди в комнаты, только осторожно, ног не поломай. Там на полу личный презент Фараха эз Саада в количестве двух десятков ковров всех расцветок. Хочешь, мы себе юрту сварганим?
        Возле их комнат Лене повстречался Фотий.
        - Вы были правы, а я нет. Никогда не видел столько счастливых лиц. Мне урок на будущее. Да, вот еще что. Из представительства передали, что руководство дома приглашено на празднество, посвященное дню рождения императора. Отказываться в таких случаях не принято. И для вас есть персональное приглашение.
        Глава 13
        Магический дом Раум
        Утром после завтрака Петр решил обсудить с женой свои шаги по решению в доме женского вопроса:
        - Хочу с тобой посоветоваться, как лучше организовать дело с вербовкой девушек. Корней нам, конечно, поможет, но идти к нему лучше, имея конкретные предложения. Наших парней мы отбирали долго, здесь лучшие. Хотелось, чтобы и подруги у них были не хуже.
        Лена задумалась:
        - В одном месте вы столько по-любому не наберете. Урай это где-то возле Ханты-Мансийска? А там что ни город, то или нефтедобыча, или газ. А это деньги, часть которых достается и населению. Недовольные и неустроенные и там будут, но попробуй их найди. Населения в городках и поселках мало, расстояния велики, много он там на своей машине наездит. Значит, или все-таки искать по деревням и поселкам под какой-нибудь легендой, или рвануть в один из больших большой городов. А можно и так и эдак.
        - Если мы начнем отбирать молодых и красивых, это сразу вызовет массу подозрений. Знаешь же, для чего их обычно отбирают.
        - Это не проблема, возьмите с собой ментальных магов. Хотя бы из бывшего медперсонала твоей лечебницы, - предложила Лена.
        - Если честно, мне эта идея не нравится.
        - Ты меня неправильно понял. Я вовсе не предлагаю их зомбировать. Маги просто снимут страх перед неизвестностью и уберут недоверие к вам. Расскажите все, как есть, а там пусть выбирают. Выбирайте и вы. Пусть маги сканируют кандидаток: их тайны нам и даром не нужны, а знать что из себя представляет человек, необходимо, чтобы потом не кусать себе локти из-за того, что вы сюда какую-нибудь стерву притянете, а то и не одну. Нам миледи де-Винтер здесь без надобности. Парней мы проверяли, а эти чем лучше? А если после всего откажутся, то маг без проблем сотрет воспоминания последнего часа.
        - Ладно, убедила. Отправлять девчонок лучше оперативно по мере вербовки, так что маги нужны в любом случае. Да и недоразумения с органами власти снимут, в случае необходимости.
        - А лучше, после визита в Урай, давай в Новосибирск к своему приятелю. Заодно и обещанные накопители закажешь. Только Петя, - она обняла мужа и взъерошила ему волосы. - Обещай, что сам никуда лезть не будешь. Это не шутки. Ты наверняка в розыске. Да что я тебе элементарные вещи объясняю? Профессионал ты или нет?
        - Не беспокойся. Раз обещал - значит сделаю. Мне тут такая мысль пришла в голову. Что если друг снимет офис и займется организацией ролевых игр? Пробить это будет нетрудно. Ролевики во всех крупных городах есть. Дать объявление типа новый уровень ролевых игр, качественное оружие, лошади, ну и так далее. Там среди них и девчонок много тусуется. Может и парней подходящих начать набирать, нам все равно нужно формировать третью роту. Но девчонки в первую очередь. Я у Фатеева цифровую камеру взял. Похожу, поснимаю все в самом выгодном свете. Тренировку мастера сниму - пусть балдеют.
        - А что, очень может хорошо получиться. Возьми туда Ора. Он лучший менталист после Элоры, но одного парня не бери, только с женой, а то Астра тебе все глаза выцарапает.
        - Ты все-таки идешь на этот бал?
        - Иду, но не одна. Где-то через час будем это у Фотия обсуждать. Но обещаю, что это в последний раз: сразу после возвращения научу тебя танцевать, и потом без тебя никуда ни ногой.
        К себе для разговора Фотий, кроме Лены, пригласил Макаруса и Элору.
        - Нам надо решить, кто пойдет в столицу. Когда я тебе говорил, что приглашение императора принято принимать, - он повернулся к Лене. - Я лишь имел в виду, что обычно его принимают, хотя это и не обязательно. Просто, если такое проигнорирует великий дом, то Канцелярия императора утрется по-тихому, и в следующем году повторит приглашение. С малыми домами и церемонятся меньше: могут вторично и не пригласить. Силы и власти у императора не много, но и чисто декоративной фигурой я его бы не назвал. Здесь многое держится на традициях. По сути, будущий праздник - это одно из немногих мероприятий, где могут встретиться и пообщаться все архонты. Приглашаются официально только главы домов и члены их Советов, но зачастую в свою свиту они берут боевых магов высокого ранга. В империи всего два общих праздника, которые празднуем как мы, так и многие другие: урожая и Богов-Дарителей. День императора - третий, но отмечается только во Фламине. Принято в этот день оставить за порогом дворца вражду и старые счеты, Маги общаются, обсуждают множество самых разных вопросов и веселятся. Это внешняя сторона праздника. Но
существует и та, что не бросается в глаза: интриги были, есть и будут, и для многих это гораздо большее, чем просто борьба за власть. При всех твоих талантах уцелеть в этом гадючнику одной шансов у тебя немного. Поэтому я иду с тобой, и это не обсуждается. Я там очень многих знаю, и знаю, чего от кого можно ожидать. Да и боевой маг не из последних, а с учетом твоих плетений, думаю, противников там для меня не будет. Отсутствовать мы будем два или три дня. На это время школа полностью на тебе, Элора. Перед уходом надо ввести в совет Марка Ания: работы у Совета много, надо вводить новых членов. Ты, Элора, кстати, на очереди. Не знаю, как пойдут дела у Петра, но очень рассчитываю увидеть на балу Ани Ажен и поговорить по поводу ее девочек. Теперь дальше. На время нашего пребывания в столице предлагаю усилить охрану представительства. Для этого взять пару магов из тех, кто уже знакомы с городом, и пяток бойцов-магов Петра. Заодно денег побольше захватить на непредвиденные расходы. Насчет гардероба не спрашиваю, поскольку уверен, что найдешь, что надеть. Вам женщинам проще: не обязательно надевать парадные
одежды дома, можно явиться в любом туалете, что большинство и делает. Для мужчин одежда дома на праздничных мероприятиях - это традиция, а традиции нарушать не принято. Так что я буду в парадном. Приготовь, кстати, мне один из своих амулетов, а второй возьмешь сама. Пусть смеется, кто хочет. С такой скоростью, с которой они работают, не может действовать ни один маг.
        - Если я не вернусь, - обратился он к Макарусу. - Возьмешь дом на себя. Лена, ты какие танцы умеешь танцевать?
        - Хорошо - только вальс.
        - Меня научишь? - пошутил Фотий. - Элора, тебе задание научить ее всем танцам, которые знаешь сама.
        - А что, если мы там немного похулиганим?
        - Что ты опять задумала?
        - У вас в копилке есть одно плетение, которое почти никогда не используется: усиление звука. А у меня есть миниатюрный плеер, на который я это плетение повешу. Научу вас танцевать вальс, после чего мы его на балу на пару исполним!
        - Не слишком ли ты привлекаешь внимание и к себе, и к дому?
        - Нет, - решительно сказала Лена. - Сейчас вреда нам это не принесет, а польза может быть. Все равно мы уже вышли из тени. Открыли представительство в столице и ведем активную торговлю - это раз. Прорвали блокаду соседей и через полгода начнем пропускать караваны дома Хааб - это два. Полагаю, что уже через год к нам начнут засылать своих людей многие. А через два вообще натравят соседей.
        - И что тогда?
        - Вот тогда малый дом Раум перестанет быть малым. Мы уже накопили столько сил, что я за безопасность дома почти не волнуюсь. А за год станем еще сильнее. Пора заводить друзей, а враги заведутся сами. Слишком форсировать события не будем, но и забывать о себе не дадим.
        - Какая ты все-таки еще девчонка. Когда учить-то будешь?
        Во Фламин на всякий случай отправились со своими лошадьми. По необъяснимой причине вблизи порталов лошади почему-то нервничали. Поэтому Лена и Фотий вошли в портальный контур, ведя лошадей на поводу. В столице было утро дня, предшествующего празднику. Отдав свою лошадь бойцу, Лена, подхватив сумки с вещами, повела осматривающегося с любопытством Фотия в особняк. Комнату архимагу уже приготовили, а комната Лены так за ней и осталась. Осмотрев помещение и разложив свои вещи, Фотий взял с собой пару бойцов и ускакал в Канцелярию решать протокольные вопросы, а Лена легла на застеленную кровать, достала подаренный мужем кулон и стала решать надевать эту прелесть завтра утром, или лучше все же не дразнить волков. Так ничего и не решила, мысли плавно перетекли на мужа и угрожающую ему опасность.
        - Только бы все прошло нормально, - думала она. По сути, эта его операция была последней масштабной операцией на Земле, запланированной домом. После ее проведения было решено на время свернуть все контакты в России и посылать курьеров только в самом крайнем случае, не задействовав больше никого из руководства.
        Земля, город Новосибирск
        Петр в это время разговаривал со своим другом и хранителем новосибирского портала Алексеем Снегиревым, работавшим в Следственном комитете, еще когда туда в первый раз на работу пришел молодой Корнеев. Был он лет на пять старше Павла и из органов ушел не по собственному желанию, а в результате крупного скандала, разгоревшегося из-за конфликта Прокуратуры и Комитета. Сам он к этому никакого касательства не имел, но у кого-то наверху оказалось другое мнение, и пришлось срочно увольняться. Заодно он и место жительства поменял, переехав к отцу в Новосибирск. Работал охранником в частной фирме и в данное время находился в отпуске.
        - Лично я знаю несколько девушек, которые могут подойти, - говорил он Корнееву.- Красавицы, умницы, специальности имеют хорошие. Но вот не сложилось у них почему-то ни с работой, ни с личной жизнью. Но по вашим потребностям это капля в море.
        - Ничего, мы своих магов пустим в свободный поиск. Походят по улицам, посетят кафе, парки. Девушек у вас в городе много, не может такого быть, чтобы не нашли.
        - Только, Петя, никакой уголовщины. Пусть как хотят убеждают, но только на добровольной основе.
        - Ты что, меня не знаешь? - обиделся Петр.
        - Люди меняются, Петя. Так что давай без обид. Идея с офисом неплоха. Сейчас можно открыть что угодно, были бы деньги. Ролевиков сам как-то видел в лесу за городом, девчонки там точно были. Так что попробовать можно. Только надо посадить твоего мага, иначе ничего не получиться. Сам знаешь, что пишут в прессе о таких наборах. И не то, чтобы это само по себе многих отпугивало. Знал бы ты, сколько сейчас таких женщин на содержании. От шлюх отличаются только количеством партнеров. Обслуживает она такого спонсора, сжав зубы, зато потом в сумочке шелестят банкноты, и многое сразу становится доступным. А о том не думают, что молодость пролетит быстро, и не будет больше ни денег, ни спонсоров. Хотя понять их тоже можно: ну где сейчас можно найти нормального парня? Народ спивается, непьющие, некурящие и не шляющиеся по бабам ребята скоро будут заноситься в красную книгу как исчезающий вид.
        - У нас как раз такие, - вставил Петр.
        - Вот ваш маг и должен убедить приходящих, что это не вербовка в бордель, и что они не исчезнут неведомо где, разобранные на органы. Сумеют, так они и сами пойдут, и подруг приведут. Тем более, что обещаете очень долгую жизнь, да еще и без болезней, что для многих очень существенно. Молодые уже все поголовно больные: не одно, так другое.
        - Если курят или умеренно употребляют спиртное, будем предупреждать, что там ни первого, ни второго нет, и не будет. Вылечить и снять зависимость можем на ходу, но чтобы потом было без обид.
        - Да, таких много. Наверное, больше половины. С этим ясно. Что еще нужно?
        - Стекло оконное нужно.
        - Это без проблем. Что еще?
        - Солярки как можно больше.
        - Я бы тебе и заправщик пригнал, если бы он зараза мог развернуться на наших улочках. Могу в двухсотлитровых бочках. Если брать у разных поставщиков, то можно с сотню бочек притащить без вопросов.
        - Еще есть очень важный вопрос. Сколько у вас в городе похоронных контор?
        - Не знаю, мне пока не надо, - хохотнул Алексей.
        - Надо узнать и везде, где работают с гранитом, заказать диски по этому чертежу. Цена особого значения не имеет, важно время. Чем быстрее все сделаем, тем меньше вероятность спалиться. Я уже такие штуки заказывал и, об этом знают те, кому бы не следовало.
        - Тогда сделаем так. Ты выпускай пока своих магов: пусть охотятся. Твое предложение перебраться к вам остается в силе?
        - Конечно, а ты, наконец, надумал?
        - Наконец надумала Анжела - единственная женщина, которую я хотел бы видеть рядом с собой. Жилье дашь?
        - Пока комнату, через полгода будет две.
        - Годится. Я переправляю свое барахло и Анжелу, и занимаюсь офисом, попутно перегоняя к порталу солярку. Привезу стекло. А ваши надгробья уже в последнюю очередь.
        - Ладно. Ты сколько моих ребят сможешь разместить на своей холостяцкой квартире? Надувные матрасы, как я просил, купил?
        - Матрасов взял шесть штук. Есть еще свободная кровать - семь человек получается. Дубликаты ключей сделал.
        - Ну и прекрасно. Двое еще побудут на даче у портала. А я в Сибирь к другу опять же насчет женского пола. Чуть не забыл. Ты можешь купить что-нибудь для скрытого прослушивания и записи звука? И желательно не ширпотреб, а что-то профессиональное.
        - Есть у меня на примете один следак, не очень трепетно относящийся к государственной собственности. Я у него уже кое-что покупал.
        - Тогда его раскрутишь в самую последнюю очередь. Сейчас с тобой поедут двое магов, которые сделают портал в твоей квартире: и остальные отсюда смогут ходить, и девушек из центра города легче отправлять, чем тащить на дачи за город. Да и вам удобно, если надо будет уходить быстро.
        Земля, город Урай
        - Одну девчонку я могу привести хоть сейчас, - говорил Корней Петру, попыхивая сигаретой. - Умница и красавица… была. Попалась как-то вечером местной гопоте, так они ее избили, порезали лицо. Больше ничего сделать не успели: люди разогнали. Но для нее жизнь закончилась. Все лицо в шрамах и отбитая печень. Прогноз врачей неблагоприятный: ей грозит инвалидность. Вылечите?
        - Вылечим. Мы ее и так можем вылечить.
        - Пойдет она с вами, это без вариантов. Здесь ее ничего не держит. Был у нее парень, но после всего весь вышел: при встрече перебегает на другую сторону улицы. Детей у них в семье четверо, а родители зарабатывают так себе.
        - Я думал, что у вас здесь на нефти зарплаты высокие.
        - Есть такое, но это в Урайнефтегазе. В городе гораздо хуже. Работу найти трудно, вот господа предприниматели и не раскошеливаются: куда же тебе деться с подводной лодки?
        - А с остальными?
        - Давай своего мага, покатаемся по городам и весям. Если уберет недоверие и страх, то девчонок найдем сколько нужно. Только дело это не быстрое. И родителей надо будет обрабатывать, а то, если будут заявления в ментовку, меня живо в маньяки определят.
        Земля, город Новосибирск
        Этот парень привязался к ней почти сразу, стоило Ольге выйти из здания Центра ИИОЗиС, где она работала инженером-геологом уже второй год после окончания своего геологического института. Уезжать из Казани не хотелось, но все хорошие распределения разошлись как-то без нее, а в Новосибирске жила тетка. Действительность оказалась еще хуже, чем она думала. Тетка с трудом терпела дочь своей покойной сестры, несмотря на трехкомнатную квартиру, где она жила одна, и помощь Ольги по хозяйству.
        Работа оказалась скучной и однообразной, заключавшейся в основном в написании бумаг с редкими выездами на объекты с целью определения характера грунта и пригодности места для застройки. С начальством тоже не повезло: пожилой, полный Виктор Петрович запал на свою красивую подчиненную и буквально не давал прохода. А с месяц назад на теткину квартиру примчалась его жена, которую просветил неизвестный доброжелатель, и закатила скандал. Единственной отдушиной были книги. Еще девчонкой она увлеклась фентези и с замиранием сердца читала о прекрасных эльфах, страшных орках, могучих магах и прекрасных принцессах. Когда выросла - поумнела, но увлечение все равно осталось.
        - Идет, как привязанный, - думала она, оглянувшись назад. - Здоровый какой, спортсмен что ли?
        Выбрав людное место, она присела на лавочку, дожидаясь своего преследователя.
        - Здравствуйте, - с ходу поздоровался неизвестный и присел рядом. - Позвольте представиться, маг Алон Нар. Извините, Ольга, но мне показалось, что вы нам подходите.
        - Не помню, чтобы нас знакомили, - отозвалась Ольга. Страха не было, было любопытно и еще почему-то немного смешно. - А что вы можете, маг?
        - Можете называть меня просто Алон, - предложил он. - Вообще-то, у меня специализация - ментальная магия. Но и в других разделах разбираюсь, но меньше.
        - И что же говорит вам ваша магия, Алон?
        - Что вы очень умная и очень несчастная девушка. А то, что очень красивая, я и без магии вижу.
        - Почему несчастная, - запротестовала Ольга. - С чего такие выводы?
        - Ваша мама умерла от рака, когда вам было одиннадцать лет. Ваш отец женился вторично уже через три месяца, и мачеха вас только терпела, да и то с трудом. Вы окончили школу с золотой медалью и поступили в геологический, мечтая о романтике дальнего поиска, а приходиться перебирать бумаги. Вы мечтали о большой любви, но поблизости не наблюдается ни одного принца. Продолжать?
        - Не надо! - ее голос дрогнул. - Маги все, как вы, работают без наркоза?
        - Ольга Петровна! Извините, но я должен быть абсолютно откровенен. Мы ищем молодых симпатичных женщин, таких чистых как вы. А у вас еще и очень нужная для нас специальность.
        - Кому это нам?
        - Лучше я вам все расскажу, чтобы вы смогли сделать осознанный выбор.
        - Симпатичный, - подумала она. - Будет жаль, если окажется сумасшедшим.
        Мужчина улыбнулся, и ей почему-то пришло в голову, что он читает все ее мысли.
        - Давайте ваши объяснения, - сказала она.
        Фламин
        Долго валяться на кровати у Лены не получилось: надо было, пока есть время, повидать друзей. Переодеваться не стала: осталась в брючном костюме, в котором пришла во Фламин. Если за особняком наблюдают - плевать! Она собиралась создать в высшем свете столицы впечатление о себе, как о взбалмошной и эксцентричной особе, и такой наряд мог стать еще одной мелкой монеткой в копилку такого образа. Быстро написав записку Торну, она взяла с собой одного из пришедших с ней бойцов и, предупредив Анхеля, отправилась к дому Грига. Того, как всегда в это время, дома не оказалось, и дверь открыла Каура.
        - Госпожа! Прошу вас пройти в дом! - девушка шагнула назад, пропуская гостей. - Отца нет дома. Подождите немного, я сейчас за ним пошлю.
        - Каура, - послышался женский голос. - Кто-то пришел?
        - Гости к отцу, мама.
        - Проводи в дом.
        - Уже, мама. Извините, - обратилась она к Лене. - Я вас оставлю на минутку, чтобы дать знать отцу.
        - Подожди. Если будешь кого посылать в Гильдию, пусть передаст мою записку. Адресат там указан.
        Каура взяла записку и вышла на улицу, а в комнате появилась Сола, жена Грига, которую Лена не видела уже года три.
        - Здравствуйте господа! - поздоровалась она, судя по выражению лица не узнав Лену.
        - Может быть, пока нет мужа, вы перекусите?
        - Нет, Сола, спасибо, - ответила Лена, заметив, как расширились глаза женщины. - Ничего не надо.
        - Вы! - Сола в волнении мяла руками передник, не находя слов.
        - Успокойтесь, пожалуйста. Разве Каура вам не рассказывала о моем прошлом визите? Вас еще тогда не было дома.
        - Да, дочь говорила. И муж, - Сола просто не знала о чем говорить с такими гостями.
        Извинившись, она ушла готовить стол к приходу мужа. Григ с Торном появились минут через двадцать.
        - А Тоний где? - обнимая Грига, спросила Лена. - Привет, Торн! Так я вас прошлый раз и не дождалась.
        - Убежал с утра по делам. Ему там весточку оставили, так что скоро, я думаю, примчится.
        - Мне тоже было жаль, когда узнал, что мы опоздали буквально на один день, и ты уже ушла, - сказал Торн, целуя Лену в щеку. - Это твой человек? Познакомишь?
        - Конечно. Это мой охранник, Андрей.
        - Имена у вас, - Торн сделал бойцу жест рукой, заменяющий на Алкене рукопожатие. - Странные, одним словом, имена.
        - Ладно тебе, у вас тоже иной раз такое имечко услышишь, что язык сломаешь выговаривать. Ты лучше скажи, есть ли проблемы с вашими заказами дому?
        - Никаких. Все выполняется быстро и качественно. Мы ваши должники.
        - Сочтемся как-нибудь. Ты лучше скажи, подобрали людей на улучшение?
        - Да как-то еще не думали.
        - Зря. Андрей, продемонстрируй!
        Для Грига с Торном сидящий на стуле в свободной позе охранник мгновенно оказался рядом, а они оба почему-то уже не сидели, а задыхаясь, болтали ногами: Андрей держал каждого из них за горло рукой, поднимая над полом двоих здоровенных мужчин без видимого напряжения.
        - Хватит.
        - Впечатляюще, - прохрипел опущенный на стул Торн, массируя руками горло. - Наши тоже так смогут?
        - Смогут. И вас самих надо обработать. А то обещала бог знает когда и до сих пор не выполнила. Значит, договаривайтесь с магом в представительстве. Все указания я ему дам. И не забудьте про осторожность, светиться этим не нужно. К вам будет просьба.
        - Что для тебя может сделать Гильдия?
        - Если у вас есть контакты с Ожидающими*, я хочу их получить.
        (* небольшая секта из людей и магов, ожидающих прихода интерфекторов в соответствие с предсказанием)
        - А они не разбегутся после этого, как свободные маги? - хохотнул Торн. - Мне-то все равно, для нас они почти бесполезны. Просто интересно.
        - Думаю, что нет. Просто хочу с ними пообщаться. Не исключено, что среди них могут оказаться нужные нам люди. Григ, если я сейчас не дождусь Тония, скажи ему, чтобы справился в представительстве. Я предупрежу своих, и его проводят. Ну или скажут прийти в другой раз, если меня не будет на месте.
        - Ларесса! - Григ тщательно подбирал слова для вопроса. - Ты в курсе, какие слухи ходят о тебе в столице?
        - Откуда? Я как ушла последний раз, так здесь и не появлялась. Так что там со слухами?
        - Ты только постарайся не нервничать. Если хочешь, поквакаю авансом.
        - Ты долго будешь ходить вокруг да около?
        - Говорят, что ты то ли невеста, то ли новая любовница императора.
        - И ты поверил?
        - Я - нет. Тем более, что ты Рамону сказала о своем замужестве. Поздравляю, кстати. А вот народ в городе верит. Спорят чуть ли не до драк, даже ставки делают.
        - Мило, - прокомментировала Лена. - Попала, понимаешь, в светскую хронику. Ваш Фламин это большая деревня.
        В особняк Лена вернулась, так и не дождавшись Воробья. Фотий приехал раньше и, усадив ее в кресло в своей комнате, начал делиться добытой информацией.
        - Есть две новости и, на мой взгляд, обе плохие. Ты знаешь, что о тебе болтают придворные?
        - Наверное, то же самое, что и остальной город? Невеста или любовница, так?
        - Так. И дыма без огня не бывает. Кажется, ты немного перестаралась в своих попытках произвести впечатление на императора: похоже, он в тебя влюбился.
        - И чем это нам может грозить?
        - Эртон третий, по слухам, порядочный мужчина, что не слишком характерно для их династии.
        - Мне тоже так показалось.
        - Не перебивай. Отец у него был тот еще сердцеед. А этому уже за тридцать, а всего не то две, не то три фаворитки сменились, а жены и в проекте нет.
        - Не было, - поправился он. - Сейчас, может быть, уже есть. Как он себя поведет, узнав, что ты уже замужем, предсказать не берусь, но, думаю, душить не станет. И мстить тоже. А вот реакция со стороны двора и домов может быть самая разная. Наверняка можно сказать только одно: ты надолго обеспечила всеобщий интерес к своей персоне.
        - Императора жалко. А так получила то, чего и добивалась. Какая там вторая новость?
        - Ани Ажен пока в столице нет. А может и совсем не будет. Ей сейчас не до праздников.
        - А что случилось?
        - Соседи. Дом Хелис с одной стороны граничит с горами и морем, а с другой с землями малого дома Град. Дом действительно малый: там всего с полсотни магов и сотни полторы слуг. Еще учеников сколько-то. Земли у них побольше, чем у Ани, и земля неплохая. До сих пор они нормально сосуществовали, не вмешиваясь в дела друг друга, но недавно стали пропадать девочки дома Хелис, причем пропадать со своей территории. Я уже говорил, что все они божественно красивы. Это и сыграло с ними злую шутку. Красота это ценность в нашем мире, а любую ценность необходимо охранять. Земли дома Хелис никому не нужны, понадобились сами жительницы. Крадут их маги дома Град и держат в неволе, используя как секс-рабынь. Ани недосчиталась уже двух десятков девушек. Пробовала найти помощь, но кому нужны их беды! Фактически они сейчас в осаде. Не в том смысле, что их дом обложен магами соседей. Просто выйдя по делам из дома, любая магичка не может быть уверена, что вернется обратно. Может Ани и появиться здесь в расчете найти помощь, а может предпочтет в такое время остаться в доме.
        - Значит, всего пятьдесят магов? А у главы дома какой ранг?
        - Главой у них там магистр Астон Раг.
        - Всего лишь магистр? - Лена усмехнулась. - А как ты думаешь, как отреагируют дома на уничтожение дома Град?
        - Скорее всего, никак. Дом не является ничьим вассалом, и никто по ним убиваться не будет. Что ты еще там задумала?
        - Да вот вспомнила о своей первой магической специальности. Как ты смотришь на то, чтобы после праздника проехаться с визитом в дом Хелис? Сколько там до них?
        - Лиг двести. Это на три дня пути, портала у Ани нет. И учти, что одну я тебя не пущу.
        - Там посмотрим. Бойцов по любому надо взять с собой. А сейчас мне надо отправить кого-нибудь в дом.
        Лена вернулась в свою комнату, написала записку и передала ее одному из бойцов.
        - Отдашь секретарю Совета, - сказала она. - И подожди, пока Айя заберет у Элоры все необходимое и передаст тебе. Можешь при желании немного задержаться: то, что ты принесешь, будет нужно не сейчас.
        Утром все стали приводить себя в порядок: праздник начинался достаточно рано, и опаздывать не хотелось. За неимением помощниц Лене пришлось приводить себя в порядок самой. Белоснежное пышное платье, купленное в свое время так кстати в свадебном салоне, сидело на ней идеально, но молнию на спине пришлось застегивать Фотию. С прической Лена мудрить не стала, просто распустив волосы, и они мягкой шелковой волной прикрыли полуобнаженную спину. Серьги в уши, кулон на шею, ноги в модельные туфли на огромных каблуках.
        - Как в таком можно ходить? - удивлялся Фотий.
        - Не слишком удобно и достаточно вредно. Зато красиво!
        В пышной юбке был спрятан миниатюрный плеер, плетение "Сам дурак" удалось наложить на кулон, на левую руку надеты миниатюрные часы с золотым браслетом.
        - Фотий, возьмите подарок, а то мне его некуда положить.
        Фотий, затянутый в парадный мундир дома, выполненный из темно-зеленого бархата, взял сверток и уложил в один из внутренних карманов. На груди у старика была золотая цепь средних размеров, на которой висел массивный золотой же диск с гербом дома Раум. Защитный амулет, который по его просьбе дала Лена, был спрятан в костюме. На широком кожаном поясе архимага висел богато изукрашенный парадный меч. Они сели в карету и в сопровождении Анхеля и пятерки бойцов отправились ко двору. Лошади были украшены лентами, а бойцы одеты в мундиры дома и с ног до головы увешаны амулетами.
        Величина и нарядность эскорта тщательно оценивались толпой зевак у входа во дворец, а потом разносились по всему городу. По прибытии они отпустили охрану.
        - Нечего вам здесь столько времени маяться, - сказал Фотий Анхелю. - Здесь остается охрана тех домов, кому в столице некуда приткнуться. У кого есть представительства, предпочитают охрану отпускать. Когда все закончится, получите ментальный вызов и заберете нас.
        Он взял Лену под руку и они, поднявшись по высокой лестнице парадного подъезда, вошли в холл, после чего хорошо знавший дворец архимаг повел свою спутницу через анфиладу богато отделанных комнат в главный зал дворца, где и должна была проходить церемония праздника. Помимо них в том же направлении двигались и другие маги, как парами, так и довольно большими группами. Некоторым Фотий на ходу кивал, и в ответ получал подобный же кивок. Чем ближе к залу, тем больше густела толпа прибывающих. На Фотия и его необычно одетую даму постоянно оглядывались. Лена шла, демонстративно задрав подбородок, звонко цокая каблучками по полированным мраморным плитам пола, и старалась не обращать внимания на бросаемые на нее взгляды. Поэтому она не увидела обгоняющих их знакомых магов.
        - Госпожа Ларесса! - раскланялся с ней Флуд Маад. - Я в восхищении!
        - Позвольте и мне сказать, что при взгляде на вас с меня слетает пара сотен лет! - присоединился Тул Крас. - Может, и бывают женщины красивее, но элегантнее вряд ли. Не представите нам своего спутника?
        - Это глава дома Раум архимаг Фотий Мар, а это глава дома Анхор архимаг Флуд Маад и член Совета того же дома магистр Тул Крас.
        Мужчины сдержанно раскланялись. Скоро коридор закончился, и они вошли в огромный зал с высоким сводчатым потолком. На взгляд Лены в нем собралось не меньше двух сотен магов, причем вся центральная часть зала оставалась свободной. Маги оживленно общались друг с другом в ожидании императора.
        - Давай поищем Ани, - предложил Фотий. - Я все-таки надеюсь, что она где-то здесь.
        Он повел Лену по кругу, продолжая раскланиваться со знакомыми, и внимательно обшаривая взглядом праздничную толпу.
        - Вон она! - наконец увидел он объект своих поисков. - Пошли, я вас познакомлю, заодно и поговорим.
        Ани Ажен была миниатюрной женщиной с изумительной фигурой и тонкими чертами удивительно красивого лица. На сегодняшний праздник она оделась в шерстяное платье простого кроя без каких-либо украшений, перехваченное на талии узким кожаным ремнем.
        Копна ее волос пшеничного цвета была стянута тесьмой в конский хвост. Она улыбалась знакомым магам, но в ее глазах застыла тоска. Лена встретилась с ней взглядом, и внезапно ее охватил озноб, столько беспомощности и горя рассмотрела она в глазах этой безусловно сильной женщины.
        - Ани! - Фотий был искренне рад встрече. - Прекрасно выглядишь! Сколько же мы с тобой не виделись? Рад встрече. Позволь представить тебе члена Совета нашего дома архимага Ларессу Лавр.
        - Фотий Мар! - улыбнулась ему Ани. - Жив еще. Это хорошо, ты у меня до сих пор за съеденную рыбу не расплатился.
        Фотий ответил ей улыбкой, давая понять, что оценил шутку.
        - Ани, ты можешь уделить нам пару минут, пока здесь еще тихо? Это касается твоего дома.
        Улыбка на лице женщины погасла:
        - Говори.
        - Мы в курсе всех неприятностей твоего дома и можем реально помочь вернуть твоих девочек, и прекратить подобные непотребства в будущем.
        - Как?
        - Мы приглашаем тебя после праздника в свое представительство. Бывший особняк графов Рено, знаешь?
        - Фотий, вы правда сможете?
        - Думаю, да. Ани, мы очень постараемся.
        Она посмотрела в глаза Фотию, потом перевела взгляд на Лену:
        - Я буду.
        По залу пронесся затихая звук гонга. На середину зала вышел человек в богато украшенном костюме и провозгласил:
        - Его величество император Исмаила Эртон Третий!
        Все повернулись к проходу, откуда к магам шел император. Выйдя на незанятую магами часть зала, император вскинул в приветствии руку и, высказав благодарность всем присутствующим за принятое приглашение, пожелал им приятно провести время. На этом все формальности были соблюдены, и маги стали веселиться, не обращая уже особого внимания на виновника торжества. Оркестр заиграл одну мелодию за другой, маги, разбившись попарно, танцевали. Остальные, чтобы не мешать, беседуя, отошли к стенам, вдоль которых стояли столики с напитками и закуской. Эртон обвел взглядом толпу и сразу нашел в ней Лену. Его лицо осветилось улыбкой, и император, обходя танцующих, направился к ней.
        - Вы все-таки пришли! - сказал он, беря ее за руку. - Прошу подарить мне танец!
        Этот танец Лена знала. Он состоял из многочисленных переходов и поворотов, как и вообще большинство практикующихся здесь танцев. После первого танца был второй, после второго - третий. Наконец Лена решилась:
        - Ваше величество, почему все танцы в империи такие скучные? Нет, нет! Не подумайте, что это связано с партнером, наоборот.
        - Почему скучные? - в его глазах было недоумение, - А разве бывают другие?
        - На моей родине, откуда я прибыла в империю, танцы совсем другие!
        - Можете показать?
        - Конечно! Я и главу нашего дома научила. Кстати, позвольте представить вашему величеству архимага Фотия Мара!
        - Я невежа! - признался Эртон. - Ведь видел, что вы со спутником, но при виде вас обо всем забыл.
        Лена слегка покраснела от такого откровенного заявления и предложила:
        - Давайте после окончания этого танца оркестр немного передохнет, а мы с архимагом станцуем.
        - А музыка?
        - Она у меня своя.
        Император кивнул и, подойдя к оркестру, что-то сказал. Танец закончился, но музыки не было. Маги начали недоуменно переглядываться.
        - Прошу внимания! - послышался голос Эртона. - Передохните немного, а пока наши гости из дома Раум покажут нам танец далекой страны.
        Лена взяла за руку недовольного всем происходящим Фотия, и они вышли на середину зала. Она активировала плетение и включила плеер. В зале громко зазвучала музыка вальса Доги из кинофильма " Мой ласковый и нежный зверь ", под которую они и закружились.
        Фотий оказался прекрасным танцором, Лена вальсы любила и умела танцевать. Под чудесную, никогда ранее не слышимую магами, музыку в красивом танце, обнявшись, кружились старик и юная девушка. Когда музыка стихла, и они остановились, несколько мгновений ничего не происходило, а затем зал взорвался аплодисментами.
        И до этого Лена привлекала повышенное внимание присутствующих, а после "хулиганства" она стала настоящей королевой праздника. Ее отобрали у императора и передавали от группы к группе, знакомясь, расспрашивая, приглашая посетить и набиваясь в гости. Такой реакции она не ожидала. Часть внимания зала досталась и Фотию. Наконец Лене удалось вырваться, и она с виноватым видом подошла к императору.
        - Извините меня, ваше величество! - сказала она. - Я честно не рассчитывала на такой эффект.
        - Вы замечательная, - тихо сказал Эртон. - Извиняться не надо. Вы доставили всем, и мне в том числе, радость. За такое не извиняются.
        - Господа! - Лена громко обратилась ко всем магам, и зал на несколько мгновений затих.
        - На моей родине существует хороший обычай: в день рождения друзья и близкие дарят имениннику подарки. И сейчас я хочу подарить нашему императору небольшой подарок, изготовленный мной собственноручно!
        Она подошла к Эртону и вручила ему массивный золотой браслет искусно инкрустированный множеством мелких граненых алмазов, на который она наложила свое коронное плетение.
        - Дарить магу амулет, - заметив на подарке наложенное плетение, презрительно заметил кто-то из архонтов. - Дешевая поделка.
        - Вы думаете? - Лена была необыкновенно довольна, что все идет в соответствии с ее сценарием. - Позвольте, ваше величество!
        Она забрала у Эртона подарок:
        - Пусть тот, кто это сказал, выйдет ко мне!
        Из толпы магов вышел один, судя по силе, магистр и насмешливо на нее посмотрел:
        - Я это сказал, и от своих слов не отказываюсь!
        - Лучший критерий истины это практика! И я утверждаю, что уложу вас на обе лопатки, не прибегая к своей силе, только силой этого амулета!
        - Вы блефуете.
        - Проверьте, что вам стоит? Только прошу всех, кто стоит на линии атаки отойти в стороны. Во избежание, так сказать. А вы, если хотите выжить, не вкладывайте в удар всю силу. Особенность такая у этой игрушки: чем сильнее ее бьют, тем сильнее она отвечает!
        - А энергия у него откуда?
        - Ну это же очевидно: он использует энергию атаки.
        Маги недоверчиво зашумели.
        - Давайте, - поторопила его Лена. - Вы только тянете время. Можете не бояться: ничего вы мне не сделаете. Если амулет не сработает, вам ничего не будет, а я успею прикрыться щитом.
        Маг пожал плечами и в тот же миг спиной вперед улетел метров на тридцать, сбив два столика с закусками, и с тяжелым ударом впечатался в стену.
        - О столах с закуской я не подумала, - нарочито виновато сказала Лена. - Ани, вы не окажете первую помощь пострадавшему?
        - Простите еще раз, ваше величество, - извинилась она, возвращая Эртону браслет в мертвой тишине зала. - Вам от меня одни неприятности.
        Возвратилась осмотревшая мага Ани и вынесла свой вердикт:
        - Будет жить.
        Что, впрочем, было видно и так по тому, что маг у стены завозился, пытаясь подняться.
        Маги взволнованно зашумели, переговариваясь. Только что им показали то, чего по их мнению, не могло быть в принципе.
        - Можно на минуту посмотреть подарок, ваше величество? - попросил глава дома Кайтаидов архимаг Хор Сталий, протягивая руку.
        Эртон бросил взгляд на Лену и, увидев, что она согласно опустила глаза, протянул магу браслет.
        - Ничего не могу понять! - с раздражение сказал Хор, вглядываясь в амулет. - Видно что-то запредельно сложное, но рассмотреть почему-то не получается: все расплывается.
        - Естественно, - объяснила ему Лена. - Имею же я право на небольшие секреты.
        После этого шоу уже до самого окончания бала ей пришлось отбиваться от общего внимания магов. Ее расспрашивали, тормошили, пытались перевести разговор в практическое русло, делали многозначительные намеки, а она отшучивалась, временами демонстративно изображала дурочку и забрасывала магов десятками заученных для этого случая анекдотов, которые сама же и адаптировала к местной действительности. Маги ржали и снова расспрашивали. К концу праздника она чертовски устала и вздохнула с облегчением, когда церемониймейстер объявил о его завершении.
        - У меня никогда не было такого дня рождения, - на прощание сказал император. - Ларесса, запомните, вам никогда не нужно будет приглашение, вы всегда здесь желанная гостья.
        Вскоре вызванный эскорт увез Фотия с Леной и присоединившуюся к ним Ани Ажен в особняк.
        Глава 14
        Фламин
        По приезде Лена отправилась спать, а Фотий отвел Ани в одну из гостевых комнат.
        - Вижу, что ты не уснешь, пока не получишь ответы на свои вопросы. Спрашивай.
        - Как вы собираетесь нам помочь?
        - Приедем на место и вычистим дом Град от его обитателей. Твои девочки вернутся к тебе, а дом поменяет хозяев и станет имением дома Раум. У нас никогда не было плодородных земель, теперь будут.
        - Имение маленького дома на другом конце империи? И как долго оно просуществует, даже если вам удастся захватить дом Град? На моей памяти никто никогда такого не делал.
        - Мы сейчас делаем много такого, чего никто раньше не делал, - усмехнулся Фотий. - И с обидчиками вашими разобраться, и удержать за собой захваченное сумеем: сил хватит.
        - Эта девочка, Ларесса, кто она?
        - Она пришла из другого мира, Ани. Точнее ее привел насильно один из магов империи. Хотел сломать, но не получилось. Она обрела силу и привела сюда своих друзей. Им многое не нравится в нашем мире и, знаешь, я во всем с ними согласен. Именно поэтому я и принял три года назад предложение превратить мой дом в орудие, способное со временем многое изменить в лучшую, с их точки зрения, сторону. Мой дом был как свеча на ветру: в любой момент ее огонь могли погасить соседи. Сейчас дом не узнать. Мы стали настолько сильны, что можем не только не опасаться соседей, но и великих домов империи.
        - С чего это ты стал доверять мне свои секреты?
        - А ничего действительно секретного я тебе пока не сказал. Да, мы многого пока не афишируем. Дом быстро растет и нам нужно время, чтобы усилиться еще больше. Но и сидеть в своей раковине дальше - политика недальновидная. А Ларесса, с той энергией, с которой она занимается саморекламой, скоро станет самым известным магом империи. Да и многое из того, что я тебе рассказываю, все равно станет известно в ближайшие полгода.
        - Ты знаешь, что Эртон ее любит?
        - Она замужем, Ани, и счастлива в браке, - вздохнув ответил Фотий. - Мне жаль императора: в кои веки влюбиться и без малейшей надежды на взаимность.
        - Что ты хочешь получить взамен от дома Хелис?
        - Я хочу сделать тебе одно предложение, причем ты должна знать, что мы поможем в любом случае, примете вы его или нет. В твоем доме по-прежнему одни девочки?
        - В основном. Есть небольшое количество мужчин. Они не маги, но ведь и моим девчонкам нужно время от времени спускать пар.
        - Я могу предложить нечто лучшее. Как минимум - устроить судьбу части твоих подопечных в обмен на союз и защиту, как максимум - вам всем войти на равных правах в мой дом.
        - С чего это такая трогательная забота о моих девочках?
        - Я забочусь в первую очередь о своем доме, хотя мое предложение выгодно всем. К нам пришло много молодых парней из мира Ларессы. Сейчас в доме мужчин в три раза больше, чем женщин. К чему такое может привести, я тебе объяснять не буду. Парни физически крепкие, моральных уродов среди них нет: отбирали лучших. Все проходят магическую трансформацию, и по своим физическим данным и энергетике магам не уступают. А Ларесса придумала способ, как их в значительной степени защитить и от магических ударов. Все они, наряду с нашими магами, являются основной ударной силой дома. Но мужчина без женщины неполноценен. Поэтому мы сейчас пытаемся на добровольной основе привести женщин из их мира, но это все идет слишком медленно, а в доме уже начались конфликты.
        - На добровольной основе? - недоверчиво спросила Ани.
        - Именно. Пойми, им не просто спустить пар нужно. Им нужны женщины, которые будут их любить, и которых они будут любить сами. Такие, за которых не жалко отдать жизнь.
        - О таком мечтает любая женщина. Но ведь многим моим подопечным давно уже перевалило за сотню лет.
        - А кто об этом знает? - возразил Фотий. - Женщине столько лет, на сколько она выглядит, а с вашими знаниями медицины вы всех нас переживете.
        - И когда тебе нужен ответ?
        - Когда решим ваши вопросы, я приглашаю тебя посетить наш дом и посмотреть на все своими глазами. Мы установим в своем имении стационарный портал, так что особых усилий такой визит не потребует. Тогда и решишь. Спи давай, завтра рано выезжать, а уже поздно.
        - Еще один вопрос. Скажи, почему ты до сих пор не женат?
        - Не встретил еще такую, как ты. Давай спи, - он поцеловал в висок улыбнувшуюся женщину и вышел.
        Утром выехали сразу после завтрака.
        - Опять у меня не получилось встретиться с Воробьем, - с досадой думала Лена. - Надо было узнать у Грига, где живет Тоний и навестить самой.
        Мальчишка прибегал вчера, когда она была во дворце, и должен был прийти сегодня.
        С собой взяли довольного Анхеля и десяток бойцов охраны. У восточных ворот к ним присоединились два человека Ани. Неопытных всадников на этот раз среди них не было, и поэтому скорость передвижения была гораздо выше, чем тогда, когда Лена путешествовала со своей группой с целью установки порталов.
        - Если так будем двигаться и дальше, - крикнула Лена Фотию. - То, может быть, уложимся за два дня.
        - Я хотел взять заводных лошадей, - ответил он, чуть придерживая своего коня и сокращая между ними дистанцию, чтобы не перекрикиваться. - Но подумал, что лучше будет не слишком торопиться, и дать возможность нашим противникам из числа тех, кто был на празднике во Фламине, добраться до дома, чтобы накрыть всех сразу одним ударом, а не гоняться потом за ними по всей империи. Совершенно незачем плодить врагов сверх необходимого.
        Петр, договорившись с друзьями и передав им необходимые для дела суммы денег и магов-менталистов, убедился, что дело пошло, и вернулся в дом: в дальнейшем его присутствии на Земле пока необходимости не было. Лена еще не вернулась из столицы, и он решил ей не мешать и с головой окунулся в работу. Продолжалось это до обеда, пока его у столовой не перехватила Элора.
        - Привет, Петр! - поздоровалась она. - Подожди минуту, успеешь еще поесть. Есть разговор.
        - Здравствуй. Я тебя слушаю.
        - Я немного беспокоюсь за Лену.
        - А что такое? - мгновенно насторожился Петр.
        - Понимаешь, вчера прибежала Аечка с запиской Лены, в которой она просит отобрать кое-что из аксессуаров, изъятых в свое время из убежищ интерфекторов и передать ей во Фламин. Причем срочно. А там одни убойные штучки в списке. Передать я передала, но на душе кошки скребут: что она опять там затеяла. Школу я бросить не могу, вот к тебе и обращаюсь. С ней, правда, Фотий, но, только между нами, твоя жена - такая авантюристка.
        - Я немедленно в столицу.
        Петр быстро побросал в рот гуляш и заскочил домой переодеться и захватить оружие и амулеты. Потом позвонил дежурному и отдал приказ прислать в свое распоряжение троих бойцов в полном вооружении через десять минут к портальному залу.
        Скоро он уже беседовал с дежурящим в представительстве магом, отпустив своих бойцов пообщаться с охраной особняка.
        - Они выехали часов десять назад, - рассказывал маг. - Вооружились до зубов. Анхеля с собой забрали, а тот и рад: всегда был не дурак подраться. С ними какая-то женщина, судя по ауре, - архимаг и десяток бойцов-магов. Зря вы беспокоитесь за жену. Она классный боевой маг, а господин Фотий очень опытен не только в управлении домом. В свое время ему пришлось немало постранствовать, в битвах он тоже участвовал. Так что, что бы они там не задумали, сделают быстро и по возможности без потерь.
        - Вот это "по возможности" меня и беспокоит.
        - Ну война без потерь не бывает, - пожал плечами маг. - А дом Град к сильным противникам не относиться. Но если хотите, могу выделить лошадей и еще одного бойца охраны. Мне проще: в случае необходимости всегда могу запросить и сразу получить помощь.
        - Спасибо, так и сделаем. Куда они поехали?
        - Поедете к восточным воротам, мой человек покажет дорогу. Потом трактом, никуда не сворачивая почти до самого конца. Лиг за пятьдесят до побережья тракт поворачивает в сторону Иримии. Вам прямо. Ну да там уже рядом, дорогу найдете. А если поспешите, то есть шанс догнать наших раньше.
        - Спасибо. Так и сделаем.
        Уже через час пять всадников в мундирах солдат дома Раум покинули Фламин и галопом понеслись по восточному тракту прочь от города.
        Восточный тракт.
        Ехали полдня и остановились на обед в придорожном трактире, когда солнце стало нещадно припекать.
        - Пообедаем и немного отдохнем, - предложил Фотий. - Сейчас ехать слишком жарко. Тем более, что нам спешить некуда. И не смотри на меня так, Ани. Мне тоже жаль твоих девочек, но несколько часов погоды не сделают.
        Они расположились в почти пустом зале трактира и вскоре с аппетитом ели изумительно вкусное жареное мясо, мелко порезанные тушеные овощи и хлеб свежей выпечки.
        - Трактирщик! - позвал Фотий хозяина заведения. - Где здесь можно отдохнуть?
        - Так за домом можно, господин, - зачастил тот. - Там у меня садик и скамейки в тени под деревьями. А если хотите, то можно и здесь. Сейчас служанка уберет посуду, и отдыхайте: других посетителей пока все равно нет.
        - Мы пройдем в сад, - сказал Фотий старшему группы сопровождения, - А вы оставайтесь в зале и посматривайте здесь за дорогой и лошадьми.
        Маги обогнули трактир и расположились в небольшом тенистом саду на удобных скамейках со спинками.
        - Госпожа Ларесса, - обратилась к Лене Ани Ажен. - Я все теряюсь в догадках по поводу работы вашего амулета там на балу. Лично я не успела увидеть ни атаки мага, ни действия амулета.
        - На то и расчет. А подробностей сказать пока не могу. Не для того я потратила уйму времени на маскировочную часть плетения, чтобы объяснять его принцип действия посторонним. А вы, Ани, извините, в число друзей не входите. Я вам искренне сочувствую и хочу помочь, но, пока вы вне дома, излишне откровенничать не могу.
        - Не надо извинений. Доверие между магами вообще явление редкое, тем более, когда дело касается безопасности.
        - Ничего. Даже если вы решите не иметь с нами дел, амулеты вашим девушкам мы сделаем. По ним все равно ничего определить не получится. Маскировка будет мешать, а если кому удастся ее снять, разрушится само плетение. Да и сложно все там довольно-таки.
        - А рассказать о своем мире можете?
        - Мы скоро уезжаем. Что можно рассказать о целом мире за оставшееся время? Когда мы будем обустраиваться в доме Град, я вам просто покажу наш мир, не выходя из-за стола. Это тоже долго объяснять, просто примите как данность, что такое возможно.
        - Мне точно так же показали, - вставил Фотий. - Словно открывается окно в мир и там показывают разные вещи и голос объясняет что это и для чего.
        - Странная магия. Хорошо, я подожду.
        - А теперь у меня к вам вопрос, Ани. Извините, но не скажите вы мне (она оглянулась на Фотия с Анхелем) по секрету, сколько вам лет?
        - Никакого секрета здесь нет. Мне чуть меньше трехсот лет.
        - Мне бы так выглядеть в триста, - с завистью сказала Лена. - Вот Фотий нам долго расписывал красоту ваших девушек и говорил, что вы этого добиваетесь магией. А наследственные признаки у детей сохраняются?
        - Конечно, - с некоторым удивлением ответила Ани. - Какой смысл в красоте, если ее нельзя передать детям?
        Больше они не разговаривали, занятые каждый своими мыслями.
        - Думаю, что все уже отдохнули, - сказал Фотий, поднимаясь. - Жара немного спала, пора в путь.
        Вечером старались до ночлега проехать как можно больше и, пропустив два постоялых двора, остановились в третьем, когда уже совсем стемнело.
        До вечера Петр и бойцы сопровождения старались передвигаться как можно быстрее и нигде не задерживались. Перекусили на ходу сухим пайком. Но к вечеру лошади устали и скорость продвижения резко упала. К тому же начало быстро темнеть.
        - Остановимся на первом же постоялом дворе, - сказал Петр. - Думаю, что мы отыграли часов пять, не меньше.
        Утром после сытного завтрака они продолжили скачку и уже часа через три увидели далеко впереди кавалькаду всадников.
        - Посмотрите, командир, - обратился к Петру один из бойцов. - Кажется, наши.
        Петр взял у него бинокль и, придержав коня, стал осматривать дорогу. Сразу узнал своих ребят по цвету и крою мундиров. Магов видно не было: лошади бойцов охранения и они сами закрывали все поле зрения.
        - Да, это наши, - подтвердил он, возвращая бинокль. - Едем быстрее.
        Однако нагнать жену удалось только к обеду, когда и маги, и люди сдали лошадей слугам, а сами расположились в трактире и ждали выполнения заказа.
        Оставив повод коня одному из своих ребят, Петр быстрым шагом вошел в трактирный зал и обнял жену.
        - Петя! - придушенно пискнула Лена. - Ты здесь откуда взялся?
        - А что, не рада? Извините господа за семейную сцену. Фотий, ребята, здравствуйте! - он повернулся к изумительно красивой женщине с яркой насыщенной аурой. - Госпожа, позвольте представиться! Петр Корнев, муж этого непоседливого чуда!
        - Конечно, рада! Только стоило ли срываться с работы и гнать лошадей? Мы прекрасно справились бы и сами, и уже через пару дней я была бы дома.
        Петр взял жену двумя пальцами за подбородок и, приподняв ей голову, сказал:
        - Никогда больше я тебя одну никуда не отпущу! Так и знай!
        - Ага, как тебе, так можно! А я сиди дома и переживай, а как мне, так уже нельзя! Ты у меня больше тоже сам никуда не пойдешь! Раз вместе, значит вместе!
        - А школа? - попробовал возразить Петр.
        - Перебьются! - отрезала Лена.
        Удивленная Ани Ажен смотрела, как архимаг Лоресса Лар плакала, размазывая по лицу дорожную пыль, а странный здоровущий человек с аурой сильного мага ее обнимал и успокаивающе гладил по голове.
        Вечером, проделав большую часть пути, все остановились переночевать на большом постоялом дворе, расположенном, по словам хозяина, буквально в десяти лигах от дома Град. Мужчины наскоро обмылись в больших деревянных бочках с водой, нагретой за день солнцем до горячего состояния, а женщинам работники хозяина отнесли такую же бочку в номер.
        - Сервис на уровне, - пошутил Петр, когда все встретились после водных процедур за ужином.
        После ужина Петр с Леной удалились в выделенную им комнату, где и состоялся допрос излишне самостоятельной, по мнению мужа, жены.
        - Ну и как ты завтра собираешься действовать? - спросил Петр, усадив Лену на кровать и присаживаясь рядом. - Хотелось бы, знаешь ли, знать заранее диспозицию так, как ее понимаешь ты.
        - А что тут думать? Я завтра иду туда одна и всех убиваю. Перед этим, пожалуй, надо освободить девушек. Извини, Петя, но никакого снисхождения у меня насильники не получат. Слуг не трогаю: потом сниму печати, и пусть проваливают. С учениками сложнее.
        Ученик мага личность совершенно бесправная в большинстве случаев и за действия учителя отвечать не может. Если не будут сопротивляться и в насилии не замешаны, то отпущу.
        - А маги что, тоже не будут сопротивляться, когда ты их будешь убивать?
        - Поверь Петя, что для архимага интерфекторов там противников нет. И без разницы все они со мной будут разбираться или по отдельности. Не хотелось вспоминать кое-что из моей бурной молодости, да придется.
        - Ты действительно так в себе уверена или это говориться, чтобы меня успокоить?
        - Конечно, уверена и уже набросала схему действий. Все будет скучно, буднично и неинтересно. Ваша задача принять девчонок, когда они сами вам их выведут и следить, чтобы ни один из них случайно не ушел. Окружите дом на достаточно большом расстоянии, чтобы никто из вас случайно не попал под удар, и отстреливайте всех прорвавшихся. Валите насмерть. Сильных магов там почти нет, но головы отделить не помешает. Если будет тяжело, подождите меня, сделаю сама.
        - Как-нибудь сами управимся, - буркнул Петр. - Может быть, мне все-таки пойти с тобой?
        - Это будет неразумно. Вместо того, чтобы делать дело, я буду постоянно отвлекаться на тебя. Да не беспокойся ты так! Большинство из них меня вообще не увидит. Да и игрушки мои Элора передала. Все будет хорошо и даже лучше.
        Дома Град они достигли, свернув с тракта на скверную проселочную дорогу, по которой пришлось ехать еще часа два. Сам дом стоял на небольшом холме и, как и все дома, по периметру был окружен высокой каменной стеной.
        - Большой, - заметил Петр. - И все это на две сотни человек?
        - Раньше там был другой дом, - сказала Ани. - Давно. Лет триста назад. Он был вассалом какого-то из великих домов, и в очередной войне почти все маги дома полегли. А на бесхозное добро нашелся новый хозяин.
        - Нам же лучше, - сказала Лена. - Давайте не будем тянуть. Сейчас бойцы скрытно окружают дом, и чтобы муха не пролетела. А вы Фотий, Петр и Ани остаетесь здесь и ждете девушек. Привезут их на дорогу. Я еду сейчас, помимо прочего, отвлеку охрану от наших ребят. Что-то я никаких охранных плетений не вижу. Непонятно.
        - А зачем им? - Ани передернула плечами. - Мы им не соперники, а довольно большой дом Харн, граничащий с ними с другой стороны ни они сами, ни их земли не интересуют.
        - Ну ладно, - Лена чмокнула Петра в щеку. - Я пошла. Делаем все, как договорились. Рацию я включила.
        Она отвесила коню ментальную оплеуху и тот, обиженно заржав, рванулся к замковой стене. За время пути, а ехать пришлось минут пять, никакой активности ни на стенах, ни в воротах она не заметила. Сканирование определило наличие нескольких магов вблизи ворот, но к самим воротам никто не приближался.
        - Это уже не самоуверенность, - пробормотала она про себя. - А безалаберность, а за такое надо наказывать. Вот мы и накажем.
        Она подъехала к калитке рядом с воротами и соскочила с коня. Плетение стазиса и тот застыл соляным столбом: теперь что бы ни случилось, он дождется хозяйку. Подошла и постучала в калитку тяжелым бронзовым кольцом. Примерно минуты через три она услышала шаги нескольких человек, лязг засова и калитка распахнулась настежь.
        - Так, - сказала она, оглядывая четырех магов где-то уровня артифика, которые таращились на непонятно откуда взявшуюся девушку. - Край непуганых идиотов. Где ваш магистр Артон Раг?
        - Так все остальные в пиршественном зале, - ответил один из магов. - А вы по какому делу, госпожа?
        - Да вот, проезжала мимо, а тут ваш глава у меня в должниках. Денег у него не водится, так дай, думаю, возьму за долги его дом! Ладно, хватит болтать. Смотрите сюда!
        Из всех четырех при виде печати успел дернуться только один, но и он тут же застыл, глядя в завораживающее и жуткое зрелище.
        - Значит так, орлы, - напутствовала их Лена, надевая каждому на шею тонкую проволочную петлю. - Вы трое идете в покои, где держат девушек. Выводите всех сюда, да бережно! Сажаете на лошадей и везете к дороге. После этого снимаете эти петли и можете быть свободными. Ты, (она кивнула четвертому) ведешь меня в свой зал. Ученики тоже там?
        - Нет, госпожа, - безжизненно ответил он. - Они кормятся отдельно.
        - Вот и славно. Всем выполнять. Если кто попробует помешать, убивайте!
        Тройка зомбированных магов направилась в правое крыло дома, а четвертый повел ее к центральному входу. Они поднялись по лестнице на второй этаж, и Лена остановила своего провожатого.
        - Далеко до зала?
        - Следующая дверь.
        - Тогда ты мне больше не нужен, можешь снять петлю.
        Проводив глазами падающее тело, она достала ножи и вошла в тень.*
        (* тень - в данном случае является слоем пространства, в котором могли перемещаться интерфекторы. Окружающим они не видны. Перемещение возможно только при отсутствии яркого освещения - отсюда и название)
        Переступила через лежащего с отрезанными пальцами и головой мага и пошла к двери. Петля при попытке снять ее кем угодно, кроме надевшего, молниеносно стягивалась почти в точку, отсекая голову, а часто и пальцы снимающего. Дверь зала была слегка приоткрыта, и в образовавшуюся щель был слышен гул голосов нескольких мужчин и звон посуды. Петли двери были хорошо смазаны и не заскрипели, когда Лена осторожно приоткрыла ее так, чтобы можно было пройти. Вдоль длинного стола на расстоянии друг от друга сидело около трех десятков магов, которые занимались поглощением пищи, в изобилии наваленной на столе. Время от времени за столом возникали споры и смех.
        - Ну и где же остальные? - думала Лена. - Магистр это, скорее всего, тот тип с наглой рожей во главе стола. С него и начну.
        Преодолевая сопротивление тени, она подошла к магу вплотную и на мгновение вывела руку из тени, кольнув магистра клинком в спину, одновременно выпуская плетение. Магистр без звука осел в кресле: в его теле не осталось ни одного целого фрагмента, все было перемолото плетением в фарш.
        Несмотря на сопротивление движению, она успела расправиться таким же образом еще с десятком магов, прежде чем до остальных дошло, что кто-то их здесь просто убивает. Маги толпой бросились к двери, отбрасывая ногами стулья.
        - Идиоты, - прокомментировала их действия Лена.
        Первые трое, которые успели достигнуть двери и попытались в нее выйти, исчезли в огненной вспышке оставленной ею ловушки. Остальные с воплями отхлынули от двери.
        - Эх, не так бы с вами надо, да времени нет, - думала Лена, доставая пистолет и наводя в голову ближайшему магу. Оружие бесшумного боя в повседневной практике дома не применялось, но несколько пистолетов с глушителями в арсенале были, и по просьбе Лены один из них передали ей. Первый выстрел и первый маг с простреленной головой падает на пол. Тень немного тормозила начальную скорость пули, но магам хватало. Кроме того, она сильно ослабляла звук, так что в сочетании с глушителем выстрелов за криками магов слышно не было. Расстреляв одну обойму, она вставила другую.
        В отчаянии многие маги стали бить атакующими плетениями куда попало, дробя посуду и вызывая возгорания разбросанных кресел.
        - Портят мое имущество, - констатировала Лена, ускоряя темп стрельбы.
        Долго это продолжаться не могло, и последние четверо оставшихся в живых магов все-таки прорвались в дверь.
        - Надеюсь, ребята их не упустят, - подумала Лена, слушая удаляющийся топот. - Займемся учениками.
        Она вышла из тени и быстро потушила мебель. Потом проверила все тела. Все, кроме одного, были мертвы. Сильных магов здесь не было, и раненый тоже должен был умереть, но она не стала рисковать и добила его вторым выстрелом. Затем достала рацию и вызвала Петра:
        - Петр! Примерно тридцать магов мертвы, четверо удрали. Вы их там не упустите. Я сейчас буду зачищать дом и разберусь с учениками. С девушками все в порядке?
        - Все нормально, - с облегчением в голосе ответил Петр. - Ты бы хоть предупреждала о своих сюрпризах, а то, знаешь ли, очень действует на нервы, когда сразу у троих разом отскакивают головы. Хотя (он немного помолчал, потом добавил) после того, что они сделали с девчонками, я бы им сам головы отделил от тела пилой. Тупой. Удачи тебе и не рискуй.
        Потом была долгая и нудная работа по зачистке. Слуги и не пытались оказать сопротивление, поэтому она просто согнала всех в зал и приказала сидеть тихо. В дальнейшем можно будет с их помощью привести зал в порядок, убрать тела и, после снятия печатей, гнать в шею. Ученики нашлись в отдельно стоящем флигеле, где они и жили, и питались. Здесь тоже никаких проблем не возникло. Стоило им увидеть в дверях забрызганную с ног до головы кровью девушку с пылающей аурой архимага и глазами убийцы, как они, все как один, опустились на колени и склонили головы в позе подчинения. Кровью ее окатил потерявший голову маг у дверей зала, что было достаточно неприятно, но сейчас пригодилось.
        - Где остальные маги?
        - Госпожа, - ответил один из учеников. - Они на охоте за девушками на землях дома Хелис.
        - С вами я разберусь позднее. Если в учиненных здесь непотребствах участия не принимали - ваше счастье. Сейчас идете в зал, где сидят все слуги. Берете их и очищаете дом от тел, ну и вообще наводите порядок. Если дорога жизнь, дергаться не будете. Выполнять!
        Когда из дома Град показалась кавалькада всадников и направилась в их сторону, Петр на всякий случай взял автомат и изготовился к стрельбе. Однако стрелять ни в кого не пришлось. Впереди с безучастными лицами ехали трое магов, а следом за ними на лошадях следовали девушки, пересчитать которых у него почему-то не получилось. Стоило ему встретиться глазами хоть с одной из них, как он сразу сбивался со счета, потрясенный выражением такого горя и безысходности, что внутри все превращалось в ледяной ком, а кулаки сами собой сжимались в бессильной ярости.
        - Они под контролем, - сказала Ани, имея в виду магов, которые подъехав на расстояние шагов десять, остановились.
        - Они ваши, - равнодушно сказал один из магов, и все трое взялись за горло, пытаясь что-то снять. В дорожную пыль под копыта шарахнувшихся в сторону лошадей одновременно рухнуло три тела.
        - Вот зараза! - выругался Петр, которого едва не сбросил конь, испугавшийся прикатившегося ему под ноги предмета, оказавшегося головой одного из магов.
        Девушки безучастно сидели на лошадях, не обращая внимания ни на гибель своих конвоиров, ни на Ани Ажен.
        - Малышки мои! - Ани соскользнула с лошади и пошла к ним навстречу.
        При звуке ее голоса сначала одна девушка, а потом и все остальные повернули головы в сторону своей главы. Черты лица той, за которой наблюдал Петр, задрожали, и она вся зашлась в беззвучных рыданиях, пошатнулась, и если бы спешившийся Петр ее поспешно не подхватил, упала бы на дорогу. Она увидела, что ее держит мужчина и, испуганно рванувшись, закричала. Он поспешно поднес ее к Ани и поставил на ноги. Остальные девушки, рыдая и пытаясь что-то сказать, окружили Ани словно цыплята наседку, жались к ней, а она гладила их волосы, обнимала и что-то быстро говорила, смеясь и плача.
        От этой душераздирающей сцены Петра отвлек вызов рации:
        - Товарищ командир, говорит пятый. Попытка прорыва магами в количестве трех ликвидирована. Лошади целы.
        Еще через минуту:
        - Петр Федорович! На нашем участке попытка прорыва. Один маг. Был.
        Ну вот и все. Петр передал приказ всем стянуться в место сбора и связался с женой:
        - Лен, ты почему задерживаешься? Что-то случилось?
        - Да, случилось, но не со мной. Давайте все быстро в дом. Плохие новости: где-то два десятка магов отправились охотиться на девочек Ани. Видимо, рассчитывают успеть до ее появления. Надо устроить на них облаву и всех вычистить, но нас для этого слишком мало. Будем делать портал в свой дом и срочно требовать подкрепления. Я понимаю, как тяжело этим девушкам сюда возвращаться, но пусть Ани им объяснит, пусть магию применит, в конце концов! Мы время теряем, а эти дерьмецы на девушек охотятся!
        По одному и по два стали съезжаться бойцы Корнеева, которые с участием и гневом смотрели на девушек, открытые участки тел которых были покрыты синяками, ссадинами и следами укусов. Ани все же удалось объяснить, кому девушки обязаны своей свободой, и они перестали бросать на Петра и бойцов опасливые взгляды.
        - Ани, - обратился к ней Петр. - Ларесса передала плохие новости: пользуясь вашим отсутствием, часть магов Артона Рага отправилась к вам на охоту. Их надо всех перехватить и ликвидировать, но у нас для этого здесь мало сил. Поэтому надо быстрее двигаться в захваченный дом и ставить портал связи с нашим домом, и уже из него перебрасывать сюда дополнительные силы. Вам надо ехать с нами. Я понимаю, что могут испытывать ваши девушки в стенах дома Град, но постарайтесь их убедить, что это уже совсем другой дом, и им здесь ничего не угрожает. И надо действовать быстрее: ваш дом в опасности.
        - Подождите немного. Сейчас все они (она кивнула на девушек) находятся в состоянии сильного истощения, причем в первую очередь магического. Они ведь маги, Петр, и хоть большинство очень слабо владеют атакующими плетениями, но остановить сердце, закупорить все сосуды мозга или вызвать обширный некроз тканей могут. Поэтому на каждую сразу поставили плетение, блокирующее все каналы подпитки, и откачали резерв. Сейчас я эту гадость сниму и поделюсь с ними энергией, тогда и поедем.
        Ани замерла, ее лицо стало стремительно бледнеть. Видя, что архимаг покачнулась, Петр поспешно поддержал ее, обняв за плечи.
        - Что-то я сегодня только и делаю, что обнимаюсь с женщинами, - мелькнуло в голове. - Хорошо, что Ленки здесь нет.
        Пятна и синяки на коже девушек Ани стремительно светлели, кожа приобрела желтоватый оттенок, но вскоре желтизна исчезла, исчезло и затравленное выражение на лицах.
        - Ну вот пока и все, можем ехать, - Ани попыталась освободиться. - Спасибо, Петр, отпустите, я сама.
        - Сама вы сейчас самостоятельно и на лошадь не заберетесь, - возразил Петр, подхватывая ее на руки и сажая на своего коня, потом вскочил сам. - Ребята, помогите девушкам! Все, едем в дом.
        Бойцы и люди Ани быстро спешились и рассадили девчонок на лошадей. Некоторых особенно слабых ребята по примеру Петра везли сами. Те не возражали, уже вполне отойдя от шока и видя, что окружающие мужчины относятся к ним доброжелательно и с сочувствием. Подъехав почти к самым воротам дома, увидели слуг, которые выносили тела магов и складывали в прорытую невдалеке глубокую траншею. Прикинув количество тел, ехавший рядом боец удивленно присвистнул и с восхищением обратился к Петру:
        - Боевая у тебя жена, командир! Столько магов одна накрошила! Можно сказать, нас без работы оставила.
        - Слишком боевая, - недовольно отозвался Петр. - Не волнуйся, будет у вас еще сегодня работа.
        Едва въехали в ворота, как увидели Лену, которая мылась недалеко от коновязи: двое слуг по очереди черпали воду из большой бочки ведрами и по ее требованию лили прямо на голову, а она сама остервенело терла свою одежду. Петр ссадил уже пришедшую в себя Ани, и слез с коня сам.
        - Что за водные процедуры? - спросил он жену, привязывая коня. - И почему в одежде?
        - А ты хотел, чтобы я здесь занималась стриптизом? - огрызнулась она. - Извозилась в крови, как вампир. Белье теперь придется выбрасывать, наверное. Давайте ведите девушек в зал. Вон слуга, он покажет дорогу. А Анхель пусть начинает ставить портал в соседнем помещении. Оно достаточно большое. Все лишнее уберите. Я сейчас закончу и приду.
        - Может, переоденешься? Что в мокром ходить?
        - Это надо капитально мыться, а времени терять не хочется. Ничего, подсушу магией.
        - Фотий, хоть вы возьмите на себя руководство, - обратилась Лена к подошедшему магу. - А то Петр около меня еще долго топтаться будет. Ани, с вашими все в порядке?
        Глава дома Хелис молча подошла и обняла мокрую Лену:
        - Ларесса! Клянусь всем, что для меня дорого, что я никогда не забуду того, что ты для нас сделала.
        - Как-нибудь сочтемся. Давайте шевелиться: ничего еще не закончено. Анхель, ты еще здесь?
        Через полчаса через готовый портал в дом Раум ушел один из бойцов с приказом найти и информировать Фатеева. Долго искать руководство ему не пришлось: Егор Кузьмич как раз находился недалеко от портального зала. Боец, придерживая рукой автомат, подбежал к нему и быстро сообщил слова Корнеева.
        - Значит, имеем имение, - сказал довольный Фатеев. - Можешь возвращаться, подкрепление сейчас будет. И все необходимое для дополнительных порталов тоже.
        Он достал рацию и отдал распоряжение. Почти сразу включилась сирена, а когда она смолкла, на плацу уже выстраивались шеренги бойцов. Подождав несколько минут пока все займут свое место в строю, Фатеев громко обратился к личному составу:
        - Товарищи бойцы! Наш дом приобрел на востоке империи оперативную базу. В связи с этим возникла необходимость в охране имущества дома и населения, которое будет там проживать постоянно. Задание возлагается на вторую роту. Дежурство посменное, база пока остается здесь, прибывать на дежурство будете порталом. Дополнительно ставлю следующую задачу. На территории дружественного дома с враждебными намерениями находится группа магов в количестве около двадцати. Необходимо в кратчайшие сроки найти и уничтожить. Поскольку действовать будете в отрыве от базы, всем взять двойной боекомплект. Пулеметы для охраны замка доставят позже. Первая рота заступает на дежурство по охране дома в режиме повышенной боевой готовности. Ротным обеспечить выполнение. Все, работаем.
        Отдав необходимые распоряжения, Фатеев связался по телефону с Макарусом:
        - Корнеев просит перебросить несколько боевых магов на новый объект пока в дежурном режиме. Будут сменять друг друга, как и бойцы, через порталы, а потом подумаем и о постоянном заселении. Надо перебросить все необходимое для еще двух порталов.
        - Где я вам накопители возьму? Весь резерв уже вычистили.
        - Можно взять в портальном зале. Там их с запасом, а Корнееву много не надо. Как я понял, он хочет связать наше имение с домом Хелис, а для этого и пары накопителей вполне хватит.
        - Имение? - хмыкнул Макарус. - Думаю, что с вашей легкой руки, Егор, это название приживется. Ладно, будут Петру порталы. Как все это срочно?
        - Чем быстрее, тем лучше.
        Уже минут через пятнадцать после возвращения отправленного в дом бойца из портала сплошным потоком хлынули бойцы второй роты, которые по указанию Корнеева сгруппировались во дворе замка. Магички Ани и она сама с изумлением наблюдали, как из портала один за другим бегом следовали здоровенные парни в странной, но, несомненно, форменной одежде, в изобилии украшенной оттопыривающимися карманами, все увешанные каким-то железом и обутые в никогда ими не виденную обувь: высокие армейские ботинки на шнуровке с толстой подошвой. Головы ребят украшали береты, но они как раз удивления не вызвали, так как подобные головные уборы были широко распространены в империи.
        - Сергей, - обратился Петр к ротному. - Подели ребят. Человек сорок на охрану замка, остальные с нами. Ты остаешься здесь. В первую очередь тщательно изучите объект: вам его охранять. Со слугами и учениками магов разберемся потом, пусть ждут. К ученикам особое внимание: смотри, чтобы чего не выкинули. Какие-никакие, но маги. К вам прикрепляются десять магов. Сейчас они наверху с Еленой. Подберете себе помещения для отдыха и приема пищи. Да что я тебе объяснять буду, сам все должен знать. Старшего выездной группы пришлешь ко мне.
        Наверху Лена давала последние указания магам:
        - Анхель, возьмете один портальный комплект и установите второй портал. Второй комплект мы берем с собой для дома Хелис. Вот рисунок руны привязки. Обратно будем возвращаться порталом. Да, поскольку эта пара порталов не защищена от магов других домов, а один из порталов стоит в чужом доме, то разнесите порталы подальше и поставьте сигнализацию и, на всякий случай, стазисную ловушку. Ани я предупрежу. После всего тебе надо идти во Фламин: купцы могут в любой момент сделать запрос на мага. Соберись, дорога до Археи не близкая. И по прибытии в дом возьми у Фатеева ребят для сопровождения, твои пока побудут здесь.
        Закончив с магами, она прошла в помещение портала, где оставила Ани с ее людьми и Фотия.
        - Что вы собираетесь делать? - спросила она у Фотия.
        - Здесь я не нужен, дома Макарус пока прекрасно обойдется без меня, а во Фламине я еще не все сделал, что хотел. Значит во Фламин.
        - Плохо, что накопителей не хватает, а то сделали бы связанную пару отсюда в представительство. Перестраивать порталы каждый раз неудобно, как неудобно и транзитное сообщение через наш дом. Ну ничего, Петр обещал проблему с накопителями решить. Вернемся, я с него не слезу, пока не выполнит.
        - У вас такой сильный муж? - удивилась одна из девушек Ани.
        - Причем тут сила? - спросила Лена и тут до нее дошла некоторая двусмысленность сказанной фразы. Невольно покраснев, она ответила:
        - Это просто форма речи, имеющая смысл "не отстану", а не то, о чем ты подумала.
        Лошадей на всех прибывших не хватило, и часть парней ехали вместе с девушками. Вперед выслали охранение, бойцы которого выдвинулись где-то на пол-лиги и широкой дугой двигались между невысоких холмов, внимательно осматривая местность в армейские бинокли. Примерно с полчаса ехали без происшествий, потом поступил вызов от охранения по рации:
        - Товарищ командир, наблюдаем конных в количестве двенадцати человек при трех заводных лошадях.
        - Девушек не видно?
        - Никак нет, но на заводных какие-то тюки, может они?
        - Здесь кроме магов может быть кто посторонний? - спросил Петр Ани, но она только отрицательно покачала головой.
        - Фоменко, начинайте работать, - отдал распоряжение Петр. - Уйти не должен никто, но давайте там аккуратно, чтобы не задеть тюки.
        Скоро впереди послышался треск автоматных очередей, который через пару минут смолк.
        - Петр Федорович, - послышался из рации голос Фоменко. - Закончили. Четверо были живы, несмотря на многочисленные попадания. Зачистили. В тюках шесть девушек, все без сознания. Оказываем первую помощь. Захватили целыми двенадцать лошадей.
        - Отставить оказание помощи! - приказал Петр. - Вот очнуться они, и с испугу так приласкают лечебной магией, что у тебя сразу что-нибудь отвалиться. Сейчас мы будем на месте, и пусть с ними разбирается глава дома.
        Ани быстро сняла парализующее плетение у всех шестерых девушек, и привела их в чувство.
        - Может быть, мне кто-нибудь скажет чего ради вы вышли за охраняемый периметр? - спросила она. - Герата, что, совсем с ума сошла? Отвечай, Хелен!
        - Нет больше Гераты, - давясь слезами, ответила Хелен. - Она взяла амулет основательницы, а мы под защитой должны были помочь, если она… если с ней…
        Хелен зашлась в рыданиях, а из Ани как будто выдернули стержень, и она безвольно опустилась на землю:
        - Но почему?!
        - Они сказали, что если мы не выйдем, они пройдут по побережью и не оставят в живых ни одного рыбака.
        - Ани! - Лена присела рядом и обняла магиню. - Что произошло? Мы можем помочь?
        - Вы уже помогли, - Ани как девочка прижалась к Лене. - А в том, что случилось, никто помочь не в силах. Эти мерзавцы нашли наше уязвимое место и ударили. Герата это моя дочь, ей я хотела со временем передать дом. Она не могла позволить уничтожить наши деревни и использовала амулет. Это страшная вещь работы основательницы нашего дома Мары Гаан, которая и ушла из дома Райн около пятисот лет назад, основав дом Хелис, потому, что не хотела отдавать свои плетения в копилку дома. Уж больно много там было такого, чего она не желала никогда видеть в чужих руках. Плетение, вложенное в использованный амулет, как раз из их числа. Оно гарантированно уничтожает все живое вокруг применившего его мага, включая и его самого, а величина зоны поражения зависит от силы мага. Никакая защита не помогает. По непонятной нам причине амулет невозможно активировать дистанционно, запитав от накопителя. Эта дрянь работает только от ауры мага, выпивая его полностью. Хелен, скольких магов она убила?
        - Восьмерых.
        - Значит, больше можно никого не искать, - Ани жалко улыбнулась Лене. - А вы можете возвращаться и не тратить на нас время.
        - Мы отвезем вас в дом, поставим портал и уйдем им. А у вас всегда будет возможность быстро получить на помощь. Ребята, помогите девушкам с лошадьми.
        - Слишком много красавиц в одном месте, - в шутку жаловался Петр Лене. - Это напрягает. У меня есть ты и то… А каково моим парням?
        - Что это значит "и то"? - хмуро спросила Лена.
        - А то и значит, что я все-таки мужчина, а для мужчин этот дом - чистая отрава. И как Фотий здесь целую неделю высидел?
        - Портал поставили?
        - Поставили.
        - Ну и вали отсюда, напряженный ты наш. Жди меня в доме. Я скоро буду, только переговорю с Ани.
        После ухода Петра Лена нашла главу дома в ее рабочем кабинете. На стук Ани не отозвалась, и Лена, отворив дверь, вошла в кабинет без спроса.
        - Ани, - тихо позвала она, слегка коснувшись ее руки. - Извините, что беспокою, но мне пора идти. Хотела предупредить, что портальная линия из вашего дома к нам защищена сигнализацией и стазисной ловушкой. Сделано специально, так как это ход в сердце дома, и никто не может дать гарантии, что им от вас не воспользуется чужой. Работает просто. Если на перемещаемом нет нашей печати, срабатывает сигнализация, которая предупреждает дежурного мага о перемещении. Если кто-то попытается выйти из портального контура, не дождавшись дежурного, то попадет в стазис, как муха в мед. Ани, все предложения остаются в силе. Приходи посмотреть нашу жизнь и решишь для себя по пути ли тебе с нами. Даже если ответ будет отрицательный, на нашу дружбу и помощь можешь рассчитывать всегда.
        Не задерживаясь в замке, который все уже между собой называли имением, Лена переместилась в портальный зал дома следом за мужем. Идя к выходу, она тщетно пыталась понять, что не так, но осознала это только выйдя на улицу. Тарахтя дизелем в сторону склада ГСМ катил небольшой трактор, таща за собой прицеп, груженный металлическими бочками.
        - Любуешься нашей механизацией? - спросил подошедший Фатеев.
        - Откуда такая прелесть?
        - Вчера из портала один за другим выкатили два таких красавца. Один тащил в тележке барахло Снегиревых (друг твоего мужа в Новосибирске), а второй был нагружен соляркой. За баранкой одного был Алексей, а другой вела его жена Анжела. У них там экономия получилась, так Алексей решил вложить в транспорт и купил пару тракторов "Белорус" МТЗ 320 и к ним прицепы. По пол-лимона заплатил. Сам трактор тонны полторы весит и солярка с прицепом около двух тонн. Почти предел для наших порталов. Они там сняли портал на даче и перетащили за город. Добираться стало дольше, зато никаких вопросов, а то уже из правления кооператива приходили интересоваться, на хрена ему столько солярки. Да и на тракторе в сарай не въедешь.
        - А как у него с девушками?
        - Не то, чтобы очень. Тридцать две девушки от него пришли. Все славные, да и специальности полезные есть. Одна даже геолог, правда, без опыта полевой работы.
        - Ничего, Виктор натаскает.
        - Его жена сама вперед потаскает, - хохотнул Фатеев. - За кудри. Чтобы какая жена отпустила мужа одного с такой красавицей?
        - Устроили их нормально?
        - Конечно. По две девочки в комнату. Мебель, ковры, мелочевка всякая. По-моему, довольны.
        - А Снегиревы?
        - Анжеле помогли вселиться. Вообще-то у нее все было свое, но от ковра не отказалась. А Алексей, как только помог жене, сразу ушел обратно. Он еще пару дней будет гнать порталом солярку и оконное стекло, а потом займется вашими накопителями. За это время наши ребята, может быть, еще девушек найдут.
        - А с Урая кто-нибудь пришел?
        - Там совсем мало. Всего восемь девушек и ни у одной нужных специальностей. Но симпатичные. Мы их пока в пищеблок определили.
        - Ладно, я пойду. Петра не видел?
        - Он, по-моему, домой пошел.
        Петр действительно сидел дома и что-то просматривал на ноутбуке. При виде входящей жены он выключил компьютер и вытащил из него флешку, подошел к Лене и поцеловал в губы.
        - Поцелуями не отделаешься, озабоченный ты наш.
        - Да все, что угодно, ты только скажи.
        - Завтра я сбегаю к родителям, а потом мы с тобой вдвоем сходим во Фламин на день-другой, после чего опять вдвоем прогуляемся в Новосибирск.
        - А как же школа?
        - Элора пока справляется, потянет лямку одна еще несколько дней.
        - Ладно, уговорила. Ленок, присядь, пожалуйста: мне надо с тобой серьезно поговорить. Ты помнишь, как я с камерой здесь все снимал?
        - Конечно. Ты еще агитку готовил для ролевиков. Так?
        - Так, да не совсем. То есть для них я тоже снимал, но не только для них.
        - А еще для кого?
        - Давай поговорим на философские темы. Вот что ты считаешь главным в жизни?
        - Ну ты и спросил. Жизнь, наверное. Без нее все остальное все равно недоступно.
        - Ответ положительный. А вот представь себя президентом России.
        - Тяжело, - Лена засмеялась. - Президентом, да еще такой страны, как наша! Считай, что представила.
        - Вот-вот. Ты президент и у тебя есть все: прекрасная квартира в центре столицы и загородный дворец, виллы за границей в престижных местах, шикарные автомашины и не менее шикарные женщины, счета в отечественных и зарубежных банках, почет и уважение.
        - Насчет уважения я бы поспорила.
        - Неважно. Ты поняла, о чем я. Всего этого он достиг, допустим, в сорок пять. Жизнь человеческая коротка: уже через пятнадцать лет его перестанут интересовать женщины, еще через пятнадцать - все остальное. И вот приходит некто и доказательно говорит, что может набросить нашему президенту еще лет сто активной жизни, да еще без каких-либо болезней. Ну и из семьи кого подлечить по его выбору. Как ты думаешь, что он сделает?
        - А тут и к гадалке ходить не надо. Поместит он такого ценного кадра где-нибудь в надежно охраняемом месте и, чтобы не заскучал и не дай Бог не загнулся, будут его снабжать по высшему разряду всем, начиная с баб и кончая туалетной бумагой.
        - Это если смогут повязать. А если очень убедительно показать, что это дело невозможное, а то и чреватое разного рода неприятностями, и что выгоднее брать, что дают, то есть получить ту же долгую жизнь и здоровье, но на условиях все это дающего.
        - Тогда все равно попытаются взять под контроль, а уже если не получиться, то могут пойти на сотрудничество. Петр, ты что задумал?
        - Вот! - он поднял вверх указательный палец. - Зришь в корень. Нас ведь чего в первую очередь ищут с собаками по всей России? Не из-за того, что мы сперли кучу никому, по большому счету, не нужного барахла. А потому, что боятся, что кто-то его может пустить в ход здесь в России.
        - И ты…
        - И я решил, с одной стороны, их успокоить, а с другой, - закинуть наживку с дальним прицелом в расчете на сотрудничество на государственном уровне. Если все сыграть по-умному, то вполне может прокатить. При этом мы получим надежный канал снабжения людьми, материалами и техникой.
        - Ага, и каждый второй такой человек будет агентом ФСБ, ГРУ и других подобных контор.
        - Конечно, - согласился Петр. - А ментальная магия на что? Это наш козырь, о котором там пока не знают. И надо, чтобы не знали впредь, иначе с нами никто никаких дел иметь не будет: просто побоятся. Мы ведь любого агента шутя перевербуем, а у первых лиц государства вызовем большую и стойкую симпатию и горячее желание помочь. Особо на них воздействовать нельзя, так как все они под контролем, да нам это и не надо. Просто подкрепим явную для них выгоду соответствующим ментальным внушением.
        - Но ведь всю эту помощь надо как-то проводить и отчитываться.
        - Это как раз ерунда, - махнул рукой Петр. - Откроют какую-нибудь липовую тему по одному из закрытых НИИ, например, с такой же липовой отчетностью. А оборудование и оружие вообще не проблема: списал и все в ажуре.
        - А почему на Совете об этом молчишь?
        - С Фатеевым я говорил приватно, а на Совет не выношу, потому что маги в нашей реальности разбираются слабо и все равно переложат решение этого вопроса на нас.
        - И когда думаешь сделать первые шаги?
        - Да вот когда будем все заканчивать в Новосибирске, тогда и сделаю.
        Глава 15
        Следственное управление ФСБ России, Москва, за две недели до захвата дома Град
        - Разрешите?
        - Проходите, Сергей Федорович, присаживайтесь.
        - Есть большие подвижки по делу "Майор".
        - Вот как? А меня как раз недавно по нему на ковер таскали и вежливо так мордой об пол. Не дает покоя эта лечебница кое-кому на самом верху: почти семь десятков безнадежных больных со стопроцентным выздоровлением впечатляют. Действительно, новые возможности. С лечебницей ваши подвижки не связаны?
        - Нет, не напрямую, во всяком случае.
        - Жаль. Ладно, докладывайте.
        - В плане проверки связей Корнеева мы заинтересовались одним инженером…
        - Хорошо хоть опять не олигархом, чтобы вас отмазать в тот раз мне пришлось изрядно покрутиться.
        - Товарищ генерал, я действовал строго в рамках инструкций. Сами же говорили, что надо трясти связи Корнеева.
        - Вот нас и потрясли. Не те времена и не та фигура. Знаю, что вы действовали предельно корректно, но и этого хватило. Так что там не так с инженером?
        - Они не просто знакомые. Подружились в армии и в дальнейшем постоянно поддерживали самые близкие отношения. По сути, если отбросить вульгарное значение этого слова, он был другом семьи Лавровых. Дмитрий Николаевич Лавров, тридцать девять лет, радиоинженер, работает в одном из закрытых НИИ, которое плотно сотрудничает с нашим Центром специальной техники. Можно даже сказать, что он работает на нас.
        - И чем же вам так интересен наш работник, помимо дружбы с главным фигурантом этого дела?
        - Лавров женат уже около девятнадцати лет, имеет троих детей. Нас заинтересовала старшая дочь. В возрасте десять лет она внезапно пропала по дороге из школы домой. Поиски ни к чему не привели. А через четыре года она заявляется к следователю вместе с родителями с просьбой закрыть дело. Следователю стало интересно, где могла околачиваться целых четыре года такая сопля. Сами знаете, что всякое бывает, но обычно не с девчонками ее возраста, а гораздо старше. Она сначала отказалась отвечать, потом послала следователя и под конец закатила истерику. Родители ее поддержали. А ему оно надо? Состава преступления нет, претензий к нему - тоже. Выпроводил всех, закрыл дело и обо всем с облегчением забыл. Для девочки (ее зовут Лена) наняли репетиторов, а через пару месяцев с небольшим она сдала экстерном все экзамены за среднюю школу.
        - Талант, особенно если предположить, что эти четыре года она нигде не училась.
        - Именно. Вскорости она получает паспорт с пропиской по месту жительства родителей. А дальше начинаются странности. Работать она никуда не устраивалась по малости лет, учиться тоже не поступала. Дома бывает изредка: соседи сказали, что видят ее один-два раза в месяц. Причем приходила почти всегда на один день, редко больше. Последние месяцы ее прихода домой вообще никто не видел, хотя была точно. И из квартиры выходила. Лавровы живут на зарплату Дмитрия, а это где-то тридцать тысяч. Одеваются дорого, имеют приходящую домработницу, которая убирает квартиру и следит за младшими детьми, пока мать совершает променады. Наш человек заметил, что она носит массивные золотые серьги. У нее длинные слегка вьющиеся волосы и локоны серьги немного прикрывают, но он утверждает, что серьги с алмазами и немаленькими, карат на десять. Причем именно бриллианты, а не стразы. Проверка показала, что происхождения Лавровы самого простого, и фамильными эти драгоценности быть не могут. Подруги по последнему месту работы Татьяны Викторовны ничего такого на ней раньше не видели.
        - Подарок дочери или у Лаврова есть доходы, о которых мы не знаем?
        - Скорее, первое. Образ жизни Дмитрия мы изучили досконально: других доходов кроме работы у него нет.
        - Интересно, продолжайте.
        - У Дмитрия были небольшие сбережения - валютный счет в сбербанке, который он закрыл месяц назад. Соседи сообщают о том, что последнее время Лавровы приносили домой много свертков, сумок, полные чемоданы. Пару раз приезжала Газель, и свертки таскали носильщики.
        - Какие наблюдательные соседи.
        - Да, есть на первом этаже одна пенсионерка, окна квартиры которой выходят во внутренний двор, так она от скуки наблюдает за соседями. А к Лавровым относиться явно недоброжелательно: по-моему, обыкновенная зависть. Так вот, если все привезенное никуда не делось, то как минимум одна комната их трехкомнатной квартиры должна быть битком забита вещами. Мы осторожно поговорили с домработницей, так вот она этого не подтверждает, ничего лишнего в комнатах нет. То есть покупки периодически появляются, но вскоре исчезают.
        - И вот уже выноса вещей соседи не видели?
        - Совершенно верно. Мы проверили дачу, принадлежащую Лавровым. Те же соседи показали, что на дачу ни Дмитрий, ни Татьяна уже давно не ездят. Там вообще много дач стоят заброшенными. Но мы на всякий случай решили проверить. И вот что нашли в сарае.
        Посмотрите фотографии.
        - Опять эти фигуры и диски. - Наши специалисты считают, что нечто подобное вычерчивалось для прорыва в другие миры и вызова демонов.
        - Насчет демонов, надеюсь, шутка?
        - Я тоже на это надеюсь. Почти классическая пентаграмма с массой дополнительных символов непонятного назначения. В древности такое чертили в надежде, что если демона все-таки удастся вызвать, то он останется в центре священной фигуры.
        - А диски?
        - Показывали нашим специалистам по нетрадиционным технологиям. Большинство вообще ничего не видит, двое заметили в темноте слабое свечение. Работники Ритуала опознали надгробья, заказанные Корнеевым. Дачу взяли под наблюдение, но я не верю, что это даст результаты: судя по пыли в этом сарае с полгода никого не было. На дисках, кстати, ни пылинки.
        - Может пригласить Лаврова и вдумчиво побеседовать?
        - Думаю, рано. Может упереться, а у нас по нему фактически ничего нет. Сарай на даче ни о чем не говорит. Он вполне может заявить, что там с год не был, и внешний вид дачи это подтверждает. А кто там в его заброшенном сарае резвился, он не знает и отвечать за это не может. Объяснение того, откуда у жены дорогие серьги, тоже может быть заготовлено. А дочь? Она уже самостоятельный человек, что хочет, то и делает. Она что-то натворила? Нет? Ну и какие могут тогда быть претензии? Ах, нарушение прописки? Так кто ее сейчас придерживается!
        - Логично. А применять к нему спецсредства без крайней на то необходимости мы не будем. Что предлагаете?
        - Не снимать наблюдение и ждать, пока придет дочь, а с ней уже работать.
        - Так и сделаем. Только очень вежливо и предельно осторожно. Дело это мутное, и от него отчетливо тянет чертовщиной. Если бы не разграбленные склады, оно к нам никогда и не попало бы. То, что полиция облажалась, это еще не основание. Там за Корнеевым кроме мелких нарушений в отчетности и неясного происхождения средств вообще ничего не было.
        А странности, которые имели место быть, к делу не пришьешь.
        Магический дом Раум, следующий день после захвата дома Град
        Утром следующего дня Лена, уже переодевшись в джинсы и легкий джемпер, направилась в портальный зал: надо было навестить родных и забрать очередную партию барахла, которую приготовили родители. К переезду они подошли серьезно, и теперь одна из трех комнат семьи Корнеевых была битком забита всевозможными вещами, главным образом закупленными для близнецов впрок обувью и одеждой. Как всегда перед переходом Лена проверила доступность портала, бросив в центр контура монету с одновременной его активацией. Поскольку портал находился на кухне, которая постоянно использовалась, надо было предупреждать о своем появлении, чтобы площадка прибытия была свободна. Выждав пару минут, она шагнула сама. На кухне никого не было, а брошенная монета валялась на полу. Подобрав ее, Лена взглянула на будильник на подоконнике: шесть пятнадцать. Ей повезло: если в это время на кухне нет шевеления, а в квартире тихо, значит, день, вне всякого сомнения, выходной. Она выглянула в гостиную: никого. Родители наверняка были в своей спальне, а близнецы спали в бывшей ее комнате. Решив посмотреть, что ей приготовили взять с собой,
Лена на цыпочках зашла к близнецам и взяла в руки пузатый саквояж. Шума при этом она не произвела, но Аленка, видимо, что-то почувствовала и проснулась. Увидев сестру, она обрадовалась. Поскольку тихо радоваться она не умела, то своим визгом разбудила брата, а шум, который они производили вдвоем, не поднял бы с кровати только мертвого. Так что уже через пару минут заспанные родители обнимали дочь, а Мишка с Аленкой исполняли вокруг них свой вариант индейского танца. После взаимных расспросов о жизни и второго для нее сегодня завтрака Лена решила пробежаться в расположенный неподалеку магазин, торгующий компакт-дисками, где ей за дополнительную оплату один из продавцов подбирал все новинки для кинотеатров дома. Спустившись лифтом и поздоровавшись с соседкой по нижнему этажу, которая на приветствие что-то буркнула в ответ и проводила ее подозрительным взглядом, Лена вприпрыжку, помахивая сумкой, вышла из двора и завернула за угол. Здесь ее уже ждали.
        - Прошу пройти в машину, - вежливо, но решительно попросил молодой человек с приятным лицом, одетый в штатское. Рядом стоял второй, а сзади, перекрывая ей дорогу назад, подошел третий. Машина стояла в десятке метров от них, и в ней находились еще двое.
        - Я к незнакомым мужчинам в машину не сяду! - подпуская в голос дрожи, ответила Лена. - И не трогайте меня: я буду кричать!
        - Мы из полиции, - успокаивающе сказал тот, который был сзади. - Вот удостоверение.
        - Это другое дело, - она сделала вид, что успокоилась и готова сесть в машину. - А что я такого сделала?
        - С вами просто хотят поговорить, ничего не…, - не договорив фразу, находящийся рядом мужчина сложился пополам.
        Он еще только начал падать, когда Лена ударом назад в солнечное сплетение вырубила второго, а потом с разворота ногой в грудь откинула к стене дома третьего. Била она сильно, но так, чтобы никого не убить и не покалечить. В следующее мгновенье она была уже во дворе и во весь дух неслась к подъезду, не прибегая к ускорению. Времени по ее расчетам должно было хватить и так, а показывать свои возможности не хотелось. В подъезде Лену уже не мог видеть никто, и она вихрем взметнулась на шестой этаж, открыла дверь своим ключом, после чего сразу заперла ее на оба замка.
        - Быстро собирайте все самое необходимое, - сказала она слегка ошарашенным родителям. - Где-то мы засветились, и меня только что пытались захватить. Представились полицией, но, скорее всего, ФСБ. Берите только документы, деньги и все, что успеете собрать минут за пять. Дверь мощная и сколько-то продержится, но рисковать и тянуть время не будем. Я пойду собирать близнецов и захвачу саквояж.
        - А как же остальные вещи? - растерянно спросила мама.
        - Только то, что успеете и поспешите. Не умрем: у меня от ваших вещей скоро одна из комнат трещинами пойдет.
        Не тратя больше времени на разговоры, она забежала в комнату к детям и скомандовала:
        - Быстро собирайте все самые любимые игрушки и книги в эту сумку. Сейчас мы все едем жить ко мне домой и долго еще не сможем вернуться.
        - Ура! - это Мишка.
        - А там девочки есть? - это Алена.
        Им дай волю, так они кого угодно заболтают.
        - Еще одно слово и тот, кто его скажет, останется здесь. Что я вам только что сказала? А ну за работу!
        В пять минут все равно не уложились, но за ними пришли позже, когда Лена уже побросала в портал наспех собранные чемоданы, сумки и саквояжи. Во двор через единственный проход начали вбегать и рассредоточиваться бойцы в бронежилетах и касках с автоматами в руках. Немногочисленные жители, бывшие во дворе, поспешили скрыться в подъездах.
        - Все, уходим! Лена подтолкнула в портал родителей и, подхватив на руки близнецов, шагнула следом. Выйдя из контура в портальном зале, она поставила близнецов на пол со словами:
        - Стоять тихо на месте, руками ничего не трогать! Я сейчас освобожусь, тогда и пойдем.
        Быстро побросала все вещи в сторону в одну кучу и сказала дежурному бойцу:
        - Пусть пока полежат здесь. Чуть попозже я за ними кого-нибудь пришлю.
        - Пошли, - сказала она родителям, которые выглядели растерянными от всего происходящего и непривычной обстановки. - Пока поживете у нас с Петром, а через пару месяцев сдадим новый дом для семейных, там и получите квартиру. Есть места в женском общежитии, но там комнаты на двоих по двадцать квадратов, с семьей жить неудобно.
        Взяв брата и сестру за руки, она пошла к выходу, а родители двигались за ней, причем мама испуганно жалась к отцу. Так и проследовали до главного корпуса, почти никого не встретив по дороге. Зато в самом корпусе, пока они шли до ее апартаментов, Лену несколько раз тормозили.
        - Елена Дмитриевна! - перехватила ее в вестибюле Алия Астани. - Ну нельзя же на столько времени бросать школу! Много вопросов, которые можно решить только с вами.
        Этажом выше они столкнулись с Макарусом, который, познакомившись с ее семьей, попросил уделить ему немного внимания перед тем, как идти в столицу. Потом был Март Аний, которому не терпелось обсудить с ней сложный случай с бойцом очередной группы, затем радист с радиограммой от геологов. Уже перед самой дверью кабинета ее увидела Элора:
        - Дмитрий Николаевич! Татьяна Викторовна, ребята! Здравствуйте! Так вы уже насовсем к нам? А с тобой не здороваюсь! Подруга называется! Бросила на меня школу, а сама шляется по балам, охмуряя императоров и развлекается одна, отстреливая магов! Думаешь, мне не хочется? Попробуй только еще раз так со мной поступить!
        Наконец дверь кабинета закрылась, отсекая желающих что-то с ней обсудить, о чем-то поговорить или чем-либо поделиться.
        - Вот стоит только на несколько дней уехать, - пожаловалась Лена Петру, который здоровался с родителями и трепал прически близнецам. - Как сразу всем от меня чего-то надо.
        - Бремя власти, - пожал плечами Петр, явно над ней подшучивая. - Ты давно уже должна была привыкнуть. А почему вы пришли сейчас? Планировали же позднее.
        - Все планы накрылись медным тазом, Петя. С час назад мне пришлось отмахиваться от фээсбэшников.
        - Никого не убила? Расскажешь подробно.
        - Не сейчас. Позвони Фатееву и попроси ребят принести вещи из портального зала. А я проведу родных по дому и все покажу. Потом надо будет еще все разложить, а мне навестить Макаруса. А после обеда нам с тобой надо сходить в столицу, там и поговорим.
        Фламин
        В столичном особняке Корнеевых встретил дежурный, получивший сигнал портала.
        - Господин Петр, госпожа Ларесса, здравствуйте! С час назад был посыльный от императора с письмом. Его принял господин Фотий. Я так понял, что это письмо было для вас, госпожа. И еще, парень, которого вы хотели видеть, сидит во флигеле для слуг. Он приходит каждый день вот уже третий раз.
        - Это Тоний! - обрадовалась Лена. - Пойдем, я тебя с ним познакомлю. Император подождет.
        Идти во флигель не пришлось: Тоний ждал их в парке на одной из скамеек. При виде Лены и высокого незнакомого мужчины он вскочил и сделал несколько шагов на встречу. Прошлый раз Лена прощалась с тощим нескладным подростком, сейчас перед ней стоял симпатичный хорошо сложенный юноша лет шестнадцати. И даже мальчишеские вихры превратились в аккуратную мужскую прическу.
        - Вот стоило бросить его на полтора года, - сказала Лена, обнимая смущенного Тония. - И куда делся мой воробышек? Смотри, Петр, какой детинушка вымахал. Дай я тебя поцелую. Да не смущайся ты как красная девица: ты для меня был воробышком, воробышком и остался. И в другом качестве ты мне не нужен. Я женщина замужняя, вот мужа предъявить могу! Петр, познакомься с моим другом Тонием. Тоний, - это мой самый любимый муж, Петр.
        - А что, есть и другие?
        - Ну вот, наконец, оттаял и начал хамить, а то я все думаю: он это или кто другой?
        - Я тебя так ждал, а ты больше года не приходила, хотя могла прийти в любой момент.
        - Все не так просто. Теперь, когда у нас есть этот особняк, а у меня положение в обществе, я действительно могу прийти в любой момент, и ни одна собака не посмеет поинтересоваться, кто я такая и чем занимаюсь. Да и то, если бы ты знал сколько всего на меня понавешено! Думаю, что скорее ты ко мне в следующий раз выберешься.
        - А разве можно? - с замиранием сердца спросил Тоний. - Маги скуликов в свои порталы не пускают. И вообще считается, что человек, шагнув в портал, сразу умрет.
        - Бывает и такое, - согласилась Лена. - Если портал защищен. А вообще ничего в порталах такого страшного нет. Я предупрежу дежурных, чтобы при необходимости тебе, Григу и Торну разрешили пользоваться порталом. Только предупредите заранее, чтобы вас встретили. И печать нашего дома временно надо будет поставить, а то защита не пропустит. А теперь расскажи, как живешь и чем занимаешься, а то от Торна кроме общих слов ничего не добьешься.
        Когда Тоний ушел, Лена нехотя направилась к Фотию, а Петр остался ждать ее в парке.
        Как ни хотелось Лене избежать объяснения с императором, но она понимала, что рано или поздно это все равно произойдет. И она чувствовала, что поджидавшее ее письмо - это следующий шаг к этому объяснению.
        - Фотий, к вам можно?
        - Лена, заходите, конечно. Я вас еще утром ждал.
        - Родителям пришлось срочно уходить, вот и задержалась.
        - Ладно, потом расскажите. У нас подвижки по торговцам. Завтра они отправляют караван в Архею, так что Анхель с группой сопровождения уже в доме Хааб. А теперь давайте вместе подумаем, что нам делать вот с этим.
        Архимаг протянул ей большой конверт, на котором красовалась витиеватая надпись: архимагу дома Раум Лорессе Лавр.
        - Я вижу конверт вскрыт. Вы читали?
        - Да. Сначала я ждал вас, но вы задерживались, и я счел себя вправе. Император для вас посторонний человек, а его чувства вам все равно придется растоптать. И чем скорее, тем лучше.
        - Чем это может грозить дому и лично мне?
        - Ничем. Император, собственно, ничем особенно не отличается от главы не очень большого дома. Он управляет столицей и несколькими деревнями вблизи нее, имеет много недвижимости и крупные денежные суммы в казначействе и в качестве паев в ряде крупных купеческих домов. Но сильных магов, кроме паладинов, делегированных великими домами, в его окружении нет. А паладины только охраняют дворец, Совет магов и Академию и поддерживают статус города. Ни один из них, в случае чего, против своего дома не пойдет. По сравнению с главой дома у него есть дополнительные полномочия, выданные ему Советом магов добровольно, но во многом руки у него связаны. Любой глава великого дома может поступить с пришлым магом так, как посчитает лучше для себя или для дома. Со своими сложнее: существуют определенные правила. А император сам не может нарушить свод законов Фламина, он связан по рукам и ногам статусом столицы и своими обязанностями в отношении ее жителей и гостей. Это не владыка в том смысле, в котором люди с таким титулом существовали в вашем мире. Я читал книги по истории Земли в нашей библиотеке: у вас, похоже,
ничего подобного не было. Его предки много тысяч лет назад еще до магии действительно правили империей. Но по тем временам вообще сведений сохранилось мало. В основном это сказки и легенды. Почти половина знати постоянно проживает в столице, но реальной силой они обладают только в своей среде: маги их только терпят ввиду определенной полезности. Вообще многое, связанное со статусом императора, держится на обычаях и традициях. Как бы выразиться, чтобы вам было понятней? Скорее его власть это то, чему принято подчиняться в определенных рамках. Можно и не подчиниться, но в глазах всех остальных это будет выглядеть неприлично. Но все же это не настоящая власть, подкрепленная силой. Так что ничего плохого ни дому, ни вам он не сделает. По моему мнению, он очень порядочный человек особенно для императора, и никогда вас не обидел бы, даже если бы мог.
        - Вот потому-то мне так и не хочется разбивать ему сердце. С подлецом все было бы гораздо проще, даже если учесть, что уж подлец предпочел бы на мне отыграться. Петру тоже ничего не грозит?
        - Скорее всего, нет, хотя делать такой вывод столь категорично, как в вашем случае, я бы не стал.
        - Хорошо. Сейчас я прочту, что там написано, тогда и решим.
        В письме была просьба Эртона посетить его в любое удобное для нее время.
        - Думаю, надо ехать. Это как гнойник: лучше вскрыть сразу, чем долго мучиться и, в конце концов, все равно вскрывать.
        Ее приняли сразу, и уже минут через десять она сидела в увитой плющом беседке в дворцовом парке и ждала императора.
        - Как в дешевых женских романах, - думала Лена. - Ну где его носит? Никогда не понимала женщин, которые получали удовольствие от чужой безответной любви. Ну что может быть хорошего в чужих страданиях?
        - Вы пришли. А я все гадал: придете, или не придете?
        Голос Эртона заставил ее вздрогнуть и обернуться: император стоял сбоку от беседки и, отведя рукой плющ, смотрел на нее со странным выражением лица. Он обогнул беседку и вошел внутрь.
        - Можно присесть?
        - Вы здесь хозяин. Здравствуйте, Эртон.
        - Мое приветствие, Ларесса. Что вы так сжались? Расслабьтесь, я избавлю вас от тягостных объяснений, - на его лице мелькнула и пропала горестная улыбка. - Я ведь уже не мальчик, да и чувства других людей ко мне давно научился определять.
        - Вы эмпат?
        - Странно для мага, пусть даже невеликой силы, не правда ли? Однако многого в жизни позволяет избежать в части неприятностей. Я ведь почувствовал, что не интересую вас как мужчина, когда влюбился. Вы относились ко мне просто с симпатией, что само по себе уже необычно. Но любовь такое странное чувство: даже когда знаешь, что тебя не любят, все равно продолжаешь чего-то ждать и на что-то надеяться. У меня было много женщин. Для меня много, - поправился он. - Были и красивее вас, хотя женщинам такое говорить и не принято. Но вы особенная. В вас чувствуется необычность и скрытая сила. В вашем присутствии я снова становлюсь юнцом, и весь опыт общения с женщинами куда-то пропадает.
        - Я замужем, Эртон.
        - Вот в чем дело. Я его знаю?
        - Нет, это один из боевых магов нашего дома.
        - Счастливец. Ларесса, если будет возможность, познакомьте меня с ним.
        - Эртон…
        - Ничего не бойтесь. Я ведь не похож на мерзавца, не так ли? Мне просто интересно познакомиться с мужчиной, который сумел вызвать вашу любовь. Должно быть, это довольно незаурядная личность.
        - Это точно. Эртон, скажите честно, вы не сердитесь?
        - За что же тут сердиться? - удивился император. - За то, что женщина любит не тебя, а другого? Это всего лишь значит, что либо этот другой для нее лучше тебя, либо ему просто повезло встретить ее раньше.
        - Многие думают иначе и, не получив желаемого, начинают мстить.
        - Глупцы, - вторично пожал плечами Эртон. - Причинив боль женщине, ее любовь не завоюешь. Я обещал, что не буду долго тревожить вас своими объяснениями и слово сдержу.
        Хотелось бы только, чтобы вы знали, что в этом дворце живет один маг, который всегда будет рад вас видеть. Вы не можете подарить мне свою любовь, подарите дружбу.
        В особняке первым встретил Лену Петр.
        - Как все прошло?
        - Хорошо, если не считать того, что одной разбитой любовью на свете стало больше.
        - Ничего, от этого обычно не умирают, сам в свое время через это прошел. Чем все закончилось?
        - Он предложил мне дружбу и хочет при случае познакомиться с тобой.
        - И как ты думаешь, стоит устраивать такой случай?
        - Мстить он не будет, ты ему интересен.
        - Лена, как все прошло? - подошел Фотий.
        - Да нормально. Он эмпат и все прекрасно понял без объяснений. Хочет моей дружбы, и познакомиться с мужем.
        - Это может быть полезным.
        - Вам мужчинам лишь бы была польза, - вздохнула Лена. - А мне его жаль. Он очень умный и порядочный мужчина, хоть и император.
        - Ладно, - Петр обнял жену и подтолкнул к лестнице. - Иди, переодевайся. Сейчас в дом, а оттуда сходим на квартиру Снегирева, после чего займешься любимой школой: мне на Элору уже смотреть жалко.
        Уже вечерело и, чтобы не терять времени, они сразу по прибытии в портальный зал дома ушли в Новосибирск. В квартире Снегирева, кроме самого Алексея, находились один из магов-менталистов и две девушки, возле которых лежало несколько сумок и чемоданов.
        - Всем привет! - поздоровалась Лена. - Что это девушки у вас такие грустные?
        Девчонки были, скорее, не грустными, а испуганными, и во все глаза смотрели на возникшую из ниоткуда пару.
        - Это представители руководства дома, - представил их девушкам маг.
        Лена подошла к ним ближе:
        - Елена. Ну и что у вас тут?
        - Боюсь, - всхлипнула худенькая стройная девушка, крашенная под блондинку.
        - В чем дело, Олес? - повернулась Лена к магу. - Пренебрегаем служебными обязанностями?
        - Боязнь и недоверие к нам я снял. Она боится менять мир, а это должен быть осознанный выбор, и я вмешиваться права не имею.
        - А еще раз объяснить? Милая, - она обняла блондинку. - Не понравиться у нас, через год сможешь уйти. Высадить здесь, наверное, не сможем, но в другом городе - без вопросов. Документы есть, денег дадим: в чем проблема? Ты лучше о том подумай, как тебе повезло: не сегодня, так завтра мы вообще уходим из города, и второго такого шанса у тебя просто не было бы. Выше нос!
        Она улыбнулась девчонке, и в ответ получила робкую улыбку, вторая смуглая девушка с азиатскими чертами лица тоже приободрилась.
        - Олес, сейчас отправляешь девушек и уходи вместе с ними. Твоя работа здесь закончилась. Проводишь их в общежитие, поможешь дотащить вещи и устроиться.
        Петр в это время обсуждал с Алексеем состояние дел.
        - Горючку я перегнал всю. Всего чуть больше двадцати тонн солярки получили. Стекла оконного около пяти тонн по весу. С девушками ребята заканчивают. Эти, наверное, последние. Заказы на ваши диски я разместил в шести конторах. Всего заказал около четырехсот штук. На большее у них все равно нет гранита, а у меня - денег. Первую партию уже получил: сейчас ребята за городом будут переправлять. Остальное в течение следующих трех дней. Потом проворачиваю дело с твоей аппаратурой и тоже сваливаю.
        - Ну и отлично. Главное, в конце не напортачить. Возьми флешку. Когда будешь уходить, оставь в комнате на видном месте. Ну хотя бы на столе.
        Следственное управление ФСБ России, Москва
        - Товарищ генерал, разрешите обратиться?
        - Что это вы, Сергей Федорович, сегодня так официально? В кабинет ворвались, не спрашивая разрешения, а сейчас политесы разводите.
        - Извините, товарищ генерал.
        - Ладно, раз ворвался, значит, были основания. Докладывай.
        - Звонили из УФСБ Новосибирска по ЗАС в связи с новыми данными по делу "Майор". На них вышло руководство Следственного управления, в которое мы в свое время высылали ориентировку по Корнееву.
        - И в чем суть, если коротко?
        - У них на воровстве спецтехники погорел один следак. Вроде его и раньше кое в чем подозревали, но доказательств не было. Начали искать клиента и вскоре вышли на некоего Алексея Снегирева. Их бывший коллега, между прочим. Работал, хоть и не долго, с Корнеевым, но потом в связи с каким-то скандалом ушел из Следственного комитета по собственному желанию. Мое мнение, что просто попал под раздачу. Переехал к отцу в Новосибирск, но с Корнеевым связь, видимо, не потерял. Снегирев заказал у следака два комплекта профессиональной аппаратуры для дистанционного прослушивания и записи разговоров. Комплект хороший: там и лазерный сканер для окон, и микрофон-пушка с блоком обработки и фильтрации, и записывающая аппаратура. Заплатил валютой, не торгуясь. Выписали ордер и нагрянули с обыском, а квартира стоит пустая: из всего имущества кое-какая мебель осталась. На столе лист бумаги с запиской, а на нем флешка. В записке советуется передать флешку с записанным на ней авишным файлом в наше управление и, во избежание лишних неприятностей, самим не смотреть.
        - Смотрели?
        - Естественно, не удержались.
        - Глупо. Продолжайте.
        - Дальше, как всегда, был опрос соседей и сослуживцев. С сослуживцами не повезло: он работал охранником в агентстве и три недели назад взял отпуск. За это время ни с кем из них не контактировал. Но дали наводку на женщину, с которой он состоял в гражданском браке. Некая Анжела Силаева, у которой в собственности была трехкомнатная квартира недалеко от места жительства Снегирева.
        - Что, тоже пустая?
        - Совершенно верно. С работы она уволилась, причем со скандалом, и деньги за последний месяц потеряла. С соседями повезло больше. Многие показали, что последнюю неделю у Снегирева на квартире жили какие-то молодые люди, то ли трое, то ли пятеро: здесь показания расходятся. Кроме того, к нему на квартиру зачастили молодые симпатичные девушки, причем с сумками и чемоданами. Приезжали и в одиночку, и в сопровождении молодых людей. Но чтобы выходили из квартиры, этого никто не видел. У Снигирева имеется дача, которая, в отличие от дачи Лавровых, имеет довольно ухоженный вид и носит следы недавнего проживания нескольких человек. Там у них рядом соседей нет, но к Алексею приходили справляться насчет назначения огромного количества бочек с соляркой, которой он затарился на своей даче и видели двух молодых мужчин.
        - Никакой солярки, конечно, не обнаружили?
        - Только несколько пятен у ворот. Несомненно, солярка. Проверка продавцов ГСМ выявила, что мужчина, по описанию очень похожий на Снегирева, скупил у них где-то от пятнадцати до тридцати тонн солярки в двухсотлитровых бочках с доставкой силами продавца.
        - И куда доставляли, на дачу?
        - Только пару тележек. Потом стали везти за город и сгружать в указанном месте.
        - Место, конечно, нашли?
        - Толку-то. Там вся почва изрыта, видимо, кантовали бочки. Есть следы солярки и протекторов малого трактора. Повезло чисто случайно, когда один из соседей вспомнил, что видел Снегирева, выходящим из фирмы по производству памятников и надгробий. По фотографии они сразу опознали клиента. Еще бы им его не опознать: он им за несколько дней дал месячный объем реализации!
        - Диски?
        - Они. В количестве около двухсот штук. И вывозили тоже за город почти в то же самое место. Тут работники, которые вели это дело, вспомнили о нашей ориентировке и позвонили к нам в управление. Дело у них забрали, флешку - тоже. Только перед этим ее успели просмотреть почти все работники Следственного комитета. В общем наши ребята быстро пробежались по всем "гробовщикам" и нашли еще пять таких же заказов, только объемы малость поменьше. Вот, собственно, и все, что удалось выяснить.
        - Флешку доставили?
        - Обещали, что будет к шестнадцати по Москве.
        - Что там, не говорили?
        - Фантастический фильм, только не художественный, а такое впечатление, что рекламный.
        - Когда доставят, позвоните мне и несите в просмотровый зал: аппаратура там будет получше.
        Через три с половиной часа после просмотра короткой получасовой видеозаписи.
        - Показанное, если оно соответствует действительности, многое объясняет.
        - Как думаешь, Сергей Федорович, с какой целью Корнеев это затеял? Я имею в виду запись.
        - Трудно сказать. Причин может быть несколько. Одной мне видится желание показать, что украденное оружие никогда не всплывет в России. Кроме того, рекламный характер записи можно трактовать как заявку на возможное сотрудничество в будущем. Сколько бы они там не натащили, это капля в море по сравнению с тем, что может дать государство.
        - Напрямую с государственными структурами Корнеев сотрудничать не желает, и в этом я его понимаю: свою независимость они потеряют сразу.
        - А не напрямую? Вот вы, Виктор Викентьевич, разве отказались бы увеличить продолжительность жизни втрое? Причем именно сейчас, когда оставшееся меряется уже не десятилетиями, а годами?
        - Не рано ли ты меня хоронишь?
        - Вы прекрасно поняли, товарищ генерал, что я хотел сказать. А если еще учесть уровень медицины и остальное, что было показано, то кое-кто, несомненно, предпочтет забыть и о пропавшем оружии, и об интересах государства.
        - А в чем, по-твоему, тут интерес государства?
        - Новые технологии…
        - Которые практически нельзя применить на Земле.
        - Продление срока жизни, например.
        - Которое при массовом применении ни к чему хорошему не приведет. Корнеев - хитрый жук. Он взялся переделывать целый мир и хочет увидеть результаты еще при своей жизни. Если честно, я ему немного завидую. Мы с вами, Сергей Федорович, всю жизнь строили свой новый мир в одной отдельной взятой стране, а сейчас все, что мы делали, густо полили дерьмом, и ценность жизни определяется только суммой твоего счета в банке. Молодежь это приняла, а я вот нет. И вы тоже. А у него великая цель, причем никто за нее не заставляет жить в рубище и харкать кровью. Они у себя в доме почти коммунизм соорудили. А ведь работают то всего ничего. Хотел бы я посмотреть, чем все это закончится.
        - Вот и я о том же.
        - Что ты этим хочешь сказать?
        - Только то, что у вас есть все шансы это увидеть. Стоит только пойти на соглашение с Корнеевым, и будет вам и гарантированно долгая жизнь, и все остальное, о чем нам целых полчаса вещали с экрана.
        - Вербуешь, значит. А о том не думаешь, что наш уровень хоть и высокий, но для такого сотрудничества явно недостаточный. Одни мы ему много дать не можем, сгорим как свечки. У тебя в отделе сколько стукачей сидит? Не знаешь? И я не знаю, знаю только, что они есть. Так что его наш уровень не устроит. Здесь должны решать первые лица государства, а мы, в лучшем случае, можем только примазаться. Ты в конце фильма намек понял?
        - Там этих намеков через слово.
        - Намек о том, что им не сложно свои порталы поставить в любой стране мира. Почти открытым текстом говорит: не придем к соглашению с вами, найдутся другие. И он ведь прав. Если у них действительно есть такая возможность, то это сильно сужает нашим лидерам пространство для маневра. И их истинных возможностей никто не знает. Вот ты вроде неплохих ребят послал взять Лаврову, и каков результат? Сломанная рука и два сотрясения мозга. И где теперь те Лавровы?
        - Так кто же ожидал, что она так движется? Семен говорит, что просто исчезла из глаз.
        - О чем и речь. А представь, что кто-то там наверху все-таки попробует вопреки соглашению их всех повязать и поставить под контроль. Ты можешь сказать, чем все это кончится? Нет? Вот и я не могу. А шкуру, в случае чего, будут драть с нас: не себя же дорогого наказывать. Значит, отдашь запись экспертам на анализ и завтра, как только они закончат, бегом ко мне: будем решать, что докладывать на самый верх.
        Глава 16
        Магический дом Хель, через месяц после событий пятнадцатой главы
        - Ты все еще ничем не можешь меня порадовать? - глава дома Хель архимаг Арман Хесс недобро взглянул на своего друга и главу службы безопасности магистра Мария Алея. - Прошло уже полгода, как исчез мой сын вместе с пятьюдесятью не самыми слабыми магами дома, а ты все твердишь мне одно и то же!
        - Не надо было потакать его прихотям, Арман! - Марий начал злиться: они были дружны с детства и часто в приватном общении пренебрегали этикетом и условностями.
        - Мальчик влюбился! Мог ли я подумать, что все так кончиться? С ним были паладины! Двадцать три паладина дома!
        - Хватит на меня орать! Паладины с ним были. Как были, так и сплыли! Видимо, нашлась управа и на наших паладинов. Ну что ты от меня хочешь? В месте, где все произошло, почва расплавлена на полметра! Там вообще никакой органики не осталось: все испарилось! Кто бы это ни сделал, я не хотел бы иметь такого мага в числе своих врагов. Судя по всему, соседи к случившемуся отношения не имеют. Или они все-таки встретили магов дома Раум и приняли от них свою смерть, или встреча была с кем-то другим.
        - И что я должен говорить Гелле? Ее мальчик мертв, а мы не можем ни похоронить его в фамильном склепе, ни даже отомстить!
        - Скажи, что сыновей надо лучше воспитывать! Это надо было додуматься до такого - силой тащить в дом жену, да еще рангом гораздо выше себя! А ведь вроде бы не дурак.
        - А этот дом Раум, тебе удалось по ним выяснить что-нибудь еще?
        - Почти ничего. Они на самой границе империи почти в шестистах лигах от нас. И окружены с одной стороны непроходимым горным хребтом, а с другой двумя не слишком дружественными к ним домами. Численность была совсем небольшой, но это лет десять назад. Что там сейчас - никому не известно. В том числе и соседям, которые стали избегать заходить на территорию дома Раум, после того как пропало несколько мелких отрядов, которые там охотились на местных скуликов и купцов.
        - Они так развлекаются? - удивился Арман.
        - Провинция, что ты хочешь: дикие нравы. К тому же они фактически установили блокаду дома Раум, перехватывая караваны и уничтожая отдельных магов. Может быть, поэтому этот дом в основном для перемещений людей и грузов использует порталы.
        - Много там передашь, - пренебрежительно сказал Арман.
        - Есть у меня такое подозрение, что им как-то удалось обойти ограничения.
        - Малому дому там, где ничего не смогли сделать великие дома? Не смеши. С чего такое заключение?
        - Они летом закупили много продовольствия на землях дома Раньо. У самих-то хороших земель нет: одни камни и песок. Поехало это продовольствие по тракту и пропало, причем охрана там была приличная. Поскольку никакого беспокойства представители покупателя этим обстоятельством не высказали, а везти продовольствие трактом по территории враждебных домов - то глупость, то я делаю вывод, что в одном укромном месте соорудили портал, которым все и переправили. Вообще что-то там у них происходит. Еще год назад о них никто не помнил, но потом дом резко активизировался. Купили во Фламине под представительство большой особняк, зачастили в столицу. Откуда у них большие деньги не знаю, но торговля с купцами идет активно, и все опять же непонятно как попадает в дом. Новость, кстати, есть пикантная по поводу несостоявшейся жены твоего сына. Можешь не хмурить брови, не я первый начал этот разговор. Так вот, эта Ларесса Лавр умудрилась влюбить в себя императора, да и вообще большинство магов от нее без ума. Только и разговоров о ее выходках на дне рождения императора.
        - Ты же вроде посылал на их земли своих людей?
        - Да, три месяца назад отправил двоих, но они как в воду канули, скорее всего, не дошли.
        - Пошли других.
        - Уже готовлю, через пару недель пошлю группу из пяти скуликов и мага. Эти, думаю, дойдут.
        - Надо как-то познакомиться с этой Ларессой Лавр…
        - Ты думай, о чем говоришь! Твой сынок наверняка ей представился, и если она его прибила, то чем может закончиться ваше знакомство? Подожди лучше возвращения моих агентов. Мало того, что по милости твоего сына дом ослаб, нам еще не хватало потерять тебя!
        Магический дом Кайтаидов.
        После возвращения с бала, посвященного дню рождения императора, глава дома Кайтаидов Хор Сталий пребывал в некоторой растерянности. Этой Ларессе Лавр удалось произвести на него впечатление. Не как женщине, нет. За свою долгую жизнь Хор навидался красавиц, многим эта Ларесса и в подметки не годилась. Да, красива, элегантна, нахальна, но это все для молодых. Долгая жизнь при внешне молодом теле не делает старика мальчишкой: постепенно многое приедается, прежние ценности начинают терять смысл. Помимо своей жены Хор не пренебрегал и другими женщинами, но уже давно прошло то время, когда он мог из-за одной из них поступиться своими интересами или менять планы. Его поразил ее амулет. Силы и опыта хватило только на то, чтобы за мороком защиты на одно мгновенье увидеть невероятно сложный узор чужого плетения. Если подобное создала Ларесса, то она гений. Гении среди магов появлялись нечасто, и их появление никогда ни к чему хорошему не приводило. Новинки нарушали баланс сил, что чаще всего заканчивалось длительными кровопролитными войнами на уничтожение. Внезапно появившийся из небытия дом Раум тоже
беспокоил. Что-то там, на западе происходило, о чем у него не было ни малейшей информации. В самом облике Ларессы было что-то неуловимо чуждое, что резало ему глаз, но не удавалось ухватить рассудку. Вьющиеся волосы это необычно, но не более того. Только в самом конце бала он понял, что не так с ее лицом: мочки ушей были в два раза меньше, чем у других женщин. Из дворца он выходил одним из последних, следуя за магами Раум, и смог рассмотреть их эскорт. Маг ничего особенного из себя не представлял ни внешне, ни в плане силы. А вот солдаты дома заставили насторожиться. Во-первых, уши у них имели тот же дефект и, во-вторых, у всех была необычная аура, свойственная больше магам, чем простым воинам. В разговоре Ларесса упомянула, что не является уроженкой империи. Судя по всему, ее охранники - тоже. Сразу возникает вопрос об их происхождении. Маги империи хорошо знали только соседние страны. Через их жителей и немногих любителей путешествий, которым посчастливилось вернуться из них живыми, было известно еще о десятке государств, внутреннее устройство и образ жизни которых не слишком отличались от
имперских. О том, что расположено дальше, не знал никто, но то, что мир огромен, было известно с древности. Наличие страны, маги которой могут обладать знаниями недоступными другим, вызывало тревогу и могло стать источником опасности: если пришли одни, то почему бы ни прийти и другим. Надо было срочно выяснить все возможное об этом доме и определить политику своего по отношению к возможным переменам. Хор ментально вызвал начальника службы безопасности дома Лина Дарта и приказал ему срочно явиться в свой кабинет.
        Магический дом Раум
        Сергей дежурил на построенной возле центральных ворот проходной уже второй час, когда одиночный выстрел и мощный выброс магической энергии с внешней стороны ворот дома заставили его бросить недопитый чай и, подхватив автомат, броситься к калитке.
        Вечерело, но было еще довольно светло, поэтому он сразу увидел распростертые на залитой кровью земле тела и удаляющихся от дома всадников, по которым сразу же опустошил магазин автомата. Дистанция была уже довольно большая, но все же пули попали в цель: один из трех всадников вылетел из седла и покатился по земле. Скоро от сбежавшихся людей и магов стало не протолкнуться.
        - Всем посторонним вернуться на территорию дома! - скомандовал подбежавший Фатеев. - Кузьменко, докладывайте!
        - Примерно в шестнадцать десять услышал выстрел и сработал амулет-регистратор магии, - сказал Сергей. - За воротами лежали тела мага и бойцов патруля, а так же еще двух магов дома. На расстоянии метров двести увидел троих конных, быстро удаляющихся от дома, по которым открыл огонь. Ранил или убил одного из них. Судя по всему, ускакали на лошадях патрульных, одна лошадь у них была заводная.
        - Тела принадлежат ребятам патруля, которые недавно заступили на дежурство в ночную смену, - сказал Петр, осматривая место происшествия. - Все, кроме одного, убиты холодным оружием. Вначале ранили, потом уже добивали. По последнему ударили магией. Стрелял как раз он. У парня сработал амулет, и нападающих практически перерезало пополам. Значит эти двое и есть нападающие, а применили что-то вроде воздушного лезвия. Это точно маги дома, я их знаю, не знаю только имен. Посмотрите, Фотий.
        - Зол Харт и Макс Харт, оба ранга мастер. Они братья и оба из компании Адония Варка.
        - Надо поискать его самого.
        - Вряд ли найдем. Скорее всего, он был в числе сбежавших. Но поискать надо, заодно установим, кого еще нет.
        - Егор Кузьмич, отправьте патруль на мотоциклах, - попросил Петр. - Пусть догонят и расстреляют с большой дистанции: если там Адоний Варк, то это крепкий орешек. Рисковать не будем, хватит с нас потерь. Если останется кто живой, пусть привезут, только вначале качественно упакуют. За сбитым с лошади послали?
        - Да, сейчас принесут.
        - Оружие патруля они собрать успели. Надо бы выяснить, что пропало еще. Если решили так уйти, то явно не с пустыми руками.
        Из темноты показались трое бойцов. Двое из них несли тело.
        - Товарищ командир, - обратился к Петру шедший без ноши боец. - Убит наповал. С десяток попаданий в спину и несколько в голову: там все разворотило.
        Принесенное тело уложили на спину.
        - Ген Хоган, доминант, - опознал Фотий. - Та же компания.
        У стоянки автотехники взревели моторы, и через несколько минут маг и четыре бойца патруля, оседлавшие тяжелые мотоциклы, унеслись в темноту, разрезая ее яркими лучами фар.
        - Это на час, не меньше, - сказал Петр. - Егор Кузьмич, распорядитесь, пожалуйста, убрать тела и приходите на Совет. Пусть туда же сообщат о результатах выезда группы. Пойдемте, нам есть, что обсудить.
        - Это моя вина! - сказала Лена. Она находилась в своей лаборатории и ни о чем не знала, пока ее не вызвали на Совет. - Я выступила с идеей привлечения свободных.
        - Тогда уже моя, - возразил Март Аний, с неделю как принятый в Совет дома. - Именно я его сюда привел. Но думаю, что надо не виновных искать, а решать, что делать дальше, чтобы такое не повторилось впредь. Кого там еще не хватает?
        - Лонг Фаний, эксперт, - сказал Фехт. - Закадычный приятель Адония.
        - А что пропало, не нашли?
        - Это вопрос сложный, - сказал Фотий. - Попробуйте так сходу найти. Скорее, мы раньше это узнаем от посланной группы.
        - Все мы здесь расслабились. - Петр обвел взглядом членов Совета. - Защита дома строилась в расчете на внешнюю угрозу, о возможном ударе в спину никто не подумал. Каждый из нас набрал себе слишком много работы, от чего эта самая работа и страдает. У меня, например, не получается одновременно отвечать за боевую подготовку бойцов дома, за безопасность, заниматься внешним снабжением и многим другим. Поэтому предлагаю функцию начальника службы безопасности с меня снять и назначить кого-нибудь из опытных магов дома. А в помощь ему дадим Дмитрия Лаврова. Пусть заведует технической частью. Так и каждый из вас пусть подумает, что из своих обязанностей может передать другим. Хорошо еще тем, что не только улучшит управление домом, но и сделает его менее зависимым от нас. Мало ли что с кем из нас может случиться!
        Минут через двадцать во двор въехали мотоциклисты, и еще несколько минут спустя в помещение Совета вошел маг патруля.
        - Они оказали сопротивление, - начал он доклад. - Пришлось подавлять огнем. Оба убиты, как и все лошади. Кроме Адония Варка там был Лонг Фаний. Тела и оружие мы привезли. И еще вот.
        Маг с виноватым видом протянул ноутбук, в котором навскидку виднелось с десяток пулевых отверстий, но идентификационный ярлык сохранился.
        - Ноут моего ученика, - Лена поднялась с кресла. - Калис Нит. Пойду, проверю. Он занимался с ноутом в подсобке. Это соседнее с лабораторией помещение.
        - Вместе проверим, - поднялся за ней Петр. - Подождите пока, мы быстро.
        Проверять, однако не пришлось. Едва они покинули помещение Совета, как на грудь Лене упала рыдающая ученица из старшей группы и, давясь слезами, рассказала, что, возвращаясь за оставленными в подсобке книгами, увидела в ней плавающего в луже крови мертвого Калиса. Рыдающую девчонку, которая была неравнодушна к погибшему, увели другие ученики, а мрачные Лена и Петр вернулись в комнату Совета.
        - Что-то вы быстро обернулись, - сказал Фатеев. - Что там за крики в коридоре?
        - Мой ученик убит, - сказала Лена. - Это была его девушка. Она его и нашла. Вот что, мужчины! Нам еще много всякого предстоит. И врагов у нас будет достаточно. Но вы все должны сделать, чтобы поговорку моего мира, мой дом - моя крепость, мы могли с полным правом использовать и в отношении нашего дома. Больше такое повториться не должно.
        Магический дом Раум, два месяца спустя
        - Может ты все-таки перестанешь мучиться дурью? - спросила Элора Лену. - Давай работай. Долго мне еще валяться на этом диване?
        - Я все должна проверить еще раз. Вмешательство в печать мага - дело серьезное, особенно когда этот маг моя лучшая и единственная подруга.
        - Так лучшая или единственная?
        - А тебе не все равно? Лежи давай!
        - Ну, Лена, мы с тобой вместе все детали предстоящего уже десять раз разобрали по шагам. Чего ты опасаешься? Всего-то поменять в печати Влепос блок опознавания на аналогичный блок Раум. Все очень просто.
        - В теории, - возразила Лена. - На практике печать напрямую связана с рассудком мага. Если бы я не была уверена в успехе, я бы тебе такое не предлагала. Но все равно боязно: мне одного Орта в свое время вот как хватило!
        Она провела ребром руки поперек горла и снова углубилась в свои записи. Минут через десять, решив, что готова, она села на диван рядом с Элорой:
        - Вызывай печать.
        Манипуляция блоками требовала огромной концентрации и была делом нелегким даже в состоянии сукрентоса. Операция длилась всего минут пять, однако после нее у Лены еще долго шумело в ушах, и кружилась голова. Элора, получившая разрешение встать и не чувствующая никаких неприятных ощущений ни во время операции, ни после, несколько раз вызывала и гасила печать, довольная, что все получилось именно так, как они и планировали.
        - Совсем как у Макаруса, на вид не отличишь.
        - Никак не отличишь. На внешний мир только блок опознавания и завязан, все остальное замкнуто на ауру мага. Теперь твоя очередь.
        - А за себя не боишься?
        - Боюсь. У меня печать главы дома Интерфекторов и по построению она сложнее Влепос, но связка с блоком опознавания стандартная, так что есть надежда, что все пройдет нормально, и для внешнего мира я стану магом дома Раум. Если бы ты знала, как мне осточертело таскать на руке это пугало для магов!
        - А гипнотическое действие печати точно не исчезнет?
        - Не должно. Там не важен сам рисунок, важна модуляция его яркости по определенному закону. Ты себя как чувствуешь?
        - Нормально. Давай все сделаем по-быстрому. А то это как у собаки хвост по частям резать.
        Вскоре в голове шумело уже у обеих, зато вместо зловещего меча печать Лены исправно показывала круг Раум, не потеряв ни капли своей функциональности.
        - Мы гении?
        - Кто бы сомневался! Теперь маг любого дома, пришедший в Раум, может носить печать своего дома, сменив только ее изображение. Считай, мы решили проблему с охранными системами для дома и порталов.
        - Ты решила.
        - Еще не надоело? - Лена откинулась на диван. - Для меня не авторство важно, а то, что я на днях смогу инициировать своей печатью всех своих учеников старшей группы. Поэтому и не стала тянуть с операцией. При инициации я им передам точно такую же печать, что теперь красуется на моей руке, кроме отдельного банка плетений, доступного только главе дома.
        - У нас такого нет, - Элора улеглась рядом с Леной. - У всех печати одинаковые.
        - У вас и плетений таких нет. Я и Фотию не смогла передать все, пяток зажала: просто духу не хватило отдавать в чужие руки такую жуть. Эти интерфекторы точно были чокнутые.
        - Да такие же, как и все. Практически вся магия заточена на убийства и разрушения. Как у вас говорят, ломать - не строить. Кроме лечения и погоды для мирного употребления почти ничего и нет. Да и там, при желании, можно губить людей тысячами и вызывать ураганы.
        - Подожди немного. Вот ребята в слесарке изготовят один макет, и я постараюсь всех убедить, что и у магии может быть вполне мирное применение.
        - Расскажи, что задумала.
        - Ну уж нет, - засмеялась Лена. - Пусть будет сюрприз!
        Этот разговор имел продолжение уже на следующий день, когда сразу после завтрака Лене в лабораторию позвонили из слесарной мастерской и спросили, куда доставить заказ.
        - Принесите, пожалуйста, в зал Совета и поставьте на стол у входа.
        После этого она проверила свой новый амулет, взяла из лаборатории один из накопителей и все это притащила в зал Совета, после чего установила амулет в специально под него сделанный зажим и связала с накопителем. Затем настал черед звонков членам Совета с просьбой уделить ей несколько минут. Вскоре все собрались за круглым столом, кидая любопытные взгляды на Лену, стоящую у стола при входе, на котором на стойках стояла здоровенная труба, спаянная из толстой листовой стали, и лежал накопитель.
        - Сейчас я вам продемонстрирую свою последнюю идею, имеющую цель избавить нас от вечного дефицита топлива и обеспечить дому изобилие электроэнергии, - приняв нарочито важный вид, витиевато начала Лена. - Мы буквально купаемся в магической энергии, но пока превращать ее непосредственно в электрическую не умеем. Но есть и другие пути. Один из них - это использование плетений огневиков для подогрева воды до парообразного состояния с последующей подачей пара на турбину. По этому принципу работают наши душевые. Но для нас это технически сложно. Я предлагаю другой путь. Вот этот действующий макет воздушной турбины изготовили по моей просьбе в слесарной мастерской. А это мой амулет, создающий направленный поток воздуха. По сути, это очень упрощенное плетение воздушного кулака. Создателям плетения когда-то пришлось сильно потрудиться, чтобы придать движению воздуха взрывной, разрушительный характер. Добиться постоянного потока воздуха гораздо проще, была бы энергия. Вот, демонстрирую.
        Лена активировала амулет и в трубу ударила сильная струя воздуха. Турбина загудела, набирая обороты. Скоро гул перешел в визг, запахло горелым машинным маслом, и Лена прекратила демонстрацию.
        - Подшипники погорят, - объяснила она. - Это все-таки модель, а не рабочий образец, да и крутиться без нагрузки. А на такие обороты вообще не рассчитана. Ребята пытались ее балансировать, но не в наших условиях такое делать. Если сможем на Земле достать или заказать нормальную турбину с генератором, то можно будет всю солярку оставить тракторам. И это только то, что касается электроэнергии. Поставьте такой агрегат на колеса или лыжи там, где есть снег, и он будет двигаться без всякого топлива только за счет ветровой отдачи. Думаю, что можно построить даже летательные аппараты. Но в них надо что-то делать с накопителями, а то далеко не улетишь: слишком тяжелы нынешние. Но к этому я пока не знаю даже как подступиться. С этим я закончила. А теперь очередная демонстрация!
        Она отсоединила накопитель и поместила его в брезентовую сумку, которую перебросила через плечо. Потом взяла в руки что-то длинное, обмотанное тканью.
        - Демонстрируется мобильный портал! - с этими словами она быстро развернула ткань, которая оказалась намотана на обыкновенную палку, и разослала на полу.
        - Как видите, на ткани уже расчерчена схема портала и нанесены руны привязки, в нашем случае это привязка к одному из порталов связи с Землей. Выбрала тот, который будет заведомо свободен. А теперь фокус-покус!
        Лена стала в центр рисунка, стараясь не мять ткань, активировала портал и исчезла, чтобы появиться обратно через пару минут.
        - Ну как? - спросила она, немного дурачась. - Что это с вами? Здесь что-то случилось, пока меня не было? Петр, отвечай! Что с вами со всеми?
        - И она еще спрашивает! - Петр поднялся из-за стола, подошел к Лене и при всех крепко ее поцеловал. - Ты хоть сама-то понимаешь, что сделала? Только что ты повернула историю этой планеты!
        - Сколько громких слов. Все, что я сделала, лежит на поверхности и требует только знания физических законов и основ магии на уровне элементарных форм. Если хорошо подумать, то можно будет много всего выдумать.
        - Ты думай, думай, - Петр обнял жену и как ребенку стал гладить ее волосы. - А мы тебя будем много и вкусно кормить!
        - Да ну тебя! Так я скоро стану толстой и ленивой, и ты меня разлюбишь.
        - Никогда! - клятвенно заявил Петр. - Хочешь, потолстею вместе с тобой?
        - Я как-то говорил, что когда-нибудь буду гордиться знакомством с тобой, - сказал Лене пришедший в себя после демонстрации Фотий. - Теперь я думаю, что это время пришло! Твои решения как всегда предельно просты и эффективны. С тех пор, как ты появилась в доме, ко мне вернулся начавший уже было угасать интерес к жизни.
        - Да ну вас, совсем захвалили, - всеобщее восхищение смущало и вызывало желание куда-нибудь исчезнуть. - Все, что хотела я вам показала.
        Она взяла за руку Элору и потянула к выходу:
        - Пойдем, поможешь кое с чем. Надо же пользоваться выходным днем, а то завтра в школе опять молодняк оседлает.
        - Знаешь, - Элора говорила вроде в шутку, но глаза смотрели серьезно. - Когда-нибудь будет создана Большая Энциклопедия пусть не всей Алкены, а только Исмаила. И в ней на букву "э" будет так скромненько написано: Элора Розейн - лучшая подруга и одна из помощниц великой ученой и реформатора Ларессы Лавр. Умерла в возрасте… Ну я надеюсь, что там будет достаточно большое число.
        - Я тоже на это надеюсь, - засмеялась Лена. - Слушай, помощница, мне завтра может понадобиться твоя помощь. Сразу после занятий я буду проводить инициацию группы, а ты меня подстрахуешь. Я, знаешь ли, еще этим не занималась. Поможешь?
        - О чем речь, конечно. Только за место в Энциклопедии.
        На следующий день она конвейером прогнала всю группу учеников. Дело наложения печати оказалось нетрудным и достаточно нудным. Рядом откровенно скучала Элора. В заключении счастливым ученикам Леной было сказано несколько прочувственных слов, и они довольные расстались до следующего дня. Дома, где вот уже три месяца в двух комнатах и кабинете они жили вшестером, Лену встретила счастливая мама, которая поспешила поделиться с ней известием, что отделка нового спального корпуса для семейных закончена, и завтра они туда переезжают.
        - Я уже ходила смотреть квартиру, - рассказывала она. - Две комнаты двадцать и тридцать квадратов и совмещенный санузел. Жаль, нет кухни. Я понимаю, что все питаются в пищеблоке, просто привыкла…
        - А где ребята?
        - А они в школе пообедали, побросали дома портфели и убежали с друзьями играть в футбол на новой территории. Они все поголовно им увлеклись от мала до велика, даже девочки, - мама вздохнула. - Я в свое время больше куклам платья шила, а Аленка растет, куда там мальчишкам! Ты совсем не такая была.
        - Так может это и не плохо? Чего хорошего, если одна дочь повторяет другую? Ты еще работать не надумала?
        - Отцу предлагают должность зама по научно-техническим средствам при здешнем шефе ГБ, а он мне предложил должность лаборанта. Будет такое малое семейное предприятие. Только техники почти нет, да и забыла я много, а многого по новой работе и не знаю вовсе. Но Петя обещал, что скоро все будет: и техника, и методики работы с ней. Так что считай, что устроилась. А завтра еще и переедем и вам квартиру освободим.
        - Я тоже завтра помогу.
        Однако помочь завтра у Лены не получилось. На следующий день произошло долгожданное событие: через давно готовый и три месяца пустующий портал пришел первый караван из Археи.
        Утром, когда Петр с Леной завтракали в пищеблоке, появился посыльный от Фатеева, который просил после завтрака срочно подойти к портальному залу, отставив на время все прочие дела. У зала их встретили сам Егор Кузьмич и Макарус.
        - Новости по Археи, - Фатеев как всегда был немногословен. - Около часа назад сработал портал, приготовленный для дома Хааб. Пришел один из бойцов Анхеля. Добрались они не без приключений, но без потерь. Встретили ребят хорошо, под портал выделили отдельное здание. Малик эз Саад первый совсем небольшой караван хочет направить в наш дом с грузом подарков. Цели такой посылки - проверить возможности портала, сделать приятное нам (он улыбнулся) и, получив серебро в оплату по прежним поставкам, вернуться обратно. Надо полагать, если все пройдет нормально, то они сформируют первый караван во Фламин.
        - А мы вроде делегации по приему подарков, - пошутил Макарус. - Серебро по долгам в Архею уже приготовили и сейчас доставят. Посмотрим, сколько останется свободного места в караване и погрузим еще дополнительно серебра в обмен на золото.
        - И когда их ожидать? - спросил Петр.
        - Олег сказал, что где-то через часа полтора. Осталось минут сорок, - ответил Фатеев. - Сейчас должна пройти новая смена в имение Гром, и вернуться отдежурившие. До прибытия каравана должны успеть. Так что зал будет пуст, что и требуется.
        - Да, по имению, - Лена повернулась к Макарусу. - Я с этой школой совсем замоталась и не в курсе многих дел. Как там дела у Ани?
        - Плохо, - нахмурился Макарус. - Она потеряла дочь, которую сильно любила и долго готовила себе в преемники и находится в депрессии. И выходить из нее не то, что не может, просто не хочет. Потеряла интерес к жизни, и даже дела дома ей уже, похоже, безразличны.
        - И вы молчали!
        - А что здесь можно поделать?
        - Макарус, когда женщине так плохо помочь ей может только мужчина, а не та толпа баб, которые ходят вокруг нее со скорбным видом. Я заметила, что она неравнодушна к нашему главе, да и Фотий о ней уж больно сильно беспокоился для шапочного знакомства. Он знает?
        - Конечно. Но боится показаться назойливым и тем ее оттолкнуть.
        - Ну мужчины! Ему сейчас не назойливым надо быть, а настойчивым. Я не знаю, дружба там у них или взаимная симпатия, но пусть немедленно идет в Хелис, забирает Ани и тащит сюда. Ей срочно нужно сменить прежнюю обстановку, где даже стены постоянно напоминают о ее потере. Надо встряхнуть ее, занять делом. Пусть покажет дом, а потом у Петра есть к Ани разговор, который, надеюсь, ее заинтересует. Поговорите с Фотием, или это сделать мне?
        - Попробую.
        В зал вбежало два десятка бойцов и несколько магов, один из которых активировал портал в имение, куда все и вошли. Через несколько минут из него же вышли уже отдежурившие.
        Петр тренировал своих бойцов и магов, составлявших основу боевой силы дома, на службе перемещаться преимущественно бегом, и теперь в районе объектов военного назначения встретить кого-либо, передвигающегося шагом, можно было довольно редко. С нововведением никто не спорил: физическая форма ребят позволяла им бежать целый день и не тем легким бегом, которым они пользовались в доме, а почти в полную силу, не применяя при этом ускорения. Лене это напоминало штатовские фильмы о спецназе: там тоже все постоянно бегали.
        Наконец ожил архейский портал, который, как и все грузовые порталы, был арочного типа, и из него одна за другой выехали двенадцать крепких, загруженных с верхом подвод, в каждую из которых было запряжено по две лошади. На передней подводе рядом с кучером сидел богато одетый человек лет сорока, который сразу же соскочил с телеги и направился к встречающим.
        - Приветствую славных и могучих представителей дома Раум! - поздоровался он, сопровождая слова традиционным кивком. - Позвольте представиться, Аврас эз Махаб, старший вожатый одного из караванов торгового дома Хааб. Уважаемый глава дома Малик эз Саад шлет вам свой привет и скромный подарок. В этих телегах засахаренные фрукты. Где мы можем выложить груз?
        - Уважаемый Аврас эз Махаб, - ответил Макарус. - Пусть ваши повозки движутся за этим человеком (кивок на дежурного). Он покажет, где будет разгружен товар и загружено серебро. Вас же прошу на это время быть гостем дома.
        - Знал этот Малик что прислать, - говорила Лена Петру, когда караван Хааб груженный серебром скрылся в портале. - В империи вообще не возделывается ни одной культуры, из которой можно было бы гнать сахар. У соседей, насколько я знаю, тоже. Только вялят сладкие сорта фруктов и варят патоку. А мы все сладости, которые натащили с Земли, уже давно съели.
        - Так это же сладкий яд, - пошутил Петр. - И смерть фигуре!
        - Это когда много и регулярно, - отмахнулась от него Лена. - А в небольших количествах очень даже полезно. Местные-то не сильно страдают, а наши за сладким скучают. Надо будет в Архее еще два-три таких каравана закупить. Надо разнообразить питание.
        - Закупим. Я с тобой хотел поговорить вот о чем. Мы загрузили Малику пять тонн серебра в расчет прежних покупок и пару тонн на обмен. Значит, около тридцати килограммов золотого песка у нас скоро будет. Думаю сегодня выйти на Совет со своим предложением по сотрудничеству с Россией. Если получиться все, что я планирую, то золото нам сейчас вообще не понадобиться. Но то, что оно будет, это уже хорошо, так как на длительное сотрудничество с властью я не рассчитываю.
        Совещание состоялось ближе к вечеру, и Петр сразу взял слово.
        - То, что наш дом усилился настолько, что со временем сам может справиться и с соседями, и с другими возможными угрозами, думаю, ни у кого сомнений не вызывает. Благосостояние дома быстро растет, его сила - тоже. И все-таки хотелось бы этот процесс ускорить, а наши возможности сделать более масштабными. Для этого предлагаю пойти на контакт с высшим руководством России. Нам есть что им предложить, а от них мы можем получить столько необходимой нам продукции, что все наши прежние накопления покажутся смехотворными. Причем все это без потери самостоятельности.
        - И как ты это думаешь провернуть? - спросил Фатеев.
        - У нас есть достаточно много ребят, которые не участвовали в экспроприации добра, а так же приготовленные впрок порталы в разных районах страны. Деньги пока тоже имеются как в рублях, так и в валюте, хотя и меньше, чем хотелось бы. Есть и канал выхода на президента.
        - Ваш олигарх?
        - Именно. Он нам благодарен, а если к этой благодарности добавить еще и личную заинтересованность, то вариант получается беспроигрышный.
        - Через фээсбэшников, значит, действовать не хочешь?
        - Тоже вариант, хотя и более рискованный, да и времени на всякого рода согласования уйдет гораздо больше. А решать все равно будет президент.
        - Чем заинтересовать хочешь, продлением жизни?
        - Это в первую очередь. Потом еще лечение и магическая трансформация отдельных лиц.
        Убедить их не действовать жестко на первых порах мы сможем. Закинем удочку насчет добровольцев с определенными специальностями.
        - Хитер. Они, понятное дело, обрадуются и будут тебе пачками поставлять "засланных казачков", а ты из них здесь с помощью магии будешь делать своих сторонников.
        - Правильно. К нам будут засылать своих людей и осуществлять сбор информации в надежде в один прекрасный момент перехватить транспортные каналы и все взять под контроль.
        - А ты как та пиявка, которая насосалась кровушки и отвалилась.
        - Да. И главное будет правильно выбрать момент, когда отваливаться. Играть мы будем честно и все обещанное дадим, но верить нашим чиновникам? Я еще с ума не сошел. Так что подстраховка будет многократная. Я тут снял рекламную агитку и с флешкой подбросил в Новосибирске кому надо. Успокоил по части пропавших вооружений и дал информацию, которая, несомненно, пойдет на самый верх и вызовет нешуточную заинтересованность. И намекнул, что в случае чего на России свет клином не сошелся. Так с ними потом будет проще разговаривать. Теперь думаю снять нормальный фильм о жизни дома и во Фламине кое-что. От нас не убудет, а разговор получиться более доказательный.
        - Ребят не засветишь?
        - Все лишние физиономии "замажем" на компьютере, есть у Гарика такая программа.
        - Тогда лично у меня возражений нет. План жизненный, хоть и рискованный.
        - Есть у кого-нибудь возражения? Нет? Тогда я начинаю прорабатывать детали. Кроме наших ребят я планирую использовать магичек Ани Ажен. Они гораздо лучше и быстрее наших магов вылечат любое заболевание, а если учесть еще и внешность, то пациентов мужского пола после лечения придется из лечебницы гнать силой. Фотий, вы собираетесь в Хелис?
        - Да, скорее всего, завтра с утра.
        - Поговорите с ней, а лучше ведите ее сюда, как советовала Лена. Пусть и из своих девушек кого захватит.
        После совещания Лена пошла домой, а Петр еще задержался, желая обсудить с Фатеевым какие-то свои вопросы. Дома было непривычно пусто. Родители переехали и освободили обе комнаты, где они все время жили с детьми и держали вещи. Забрали и три ковра, которые отложила им Лена из своих собственных запасов. Еще два они имели право взять со склада как семейная пара, и Лена была уверена, что мама этим правом воспользуется.
        - Навещу их завтра, - решила она. - Что-то я сегодня совсем в школе умоталась. Надо быстрее доводить до ума ребят старшей группы, и решить тем самым вопрос с преподавательским составом по основам магии.
        - Давай я подниму тебе настроение перед завтраком, - утром сказал Лене Петр. - Лучше будет выделяться слюна и усвоится пища.
        - Это ты о чем? - не поняла она.
        - Пойдем, покажу. Это тебе сюрприз. Ребята ради того, чтобы его организовать, встали ни свет ни заря. Это и от пищеблока недалеко, сразу и позавтракаем. И вообще пора бы уже наше пищевое заведение обозвать менее казенно. Кафе там или хотя бы столовая.
        - Ага. Убрать стулья и назвать бистро. Сколько всего сразу выгадываем: лишняя мебель, питаться будут быстрее на ногах и название стильное. Да шучу я, шучу. Придумаем что-нибудь.
        Они вышли из главного корпуса и прошли в сторону временного склада вооружений, где располагался небольшой пустырь, неосвоенный из-за того, что почва в этом месте представляла собой сплошной камень с многочисленными неровностями. Сейчас пустыря как такового не было. Ровными рядами в шахматном порядке на нем были уложены две сотни накопителей.
        - Как ты и говорила, уложили в пяти метрах друг от друга. Теперь у тебя недостатка в них не будет. А там и для строительства можно будет использовать, как ты говорила. Еще сотня в резерве, а остальное пойдет на развитие транспортной сети.
        - Тебя сейчас поцеловать или после завтрака?
        - Лучше сейчас, потом у тебя губы будут грязные.
        - Ах ты, нахал! Не буду я тебя совсем целовать. Лучше поцелую тех, кто это все сделал.
        - Команду на построение сейчас давать, или ты все же будешь целоваться после завтрака?
        - Какое построение?
        - Как какое? Тех самых лбов, которые это делали.
        - Их там много было?
        - Тридцать два человека!
        - Ну ладно, иди сюда, так и быть, поцелую. И пошли быстрей в твое бистро, а то у меня сегодня дел невпроворот.
        Дел действительно было много. В школе Лена сосредоточила все внимание на старшей группе, развитие членов которой после инициации должно было резко ускориться. Она отчаянно нуждалась и в преподавателях, владеющих основами магии, для младших учеников и в помощниках себе в лабораторию. Заботу об учащихся младших групп она переложила на Элору и единственную магичку дома, которой давалась магия интерфекторов, - Галию Оду.
        После почти пятичасовых занятий со старшими Лена решила найти Марка Ания и переложить на его плечи вопрос модификации магических печатей пришедших. Бывшим магам дома Влепос Элора собиралась все сделать сама. Марк понимал все с полуслова и после того, как в его присутствии Лена поменяла в печати блок опознавания Анише Зол, заявил, что дальше справиться и сам.
        - Пойду, отдохну, - сказала ему Лена. - Имейте в виду, что после такой работы полдня будет шуметь в голове. Как у нас дела с вторичной магической трансформацией?
        - Прошли девять групп по десять человек. Сейчас в работе десятая. Через два месяца будем иметь в наличии полторы сотни бойцов-магов.
        Отдохнуть Лене не пришлось. Не успела она добраться до квартиры, как в шумевшей голове прозвучал ментальный вызов Фотия:
        - Лена, ты сейчас где?
        - Перед дверью родной квартиры и имею огромное желание завалиться в кровать.
        - Придется повременить: у нас тут надо срочно определиться с одним делом. Если честно, я в растерянности.
        Пришлось идти к Фотию.
        - Голова болит? Опять с печатями работала? - спросил тот, приглашая присесть за стол, где уже сидели Петр и Фехт.
        - Нет, боли нет. Только шум и трудно сосредоточиться.
        - Давай сниму. Я же тебе уже говорил, что такое бывает при работе с печатями и легко снимается другим магом. Ну вот и все.
        - Спасибо. Что здесь у вас произошло?
        - Перебежчики, - ответил ей Петр. - Сбежали из соседнего магического дома Латес. Парень лет пятнадцати и девчонка на год младше. Говорят, что любят друг друга, а родители девчонки против. Настолько против, что хотят ее выдать замуж за другого.
        - Замуж? А не рано?
        - Рановато немного, но здесь такое практикуют. По-моему, нагло врут.
        - В том, что любят?
        - Нет, любить они, может быть, друг друга любят, но причина их появления у нас, скорее всего, другая. Их дом за последние лет тридцать сделал нашему столько гадостей, что только полный придурок решиться искать у нас убежище. Вполне могли податься к соседям на восток.
        - А те бы не выдали?
        - Обычно таких не выдают, а повод для конфликтов слишком мелкий. Так что, скорее всего, соседи эту сладкую парочку к нам заслали, в расчете, что мы их все-таки примем, а не вернем обратно по частям.
        - Они не могли не знать, что в доме должен быть хоть один специалист по ментальной магии.
        - Верно. Но оба защищены от ментального сканирования. Обычная, в общем-то, практика. Можно взломать защиту, но тогда они просто уйдут, а мне бы этого не хотелось.
        - А давайте оставим все идти своим чередом, - предложила Лена. - Примем их в дом условно с испытательным сроком, допустим, месяц. Порталом они не уйдут, так как печати пока трогать не будем, охрану усилим. Ну что они такого успеют увидеть и, главное, понять за какой-то месяц? А вот пожить той жизнью, которой живет молодежь дома, успеют достаточно, чтобы сравнить со своей прежней жизнью. В Латес те еще порядки. Молодняк там совершенно бесправен. Чем-то их уклад жизни мне напоминает жизнь в доме Скотад.
        А среди магов империи было бы мало желающих переселиться к темным. Выделим им комнату на двоих, определим учителя и будем наблюдать. Мне, если честно, интересно будет посмотреть, как влияет наш дом на таких вот молодых магов со стороны.
        Глава 17
        Магический дом Раум, две недели спустя
        - Значит, так, - Петр внимательным взглядом окинул группу парней, сидящих в помещении, выполняющем в доме смешанные функции комендатуры и генерального штаба. - Мы вас очень тщательно отбирали для этого задания. Вы лучшие во всем, и вы никак не связаны с нашими операциями на Земле и со мной лично. Поэтому пребывание в Москве само по себе для вас никакой опасности не несет. У всех нормальные документы, и даже ваши физиономии чисто славянские. Двое из вас пойдут на первое задание вместе с Элорой Розейн. Один идет на непосредственное сближение с объектом, Элора отвлекает и объект, и его охрану и подстраховывает напарника. Второй из вас готовит отход на случай неприятностей и прикрывает товарищей. В дальнейшем, если все выгорит, вы все будете охранять лечебницу и девушек Ани Ажен с нашей стороны. Наверняка будет и правительственная охрана, и волкодавы спецслужб. Вашей задачей будет - осуществлять взаимодействие в рамках достигнутого договора, в конфликты не вступать, в случае опасности для персонала лечебницы или по сигналу из центра обеспечить срочную эвакуацию. Для этого у вас будет все необходимое:
мобильные порталы, накопители, боевые амулеты, холодное оружие и пистолеты. На последнее особо не рассчитывайте. Это на случай, если провалите задание, чтобы было из чего застрелиться. Шучу, конечно, но ваше главное оружие это голова, потом магия и уж в самую последнюю очередь - огнестрел. Рано или поздно нас попытаются взять под контроль. Мы постараемся, чтобы это для вас не оказалось неожиданностью. И учтите, если попадетесь, мы сделаем все возможное, чтобы вас вытащить. Вплоть до взятия в заложники близких родственников первых лиц государства. И не надо ухмыляться, Савельев, государство - это серьезно. То, что вы в десять раз сильнее и быстрее тамошних боевиков, еще не делает вас неуязвимыми. Можешь попасть в плен и в бессознательном состоянии, например, получив контузию от близкого взрыва. И ваша магия тоже не панацея. От снайпера не защитит, или защитит очень ненадолго. Поэтому накопители с себя не снимать. Для вас двадцать килограммов - это семечки, а с ним вы превращаетесь в аналог оружия массового поражения. Надеюсь, что все пройдет гладко и воевать нам там не придется, но рассчитывать нужно
на худшее. Из атакующих амулетов возьмете "Удар грома", "Воздушный кулак" и "Пламя гнева", из защитных - "Стазис" и "Щит". Своего любимого "Дурака" оставляете здесь: никто там против вас магию применять не будет. Из холодного оружия будут кинжалы местного производства, укрепленные магически, а пистолеты получите обычные - макаров. Потом попробуем выцыганить для вас что-нибудь получше. Теперь о самой операции. Объект регулярно ездит навещать престарелую мать, которая живет отдельно в доме элитной застройки в двадцати минутах езды от его места жительства. Вход в подъезд контролируется охранником, нанятым в агентстве. Охранник вооружен пистолетом. Лезть в дом к объекту или его матери - это с большой долей вероятности поднять шум. Ментальную магию Элора применит только в самом крайнем случае, так что работайте сами. Объект будем перехватывать между площадкой для парковки машин и подъездом дома матери. Нейтрализовать охрану и убедить объект в мирных намерениях (здесь Элора может чуть помочь, сняв излишние страх и агрессию). Далее по обстоятельствам один из пяти разработанных вариантов. Идут Астахов и
Слонько. Высадка завтра. Все втроем идете через портал на окраине Подольска. По нашим расчетам будет часов шесть утра. Место безлюдное, а в это время там и подавно никого быть не должно. В случае чего Элора отведет глаза. Если мы ошиблись со временем, то можете переночевать в гостинице. Там это не проблема. Потом автобусом в Москву и далее по известному вам маршруту. По приезде разделяетесь и начинаете работать. По устаревшим сведениям он бывает у матери каждый день, если не находиться в заграничной поездке или на отдыхе. Заезжает в разное время, но не позже шестнадцати где-то на час. Из этого и исходите.
        Город Москва, олигарх
        Он обещал матери заехать к двенадцати, но произошла непредвиденная задержка, и на часах был уже без четверти час, а он не проехал еще и половину пути. Семен, чувствуя, что патрон недоволен опозданием, гнал машину на предельно допустимой скорости, ловко подрезая более медленных водил, оставляя за собой возмущенные вопли клаксонов и ругань. Но он еще не выбрал весь лимит неудач на сегодня, и, не доезжая до дома матери всего метров триста, они попали в капитальную пробку.
        - Припаркуешься как обычно и жди, - сказал он Семену и, распахнув дверцу, вышел из машины.
        Оба телохранителя вылезли следом и разошлись в разные стороны, привычно фиксируя перемещение шефа и обстановку. До нужного дома дошли без происшествий, но при подходе к подъезду он чуть не сбил необыкновенно красивую девушку, которая неизвестно каким образом очутилась у него на пути. От толчка девушка пошатнулась и чуть не упала на газон, уронив висевшую через плечо сумку с чем-то массивным. Сработал рефлекс, и он успел схватить падающую девушку за руку и придержал, помогая стать на ноги.
        - Извините, - необыкновенно чувственным голосом произнесла пострадавшая, не выпуская его руки. - Я вам так благодарна. Страшно подумать, что случилось бы, загреми я в грязь в этом.
        Она показала рукой на белоснежный брючный костюм, в который была одета. Он кивнул и хотел освободить свою руку, но девушка не отпустила, сжав ее словно клещами.
        - Сергей Викентьевич! - я прошу вас только выслушать, что вам хотят сказать, и если вас это не заинтересует, мы сразу уйдем.
        Он бросил взгляд на бодигардов, но те стояли, застыв, и, похоже, даже не дышали.
        - Не беспокойтесь, - раздался мужской голос из-за спины, и в поле его зрения появился здоровенный парень, чью мощную мускулатуру не скрывала нарочито мешковатая одежда. - Всего несколько слов и мы уйдем. Вам привет от Корнеева Петра Федоровича. Он просил напомнить, что пришло время платить долги, причем для вас это занятие может быть чертовски выгодным. Сергей Викентьевич, поверьте, что если бы мы хотели причинить вам вред, то сделать это сейчас нам ничего не помешало бы. Мы освободим вашу охрану, пока на ее состояние никто не обратил внимание, а вы их придержите, чтобы не дергались. Очень, знаете ли, не хочется шуметь. Если нам с вами не по пути, то разойдемся, если хотите поговорить, то можно сделать это сейчас, или назовите время и место.
        Девушка отпустила его руку и отступила назад. Мгновенно ожили телохранители, один из которых постарался оттеснить от него неизвестную, а второй шагнул к парню, который тоже сдвинулся в сторону.
        - Отставить, - негромко приказал он охране. - Это свои. Господа, если вас устроит, то здесь неподалеку есть уютное кафе. Только подождите минутку, я сделаю один звонок.
        Он достал мобильный телефон:
        - Мама! Извини дорогая, но я сегодня, скорее всего, не смогу приехать. Может быть, попозже, но я тогда перезвоню. Да, и я тебя.
        Он повернулся к своим неожиданным визитерам:
        - Можем подождать машину, можем пройти пешком, здесь недалеко.
        - Вообще-то, кафе для такого разговора не слишком подходящее место, - сказала девушка. - Вам надо будет просмотреть один видеофайл, да и разговор слишком приватный.
        - Тогда ждем машину и едем ко мне. А вот и Семен, так что ожидание отменяется.
        Он пропустил в машину девушку и уселся сам. Сзади сел парень, зажатый с боков недовольными телохранителями.
        - Значит, другой мир, - задумчиво сказал он, просмотрев запись. - Я думаю, что вы понимаете, что на основании только одной записи вам никто не поверит. Тем более что у вас все густо замешано на магии. Создать любой виртуальный мир и показать его на экране сейчас не проблема, были бы деньги. Лечение это понятно, но в магию я не верю.
        - Можно я пересяду? - спросила девушка, представившаяся Элорой. - Стул какой-то жесткий попался.
        Она слегка приподнялась со стула, который сам устремился к стене, где и остался. Одно из двух стоящих у журнального столика кресел заскользило по ковру и заняло место стула.
        - Вот так гораздо лучше, - произнесла Элора, довольно откинувшись на спинку. - Что вас во всем этом не устраивает? Мы не собираемся здесь светиться магией, в которую вы не желаете верить, а только хотим совершить коммерческую сделку. Можем предложить на выбор лечение, продление жизни на большой срок или омоложение. Ну и за сотрудничество отдельный бонус - большая физическая сила и скорость реакции. Товар эксклюзивный, кроме нас им никто на этой планете не торгует. А нужно нам всего ничего. Причем, если с государством не выгорит, вы всегда можете рассчитывать на личное сотрудничество.
        Покажите место в Москве, где можно поставить портал, и вам всегда окажут услугу из озвученного мной списка в ответ на встречную любезность.
        - А если обойтись контактами со мной и не вмешивать государственные структуры? Вы ведь понимаете, чем все может кончиться?
        - Понимаем и готовы к любому развитию событий. Но даже с вашими возможностями дать все, что нам необходимо, вы не сможете, а для государства это не составит никакого труда. Но и от сотрудничества с вами никто не отказывается. Зачем складывать все яйца в одну корзину? И никто не испытывает иллюзий в отношении готовности чиновников играть честно.
        - Хорошо, что вы это понимаете, но для разговора наверху мне потребуются доказательства. Я не могу вас взять к президенту, чтобы вы там двигали мебель.
        - Если мы вернем вашей матери молодость, это будет достаточным доказательством?
        - Вы это серьезно? - у него вдруг пересохло в горле. - Если у вас получиться, можете рассчитывать на меня во всем.
        - Хорошо. А теперь давайте поговорим о местах установки порталов.
        - Мама, - он обнял самое дорогое для него в этом мире существо и поцеловал редеющие волосы на макушке, пахнущие хвоей. - Ты не против, если здесь несколько дней поживет одна девушка? Квартира пятикомнатная, так что места, думаю, вам хватит. А тебе будет не так скучно.
        - Еще одна блядь? - неприязненно осведомилась маленькая сухощавая старушка на вид лет восьмидесяти. - С тех пор, как ты расстался с Анной, эти девицы с ногами от ушей меняются регулярно, но до сих пор ты в общении с ними обходился без меня. И чего ради вы разбежались? Была нормальная семья, а теперь живу одна на пару с твоим охранником, да Ольга приходит убрать и готовить пищу. Вот и все общение, если не считать твоих визитов. Когда у тебя последний раз был кто-то из детей? Внуки то не забыл еще, как выглядят?
        - Мама, - давай об этом в другой раз. - У нас гости, а эта девушка совсем не то, о что ты подумала. Она здесь будет от одной фирмы, которая занимается проблемами геронтологии. Они обещали сбросить тебе несколько лет.
        - И ты в это веришь?
        - А что мы теряем? Не будет результата, не будет и денег.
        - Ладно, пусть занимает детскую, все равно стоит пустая.
        - Спасибо, я тебя люблю, - он вышел в зал, где его ожидали посланцы Корнеева. - Пройдемте, я покажу комнату, где будет жить ваш медик. Там же можно установить портал.
        По сравнению с остальными комнатами эта казалась маленькой и всю обстановку в ней составляли: небольшой шкаф-купе, уютная низкая софа и огромный ковер на полу.
        - Ничего, если мы запачкаем пол? - спросил парень, представившийся Алексеем. - Краску потом можно будет легко смыть.
        - Без проблем.
        Алексей скатал ковер, после чего Элора достала мел и стала вычерчивать в центре комнаты сложную многолучевую фигуру. Когда она закончила, Алексей небольшой кисточкой нанес на паркет белую краску по намеченным мелом линиям и знакам.
        - Сейчас высушим, - Элора вытянула руку в сторону рисунка и прикрыла глаза.
        По комнате пронеслась волна горячего воздуха и исчезла. Исчез и запах краски. Алексей уложил на место ковер и достал из сумки Элоры тяжелый каменный на вид диск с полированными поверхностями. Открыв шкаф-купе, он уложил диск на нижнюю полку.
        - Давайте прощаться, Сергей Викентьевич, - сказала Элора. - Я свое дело сделала и ухожу. Сейчас сюда придет обещанный маг-медик, а Алексей позже поставит второй портал в указанном вами месте.
        Она шагнула на ковер и исчезла.
        - Теперь подождем, - сказал Алексей. - Ей еще надо найти и предупредить мага, а той добраться до портала. Минут десять-пятнадцать точно займет.
        - Алексей, - тебе вопрос задать можно?
        - Отчего же нельзя? - удивился Алексей. - Конечно, можно.
        - Почему ты ушел с Корнеевым?
        - Сложно ответить однозначно, - задумчиво сказал парень. - Мой лучший друг пригласил, а у меня тогда пошла непруха: с работой не заладилось, со своей девчонкой разругался насмерть, в семье нас семь человек было в трех комнатах, что тоже напрягало. А тут обещают чуть ли не вечную по нашим понятиям жизнь и интересную работу по спасению целого мира, плюс жилье и полное гособеспечение.
        - И не жалеешь?
        - А чего мне жалеть? Я получил все, что обещали, и даже больше. А люди там неплохие. Я имею в виду в нашем доме, - поправился он. - Девчонки так вообще. Столько друзей, как там, у меня никогда не было. Материально живу как при коммунизме, да не при том, что Хрущев строил, а самом настоящем. Комната хоть и одна, но немаленькая. С вашими хоромами не сравнить, но мне хватает. В комнате есть все, что нужно для нормальной жизни. Когда женюсь, дадут квартиру. Служба интересная, начальство умное и относится с уважением. Цель в жизни есть, что еще нужно человеку?
        Он не успел ничего сказать в ответ - в центре комнаты возникли две девушки. Одна была стройная красивая лет семнадцати-восемнадцати на вид. Для того чтобы охарактеризовать другую у него в лексиконе нашлось только одно слово - фея. Ничего подобного в своей жизни он не встречал, хотя по понятным причинам женским вниманием обойден не был. Невысокая с тонкими красивыми чертами лица, и огромными в пол-лица карими глазами с длинными густыми ресницами она была нереально красива. Назвать ее стройной не поворачивался язык: длинная изящная шея переходила в покатые плечи, талию он мог охватить пальцами рук, высокая красивая грудь и широкие бедра, стройные сильные ноги, руки… Он полностью выпал из реальности, не слыша, что ему говорила другая девушка.
        - Послушайте, - говорившая, слегка дернула его за руку. - Насмотритесь еще друг на друга.
        Она насмешливо посмотрела на него и продолжила:
        - Поскольку вы меня, скорее всего, не слышали, повторю. Я Елена Корнеева, жена Петра, а это наш маг-целитель Лания Стен. Я ее вам оставляю, но предупреждаю сразу, что если ее посмеют здесь обидеть, лучше вам сразу пойти в ванную комнату и повеситься. В общем, вам должно быть понятно. Поставьте здесь в комнате телевизор и повесьте где-нибудь зеркало. Ее вещи я принесла. Навещать Ланию будем ежедневно, если что будет нужно с нашей стороны, сделаем. Вся связь с нами через нее. Мне пора, до свидания. Лания, выйди из контура.
        Фея подхватила небольшой саквояж и сошла с ковра, с которого через несколько мгновений исчезла и жена Петра.
        - Давайте решим, где будем ставить второй портал, после чего мы с напарником тоже уйдем, - поторопил Алексей олигарха, буквально загипнотизированного красотой воспитанницы Ани Ажен.
        Он его прекрасно понимал. По мнению Алексея, эти девчонки в своем стремлении к красоте явно перестарались: оставаться спокойным рядом с таким совершенством не мог ни один нормальный мужчина.
        - Сейчас я вызову одного человека, и он отвезет и вас и вашего напарника на одну квартиру, которая формально не имеет ко мне никакого отношения, и отдаст ключи.
        Второй комплект только у меня. Располагайте ей, как хотите. Можете жить, можете ставить портал. Там есть стационарный телефон, а вот номер моего мобильного.
        После отъезда Алексея он остался в комнате один на один с Ланией.
        - Все, о чем говорила Елена, вам в комнате установят сегодня. Давайте я познакомлю вас с мамой.
        - Конечно. Как мне вас называть?
        - Называйте Сергеем.
        Он вышел из комнаты и девушка, оставив свой саквояж, последовала за ним.
        - В квартире постоянно живет охранник, - сообщил он, пока шли к комнате матери. - Сейчас он отсутствует. Еще ежедневно бывает домработница, которая делает уборку и готовит. Мама, к тебе можно? Прибыл врач.
        - Заходите. И это врач? - мама обошла Ланию вокруг, внимательно ее разглядывая. - Где это ты такую красоту оторвал? Сколько живу, а ничего подобного не видела! Девочка, тебе никто не говорил, что ты совершенство? Впрочем, конечно, говорили и не единожды. Да при виде тебя глубокий старик почувствует себя молодым. Ненадолго.
        - Мама!
        - Что мама? В кои веки привел в дом что-то порядочное. Только боюсь, тебя с ней надолго не хватит.
        - Мама, сколько можно говорить, что это не моя девушка, а врач!
        - Ничего, Сергей, не беспокойтесь. Я к такому привыкла.
        - Она называет тебя Сергеем, и ты хочешь, чтобы я поверила, что между вами ничего нет?
        - Ну хорошо, она моя новая жена. Теперь ты довольна?
        - Так бы сразу и сказал, а то врач, врач. Таких красивых врачей не бывает. Они еще на первом курсе выходят замуж за своих профессоров и потом вспоминают об учебе, как о страшном сне.
        - Сережа, вы действительно хотите, чтобы я стала вашей женой?
        - О Господи! - он посмотрел ей в глаза и к собственному удивлению сказал то, что думал. - Кажется, я еще никогда ничего так не хотел!
        - Мы еще поговорим на эту тему, - пообещала Лания. - Я уже осмотрела вашу маму. До какого возраста вы хотели бы ее довести?
        - Это как?
        - Ну в каком возрасте вы хотели бы ее видеть?
        - Дети, это вы обо мне говорите? Вы что действительно хотите узнать, на сколько я хочу выглядеть? Заказываю тридцать лет - самый возраст для женщины. А теперь идите. Я что-то устала и хочу отдохнуть.
        - Мне сказали, чтобы вы принесли цифровую кинокамеру и каждый день по несколько минут снимали маму. Процесс займет примерно неделю, а первую запись надо сделать уже сегодня. Завтра ваша мама будет уже другой.
        Магический дом Раум
        - А твой олигарх - нормальный мужик, - говорила Лена Петру за обедом. - Я с ним говорю, а он ничего не слышит, только Ланию глазами пожирает. Примерно как ты.
        - Ничего подобного, - запротестовал Петр. - Не было такого. Красивая девочка, но ты лучше!
        - То, что я лучше, это понятно, - Лена вздохнула. - А то, что с этими девчонками никто не сравниться - это факт. Разве что наша Аечка.
        - Не завидуй. Это как раз тот случай, когда завидовать не стоит. Эта красота им не столько радости приносит, сколько сложностей в жизни создает. И, к сожалению, не только им одним. Надо будет в лечебницу отбирать самых некрасивых, если к ним вообще можно применить это слово.
        - Омоложение займет неделю, еще дня три твоему олигарху потребуется, чтобы пробиться к президенту. Это если он сейчас в Москве и не слишком занят. Значит, через дней десять вторая фаза операции. Кто идет в верха?
        - Я.
        - Сошел с ума?
        - Не беспокойся. У нас там с полсотни народу будет. Кроме того, есть вся информация по дочери президента. Наши будут ее вести и, в случае обострения обстановки, просто забросят сюда. Ты придумала, как быть с амулетами? Ведь к нему ни с одним предметом непонятного назначения не пустят.
        - Атакующие плетения можно наложить на ботинки, точнее на вставки, которые в них придется сделать. А вот защитные и мыслесвязь я лично даже не представляю куда, чтобы нельзя было обнаружить с помощью тщательного досмотра. Девочки Ани предложили спрятать в теле, но, - она передернула плечами. - Как подумаю, чтобы в тебе копаться…
        - В теле это нормально.
        - Да тебе это и не понадобиться.
        - Это еще почему?
        - Потому, что я иду с тобой! И это не вопрос для обсуждения. Сам говорил, что все вместе, так что теперь не рыпайся! Я и щиты прекрасно поставлю, и энергии у меня гораздо больше. Если что, я вполне смогу выдернуть нас временным порталом на один из двух московских.
        - А если с тобой что случиться?
        - А если с тобой? Мне тогда ничего вообще не нужно будет ни в этом мире, ни в том! Я там все превращу в пепел и сама подохну! Так что лучше думай и планируй, чтобы этого не произошло, а все равно идем вместе!
        Магический дом Раум, вечер
        - Пошла запись.
        - Регистратор включен.
        - Уровень низкий, добавь.
        Два сотрудника службы безопасности дома Раум находились на крыше здания смежного с недавно построенным спальным корпусом для семейных. С помощью лазерного сканера они вели запись разговора пришедшей две недели назад из дома Латес парочки. Парень с французским именем Серж поставил магическую защиту от прослушивания, и звук гас уже в паре метров от окна, но им вполне хватало вибрации оконного стекла для получения качественной фонограммы. Несколько подобных попыток записать что-либо важное провалились: Ромео и Джульетта, как их называли оперативники, говорили о чем угодно, кроме того, что действительно интересовало руководства дома. И вот сегодня вечером им наконец улыбнулась удача. Влюбленные, а в том, что они действительно любят друг друга ни у кого сомнений уже не было, спорили на тему как дальше жить и что делать.
        - Отпущенное нам домом время прошло, - говорил Серж. - Надо, наконец, решать, что будем делать. Видели мы с тобой столько, что это полностью оправдывает все затраченные усилия. Но, если честно, я не верю ни твоему отцу, ни главе дома. И, кроме того, боюсь, что нам никто не поверит. Тебя у меня отберут, а меня с позором выгонят из дома. И это еще в лучшем случае.
        - Серж, а тебе вообще хочется отсюда уходить? - спросила Лита. - Приняли нас хорошо, квартиру дали. Учитель хороший, мне нравиться. И здесь никто не будет препятствовать, нам быть вдвоем. А как они здесь весело живут! Эти фильмы - это какое-то чудо! А танцы?
        Мне никогда не было так хорошо, как с тобой на этих танцах! Мы выучили язык пришельцев, и вчера я прочитала книгу, взятую в библиотеке. Это вообще удивительная история, и ни капли не похоже на то, что пишут в наших книгах. Эти пришельцы полностью изменили всю жизнь в доме! Они и не скулики, и не маги, а нечто такое, чего прежде никогда не было. И они сильны. Ты же видишь, что планы главы выполнить не удастся! Наши маги все полягут далеко от периметра, не успев нанести никому никакого вреда! И вообще это подло. Дом Раум нам никогда не угрожал и угрожать не мог. И мы при прежнем главе им совсем не интересовались. Это все Фатх со своей идеей величия дома. Сначала Раум, а потом у него на очереди дом Кель.
        - Я с тобой полностью согласен, Лита, и с удовольствием остался бы здесь, тем более что они принимают всех, даже свободных. Мне самому здесь живется так легко и интересно, как никогда раньше. Но я опасаюсь за судьбу своих родителей. Фатх и раньше точил зубы на моего отца, а мой побег вообще развяжет ему руки. И потом не так уж прочно положение этого дома. Если они так доверчиво будут принимать таких, как мы, то рано или поздно падут от удара в спину. И никакая сила им не поможет.
        - Я не хочу их предавать, Серж! Я уже познакомилась со многими девушками, и мне они нравятся! Еще немного и мы с ними подружимся по-настоящему. Почти все хорошее, что было в моей жизни, это было здесь! А отца ты своим возвращением не спасешь, если Фатх взялся за него всерьез. Разве что чуть-чуть оттянешь развязку.
        - И что ты предлагаешь?
        - Пойти к Елене Дмитриевне. Она добрая и умная. Она обязательно что-нибудь придумает!
        - Ну и что по поводу этой записи скажет наша добрая и умная? - спросил Петр, когда Дмитрий принес им на следующий день вечернюю запись.
        - Скажу, что наша политика правильна, и эта запись - лучшее тому подтверждение. Это, во-первых. А, во-вторых, мы теперь точно знаем, что дом Латес планирует уничтожение нашего дома. Надо поговорить с ребятами откровенно и решить, можно ли им помочь, и если можно, то как именно. Они сейчас, скорее всего, у своего учителя. Какой там телефон? Надо звякнуть Айе: она все номера знает. Айя? Да, это я. Вопрос к тебе. Помнишь учителя новеньких, которые пару недель назад пришли? Ну да. Диктуй номер, а лучше позвони сама и попроси, чтобы ребят прислали ко мне. Да я в кабинете.
        На разговор, ввиду его важности, пригласили и Фотия. Когда ребята подошли и постучали в дверь, он уже сидел за столом вместе с Петром и Леной.
        - Заходите, ребята, присаживайтесь. К вам будет серьезный разговор, - Лена ободряюще улыбнулась Лите. - Серж тут недавно высказывал сомнения в бдительности руководства дома. Это из-за того, что принимают всех подряд, даже таких, как вы. Ну что вскочил? Я сейчас пущу запись, а вы послушайте и решите, хотите ли вы быть с нами откровенными до конца, или вам сотрут память за эти две недели и выпроводят восвояси.
        Когда запись закончилась, Лита плакала, Серж угрюмо молчал.
        - Я жду вашего решения. Вы ведь понимаете, что у вас только два выхода. Либо вы с нами до конца, либо уходите, но без секретов дома.
        - Что вы хотите услышать? Вы же и так теперь все знаете.
        - Прежде всего, озвучьте ваше решение, а потом будем разговаривать дальше.
        - Мы остаемся.
        - Что там с твоими родителями?
        - Они фактически в заложниках у главы дома.
        - А твои, Лита?
        - Я никогда не была близка с отцом. Для него я в первую очередь средство породниться с влиятельным родом. А мама в семье своего голоса не имеет, и я даже не знаю, любит она меня еще или нет.
        - Я могла бы, пожалуй, попробовать вытащить оттуда твоих родителей, Серж. Но для этого я должна знать руну привязки вашего портала.
        - Я не знаю, - убито сказал Серж.
        - А я помню. Отец был влиятельным магом и одно время часто пользовался порталом.
        Однажды он взял с собой меня. Думаю, что хотел показать потенциальному жениху.
        - Защита там есть?
        - Есть, но легко снять.
        - Тогда я знаю, как помочь Сержу.
        - А как же все и всегда вдвоем? - упорствовал Петр.
        - Ну, Петя! Много бы мы с тобой тогда навоевали в доме Град? Я ведь всегда только за, но ты пока просто не сможешь сделать то, что надо.
        - Пока?
        - Ты же видишь, что я не вылезаю из лаборатории, чтобы разобраться с наследством интерфекторов, чтобы как можно больше магов дома приобрели мои знания, чтобы и вы, пусть с помощью амулетов могли бы делать то же самое. Но не все так просто и быстро, как хотелось бы.
        - Я за тебя боюсь.
        - Да ничего там со мной не будет.
        - А если Лите не удастся снять защиту или она просто соврет, что сняла?
        - А вот над этим я сейчас и работаю. Я хочу создать амулет, способный определить наличие защиты портала, и передать информацию по его каналу, который все еще существует некоторое время. Защита всех порталов строится по одной схеме. Портал запрашивает изображение печати и сравнивает с хранящимся в нем эталоном. В случае совпадения - пожалуйте на выход. Ну а нет - не обессудьте: включается какое-нибудь гадостное плетение чаще всего из арсенала огневиков. Остается только веником навести чистоту, убрав пепел. И защита тут не поможет. С ней просто в портал не ходят. Бог его знает, как он отработает при наложении полей, где ты после этого окажешься и в каком виде.
        - Успокоила.
        - Я тебя не успокаиваю, а объясняю. Плетение защиты характерное, значит, и определить его амулет сможет. Сложнее с передачей. Все порталы однонаправленные. То есть, открыв портал, ты пройдешь по нему только в одну сторону. Выйти обратно сразу не получиться, надо закрыть канал и сформировать другой в обратном направлении. Но это для материальных тел. А вот магический сигнал проходит, хоть и сильно ослабленный. Над этим я и работаю. И еще, ни одно плетение не разворачивается амулетом мгновенно. А портал это тот же амулет для пространственного перемещения. Так вот, я для страховки хочу и себе сделать амулет, который в случае угрозы моему телу со стороны охранной системы портала отработал бы и быстрее меня, и быстрее атакующего плетения портала, прикрыв меня щитом хоть ненадолго. Тогда вообще никакого риска не будет. Следующий шаг это амулет, подавляющий охранное и сигнализирующее плетения. Запустил такое в портал и иди себе спокойно. Но это очень сложно и сразу не сделаешь. Так что ты не беспокойся, рисковать сверх необходимого я не буду.
        Город Москва
        - Как вы это сделали? - мама внимательно рассматривала в зеркало свое лицо. - Просто поразительно! Пятен гораздо меньше, кожа стала разглаживаться. Да и слабость куда-то прошла! Я просто чувствую себя лет на десять моложе.
        - А вы и стали на десять лет моложе, - Лания, одетая в халатик, стянутый на талии пояском и, обутая в мохнатые меховые тапочки с уморительными мордочками мультяшных зверей, обрела какой-то домашний, милый вид, который делал ее еще более красивой и желанной.
        - Она просто медленно сводит меня с ума, - думал он, лаская ее взглядом. - Вот сделает свою работу и уйдет, а я все брошу и пойду следом. Господи, как же я влип!
        - Она просто золото! - мама повернулась к сыну. - Да убери ты свою камеру! Достаточно меня уже снял. Лучше ее снимай. И попробуй обидеть девочку! На мои глаза тогда можешь не появляться!
        Магический дом Раум
        - Ну все, Петя, я готова! - Лена оделась в темное облегающее трико, волосы были скручены в тугой узел и закреплены так, чтобы не мешали. На спине висел меч на манер японских ниндзя.
        - А амулеты?
        - И амулеты взяла, и пистолет, и несколько шоковых гранат, - она чмокнула его в щеку и отстранилась. - Я пошла, пожелай мне удачи!
        Лита уже полчаса, как ушла, и минуту назад пришел слабый сигнал амулета, подтверждающий снятие защиты. Теперь в полутемном помещении портального зала в контур вошла и исчезла жена.
        - Только бы все получилось, - думал Петр, непроизвольно сжав кулаки. - Когда же это закончиться, и он, наконец, перестанет провожать ее на смертельно опасное дело?
        В кулаке что-то хрустнуло и он, разжав ладонь, с удивлением увидел смятые в лепешку женские часы, которые Лена перед уходом сняла и передала ему.
        - Сила есть - ума не надо. Ленка меня убьет.
        В помещении, где стоял единственный портал Латес, было темно, и Лена перешла на сумеречное зрение.
        - Лита, - тихо позвала Лена, быстро покидая контур портала.
        - Я здесь, Елена Дмитриевна! - Лита пряталась за колонной.
        - У вас что, везде так темно?
        - Нет, конечно. Просто не тратятся на освещение там, где оно сейчас не нужно.
        - Разумный и полезный для нас подход, - Лена приблизилась к Лите и взяла ее за руку. - От меня ни на шаг. В случае чего я постараюсь тебя спрятать или прикрыть. У вас много ярко освещенных мест в доме?
        - В это время нет. И нам они не попадутся, если идти отсюда к родителям Сержа.
        - Тогда пошли быстрее, а то Петр там возле портала психует. Только, что бы я ни сказала, выполнять следует немедленно и без самодеятельности. И постарайся идти тише.
        Почти весь путь до самых дверей комнат семьи Сержа они проделали бегом. Выбор столь позднего времени в расчете на то, что почти все население дома будет спать, полностью себя оправдал. Внутренние покои и переходы дома ночью не охранялись, вся охрана была сосредоточена на периметре.
        - Вот так и гибнут крепости от удара в спину, - думала Лена, скользя по полутемным пустым коридорам. - Стены охраняют, а кто-то из своих уже ведет вражеских воинов через собственный подземный ход или открывает ворота. Хоть бы сигнализацию на портал поставили что ли, олухи.
        Всего один раз чуть не столкнулись с кем-то из магов, вышедшим по какой-то надобности, и Лена отступила в тень, втащив в нее за собой испуганно пискнувшую Литу.
        - Что это такое было? - тихо спросила Лита, когда маг скрылся в конце коридора и они возобновили движение.
        - Потом расскажу. Долго еще?
        - Нет, уже пришли.
        Лита подошла к нужной двери и тихо постучала ладонью:
        - Здесь стоит плетение, которое усиливает звук с той стороны двери. Это чтобы не тарабанить и не мешать другим.
        - Умно придумано, - Лена прислушалась, но никакого шевеления за дверью слышно не было. - Надо будет позаимствовать. Что-то тихо, постучи еще раз.
        Однако и повторный стук ничего не дал.
        - Странно, - сказала Лита и надавила рукой на дверь, которая вдруг легко распахнулась от слабого нажатия. - Что-то здесь не так. Войдем.
        Они вошли в комнату и закрыли за собой дверь. Лена достала пальчиковый фонарик и посветила. Неожиданно яркий для сумеречного зрения девушек луч фонарика осветил совершенно пустые помещения.
        - С ними что-то случилось, - помертвевшим голосом сказала Лита. - Комнаты освобождают от всего только со смертью хозяев, да и то, если не осталось близких родственников.
        - Мы должны узнать точно. Как это можно сделать?
        - Можно найти моего брата, комната которого совсем рядом. Только потом его надо заставить все забыть. Сможете?
        - Конечно.
        - Тогда пойдем.
        На этот раз на стук Литы дверь открыл заспанный юноша лет семнадцати на вид.
        - Лита? - удивился он. - Когда это ты успела вернуться? И кто это с тобой?
        - Слишком много вопросов, - меч Лены уже перекочевал из-за спины в ее руку и сейчас своим концом касался горла парня. - Будь умницей и веди себя тихо. Тогда у тебя есть все шансы дожить до утра. В комнате есть посторонние?
        Косясь на меч у горла, он слегка отрицательно покачал головой, порезав себе при этом кожу.
        - Идиот, ты чего головой дергаешь? Сказать не мог? Давайте все внутрь.
        В довольно бедно обставленной комнате, куда она под конвоем ввела брата Литы, был только один стул, на который к тому же была в беспорядке набросана одежда мага.
        - Как его зовут? - спросила Лена, свободной рукой сбрасывая одежду на пол и освобождая себе стул.
        - Осот.
        - Значит так, Осот. Сейчас ты правдиво и в темпе рассказываешь нам, что случилось с родителями Сержа. И не вздумай дергаться: я тебя в любой момент могу прибить десятком разных способов без всякого оружия, Литу только не хочу расстраивать. Да расслабься ты. Если не будешь делать глупости, то останешься цел и невредим. Лита, залечи ему царапину, а то он все кровью перепачкает, а завтра будет гадать, что же с ним такое случилось.
        - Вы сотрете мне память? - спросил начавший приходить в себя Осот.
        - А у тебя есть другие варианты? Не бойся, сотру только эпизод с нашим участием, остальное не пострадает. Так что там с семьей Сержа?
        - Их всех убили по приговору Совета за несогласие с политикой дома.
        - Когда?
        - Вчера утром.
        - Так, - Лена задумалась. - Значит, они убили родственников членов нашего дома. Что может быть с вашей семьей, если узнают, что Лита осталась в доме Раум вопреки воле Совета?
        - То же самое. У нас очень строгие правила.
        - Значит, поступим таким образом. Память я тебе стирать не буду. Сейчас я тебя просто усыплю, а завтра поговоришь с родными. Время уйти у вас будет. Надеюсь, твои родные умные люди. Отсюда до наших границ лиг двадцать, на лошади часа полтора пути, если не ехать шагом. Я предупрежу патрули, и они дня три-четыре будут дежурить поближе к границе. Вас встретят и, если что, прикроют. Вас всех примем без проблем. Жить у нас гораздо лучше, чем в вашем гадючнике. Вон Лите понравилось. А в общем, как хотите, никого убеждать я не собираюсь.
        - Осот, - тихо сказала Лита. - Приходите. Там очень хорошо и интересно жить, ты не пожалеешь.
        - В любом случае, - сказала магу Лена. - Если не решитесь уйти и останетесь целы, постарайся откосить от похода на дом Раум: ничего кроме смерти его участники там не найдут. Все, смотри сюда.
        Лена оголила рукав и вызвала печать.
        - Сейчас ты ляжешь спать, - делала она внушение впавшему в транс парню, а утром поговори с родителями и сестрой.
        Обратный путь занял еще меньше времени и обошелся вообще без происшествий, и вскоре Лену уже тискал радостный Петр, а она безуспешно пыталась расстегнуть пряжку и сбросить ножны с мечом, которые от объятий мужа больно врезались в спину.
        Город Москва
        - Мне страшно, Сережа, - мать со странным выражением лица стояла перед зеркалом, из которого на нее смотрела пожилая женщина лет пятидесяти. - Мне страшно, что я сплю и сейчас проснусь опять старой развалиной. И мне страшно за тебя. Если она может такое, и это когда-нибудь станет известно другим, у тебя ее отберут. И не помогут ни твои деньги, ни связи. Когда дело касается такого, нельзя положиться даже на друзей. Это если не считать красоты, которая разит мужиков наповал. Ты вот совсем скис. А ведь никогда перед женщинами не робел. И еще она очень умна. Мы тут много с ней общались. В чем-то она по детски наивна, но у нее острый ум и огромный жизненный опыт. Сколько ей лет, Сережа?
        - Я не знаю.
        - Спроси. Сколько бы ни было, но это уже зрелая женщина, а юная внешность это всего лишь обман. Кто она?
        - Она не говорила? Ладно, тебе можно сказать. Она из другого мира, мама. Мира магии.
        - Что-то такое я предполагала: наука так лечить не может, - она засмеялась. - Всю жизнь я считала магию выдумкой писак, но теперь не верить своим глазам не могу. У вас могут быть общие дети?
        - В фильме, который оттуда мне передал человек, которому ты обязана жизнью, говориться, что такие дети уже есть.
        - Покажешь?
        - Сейчас принесу флешку. Я файл скопировал, а ее здесь у тебя оставил.
        Вечером он приехал к матери вторично. Впрочем, на этот раз мама была только предлогом, а поговорить он хотел с Ланией. Он постучал в дверь ее комнаты и, услышав тихое "войдите", зашел. Лания седела на софе и смотрела какое-то шоу. Увидев его, она встала, выключила телевизор и пригласила присесть:
        - Садитесь, Сережа. Как здесь у вас говорят, в ногах правды нет. Я так поняла, что вы все-таки решились со мной поговорить?
        - Я не могу больше, Лания. Я не слишком падок на красивых женщин и прекрасно знаю цену большинству из них. Но вы это что-то особенное. Сначала была просто красота, которая просто гипнотизировала и лишала воли. Потом я увидел в вас мягкий покладистый характер и потаенную нежность. А мама рассмотрела и острый ум, и жизненный опыт. Вы можете надо мной смеяться, но когда я смотрю на вас сейчас, то сквозь всю вашу красоту я вижу одинокую, неустроенную и в чем-то глубоко несчастную женщину. И сразу рождается желание стать рядом и прикрыть собой от всех мерзостей жизни, оставив лишь ее радости.
        - Я не буду смеяться, Сережа. Вы очень чуткий человек, если смогли рассмотреть такое. Ваша мама права: я уже давно не юная девушка, какой выгляжу. У вас не принято спрашивать о возрасте, а для магов, которые живут сотни лет, возраст вообще понятие относительное. Ведь большинство из нас погибает не от старости. А в нашем доме мы научились делать то, что не может больше никто в империи, мы научились возвращать молодость. Об этом вообще мало кто знает и лучше, чтобы не знал никто. Нам достаточно того, что красота наших женщин привлекает внимание соседей, которые сильнее нас и всего привыкли этой силой добиваться. Недавно наш дом чуть не уничтожили, и только благодаря руководству дома Раум, куда входят и ваш друг, и его жена, враги были уничтожены, а наших женщин освободили. Сейчас их воины постоянно охраняют наш дом. Одинокие женщины всегда тянуться к сильным и добрым мужчинам. Пройдет совсем немного времени, и наш дом войдет в состав их дома, а все желающие этого женщины найдут себе спутников жизни. У них все еще парней больше, чем девушек.
        - А вы?
        - А что я? Мне уже больше сотни лет, но я так и не нашла мужчины, с которым хотела бы связать свою жизнь, и от которого хотела бы иметь детей. Мужчины, конечно, были (у тела свои потребности), но любимого у меня не было и нет.
        - Сколько же вы вообще живете?
        - Я смогу прожить лет пятьсот, если раньше не устану от жизни.
        - Расскажите мне о своем мире, Лания.
        - Зачем вам это? Наш мир очень жесток и держится на культе силы. Корнеевы пытаются его изменить, и накачивают мышцы единственного дома в империи, где мне хотелось бы жить.
        - Корнеевы?
        - Да, Петр и Елена. Они входят в Совет дома и, по сути, определяют и стратегию и тактику его развития, и внешнюю политику. В Совете всем заправляют их друзья и единомышленники. Это, наверное, единственный дом в империи, где в Совете дома не ведется скрытая борьба за власть. У нас в Хелис женщины так и говорят "Дом Корнеевых".
        - А если я приду туда, вы мне покажете свой мир?
        - А вы мне покажите свой? - вопросом на вопрос ответила Лания. - Кроме десятка кинофильмов, которых я успела посмотреть в Раум и этого телевизора, я больше ничего в вашем мире не видела.
        - А хотели бы?
        - А вы как думаете?
        - А что вы скажете на предложение совершить в моем обществе кругосветное путешествие?
        - Заманчиво, - она засмеялась. - Только после того, как вы договоритесь насчет лечебницы.
        - А если договориться не получиться? Я очень влиятельный человек, но мои возможности не безграничны.
        - Тогда Корнеевым придется договариваться с вами, а у меня тем более не будет причины не принять ваше предложение.
        Глава 18
        Город Москва
        Каждый день теперь, подъезжая к дому матери, он ждал встречи с чудом, и действительность его не обманывала. Мама сбрасывала за день лет десять, стремительно превращаясь в ту самую любимую и красивую маму Сережки Савицкого, которая осталась лишь в его памяти и на потемневших от времени черно-белых фотографиях. Второе чудо ждало обычно в своей комнате у компьютера, который он собственноручно принес и установил, научив Ланию пользоваться Интернетом, и снабдив пачкой дисков с художественными фильмами и описаниями различных экзотических уголков Земли. Фильмы подбирал собственноручно те, которые с удовольствием смотрел и пересматривал сам. Телевизор был окончательно забыт и от компа девушку могли оторвать только прием пищи и общение с матерью.
        Первый визит традиционно был в комнату мамы.
        - Как я тебе?
        Перед зеркалом в красивом облегающем стройную фигуру платье стояла очаровательная тридцатилетняя женщина. Мама родила его, когда ей было уже тридцать пять, и такой, как сейчас он ее помнить не мог.
        - С этим надо что-то делать, - говорила она, насмешливо глядя на смущенного сына. - Шмотки я себе заказала, а вот туфли надо выбирать самой. А куда я без них выйду? А без туфель вид совсем не тот. Вот подожди, стану на каблуки, ты еще сам мне сделаешь предложение руки и сердца. Помню, как-то лет в пять, ты клялся, что женишься только на мне. Надо выполнять обещанное! Да не смущайся так, когда я отсюда выйду, все соседи и так решат, что я твоя новая пассия, которую ты привез показать мамаше. Место жительства придется менять. Как и документы. Еще хотела спросить, как ты относишься к тому, что у тебя могут появиться братик или сестренка?
        - Мама!
        - Ты прав, - она перестала демонстративно вертеться у зеркала. - Девушкой я себя пока не ощущаю. Но Лания говорит, что нервная ткань восстанавливается гораздо позже тела и омоложение мозга займет еще около месяца. Не радуйся, в ее присутствии необходимости нет. Давай бери свою камеру и быстрее снимай. Вижу же, что не терпится меня покинуть. Как там у вас, кстати?
        - Не знаю. Со мной приветлива и мила. Приняла приглашение совершить кругосветное путешествие в моей компании. Больше пока ничего.
        - А чего ты еще хотел? Чтобы она тебе на шею вешалась или сразу затянула на софу? Так не та женщина, да и ты уже изрядно потаскан жизнью. Я с ней говорила о тебе и просила сбросить лет десять. И знаешь, что она мне сказала?
        - Надеюсь, не отказала?
        - Она сказала, что Корнеев никогда не забывает услуг, и тебя не только омолодят до необходимого возраста, но дадут физические способности и долголетие мага. Но это позже, и не потому, что тебе не доверяют, или еще что. Просто считают, что это сейчас может повредить делу. Как там насчет встречи с президентом?
        - Он сейчас в Москве, и по моим сведениям относительно свободен и уезжать никуда не собирается. Я еще вчера начал действовать через знакомых в секретариате. Думаю, встреча состоится не сегодня, так завтра. Я все-таки в этой стране не последний человек, - пошутил он.
        - Ты это самая большая моя удача в жизни, - мама подошла к нему и как в детстве поцеловала в лоб. - Какая мать, кроме меня, может похвастать тем, что сын подарил ей вторую жизнь?
        Он угадал, на следующий день из секретариата доставили приглашение. Ему предлагалось посетить загородную резиденцию президента в шестнадцать часов. Об этом сообщил его секретарь по мобильному телефону. Сам Сергей в это время находился у матери, где в последнее время проводил большую часть дня.
        - Пришлите мне к пятнадцати часам к дому матери машину для поездки в Ново-Огарево, - дал он указание секретарю. - У Семена проблемы, так что я его отпустил до вечера.
        - Будет сделано, Сергей Викентьевич.
        Мужчины, которые сидели за одним столиком не были лично знакомы, хоть и знали друг о друге много такого, о чем не пишут в прессе и чего не показывают на телевидении.
        Савицкий старался не лезть в политику, а деловые интересы президента до сих пор не пересекались с его бизнесом. У ног Владимира Михайловича разлегся здоровенный лабрадор, который с любопытством рассматривал гостя и, время от времени, толкал президента в ноги, требуя внимания. На столике стоял принесенный по просьбе Савицкого ноутбук.
        - Благодарю, что откликнулись на мою просьбу о встрече, - начал Сергей. - Прежде, чем начать разговор, я хотел, чтобы вы посмотрели эту запись.
        Он положил на стол флешку, которую президент вставил в уже работающий компьютер.
        - Первая запись сделана шесть дней назад, все последующие - с интервалом в одни сутки. На кадрах моя мать, а снимал я сам. Не обращайте, пожалуйста, внимание на ее выражения - возраст.
        - Да, конечно. Мне показалось, или ваша мать на втором фрагменте выглядит иначе?
        - Не показалось. Смотрите дальше.
        После того, как все записи были просмотрены, президент извлек флешку, не отдавая ее гостю, и выжидающе посмотрел на Сергея:
        - Я понял, что ваша мать помолодела за пять суток лет на пятьдесят? Как такое возможно?
        - Если позволите, я хотел бы начать издалека. Больше полутора лет назад мне посчастливилось познакомиться с одним человеком. Я тогда был в отчаянном положении: мать умирала от рака, но и наши, и зарубежные медики только разводили руками: старческое истощение и метастазы по всему телу. Она уже была в бессознательном состоянии, когда друг посоветовал одну клинику в Самаре. Терять мне было нечего, и я решил попробовать к ним обратиться. Прилетел в Самару своим самолетом и отвез их медиков в Москву. Отказываться от лечения врачи не стали, но лечили как-то странно. Кто-то из них все время находился рядом с матерью, время от времени ее брали за руку и все. Но уже на второй день маме стало лучше, и она пришла в сознание. Еще через пару дней прошли боли, и она стала вставать с постели. На следующий день, когда мама в первый раз с аппетитом поела и выказала желание выйти на улицу, врачи стали собираться, заявив, что в их присутствии нет никакой необходимости, и через два-три дня пациентка будет в норме.
        - И вы о таком молчали?
        - Это было одним из условий лечения. Каждый пациент или лицо, которое выступало от его имени, подписывали соглашение, где этот пункт оговаривался особо. Я, как и обещал, отправил врачей обратно уже рейсовым самолетом и позвонил в клинику по поводу оплаты, попросив выставить счет за лечение.
        - Вы разве не обговаривали стоимость лечения заранее?
        - Мне было все равно, что они там насчитают, о чем я прямо и сказал хозяину фирмы. В ответ на просьбу прислать счет, Петр Корнеев, который и был хозяином лечебницы, сказал, что в деньгах они не нуждаются, но если я могу поспособствовать лично ему в решении одного вопроса, то это не я ему, а он мне будет благодарен.
        - И что же ему от вас потребовалось?
        - Легкий вертолет, причем не в подарок, а за наличные. Вертолета у меня не было, но я знал, где можно достать и купил для них К26 в неплохом состоянии. Предваряя возможные вопросы, хочу сказать, что все было вполне законно, и у Корнеева имелся пилот с любительской лицензией пилотирования. Я лишь обошел некоторые формальности. Деньги за покупку они мне переслали полностью.
        - И что же было дальше?
        - Через месяц ко мне позвонил один хороший знакомый, у которого были проблемы со здоровьем дочери с просьбой дать телефон клиники. Я о результатах лечения матери особо не распространялся, но и скрыть факт ее выздоровления не мог. Такой клиент клинике Корнеева не помешал бы, и я дал ему телефон. Телефон был стационарный, так что на звонок ему ответили и заявили, что по этому адресу лечебницы уже нет, и куда она могла переехать, они не знают. А еще через несколько дней ко мне в дом заявился представитель ФСБ, который стал очень вежливо выпытывать у меня обо всех контактах с Корнеевым. Лично мне Петр был симпатичен и, несмотря на оказанную ему услугу, я себя с ним в расчете не считал. Мать для меня самый близкий и дорогой человек и ее жизнь против покупки старого вертолета… Ничего такого противозаконного в наших отношениях не было, и я попробовал фээсбэшника послать. Товарищ оказался настойчивым, но надо отдать ему должное, рамок приличий не переходил. Поэтому я задействовал свои связи и попросил сделать так, чтобы меня в связи с этим делом не беспокоили. А сам задним числом постарался узнать все,
что можно о судьбе Петра.
        - И много узнали?
        - К сожалению, нет. Узнал, что он несколько лет работал в Следственном комитете Самары, и был у них на хорошем счету. Потом внезапно ушел с работы и занялся коммерцией. Основал лечебницу "Новые возможности" и открыл частное охранное агентство, занимался закупками в большом объеме ширпотреба и продовольствия. И что у фискальных органов возникли вопросы по поводу источников его денежных средств.
        - Я так понял, что эта история имела продолжение?
        - Совершенно верно. Я почти каждый день ненадолго заезжаю к матери, благо, что живем рядом. Неделю назад перед домом мамы я попал в пробку и решил дойти пешком. Перед самым домом я чуть не сбил с ног молодую девушку и, пока помогал ей подняться, подошел еще и парень. Со мной были двое охранников, которые впали в состояние очень похожее на каталепсию. Я даже не испугался, почему-то стало любопытно, чем все закончится. Парень и девушка пришли от Корнеева с предложением помочь выйти на высшее руководство государства. С нашими государственными конторами они никаких дел иметь не хотят, и в этом я их понимаю.
        - Давайте, прежде всего, уточним кто это "они".
        - Группа наших соотечественников, которая нашла возможность перемещаться в один из миров, по-видимому, не нашей вселенной. Они организовали что-то вроде семейного предприятия, и впутывать государство не желают категорически.
        - А какой у нас резон с ними сотрудничать в таком случае?
        - Им требуется помощь, которую легко сможет оказать государство. Взамен они готовы открыть лечебницу, в которой будут излечиваться любые заболевания, а так же продлевать жизнь и возвращать молодость. В том мире очень высок уровень некой энергии, которую в переводе на наш язык иначе, чем магической не назовешь. Ее можно усилием воли трансформировать в тепло, кинетическую энергию тел и многое другое, а так же запасать впрок. И лечение производится с ее применением, и перемещение между мирами. Оперировать этой энергией могут лишь люди, обладающие к этому способностями, и обученные другими магами. Есть магическая энергия и в нашем мире, но ее уровень раз в десять ниже.
        - И они так уверены, что, заключив такое соглашение, мы его будем соблюдать и впредь?
        - Если вам интересно мое мнение, то я посоветовал его все-таки соблюдать или не заключать вовсе.
        - Для такого совета есть основания или это просто ваше мнение?
        - Я дам вам запись, которую Корнеев приготовил специально для вас: там о многом говорится подробно. Коротко могу лишь сказать, что, уходя, они оставили по всей стране множество порталов и могут в любой момент вывести на Землю своих боевых магов. А это страшная сила. Если мы нарушим соглашение и, не дай Бог, пострадают их люди, я, как говорят янки, не дам и цента за жизни тех, по чьей вине это произойдет. Возможно, что пострадают и их близкие. Корнеев намерен играть честно, и ждет того же от вас.
        - Давайте посмотрим вторую запись, а потом продолжим разговор.
        - Держите флешку, там ролик где-то на час.
        После просмотра президент долго молчал.
        - Впечатляет, - наконец сказал он. - Но и вопросов к авторам этого фильма у меня много.
        - Вы можете всегда задать их лично самому Петру. Он придет в любое удобное для вас время, разумеется, при условии гарантии безопасности.
        - Он поверит на слово?
        - Маг и в условии Земли остается магом. А о возможных последствиях я вам уже говорил. Вы не сможете постоянно скрываться сами и прятать дочь. Ему же вредить вам нет никакого смысла. Так что для вас эта встреча никакой опасности представлять не может, а он подстрахован своими людьми и возможными последствиями нарушения данного вами слова.
        - Мы можем вообще не идти с ним на контакт.
        - Вопреки всему, что вам предлагают? И учтите, что они вполне смогут установить свои порталы в любой стране мира.
        - Каким образом?
        - У них много людей, которые не засвечены у ФСБ и имеют нормальные документы и достаточные денежные средства. Вы не перекроете выезд за границу всем желающим, а портал легко изготовить на месте. Жизнь это высшая ценность и найти желающих сотрудничать будет не сложно.
        - Вы понимаете, что я не могу дать ответ сразу?
        - Естественно, Владимир Михайлович. Просто, когда решите, позвоните мне по этому телефону, а я передам ваше решение, когда ко мне придет кто-нибудь от Корнеева.
        - Значит, сейчас у вас от них нет никого?
        - Была несколько дней целитель, которая занималась моей матерью.
        - Вы не против, если вашу мать посмотрят медики?
        - Я не против, лишь бы не была против она. Только, извините за совет, старайтесь наш разговор не слишком афишировать. Чем меньше людей во все это замешено, тем лучше. Слишком уж большую ценность предлагает Корнеев. Кое у кого из вашей администрации могут возникнуть мысли начать свою игру.
        - Совет учту. Спасибо, что навестили.
        - Не стоит благодарности, рад был личному знакомству.
        Президент позвонил ему уже на следующее утро.
        - За вашим другом, как выяснилось, числиться немало грехов. Его поисками занимались сотрудники центрального аппарата ФСБ, они же подтвердили ваши данные по клинике. Было принято решение встретиться и поговорить. Можете передать, что пока, в рамках этой встречи, ему нечего опасаться. Он придет один?
        - Мне вчера вечером передали, что с ним будет жена.
        - Он так в нас уверен?
        - Он уверен в вашем здравом смысле. И, Владимир Михайлович, давайте уточним. Корнеев мне, к сожалению, не друг, а просто человек, которому я симпатизирую и многим обязан. Я не его сотрудник, а всего лишь посредник и не знаю всей их кухни. О многом сужу, как и вы, на основании переданного фильма и того, что видел сам.
        - Как быстро они смогут прийти после моего звонка?
        - Мне дали номер, так что я могу позвонить тотчас. А человек с телефоном, как мне сказали, находится рядом с порталом. Так что часа через три-четыре, думаю, смогут. Корнеев передал, что ждет вашего звонка, и отставил все дела.
        - Не будем их напрягать. Давайте завтра в том же месте и в тоже время.
        - Я обеспечу Корнеевых машиной и водителем. Он же отвезет их обратно.
        - Хорошо. Но обратно мы их и сами доставим, куда скажут.
        Ново-Огарево
        - Мы должны вас осмотреть, - охранник в штатском требовательно посмотрел на Петра.
        Рядом с ним с металлодетектором стояла молодая подтянутая женщина в темном брючном костюме.
        - Да ради Бога, - Петр слегка развел руки в стороны и его быстро и профессионально проверили на наличие скрытых предметов.
        Аналогичной процедуре подверглась и Лена, которую проверяла охранница. Хотя чего там собственно проверять: чтобы сразу снять подозрения подобного рода она специально надела облегающее шелковое платье, под которым можно было спрятать разве что пилочку для ногтей.
        - Чисто, - сказал проверяющий пожилому начинающему полнеть мужчине, который кивнул головой и подошел к Корнеевым.
        - Петр Корнеев? - утвердительно спросил он. - Ну здравствуйте, неуловимый вы наш. Что-то я себе вас представлял гораздо старше. Вам уже сороковник, а выглядите максимум лет на двадцать пять.
        - Свежий воздух и экологически чистое питание, - усмехнулся Петр. - Подполковник?
        - Полковник.
        - ФСО или Следственное управление?
        - Второе. Немало вы у меня кровушки попили, поздравляю. Такое редко кому удается.
        - Помилуйте, полковник, - деланно удивился Петр. - Если вы про раскуроченную УЗО, то честное слово случайно вышло. И приходили мы совсем за другим. Сами же нас в заблуждение и ввели своими играми. Не беспокойтесь, оплатим мы нанесенный ущерб. Не сможем сразу, выплатим в рассрочку.
        - Ну вы и наглец, - где-то даже с восхищением сказал полковник. - Ваше счастье, что нам приказали с вас пылинки сдувать. Понятия не имею, с чем это связано, но льщу себя надеждой, что такое продлится недолго. Пройдите в резиденцию, вас проводят.
        В сопровождении одного из переодетых в штатское бойцов ФСО они прошли по дорожке, обогнули большой газон с клумбой посередине и вошли в двухэтажный особняк резиденции президента. После еще одной проверки, сути которой Петр не понял, их, наконец, запустили в большую комнату с камином, красиво выложенный фарфоровыми изразцами. В мягком уютном кресле за низким столиком расположился президент. Напротив него стояли еще два таких же кресла, куда хозяин резиденции и пригласил их сесть жестом руки. Некоторое время сидели молча. Президент с откровенным любопытством их рассматривал, затем сделал, очевидно, для себя какие-то выводы и нарушил молчание:
        - В этом доме у меня в гостях кого только не было. Но вот семьи предпринимателей, приватизировавших целый мир, пока не было, вы первые. Мы рассмотрели ваши предложения в узком кругу. Не скрою, что мнения по поводу сотрудничества с вами были самые разные. И ваш фильм мало кого убедил. Вы продемонстрировали запредельный по сегодняшним меркам уровень медицины, все остальное или только слова, или видео, которое можно и сфабриковать.
        - Извините, - вмешался Петр. - Комната, видимо, поставлена на наблюдение с записью всего происходящего?
        - Естественно. Вы ожидали иного?
        - Нет, конечно. Скажите, что бы вы лично хотели увидеть, чтобы убедиться в существовании магии?
        - Мне трудно судить, не зная ваших возможностей.
        - Петр, - вмешалась молчащая до сих пор Лена. - Там у камина кочерга, или мне кажется?
        Петр встал с кресла и подошел к камину. Вернулся он уже с кочергой в руках.
        - Если вам не жалко это произведение искусства, - Петр повертел в руках стальную в палец толщиной кочергу с удобной красивой ручкой. - Могу продемонстрировать физические возможности магов.
        - Давайте, до зимы еще далеко, так что как-нибудь достану другую.
        Петр пожал плечами и быстро завязал кочергу узлом. Президент поморщился от резкого скрежещущего звука, сопровождавшего поломку инвентаря, и протянул руку:
        - Покажите.
        - Она сейчас очень горячая, но если хотите…
        Президент дотронулся до кочерги и отдернул руку.
        - Да, горячая. Как только вы ее держите.
        - Давайте подойдем к камину, и я вам покажу действие магии в чистом виде, - предложила Лена. - Здесь я обязательно что-нибудь испорчу, или стол, или паркет.
        Все встали и переместились к камину.
        - Вытяни кочергу за каминной решеткой, - попросила Лена мужа. - Так и держи.
        Конец того, во что превратилась многострадальная кочерга, засветился, стал оплывать и наконец полился в камин тонкой струйкой расплавленного металла. Не выдержав, Петр отбросил остатки кочерги туда же.
        - Горячо, - объяснил он, тряся покрасневшей рукой. Лена провела своей ладонью по ожогу и краснота мгновенно исчезла.
        - Мы могли бы еще долго показывать вам то, что с точки зрения любого мага является не более чем балаганными фокусами, - сказала она президенту. - Почти вся магия на планете заточена на бой и для нормальной демонстрации моих способностей вам надо было бы пожертвовать своей резиденцией. Пожалуй, и в условиях Земли я без особых затруднений сравняю ее с землей.
        - Вот этого нам, пожалуй, не нужно. Считайте, что часть сомнений вы сняли. Остальное вы сможете показать сомневающимся в более удобной для этого обстановке и в другое время. Давайте перейдем к делу. Что нужно от нас в первую очередь?
        - Подберите или постройте здание лечебницы. Это может быть любой типовой проект. Исходить надо из того, что мы приведем порядка трех десятков целителей и около десяти магов охраны, которые будут там жить. Кроме нашей охраны должна быть еще охрана и с вашей стороны. Такая система поможет предотвратить неприятности, если кто из вашей команды решит сыграть свою партию за наш счет. Пациенты также должны все время лечения находиться в одном корпусе с целителями. Всего смогут получать услуги по лечению, омоложению и продлению жизни одновременно примерно пол сотни человек. Время работы с каждым будет зависеть от рода услуги и состояния пациента. Это где-то от трех дней до недели.
        - Это по поводу лечебницы. А для вашего дома?
        - Давайте я вкратце обрисую текущее состояние дел, чтобы вам стало ясно, чего мы от вас хотим. Магов ввиду специфики и непонятности для вас многих моментов пока рассматривать не будем. Обычных усиленных магией бойцов в доме около двухсот человек, сведенных в две роты. Все вооружены автоматическим оружием и в достатке снабжены боеприпасами. Хотя от патронов мы бы не отказались. Их, как известно, никогда много не бывает. Роты дополнительно оснащены легкими и тяжелыми пулеметами. Вот здесь с боеприпасов в обрез. Есть легкие минометы и одиночные пусковые установки, которые мы получили, разобрав УЗО. Снарядов к ним достаточно, но пробные стрельбы показали низкую точность наведения наших самоделок. Эффективный огонь можно вести прямой наводкой с расстояния три километра и меньше. Мы рассчитывали на "Катюши", а ФСБ нам подставило склады современных видов оружия.
        - А почему не перегнали всю установку? Неужели только из-за того, что разобранная была повреждена при вскрытии склада?
        - Нет, конечно. Просто пропускная способность портала ограничена пятью тоннами, а там раза в три больше. Я не верю, что все "Катюши" ушли на переплавку. Хотя бы для съемки фильмов что-то должны были оставить. Нам ведь много не надо, достаточно установок пять. Профилактику двигателям сделать, ну и снарядами обеспечить по возможности.
        Кроме того, нужен авиационный керосин для вертолета, электрооборудование и много всего по мелочи. Необходимо свести наших магов с вашими конструкторами, чтобы они совместно разработали специальные воздушные турбины с электрогенераторами. Потом их надо будет изготовить. Нужны будут добровольцы, согласные переселиться в наш мир и помощь стройматериалами, чтобы мы могли быстро создать им нормальные условия жизни. В небольших количествах нужно растительное масло и сахар. Мы развернули производство продуктов питания на вновь захваченных землях, но мгновенной отдачи от сельского хозяйства не бывает. Так что для переселенцев на первое время продуктов хорошо бы подбросить. Мы нуждаемся не просто в переселенцах, а в бойцах и специалистах. Если есть семьи, примем с семьями. У нас назревает война с одним из двух соседних домов. Соседи хотят покончить с нами одним ударом и вырезать все население дома. Опасности они для нас не представляют, но при штурме их дома у нас могут быть потери, если мы не получим реактивной артиллерии. После войны дом должен резко усилиться и значительно увеличить подконтрольные
территории, а значит и доходы. Потом на очереди будет второй сосед, который вряд ли будет спокойно смотреть на наше усиление. Уж больно много гадостей они сделали нашему дому в свое время. Присоединив земли соседей и увеличившись численно, мы уже сможем претендовать на статус великого дома и место в Совете магов.
        - Вы сможете принять у себя наших представителей, которые смогли бы убедиться в достоверности ваших слов и на месте оценить ваши потребности в запрашиваемом?
        - Если мы достигнем принципиальной договоренности о сотрудничестве, то никаких препятствий к этому я не вижу. Необходимо будет на каком-нибудь хорошо охраняемом объекте создать центр решения всех проблем, где мы соорудим несколько порталов. Только имейте в виду, что пройти порталом может только человек, которому наш маг ставит специальную магическую метку. Это аналог системы свой-чужой для защиты наших порталов. В противном случае нам придется долго чистить приемные контуры от копоти.
        - Решение будет принято в самое ближайшее время и его вам донесут через вашего посредника. До свидания.
        - Невежливые нынче пошли президенты, Петр, - сказала Лена, поднимаясь с кресла. - За все время беседы так и не поздоровался. Я уже не говорю, о том, что не представился. Правильно я за него не голосовала!
        - Так ты же еще не имеешь права голоса.
        - А это не имеет никакого принципиального значения! Когда меня принимал император, он первым делом поприветствовал, а потом представился, хотя во дворце его и так каждая собака знает. Вот это мужчина.
        - А потом этот мужчина к тебе еще и клеился!
        - А тебе бы только ревновать. Ладно, пошли. Не будем больше задерживать важное государственное лицо!
        - А вы язва, - одобрительно сказал президент. - Я постараюсь исправиться.
        - Остановите у этого поворота, пожалуйста, - попросил Петр водителя автомашины, которую им выделили в резиденции президента.
        Машина остановилась, они вышли на дорогу и, беседуя, не спеша, направились к отдельно стоящей раздвоенной сосне.
        - За нами следят? - спросил Лену Петр.
        - В машине радиомикрофон, а метрах в трехстах сзади следует другая машина. На ней, видимо пишут то, что мы с тобой говорим. Микрофон я из вредности сожгла, так что они сейчас явно занервничали и прибавили ход. Да вот и они.
        Послышался слабый шум мотора, и из-за поворота на приличной скорости выехала машина, скрытая до этого довольно густым здесь лесом. Сидевшие в ней увидели стоящий на дороге автомобиль и уходящих к лесу Корнеевых и резко затормозили. Один из прибывших оказался тем самым полковником, который возглавлял проверку у входа в резиденцию. Он покинул машину и решительно направился к ним.
        - Почему прервали движение? - требовательным тоном спросил он.
        - Захотелось подышать свежим воздухом, - ответил Петр, забирая сумку с накопителем и рулон мобильного портала, оставленные ими на пути в резиденцию у приметного дерева.
        Выйдя на дорогу, он развернул ткань и руками разровнял складки:
        - Все готово, Ленок. Пора уходить. Накопитель им оставим?
        - Перебьются! - отрезала Лена, становясь в центр контура. - Просто держи сумку в руках.
        Миг и они исчезли, оставив на дороге лишь слегка смятый кусок ткани с нарисованной на нем краской замысловатой фигурой и несколько ошарашенных оперативников.
        - Я скоро ногами разучусь ходить, а этот зал мне уже по ночам снится, - Петр отдал сумку с накопителем дежурному и взял Лену за руку. - Пойдем быстрее, а то наши сейчас коллективно жгут нервные клетки и поминают меня и мою затею очень нехорошими словами. Сейчас начну икать.
        - Ну и какое у тебя сложилось впечатление о наших гостях? - премьер с интересом вертел в руках остатки кочерги.
        - Пожалуй, они мне понравились. Особенно Корнеев. Они умные люди и, надеюсь, в конце концов, поймут, что такое дело должно делаться не на частных основаниях, а государством. В противном случае их придется отстранить от дела.
        - Значит, идем на соглашение?
        - А у тебя были в этом сомнения? Целый мир с небольшим, в общем-то, населением и почти нетронутыми природными ресурсами! Это не говоря о том, что мы с тобой можем получить в ближайшее время и о новых технологиях.
        - Которые, по их словам, здесь не работают.
        - А это еще очень спорный вопрос. Так могут говорить даже просто для того, чтобы ввести нас в заблуждение: хватит с них и того, что дают.
        - Может и так, - согласился премьер. - Значит помогаем.
        - Да, и в гораздо больших объемах, чем они запросили. Этот их дом, по сути, форпост земной цивилизации на другой планете. Более того, это форпост России! Они запросили солдат и спецов. Это очень хорошо: не пришлось навязывать своих людей. Дадим и солдат и специалистов. Оружием и техникой тоже поможем. Плохо, что больше пяти тонн их порталы не тянут. Ну ничего, часть техники можно будет переправить в разобранном состоянии и собрать на месте. Завтра с утра надо передать о нашем согласии Савицкому и подготовить людей, которых пошлем туда с проверкой. Корнеев, похоже, собирается играть честно. Будем играть честно и мы. Пока. Пусть наши люди добросовестно укрепляют этот дом, собирая всю возможную информацию и учась у местных. Наступит такой момент, когда мы сможем взять под контроль их транспортную сеть, а вместе с ней и все остальное.
        - Надо быстрее определиться с выбором объектов под лечебницу и базу снабжения.
        - Специалисты уже работают, завтра будут предложения.
        - Кого поставим координатором проекта?
        - Есть у меня на примете один человек…
        Магический дом Раум
        - Переговоры, по моему мнению, прошли в целом так, как мы и планировали, - докладывал на Совете Петр. - Завтра, наверняка, передадут Савицкому свое согласие. Все, что нам нужно, они дадут. Дадут и больше. Представьте себя на месте президента. Вы упустили бы такой шанс прибрать к рукам целый мир, с почти нетронутыми полезными ископаемыми и небольшим по меркам Земли населением, которое к тому же неспособно дать отпор вторжению?
        - Почему же неспособно? - возразил Фехт. - Я представляю силу оружия вашего мира, но ведь и магию не учитывать нельзя!
        - Это по его мнению. А вообще захватить этот мир при условии массового вторжения с Земли и применения всех видов вооружений дело не сложное. Сложно будет удержать захваченное, если не ставится задача тотального уничтожения местного населения. Так что сейчас начнется игра в поддавки. Мы будем демонстрировать открытость и готовность к сотрудничеству, доказывая при этом свою полезность, а они будут всемерно укреплять дом всем, что мы попросим. А если что попросить забудем, нам подскажут и тут же дадут.
        - Интересно, - задумчиво сказала Лена. - Сколько времени им удастся держать все в секрете? В проект будет вовлечено много народа, да и нашими услугами воспользуются самые разные люди.
        - Это их проблемы, - сказал Фатеев. - С год продержаться, пока не поднимется шум. Нам этого по-любому хватит.
        - Как там Лания? - спросила Ани. - Когда думает возвращаться? Или ее сразу направим в лечебницу?
        - Твоя Лания влюбила в себя олигарха и, кажется, влюбилась сама, - информировала ее Лена. - Собираются отправиться в кругосветное путешествие. Думаю, что в их планы следует ввести коррективы. Савицкий сейчас под плотным наблюдением ФСБ, и появление в его близком окружении неизвестно откуда такой девочки, как Лания, без внимания не оставят. А после того, как твои девочки заработают в клинике, только дурак не свяжет ее с омоложением его матери и нашим домом. Поэтому предлагаю отдать ему портальный маяк, и пусть едет в путешествие без невесты. Найдется не одно государство, где за скромное пожертвование можно получить и гражданство, и любые документы. Установит где-нибудь маяк, а мы по нему выйдем и делаем стационарный портал. Все довольны: Лания порталом попадает к Савицкому и обретает гражданство, а мы обретаем выход за границу. После путешествия он привозит свою заграничную невесту на родину, и ни у кого никаких претензий.
        - У вас много таких олигархов? - Ани была недовольна и этого не скрывала. - Я, конечно, рада за Ланию, но так вы мне всех моих девочек раздадите.
        - У нас на него большие планы, Ани, - сказал Петр. - Сотрудничество с президентом долго не продлится, а Савицкий - человек с большими возможностями. А в лечебнице твоих девочек никто не тронет. Будем за этим следить специально. У нас у самих прекрасных ребят достаточно. Егор Кузьмич, как подготовка к встрече магов дома Латис?
        - Завтра с утра начинаем ставить леса вроде строительных с лесенками и площадками наверху вдоль всего восточного участка стены. Незадолго до подхода противника размещаем на площадках одну роту, вооруженную автоматами и всеми незадействованными в других местах пулеметами. Возможностей нашего оружия они не знают, а магов Раум всерьез не принимают из-за своего численного превосходства. Так что тупо пойдут на сближение с периметром в районе ворот до дистанции метров пятьдесят, после чего применят магию и вперед за орденами. Нас это устраивает. План предельно прост и эффективен и заключается в том, что всех пришедших просто расстреливаем с дистанции двести метров. Фатх сможет туда привести в лучшем случае триста боевых магов. Для сотни автоматов и десятка пулеметов при стрельбе практически в упор на голой как стол местности работы на минуту реального времени. Хотели еще минометы установить, но я это излишество отменил. На всякий случай половина бойцов второй роты, которая сейчас не несет дежурство в имении и доме Хелис, переводиться в резерв на случай, если кто-нибудь из магов все-таки попытается уйти.
Но это вряд ли.
        - Родственники Литы не появлялись?
        - Пока нет.
        - У кого-нибудь есть еще вопросы? Нет, ну на этом и закончим.
        На выходе из помещения Совета Лену перехватила Элора.
        - У тебя совесть есть, подруга?
        - А в чем дело? Чем ты так недовольна?
        - И ты еще спрашиваешь? Мало того, что на мне вся школа, так ты еще своих личных учеников мне спихнула. А теперь еще в Совет выбрали. И зачем, скажи, мне это нужно?
        Сижу все совещания как дура, закрыв рот, и теряю время.
        - Тебе кто-то мешает высказаться? - осведомилась Лена. - Или у тебя нет проблем со школой?
        - Все, что нужно и можно решить, я решу и в рабочем порядке без лишней говорильни.
        - Эль, ну что ты тупишь? Где ты видела на нашем Совете говорильни? Все всегда коротко и по существу. Мне надо, чтобы ты в нем находилась и всегда была в курсе всех дел. Потерпи совсем немного. Моя старшая восьмерка уже через пару месяцев вполне созреет для преподавания в младшей группе. Да и я не собираюсь надолго отрываться от школы. Я тебе дала сходить на Землю развлечься? Дала. Может ты Лании завидуешь, что не ты, а она подцепила этого олигарха?
        - Да ну тебя! - рассердилась Элора. - С ней серьезно, а она…
        - А что "она"? Я тоже серьезно. Мне совсем не безразлично то, что у моей лучшей подруги кроме работы ничего другого в жизни нет. Или все-таки есть, но не делишься?
        - Свои личные проблемы я буду решать сама! - вконец рассерженная Элора ушла, а расстроенная размолвкой с подругой и уставшая от напряжения сегодняшнего дня Лена решила обойтись без ужина и пойти пораньше лечь спать.
        Утром еще до завтрака ей с Петром позвонили по поводу появления родственников Литы. Их обнаружили на восточной границе, преследуемых конным отрядом из пяти магов. Маги в бой с патрулем вступать не стали и отошли на свою территорию. Всего беглецов было двое: старший брат Литы Осот и младшая одиннадцатилетняя сестра Хеля, причем из дома они бежали на одной единственной лошади, из-за чего их чуть и не догнала погоня.
        - Отец уходить отказался наотрез, - рассказывал Осот. - А мать это только его продолжение, в нашей семье она никогда ничего не решала сама.
        - Он сказал, что пойдет и все расскажет главе, - плача сказала Хеля. - Теперь их обоих, наверное, казнят.
        Петр приказал отвести их покормить и найти Сержа с Литой.
        - Надо выслать дополнительные патрули, - сказал он Фатееву. - У меня предчувствие, что скоро они выступят.
        После завтрака он встретился с Фотием.
        - Что будем делать с остальным населением дома Латес? - спросил он. - Надо срочно определиться в этом вопросе: не сегодня-завтра начнется война.
        - Обычно в таких случаях оставляют в живых только самых младших, иногда кого-то из женщин.
        - Вы готовы пустить под нож почти шестьсот обитателей Латес?
        - Вы тут недавно, Петр, и не можете помнить, сколько крови наших магов и жителей восточной части земель дома на магах Латес. Там сейчас из-за них вообще никто не живет, три деревни стоят заброшенные. В войнах домов жалости и состраданию нет места. У нас с вами есть всего три пути. Первый, о котором я уже говорил, это всех, кроме самых младших, просто уничтожить. Второй это изгнать их прочь, но это для них еще хуже. Если боевой маг еще имеет шансы быть принятым в другой дом, то остальные это просто никому не нужный балласт. Либо слишком слабы, либо специализируются на чем-нибудь вроде дизайна, а в любом большом доме своих таких хватает.
        - А третий путь?
        - Путь глубокого ментального внушения, исключающего в дальнейшем малейшую возможность нанесения вреда дому-победителю. Такое используется очень редко и из-за отсутствия у большинства домов магов-менталистов такого уровня, и из-за малой полезности этой части населения дома. А слуг всегда убивали однозначно.
        - Я думаю, что третий вариант нам подходит больше. Хотя с каждым будем разбираться отдельно, может, кого и выгоним или прибьем. А по слугам посмотрим, есть у меня в отношении них кое-какие мысли.
        Через час с лишним пришло сообщение от бойца, который сидел на связи с олигархом.
        Савицкий передал, что их предложение сотрудничества принято, и гарантии безопасности сохраняют силу. Позже обещали уточнить, какие именно объекты и люди будут использованы в проекте со стороны правительства. А еще через полтора часа на взмыленной лошади прискакал боец патруля с известием, что четыре сотни магов дома Латес все конные выехали в направлении дома Раум и уже пересекли границу.
        Почти все члены Совета, кроме Элоры и Макаруса, собрались на специально сооруженном для них помосте.
        - Они здесь будут через пару часов, - прикинул Фотий. - Егор Кузьмич, с обороной успеваем?
        - Через полчаса закончим все помосты и начнем выводить бойцов. С час времени еще остается в резерве.
        Противник появился на горизонте, когда прошло с полчаса после окончания подготовки.
        Все бойцы первой роты лежали на дощатых помостах, установленных на пол метра выше стены, изготовив оружие к стрельбе. Рядом с каждым были сложены запасные магазины автоматов. Помимо автоматчиков в систему обороны входили и пулеметные расчеты. Наверху установили все пулеметы, имеющиеся в доме: пять пулеметов СГМ и восемь РПД.
        Невдалеке от ворот была собрана группа бойцов второй роты в количестве около сорока человек. Участие боевых магов дома не планировалось, но и они на всякий случай подготовились к отражению нападения. Маги Латес не спешили, и прошло довольно много времени, пока они приблизились метров до трехсот и спешились. Лошадей согнали в один табун, и один из четырех архимагов дома наложил на них плетение стазиса.
        - Хорошо было бы, если уцелеют лошадки, - сказал Фотеев и крикнул бойцам. - Ребята, постарайтесь по возможности не задеть лошадей!
        Маги развернулись в линию и нестройной толпой направились к воротам.
        - Архимаги поставят щит с односторонней проницаемостью только при подходе, - казал Фотий. - Слишком много энергии берет, вот они и тянут. Стандартная схеме нападения на дом. Остальные атакуют через щит, разрушают ворота или участок стены, ну а дальше побеждает тот, у кого больше сильных магов и энергии.
        - Что-то это мне напоминает, - прокомментировал слова Фотия Петр. - Ага, так воевали у нас в старину. Выводили солдат цепью друг на друга и стреляли залпом по очереди. Выигрывал тот, у кого было больше солдат. Глупо.
        - А что вы хотите? - возразил Фотий. - Таких масштабных войн, как у вас, здесь нет. Это вроде драки в деревни стенка на стенку, только вместо кулаков магия. В домах побольше есть паладины. У них отработанная тактика и работа в группе. А здесь каждый из магов хорошо, если за всю жизнь участвовал в войне один или два раза.
        - Они вышли на рубеж нашей атаки, - сказал Фатеев, рассматривая приближающихся в бинокль. - Внимание всем! Огонь!
        Когда работает много стволов, сосредоточенных на относительно небольшом пространстве, это впечатляет. Еще больше впечатляли результаты этой работы. Буквально в первые секунды с начала стрельбы половина магов была уничтожена, в том числе и все архимаги. Лена поднесла к глазам бинокль, но тут же обратно его опустила. Смотреть на такое не тянуло. Пулеметные очереди рвали тела, вдребезги разнося черепа, очереди автоматов с такой малой дистанции производили ненамного меньшее действие. Если кто из магов и успел поставить щит, то это было незаметно: больше нескольких пулевых попаданий такой щит не держал и сдыхал практически сразу. Скоро все было кончено, и среди нескольких сотен тел, в беспорядке разбросанных неподалеку от ворот, никакого шевеления не наблюдалось.
        - Вторая рота, - скомандовал Фатеев. - Осмотреть, если есть живые - добить.
        - Вот и кончился дом Латес, - задумчиво сказал Фотий. - А вы смогли наглядно продемонстрировать дому силу своих воинов и то, чего избежал дом с вашей помощью. Нас одних они смяли бы очень быстро.
        - Ужасно, - Ани передернула плечами. - Вовремя мы вступили в ваш дом. Как я понимаю, это только начало?
        - Дорогая Ани, - Фотий ее приобнял, успокаивая. - Мы не собираемся нападать ни на один дом империи, только защищаться. Другое дело, что отбоя от желающих напасть на нас самих не будет, пока мы не продемонстрируем свою силу.
        - А это разве не демонстрация?
        - А кто ее видит, кроме нас?
        В стороне побоища захлопали редкие выстрелы из пистолетов.
        - Смотри, удивился Фатеев. - Еще и живые были. Всем бойцам! Спуститься вниз с оружием. Фотий, вы не сходите с ребятами к табуну? Надо снять стазис.
        - Конечно. Ани, извини. Лена, ты могла бы сжечь все это безобразие, - Фотий указал рукой на трупы. - Убирать руками то, что там осталось… Да не смущайся ты так. Да, знаю, что не все плетения передала и не в претензии. Я тебе доверяю полностью и понимаю, что есть вещи не для всеобщего пользования. Так сделаешь?
        Она только кивнула головой, стараясь не смотреть архимагу в глаза.
        - Вот и славно. Только после того, как мы приведем лошадей. Гарь - это тоже неприятно.
        Глава 19
        Город Москва
        - Я буду курировать проект со стороны правительства. Сергей Павлович Сотников, - представился Петру мужчина лет пятидесяти. - На мне те вопросы, которые у вас не получиться решить с моими заместителями. Прошу познакомиться. Это заместители по вопросам безопасности проекта, вооружениям и общим вопросам.
        Из-за стола приподнялся уже примелькавшийся Петру полковник:
        - Потапов Сергей Федорович, безопасность.
        - Олег Юрьевич Чистяков, вооружения, - представился высокий блондин в гражданском с отменно военной выправкой.
        - Федор Иванович Лисицын, общие вопросы, - приветливо кивнул Петру молодой парень, в котором на первый взгляд, в отличие от остальных замов, не было ничего военного.
        Петр, в свою очередь, назвал себя и задал вопрос по поводу готовности объектов.
        - Помещение под лечебницу определено, - ответил Сотников. - Сейчас его переоборудуют и проводят косметический ремонт. В качестве центральной базы снабжения и оперативного центра связи выбрано место дислокации одной из воинских частей примерно в пятидесяти километрах от Москвы. Часть срочно перебазируется в другое место, а военный городок будет опять же переоборудован под нашу базу и занят спецназом ФСБ. Работы проведем в максимально сжатые сроки. Думаю, что управимся за пару недель. Пока вы можете уточнить с заместителями конкретный перечень первоочередных вопросов и пути их решения и разработать схему контактов: не все же нам каждый раз дергать Савицкого.
        - У меня два вопроса, которые надо решить в первую очередь, - сказал Петр. - Нам надо развивать здесь свою транспортную сеть, чтобы не тратить время на перемещение людей и грузов. Для этого на всех объектах и в ряде точек Москвы надо поставить порталы. На базе - грузовой, в остальных местах - обычные транспортные. Разница в энерговооруженности и массогабаритных характеристиках передаваемого порталом груза. Основное препятствие для развертывания такой системы это отсутствие в достаточных количествах накопителей магической энергии, которые порталы и питают. В качестве накопителя используется специальным образом изготовленный диск из гранита. Вот Сергей Федорович должен быть в курсе, что мы их в ритуальных конторах сотнями заказывали.
        - Так в чем же дело? - спросил Сотников. - Если они у вас есть.
        - Есть, но недостаточно. Такой накопитель вмещает в себя энергию достаточную для передачи порталом примерно десяти тонн груза. Потом его надо заряжать. В условиях Алкены он полностью заряжается за два дня. На Земле для этого потребуется двадцать. С точки зрения экономии времени гораздо выгоднее заряжать накопители у нас, и уже заряженные доставлять сюда для использования. Много порталов завязывать на один тоже неудобно: вам надо перемещаться, а приемный контур занят. Поэтому будем делать связанные пары порталов, а это опять накопители. В нашем мире это дорогая и относительно редкая вещь, так как обрабатывать гранит с необходимой точностью и чистотой средневековыми средствами работы с камнем очень сложно и трудоемко. Здесь же это не проблема.
        - А почему нельзя использовать магию? - спросил Лисицын.
        - При использовании магии гранит почему-то теряет способность удерживать энергию.
        - Я не думаю, что тут будут какие-то проблемы, - сказал Лисицын. - Если даже ритуальные конторы справились. Можно попробовать заказать через Мосметрострой. Они там, по-моему, с гранитом работают.
        - Вот вы, Федор Иванович, этим и займитесь, - приказным тоном сказал Сотников. - Сколько их нужно изготовить?
        - Сотни три хотя бы на первое время. А вообще, чем больше - тем лучше: и у нас, и у вас проблем будет меньше. Вот чертеж накопителя, - Петр передал лист бумаги Лисицину. - А если будет нужен образец - обратитесь к Сергею Федоровичу, у него должны быть.
        - С этим закончили. Какой у вас второй вопрос, Петр Федорович?
        - Нам срочно нужны добровольцы с боевым опытом. В результате последних событий наш дом увеличился территориально раз в десять. А свою территорию в нашем мире положено защищать. Мы не рассчитывали на такой быстрый рост и наличных сил уже не хватает.
        - А что за события? - не сдержал любопытства Сотников.
        - Защищая один небольшой дружественный дом, нам пришлось уничтожить дом с очень неприятными обитателями. Сейчас оба дома уже в составе дома Раум. А вчера на нас напали соседи с целью полного уничтожения населения нашего дома и на предмет пограбить. Все нападающие убиты, их дом нами захвачен и присоединен.
        - Весело живете, - с ноткой зависти сказал Чистяков.
        - Да уж. Так вот все это надо охранять, тем более что есть еще один сосед, настроенный к нам не очень дружественно. Сильно с этим затягивать нельзя. Подобранным вами людям еще надо будет пройти магическую трансформацию, ознакомиться с обстановкой и научиться действовать в составе наших подразделений. А это время. Поскольку мы перебрасываем часть людей из материнского дома на другие объекты, то никаких проблем с жильем не будет. И еще по личному составу. Одно время у нас был большой перекос в сторону мужской части населения, что начало вызывать проблемы. Руководство дома приняло меры, и положение с этим почти выправлено. Но если вы будете присылать только одних ребят, то проблема возникнет вновь. Так что надо либо брать семейных, что для вас будет сложно, либо разбавлять парней девушками.
        - Что собой представляет магическая трансформация? - спросил Чистяков.
        - Магическая процедура, после которой бойцы становятся раз в десять сильнее и быстрее обычного человека. Без нее выпускать даже опытных бойцов против магов - это чистое самоубийство.
        - Людей подберем, - кивнул Сотников. - Сколько нужно на первое время?
        - Пока хотя бы с полсотни человек, вообще мы рассчитываем сотни на три-четыре. Это бойцов, по техническим специалистам разговор будет отдельно. Как отберете, позовите меня. Я хочу лично поговорить со всеми, чтобы внести полную ясность в том, что их ждет у нас. Если покажите наш фильм, мне будет легче с ними говорить.
        - А вы сами трансформацию проходили?
        - Естественно, проходил. Любопытно увидеть возможности?
        - А вы как думали? Конечно.
        Сидящий напротив них Корнеев вдруг мгновенно оказался в другом конце комнаты уже стоящим на ногах. Лишь Чистяков уловил смазанное движение, остальные не смогли ничего заметить вообще. Петр взялся одной рукой за изогнутую ножку массивного стола и поднял его без видимого напряжения.
        - Достаточно? - спросил он, ставя стол на место.
        - Здорово! - Сотников вопросительно посмотрел на Корнеева. - Эту трансформацию может пройти любой?
        - Да, но в зависимости от возраста и эффект будет разный. Процедуру можно проводить только у нас: здесь слишком мало энергии.
        - Вы сможете поработать с выбранными нами людьми?
        - Вообще-то, можем, но пока не будем.
        - Почему?
        - Буду откровенен. Пока вы еще не доказали делом, что наше сотрудничество будет честным и долговременным. Появление у вас бойцов, близких к нам по своим физическим возможностям, может подтолкнуть кого-нибудь к необдуманным поступкам. Не то чтобы мы боялись таких ребят, просто не хотим нарушать сложившегося положения дел.
        - Другими словами, вы нам не доверяете, - констатировал Сотников.
        - Скажем так, доверяем не полностью. Не доверяли бы вообще - на сотрудничество не пошли бы.
        - Надеюсь, что это решение не окончательное, и со временем вы его измените. Вашими вопросами займутся безотлагательно, а вы договоритесь с Сергеем Федоровичем по поводу связи. Остальные могут быть свободными. До свидания, Петр Федорович.
        - Вот мы с вами и в одной связке, полковник, - сказал Петр Потапову, когда они остались одни. - Не ожидали?
        - Не ожидал. И то, что мне поручили - не совсем по профилю моей работы. Не знаю, чем руководствовались при назначении, может просто не захотели посвящать во все нового человека.
        - Все еще на меня сердитесь?
        - Скорее восхищаюсь. И слегка завидую. Меня, кстати, назначили для проверки вашей информации. Возьмете в гости?
        - Да хоть сейчас. Только давайте вначале определим места в Москве, где будут стоять порталы и постоянно находиться наши маги.
        Бывший дом Латес
        Люди и маги дома Раум, спешившись, стояли у центральных ворот дома Латес, держа коней на поводу.
        - Попрятались они, что ли? - сказала Лена, которая стояла рядом с Фотием и двумя десятками боевых магов.
        Из бойцов с ними была первая рота в полном составе. Поскольку при оказании сопротивления пришлось бы брать дом штурмом, с собой взяли пять минометов с достаточным запасом мин.
        - Я не чувствую поблизости ни людей, ни магов, - Фотий повел слева направо головой с закрытыми глазами и добавил. - И магии тоже.
        - Ребята говорили, что будто кто-то видел одиночного всадника, но рассмотрели плохо: табун закрывал, да и заняты были совсем другим, - Лена тоже попробовала сканировать территорию дома. - Я ничего не чувствую. Если их предупредили о поражении, они ведь могли и уйти.
        - Или подготовиться к сопротивлению. Только в этом случае мы бы почувствовали хоть что-то.
        - Надоело мне это стояние, - Лена передала повод лошади одному из магов и двинулась к воротам. Почти сразу же ее догнал Фотий и пристроился рядом.
        - Там практически должны быть одни женщины и дети. Мы с тобой можем зайти парадным шагом: им нечего противопоставить двух архимагам.
        - Все ждут, - повернувшись назад, приказала Лена. - Без необходимости магию не применять и огня не открывать. И возьмите под контроль южные ворота.
        Лена попробовала открыть створки ворот, но они оказались заперты. Зато находящейся рядом калитке хватило легкого толчка, чтобы открыться и пропустить их внутрь дома.
        - Куда идем?
        - В главную резиденцию идти смысла нет: там сейчас никого не будет, пойдем в один из жилых корпусов. Вон тот поближе других будет.
        Только подойдя вплотную к большому двухэтажному зданию спального корпуса, они почувствовали наличие внутри множества аур людей и магов и чувство тоскливой безнадежности от них исходившее.
        - Они приготовились к смерти, - сделал вывод Фотий. - Обороны не будет. Да и некому тут обороняться.
        - Давайте я войду одна, - предложила Лена. - Меня не так будут бояться.
        - Я такой страшный? - невесело пошутил Фотий. - Иди уж, но будь осторожна. Если с тобой вдруг что случится, здесь не останется камня на камне.
        Первая же входная дверь легко открылась. Ни за ней, ни в коридоре первого этажа Лене никто не встретился. Приготовив на всякий случай щит, она потянула на себя дверь первой же жилой комнаты и осторожно вошла, готовая мгновенно отразить любое нападение. Через узкое окно внутрь попадало достаточно света, поэтому Лена сразу увидела сидящих на кровати молодую женщину и девочку лет восьми, которую женщина прижимала к себе одной рукой, а второй гладила ей волосы. Девочка тихо, почти беззвучно плакала. Лена погасила плетение щита и присела на кровать рядом с ними.
        - Что же ты плачешь, маленькая? - ласково спросила она и добавила уже женщине. - Можете не боятся: дом Раум с женщинами и детьми не воюет.
        Город Москва
        - Мне придется на время уйти, - Лания собирала свой саквояж, аккуратно укладывая снимаемые с тремпелей платья и костюмы.
        В последнее время, готовясь к путешествию, Сергей закупил для нее достаточно одежды, и Лания придирчиво отобрала для себя самое, по ее мнению, подходящее.
        - Почему?
        - Мне сказали, что за тобой наблюдают и мою принадлежность дому быстро определят. После этого даже ты не сможешь обеспечить мне безопасность. Придется пока поехать одному. С тобой встретится кто-нибудь из дома и даст несколько небольших предметов. Это маяк для портала. Тебе скажут, что с ним делать дальше. Выберешь какую-нибудь страну, где я могла бы стать местной жительницей и поставишь там маяк, по которому маги дома установят портал. И мы опять будем вместе. Любой язык я могу выучить за несколько дней. Петр сказал, что если ты меня привезешь в Россию как жительницу той страны и свою невесту, то меня уже никто не свяжет с домом. А за время путешествия я тебя подлечу, скину лет десять, чтобы не сильно бросалось в глаза и проведу первую трансформацию. Мы в Хелис этим никогда не занимались, но Елена Дмитриевна сказала, что там ничего сложного нет, она покажет как.
        - Вы все спланировали разумно, но мне без тебя будет тяжело.
        - Если ты не слишком задержишься в Москве, то это ненадолго.
        - Сегодня же закажу билет на рейс в Мехико. Корнеев сообщил, что ему предоставили две квартиры в центре Москвы и там уже установлены порталы и дежурят маги. Так что в моих услугах по связи с правительством он уже не нуждается. И слава Богу. Никогда не любил ни политики, ни политиков. На вас, кстати, напал кто-то из соседей, но напавших перебили, а их дом захвачен. С вашей стороны жертв нет.
        - Тогда мне тем более надо поспешить. Жаль, что я не могу проститься с твоей мамой. Ее там долго будут обследовать?
        - Сказали еще несколько дней. Как она ругалась! Но ей обещали новые документы, вот и терпит.
        - Поцелуй ее от меня.
        - А кто поцелует меня?
        - Если мы сейчас начнем целоваться, то я сегодня вообще никуда не уйду, а ты завтра вряд ли куда-нибудь улетишь.
        - Ну один только раз!
        - Какой же ты еще все-таки мальчишка! Ну иди же ко мне.
        Бывший дом Латес
        Прошло больше часа пока Фелия, как звали обнаруженную Леной женщину, оповестила все оставшееся население дома о приказе собраться перед зданием главной резиденции. Для слуг исключения не делалось. Все время, пока Фелия бегала из комнаты в комнату обоих спальных корпусов дома, где еще остались после вчерашнего исхода жильцы, ее дочь Мария крепко держала Лену за руку, ни в какую не желая отпускать. С Леной был Фотий, который с любопытством наблюдал за нарастающей во дворе дома суетой и построением оставшихся женщин и детей. Вчера к вечеру в дом действительно прискакал вестник, уцелевший в бойне, которую устроили защитники Раум напавшим на них магам Латес. После этого из дома, забрав оставшихся лошадей, ушли все мужчины и немногие женщины.
        Остальных с собой не взяли, и они поняли, что пришла пора умирать. А сегодня прибежала эта сумасшедшая Фелия и, захлебываясь слезами, рассказала, что ей дали обещание, что никого убивать не будут и приказали всех собрать во дворе. Ей и верили, и не верили, но во двор пришли все. Какая разница, где умирать, но теперь появился хоть и слабый, но шанс. Слуги толпились в стороне от магов.
        Поняв, что больше уже никто не подойдет, Лена передала ребенка Фелии и подошла ближе к толпе женщин и детей, смотрящих на нее со страхом и надеждой.
        - Я не буду вам говорить, - начала она. - Что мы убили ваших мужей и сыновей, защищая свои жизни, и жизни близких нам людей. Более полувека ваш дом служил источником неприятностей, боли и потерь для дома Раум. Теперь его больше нет. Мы не мстим тем, кто не в силах ответить ударом на удар. У всех вас есть только два выхода. Или вы продолжаете оставаться и дальше жить на этой земле, которая отныне становится землей Раум, или уходите, как вчера ушли те, кто не пожелал остаться. Нам не нужна затаенная злоба и скрытая месть. Поэтому все, кто решат остаться, принесут личную магическую клятву одному из архимагов нашего дома и подвергнутся ментальному воздействию. Обещаю, что будет поставлен только блок запрета на нарушение вашей же клятвы. Что касается слуг, то в таком количестве они здесь не нужны. Мы можем снять им печати и отпустить на все четыре стороны. А можем предложить поселиться на плодородных землях, принадлежащих дому на востоке от столицы, дать денег на обзаведение и первое время. Первые три года налог браться не будет, потом, как и большинство селян, будете отчислять десятую часть урожая.
Дом обеспечит вам защиту и, если захотите, сбыт урожая. Я закончила, а теперь вам надо решать и делать это быстро: дело к вечеру, а вас, даже не учитывая слуг, без малого шестьсот человек.
        - Кто вы, госпожа? - выкрикнула одна из женщин.
        - Я архимаг Ларесса Лавр, член Совета дома Раум.
        - Я принесу вам личную клятву!
        - И я!
        Толпа женщин качнулась в ее сторону.
        - Если кто хочет принести клятву мне, я ее приму. Если кто хочет принести клятву архимагу и главе дома Фотию Мару, ее примет он. Подходите по одному и просто произнесите слова: клянусь отныне и навеки быть верной Ларессе Лавр и дому Раум! Разум при этом держать открытым. Начинайте.
        Фотий, посмеиваясь про себя, быстро принял клятву у четырех присягнувших ему женщин и ушел к своим бойцам и магам. К Лене выстроилась огромная очередь женщин, многие из которых несли детей или держали их за руку.
        - Кажется, у нас теперь перекос в пользу женщин, - думал Фотий, отдавая распоряжения своему войску занимать ключевые объекты в обороне дома. - Надо будет просить Петра, чтобы прислали больше мужчин.
        Город Москва, неделю спустя
        - Присаживайтесь, Сергей Федорович, - президент гостеприимно указал рукой на кресло рядом с собой. - И начинайте. Мы с нетерпением ждем вашего рассказа.
        Под словом "мы" он подразумевал себя и премьера, который сидел чуть дальше за столиком и потягивал какой-то напиток из высокого фужера. Потапов сел на край кресла и начал доклад о своем пребывании в доме Раум.
        - Всего я пробыл в доме четыре дня. Кроме собственного дома мне показали еще недавно завоеванный дом соседей и добровольно присоединившийся к ним дом целительниц. Побывал я и в столице империи, но глянул только одним глазом из ворот их представительства. Всего сейчас магов и людей с Земли в доме около одной тысячи двухсот человек, причем половина это женщины и дети разбитого в последней войне дома.
        - Разве не опасно держать в доме такое большое количество кровников? - удивился президент.
        - Я тоже так думал, пока мне все не объяснили. Общество магов довольно своеобразное, как и психология отдельных магов. Каждому из них с детства вдалбливают верность дому и простое правило: ты заботишься о благе дома, а дом заботиться о тебе. И это действительно так. Без дома маг - жалкое зрелище. Так называемые свободные маги являются изгоями в своем сословии. Кое-где на них даже охотятся. Поэтому маги защищают свой дом до последней возможности. Но есть и оборотная сторона: когда дом пал, никто уже никому ничего не должен, и каждый спасается, как может. Ни о какой мести речь, как правило, не идет. В среде магов существует культ силы. То есть, кто победил, тот и прав. Побежденных часто вырезают подчистую. И не для того, чтобы избавиться от кровников, а чтобы толпы бездомных магов не слонялись по империи и не позорили в глазах ее жителей образ мага-повелителя. А в случае с нашими магами еще на руку Раум сыграли порядки в проигравшем доме. Среди женщин там практически не было сильных боевых магов, вследствие чего мужское население их считало неполноценными, и отношение было соответствующее. Женщины
там все больше занимались лечением, сельским хозяйством, погодой и дизайном. Поскольку к боевой магии это отношение не имеет, то все они проходили по разряду балласта. Их и бросили на произвол судьбы, когда после поражения остатки мужчин бежали. А Лена или, как ее иногда называют Ларесса, их подобрала, подарила жизнь им и их детям, и приняла магическую клятву личной верности.
        - Это как? - не понял премьер.
        - Маги клянутся за себя и за своих детей быть верными архимагу и члену Совета дома до самой смерти, а через нее и самому дому. Причем клятва имеет и обратную связь: сама Елена обязана заботиться о своих магах. Это что-то вроде средневекового вассалитета.
        - А почему принесли клятву именно ей? Там что, никого больше не было из руководства?
        - Был глава дома, но ему присягнуло всего несколько женщин, а все остальные - Елене. Я вначале сам не понял, с чего ей в доме такой почет и уважение. Она входит в Совет дома, причем заняла там место в шестнадцать лет. Она директор школы, где обучают всех детей дома как магии, так и естественным наукам, математике и языкам. Насчет магии я оценить, естественно, не смог, а вот все остальное дается в приличном объеме, то есть через несколько лет у них будет много грамотных, с нашей точки зрения, магов. Все основные магические достижения и разработки того, чего нет у других, это целиком ее заслуга. Сама идея перестройки того мира - ее. Она самый молодой за всю писаную историю империи архимаг и владеет какими-то закрытыми знаниями, которых не знает никто вне дома. Этим, по-видимому, и определяются ее успехи в магии. Она превосходный боец и тонкий дипломат. В доме много говорят о ее поездках в столицу. После последней о ней судачат во всех великих домах, а император предложил ей руку и сердце.
        - А как на это отреагировал Петр?
        - А она императора отшила. И в опалу при этом не попала. Отвергнутый монарх предложил ей дружбу. С императором многое непонятно. Мне объясняли, но слишком недолго я там был, чтобы во всем разобраться. Продолжу о Елене. Это она выбрала дом Раум в качестве инструмента переделки мира, заявившись в него в шестнадцать лет и перетянув на свою сторону весь Совет. Сейчас в нем одни ее сторонники и друзья, которые за нее любого порвут в клочья. Фактически она неформальный лидер дома. Все земляне, между прочим, перед переброской тоже клялись в верности лично ей.
        - Долго ли нарушить клятву, - сказал премьер пренебрежительно.
        - Может здесь и недолго, но там за все время не было ни одного такого случая. Там совершенно другая жизнь, и люди на многое начинают смотреть по-другому. Правда, людей Корнеевы подбирали очень тщательно: подонков там нет. И еще, нет ни курева, ни спиртных напитков, вообще никакой дури.
        - Неужели в том мире нет хотя бы вина? - удивился президент.
        - Как мне сказали, есть. Но, во-первых, маги вообще очень мало его употребляют, так как в подпитии нельзя колдовать, а, во-вторых, Елена выбрала очень бедный по меркам магов дом на самом краю империи, который долго существовал в окружении враждебно настроенных соседей. Чтобы вам легче было представить, это напоминало нечто вроде средневекового монашеского братства, только без разделения по половому принципу. Излишеств любого рода там на момент ее появления давно уже не было.
        - Эти особенности выбранного ею дома случайность или тонкий расчет?
        - Трудно сказать. Когда дело касается нее, сказать что-то определенное вообще затруднительно. Она еще маленькой была похищена из нашего мира каким-то магом, но кто это был, как она освободилась и приобрела силу и знания, в доме никто не знает, кроме, быть может, руководства. Но они ее все любят и даже под пытками никому ничего не скажут.
        - Значит, делаем выводы, что Корнеевы, по сути, являются лидерами дома, и все сказанное Петром соответствует истине?
        - Да, некоторые из вновь присоединенных домов так и называют Раум - "Дом Корнеевых".
        Президент и премьер переглянулись.
        - Это может сильно осложнить дело, - задумчиво сказал премьер. - Выход вижу в том, чтобы ближе с ними сойтись. Пригласи эту семейку как-нибудь к себе неофициально, познакомь с женой, с дочерью. Люди они неординарные: и интересно, и, глядишь, польза будет.
        - Можно и так, - согласился президент. - Сергей Федорович, а насчет воздействия на психику что-нибудь выяснили?
        - Могут, но практически не применяют.
        - Почему?
        - Так получается что-то вроде зомби. У человека все меняется: и речь, и манеры, и походка. Очень легко определить, что человек подвергся действию ментальной магии. А чуть перестараться, и вообще может получиться слюнявый идиот.
        - Значит, на психику наших людей магией они воздействовать не смогут?
        - Или это сразу обнаружится. Вы только учтите, что я там был не очень-то и долго, и многого мог вообще не заметить.
        - Намекаете, что неплохо было бы вернуться?
        - Почему намекаю, говорю открытым текстом. Друзья они нам или враги, а узнать их получше в любом случае будет полезно.
        - Разумная позиция. Подберите себе заместителя потолковее и отправляйтесь. Понравилось там?
        - Если честно, да.
        - Вот и хорошо. Осмотритесь, помогите Корнеевым, станьте там своим человеком. Только, - президент улыбнулся Потапову, но глаза смотрели холодно и жестко. - Не заиграйтесь, полковник. Не стоит забывать, что дело превыше всего.
        - Мы отобрали лучших, - заверил Петра Лисицин. - По крайней мере, насколько можно было успеть за такое время, да еще и добиться согласия уйти насовсем в другой мир. Все собраны и вас ждут.
        - Фильм просмотрели?
        - Естественно. Если я вам пока не нужен, то побегу: очень много дел. Лечебница почти готова и через пару дней можете устанавливать там портал и присылать персонал. Охрану со своей стороны мы уже поставили. Накопители в работе, первая партия будет завтра. Всего заказали пятьсот штук. Если будет мало, можно повторить заказ. Вам в пятнадцатую. До свидания, сегодня больше вряд ли увидимся.
        Петр открыл дверь под номером пятнадцать и вошел в довольно большой помещение, напоминающее обстановкой школьный класс. На него внимательно и с любопытством уставилось шестьдесят пар глаз.
        - Здравствуйте, - поздоровался он. - Я Петр Федорович Корнеев, член Совета дома, где вам предстоит жить и ваш непосредственный начальник. В доме я отвечаю, если так можно выразиться, за вооруженные силы. Фильм вы посмотрели, а сейчас я вас ознакомлю дополнительно с обстановкой, стараясь делать акцент на том, чего в фильме не было. Семейные есть? Поднимите руки. Так, двенадцать человек. Значит, семейным мы выделяем квартиры из двух комнат, а холостяков поселяем в общежитии по два человека в комнате. В дальнейшем, по мере расселения бойцов по другим объектам, думаем, что перейдем на принцип: один человек - одна комната. Кухонь не предусматривается, так как питание в доме централизованное в кафе. У семейных будет совмещенный санузел, холостяки пользуются общими туалетами и душевыми. Мне сказали, что здесь только классные бойцы с опытом боевых действий. Поэтому учить мы вас пока ничему, кроме специфики боевых действий в наших условиях, не будем. В течение полутора-двух месяцев вы пройдете магическую трансформацию, которая увеличит вашу силу и скорость реакции раз в пять или чуть больше. До ее
окончания будете находиться на территории дома. Сейчас вы при всем своем опыте лишь потенциальные жертвы. И не стоит так скептически усмехаться. Я не собираюсь сейчас демонстрировать вам свое превосходство, но уверяю, что моя жена (а она у меня девушка хрупкая) пройдет через всех вас без особых затруднений, оставив только трупы. Причем без всякой магии. Именно ей, кстати, вам надо будет принести клятву верности. Так поступали все наши ребята, и вы не будете исключением. После первой трансформации вас ждет вторая, после которой вы станете бойцами-магами. Поясню, что это такое. Вся ваша внутренняя энергетика сейчас находится в плачевном состоянии, и трансформация как раз и должна привести все в порядок. После этого у вас начнется рост сил магического резерва. Магами вам не стать, так как из-за возраста не удастся должным образом перестроить нервную систему, но вы сможете пользоваться защитными и атакующими амулетами, используя свой магический резерв. Кроме того, по физическим возможностям вы теперь сравняетесь с магами и сможете прожить без болезней от двухсот лет и больше. Мы отработали методику второй
трансформации, и теперь она занимает всего одну неделю. Для семейных говорю, что всем видам трансформации подвергнутся и ваши близкие, пришедшие с вами.
        - Можно вопрос? - поднял руку один из ребят.
        - Конечно. Если у кого-нибудь по ходу объяснений возникнут вопросы, можете задавать их не спрашивая, просто поднимите руку, чтобы я видел.
        - А родственников зачем?
        - А вы что, хотите сами прожить пару сотен лет, а жена или, скажем, дети пусть живут лет по семьдесят? Да и не просидят они всю жизнь под защитой в доме, а так всегда смогут себя защитить. А дети вообще все учатся в школе, где каждый из них станет магом и получит знания нашего мира в объеме восьми классов. Те, у кого будут большие способности в магии или естественных науках, продолжат обучение. У нас сейчас все бойцы прошли обе трансформации, а остальное взрослое население, пришедшее с Земли, прошло вторую больше, чем наполовину.
        - А магических способностей у нас вообще не будет?
        - Маги оперируют заклинаниями или, как их чаще называют, плетениями, которые представляют собой очень сложные пространственные фигуры, даже представить которые обычный человек не в состоянии. А тем более запомнить и с ними работать. Вы будете видеть потоки магических сил, но не более. Есть у нас несколько ребят, которым кое-что удается. Амулет, например, задействовать дистанционно или поднять легкий предмет, но, по нашим понятиям, это не магия. Продолжим. После всего вы попадете на обучение к нашему мастеру, который постарается, чтобы вы научились владеть мечом на очень приличном уровне. Не стоит пренебрегать этим умением: меч в руках профессионала - это страшное оружие. Одновременно вас будут учить работе с амулетами и тренировать на слаженность в составе наших боевых подразделений. Это то, что я хотел сказать по работе.
        - Извините, а когда выдадут оружие?
        - А зачем вам пока оружие? - удивился Петр. - Периметр дома тщательно защищен, территория вне периметра охраняется магически и смешанными патрулями магов и людей. Никаких проблем, кроме личных, между людьми и магами дома давно не было, а личные проблемы должны решаться без применения силы. Не можете решить сами - есть руководство дома. Вообще-то, наши ребята держат свое личное оружие и боекомплект в специальных запертых оружейных шкафах в общежитии, откуда и забирают при уходе на дежурство или по тревоге. То же будет и у вас, после прохождения первой трансформации. Давать вам оружие в руки сейчас просто бессмысленно. Есть еще вопросы?
        - Я бы хотел уточнить вопрос, связанный с распределением материальных благ. Насколько я понял, никаких денежных расчетов в доме не практикуется?
        - Правильно поняли. Все необходимое в разумных пределах для вполне комфортной жизни вы будете получать от дома безвозмездно. Все прочие услуги, в том числе и питание, тоже бесплатные. Дом стремительно богатеет, соответственно растет и достаток его жителей. Если вам будут нужны деньги вне дома для служебных, или для личных надобностей, вы их получите. Но это еще не скоро. Пока самостоятельно вне дома у нас передвигаются только бойцы охраны представительства в столице. Да и они по большей части ходят по двое, обвешавшись амулетами.
        - Что нам можно взять с собой?
        - Возьмите дорогие для вас вещи, а также повседневную и праздничную одежду и обувь, другие личные вещи. Комнаты меблированы, при поселении получите на складе ковры.
        Повседневная посуда тоже есть. Вес, который вы можете взять с собой, мы не ограничиваем. Просто не берите лишнего, так как складов для вашего барахла не предусмотрено, а захламлять жилье - это не дело. Если необходимо что-то приобрести и не хватает денег, то мы можем выделить подъемные в разумных пределах. Женщинам рекомендую помимо туфель на высоком каблуке, которые они смогут обувать только на танцы, приобрести удобную кроссовочную обувь. К порталу вещи доставляете своими силами, дальше поможем мы.
        - А как там по поводу неженатых мужчин? - задала вопрос симпатичная спортивного сложения женщина лет тридцати.
        - Вы найдете без труда, - сделал ей комплимент Петр. - А после того, как помолодеете лет на десять в результате трансформации - и подавно. Кстати, у нас есть нечто вроде косметического кабинета, где желающим могут изменить внешность. Длинный нос там уменьшить или волосы нарастить. Причем все изменения закрепляются в генах и передаются детям. Нравы вообще-то достаточно свободные. Взрослые могут просто жить вместе с понравившимся партнером, а могут вступить в брак. Большинство предпочитает второе. Еще вопросы?
        - Как насчет того, чтобы повидать оставшихся на Земле родственников или забрать кого-нибудь из них к себе позже?
        - Тут я гарантий дать не могу. Во-первых, выполнение проекта требует определенного режима секретности, чему подобные мотания взад-вперед не способствуют. И, во-вторых, многое будет зависеть от прочности наших отношений с правительством России. Если данные нам гарантии не будут нарушены, и сотрудничество будет продолжаться, то особых препятствий к тому, о чем вы говорили, я не вижу. Если не по нашей вине Проект придется свернуть, то у нас останется еще достаточно много никому не известных порталов, через которые можно будет провести ваших родственников. В любом случае полной изоляции мы не ожидаем. Давайте на этом, наверное, закончим. Слишком много дел. Принимайте окончательное решение, и милости прошу в новый мир.
        Часом позже Петра уже в районе кафе дома нашел дежурный, который передал просьбу Фатеева о встрече:
        - Егор Кузьмич сказал, что это не срочно. Он через час-полтора будет в портальном зале, и вас просил подойти туда.
        - Если увидишь, передай, что пообедаю и приду.
        - Завтра предстоит перебросить первый большой караван из Археи к столице, - сказал Петру Фатеев, встретив его по пути к портальному залу. - Почти три десятка подвод, около пятнадцати тонн груза.
        - Немного это все не вовремя. Пропустить их через представительство было бы для нас проще, но мне не хочется пока светить нашими возможностями. Давай сделаем так. Этот караван для нас не последний, так что имеет смысл построить вне зала на открытом воздухе два транспортных портала, один из которых свяжем с архейским. А то им в нашем зале со своими повозками будет не развернуться. Переправлять будем не во Фламин, а где-то за день пути до столицы. И не через секретные порталы, так как они своим караваном такую колею до тракта накатают, что только слепой не заметит. Высадим во второй от Фламина портал группу ребят с магом, а они живо соорудят простой контурный портал прямо на дороге. Повозка с лошадьми, погонщиком и грузом весит где-то под тонну, так что там и без арки обойдутся. Арочные ставим здесь. Дорога на тракте укатана почти до каменного состояния, так что особых следов они не оставят. Выберем ночное время, когда на тракте никого нет и вперед. На всякий случай, чтобы никто из магов не разорил караван, наши люди его провожают до столицы и возвращаются через представительство.
        - А что, хорошо придумал. Сейчас соберу людей, и начнем ставить порталы.
        - Где Елена не знаешь?
        - Они с Фотием еще в бывшем доме Латес. Вот, кстати, как все эти бывшие дома называть?
        - Да так и назовем: имение Латис, имение Гром, имение Хелис. Что-то мне подсказывает, что скоро таких имений будет гораздо больше.
        - Лишь бы людей на все хватило. Очень, знаешь ли, не хочется распылять силы.
        - Серебро для обмена приготовили?
        - Да, все готово.
        - Наверное, не будем ждать Фараха, а переправим сами. Запас золота лучше бы увеличить. Вчера маяки, которые отдали Савицкому, подали первые сигналы. Значит, он уже выбрал место и установил их согласно нашей инструкции. Пока было не до этого, но сейчас надо выбрать магов и сопровождение и пусть идут ставить портал. Дадим им золота для Савицкого, поменяет на баксы или песо. Ребятам задание: остаться там и приобрести где-нибудь за городом недвижимость. Перед этим необходимо озаботятся документами. Сергея можно напрячь, пусть поработает в ожидании невесты. Надо перенести портал к себе и изучать испанский язык и местную специфику. Потом оставим там пару человек, а остальным нечего прохлаждаться, пусть возвращаются. Ланию Сергею переправьте. Он для нас почти что родственник, ни к чему мучить человека.
        Бывший дом Латес
        - Давно я так не уставала, - пожаловалась Лена Фотию. - Голова трещит, и боль снять не получается, словно я и не маг совсем.
        - А что ты хотела? - пожал плечами архимаг. - Ты сколько этих женщин сегодня ментоскопировала? Небось, с полсотни?
        - Больше ста.
        - Вот видишь! Удивительно, что вообще соображаешь. Установку на лояльность всем успела сделать?
        - Конечно. Только было несколько женщин, которым пришлось делать коррекцию личности.
        - Причины?
        - Сильная ненависть. У них и с мужьями было все более или менее нормально, и дети в этом походе погибли. Тут только одно из двух: или коррекция личности, или гнать из дома в надежде, что погибнут сами. Жизнь то я им всем обещала.
        - Не жалеешь ты себя. Надо было привлечь Ора или еще кого-нибудь из менталистов.
        - Вы же видели, что они не хотят открывать сознание никому, кроме меня.
        - Видел, и, признаться, сильно удивлен, с чего это у них такое доверие именно к тебе. Понятно, что у большинства просто нет выбора, но почему они при том, что так панически боятся наших магов, полностью доверяют тебе? Астра хотела тебе помочь, предложив одной из женщин ментоскопироваться у нее, так эту женщину потом еле нашли.
        - Ладно, главное, что с этим мы все-таки закончили. Я и по Петру соскучилась, и по школе. А как подумаю, какими словами меня костерит Элора…
        - Какой расклад мы имеем по специализации?
        - Всего у нас чуть больше пяти сотни магичек, остальные это дети преимущественно младшего возраста. Почти полторы сотни из них изучали лечебную магию. Поскольку маги-целители, тем более такие слабые и в таком количестве дому явно не нужны, то можно сделать вывод, что руководство дома просто махнуло на них рукой. У нас в таком случае говорят так: чем бы дитя ни тешилось, лишь бы не плакало. Понятно и отношение к ним остальных. А вот у меня на них как раз большие планы. В деревнях медицинскую помощь оказывают знахарки, но часто толку от них мало, да и не везде они есть. В городах дело еще хуже: работают, как правило, несколько врачей, которые умеют пудрить мозги пациентам и драть с них деньги. Когда Элора подбирала детей для школы, она обратила внимание на наличие в деревнях больных и калечных. Не очень много, но они есть. До сих пор в нашем доме почти не было магов, специализирующихся на лечении, но теперь, я думаю, можно распределить женщин Латес по нашим домам и организовать лечение жителей подвластных территорий. Ведь фактически с момента моего появления в доме мы только и занималась его
укреплением, а жители сел и городов дома никаких изменений в лучшую сторону не почувствовали. Начнем с медицины.
        - Начинать надо с изменения отношения этих женщин к людям, а то как бы ни прибили своих пациентов, навязанных им силой.
        - При ментаскопировании были те, кто относились к скуликам с презрением или неприязнью. Это все я сняла. Остальное будим делать по уже апробированной схеме. Потребуется время, но я и не собираюсь завтра же отправлять их лечить народ. При следующем посещении Москвы надо будет заказать три комплекта плазменных панелей и дизельных электрогенераторов, чтобы крутить кино везде, где живут наши ребята. Ну и остальные пускай приобщаются.
        - А что там кроме целительства?
        - Сельское хозяйство, погода, мастера иллюзий и дизайна, слабые универсалы. Постепенно всем работу найдем. А многие, особенно молодые девчонки, уже скоро найдут и мужей. Занять надо всех: страшно себе представить полтысячи женщин, изнывающих от безделья, в одном доме.
        Глава 20
        Объект "Лечебница", Земля
        - Долго мы здесь будем болтаться без дела, как ты думаешь? - старший лейтенант отряда Службы специальных операций Центра специального назначения ФСБ Олег Хромов прекрасно знал, что его друг и напарник капитан Сергей Хвостов информирован о сроках выполнения задания не больше него, но недельное ведение боевого дежурства на абсолютно пустом объекте успело надоесть до чертиков и ему было уже все равно, о чем говорить.
        - Сколько скажут, столько и будем сидеть. Тебе что в "Прибое" намного веселее было?
        - Там у меня, в отличие от такого сухаря как ты, есть замечательная девушка!
        - У нас? - недоверчиво спросил Сергей. - Где это ты в Центре нашел такое сокровище?
        - Места надо знать! В штаб такая девчонка попала, я как первый раз увидел - обалдел!
        - Балаболка, - снисходительно прошелся по товарищу Сергей. - Все бы тебе о бабах трепаться. Ты бы лучше головой хорошо подумал и сразу бы понял, что такое подразделение, как наше просто так в этот райский уголок на отдых никто не пошлет. Я сегодня утром, знаешь, кого здесь видел?
        - Ну и кого?
        - Степанова и Уфимцева из "Вымпела".
        - Значит, и их тоже?
        - И подумай еще вот о чем. Сколько у тебя подписок о неразглашении?
        - А чего тут думать, как блох на бобике.
        - Так какой смысл брать еще одну, да еще за охрану пустого объекта, да еще поданную в такой форме.
        - Форма - охренеть! - согласился Олег. - Хорошо, что "вышку" отменили, а то бы точно она светила, это без вариантов.
        - Вот и нечего языком чесать попусту. Недолго нам здесь загорать. Чувствую, не сегодня, так завтра объект перестанет быть пустым. Тогда и для нас будет работа.
        - Кажется, ты сглазил, - Олег повернулся к распашным вип-воротам, створки которых впервые на его памяти быстро повернулись, пропуская на территорию комплекса легковой автомобиль. Серый с голубым отливом Бентли проехал несколько метров и замер. К машине подошли бойцы, контролирующие южный сектор, дверь водителя приоткрылась, и они о чем-то быстро переговорили, после чего машина двинулась дальше к административному корпусу.
        - Вон полковник шагает, - Сергей показал рукой в сторону жилых помещений, отведенных их отряду. - Может быть, хоть что-то узнаем. А то сплошная фигня, а не вводная. Охранять территорию, персонал и гостей комплекса. И никакой конкретики. Такое впечатление, что или нам не хотят говорить ничего лишнего, или сами ничего толком не знают.
        - Есть новости, - сказал полковник, подойдя к своим парням вплотную. - Сегодня состоится заселение коттеджей медперсонала и прибудет охрана медиков.
        - Еще охрана? А мы все тут тогда вообще зачем?
        - Как я понял, медики со стороны, а охрана их собственная. Похоже, что они нам не совсем доверяют. Нас строго предупредили, чтобы никаких конфликтов с ними не было. В случае чего разбираться будут жестко, не взирая на чины и заслуги. Так что вы ребята здесь давайте поосторожнее. Похоже, что все завязано на первых лиц. Самим на контакты ни с медиками, ни с их охраной не идти, но если будет инициатива с их стороны, то общение не запрещается. Только очень вежливо и не забывайте, зачем здесь находитесь.
        - Если бы я сам это понимал, - проворчал Сергей.
        - Сказали, что очень скоро уточнят и задачу, и рамки наших полномочий.
        - Ну, наконец-то будет ясность, - сказал Олег, когда полковник ушел. - А это еще что?
        Сергей повернулся в сторону административного корпуса, куда с удивлением уставился напарник. И было от чего. Они достоверно знали, что в корпусе никого быть не может, кроме тех, кто недавно приехал на машине. Однако сейчас из дверей главного подъезда выбегали и рассредоточивались на прилегающей к корпусу площадке десятка три молодых мужчин в камуфляжной форме грязно-зеленого цвета.
        - У них там что, машина резиновая?
        - Подземного хода там точно нет, мы бы знали.
        Появившиеся охранники были как один крепкими накаченными парнями под два метра ростом. Из вооружения на поясе у каждого висел довольно длинный кинжал (скорее даже короткий меч) и кобура с пистолетом. Они быстро выстроились в три шеренги, видимо, получили указания от находящегося рядом начальника и, разделившись на три группы, бегом один за другим направились к разным объектам комплекса. Один отряд достиг лечебного корпуса и проник внутрь. Другой направился осматривать жилые коттеджи, а третий вернулся в административный корпус.
        - Шустрые ребята, - прокомментировал увиденное Олег. - Тесаки на поясе видел?
        - Олег, ты больно щипаешься?
        - А что?
        - Ущипни, пожалуйста, а то у меня, кажется, глюки пошли. Ты их тоже видишь или я один?
        - Кто бы меня ущипнул. Серега, это же эльфы! Женщины такими не бывают, точно тебе говорю!
        Женщины, на которых глазели офицеры, появились из того же административного корпуса. Все как одна они были ниже среднего роста с изумительными фигурами, которые не могли скрыть символические белые халатики, затянутые в поясе и плотно облегающие тела. У всех были длинные пышные волосы, свободно отброшенные за спину, на головах красовались маленькие белые шляпки в виде пилоток. Движения женщин были исполнены таким изяществом и грацией, что просто захватывало дух. Насколько можно было рассмотреть с такого расстояния, у каждой были тонкие правильные черты лица. Танцующей походкой они проследовали к коттеджам в сопровождении своих охранников, где и скрылись.
        - Я всегда знал, что окончу свою службу в элитном борделе, - попробовал пошутить Сергей, но было видно, что и его проняло по-настоящему. - Если это врачи, то им только импотентов лечить. Гарантирую стопроцентное моментальное исцеление. Так говоришь у тебя в штабе новая девушка?
        - Какие женщины! - севшим голосом произнес Олег. - Ты не заметил, сколько их было?
        - Вот так и теряют профессионализм. Очнись, Отелло. Знаешь поговорку про Машу? Так это как раз для тебя. А было их около тридцати. Точно я не считал.
        База Проекта, Земля
        - Вот эта база теперь, Петр Федорович, можно сказать, ваша, - говорил Лисицын, с которым Корнеев шел по сплошь забетонированной территории бывшей военной части, занятой сейчас спецназом ФСБ. - А этот ангар должен хорошо подойти для установки порталов. У вас все готово?
        - Да сейчас и начнем.
        Они подошли к входу в ангар, охраняемому двумя бойцами с автоматами, которые внимательно осмотрели документы гостей, причем напарник грамотно страховал проверяющего.
        - Все нормально, можете проходить.
        Петр спрятал в карман, выданное ему удостоверение майора ФСБ, и снял с плеча сумку с маяками:
        - Немного темновато, можно включить свет?
        Лисицин отдал команду и под потолком ангара зажглось несколько ярких ламп.
        Достав мел и рулетку, Петр сделал разметку маяка, уложил крестом пять его пластин и сломал трубку активатора.
        - Теперь будем ждать.
        Ждать долго не пришлось. Уже через несколько минут в расчерченном мелом контуре без всяких видимых эффектов возник один из магов Фехта, за ним другой. Поздоровавшись с присутствующими, они достали накопители и детали будущего портала и принялись за работу. Рядом с творением Петра был мелом нарисован контур портала и руны привязки.
        Потом один из магов вел рукой вдоль линии, плавя бетон на нужную глубину, а второй одну за другой укладывал в расплав шлифованные гранитные пластины. Минут через двадцать все было готово.
        - Сейчас все остудим, подключим накопители, и можно будет переправлять арку, - сказал один из магов.
        - Они сделали обычный транспортный портал, - объяснил Петр Лисицину, - А контур вплавлен в пол, чтобы не повредили колесами автомобилей. Сейчас доставят детали арки и рядом построят грузовой портал арочного типа, который как раз и способен передавать груз до пяти тонн. И заряженные накопители для него переправят. Те пять сотен накопителей, что уже готовы, надо доставить сюда: отправим на зарядку.
        Портал заработал и из него потоком пошли люди, несущие накопители и гранитные блоки арки.
        - Здесь теперь обойдутся и без нас. Какие распоряжения получила охрана?
        - В работу не вмешиваться, оказывать содействие, не выпускать никого с территории без наличия соответствующих документов. Если кого из прибывших надо будет вывести, то сделать это сможете вы, я или кто-нибудь из других замов. Ну и сам Сотников, конечно.
        - Пошли к машине. По пути и побеседуем. Как там с новобранцами, никто не отказался?
        - Наоборот, после беседы с вами еще больше укрепились в своем решении.
        - И когда начнем?
        - Давайте завтра переправим семейных. Мы хотим перебросить вам пару тентованных газелей и один микроавтобус. Вам они не помешают, а кузова загрузим вещами переселенцев. Накопителей хватит?
        - Не хватит - подбросим еще. Надо будет достать надувные склады и ангары. Зимы у нас фактически нет, а они достаточно прочны и долговечны. А то у нас многое до сих пор под брезентом храниться. А если учесть и те грузы, что в скором времени пойдут от вас, то вообще придется складывать под открытым небом. А газели можно будет использовать для перевозки грузов от порталов к складам, только бензина надо будет подбросить.
        - С вами хотел поговорить Чистяков насчет вооружений. Он там узнал, что вы все снаряды храните на территории дома, и пришел в ужас.
        - Ну не все так страшно. Место удалено от жилых корпусов и хорошо охраняется. Арсенал делать будем, но до всего сразу руки не доходят.
        - Вас сейчас куда подбросить?
        - Давайте заедем к Чистякову, решим все вопросы и домой. Елена должна уже была вернуться. Во всех нормальных семьях жена сидит дома и ждет мужа с войны, а у нас все наоборот.
        - Бачылы очи що выбиралы, - пошутил Лисицин. - Елена Дмитриевна не из тех, кто долго засиживается дома. Поехали, думаю, что Олег Юрьевич вас надолго не задержит.
        Центр Проекта, Земля
        Однако задержаться у зама по вооружениям пришлось. В беседе принимал участие и один из подчиненных Чистякова, майор Хмелевский, который навестил вчера дом и подробно ознакомился со всем, что в той или иной степени можно было отнести к оружию.
        - Бойцы вооружены устаревшими АК-47 и АКМ. Автоматы находятся в неплохом состоянии, но я бы рекомендовал их заменить на АК-103 под тот же патрон 7,62х39, которые во всех отношениях лучше. А старые модели можете оставить про запас. У вас есть проблемы с личным оружием. Небольшое количество пистолетов Макарова это несерьезно. Могу предложить неплохую модель ОЦ-33 "Пернач". В серию она не пошла, но предназначалась для спецподразделений и на наших складах лежит сотни три. Нам они не нужны, а вам пригодятся. Пистолет мощный под патрон калибра девять миллиметров. Есть предложения и по поводу пулеметов.
        - Стрелковым оружием займемся в рабочем порядке, - сказал Чистяков. - Давайте решим, что выбрать из артиллерии.
        - Раскуроченную СЗО переделали в несколько десятков пусковых станков. Сделано кустарно с низким качеством, отсюда и неудовлетворительные результаты пробных стрельб. Пытались повторить по сути наш Град-П, который в свое время поставляли и во Вьетнам, и в Африку. Причем показали они себя неплохо. На складах их нет, но можно заказать. Сделают быстро, так как на заводе сохранилась и документация, и оснастка. Да и нет там ничего сложного. Все под тот же снаряд калибра 122 миллиметра. Снарядов, кстати, надо тоже подбросить, но вначале решить вопрос с их хранением. Можем предложить еще десантный вариант Град-В. Это облегченная модель на двенадцать направляющих. Можно снять направляющие и все переправить отдельно, а на той стороне снова собрать.
        - Я об этом думал, - возразил Петр. - Но нам это не подойдет. Я не могу держать реактивную артиллерию и боеприпасы к ней на всех объектах дома, количество которых начинает расти. Мне нужна установка, которую можно было бы без разборки быстро перебрасывать в любую точку, где у нас есть грузовой портал. Те же двенадцать направляющих и приборы управления огнем надо поставить не на ГАЗ 66, а на что-то существенно более легкое. Нам на ней далеко гонять не придется. На мой неискушенный взгляд годиться бы та же газель, если направляющих поставить штук восемь и стрелять, разворачивая платформу. Можно и упоры поставить, чтобы авто отдачей не перевернуло. Хотя, если стрелять одиночными, и так сойдет. Поговорите с конструкторами, что они скажут. Я знаю, что есть транспортируемые варианты, но под снаряды меньшего калибра, что не очень удобно.
        - А почему вы уперлись в реактивную артиллерию и в упор не хотите видеть обычные стволы?
        - В наших условиях скорее придется работать именно по площадям, да и вес пусковых установок меньше артиллерийских с соизмеримыми дальностью и калибром. Так что обойдемся пока без артиллерии, вы нам лучше мин разного типа подбросьте и взрывчатки побольше. А к ним специалистов по минированию или в постоянный состав, или как учителей на время. Пусть моих архаровцев подучат. А то у нас один специалист, да и то опыта у него мало. Боеприпасы можно будет транспортировать уже сейчас и временно складировать вне дома в надувных складах. Территория нами контролируется абсолютно, так что даже охрана там будет больше формальная. А позже можно с помощью взрывчатки сделать в каменистом грунте котлован, забетонировать и построить на этой основе склад боеприпасов. Все равно периметр придется опять переносить: слишком быстро растет дом.
        Магический дом Раум
        Дома Петр сразу же направился к себе, стараясь ни с кем не задерживаться по дороге. Лена была в кабинете и, увидев мужа, бросилась ему на шею.
        - Как же я по тебе соскучился, - счастливо говорил Петр, зарывшись носом в ее волосы. - Вот никуда больше не отпущу. Возьму наручники и пристегну тебя к себе.
        - А когда-то мне пришлось завоевывать тебя с боем. Брыкался как девочка, которую пытается соблазнить престарелый бомж.
        - Ну ты и нашла сравнение, - фыркнул Петр. - А если бомж молодой?
        - Тогда зависит от девочки. Ты к нам надолго, или только проверить на месте ли жена?
        - Я бы завтра вообще никуда не уходил, остались бы на целый день - ты и я. Если бы ты знала, как я по тебе соскучился! Но нельзя: завтра автотранспортом перебросят семейных.
        - Как это автотранспортом?
        - Решили с барского плеча одарить нас микроавтобусом и парой грузовичков. А чтобы не гонять порожняком, загрузили имуществом переселенцев.
        - Здорово, такая техника действительно не помешает. Как тут все у отца с матерью? Ты их давно видел?
        - Вчера утром. У них все нормально, близнецы учатся.
        - Сестра называется. Обещала, что будем вместе, а сама брата с сестрой неделями не вижу.
        - Все образуется. Вот наладим жизнь в первом приближении, станет полегче.
        - Ага, станет. Решаешь одно дело, а на очереди появляются два других. Вон в новом доме почти сотню детей учить надо, а где взять учителей? Есть у меня, правда, одна мысль, но уж больно страшненькая.
        - А ну рассказывай, чего еще придумала.
        - В ментальной магии есть способ передачи знаний от мага другому магу или человеку. Так я, например, передавала другим знание языка исмаил. Но можно получить и гораздо больший объем знаний. Помнишь полковника, у которого я скачала несколько лет жизни?
        - И стала спецом по ракетно-артиллерийскому вооружению.
        - Именно. А заодно получила кучу личных и просто не нужных знаний, от которых мне потом помогала избавиться Элора.
        - Я, кажется, понял, что ты задумала. Передать свои знания земных наук части женщин Латес?
        - В общем, да. Но если с более поздними знаниями все относительно просто, так как в голове они лежат компактным блоком, то знание основ, с которых и следует начинать, размазано в памяти вместе со всем, что я узнала и пережила в школьные годы. И если это все загрузить какой-нибудь женщине, то она получит слепок части моей личности. Чистить свою память, как ты понимаешь, я не могу. Ее память почистить можно, но это с месяц работы. Вот я и думаю, что же получится, если взрослая женщина этого мира получит в придачу к научным знаниям память нескольких лет жизни девчонки моего мира? Как она будет относиться к моим родителям, получив от меня в подарок четыре года любви к ним?
        - Что-то мне эта твоя идея активно не нравится.
        - А тебе-то чего бояться? Вот если бы я с дури скопировала последние годы жизни, то за тобой гонялось бы со своей любовью толпа озабоченных девиц.
        - Спасибо большое! Не надо мне такого счастья, мне и одной озабоченной достаточно. А если честно, то я опасаюсь за рассудок такой женщины.
        - А я думаю, что, получив в некотором роде свою сестру, могла бы рискнуть под ментальным контролем передать ей часть знаний интерфекторов, чтобы скинуть с себя груз преподавания, нести который нормально у меня все равно не получается.
        - А не рано ли давать такие знания детям, у которых мы вчера убили отцов? Ведь ты работала ментально только с женщинами?
        - Со старшими детьми тоже. Думаешь, чего я так задержалась? А младших все равно проверят в школе и при необходимости сделают коррекцию. А учить одних, и не учить других это еще хуже.
        - Наверное, ты права. Но если все-таки решишься на такой эксперимент, то выбери кого-нибудь из самых молодых. У них и детей нет, и психика более пластичная.
        - Так и сделаю. А теперь ну их эти дела. Дай я тебя обниму по-настоящему! Это сколько же я тебя не видела? Ну кто же так целуется, теряешь квалификацию!
        Мексиканские Соединенные Штаты
        - Теперь мы можем вас оставить одних и продолжить путешествие. Правда, родная?
        - Теперь они справятся и сами. Гражданство Мексики есть, документы нормальные - тоже. Золото ты продал, имение купил. Язык мы все выучили.
        - Никогда бы не подумал, если бы не видел сам, что можно выучить испанский за три дня, да еще так, как будто разговариваешь на нем с детства.
        - Вот подожди, я тебя приведу в порядок, и ты меня еще английскому научишь.
        - Я тебя, Лания, постараюсь вообще многому научить.
        - Звучит многообещающе. Портал перенесли? Вот и чудненько. Куда мы теперь, дорогой?
        - Сначала в Бразилию, потом в Аргентину. Дальше возвращаемся в Штаты, из них в Канаду. Потом в Европу. Если захочешь увидеть Японию или Индию, то лучше будет сначала вернуться в Россию. Надолго строить планы не стоит: обязательно что-нибудь случиться.
        - Ладно, ребята. Мобильный портал, настроенный на вашу асьенду, я взяла. Адьос, сеньерес!
        Ново-Огарево
        - Здравствуйте, Владимир Михайлович!
        - Здравствуй, Сергей. Как там наша клиника?
        - Только что оттуда, еще не отошел от впечатлений.
        - А что так? - в голосе президента мелькнуло любопытство.
        - Партнеры, как мы и договаривались, прислали медиков и охрану. Кафе запустили с приездом спецназа ФСБ. Постоянные работники прибудут сегодня до вечера. Охрана лечебницы ведется и нами, и партнерами. У них около сорока здоровенных лбов с мечами и пистолетами. Каждый за сотню кило, а движется мягко, как лесной кот. По мнению наших спецов и без всякой магии противники страшные. Ведут себя вежливо, пока все контакты с нашей охраной в пределах необходимого. Медики заселились в коттеджи и осмотрели лечебный корпус. Их старшая Ольга выразила удовлетворение и условиями проживания, и состоянием лечебного корпуса и осведомилась, когда будут первые пациенты.
        - Будут им пациенты. Ты сказал Ольга, она с Земли?
        - Нет там наших, кроме охраны. Просто они себе выбрали земные имена по созвучию.
        - А что ты сегодня какой-то взъерошенный?
        - Так ведь это видеть надо! Со слов все равно не поймете и не поверите. Эти женщины, которые медики, они у себя жили раньше как в женском монастыре и, вместо того чтобы возносить хвалу Господу, сотни лет изучали жизнь. Добились в этом таких успехов, что остальные маги и близко не стояли. Хотя самим магам хватает и своих знаний. Так вот, то ли от безделья, то ли из любви к прекрасному, но начали они магически играться с генами, улучшая свои тела и внешность вообще. И добились в этом таких успехов, что нормальному мужику находиться рядом с ними просто физически невозможно. У греков сирены мореходам дурили головы, и те бросались в море. Так вот этим и петь не надо, достаточно только показаться, и ты сам выпрыгнешь и из корабля, и из штанов заодно.
        - Эк, тебя пробрало, - сочувственно сказал президент. - Неужели действительно так сильно действуют. Это точно не магия?
        - Какая магия, там ребята из ССО их в бинокли разглядывали, так побросали они свои бинокли! Я одного спрашиваю, в чем дело, а он стоит красный как рак и отвечает, что сил его больше терпеть нет! И это наш из "Вымпела". А теперь представьте себе пациентов. Вылечить они их вылечат, да и остальное, что обещали, сделают тоже. Только после всего нам придется делать пациентам уколы и эвакуировать оттуда в бессознательном состоянии.
        - Ничего, красота это не уродство: что-нибудь придумаем.
        - А я, если вам не нужен, пожалуй, поеду в Центр. Корнеевы сегодня принимают семейных.
        - Работа со всеми проведена?
        - Не сомневайтесь, ребята свою задачу помнят.
        База Проекта, Земля
        Лена сегодня впервые появилась на базе проекта. Сначала пришлось сходить порталом в Центр, где ей дали удостоверение старшего лейтенанта ФСБ.
        - Страшный лейтенант! - пошутил Петр, когда они вышли из кадров. - Между прочим, мне сказали, что удостоверения самые что ни на есть настоящие. Проведены по всем базам данных, и даже зарплата начисляется. Так что можешь делать карьеру.
        - Тебе хорошо, дали майора.
        - А я и есть майор. Мне Потапов сказал по секрету, что я у них и по делу под таким названием проходил.
        - Кстати, о Потапове. Он не передумал жить у нас?
        - Он лишь хочет побыть в гостях, но подольше, чтобы лучше во всем разобраться. Ленок, давай шевели ластами, мы уже немного опаздываем.
        - Я тебе не тюлень! И начальство, чтобы ты знал, никогда не опаздывает - оно задерживается.
        Их действительно уже ждали. Все в микроавтобус, естественно, не влезли, и туда посадили двух женщин и всех ребятишек. С обеих грузовых газелей сняли и скатали тенты, а кузова уложили доверху сумками и саквояжами. Возле машин стояли и переговаривались тринадцать мужчин и двенадцать женщин.
        - Я член Совета дома, где вы будете жить и маг высшего ранга, - представилась Лена. - Именно мне вы должны принести клятву верности. Так делали все, кто пришел с нами с Земли, и пока никто не может сказать, что об этом пожалел. Но это все будет там, а пока каждому из вас, включая детей, я поставлю магическую метку, которая необходима, чтобы вы беспрепятственно прошли нашей транспортной системой. Так что скажите тем, кто в автобусе, выйти самим, и вывести детей. И ничего не опасайтесь. Процедуры вы не почувствуете, а метка сама разрушиться дней через десять. Напоследок еще раз предупреждаю, что с собой нельзя брать спиртных напитков, табака и сигарет, ну и наркотиков, конечно. Если у кого-то есть зависимость от алкоголя или никотина, скажите на той стороне, и вам ее сразу снимут.
        Процедура постановки суррогатных печатей Раум заняла минут пятнадцать, после чего детей опять усадили в автобус, а мужчины, выполняющие функции водителей, полезли в кабины газелей. Лена активировала грузовой портал и приказала водителям:
        - Пройдете порталом и сразу отъезжайте в сторону, чтобы не мешать другим. Там дежурный, он покажет куда. Первый пошел!
        Газель с вещами медленно въехала под арку портала и исчезла, за ней другая. Сзади приглушенно ахнула одна из женщин. Последним исчез микроавтобус с детьми и все, особенно женщины, сразу заторопились к арке.
        - Не толкайтесь, пройдете все. Следуйте за мной и не останавливайтесь, - Лена первая перешла в дом и стала подталкивать некоторых женщин, которые внезапно очутившись в совершенно другом месте, впали в ступор.
        На базе время близилось к обеду, здесь же было еще утро, и люди с изумлением взирали на огромную территорию, огороженную высокой стеной из черного камня, застроенную в видимом беспорядке десятком многоэтажных зданий. В стороне недалеко от стены в небо вздымалась высокая башня ветрогенератора с трехлопастным вращающимся воздушным винтом. Вдоль дорожек между домами росли одиночные деревья, похожие на ели и были разбиты клумбы с цветами. По дорожкам шли и бежали трусцой люди в военной и гражданской одежде. Возле больших ворот к коновязи были привязаны с десяток лошадей. А вдали за стеной, подсвеченные утренним солнцем, вздымались, насколько хватало глаз, высокие горы с ослепительно белыми шапками снежных вершин. В автобусе заплакал маленький ребенок, и его плач словно разбудил людей. Женщины сразу заспешили разобрать своих детей, а одна молодая, совсем еще девчонка на вид, вцепилась в своего мужа и тихо плакала, а он нежно и успокаивающе гладил ей волосы.
        - Внимание! - Лена стала так, чтобы ее было видно всем. - Сейчас будет осуществляться заселение. Вам покажут ваши квартиры и помогут перенести вещи. Потом до обеда у вас еще будет время получить на складе то, что кому нужно. Затем вас покормят обедом, проведут по территории и покажут где что. Сегодня я вас дергать не буду, обживайтесь. Завтра принесете клятву мне и дому, и вас распределят на учебу и работу, а так же назначат режим магической трансформации. Сейчас с вами будет работать комендант спального корпуса, куда вас заселяют. Квартир пока больше, чем вас, так что будет возможность выбрать, кому что больше нравится. К корпусу вас проводит дежурный, туда же везите вещи. После разгрузка машины оставите, их отгонят в парк. Всем до завтра.
        Когда Лена ушла в портал с семейными переселенцами, Петр тоже решил покинуть базу и направиться в Центр: ему надо было переговорить с Потаповым. Однако пришлось задержаться.
        - Товарищ майор, - обратился к нему один из порученцев Лисицина. - Прибыли накопители. Как вы и просили мы их просто уложили в пакеты, проложив поролоном, и закрепили стяжными ремнями. Четыре машины по сто двадцать пять штук. Где будем сгружать? Еще я привез по вашему заказу плазменные панели с диагональю сто три дюйма. Дизель генераторы должны прибыть завтра.
        - Так, давайте сначала везите накопители к грузовому порталу и укладывайте груз одной машины в самом контуре. Места там много, так что все должно поместиться. Как отправим одну партию, сгружаем следующую. А панели подвезете следом и освободите от крепежа. Техника тонкая, так что мы их на руках отнесем.
        - Так они же тяжелые заразы.
        - Ничего, как-нибудь справимся. Давайте быстрее, а то у меня дел еще выше крыши.
        К порталу подъехала первая грузовая машина, которую начали быстро разгружать бойцы охраны, используемые в качестве грузчиков без всякого стеснения. Петр подошел к ближайшему телефону и связался с одним из двух магов, которые были в Центре при порталах:
        - Саний? Это Петр говорит. На транспортный портал базы привезли накопители и плазменные панели. Срочно смотайся в дом, найди Фатеева, и пусть он организует прием груза. Накопители сразу на зарядку. А с панелями будьте поосторожнее. Они хоть и в упаковке, но повредить их - как не фиг делать, а стоят сумасшедших денег.
        Переговорив с магом, он сел в закрепленную за ним машину и велел ехать в Центр. Пройти порталом было, естественно, быстрее, но до сегодняшнего дня грузовой портал не использовали, и постоянно прикрепленного мага на базе не было. На днях кто-то из учеников Лены додумался до простой вещи - сделать амулет-активатор портала, и теперь присутствие мага для использования двух связанных порталов уже не требовалось. Но своим партнерам об этом решили не говорить и амулеты на Земле не использовать.
        Центр Проекта, Земля
        В Центре Петр решил в первую очередь посетить Лисицина и выполнить просьбу Лены.
        - Здравствуйте, Федор Иванович! - поздоровался он. - Мы с женой сегодня уже были в Центре, но вас тогда не застали. К вам будет просьба найти закрытое КБ, куда Елена могла бы обратиться за помощью, не скрывая своих магических возможностей. Нам надо разработать и изготовить воздушную турбину с электрогенератором. Поток воздуха будет создаваться специальным магическим устройством с питанием от накопителя. Если все получится, то в будущем появится возможность избавиться от солярки и сильно увеличить потребление электроэнергии.
        - А на Земле такое использовать?
        - Наверное, можно, но гораздо менее эффективно. Потребуется в десять раз больше накопителей и порядочные площади, которые они будут занимать. Этот разговор мы с вами продолжим в будущем, а пока все надо опробовать на практике у нас. И еще хотел спросить у вас насчет надувных конструкций. Грузы вот-вот пойдут потоком, а складировать их особенно негде.
        - И ангары, и склады уже закуплены и завтра будут доставлены на базу для переправки. Сами установить сможете?
        - Конструкции обычные, растяжки и компрессор?
        - А что там еще можно придумать? - удивился Лисицин.
        - Ну мало ли что. Если так, то все остальное сделаем сами.
        - А насчет КБ я выясню и передам Елене Дмитриевне.
        - Вы Потапова не видели, кстати? Он не у себя?
        - Нет, оставил заместителя и попросил мага его переправить. Так что ищите его в доме.
        - Так и сделаю. Тогда пойду и я. Если вдруг сильно понадоблюсь, вызывайте через магов.
        Магический дом Раум
        Дома Петр попытался найти жену, но вместо нее нашел записку, в которой Лена написала, что идет в Латес и надеется вернуться еще до обеда. Чуть позже ему позвонила Элора:
        - Петр, мне с тобой нужно поговорить по поводу переселенцев. Сможешь уделить мне сейчас несколько минут?
        - Куда мне подойти?
        - Я сейчас в лаборатории, так что лучше подойду сама.
        - Так что там не так с переселенцами? - спросил Петр после того, как они поздоровались.
        - Меня Лена просила осторожно проверить одну из семей на выбор на наличие зомбирующих программ. У меня как раз было время, и я зашла в одну квартиру. Петр и Мария Селивановы. Он служил в ОМОНе в звании старшего сержанта, воевал в Чечне. Потом перешел в Специальный отдел быстрого реагирования "Рысь", откуда и попал к нам. Женат уже полгода, детей пока нет. Его жена нас не интересует, так как у нее все чисто. А вот у Петра обнаружилось целых две закладки. Обычно такие ставят с активизацией на какую-нибудь заковыристую фразу, чтобы не сработала случайно. Времени у меня все это раскручивать не было, но одно я установила совершенно точно: в ближайшее время никто этих ребят использовать против нас не планирует. Как мы и думали, их отправили укреплять дом и копить информацию на будущее. Так что можно не спешить и присмотреться к каждому.
        - Ну и славно. На всякий случай позже надо будет проверить еще кого-нибудь из холостяков. Ты не в курсе, для чего Лена пошла в Латес?
        - А она тебе что-нибудь рассказывала о своей идее передачи знаний?
        - Рассказывала и мне это почему-то не нравиться.
        - Так ведь она не просто хочет знания передать, а память четырех лет своей жизни. Ты знаешь, что наш дом продвинулся в ментальной магии дальше других. Но и у нас в доме я не о чем подобном не слышала. Лично ей это ничем не грозит, а вот что будет с той, которая такой багаж знаний приобретет, никто ничего заранее сказать не может. Одни только предположения. Лена считает, что ничего страшного не произойдет, и в своих предположениях опирается на свой опыт в деле с тем полковником из Новочеркасска. А в Латес пошла для поиска наиболее подходящей кандидатки на роль своей аватары. Думаю, что она должна вот-вот появиться.
        Действительно, вскоре после этого разговора вернулась Лена и привела с собой девушку лет шестнадцати, невысокого роста и очень славную.
        - Ее зовут Ледия, - представила она мужу свою находку. - Она сама решилась на наш эксперимент.
        - Родители у тебя есть? - спросил Петр, с сочувствием посмотрев на робеющую в непривычной обстановке Ледию.
        - Нет, - тихо ответила девушка. - Отец погиб здесь у вас, а мать в тот же вечер бежала, оставив меня в доме. У меня нет никаких особых способностей или силы, и они считали меня позором семьи. Предложение госпожи Ларессы это для меня единственная возможность чего-то достичь в жизни.
        - Или сойти с ума, - проворчал Петр.
        - Лучше сойти с ума, господин, чем всю жизнь жить без силы и уважения из одной только милости.
        - Ладно, - махнул на них рукой Петр. - Собирайтесь, пойдем обедать. Когда ты думаешь ставить свой безумный эксперимент?
        - Тянуть время не вижу смысла. Поэтому сегодня вечером позову Элору ассистировать, и вдвоем быстро все сделаем. А после обеда начну готовиться к операции и Ледию подготовлю.
        - Тогда я пойду искать Сергея Федоровича. Фатеев должен знать, куда его поселили.
        Вечером все прошло на редкость буднично. Сначала Ледию в несколько приемов обучили русскому языку, причем Лена передавала в мозг девушки языковый массив данных, а Элора снимала боль, неизбежную при столь быстром обучении. Когда Лена сочла Ледию готовой, они повторили сеанс, но на этот раз Лена загрузила основной объем данных, а Элора опять работала анестезиологом и контролировала общее состояние Ледии.
        - Что ты чувствуешь? - любопытство у Лены боролось с тревогой. - Отвечай на том же языке, на котором был задан вопрос.
        - В голове сильно шумит, и слабость.
        - Так и должно быть, - успокоила Элора. - Сейчас уложим тебя спать, а утром будем разбираться в том, что получили. Только спать я тебя заберу к себе. У меня две комнаты, и диван лишний есть. А присмотр тебе сейчас совсем не помешает.
        Часов в пять утра Лена проснулась от трелей телефонного аппарата, находящегося в кабинете. Звонила Элора.
        - Вот что подруга, - раздался в трубке ее мрачный голос. - Быстро одевайся и дуй ко мне.
        И бросила трубку. Она встретила растрепанную и кое-как одетую Лену одним единственным словом:
        - Доигрались!
        И развернувшись, пошла в дальнюю комнату, где на диване свернувшись калачиком и заботливо прикрытая одеялом спала Ледия. Лена, сбросив кроссовки, помчалась за ней.
        - Что случилось?!
        - А то, что мы с тобой - две дуры, у которых не хватает ума сначала подумать, а потом не делать. То-то у меня вчера весь вечер было ощущение, что что-то мы с тобой упустили.
        - Ты можешь толком объяснить, что случилось?
        - А случилась то, что проснувшись ни свет ни заря это лохматое чудо, что сейчас спит на моем диване, стало плакать и по-русски звать маму с папой, и угрожать мне милицией.
        - О Господи!
        - Вот именно. Мне пришлось ее срочно усыпить и ментаскопировать.
        - И что ты выяснила?
        - Что эта девочка - самое несчастное существо дома Латес. У боевого мага ранга эксперт и магички-погодницы ранга доминант родилась девочка, которую при проверке магических способностей в возрасте семи лет определили как совершенно бесперспективную. Такое в семьях магов хоть и редко, но бывает. По сути, сейчас она почти не отличается от обычного человека. Ну видит потоки и плетения, но все остальное чуть лучше, чем уровень ярмарочных фокусников. Магический инвалид - вот кто она такая. Иногда в семьях крестьян, злоупотребляющих брагой, рождаются дети, которые совсем не могут ходить и еле-еле двигают руками. То есть совершенно бесполезные существа, не могущие ни добывать себе пропитание, ни обеспечить защиту. Чаще всего таких убивают сразу, но иногда у людей просто не поднимается рука, и живет такое из милости вечным укором родителям. Так и на нее махнули рукой, хотя если повозиться, то можно попробовать довести Ледию хотя бы до уровня викаруса. Но для родителей это все равно, что ничего. Всю свою жизнь после этого она ничего не видела в доме кроме ненависти родителей и презрения окружающих. Ты
думаешь, чего она так ухватилась за твое предложение? А ты ей подарила воспоминания о четырех самых счастливых и беззаботных годах своей жизни. И она бежала в этот уголок счастья и безмятежности. Той Ледии, что была, больше нет. Воспоминания о прошлом никуда не делись, но она их бессознательно блокирует. Попади Ледия сейчас в свой дом, она будет узнавать места и имена магов, но так, как будто ей это все приснилось.
        - Что можешь посоветовать?
        - А что тут можно советовать? Сейчас она это ты в десять лет. Хочешь, мы отведем ее к твоим родителям? Она упадет им на грудь и будет, рыдая, покрывать их лица поцелуями и умолять не прогонять дочь. Так хочешь?
        - Ты в своем уме?
        - Тогда надо продолжить начатое. Ты должна ей передать все воспоминания за следующие четыре года до твоей встречи с Петром после возвращения.
        - Почему это до встречи?
        - Ты что-то стала тупить, подруга. Впрочем, можешь передать и после, если хочешь делить с ней Петра на двоих. Это если он будет не против.
        - Получается, что по уровню развития и магических знаний интерфекторов она будет такой же, как и я по возвращению на Землю.
        - Да. Только вот силы твоей у нее никогда не будет. Но, если потренировать по общим методикам, то, как я уже говорила, до уровня викаруса догнать можно. А в сочетании со знаниями основ магии это уже кое-что. И готовый преподаватель в нашу школу. От тебя в этом качестве толку мало: слишком у тебя много обязанностей и увлечений, чтобы еще оставалось место для школы. И, кроме того, у тебя появляется самый близкий и преданный человек, которому можно будет доверить все, кроме собственного мужа. А более поздние знания ей давать не надо. Преподавателей по не магическим предметам и так достаточно. Захочет, возьмет твои учебники и точно так же, как и ты в свое время, все сама изучит. Всегда есть риск зацепить в памяти что-нибудь лишнее, так что лучше не рисковать.
        - Так, наверное, будет лучше всего. Когда проведем?
        - А чем плохо сейчас? Я проконтролирую, чтобы не проснулась и сниму боль. А ты сливай следующие четыре года, да аккуратно. Не будем тянуть, тебе еще с Петром и родителями объясняться.
        - У меня еще холостяки по плану на утро расписаны.
        - Какие еще холостяки?
        - Элитные бойцы, которых господин президент нам отдает для усиления нашего дома и своего в нем влияния. Парни там - класс! Могу уступить одного-двух по знакомству.
        - Что-то ты слишком быстро повеселела, как о парнях зашла речь. Давай работать.
        База Проекта, Земля
        Собравшиеся у транспортного портала сорок восемь человек ощутимо нервничали. Мало того, что переход в другой мир напрягал, так еще и хозяева задерживались почти на целый час. Некоторые машинально искали сигареты и, вспомнив про ограничение по куреву, досадливо морщились. Прибывший рано утром на базу маг объяснил, что задержка чисто случайная, и руководство за ними прибудет с минуты на минуту. Действительно, вскоре после этого в портальном контуре появился уже знакомый по прежней встрече Корнеев под руку с молодой и красивой девчонкой.
        - Прошу извинить за задержку, - Петр вышел из контура, по-прежнему держа свою даму под руку. - Позвольте представить вам мою жену и члена Совета дома архимага Елену Дмитриевну Корнееву. Кое-где в том мире ее знают как Ларессу Корнев. Именно ей вы должны будете принести клятву верности.
        - Что кривим физиономии? - осведомилась Елена раздраженным тоном. - Нет накаченных бицепсов и все такое? Нечего здесь рассиживаться. Хоть и не по вашей, а по нашей вине, но, тем не менее, из графика мы выбились. Поэтому действуем так. Арсений активируй портал. Все остальные делай как я!
        С этими словами она взяла в каждую руку по три неподъемных баула и, без видимого напряжения, закинула их в портал, где вещи и исчезли.
        - Только сами не вздумайте лезть. Ничего там с вашими вещами не будет. Сложат дежурные в сторонке, чтобы не мешали, потом разберете. Перед тем, как пойдете сами, всем надо поставить магическую метку, чтобы на место вы прибыли в целости и сохранности, а не по частям.
        Бойцы, посмеиваясь, побросали все вещи в портал и выстроились в очередь за пропуском в иной мир. Их было гораздо больше, чем в первой партии и Лена провозилась не меньше получаса.
        - Теперь все идете по очереди за мной и по прибытии сразу отходите в сторону, освобождая место другим. Можете для экономии времени сразу разбирать вещи. Мы идем не по графику, поэтому в соседней паре грузовых порталов вы, скорее всего, увидите переправку транспортного каравана из дружественного нам торгового дома соседней страны. Постарайтесь не попасть под повозку. Неуклюжих лечить не будем по принципиальным соображениям. Все, пошли. Петр, вечером жду дома!
        Глава 21
        Город Москва, НПО "Сатурн", объекты Проекта.
        Их шаги гулко раздавались в огромном помещении пустого сейчас ангара.
        - Пришли, - сопровождавший Лену и ее ребят работник режимного отдела предприятия включил освещение, и яркий свет множества потолочных светильников на мгновение всех ослепил.
        - Раскладывайте свое оборудование. Специалисты из КБ сейчас подойдут. А я вас подожду в административном корпусе.
        Утром пришел маг, дежурящий в Центре, и передал, что Лисицин решил проблему с конструкторами и, если у Елены Дмитриевны сейчас имеется время, то он ждет ее у себя. Сборы много времени не заняли, и уже через час Лена в сопровождении двоих бойцов, которые выполняли роль носильщиков накопителей и артефактов, была в кабинете Лисицина.
        - Поедете в Научно-технический центр имени Люльки. Это здесь в Москве. Они входят в НПО "Сатурн" и могут разработать и изготовить турбину любого типа и мощности. Сегодня суббота, и они не работают, но для нас сделают исключение. Так даже лучше: не будет лишних глаз.
        Сам Федор Иванович с ней не поехал, а поручил это кому-то из своих подчиненных. Добираться пришлось довольно долго, долго пришлось ждать пока сопровождающий чиновник уладит все формальности, и их пропустят на территорию НПО. А теперь еще приходилось ждать и конструкторов, за которыми были отправлены на дом машины.
        Конструкторов оказалось двое. Один из них пожилой, полный мужчина с нездоровым цветом лица представился начальником отдела, второй, которому Лена дала бы не более сорока лет, оказался заслуженным конструктором Российской Федерации. Видно было, что вызовом на работу в выходной день они недовольны, а по поводу полученных инструкций и личности самой Лены испытывают сильное недоумение.
        - Давайте я не буду отнимать у вас много времени и сразу расскажу, что от вас требуется, - Лена подала знак бойцам, и они стали извлекать из сумок их содержимое.
        - Нам надо, чтобы вы сконструировали и изготовили силовые установки, состоящие из газовой турбины и электрогенератора на разные мощности. Думаю, что двадцать пять, сто и пятьсот киловатт будет достаточно. Основные требования - это надежность и низкий уровень шума. Источником энергии будет мощный поток воздуха, который создается вот этим, - она показала свой амулет. - А энергия для его работы берется от этого.
        Последовал жест руки, указующий на диск накопителя.
        - Это что, шутка? - старший повертел в руках амулет и положил его обратно на бетонный пол ангара. - Это же просто камни.
        - Позвольте, я продемонстрирую, - Лена взяла амулет, связала его магически с накопителем и дала в руки одному из бойцов. - Павел, держи вот так. Пусть поток бьет выше пола, а то наглотаемся цементной пыли. Семен, придерживай его со спины для устойчивости. Сейчас я буду постепенно наращивать скорость ветрового потока, - объяснила Лена конструкторам свои действия. - Смотрите.
        Ударивший из амулета поток воздуха заставил парней покачнуться и крепче упереться ногами в пол. Лена начала увеличивать мощность подаваемой на амулет магической энергии, и в ангаре загудел ветер. Его поток был направлен вверх под углом градусов сорок, тем не менее, он все равно засасывал пыль с пола, на потолке начали раскачиваться светильники, а парней, несмотря на отчаянные попытки удержаться на месте, поволокло назад ветровой отдачей.
        - Пришлось выключить, - объяснила Лена ошарашенным конструкторам. - Мои люди просто не удержали бы этот… прибор. Но работать он может гораздо мощнее. Думаю, что как раз киловатт на десять хватит. На большие мощности будут и более мощные приборы.
        В НТЦ они пробыли еще пару часов, после чего Лену и ее парней доставили обратно в Центр. Отправив своих помощников порталом, Лена зашла в столовую Центра пообедать, где и увидела Петра, стоящего с подносом у раздачи.
        - Возьми мне, пожалуйста, окрошку и гуляш с гречкой, - попросила она мужа. - Абрикосовый компот и чего-нибудь сладкого.
        - А не лопнешь? И куда в такую маленькую столько входит?
        - Жену надо хорошо кормить, чтобы рога не выросли. Тем более - на халяву.
        Когда они уселись за пустой столик и утолили первый голод, Петр поинтересовался:
        - Как дела с воплощением твоей идеи? С конструкторами говорила?
        Лена коротко рассказала ему о своей поездке.
        - Значит, о том, что это магия им никто не говорил?
        - Нет, сказала, что этот артефакт - это источник, происхождения которого я им открыть не имею права. Гоняла амулет на разных режимах, а они его неподвижно закрепили и измеряли параметры движения воздушной струи. У них, оказывается, уже есть масса всевозможных авиационных турбин, из которых можно выбрать что-нибудь для нас подходящее. А вот изготовление опытного образца займет больше времени.
        - Ну нам спешить особенно некуда. Какие у тебя еще на сегодня планы?
        - Сейчас доем и прямиком домой к Элоре. Надо решать проблему с Ледией. Она у меня как гвоздь в башке сидит. Пока не решим, ничем другим нормально заниматься не смогу. А ты сейчас куда?
        - Заскочу в лечебницу проведать ребят и наших целительниц, а потом на базу. Там сегодня намечается передача большой партии грузов. Посмотрю, все ли приготовили, и грузовым порталом уйду домой. Здесь обойдутся без меня, а там мне с Потаповым надо переговорить, вчера не все вопросы решили.
        Первыми, кого встретил в лечебнице Петр, были дежурный маг и один из бойцов охраны, которые от нечего делать сидели за журнальным столиком и играли в домино. Петр дураком никогда не был и к подчиненным без серьезного на то основания не цеплялся. Там, где дежурства были делом скучным и чисто формальным, при отсутствии явной угрозы подчиненным разрешалось расслабляться подобным образом, не забывая, впрочем, посматривать за обстановкой.
        - Где Ольха?
        - Вроде в своем коттедже была.
        - С охраной партнеров какие отношения?
        - А никаких. Им и любопытно вроде, но сами на контакт не идут, а мы пока только по необходимости.
        - А с клиентами как?
        - А это надо девушек спрашивать. Одних увозят, других привозят. В день меняется человек десять-пятнадцать.
        - Я сейчас с Ольхой поговорю, а вы настройте мне портал на базу.
        Ольха действительно была в своем одноэтажном коттедже, который делила на пару с одной из подруг.
        - Здравствуй, - поздоровался с ней Петр. - Слушай, что-то в тебе не так. Вроде ты и не ты.
        - Это работа Элоры Розейн, - рассмеялась Ольха. - Она по нашей просьбе составила плетение, которое наводит легкий морок, уменьшая степень нашей привлекательности для мужчин. Здесь они все какие-то чересчур падкие на красоту, а такое, в конце концов, начинает напрягать не только их, но и нас.
        - Это легко объяснимо. Вы всегда вращались в среде магов. Ваши клиенты среди рыбаков - не в счет. А маги привычны к красоте, и ваш облик на них не так сильно действует. У женщин-магов очень высокая энергетика и уровень здоровья. Отсюда чистая кожа и густые волосы. А недостатки фигуры и лица можно убрать магически. Вот и нет среди них некрасивых. На генном уровне никто кроме вас такое передавать не может, но откорректировать свои недостатки это без проблем.
        - Ну и как я тебе? - она вскинула голову и отвела руки назад, натягивая на груди халат.
        - Очень красивая женщина, - сказал Петр, отводя глаза. - Но красота молотком по голове уже не бьет. Я, собственно, пришел узнать как дела с лечением и ненужно ли чего от нас?
        - Уже несколько дней недостатка в клиентах мы не испытываем. Но это явно не важные персоны. Похоже, пока просто проверяют наши возможности. Все больные в очень тяжелом состоянии, но неизлечимых, с нашей точки зрения, пока не было.
        - А такие вообще бывают?
        - И мы не всесильны. Но случается такое крайне редко. От вас неплохо было бы прислать парочку заряженных накопителей. При таком потоке больных и при отсутствии нормального фона для восстановления постоянно приходится пользоваться накопителем.
        - Больше ничего? Тогда я домой. Накопители вам сегодня же доставят.
        База встретила его ревом моторов и криками людей. Эпицентр шума располагался в районе грузового портала, заставленного сейчас штабелями ящиков, рядами бочек и погрузочно-разгрузочной техникой. Время от времени от ворот базы к порталу подъезжали все новые грузовые машины, увеличивающие и без того немалую гору грузов.
        - Почему стоим? - подойдя, спросил Петр дежурного мага.
        - Петр Федорович! - откровенно обрадовался тот. - Накопители почти на нуле, а новые пока не вышли на максимум. Сегодня уже тонн тридцать передали и все везут, и везут!
        - Так это хорошо, что везут. Больше добра в доме будет. Что здесь, кстати?
        - Электрогенераторы, солярка, автоматы и патроны, надувные конструкции и компрессоры к ним, подсолнечное масло и гречка. И еще какие-то ящики со спецоборудованием.
        - Сейчас перебросишь меня в дом транспортным порталом, а я отдам распоряжение переправить вам накопители, пусть и не полностью заряженные. А разрядившиеся в портал в первую очередь. Вообще-то, Фатеев и сам должен был догадаться, что делать.
        - А его в доме сейчас нет. Там какое-то ЧП на границе, он и уехал.
        - А что за ЧП? Жертвы есть?
        - Да не знаю я. Жертв вроде нет. Пойдемте, я вас отправлю. И если можно не тяните с накопителями. Сами видите, что здесь твориться!
        Магический дом Раум
        Прежде чем идти к Элоре, Лена решила к ней позвонить, что и сделала прямо из портального зала.
        - Эля, как там у вас дела? Я могу сейчас подойти?
        - Не трусь, подруга, - как всегда Элора видела ее насквозь. - Ледия пока спит, и у нас есть хорошая возможность поговорить. Есть не хочешь? А то я уже обедала, а насчет тебя не в курсе. Если что - кафе еще не закрыли.
        - Я только что пообедала в Центре, так что сейчас буду.
        Преодолев бегом путь от зала до второго спального корпуса, где была квартира Элоры, Лена сбросила обувь, и подруги забрались на большую тахту, стоящую в первой от входной двери комнате.
        - Рассказывай! У меня, если честно, весь день мысли только о ней и о том, чем все это может кончиться.
        - Да ни чем таким особенным это не кончиться. Вам обеим крупно повезло, но больше я в таких авантюрах не участвую.
        - И в чем это везение заключается?
        - Вы обе по характеру очень схожи, и у нее не произошло ни раздвоение личности, ни отторжения одной из личностных составляющих. В первый момент возобладала наведенная личность, вызванная внесением огромного пласта твоих воспоминаний. Видела бы ты ее. Точь-в-точь, как ты в начале нашего знакомства. Мне даже на мгновенье стало страшно, хотя и знала, что сил у нее чуть. Та же ненависть к магам, та же подозрительность и недоверие ко всем. Хорошо, что ты и свое чувство дружбы ко мне ей передала, а то я и не знаю, что бы делала. Удалось ее убедить, что маги здесь особенные и прекрасно уживаются с людьми, а так же дать осознать, что она это не ты. Это был самый сложный момент. Зеркала не помогали, она просто не хотела верить тому, что видят глаза. Пришлось постоянно погружать ее в сон. Во сне слияние личностей идет намного быстрее. Последнее пробуждение было где-то с час назад, и она уже была гораздо спокойней и даже отозвалась на свое имя. А вообще мне временами жутко становиться, так она похожа на тебя. Даже характерными жестами, мимикой. Словечки твои любимые иногда проскакивают. Кажется, ты приобрела
сестру-близнеца. Я не удивлюсь, если с течением времени внутреннее сходство дополнится внешним.
        - Как такое может быть?
        - Не знаю, это просто ощущение. Ты с мужем говорила? С родителями?
        - С мужем все закончилось руганью. Даже на базу с утра из-за этого опоздала. А с родителями… Отцу сказала.
        - И что он?
        - Ответил, что если в ней есть часть меня, то и для них она уже не посторонний человек. Обещал сам поговорить с мамой.
        - Струсила?
        - Ты мою маму все-таки плохо знаешь. Пусть лучше отец с ней говорит, она его слова воспринимает, в отличие от моих.
        - Эля? - раздался голос Ледии из дальней комнаты.
        - Она меня называет так же, как и ты, - шепотом сказала Элора Лене и уже громко. - Мы с Леной здесь о тебе разговариваем.
        Послышался скрип пружин дивана, и в проеме двери показалась Ледия, одетая в один из халатов Элоры. Она подошла к ним, бесшумно ступая по толстому архейскому ковру, и присела рядом.
        - Я могу узнать, что вы решили по поводу меня?
        - А чего бы ты сама хотела? - спросила Лена. - Когда я все это затевала, то думала, что, получив знания основ магии, ты станешь преподавать в школе, чем здорово поможешь и мне и Элоре. Если честно, то твое мнение в расчет особенно не принималось. Тебе все равно пришлось бы чем-нибудь заниматься, так почему не этим? Тем более, что ты принесла клятву, а я поставила ментальный блок.
        - А что изменилось сейчас?
        - Все, - тихо сказала Лена. - Я не знаю, как ты относишься ко мне, но я всю жизнь хотела иметь сестру и этой сестрой мне стала Элора. Но я и от еще одной не отказалась бы. Ты - это во многом сейчас я прежняя и должна знать, что я не вру.
        - А родители?
        - Ты же знаешь их, зачем спрашиваешь? Я видела сегодня утром отца и говорила с ним о тебе. Он тоже высказался в том смысле, что дочерей много не бывает, и ты им больше не чужая. И с мамой обещал поговорить. А моя сестра должна сама выбирать себе путь в жизни. И пододвинься поближе: я сниму блок.
        Ледия подняла на Лену полные слез глаза:
        - Я словно сплю. Вся моя прежняя жизнь настолько тяжела, что хочется забыть и ничего не вспоминать. Что я видела в жизни хорошего? Да к слугам в доме относились лучше, чем ко мне. Они выполняли свою работу и соответствовали своему положению. А я, по мнению всех, была совершенно бесполезным существом, не имеющим права на статус мага. В детстве меня частенько поколачивали другие девчонки, причем и с помощью магии. Мне нечего было им противопоставить, а к родителям я уже давно боялась подходить. Потом мне понравился один мальчишка, но я даже мечтать не могла, что он хоть когда-нибудь посмотрит на меня иначе, чем на уродку, хотя внешне я была не хуже других. И убегая после поражения в войне с вами, моя мать нашла для своей дочери на прощанье только два слова: сдохни, тварь! А теперь ты предлагаешь мне стать сестрой, и у меня, как и у многих, могут быть родители, которых я люблю твоей памятью и которые, быть может, будут любить меня. И я хочу, чтобы ты знала, что отныне у тебя не будет более преданного друга, чем я. Ты дала мне цель и смысл в жизни, ты подарила мне то, что у меня отняли с детства -
любовь семьи. И стать совершенно счастливой мне мешает только то, что я боюсь, что все это не наяву. Что вдруг я проснусь, и ничего этого не будет! И приходит страх!
        - Глупости какие! Это все правда, и это навсегда. Иди ко мне сестра!
        Две девушки плакали, обнявшись на широкой тахте, а третья - глядя на них.
        Петр распорядился насчет накопителей, и уже через полчаса поток грузов из портала возобновился. Все присылаемое грузилось в прицепы тракторов и отвозилось пока в неосвоенную часть территории дома, образовавшуюся после переноса стены. Позже планировалось поставить надувные склады, и хранить грузы в них, а ангары использовать под хранение техники вместо тентов. Видя, что подчиненные со всем прекрасно справляются и без него, Петр поинтересовался, где в последний раз видели Потапова и, узнав, что гость отправился к Фотию, поспешил туда же. Фотий за последние годы сильно пристрастился к чаю, и часто сам заваривал его, разогревая воду электрическим чайником. Из-за дефицита электроэнергии пользоваться нагревательными приборами запрещалось, но для него сделали исключение. Вот и сейчас Фотий беседовал с Сергеем Федоровичем за чашкой ароматного чая, который тут же предложил и Корнееву.
        - Не откажусь, - сказал Петр. - Есть не хочется, а чаю выпью с удовольствием. И в процессе чаепития расскажите мне, пожалуйста, что там за ЧП на границе.
        - Случилось то, что рано или поздно должно было случиться. Патруль дома ветра Кель нарушил границы бывшего дома Латес и столкнулся с нашим. Драки не произошло, так как маги Кель быстро отошли на свою территорию. Откуда и осведомились в довольно грубых выражениях о том, что наши ребята забыли на чужой земле. Согласно инструкции наш маг довел до их сведения, что отныне по результатам войны это уже земли дома Раум. После этого патрули разошлись окончательно, но теперь в Кель знают, что мы победили значительно более сильный дом. Жаль, я надеялся, что это случиться позже. Этот дом долго враждовал и с нами, и с Латес. А теперь они будут гадать о том, что же случилось и посылать шпионов. И второй раз победить так легко у нас не получится.
        - Но вы ведь постоянно усиливаетесь. Победили один раз, победите еще.
        - Не все так просто, Сергей Федорович, - начал Петр.
        - Слушай, давай без Федоровичей. У вас почти всех называют по именам, в том числе и главу. Давай и меня величай просто Сергеем.
        - Хорошо, Сергей. Понимаешь в чем дело, мы победили противника не только потому, что были сильнее, но в первую очередь потому, что противник нас всерьез не принимал. Они ведь попросту и без затей ломанулись в лоб, чем и дали нам возможность попросту их расстрелять. Второй раз так просто не получиться. Схема атаки Латес была стандартной. Маги, имея превосходящие силы, идут на сближение с домом, а поскольку магическая составляющая охраны отсутствует, то и они магию до поры не применяют и экономят силы. На дистанции действия большинства магов, а это от пятидесяти до ста метров, архимаги устанавливают мощный щит с односторонней проницаемостью, прикрывающий остальных. Эти остальные начинают атаку сквозь щит, взламывают оборону и добивают осажденных. С нами этот номер не прошел, потому что мы их уничтожили гораздо раньше. Маги - это не люди. Многие из них могут телепортироваться на небольшие расстояния без всяких порталов. Только для этого они уже должны находиться в особом состоянии сукрентоса. Это вроде медитации, но позволяющей вести активные действия. Если бы они перешли в это состояние сразу, как
спешились, то мы бы так легко не отделались. Ну выкосили бы половину первым залпом, а вторая телепортировала бы в ряды наших защитников и навязала ближний бой. От многих заклинаний наши бойцы защищены амулетами, но не от всех. Да и мечами некоторые маги владеют лучше наших ребят, так как тренируются с детства. Здесь, может и нет, но паладины великих домов - наверняка. А у ребят и стволов для ближнего боя не было. Хорошо, что вы обещали мощные пистолеты, из которых можно стрелять очередями девяти миллиметровыми пулями. Такая очередь из трех пуль гарантированно разнесет череп, а в сочетании с мечом получается идеальное оружие ближнего боя.
        - Рано все это начинается, - недовольно сказал Фотий. - Через полгода-год мы бы усилились настолько, что могли бы не принимать этих Кель в расчет. А сейчас придется придумывать что-нибудь, чтобы не допустить их на нашу территорию. А сделать это непросто, так как границы у нас сейчас велики, и придется распылять силы, выделяя бойцов и на охрану имения Латес.
        - А если нанести удар первыми по территории их дома? - спросил Сергей. - Тем же "Градом"?
        - Идеальный вариант, но по многим соображениям нам нельзя выступать в роли агрессора, - задумчиво сказал Фотий. - Вот если бы они нас спровоцировали, совершив нечто такое, что просто нельзя спустить с рук. Но боюсь, что они, опасаясь нашего усиления и памятуя все те мерзости, которые нам чинили, просто постараются нанести удар на упреждение.
        - Все-таки надо подумать, нельзя ли вынудить этот дом совершить локальный акт агрессии, не начиная полномасштабной войны, - сказал Сергей. - Я еще слабо разбираюсь в нюансах обстановки, но уверен, что такая возможность существует. А пистолеты я завтра сам пойду выбивать в Центр. Сегодня пришли АК-103, надо быстрее перевооружить ваших ребят. Это все-таки гораздо более совершенное оружие, чем старые автоматы.
        - Сделаем, - обещал Петр. - Завтра с утра и займусь. А тебе, Сергей, надо пройти хотя бы первую магическую трансформацию. Раз собрался жить у нас долго, то это просто необходимо.
        - Раз сами предлагаете, отказываться не стану. Спасибо. Но это все после визита в Центр.
        У ворот коротко взвыла сирена.
        - Фатеев вернулся, - сказал Петр. - Пойду, узнаю с чем.
        Магический дом Раум, несколько дней спустя
        - Я вижу, вы перевооружили людей новыми автоматами, Петр, - сказал Потапов. - И пистолеты у каждого. В стрельбе пробовали?
        - Конечно, как же без этого? - удивился Петр. - Этот ваш Пернач - классная вещь, Макаров ему и в подметки не годиться. И патронов вы не пожалели. Это серьезно повысит индивидуальную живучесть бойцов.
        - Сегодня обещали передать обещанные реактивные минометы, о которых шла речь на совещании, а также к ним штук пятьсот ста двадцати двух миллиметровых снарядов. С тем, что вы взяли раньше должно хватить надолго. Прибудет большой груз взрывчатки и противопехотных мин ОЗМ-72. Их еще лягушками называют за прыгучесть. Подготовили вам и двух минеров-подрывников, но не на постоянное заселение, а на время. Поработают с вашими парнями инструкторами и обучат постановке мин и работе с взрывчаткой.
        Поскольку у вас только один тип мин и два вида взрывчатки, а у вероятного противника вообще ничего, то дело это нехитрое. За пару недель всех натаскают.
        - Я сегодня в Центре не был, так что не знаю, что там планировали на передачу. Ты не в курсе?
        - Связное оборудование, буровую установку и горючее для автопарка и вашего вертолета.
        - Да, масштабы, - покачал головой Петр. - Скоро все это просто негде будет складывать. Если бы не угроза со стороны соседей, можно было бы просто поставить склады за стеной и усилить патрулирование.
        - Что-нибудь новое по ним есть?
        - Молчат. Но граница у нас с ними большая. Всю перекрыть нереально. Так что с большой долей вероятности можно предположить, что их люди уже собирают информацию о нас в одном из ближайших городков. Как твоя трансформация, кстати?
        - Ощущения не из приятных, но сил вроде прибыло: не хожу, а летаю.
        - Ну ты еще в самом начале, да и возраст под пятьдесят. Ничего, станешь моложе лет на двадцать, жена не узнает.
        - Я не женат.
        - Что же так?
        - Жена и оба сына погибли при падении автобуса в обрыв. Были в Египте на отдыхе. Внуков я от них не дождался. Вот так вот.
        - Извини, Сергей.
        - Да не за что извиняться. Это уже лет восемь назад как случилось. Так что у меня осталась в жизни только работа и вы вот теперь.
        - Ты зря на себе поставил крест. Даже если не останешься у нас, то помолодеешь все равно, да и жить еще будешь лет сто. Неужели на такого ценного кадра никто не положит глаз?
        - Вот когда помолодею, тогда и поговорим на эту тему. Чем ты планируешь сегодня заняться?
        - Дома дел накопилось - невпроворот. Так что буду помогать Егору Кузьмичу и заниматься с новенькими.
        - Ну а я схожу к магам "на обработку" и пойду в Центр решать ваши дела. Я смотрел тут недавно склады Фатеева и сделал вывод, что с оптикой у вас плохо. Причем во всех смыслах. Биноклей мало, а оптических прицелов нет вообще.
        - Почему нет? - запротестовал Петр. - Есть три снайперских винтовки, но они все прикреплены к бойцам и на складе не хранятся.
        - Это все чепуха! - отмел его возражения Сергей. - У вас с сотню СКС лежит. Так вот завтра постараюсь забросить для них оптические прицелы ПОСП. "Зенит" производит, а не какой-то там Китай. И сотни две прицелов для АК-103. Все чистая оптика, от которой в ваших условиях пользы больше, но и несколько ночных прицелов для проведения спецопераций будут. Берите, пока дают. Твоя жена интересовалась бесшумными пистолетами. Так вот для нее лично презент в виде десятка стволов ПСС. Машинка классная, весит меньше килограмма. Но требует специальный патрон, поэтому много и не дают.
        - Когда вернешься?
        - Думаю, что только к вечеру. Так что сегодня, скорее всего, больше не увидимся.
        Не успели они разойтись по своим делам, как к Корнееву подбежал посыльный и передал просьбу Фотия срочно зайти в Совет.
        - Чует мое сердце, - сказал Петр Сергею на прощание. - Что что-то у них там опять случилось, и накрылись мои планы медным тазом.
        Планы действительно пришлось срочно менять, потому что на имя Корнеевых пришло сразу два приглашения из разряда тех, игнорировать которые не принято. Точнее, только одно приглашение было на двоих и исходило оно от президента России, который приглашал их в согласованное заранее время встретиться с ним приватно в кругу семьи. Второе пришло из столицы от императора лично Ларессе Лавр на празднование дня Богов-Дарителей. Если день встречи с президентом не был определен, то до праздника во Фламине оставалось две недели.
        - Опять пойдешь? - спросил жену Петр.
        - Не пойду, а пойдем. Император просил его с тобой познакомить, вот и познакомлю. Фотий, на этом празднике у императора будет много гостей?
        - Когда как. Некоторые предпочитают праздновать у себя дома, игнорируя приглашение. И это, в отличие от празднования дня рождения, является нормальным. Но все равно архонтов из великих домов должно быть много. Да и из других - тоже. А если узнают, что будешь ты, то, наверное, съедутся все.
        - Я имею право взять с собой кого-нибудь?
        - Ты личный гость императора и можешь взять во дворец кого угодно, кроме слуг. Петр сейчас внешне ничем от архонта не отличается, а с учетом амулетов является не слабым боевым магом, так что ничем, кроме повышенного интереса женской части собравшихся, появление на балу ему не грозит.
        - Вот мы с тобой в браке так давно, что я уже не помню себя незамужней, а я так и не знаю, умеешь ли ты танцевать?
        - Это умение в число моих талантов не входит, - сознался Петр. - Так, топтался на танцплощадке под музыку.
        - Этот недостаток будем срочно исправлять, - Лена повернулась к Элоре. - Научи его всем местным танцам, а я, в свою очередь, научу вальсу. Есть у меня такое подозрение, что этот танец пришелся магам по вкусу. Ваши танцы и танцами в моем понимании назвать трудно, сплошные смены поз и переходы.
        - Может ну его, этот вальс? - Петр танцевать не любил и терять время на бесполезное, с его точки зрения, занятие не хотел.
        - Это необходимо не только для того, чтобы сделать мне приятное. Я хочу ковырнуть шилом в задницу это общество еще раз. Поэтому кроме вальса мы с тобой разучиваем танго. И еще появилась ценная мысль. Не все здесь любители Стругацких, так что поясню, что надо сделать на пальцах. Надеваем на лоб обруч с телепередатчиком и с двух точек пишем весь праздник на диск. Приемозаписывающую аппаратуру оставим в карете на площади перед дворцом. Получить такой материал о верхушке империи будет нелишним. Обручи, естественно, должны быть произведением искусства и выглядеть на миллион баксов. Здесь такого вообще никто не носит, по крайней мере, я не видела. А мы лишний раз покажем свою оригинальность. Петр, надо тебе смотаться в Центр и вытребовать два комплекта оборудования для видеозаписи. Передатчик должен быть минимальных размеров при нормальном качестве изображения. Дальность связи с приемной частью - где-то метров триста-четыреста, плюс возможность разнести частоты, а то мы вдвоем не сможем работать одновременно.
        - А нас не пошлют вежливо с такими запросами?
        - Пообещай им копию записи бала у императора, и тебе еще и премию выпишут. Теперь дальше. Искать хороших ювелиров здесь не будем. Камни нормально гранить не умеют и растрезвонить могут о заказе, так что сюрприза не получится. Поэтому посылаем кого-нибудь с серебром в Архею. Купцы помогут выбрать алмазы на обручи и на подарки жене и дочери президента. Потом Петр идет к своему знакомому ювелиру, и тот делает огранку. Последним этапом будет мой визит в дом Хааб, где по нашим эскизам уже из готовых бриллиантов изготавливают обручи и серьги для женщин президента. Комбинация получилась многоходовая, но так будет лучше всего.
        - Тут вторжение на носу, а ты предлагаешь заниматься черти чем.
        - Вот умный ты человек, Петр, а простых вещей, оказывается, не понимаешь, - Лена начала сердиться. - С вторжением соседей, если оно когда-нибудь состоится, прекрасно справиться Егор Кузьмич, да и Потапов поможет. А тебе надо немного и на перспективу поработать, а то только и делаешь, что тащишь в дом все полезное, как добросовестный муравей.
        - Ну спасибо, - обиделся Петр. - Что, не надо было тащить?
        - Это все пройденный этап, - отмахнулась Лена. - А теперь и подавно найдется, кому этим заниматься. А нам надо укреплять свое положение в империи. Если разберемся с соседями, то по всем позициям, кроме количества архонтов, выходим на уровень великого дома. А, учитывая уровень подготовки наших магов и еще кое-какие козыри, сможем претендовать на место в Совете магов. Мне рассказать тебе все преимущества такого положения?
        - Ладно, убедила. Кого пошлем к Малику?
        - Давайте я схожу, - предложил Макарус. - Давно я в Архее не был. А то вы вон носитесь взад-вперед, а я уже к креслу прирос. Да и в камнях я неплохо разбираюсь. Надо захватить побольше серебра и купить алмазов впрок. Это не последний случай, когда приходится делать подарки. Да и вообще женщин нашего дома тоже не помешает немного побаловать. Если будем претендовать на статус великого дома, то и выглядеть должны соответствующим образом. В Архее добывается много алмазов очень приличного качества, так что цены там ниже имперских. А нам экономить с дармовым серебром не к чему. Петр, если я привезу много не очень больших камней для женщин дома, вы сможете организовать их огранку?
        - Смогу, но не сразу и понемногу. Можно было бы и через партнеров, но мне не хочется этим светить.
        - Ну и прекрасно. Раз вы все равно идете на Землю, то загляните в лечебницу. Там, кажется, закончилась проверка наших девушек и пошли те, ради кого это все и затевалось. По крайней мере, пациентов стало гораздо меньше, а отношение к ним со стороны прислуги подчеркнуто уважительное, а в задачи помимо исцеления начали ставить и омоложение, и продление срока жизни.
        - И оденься поприличнее, - добавила Лена. - Чтобы не позорить нас перед элитой общества.
        - Так там вся элита будет не на меня смотреть, а на девочек Ольхи. И даже плетение Элоры этому не сильно помешает.
        - Там помимо мужчин могут быть и женщины. И попроси Ольху, пусть выяснит, есть ли место для косметического кабинета. У Ани и кроме Валии есть девушки, которые баловались изменением внешности. Пошлем туда двоих, одна будет пациентам коррекцию делать, а вторая снимать боль.
        - Что, сильно болезненная процедура?
        - Если растянуть на пару месяцев, то и не почувствуешь, а когда надо изменить черты лица за день-два или фигуру, скажем, за неделю, то боль будет порядочная.
        - А объяснять потом окружающим?
        - Петр, ну ты как первый раз на свете живешь! А еще бывший следователь. Посидят недельку дома, а потом скажут, что прошли пластику или пересадку волос. Мы же не собираемся делать их неузнаваемыми, а просто уберем дефекты внешности. Для кого-то важно прожить еще сто лет, а для кого-то форма носа является не менее важным вопросом. Я подумала, что и мне такие знания не помешают. Уже говорила с Валией, и она обещала мне их сбросить. Все девочки Ани в той или иной степени менталисты. Ну не смотри на меня так, Петр! Нет у меня времени все это учить!
        - Ты когда-нибудь доиграешься с этим обменом памяти!
        - Не волнуйся, у Валии в этом деле достаточно опыта, и она даст мне только то, что нужно. С этими девушками я, конечно, не сравнюсь, так как у них на медицину аура заточена печатью, но тоже кое-что смогу.
        После совещания Элора поймала Лену в коридоре.
        - Лен, ты когда собираешься учить Петра танго?
        - При первом же удобном случае. А что?
        - Слушай, научи и меня.
        - Кто бы меня научил.
        - Что-то я тебя подруга не поняла.
        - А что тут понимать? Ну кто меня учил танцевать танго? Общеупотребительным этот танец не назовешь, и его знают в основном те, кто ходил на хореографию. У нас есть куча музыкальных записей танго и десятка два фильмов, где его танцуют. Посмотрю, вычленю все элементы и общую композицию, сброшу эти знания Петру, чтобы он не парился, и опробуем разученное под музыку в паре. Может знатоки и найдут много ошибок, но там их не будет.
        - Скажешь, когда освободиться Петр, только после школы. Я по твоему примеру просто сброшу ему все, что относиться к танцам. Ничего личного в этой области нет. Нас-то и учили всего несколько дней. Чего там учить с памятью мага. Ну узнает он, что учительница Онора большая зануда. У меня не убудет, а ему не прибавится.
        - Как бы нам действительно с такой учебой не заиграться.
        - Если по мелочам и четко контролировать, что даешь, то ничего страшного. А выигрыш во времени громадный.
        Вечером Петр в разговоре с женой подвел итоги своих попыток получения нужной техники:
        - Два комплекта микровидеокамер с дистанционной передачей сигнала до трехсот метров и многоканальную записывающую аппаратуру нам дадут. Даже сделают накладку на обруч, чтобы самой камеры видно не было. Что-то вроде хрустального шарика с плоской частью перед объективом и нанесенным просветляющим покрытием. Если поместить на золотой обруч, да еще инкрустировать бриллиантами, то получится полный отпад. Качество съемки очень высокое. Как ты и говорила, пришлось пообещать копию записи.
        - А Макарус уже в доме Хааб вместе с двумя возами серебра, - сказала Лена. - Обещал, что долго не задержится. К тебе Потапов приходил. Просил передать, что сегодня переслал все, что планировали и даже больше. А какие пистолеты классные привез! Стреляет почти совсем бесшумно, а сам размерами чуть больше вальтера и глушителя не надо. Мне пару подарил и патронов несколько пачек. Потом посмотришь.
        - У некоторых жены радуются золотым сережкам, а моя - стволам для спецназа, - невесело сказал Петр. - И конца этому не предвидится. Как бы я хотел взять тебя в охапку и увезти куда-нибудь к морю.
        - И долго бы мы там с тобой продержались? Уже через месяц взвыли бы от скуки. Нет, Петя, мы на всю жизнь отравлены и этим миром, и своим делом. Иногда тяжело и страшно, а отбери это все у нас, и ты сделаешь все, чтобы вернуть отобранное.
        - Пожалуй, - согласился с ней Петр. - Просто иногда хочется расслабиться и пожить нормальной жизнью. Хоть немного.
        - Что там по лечебнице?
        - Идею с кабинетом коррекции внешности приняли положительно и уже выделили помещение. Завтра можно будет отправлять девочек. Ты как, прошла обучение?
        - Пять минут дела и на полдня шум в голове. Зато сейчас в области исцеления и изменения внешности я могу на порядок больше, чем прежде. И лишнего вроде ничего не подцепила.
        - Завтра тебе надо будет часам к десяти по Москве быть в Центре. Нам выделили двух минеров-подрывников, и им надо поставить твои печати и провести сюда. Это очень важно и надо сделать срочно, не затягивая. У меня на них большие планы. Если, как говорил Потапов, сегодня прислали все обещанное, то, значит, прислали противопехотные мины. У нас с домом Кель около ста лиг общей границы, причем с нашей стороны только тридцать и почти семьдесят с имением Латес. Наша граница проходима всего в двух местах на фронте где-то лиг пять, и ее я думаю прикрыть минными полями. Из наших там никто уже давно не ходит, а им будет сюрприз. С Латес все гораздо хуже, там минами не отделаешься. Но если даже перекроем дорогу только от нас, то все равно уже легче.
        - Петь, тебе надо будет обновить гардероб. Я на вечер к президенту могу пойти в любом из своих лучших платьев, а вот у тебя одеть нечего.
        - Куплю на всякий случай, но к нему пойдешь одна. И не спорь, я уже все прикинул. Так действительно будет лучше. А оправдание моему отсутствию придумать несложно.
        - А во Фламин?
        - А вот туда пойдем вдвоем, даже если мне для этого придется учить мазурку!
        Сегодня были процедуры по трансформации, поэтому и Петра Селиванова, и всех остальных из его группы отпустили домой на пару часов раньше. До ужина было еще часа три, и он решил провести это время с женой. Однако Маши сегодня дома почему-то не было. Они жили на новом месте уже пять дней, но Петр все никак не мог свыкнуться с тем, что находиться с женой в другом мире. По прибытии их сразу заселили в отдельную двухкомнатную квартиру, причем спросили, какой они хотят этаж. Просторные комнаты, заставленные простой, но крепкой и удобной мебелью им понравились. А когда Маша повесила на оконные карнизы тюль, а он разослал на полах обеих комнат мягкие пушистые ковры, полученные на складе, комнаты сразу приобрели жилой вид. Милые безделушки и любимые Машины книги добавили уюта. Немного смущало отсутствие кухни, но в кафе можно было три раза в день нормально поесть. Кормили в достатке и вкусно, и можно было выбрать из двух-трех блюд то, что нравиться. Периодически меню меняли. Желающие могли после восьми вечера пользоваться кухней кафе, если хотелось приготовить нечто особенное. Продукты можно было взять там
же. Комендант пообещала побеспокоится о работе для жены, и Петр надеялся, что работу найдут. Не дело женщине, не имеющей ребенка, сидеть одной весь день в квартире или болтаться по соседкам, тем более что даже пищу готовить не надо. Начальство ему понравилось. Взводным оказался молодой парень на вид не больше двадцати лет, и Петр очень удивился, узнав что Михаилу уже около сорока. Видно было, что человек он умный и опытный, а Петр не понаслышке знал, что такое взводный-придурок в условиях проведения боевых действий, и какой кровью это может обернуться. Маги были обычными на вид парнями, доброжелательными и общительными. Из разговоров Петр узнал, что все попавшие сюда раньше него, проходили жесткий отбор.
        Если Корнеевы сюда отбирали самых лучших, то это многое объясняло. В подразделениях, в автопарке и на складах царил идеальный порядок, все без какого-либо понукания сверху спокойно и добросовестно делали свои дела. Парню, привыкшему к российскому бардаку, такое казалось странным, пока он не понял, что высокий уровень ответственности проистекает из четкого осознания всеми того, что личное благополучие и даже существование тесно связаны с благополучием и существованием того, что здесь называли домом. Руководство реально заботилось о людях, постоянно повышая уровень их жизни и безопасности, и люди отвечали тем же, работая на благо дома. Впечатлили его и рассказы ребят о недавнем сражении с магами, в котором дом победил без потерь. Если учесть то, что рассказывали о магах, это свидетельствовало о высоком профессионализме руководства боем. В таких идеальных условиях, больше похожих на так и не построенный на родине коммунизм, ему еще не приходилось жить и работать. Петр снял форму и надел шорты и футболку. Было жарковато, хотя по местному календарю уже наступила осень. Ребята говорили, что зимой здесь
ненамного прохладнее. Восточнее, ближе к морю зимой, которая там продолжалась два месяца, шли сильные дожди, здесь они тоже бывали, но не так долго и не такие затяжные. На Земле Петр курил, что вызывало недовольство у жены, но здесь достаточно было магу покрутить над ним руками, чтобы исчезло всякое стремление к куреву. Петр происходил из семьи, где родители сами не пили спиртных напитков и терпеть не могли выпивох, что по наследству передалось и ему, поэтому он спокойно и одобрительно воспринял сухой закон, в отличие от некоторых ребят их группы, которые это считали перебором. Собственные изменения в результате работы магов радовали: несмотря на не очень хорошее самочувствие, он явственно ощущал постоянный прилив сил.
        Хлопнула входная дверь и, разувшись у порога, в комнату вошла Маша, необычно оживленная и радостная.
        - Петя, - с порога начала она. - Ты знаешь, я с сегодняшнего дня работаю в школе преподавателем арифметики в младшей группе! Там такие милые ребята, никакого сравнения с теми прохиндеями, которые были у меня раньше! Коллектив учителей чисто женский и, хоть и небольшой, но сразу видно, что люди замечательные.
        - А маги там есть?
        - Так там почти все маги. А какое это имеет значение? Я сегодня с соседкой напротив познакомилась. У нее муж работает электриком, а она сама в кафе на раздаче. Ты ее должен был видеть. Так вот ей оказывается сорок пять лет, а на вид девчонка-девчонкой. Я бы не поверила, но она достала и показала свои старые фотографии. Жить, говорит, мы все будем лет по двести без болезней. Рассказала, как им жилось несколько лет назад. И в палатках жили, пока не построили дома, и почти одной картошкой питались. Сейчас, по ее словам, живется гораздо лучше, а ее муж сказал, что скоро не будет недостатка в электроэнергии, и всем поставят кабельное телевидение. Но она все равно будет ходить в кино. Нравиться ей среди здешних людей. Они с мужем и на танцы ходят. Мне вот тоже, чем дальше, тем больше здесь нравиться. Я ведь догадываюсь, что тебя сюда не просто так прислали. Ну их всех к черту, Петь! Давай здесь совсем останемся?
        - Может и останемся. Видно будет.
        Глава 22
        Архея
        - За всю свою жизнь я не сделал ничего прекраснее этого! - старый ювелир протянул Лене узкий золотой обруч, украшенный филигранным изображением листьев и цветов. В центре обруча красовался хрустальный шар, просветляющее покрытие которого придавало ему нежно-фиолетовый оттенок. Шар был обрамлен крупными и мелкими бриллиантами, образующими сложный узор по всему обручу. Сзади обруч застегивался специальной защелкой, изнутри был обклеен тонкой полоской замши.
        - Это просто чудо! - с восторгом сказала Лена, любуясь переливами голубого искрящегося света, который, казалось, прятался в скоплении ограненных кристаллов и оживал при малейшем изменении в положении обруча. Второй точно такой же по отделке, но больший по размерам, лежал рядом на столике.
        - А вот второй заказ, - ювелир положил на полированную поверхность столика две пары искусно выполненных из золота и бриллиантов серег. - Я никогда не видел такой огранки камней, госпожа, но постарался сделать серьги так, чтобы раскрыть все ее возможности. Смотрите, какая игра света!
        Передвигаемые пальцами старика серьги вспыхивали остро игольчатыми голубыми лучами, которые то гасли в глубине камней, то снова разгорались.
        - Я довольна. Назовите цену своей работы.
        - Если мне будет позволено узнать, как именно добиваются такого вида алмазов, мы не только будем в расчете, а ваш покорный слуга еще останется должен. А я никогда за всю свою немалую жизнь не задерживал долгов.
        - У вас есть сын?
        - У меня есть два сына, госпожа, и оба унаследовали мое ремесло.
        - Я доставлю вам способ такой огранки, но с одним условием. Им будете пользоваться только вы сами и ваши сыновья, а все мои заказы за хорошую плату будут выполняться в первую очередь.
        - Я ваш слуга, госпожа, и раб своего слова.
        - Я не терплю слова раб и мне не нужны слуги. Друзья это надежнее.
        Лучший ювелир Археи молча склонил голову.
        Город Москва
        - Ты отправил им приглашение? - премьер устал за сегодняшний день и хотел быстрее закончить все дела, но посчитал неудобным отказывать президенту в личной встрече.
        - Да, конечно. Корнеев передал Сотниковым, что он и жена благодарят за приглашение и постараются в ближайшем будущим выделить мне и моей семье немного времени.
        - Что, прямо так и сказал? - удивился премьер.
        - Не так, конечно, но смысл был примерно такой. Я уже было решил обидеться, но выяснилось, что у них на носу очередная военная компания, и Петр, как командующий военной силой дома, сейчас никуда отлучаться не в состоянии, а Елена готова составить нам общество в любое удобное для меня время, начиная с завтрашнего дня.
        - Как идет их усиление?
        - Полным ходом. Все их заявки оперативно выполняются, а Потапов, после проведенной ревизии всех ресурсов дома, сам многое нужное, по его мнению, вытребовал и переправил на ту сторону.
        - Не слишком ли он принимает близко к сердцу их нужды?
        - Даже если и так, сейчас это нам на руку. К тебе будет просьба принять меры для увеличения финансирования.
        - А что с лечебницей? Из-за этого саммита я вообще не в курсе дел.
        - Мы проверили потенциал клиники, пропустив через нее около сотни совершенно безнадежных больных, причем старались брать по возможности с самыми различными заболеваниями. Результат один - полное стопроцентное исцеление. Отличались только сроки пребывания, некоторых выписывали на следующий день, а иные задерживались и на неделю. Несколько дней назад запустили первых наших пациентов. Сам понимаешь, что увеличения срока жизни мы никак не проверим, но омоложение пациентов налицо. Стараемся действовать осторожно, чтобы не вызвать преждевременного шума. Недавно нам предложили еще одну услугу. Мы согласились, и сейчас при клинике действует косметический кабинет. Это они его так назвали. Там тебе могут отрастить волосы на абсолютно лысой голове, поменять их толщину или цвет, изменить черты лица и фигуру, причем, как нас заверили, все изменения закрепляются на генетическом уровне. Внешность стараются менять чуть-чуть, сохраняя внешнее сходство, но в результате из мужеподобной бабищи получается довольно симпатичная особа. А нашим ребятам из ФСБ по просьбе руководства вообще поменяли внешность так, что
родная мать не узнает. Специалисты говорят, что изменилась даже форма черепа. Причем, по их словам, могут изменить внешность по фотографии, добившись полного сходства. Представляешь перспективы?
        - А отпечатки пальцев менять не могут?
        - Представь себе, ты не первый, кому пришла в голову эта мысль. Ответ был такой, что никаких препятствий к этому они не видят, но никогда не занимались, и вопрос просто требует дополнительного изучения.
        - Курица начала нести золотые яйца?
        - Да, и нам надо подумать, как их лучше использовать. Следует тщательно подбирать в клинику нужных нам людей, стараясь не вызвать ажиотажа. И о зарубежных кандидатурах подумать. Причем обратить особое внимание на предварительную психологическую обработку. Надо, чтобы эти люди знали, что своей жизнью обязаны только нам, и выбирать только таких, которые об этом не позабудут в дальнейшем.
        - А как продвигается работа по перехвату управлением дома?
        - Об этом говорить пока еще рано. Наши люди только осваиваются и проходят преобразование с помощью магии, которое, в конце концов, позволит им сравняться с бойцами Корнеева по своим физическим возможностям. Это длительный процесс, а у дома на носу война. Пытаться в такой ситуации лезть в их дела - это верх глупости.
        - Неужели так никто и не предлагал?
        - Ты слишком хорошего мнения о своей администрации, - криво усмехнулся президент. - Дураки в любом деле найдутся. Главное - не давать им воли. Таких как послушаешь, так сразу начинаешь лучше понимать Корнеевых, которые не отдали дело в руки государства, а все взвалили на себя.
        - Ты им симпатизируешь?
        - Есть немного. Чем больше я узнаю, что эта парочка успела всего за год, тем больше вижу их неординарность и массу всевозможных достоинств. Такие люди и нам с тобой пригодятся.
        - В лечебницу что-нибудь доставляют с той стороны?
        - Только эти их накопители, а разряженные отправляют обратно.
        - Значит, Корнеев не врал, когда говорил о низкой энергии этой их магии здесь. Плохо. Получается, что если лечебницу сейчас отрезать от дома, то и лечить они не смогут.
        - Или смогут, но очень немногих. Что по поводу Корнеева, то у меня сложилось впечатление, что он вообще нам не врет. О многом, возможно, умалчивает, но это как раз естественно.
        - Значит, пока действуем по-прежнему?
        - Да, только нужно подобрать еще людей на заселение. И бойцов, и технических специалистов.
        Магический дом Раум
        - Еще один твой такой поход в Архею и нам надо будет или тащить эти подарки на склад к Фатееву или менять квартиру, - недовольный Петр перенес к окну последний тюк и уселся на него. - Там хоть есть что-нибудь полезное или одни шмотки?
        - А я виновата? Их этикетом отказ от подарков не предусматривается. А насчет полезности, так одних шелковых тканей там пять тюков. Еще есть шаровары из тончайшего шелка. Всем хороши, но просвечиваются насквозь.
        - Вот одевай и ходи по дому.
        - Спасибо, я уже один раз занималась демонстрацией мод, больше как-то не тянет. А давай я одни отдам тебе? Ноги у тебя для мужчины красивые. Пройдешься по территории - пусть народ полюбуется на одного из своих руководителей во всей красе!
        - Язва.
        - Сам такой!
        - Обручи привезла?
        - Смотри, какая прелесть! - Лена достала из большой сумки два футляра из полированного дерева и раскрыла один из них. - Подойди и примерь. Хочу посмотреть, как на тебе будет смотреться. Да волосы убери под обруч. Давай помогу застегнуть.
        - Выглядит потрясающе, - Петр рассматривал себя в большое зеркало на шкафу. - Только ведь надеть такое - это сразу попасть в центр внимания.
        - Что и планируется. У эксцентричной жены и муж должен быть необыкновенный. Надо позаботиться о нарядах. Я себе что-нибудь закажу в престижном ателье, а вот о том, во что одеть тебя, надо хорошо подумать. Кстати, меч повесишь за спину.
        - Это еще зачем?
        - Во-первых, здесь так никто не носит, а во-вторых, ты пробовал танцевать танго, когда у тебя в ногах путается клинок?
        - Ладно, нацеплю, куда хочешь. Ты мне лучше скажи, когда идешь к президенту.
        - Подарки для его женщин готовы, так что как только, так сразу. Так Сотникову и передай при встрече.
        - А ты на Землю не идешь?
        - В отличие от тебя мне там пока делать нечего. Мои генераторы не готовы, наряд для праздника я буду заказывать после визита к президенту, так чего мне в вашем Центре даром время терять? Иди и поскорее возвращайся. Элора тебе местные танцы в мозги сбросила? Вот и я свои сегодня сброшу, а заодно и попробуем. Надо же мне хоть раз потанцевать с мужем.
        Ново-Огарево
        Вернувшийся вечером Петр передал Лене ответ президента. Ей предложили встретиться завтра в семнадцать часов в загородной резиденции Ново-Огарево. Машину обещали прислать к шестнадцати часам к Центру. Время было рассчитано довольно точно, и к особняку Лену подвезли за пять минут до назначенного срока. Всю дорогу Лена гадала, кто из членов семьи будет на встрече. Петр ей сразу сказал, что жены президента почти наверняка не будет, а из дочерей в Москве по его сведениям находится только старшая. Так и оказалось.
        - Познакомьтесь с моей дочерью, - президент подвел Лену к симпатичной женщине лет тридцати со слегка высокомерным выражением лица.
        - Елена Дмитриевна, - представилась Лена. - Здесь и сейчас можно звать просто Леной.
        - Екатерина Владимировна, - в тон ей отозвалась дочь президента. - Здесь и сейчас можете звать Екатериной.
        - Ну а ко мне, Лена, можете обращаться по имени отчеству, - сказал президент, укоризненно взглянув на дочь. - Прошу всех в гостиную.
        Вечер начался немного натянуто, но вскоре общение стало более оживленное и непосредственное главным образом благодаря Лене. Гостья была умна, знала много интересных историй, которые не без юмора рассказывала собеседникам. А когда Лена подарила дочерям президента изумительной работы серьги с крупными алмазами, растаял последний лед в глазах Екатерины, которая уже называла ее Леночкой. Перед поездкой сюда она планировала использовать ментальную магию, чтобы вызвать к себе чувство симпатии и доверия, но убедилась, что в этом нет никакой необходимости. Президент был доволен проведенным вечером и с симпатией и уважением относился и к ней, и к мужу. К девяти вечера Екатерина стала собираться в Москву.
        - Все было просто замечательно, - говорила она Лене. - Но мне надо ехать. Вы мне очень понравились, Леночка, не пропадайте надолго. Если будет желание встретиться или какая необходимость, звоните. Вот вам номер моего мобильного.
        Она попрощалась с отцом и Еленой и спустилась в холл. Вскоре раздался тихий шум отъезжающего автомобиля, и они остались одни.
        - Вы понравились дочери, - заметил Владимир Михайлович. - Она очень редко дает кому-либо свой телефон.
        - Да, я почувствовала. Мысли я читать не умею, но чувства к себе других людей улавливаю. Вам я тоже нравлюсь. Не как женщина, а как человек.
        - Как женщина - тоже, - сделал ей комплимент президент. - Раз Катерина уехала, а время у нас еще есть, что вы скажите о том, чтобы поговорить со мной о вашем деле откровенно с глазу на глаз?
        - Поставь вопрос ребром, - пошутила Лена. - И это выйдет тебе боком. Давайте попробуем, Владимир Михайлович. Хуже, я думаю, от этого не будет, а польза может быть.
        - Давайте присядем у окна. Можете не беспокоиться: комната не прослушивается. Оборудование есть, но сейчас оно отключено.
        - Значит, вас интересует наша позиция по поводу передачи управления нашим делом государству?
        - Совершенно верно. Вы взвалили на себя неподъемную ношу, с которой и государству нелегко справиться, что же говорить о небольшой группе людей?
        - Я плохо разбираюсь в политических играх и интересах отдельных групп чиновников, но у мужа есть определенный опыт. Он невысокого мнения о российских чиновниках вообще и о теперешней администрации в частности. На свой счет это высказывание можете не принимать. Петр говорит, что много, в общем, неплохих идей и проектов было похоронено именно высшими чиновниками последних администраций. Что для большинства из них нет существенной разницы новый мир мы открыли или новый Клондайк. И там, и там можно наварить бабла и сделать карьеру. Их не очень интересует цель, гораздо больше сам процесс, причем любой процесс, на котором можно обогащаться, будет искусственно затягиваться. Взгляд на проблему из кремлевского кабинета будет очень сильно отличаться от взгляда человека, находящегося в гуще событий. Чиновник рискует, в крайнем случае, своим положением, мы - своей жизнью, и жизнью своих близких. Наши цели могут совпадать только декларативно.
        - Я и премьер-министр могли бы обеспечить вам свободу рук.
        - Хорошо, пусть вы назначили Петра руководителем проекта с особыми полномочиями решать все вопросы на месте самостоятельно. Но и в этом случае все равно найдутся желающие порулить или нагреть руки. Вы тоже, несмотря на всю свою власть, являетесь людьми зависимыми и в конечном итоге заменяемыми. Ставить судьбу целого мира в зависимость от вашего к нам расположения, никто не будет. И подумайте еще вот о чем. Как бы вам или нам не хотелось сохранить все в тайне, но рано или поздно информация просочиться. Чревато это огромным международным скандалом. Россия опять демонстративно игнорирует мировое сообщество и в тайне единолично пользуется ресурсами целого мира! Мало ли что могут принести в наш мир из того эти русские. Вывод - все немедленно взять под международный, то есть американский контроль, а русских, пожалуй, лучше к новому миру и на пушечный выстрел не подпускать. Попользовались и хватит. И здесь для вас гораздо выгодней именно частный характер предприятия. Вы помогаете соотечественникам на коммерческой основе и баста! Хотите нарушать святые законы частного предпринимательства, пожалуйста, но
только без нас. Пошлете их к нам, а мы помурыжим и пошлем еще дальше.
        - При такой ситуации наплюют на все законы.
        - Мне не хотелось бы об этом говорить, но у нас есть возможность установить порталы практически в любой стране мира. А через них можно много чего доставить, чтобы заткнуть крикунам глотки. И потом, если временно свести наши контакты к минимуму, то обнаружить их будет практически невозможно. Пусть присылают проверяющих, можете показать им пустую базу. Главное, чтобы сохранить возможность нашего сотрудничества, когда стихнет ажиотаж. При государственном контроле сохранить монополию у вас не получиться.
        - Определенный резон в этом есть.
        - Двигаемся дальше. У меня от разговоров с вами и с вашими людьми, задействованными в Проекте, создалось впечатление, что вы не вполне понимаете, с чем имеете дело. Это ведь целый мир! Я прожила в нем семь лет и узнала, да и то фрагментарно, лишь небольшую его часть. Даже маги империи не знают, что находиться в нескольких тысячах километров от границ. Знают только ближних соседей и кое-что о более дальних. Есть на планете еще материки? Заселены ли они или безлюдны? Если изначально какие-то знания об этом и были, то они не сохранились.
        - То есть вполне могут быть материки пригодные из-за отсутствия населения к колонизации?
        - Или большие острова. В этом случае мы без колебания помогли бы вам в их заселении. Вот какие цели вы планировали осуществить при помощи нашего дома, экспансию?
        - А если и так?
        - Население этого мира находиться на очень низком уровне технологического развития, и в обычном мире у вас были бы все шансы на успех, несмотря на относительно малую пропускную способность порталов. В обычном, но не в этом. Маги вам этого сделать просто не позволят. Этот мир в изобилии омывается океаном магической энергии, из которого можно черпать столько, сколько можешь удержать. Вся магия тысячелетиями затачивалась на войну и не так безобидна, как может показаться. Да, у магов не будет в первое время защиты от многих видов оружия. Мы сами этим уже пользовались. Но сразу всех вы при всем желании не уничтожите, а оставшиеся будут быстро учиться. Страх за свою долгую и до того благополучную жизнь обострит ум и придаст силы. Рано или поздно, но они найдут способы если не защиты, то нападения. Биологическое оружие против них малоэффективно, а против вас - наоборот. Вы не отличите мага от человека, пока он не нанесет удар. И что тогда? Устраивать геноцид? Да вам война в Чечне покажется возней детей в песочнице! Вы к такому готовы?
        - А если использовать ядерное оружие малой мощности?
        - Магических домов только в империи Исмаил многие сотни, хотя очень крупных немного. Это сколько таких зарядов нужно использовать и во что вы превратите свой плацдарм? Стоит ли радиоактивная пустыня таких усилий?
        - А ваши действия?
        - Мы будем всемерно укреплять дом, и повышать авторитет его руководителей. Задача - стать настолько сильными, чтобы и мысли ни у кого не возникло, что с нами можно справиться порознь или, создав коалицию. Мы должны стать примером и законодателем необходимой нам модели сосуществования магов и людей. Крови придется пролить немало, доказывая на практике свое право на руководство. Но это все равно несоизмеримо меньшие жертвы, чем в вашем случае. И потом маги это не только правящая верхушка общества, - это его золотой запас. Опыт чисто технологического развития человечества Земли показывает всю пагубность такого пути. Чисто магический путь завел человечество Алкены в тупик. Мы попробуем совместить одно с другим. Возможно, Алкена еще примет остатки земного человечества. И кого принимать решать будем мы или наши потомки.
        - Это все интересно, и под таким углом зрения я проблему не рассматривал, но это дальняя перспектива. Вы можете еще что-нибудь предложить своей родине в ответ на помощь и поддержку?
        - Лечебница это временная мера. Конечно всем, кто будет оказывать нам содействие, мы обеспечим и лечение, и все остальные услуги. Но наши девушки не будут сидеть у вас вечно. Мы предлагаем отобрать магически способных детей в России и вместе с семьями поселить у нас. За нами обучение ваших собственных магов. Пока я вижу три сферы применения магии на Земле, но, безусловно, их может быть гораздо больше.
        - Перечислите, пожалуйста.
        - Первое - это транспортировка. Энергию для всех видов магической деятельности придется набирать накопителями, а низкий магический фон компенсировать их количеством. Больших грузопотоков вы через порталы не пропустите, но альтернативой дальней авиации порталы стать могут. Второе - это лечение тяжелых видов заболеваний. Омоложение и продление жизни для массового применения я бы исключила. Очень много разного рода последствий. Третье - это энергетика. Скоро должны изготовить генератор, который я заказала, тогда можно будет проверить его эффективность и в местных условиях. Но, думаю, все должно работать нормально. Кстати, обучаемые для вас маги могут пожелать остаться в нашем мире. Все-таки существовать на голодном пайке не слишком комфортно. Можно предложить компромиссное решение, заключающееся в том, что обученный нами маг должен отработать у вас десять лет и подготовить себе замену. Десять лет при сроке жизни мага это немного и подобрать ученика и обучить всему, что знаешь сам, будет нетрудно.
        - Вы высказали много интересных мыслей, но это все надо хорошо обдумать.
        - Вас никто не торопит. Тот уровень сотрудничества, что уже сложился, нас вполне устраивает. Кстати, просто хочу предупредить, чтобы не слишком рассчитывали на переселенцев в качестве пятой колонны. Вряд ли у вас это получится. Я думаю, что большинство рано или поздно примут нашу сторону, но обосновывать такой вывод не буду. Надо пожить в доме некоторое время, чтобы понять, что я имею в виду. И можете дать прослушать запись нашего разговора всем, кому сочтете нужным.
        Президент на мгновенье смутился:
        - Как вы узнали?
        - Мне было все равно, пишется разговор или нет. Но вы поспешили меня убедить в том, что запись не ведется, и были неискренни. Учитывая это, а также важность для вас этого разговора, вывод сделать нетрудно.
        - Извинятся не буду. Я просто хотел, чтобы вы чувствовали себя свободнее. А запись действительно важна. Я вижу, вы уже хотите откланяться. Позвольте, я вас провожу. И вот еще что. Моя дочь дала вам номер своего мобильного, возьмите на всякий случай номер телефона, по которому всегда можно связаться со мной.
        Фламин
        - Одевайся сам, а потом поможешь мне, - сказала Лена мужу, расстегивая саквояж с платьем. - Надо поторопиться, чтобы занять для кареты место поближе к залу церемоний.
        Они прибыли в представительство во Фламине минут десять назад из-за задержки с костюмом Петра. С этим костюмом, в отличие от своего платья, Лене пришлось изрядно помучиться. Она решила, что надо по максимуму нарушить все привычные для магов нормы одежды и в дальнейшем следовала этому принципу. Мода в одежде магов империи довольно сильно отличалась от всего, что было в Европе в позднее Средневековье или эпоху Возрождения. Так мужчины, как и на Земле, любили одеваться ярко и пышно, но фасоны были менее вычурные и гораздо более функциональны. Фасоны женской одежды могли быть самыми разными, но плечи и спина были закрыты. Менялись лишь глубина и форма выреза на груди, и длина рукава. Ткань для платьев выбиралась преимущественно темных оттенков. Лена сразу решила сшить Петру что-то вроде парадного военного мундира офицера российской армии, но в престижном ателье, куда их с Петром отвез работник Центра, она так и не смогла ничего подобрать. Ткани были хорошие, но все модели, что ей предлагались, выглядели убого. В конце концов, она взяла карандаш и бумагу и вместе с мастером они сочинили нечто вроде
приталенного офицерского мундира из материи стального цвета с золотой окантовкой на манжетах и воротнике. В талии предполагался широкий кожаный пояс, брюки должны были заправляться в мягкие сапоги с короткими голенищами местного производства, которые Петру приобрели еще в первый его визит в столицу. Еще, будучи в Архее, Лена заказала для пояса к этому костюму массивную золотую пряжку с изображением эмблемы дома. Старого ювелира сатрапа Археи она такой простой работой загружать не стала, а обратилась к личному ювелиру Малика. Ремень шили в доме и из-за него и задержались. Сам ремень сделали быстро, дольше возились с портупеей, предназначением которой было удерживать за спиной меч. Опыта такой работы не было и, чтобы все было удобно и красиво, работу пришлось несколько раз переделывать. Долго возились и с шевронами на рукавах, вышивая золотом эмблему дома. Зато, когда Петр вышел из своей комнаты полностью одетый с обручем на голове, Лена не могла сдержать восхищения.
        - Полный отпад! - выразилась она коротко, но эмоционально. - Я на твоем фоне буду выглядеть как серая уточка рядом с красавцем селезнем. Запасные обоймы взял?
        На поясе Петра с двух сторон чуть сдвинутые за спину висели пистолетные кобуры, там же были кожаные петли под запасные обоймы. Над левым плечом виднелась простая на вид рукоятка боевого меча. Церемониальный меч пришлось заменить, так как его узкий клинок плохо лежал на спине.
        - Взял, сейчас закреплю. В чем тебе нужна помощь?
        - Сейчас надену платье, поможешь застегнуть замок.
        Свое платье Лена шить не стала, а пробежалась по свадебным салонам, выбрав, наконец, в одном из них понравившееся ей вечернее платье. Ослепительно белое платье греческого стиля облегало ее как вторая кожа почти до середины бедра, расходясь ниже пышным подолом до пола. Корсетный лиф был вручную обшит кружевами и хорошо подчеркивал талию и грудь, оставляя открытыми плечи. С болью в сердце пришлось попросить укоротить подол, потому что с платьем такой длины ни о каком танго нечего было и думать.
        Дополнял наряд, подаренный на день рождения кулон, который превосходно сочетался с обручем. Волосы Лена просто отбросила за спину.
        - Как я тебе? - спросила она, надев туфли и пройдясь по комнате.
        - Сейчас запру дверь и ну его этот праздник!
        - Вижу, что нравится, - довольная произведенным эффектом Лена протянула Петру микроплеер. - Пристрой куда-нибудь. И пошли быстрее.
        В карете ехали вчетвером. Кроме них были еще один из дежурных магов представительства и захваченный с собой из дома боец, освоивший работу с блоком приема и записи сигналов обручей. Карета выехала на площадь перед дворцом и, обогнув ее по кругу, остановилась как раз напротив зала церемоний. В отличие от Праздника Урожая или празднования дня рождения императора в этот день народу халявного угощения не было, и горожане, кто хотел, накачивали себя хмельным в кабаках и тавернах за свои кровные. Соответственно, площадь не была занята народом, и припарковаться в нужном месте было несложно.
        - Командир, включайте передатчики, - сказал боец. - Я уже задействовал аппаратуру.
        Петр взял кусочек ткани и, обернув шарик на обруче Лены, повернул его с тихим щелчком на девяносто градусов. Затем он передал ткань Лене, и она проделала аналогичные действия с его обручем.
        - Пошла картинка, - боец развернул к ним плоский экран, на котором отображались в цвете сразу два изображения, передаваемые передатчиками обручей.
        - Ну и мы пошли, - Петр распахнул дверцу кареты и помог жене выйти. - Придется вам ребята сегодня немного поскучать. Конвой можно часа на три отпустить.
        - Шутишь, командир? - удивился боец, который первый раз попал в столицу и не скрывал радости по этому поводу. - Какая может быть скука при таком кино?
        - Пошли, - повернулся Петр к Лене. - Доставим парням удовольствие.
        - Ты, Федор, поглядывай по сторонам, - предупредила она бойца, который сегодня был за кучера. - А то эти орлы со своим кино как тетерева на току: можно подходить и спокойно сворачивать шеи.
        Лена подала Петру руку, и они поднялись по парадной лестнице и вошли в холл, который, как всегда в дни празднеств, был полон ожидающих гостей лакеев. При появлении Корнеевых толпа шумящих лакеев и придворных на несколько мгновений превратилась в скульптурную композицию. Не на кого не глядя, Лена повела мужа уже знакомой анфиладой, на ходу здороваясь со знакомыми ей по прошлому посещению магами и знакомя с ними Петра. Его она представляла как члена Совета дома, корифея Петра Корнев и своего мужа. При этом Лена с удовольствием отмечала, что, несмотря на внешнее спокойствие, их вид оказывал на магов шокирующее действие. Добравшись до зала, она увидела, что на этот раз гостей у императора было значительно меньше.
        - Если на дне рождения императора не принято выяснять отношения и сводить счеты, - говорил им Фотий за пару дней до праздника. - То в день Богов-Дарителей наоборот, показать силу и унизить соперника - чуть ли не признак хорошего тона. Поэтому дуэли магов отнюдь не редкость и те, кто имеет врагов и не уверен в своих силах, предпочитают праздновать дома. Разумно ли при этом вести туда Петра? Несмотря на весь комплекс защитных мер, полноценным магом он не является.
        - Насколько я знаю Кодекс, - возразила Лена. - Дуэлянты дерутся на расстоянии не больше полусотни метров и допустимо использовать не только собственную магию, но и амулеты.
        - Ты так уверена в своем "Дураке"?
        - Дело не в этом. Если амулет распознает атаку, то говорить вообще не о чем, а если нет, он с энергетикой Петра даст ему абсолютную защиту на время не меньше двух секунд. А за это время и с такого расстояния муж из новых пистолетов разнесет черепа десятку магов. Причем окружающие просто не поймут, что собственно было использовано. На пистолеты наложено портальное плетение, создающее безадресный прокол в пространстве на пути выбрасываемых отстреленных гильз, то есть самих гильз никто не увидит, но магию на стволах заметят и сделают однозначный вывод, что использован некий мощный амулет с неизвестным плетением.
        - Возьму больше патронов, - вставил Петр. - И пусть вызывают на здоровье.
        - По тому же Кодексу не положено вызывать на дуэль больше одного раза в день. В некоторых случаях могут наплевать и на Кодекс, но вообще такое случается редко.
        - А победить с помощью амулета не считается уроном чести?
        - Допускаются и амулеты, и холодное оружие. Про ограничения вообще ничего не сказано. Может кто и будет кривиться, но большинство здраво считает, что главное здесь - результат.
        В этот раз императора никто специально не ждал, и гости прогуливались по залу и общались, ожидая назначенного времени для общего сбора. Не прошло и пары минут с момента появления Корнеевых, как они приковали к себе общее внимание. При этом если большинство женщин ожидаемо пялились на Петра, то многие мужчины не сводили глаз с Лены.
        - Дорогая Ларесса! - к ним подошел Орен Фел с женой Алисией. - Вы как всегда несравненны! Не представите нам своего спутника? Прошлый раз его, если не ошибаюсь, не было.
        - Такого мужчину, увидев один раз, уже не забудешь, - добавила Алисия. - А вы, дорогая, все оригинальничаете? Но, надо признаться, вам идет. Никогда не видела ничего подобного. Смотрите, как поедает вас глазами мужская часть зала. Самой что ли сшить что-нибудь подобное? Я еще прошлый раз хотела вас спросить по поводу вашего кулона, но как-то вылетело из головы. Не скажите, где делают такую прелесть?
        - Кулон мне подарил муж, который стоит рядом со мной, а этот обруч изготовил главный ювелир сатрапа Археи.
        - Так вы вышли замуж? Ну что же пара получилась на загляденье! Позвольте поздравить!
        - Спасибо. Господа, это мой муж и член Совета дома Раум корифей Петр Корнев. Петр, это глава Совета дома Оранью архимаг Орен Фел и его жена корифей Алисия Морат.
        Новость о ее замужестве мгновенно облетела зал, и к ним стали подходить с поздравлениями и знакомые маги, и те, которые, пользуясь случаем, знакомились с ней и мужем сейчас.
        - Я поздравляю вас с браком, - к ним подошел довольно пожилой по внешнему виду маг. - Архонты не так часто образуют семьи, да еще по любви. Позвольте представиться, глава дома Хель архимаг Арман Хесс. Ларесса, вы не уделите мне несколько минут?
        - Петр, нам с уважаемым Арманом надо переговорить. Это ненадолго.
        Они отошли к столикам с фруктами и напитками, где было меньше магов.
        - Вы хотели услышать о судьбе сына? - прямо спросила Лена, понимая, что этого разговора избежать не удастся. - Мне не хотелось бы говорить то, что я скажу, и не хотелось делать то, что я сделала, но ваш сын просто не оставил мне выбора. Свою жизнь и свободу я, как и любой маг, ставлю выше жизни и интересов тех, кто на них покушается. А ваш сын, извините, несмотря на магический талант, оказался избалованным и не слишком умным. Мне и моим спутникам пришлось защищать сначала свою свободу, а потом и жизнь. Вашего сына, как и тех, кто его сопровождал, больше нет. Места захоронения тела я вам тоже, к сожалению, указать не могу. Тела там просто сгорели.
        - Мой начальник службы безопасности провел расследование и сказал мне примерно то же самое, что и вы. Я не хочу осуждать своего сына, и у меня нет ненависти к вам, но я не могу вам и обещать, что все останется для вас без последствий. Вы правы, я любил сына и, наверное, слишком во многом ему потакал. Его решение в отношении вас было ошибкой. И его, и моей. Может быть, я и смирился бы с потерей, но моя жена переживает ее слишком сильно. Мне не советовали к вам подходить, но я решил, что так будет правильно. Прощайте.
        - Что ему было нужно? - спросил Петр, когда жена оставила пожилого мага и вернулась.
        - Это отец того жениха, которого мы пришибли на дороге, когда ставили порталы. А что нужно? Я, собственно, и не поняла, что он хотел сказать. Вроде понимает, что я права, а они совершили ошибку, но прощать не собирается из-за жены. Только как-то он это сумбурно изложил, и цель разговора до меня не дошла. Может хотел просто со мной поговорить?
        - Может быть. Смотри, это не император?
        К ним целенаправленно, отвечая на приветствия, сквозь толпу магов пробирался Эртон Третий.
        - Вас можно поздравить, Ларесса? - сказал он, подойдя к ним вплотную. - Это ваш муж?
        - Да, ваше величество, - сказала Лена и представила императору Петра. - Я выполнила свое обещание.
        - Вы, как всегда, прекрасны и оригинальны. И мужа себе выбрали под стать. Поздравляю вас, Петр! Вам очень повезло, что встретили такое чудо, как Ларесса, раньше меня и успели украсть ее сердце. Иначе я бы все-таки так просто не отступился. Берегите ее, если с ней что-нибудь случиться, этот мир станет гораздо бедней.
        - Не надо каркать, и ничего не случиться!
        - Милая Ларесса, а при чем тут карканье?
        - Не обращайте внимание, ваше величество. Это просто такое выражение, бытующее у меня на родине. Его смысл в том, что если чего не хочешь, то не стоит об этом и говорить. Некоторые считают, что слово материально, и, говоря о плохом, можно притянуть беду.
        - Сейчас начнутся танцы. Этот ваш вальс прошлый раз произвел на всех неизгладимое впечатление. Во многих домах даже музыку подобрали. А некоторые уже и танцуют. Мы сегодня тоже попробуем. У вас кроме вальса есть танцы?
        - Много разных, - Лена повернулась к Петру. - Покажем что-нибудь, дорогой?
        - При первой же возможности, - подыграл ей Петр.
        - Возможности надо не ждать, а организовывать, - Эртон уже шел в сторону оркестра, который начал наигрывать одну из традиционных здесь мелодий.
        - Господа, - его голос, усиленный плетением подобным тому, что было наложено на плеер, разнесся по всему залу. - На прошлом празднике наши гости из дома Раум показали один из танцев далекой страны Ларессы. Сейчас они нам подарят еще один танец!
        Все поспешно освободили центр зала и начали заранее аплодировать.
        - Вот странно, - не в первый уже раз подумалось Лене. - Миры разные, а способ выражения одобрения один и тот же.
        - Включай плеер, - шепнула она мужу. - Плетение я уже активировала.
        Казалось, что волшебные звуки никогда не слышимой здесь Кумпарситы лились отовсюду, заполняя собой зал, а не из-под пряжки ремня Корнеева. И под эту музыку они скользнули навстречу друг другу, и внезапно все перестало существовать: и маги, застывшие в желании запомнить каждое мгновение необыкновенного зрелища, и император, который следил за танцующей незнакомый страстный танец парой тоскливым взглядом, и сам зал. Никогда до этого Петр не испытывал от танца ничего подобного. Немного мешал все-таки длинный подол платья Лены и отсутствие разрезов, но они вошли в ритм, целиком отдались танцу, и такие мелочи уже не могли ни испортить им настроение, ни впечатление от танца. Музыка стихла и несколько мгновений стояла абсолютная тишина, а потом повторилось то, что уже было после ее танца с Фотием. Зал буквально взорвался аплодисментами и маги, не жалея рук, долго выражали свой восторг и одобрение.
        - А ты не хотел танцевать, - шепнула мужу Лена. - Готовься теперь до конца вечера быть нарасхват. Вон уже дамы подбираются. Все-таки, какая бедная у них здесь жизнь в части искусства и развлечений. На этом тоже надо сыграть. Не зря я испортила платье.
        Праздник уже приближался к концу. Петр перетанцевал, наверное, с большей частью женщин. Учил их вальсу под довольно точно подобранную оркестром музыку, несколько раз опять включали запись танго, и они с Леной показывали схватывающим налету магам всю композицию танца. Не приходилось сомневаться, что скоро похожая музыка зазвучит во многих домах. Время от времени мужчины похищали его у женщин, и тогда завязывались интересные разговоры, взаимные прощупывания и вопросы, вопросы, вопросы. Петр давал заранее отрепетированные версии ответов, а когда спрашивали что-то непредусмотренное, на что он не мог ответить правдиво, то отшучивался, или переводил разговор на другую тему. В самом конце, когда маги уже начали потихоньку расходиться, император на правах хозяина оторвал Петра от очередной компании, и они вышли через короткий коридор в парк.
        - Не пропадайте надолго, Петр, - император пересек дорожку и уселся на скамейку. - Садитесь. И магам не к чему весь день стоять на ногах. Жена вам говорила, что я эмпат? Нет? Ну и зря. Вам можно. Я ведь сразу почувствовал, что сердце Ларессы занято другим, но долго не мог смириться с очевидным. Если бы вы знали, как я завидую! Ваша жена - как глоток свежего воздуха в знойный день. Я не знаю ее планов в отношении себя, чувствую только, что они есть. Я предложил ей дружбу, так как ничего другого она просто не примет. То же я предлагаю и вам. У меня нет большой власти, но я и не марионетка, как думают некоторые. Возможно, когда-нибудь я смогу быть вам полезен. Берегите друг друга. Такая любовь, как у вас, - это величайшая ценность. Но она может стать и величайшим проклятием, если один из вас погибнет. Она вашей смерти точно не переживет. Этот праздник для меня всегда был черным днем. У многих, кто собирается ко мне якобы в гости, отсутствует элементарное уважение к хозяину. Во время других праздников на моей стороне традиции, которые в магах достаточно сильны. Сегодня иначе: бал правит сила. Каждый
год в этот день в моем парке сходились выяснять отношения, а потом наутро мои садовники собирали и закапывали части тел. А сейчас все веселятся, и ни у кого не возникает желание помахать кулаками. А если и возникает, то воли они себе не дают. Ибо общий настрой таков, что таких надолго ославят. А маги при всей своей силе очень небезразлично относятся к мнению о себе остальных. Как бы кто ни хотел, но не все меряется одной силой. Смотрите, все уже расходятся. И что мы слышим? Шутки и смех. Вы здесь впервые, а то прекрасно поняли бы насколько редко такое среди нас. Вон и ваша жена вас ищет. Пойдемте, я вас провожу. И знайте, я всегда буду рад принять у себя вас обоих. Не пропадайте надолго.
        Глава 23
        Город Москва
        Сегодня с утра, отложив все дела, Лена уже была в Центре и с нетерпением ожидала появления Чистякова, который почему-то запаздывал. Вчера вечером Потапов проинформировал ее о том, что в конструкторском бюро НТЦ закончили работу по проектированию энергоустановки по ее заказу и собрали экспериментальный образец на своем опытном производстве. Осталось только испытать его в работе, для чего нужно ее присутствие.
        - На них надавили с самого верха, - сказал Сергей Федорович. - Дано указание все прочее отложить и заниматься только вами. Аналогичное распоряжение отправлено и на НПО "Сатурн". Как только доведете до ума первую установку, ее сразу же запустят в серию. Вам для начала десяти комплектов хватит?
        - Пока ничего не могу сказать, - пожала плечами Лена. - Испытаем один образец, тогда, скорее всего, появиться ясность.
        - Мой визит к президенту начинает приносить плоды, - сказала она мужу. - Он явно заинтересовался нашими электрогенераторами и форсирует работу. Завтра я с утра в КБ.
        - Вам надо ехать на другой объект, - сказал появившийся наконец Олег Юрьевич. - Собранную установку отвезли туда вместе с вашим оборудованием. Это совсем недалеко за городом, доедете еще быстрее, чем добирались бы до их центра. Машину сейчас подадут.
        Доехали действительно меньше, чем за час. Встречала ее группа людей, из которых был только один знакомый - тот самый моложавый конструктор из НТЦ. Установка ее впечатлила: здоровая почти четырехметровая труба турбоэлектрогенератора и две большие стойки с оборудованием, из которого она узнала только мощный многофазный трансформатор. Ее "прибор" был закреплен перед воздухозабором турбины, а накопитель лежал поблизости.
        - Это газотурбинная установка простого цикла, - объяснял Лене один из встречающих. - КПД где-то процентов сорок при максимальной нагрузке. Пока подключили генератор на сто киловатт, но ее максимальная мощность раз в пять больше. Поскольку размеры, как мы поняли, для вас не критичны, а времени нам дали немного, то конструкция по многим параметрам далека от оптимальных. Многое потом можно будет поменять. Давайте пока проверим максимально развиваемую мощность.
        Лена связала амулет с накопителем и начала плавно наращивать подаваемую энергию. В воздухозаборник турбины ударил ветер и загудел, набирая силу. Некоторое время ничего не происходило, но потом в вой ветра вплелся гул, набирающей обороты турбины. Наконец Лена достигла максимума того, что могло дать плетение.
        - На выходе около девяносто киловатт, - крикнул ее знакомый. - Это предел?
        Суммарный шум ветра и турбины не давал говорить нормально, и приходилось напрягать голосовые связки.
        - Могу увеличить скорость потока раз в пять, - прокричала в ответ Лена. - Но с другим прибором. Выключать?
        Он кивнул, и она прервала работу амулета. Ветер прекратился мгновенно, а турбогенератор под нагрузкой быстро сбросил обороты и остановился.
        - Как мы угадали с генератором, - с удовлетворением в голосе заметил собеседник. - Говорите раз в пять? Значит, максимальная мощность будет два с половиной мегаватта. Вполне достаточно, чтобы обеспечить электроэнергией небольшой поселок. Только есть одна загвоздка. Нагрузка генератора неравномерная, а выходные параметры должны быть стабильны. Обычно для достижения этого меняют подводимую к турбине энергию, в нашем случае это скорость движения воздуха. Вы это сейчас проделывали, но как это сделать нам, я не знаю.
        - Прямо так сразу я, наверное, и не скажу, - задумалась Лена. - Регулировка обязательно должна быть плавной?
        - Можно и многоступенчатую, но зависимость скорости воздуха от потребляемой мощности будет нелинейной.
        - Мне надо сегодня подумать, а завтра я уже, скорее всего, предложу вам какое-нибудь решение. А пока мы закажем пять силовых установок. Эта турбина на пятьсот киловатт? Вот и генераторы нужно будет установить на ту же мощность.
        Магический дом Раум
        С мужем Лена увиделась за обедом в кафе дома.
        - Как только я решу один вопрос, - информировала она его. - Так в скором времени все проблемы с нехваткой электроэнергии у нас отпадут. Только надо опять заказывать накопители, практически все ранее изготовленные ушли на порталы.
        - Подними этот вопрос на вечернем совещании Совета, - посоветовал Петр. - И вот еще что, у тебя кто из учеников потолковее будет?
        - Из ребят, пожалуй, Хор Кассий, а что?
        - Пора загружать их работой, а не все же тащить самой.
        - Так они с Элорой по линии магии и так всю школу тянут.
        - Ну и сколько времени каждый из них проводит на занятиях? Часов по пять? Вполне можно загрузить еще. На днях прибудет группа технических специалистов, а за ними намечается еще одна группа бойцов. Вот и поручи своему Хору накладывать транспортные печати, чтобы самой не париться. И ему развлечение, и тебе экономия времени.
        - Закончим есть, пойду в школу поговорю. Заодно и Элору проведаю. А ты сейчас куда?
        - Пойдем с Фатеевым определяться с хранением военного имущества. Столько всего натаскали - на десять лет вперед, а все так и валяется на территории. Дальше уже откладывать строительство складов боеприпасов и арсенала нельзя. Все эти надувные конструкции это лишь временная мера. Встретимся уже, наверное, к вечеру на Совете.
        В школе шли занятия, и Лена поднялась на второй этаж в учительскую, так никого и не встретив. В самой учительской ее ждал сюрприз: за столом на своем обычном месте сидела Элора и что-то чиркала ручкой в общей тетради. При виде подруги она просияла и, отложив свою тетрадь, встала из-за стола.
        - Иди сюда, пропавшая, - обнимая Лену, сказала она. - Вчера утром заявилась, и до сих пор даже не позвонила. Много впечатлений от поездки?
        - В том то и дело, что много, и двумя словами по телефону не обойдешься. Ты лучше скажи, как тут все у вас? Если честно, то мне стыдно, что я здесь все на тебя взвалила.
        - Сейчас уже гораздо легче, так что можешь не стыдиться. Могу, как видишь, в разгар учебного дня даже не сидеть на уроках. Твои бывшие ученики, по сути, все занятия по элементам магии взяли на себя. И очень неплохо преподают, между прочим.
        - А Хор сейчас где?
        - В пятой группе ведет практику. Минут через десять закончат. Зачем он тебе, если не секрет?
        - Какие от тебя секреты. Мне от него нужна помощь в деле постановки печатей на вновь прибывающих и гостей. Он у тебя не очень сильно загружен?
        - Для такого дела время у него найдется. Заодно и развлечется чуток. Можешь его даже не ждать, я сама с ним поговорю и покажу твою обманку. Он это плетение минут за пять освоит. Очень способный парень. Ты лучше расскажи пока, как сходили.
        - Эля, я тебе лучше на флешку сброшу записанный нами фильм. Он там, правда, часа на три, зато со всеми подробностями. Отдам одну запись Гарику, а вторую отцу. Отцу - для работы, а Гарика попрошу из наиболее интересных фрагментов состряпать видеоролик часа на полтора и прокрутим потом в кинотеатре. Пусть люди видят, куда народные деньги идут.
        - Ловлю на слове и вечером после Совета иду к тебе с флешкой. Ты у родителей давно была?
        - Вчера звонила.
        - Звонила она. В пяти минутах ходьбы живешь и на пять минут не забежишь!
        - Эля, какие там пять минут? Днем родители на работе, а вечером близнецы меня раньше, чем через два часа не отпустят. Проверено неоднократно. Как они там учатся, кстати?
        - Средне. А тете Эле периодически жалуются на невнимательную сестру. Мы вон с тебя все заботы по школе сняли, а в этом плане что-нибудь изменилось?
        - Вы одни сняли, а другие навалили новые.
        - Знаю я твои заботы, - засмеялась Элора. - Развлекаешься с президентами и императорами, а в перерывах глотки режешь! Весело живешь, подруга. Я так тоже хочу!
        - Следующий раз пойдем в столицу вместе, - пообещала Лена. - Ладно, у тебя сейчас будет звонок, а я побежала. А то попадусь близнецам и опоздаем. Они - на уроки, а я - на Совет.
        Совет в доме проводился один-два раза в неделю в зависимости от необходимости и, за исключением Элоры и Марта Ания, которые терпеть не могли всякого рода заседания и часто отговаривались занятостью, обычно собирался в полном составе.
        - Послушаем вернувшихся из столицы? - спросил Фотий. - Или сначала обсудим текущие дела?
        - Наверное, мы их сейчас слушать не будем, - предложил отец Лены, вошедший на днях в Совет на правах начальника службы безопасности дома. - Они привезли подробный фильм, который будет роздан всем для ознакомления. А если у кого возникнут вопросы, тогда и послушаем.
        - Пожалуй, - согласился Фотий. - Кто у нас будет высказываться первым? Лично у меня на сегодня вопросов нет.
        - Давайте я, - с готовностью сказал Петр. - Времени я много не займу, но вопрос важнейший. На территории дома скопились сотни тонн боеприпасов и взрывчатки. И это не считая оружия и горючего. Потенциальную опасность этих грузов мне вам объяснять не надо. И как-то не очень успокаивает, что все это сложено у дальней от жилья стены. Если взорвется хоть что-то, то даже если не будет жертв, мы останемся без ничего. Поэтому предлагаю озадачить партнеров на предмет цемента и бетономешалок и срочно строить хранилища боеприпасов и арсенал. Арсенал предлагаю строить в последнюю очередь и как раз там, где сейчас складированы боеприпасы. А склады для них ставим снаружи, а потом достроим внешнюю стену и замкнем периметр. Песка и щебня у нас в достатке, доски для опалубки есть. Можно даже военных строителей попросить.
        - А не лучше плавить стены моим способом? - спросила Лена.
        - Извини, но не лучше. Мы здесь прикинули расход энергии, и получается, что доставлять сюда цемент в смысле расхода энергии накопителей дешевле, чем плавить камень. Заложим за стеной взрывчатку, потом углубим котлован и дальше отливаем стены из бетона.
        Фундамент здесь не нужен, так как и без него один камень. Я завтра пойду говорить по этому поводу с Сотниковым.
        - С этим ясно, кто следующий?
        - Разрешите мне, - Фатеев поднял руку. - Так получилось, что склады вещевого довольствия попали ко мне. Я стараюсь вести учет и отслеживать, что нужно нашим людям. Мы в свое время создали большие запасы одежды, обуви и всего остального, что нужно для жизни. Но вещи изнашиваются, население пребывает, а запасы имеют обыкновение рано или поздно заканчиваться. Я говорил с Петром на предмет напрячь наших партнеров еще и ширпотребом, но, кажется, есть лучший вариант. Вы расскажите, Макарус, или мне самому?
        - Давайте я, - кивнул ему головой маг. - С помощью Савицкого мы приобрели портал в Мексике и послали туда обжиться своих людей. Сейчас у нас три портала в Мексике и один в Аргентине, и налаженный канал сбыта золота. Денег от продажи золота по нашим потребностям более чем достаточно. Поэтому предлагаю часть средств пустить на закупку всего необходимого. Там, в отличие от вашей страны, это не вызовет никаких вопросов и не составит проблемы. Кроме того, не будем лишний раз беспокоить ваше правительство и напрягать его там, где прекрасно можем справиться сами.
        - Я думаю, ни у кого возражений не будет, - сказал Фотий. - Вы что-то хотели сказать, Дмитрий?
        - Во-первых, я хотел бы, чтобы вы все-таки выбрали начальника службы безопасности, оставив мне чисто техническую часть. А, во-вторых, хочу проинформировать Совет, что нами выявлено пять агентов трех магических домов, собирающих о нас информацию на нашей территории. Очень помогло спецоборудование, переданное Потаповым. Можно сказать, что наша служба полностью укомплектована всем необходимым и не хватает только квалифицированных кадров, которые сейчас как раз проходят обучение.
        - Эти вопросы мы обсудим в другой раз. Надо внимательно ознакомиться со всем, что вы накопали и решить, что делать с этими агентами. Еще вопросы?
        - Позвольте, я затрону вопрос обучения теперь уже наших детей имения Латес, - сказала Элора. - Мы перевели два десятка матерей с магически способными детьми на жительство сюда именно ради их обучения. Но остальных кое-как учат их матери, которые сами талантами в магии не блещут.
        - И что ты предлагаешь?
        - Мне не хочется расставаться с частью своих учителей, но другого выхода я не вижу. По естественным наукам и математике преподавателей найти не сложно, тем более, что часть женщин у нас еще не устроена на работу. Языки - это тоже не проблема. А вот преподавателей магии придется брать из нашей школы, а остальным работать и за себя, и за ушедших.
        Следующей выступила Лена:
        - У нас есть перспектива в самое ближайшее время полностью обеспечить все потребности в электроэнергии без использования горючего, но для этого необходимо изготовить несколько сотен накопителей. Я попробую пробить это через Чистякова, но очень не помешает заказать их еще дополнительно на стороне. Предлагаю попробовать сделать заказы в Мехико по той схеме, которая нами была благополучно опробована здесь.
        - Если по этому вопросу ни у кого нет ни замечаний, ни дополнений, - сказал Фехт. - То позвольте мне перейти к вопросу, который, к моему удивлению, никто из вас не поднял ни на одном из последних совещаний.
        - Это вы о чем?
        - О том, что же нам делать с домом ветра Кель. Дмитрий, среди обнаруженных агентов есть их люди?
        - Трое.
        - Вот видите. Они забеспокоились и начали активно собирать информацию. У них боевых магов в три раза больше, чем у нас населения вообще, не считая имений. Есть пять архимагов и три десятка паладинов. Это крепкий орешек даже для нас с нашими новыми возможностями. Тем более что они вряд ли пойдут атаковать нас в лоб. Пример дома Латес не даст. Они не могут понять, как заведомо намного более слабый дом выиграл эту войну и очень встревожены. А мы только наращиваем свои силы, полностью отдав им инициативу.
        - Вы что-то хотите предложить конкретно?
        - Я - нет. Но у Потапова есть предложение, которое показалось мне заслуживающим внимания. Оно очень слабо согласуется с нормами земной морали, но в случае реализации избавит нас и от дома Кель, и от возможных потерь. Сергей предложил следующее…
        - Мы собрали здесь лучших, чтобы сказать, что дом находится на грани войны с сильным противником, и основная тяжесть в этой войне ляжет именно на вас. Вам придется показать все, на что вы способны. А сейчас я предоставляю слово вашему командиру.
        Фотий сел, и с места поднялся Корнеев.
        - Вас здесь сто пять человек, - начал он. - Это все наши бойцы, которые не задействованы на охране объектов дома и полностью готовы к ведению боевых действий. Вы знаете, что в течение нескольких последних десятилетий руководство соседнего с нами дома Кель проводило по отношению к Раум откровенно враждебную политику. Гибли наши маги и мирные жители приграничных деревень, подвергались разграблению торговые караваны. Последние годы соседи фактически пытались изолировать наш дом от внешнего мира. А сейчас, после падения Латес, они взяли курс на наше физическое уничтожение. По имеющимся данным, из второго меньшего по величине замкового поселения магов в Зарине в основной комплекс дома Кель стягиваются боевые маги, а в наших городах недалеко от границы работают их агенты. Наше положение усугубляется тем, что у врага имеются два пути для нанесения удара: напрямую через гористую местность общей границы или вдоль западного тракта на имение Латес и далее к нам. Знать заранее, какой путь будет выбран, мы не можем, так как нашей агентуры в доме противника нет. Мы заминировали проходы на первом пути, но
минирование хорошо против мелких групп. Против вторжения это не поможет: потеряв нескольких на минах, они очень быстро поймут, в чем дело и, или прожгут себе дорогу в минном поле, или просто телепортируют себя в пределах прямой видимости, избежав дальнейших потерь. Придерживаться той же тактике боевых действий, что и с домом Латес, не получится: маги настороже и в такую простую ловушку уже не попадут. Оставлять противнику инициативу в нашем положении чревато встречным боем на неподготовленных позициях, где у них будут преимущества ввиду большей численности и способности к телепортации. Если враги смешаются с вами, и бой превратиться в массу индивидуальных схваток, то мы потеряем свое преимущество в применении автоматического оружия, особенно крупнокалиберного. Тогда вся надежда на ваши амулеты и личное оружие. Победить мы, по моему мнению, победим все равно, но потери в таком случае можем понести существенные. А мы вас сюда не для того привели, и столько в вас всего вложили, чтобы терять. Поэтому руководство дома приняло решение о нанесении упреждающего удара. По некоторым причинам, о которых я не
хочу сейчас распространяться, нам крайне нежелательно, чтобы в империи сложилось мнение, что мы без всяких на то оснований напали на соседей. Предшествующая политика дома Кель в отношении нас предлогом для нападения служить не может. Большинство враждебных акций они проводили на своей территории, на что имеют право. А факты их проникновения на нашу землю доказать кому-либо не представляется возможным. Да и не будет никто слушать наши доказательства. Поэтому мы решили спровоцировать врага на откровенно враждебные действия, для чего собираемся направить в Кель делегацию из магов дома и людей, якобы для решения спорных вопросов, а на самом деле, для выставления ультимативных требований в такой форме, чтобы их неприятие не вызывало никаких сомнений. Парламентеры согласно Кодексу неприкосновенны, но все немногочисленные законы и правила магов касаются только их самих. Скулики для магов стоят вне закона, за исключением столицы, так что те из них, кто будут иметь наглость отправиться в составе нашей делегации, будут, несомненно, убиты. Мы на такие жертвы идем сознательно. И не надо так на меня смотреть,
Астахова. Своих людей никто из нас на убой не пошлет. Недавно работники службы безопасности раскопали в городке Парес двоих агентов дома Хель, которых и решено использовать в качестве парламентеров с нашей стороны. Их вдумчиво допросили о том, что это они забыли за сотни лиг от родного дома, и отдали нашим менталистам. Оба были ментаскопированны и зомбированы на сотрудничество. По отзывам ребят, которые проводили считку памяти, мерзавцы это первостатейные, но после обработки выполнят все в лучшем виде. А мы воспользуемся случаем и заявим на всю империю о своем отношении к нашим людям и к тем, кто посмел поднять на них руку. Теперь о вашей роли в предстоящей операции. Дом Кель будет уничтожаться огнем реактивных минометов, которые вместе с запасом снарядов сегодня же начнем скрытно перемещать на уже разведанные площадки на возвышенности на расстоянии около десяти лиг от цели. На операцию выделяется два десятка установок и четыре сотни снарядов. Все это будет перебрасываться вертолетом на максимально близкое расстояние. Тащить на руках придется всего лиг пять. С началом огня к дому Кель будут
выдвигаться смешанные команды из пулеметчиков и боевых магов, в задачу которых входит противодействие любым попыткам противника прорваться и вывести своих из-под обстрела. Этот дом, в отличие от Латес, вполне нормальный в плане семейных отношений. Поэтому за уничтожение самого дома вам никто мстить не будет, а вот за гибель близких - очень даже может быть. Поэтому и ставиться задача на максимально полное уничтожение и боевой силы, и населения дома. Лишние свидетели наших способов ведения войны тоже никому не нужны. После того как вертолет поможет вам с перевозом вооружений, направим его к замку в Зарине, с целью перехвата и уничтожения тамошних магов. Мы не изверги, и никто не будет заставлять вас убивать тех женщин и детей, которые выживут после всего. С ними будем разбираться в индивидуальном порядке, и отдавать менталистам. Операция жестока даже по меркам этого мира, но мы с вами имеем дело с теми, кто целенаправленно десятки лет действовал против дома Раум и запланировал наше тотальное уничтожение. Из таких при всем желании друзей не сделаешь. Надо полностью перепрограммировать психику, а это
практически та же смерть личности. С началом операции из имения Латес выедет два десятка мотоциклистов с легкими пулеметами, и поедут по тракту на восток. Если кто в замках Кель и уцелеет, они подадутся по тракту в сторону столицы, поскольку другой дороги там нет, и попадут под огонь. Это вкратце весь наш план. Конкретику до вас сейчас доведут взводные, указав цели и средства ведения боя для отдельных групп. После этого все свободны до шестнадцати часов. В шестнадцать быть на плацу экипированными и с личным оружием.
        - Когда отправим делегацию? - спросил Петра Фотий, когда они вышли из самого большого зала дома, который обычно использовался в качестве кинотеатра, и в котором они собрали личный состав первой роты. - Я должен сказать Марку, чтобы был готов. Надеюсь, с мальчиком ничего не случиться. Надо будет подстраховать его на обратном пути. В доме то они его убить не посмеют, а дальше всякое может случиться.
        - Я пошлю людей, - кивнул Петр. - Вы ночью будете с минометчиками?
        - И я, и Макарус. Главное будет решаться там. Если маги сумеют прорваться на позиции ваших ребят, несмотря на пулеметный огонь, то могут сорвать уничтожение своего дома, чего допустить нельзя ни в коем случае. Ваша жена все-таки идет в Зарин?
        - Она считает, что в условиях разгрома и паники сможет действовать очень эффективно и практически без всякого риска. В ее словах есть смысл, но все равно сердце у меня не на месте. И, главное, сам я с ней пойти не смогу, потому что обязан осуществлять общее управление боем.
        - Она берет с собой накопитель?
        - Целых два.
        - Тогда, я думаю, особенно беспокоиться не о чем. С таким запасом энергии ей никто ничего сделать не сможет. Особенно, если мы все хорошо сработаем. Сколько у нас времени в запасе?
        - Минометчики и те, кто будет им помогать переносить боеприпасы и охранять позиции, выдвигаются через пару часов, а вертолет начнет перебрасывать оружие уже сейчас. Вон Сенчин уже прогревает двигатель. Группы пулеметчиков и магов пешим порядком уже вышли к границе. Пулеметы и боезапас везут лошадьми, так что все дойдут вовремя. Команды для Зарина готовы и ждут, пока освободится вертолет. Мотоциклы с пулеметами уже давно в Латес. Вроде мы с вами все, что можно, предусмотрели и оперативно выполняем. На время отвлечения основных сил на операцию, их частично заменят по охране дома новички. Сегодня им выдали оружие.
        - Они нормально прошли трансформацию?
        - И они, и Потапов. Перед второй трансформацией будем с ними окончательно определяться, кто с нами, а кто - нет.
        - Думаешь, многие останутся?
        - Думаю, что все. Или почти все.
        - Ладно, об этом поговорим после, если останемся живы. Девочки Ани готовы?
        - Они тоже подтягиваются ближе к позициям. Егор Кузьмич выделил целителям боевое охранение, да и Фехт пять боевых магов дал, так что с ними мы ничем не рискуем.
        - Все-таки ты не рискнул переправлять снаряды порталом.
        - Не рискнул, - согласился Петр. - На первые залпы все должно быть на месте до начала атаки, а работа портала вблизи дома может насторожить противника раньше времени, да и нет там достаточно ровных площадок, так что стабильную работу порталов никто не гарантирует. А это ведь не цемент, а снаряды. Страшно подумать, что может произойти, если хоть один из них рванет на позициях. Ничего, донесут и не развалятся.
        Двигатель вертолета взвыл, и винтокрылая машина слегка неуклюже поднялась в небо, потянув за собой легкую дощатую платформу с закрепленным на ней грузом снарядов.
        - Игорь полетел, пора и нам.
        - Пора, так пора, - согласился Фотий. - Давно я не воевал, но благодаря вашей жене и ее плетениям практически не испытываю волнения. Думаю, что магам Кель противопоставить многим из них будет просто нечего. Потапов с вами?
        - Взял автомат и заявил, что будет на позициях. И камеру прихватил. Думаю, что от его камеры будет больше толку, чем от автомата. Пусть снимает для истории. Все, расходимся. Удачи вам. Группу для подстраховки Марка я сейчас отправлю. Они же нам по рации и сообщат о результатах его миссии.
        - Лену еще увидишь?
        - Сейчас зайду домой, она должна была меня дождаться.
        - Тогда удачи ей и пусть напрасно не рискует. Она мне почти что дочка, так что пусть не огорчает старика. Удачи и тебе, Петр.
        Лена была дома и уже собранная ждала мужа. Она надела свой черный спортивный костюм "а-ля ниндзя" и черный же кожаный пояс с портупеей, на котором на одном боку висела кобура с "Вулом", и на другом почти такая же с пистолетом "Пернач". Помимо пистолетов и запасных обойм к ним на ремне крепился также короткий кинжал и несколько предметов непонятного Петру назначения. За спиной ожидаемо выглядывала рукоятка меча.
        - Не передумала? - Петр подошел вплотную и обнял жену, уткнувшись лицом в ее волосы. - Полководец должен думать о сражении, а я знаешь, о ком буду думать?
        - Обо мне не беспокойся, - она грустно улыбнулась. - Уже мог бы убедиться, что со мной никогда ничего не случается.
        - Мне Эртон сказал, что если со мной что-нибудь случится, то ты этого не переживешь. Так вот я хочу, чтобы ты знала, что без тебя и меня в этой жизни ничего держать не будет. И действовала, руководствуясь этим знанием.
        - В этом мире мы с тобой не сможем никогда не рисковать. Это не жизнь будет, а вообще не пойми что. А о тебе я и так все время думаю и зря не рискую. Петь, ты мне можешь пообещать одну вещь?
        - Смотря какую.
        - Постарайтесь перед обстрелом пугнуть население Кель чем-нибудь магическим.
        - Не понял, для чего тебе это нужно?
        - Маги выведут к стенам всех пригодных для битвы, а женщин и детей наоборот укроют за стенами. Вы первым же залпом их накроете, а у беззащитных будет хоть какой-то шанс.
        - А потом что прикажешь делать с этими беззащитными? Когда берешь домой маленького жалкого котенка, будь готова, что из него вырастет большой наглый котяра, который будет драть портьеры и метить углы.
        - Ну почему же обязательно наглый? Я все прекрасно понимаю, но не могу принять такое массовое убийство беззащитной части населения дома. Я понимаю Фотия и Макаруса. Они добрые в душе люди, но опыт всей жизни учит их, что проявлять свою доброту можно только к своим, а к чужим действовать только целесообразно без скидок на сентименты. В чем-то они правы, но иногда надо отступать от принципов, даже если в будущем это может грозить неприятностями. Предлагаю всех выживших женщин и детей, да и подростков тоже, тщательно проверить. Нельзя убивать таких девчонок, какой была, например, Элора. А если попадется какой гаденыш, то я его сама отделю и пристукну в тихом месте. Я и нашим ребятам в засаде на тракте не дам косить баб и детишек пулеметами. Выйду к ним сама и решу по-своему. И ничего они не смогут сделать архимагу при двух накопителях. В конце концов, взломаю их защиту и погружу всех в сон.
        - Хорошо, обещаю, - вздохнул Петр. - Готовься к тому, что тебя второй отец будет пилить следующие полгода.
        - Какой еще второй отец?
        - Фотий выразился, что он тебя воспринимает как дочь.
        - А я его, скорее, как деда, - улыбнулась Лена. - Ну все, мне пора. Возьму у Фатеева мотоцикл, потом порталом до Латес, а оттуда дальше уже на мотоцикле с ветерком до Зарина. Поцелуй меня.
        Магический дом Кель, война
        - Открылись ворота, - передал по рации старший группы бойцов, посланных для прикрытия парламентеров. - Вытолкнули одного человека. Идет по дороге в нашу сторону, шатается. Пока конец связи, будем выдвигаться навстречу.
        Минут через десять рация ожила вновь:
        - Командир, это Макс. Они выкололи ему глаза и отрезали язык. Люди, как и ожидалось, убиты. Срочно проводим эвакуацию мобильным порталом в госпиталь. Мы тут нашли хорошее место для корректировки огня. Буквально метрах в трехстах от стены дома есть небольшая скала. Боец там будет минут через двадцать. Не зацепите его?
        - С вами кто из магов?
        - Галий.
        - Посылай его туда же, пусть прикроет и себя, и корректировщика щитом и сразу сообщит. А вы оттуда уходите порталом. Активируйте амулетом и Макса в госпиталь. Потом в дом на усиление Фатееву. А то там совсем мало людей осталось. Мало ли что в бою может случиться, а у нас все объекты еле прикрыты.
        - Макса покалечили, - сообщил Петр Фотию. - Ребята понесли его к девочкам Ани. Сейчас корректировщики займут позицию и начнем.
        - А не накроем их?
        - Там маг с накопителем, прикроет щитом.
        - Они же почувствуют.
        - Ну и пусть. Все равно уже ничего сделать не успеют.
        - Зря вы Петр сюда пришли. Собирались же руководить из дома. Там и многоканальная связь и вестовые. А так в одном месте собирать сразу трех руководителей дома неразумно.
        - Все равно все решиться здесь и сейчас, а связь и отсюда хорошая.
        - Как вы думаете, попадем первым залпом?
        - На тренировках стреляли точно, а здесь хоть и неровная почва, но нормально установить станки время было. Пошел сигнал!
        - Командир, - раздался в трубке рации голос бойца. - Мы на месте. Галий поставил щит. У противника видим шевеление. Можно начинать.
        - Все-таки заметили щит, - укоризненно сказал Фотий.
        - Ничего, это нам на руку. Сейчас все вывалят на улицу, и эффективность огня будет выше. Всем приготовились! Огонь!
        На мгновенье рев двух десятков реактивных снарядов оглушил всех. Огненные стрелы взметнулись в уже по-ночному темное небо и с леденящим душу воем по широкой дуге понеслись к цели. Прошло около минуты, пока до их слуха не донеслись ослабленные большим расстоянием еле слышные глухие разрывы снарядов.
        - Есть накрытие, - прохрипела трубка. - Один недолет, остальные упали между стеной и резиденцией, где как раз скопились маги. Те, кто выжил, разбегаются. Надо перенести огонь вглубь метров на триста.
        - Всем расчетам внести поправку, - скомандовал Петр. - Второй залп, огонь!
        Все в точности повторилось, но теперь были попадания в здания и вышедших из зоны накрытия первого залпа магов.
        - Хорошо попали. Кое-где обвалились фрагменты зданий, все видимое пространство в огне. Командир, поправок, наверное, вносить пока не надо, так и стреляйте. Там за счет рассеивания снарядов увеличим площадь поражения.
        - Всем расчетам беглый огонь до половины боезапаса!
        - Давайте немного отойдем, - крикнул Петр Фотию. - А то совсем оглохну и не смогу поддерживать связь. Вот что значит отсутствие реального боевого опыта: надо было надеть гарнитуру.
        - Страшное оружие, - провожая слезящимися от вспышек глазами старты снарядов, сказал Фотий, когда они отошли от батареи метров на семьдесят, и стало возможно нормально разговаривать. - Смотреть кино это одно, а в реальности впечатление намного больше.
        - Что там с целью? - спросил Петр в рацию.
        - Ничего не видно. Только огонь и дым. И при попадания в дома видны разлетающиеся осколки. Магов не видно ни внутри периметра, ни вне.
        - Может, хватит стрелять? Кажется, мы немного переоценили противника, а снаряды будем экономить.
        - Прекратить огонь! - скомандовал Петр, и наступила тишина. Лишь слабо потрескивали, остывая трубы минометов, и тихо переговаривались бойцы.
        - Федченко, - подозвал Петр командира взвода охраны батареи. - Возьми рацию. Будешь держать связь с корректировщиком и, в случае необходимости, поддержите нас огнем. Где Фехт?
        - Он со своими ниже и метрах в двухстах впереди, товарищ командир.
        - Я пойду, пробегусь с ними к Кель и на месте посмотрим на результаты стрельбы, а вы пока побудьте с охраной. Действуем по плану. Через час, полагаю, будем на месте.
        Глава 24
        Магический дом Кель, война
        - Может быть, все-таки поедете с ребятами? - старший группы мотоциклистов был недоволен тем, что Лена собирается ехать в ночь одна без сопровождения. - Или возьмите кого-нибудь с собой.
        - Чтобы потом отвлекаться на его охрану? Нет уж, спасибо. Я в войну одна играть не собираюсь. И, Виталий, помните о том, что я вам сказала. Выезжаете через пару часов после меня и едете по тракту до развилки на Зарин. Там выберите место поудобнее и ставьте засаду. Только очень вас прошу, прежде чем стрелять, смотрите в кого. Если это мужчины, то действуйте согласно ранее полученному приказу. А если женщины, да еще и с детьми или подростками, то переходите на мою волну, а я постараюсь прибыть так быстро, как только смогу. Задержать их вам будет нетрудно, а огонь открывать разрешаю только чтобы пугнуть или для самозащиты.
        - Елена Дмитриевна, ну возьмите тогда хотя бы автомат!
        - Ага, и пулемет в придачу. Все, я поехала. Удачи вам!
        Она надвинула на глаза очки и выехала через открытые ворота Латес на тракт, который как раз у ворот и заканчивался. Света не включала, воспользовавшись ночным зрением и мотоцикл сильно не гнала, поскольку спешить было особенно некуда, да и тракт по качеству значительно уступал шоссе, и мотоцикл периодически трясло на особенно разбитых участках. Проехав лиг двадцать до развилки, она свернул на дорогу, уходящую к Зарину и, проехав еще столько же, заглушила мотоцикл и спрятала его в кустах у дороги. Дальше должно было быть несколько деревень, население которых не хотелось будоражить шумом мотора, да и до замка было уже недалеко. Примерно через полчаса, когда Лена легким бегом уже миновала пару небольших деревень, пришел вызов по рации.
        - Лена, отзовись, - раздался из динамика голос Петра. - Ты сейчас где?
        - Лигах в трех от замка Зарин.
        - С самим домом Кель мы закончили. Я сейчас с бойцами и магами на его территории.
        - У нас все прошло без потерь? Есть кто выживший в доме?
        - Потерь нет. С выжившими плохо, Ленок. Я, как и обещал, дал им знать о нападении. Там почти у самого дома маг с корректировщиком щитом прикрылись. Только они ведь никого прятать не стали. Большинство так и остались на этажах главного корпуса, который в основном и попал под огонь. Все окна вынесло первыми же разрывами, а потом еще и весь фасад обрушился. Там был сплошной огонь, до сих пор еще все раскалено. Здание изнутри полностью выгорело, вся площадь перед ним завалена обгоревшими фрагментами тел. Выживших нашли только в двух отдаленных корпусах. Это полтора десятка детишек в возрасте от грудничкового до полутора лет. И почти все слуги уцелели.
        - Что думаешь делать?
        - Детей отправим к себе, как только маги закончат портал, а слуг с рассветом займу уборкой тел. Артиллерия наша в этой компании уже не нужна, так что я уже сообщил Фотию, что можно все перебазировать к месту выгрузки. Как только освободится вертолет, будем вывозить. А сейчас с ним отправим тебе подкрепление.
        - Петр, подкрепление можешь высылать, если столько людей тебе сейчас не нужно, но пусть вертолет их высадит подальше от замка. Я хочу сначала сходить сама осмотреться.
        - Тебе виднее. Они будут минут через тридцать-сорок.
        - Хорошо. Может быть, мне этого времени хватит, а может быть и нет. Пусть перейдут на мою волну и ждут.
        - Удачи тебе и не рискуй.
        - Зря я мотоцикл оставила, - подумала Лена. - Все равно вертолетом среди местных шуму наделаем. Видимо, с секретностью пора кончать.
        Пробежав еще пару лиг и, оставив за спиной еще одну деревню, она, наконец, увидела невдалеке на возвышенности замковые строения Зарина, окруженные высокой стеной. Ни возле стен, ни на них не было ни одной живой души, а ворота, в которые упиралась дорога, были закрыты. Прятаться на ровной как поверхность стола местности было негде, да и, пожалуй, уже незачем. Поэтому Лена перешла с бега на быстрый шаг и направилась прямо к воротам. Примерно в трехстах метрах от стены сработало сторожевое плетение охранной системы, доложив кому-то в замке о непрошеной гостье.
        - Мне же лучше, меньше придется ждать.
        Калитка оказалась ожидаемо закрыта на засов, и Лена решила просто дождаться того, кто выйдет по тревожному сигналу. Однако время шло, а идти никто не спешил.
        - Край непуганых идиотов. Мне что, калитку выламывать? Так ведь уже почти свое имущество.
        Она чуть отошла и не очень сильно ударила по двери "воздушным кулаком". Дверь устояла, но вспышка магии явно кому-то не понравилась. Вдалеке послышались шаги, которые приблизились к калитке и замерли.
        - Кто здесь ломится в такое время? - раздался юношеский голос.
        - Открывай калитку, пока я ее не выломала! - скомандовала ему Лена. - Потом пойдешь будить ваше сонное царство, чтобы я могла с вами поскорее разобраться. А если сам ничего решить не можешь, то бегом приведи старшего.
        - Старшие отдыхают, приходите с утра.
        - Вот что, юноша, - разозлилась Лена. - Не хотела портить свое имущество, но, видимо, придется. Отойди-ка ты в сторону, а то шишкой не отделаешься.
        Выждав несколько секунд, она повторила удар, но уже в полную силу. Искалеченная калитка, вырванная ударом из стены вместе с засовом, с грохотом отлетела метров на тридцать, чудом не задев и не думавшего прятаться мага.
        - Ну и где у нас спят старшие? - Лена прошла мимо впавшего в ступор парня лет пятнадцати, на ходу набрасывая на себя сферическую защиту. Два накопителя в замшевых сумках, которые она тащила сюда всю дорогу, обеспечивали ей возможность проделать такое, не напрягаясь.
        - Тревога! - заорал, наконец, маг и, обгоняя Лену, бросился к главному входу замка.
        Решив, что лучше немного подождать пока все соберутся сами, чем лезть в незнакомое здание одной, она вернулась к караулке, построенной возле пустого сейчас проема бывшей калитки, взяла в ней табурет и, усевшись на нем посередине площади, опять активировала защиту.
        - Как-то это все я себе представляла иначе, - думала она, слушая нарастающий шум в здании. - Думала увидеть толпу бегущих из замка женщин с детьми на руках. А они здесь дрыхнут, и даже на охране мальчишку поставили.
        Вдали послышался стрекот приближающегося вертолета. Лена достала рацию и перешла на волну пилота:
        - Игорь? Я сейчас буду разбираться с местными, а ты высаживай людей, и пусть поставят посты напротив обоих ворот и ждут. Без моей команды никого не выпускать. И маги чтобы не спали, если кто из ребят попадет под удар - голову оторву! А сам будь готов по моей команде поднять вертолет и покружиться над замком на высоте не ниже ста метров, чтобы не задели ненароком.
        - Все понял, Елена Дмитриевна. Выполняю.
        Через открытые двери главного входа вышли несколько мужчин и направились к ней. Впереди шел по-настоящему старый маг, каких Лена в этом мире никогда еще не встречала. Как человеку ему можно было дать все семьдесят лет. За ним шли двое мужчин в возрасте, остальные были подростками лет по четырнадцать-пятнадцать. Женщин среди них не было. Не доходя до нее шагов тридцать, старик остановился. За ним остановились и остальные.
        - Кто это нас навестил так неучтиво ни свет ни заря? - старый маг уставился на Лену с любопытством, в котором она смогла разглядеть глубоко запрятанное беспокойство.
        - Вам не кажется, что разговаривать с дамой и не представиться - невежливо?
        - Вы, молодая нахалка, имеете честь разговаривать с мастером Талом. Теперь, может быть, представитесь вы?
        - Молодую нахалку можете звать архимагом дома Раум Ларессой Корнев. Мое нахальство, в отличие от вашей неучтивости, вполне обосновано. Я, видите ли, прибыла сюда решать вашу судьбу по праву победителя. И была, признаться, очень удивлена приемом. Ваш дом своими действиями поставил себя в состояние войны с моим, а у вас здесь сонное царство и один мальчишка на охране. А теперь я хотела бы услышать ваши соображения по поводу того, как вы представляете свою дальнейшую судьбу? А то у меня очень мало вариантов, и все они вам могут не понравиться.
        - Из ваших слов я понял, что наш дом проиграл? - мрачно спросил Тал.
        - Хуже, мастер. Вашего дома больше нет.
        - Я вам не верю!
        - Ваше право. У вас должен был быть портал связи с домом. Раз его нигде не нашли, значит, он был в разрушенном главном корпусе. Можете сходить проверить, я подожду.
        Маг вернулся минут через десять. Казалось, что за это время он постарел еще больше.
        - Наш портал не наводится на связанный портал дома. Значит, его больше нет. Допустим, вы правы, хотя я и не могу себе представить, как такое могло произойти. У вас было раз в пять меньше магов!
        - Все очень просто, Тал. Войну выиграли не маги, хотя и они в ней участвовали. Люди - вот та сила, которая перевесила чаши весов.
        - Что могут люди? - презрительно произнес маг. - За тысячи лет находились желающие разыграть эту карту, но ни разу это ни к чему хорошему для них не привело.
        Лена достала из петли на поясе рацию:
        - Игорь? Давай действуй, как договаривались.
        И уже магу:
        - Посмотрите, уважаемый Тал, что могут делать люди.
        Невдалеке взревел двигатель вертолета, а вскоре и он сам появился над головами перепуганных магов и, сделав пару кругов над замком, улетел обратно. Несколько впустую выпущенных файерболов снизились и взорвались, коснувшись земли. Со стороны замка раздались испуганные возгласы женщин, наблюдавших за происходящим из окон.
        - Ну что, меня здесь будут, наконец, принимать всерьез? - спросила Лена, которую уже начала раздражать затянувшаяся задержка. - Или стоит применить силу?
        - Прошу пройти в дом, - Тал повернулся к своим. - Идите тоже. Я буду разговаривать с госпожой сам.
        Он пошел к подъезду, держась чуть впереди, демонстративно сняв слабое защитное плетение, которое до этого держал все время разговора.
        - Вы тоже можете снять щит, - бросил он Лене. - В помещении вам с ним будет очень неудобно.
        - Я еще не сошла с ума, - ответила она, следуя за магом. - В вашем доме изуродовали одного нашего парламентера и убили двух других. С какой стати я должна доверять вам?
        - Это сделал не я и, если хотите знать, я никогда не одобрял таких действий. Даже маги великих домов редко официально плюют на Кодекс. Просто кое-кому из нашего руководства захотелось показать силу.
        - Вы еще скажите, что были против уничтожения нашего дома.
        - Не был. Вы где-то раскопали уйму серебра, которое умудрились сбыть через Казначейство. Как только об этом стало известно, ваша судьба стала предрешена. Не получилось у нас, получится у других. Хотя то, что вы показали…
        Он задумался, и дальше они шли в молчании. Поднялись по ступеням парадного подъезда главного входа замка и дальше проследовали через холл на второй этаж в одну из богато убранных комнат.
        - Присаживайтесь, госпожа, - указал рукой на кресла Тал, садясь сам. - И, если можно, я бы просил вас рассказать об уготованной нам участи.
        - А как бы вы поступили на нашем месте?
        - Скорее всего, убил бы всех, или почти всех.
        - А вот нам бы хотелось такого варианта избежать. Здесь много женщин, родные которых погибли в доме?
        - Больше половины. Для остальных это тоже родственники, но дальние.
        - И как вы думаете, они будут к нам относиться?
        - А тут и думать нечего. Страх у всех и ненависть у тех, кто потерял близких.
        - А сколько будет таких, кто сможет безболезненно сменить дом?
        - Вы готовы пойти на такое? - Тал с интересом посмотрел на Лену и задумался.
        - Пожалуй, около трети женщин и почти половина детей, - озвучил он, наконец, результат размышлений. - Еще какая-то небольшая часть могла бы изжить неприязнь в дальнейшем. Остальные будут вам враждебны всегда.
        - У вас есть в замке одно большое помещение, где вы могли бы собрать всех?
        - Есть и не одно. Я отдал распоряжение по мыслесвязи, скоро все соберутся. Я так понял, что с женской частью населения и детьми вы будите сейчас решать, кого можно взять к себе, а кого нет? А какова судьба мужчин?
        - Если они лично не принимали участие в акциях, направленных против нашего дома, то есть варианты. Если же принимали…
        - Понятно. А проверять будите ментоскопированием?
        - А чем еще?
        - Все собрались, и нас ждут.
        Зал был, действительно, большой, и смог бы вместить куда больше народа, чем собралось в нем сейчас. Навскидку Лену ждали около сотни женщин, причем у трети из них на руках были маленькие дети, или рядом стояли дети постарше. Еще присутствовало девять мужчин, в большинстве подростки.
        - Да, - подумала она, глядя им в глаза. - Страх и ненависть.
        - Когда ваше руководство расправилось с нашими парламентерами, - начала Лена. - Стало ясно, что войны не избежать. Вы десятилетиями убивали детей Раум, а сейчас приговорили всех нас, польстившись на серебро дома. Но случилось обратное, и пал ваш дом. Когда решалась ваша судьба, мнения разделились. Некоторые предлагали не создавать себе затруднений сейчас и неприятностей в будущем и уничтожить вас так же, как были уничтожены ваши родные. Но другие, в том числе и я, возражали против подобной бойни. Сейчас вы - проблема, которую нужно срочно решать. Мы можем всех вас принять в свой дом, но с условием постановки вам ментального блока, обеспечивающего лояльность дому. Понятно, что нельзя жить рядом с теми, кто тебя ненавидит и мечтает отомстить. И имейте в виду, что это не совсем обычные ментальные блоки, которые может снять любой опытный в таком деле маг. Этот блок заставит вас самих активно противиться его снятию, а если это сделает кто-то насильно, то у вас полностью отключится дыхательный центр мозга и жить вам останется очень недолго. Причем запустить его вновь сможем только мы, и только после
восстановления блока. Маленьким детям такого делать не будем, но для остальных это обязательное условие. Мы можем по вашему желанию отпустить вас, если вам есть куда идти. Но и в этом случае постановка блока обязательна. Все, кто с этим не согласны, могут забрать свои вещи и лошадей и попробовать уйти. Я не думаю, что это получится. Если у них с собой будут маленькие дети, то детей мы вернем в дом. Подумайте хорошо. И подумайте еще над тем, что ваши мужья и отцы не приготовили для нас вообще никакого выбора. Я буду ждать вашего решения во дворе дома.
        Долго ей ждать не пришлось. Уже минут через десять к ней подошел Тал.
        - Они решили, - сказал он. - Двенадцать женщин и пять подростков решили рискнуть и уйти вопреки вашей воли. Сейчас они собирают вещи. Остальные принимают ваши условия и остаются в доме. Им просто некуда идти.
        - А вы, Тал?
        - Я не убивал ваших магов. Я прожил очень долго даже по меркам магов и хочу жить еще. Ставьте ваш блок.
        - У тех, кто уходит есть маленькие дети?
        - Нет, это все старшее поколение, кроме подростков.
        Во двор начали выходить женщины одетые для верховой езды, несущие узлы с вещами.
        Трое мальчишек и две девчонки лет по четырнадцать-пятнадцать побежали к конюшням и вскоре вернулись уже на лошадях, а следом за ними оседланных лошадей привели остальным слуги. Отбывающие споро погрузили свои вещи на лошадей и устроились сами.
        Лена хотела еще раз предложить им остаться, но поймала взгляд, брошенный на нее одной из женщин, и передумала. Слуги открыли ворота, и небольшая кавалькада легкой рысью направилась не по дороге, а в сторону в обход холмов.
        Лена достала рацию и вызвала старшего группы бойцов, сидевших в засаде у развилки.
        - Семен, - сказала она. - Езжайте дальше по тракту лиг десять, а там сойдите с дороги и ждите. Увидите конных в количестве семнадцати человек. Это женщины и подростки, которых отпускать нельзя ни в коем случае. Они не поехали по дороге, а решили срезать путь и тем самым избежать опасности. Расстреляйте аккуратно, стараясь не задеть лошадей. Сильных магов там нет, так что пулеметы