Сохранить .
  ИВАЩЕНКО ВАЛЕРИЙ
        КОЛДУН
        
        
        От автора : Мир - несправедлив. Нет в нём ни совершенства, ни пресловутого равновесия плохое-хорошее. Но истина также и в том, что нет правды и выше. Лишь то, что ты хрипя от натуги выцарапаешь у судьбы, отказывая себе во всём кроме надежды, снова и снова бросаясь в бой - то и будет твоё. И ни равнодушно-насмешливо взирающие боги, ни слепая удача, ни ждущие случая предать друзья тебе не помогут. Рви глотки врагам, захлёбываясь пьянящим упоением смертельной битвы и их кровью - и возможно, возможно! -
        Возможно, когда-нибудь ты узнаешь - чего ты стоишь.
        
        
        Глава 1.
        
        Давным-давно, когда наш мир только создавался, всемогущие боги как-то обошли вниманием этот непримечательный клочок земной тверди. Создали гору, затем разрушили её незнамо зачем, и забыли. Прошли века, а каменистое плоскогорье на самом краю земли, которая, как всем известно, кончается мельтешащим оттенками серого первозданным хаосом, так и оставалось пустынным и печальным. Даже скудная растительность не скрасила унылое, однообразное существование этого места. Жёсткая трава кое-как разрослась меж валунов, да неприхотливые северные сосны упрямо цеплялись корнями за неподатливый грунт. Птицы неохотно залетали сюда, даже вездесущим белкам было неуютно. И лишь ручей, берущий начало из-под угловатой покосившейся скалы, всё так же весело и беззаботно журчал, продираясь меж камней и россыпей гальки. Прошли тысячелетия. Камни, что послабей, рассыпались в пыль; кое-где вода, не находя стока из-за скального основания, образовала болотца. А по соседству, на равнине, возникали и исчезали могучие племена, великие города и народы. И вот, наконец, растущее на закате солнца королевство эльфов достигло своим
влиянием подножия Скалистого плато. А с другой стороны, с восхода, выросло молодое и крепкое государство хумансов. Прошло ещё немного времени...
        
        "Тише, Мальва". - призрачная тень подала сигнал, переместилась к замшелому валуну и слилась с ним, хоронясь от нескромных солнечных лучей, наверное, последних этой осенью.
        Эльфийский патруль затаился посреди каменистого склона, растворившись в мешанине света и теней. До эльфов с недавних пор стали доноситься колебания в магическом эфире, и как раз со Скалистого плато. Вот и послали разведчиков - разузнать, какое лихо поселилось в этом месте, на которое никто не предъявлял свои права. И теперь трое - лучницы Аллена, Мальва и Невенор - напряжённо осматривались вокруг, едва начав подыматься на плато. Стройные, красивые даже в мешковатых одёжках, они замерли, умело растворившись на местности.
        Из расселины под нависшим каменным козырьком донёсся шорох падения камешков, затем стих, и на свет показался здоровенный горный медведь, неслышно ступая своими мягкими лапами. Серый и гладкий, откормившийся за лето и осень, он уж было залёг спать поосновательнее, как был потревожен подозрительным шумом. Подслеповато прищурившись и настороженно поводя маленькими для его роста круглыми ушками, он мотнул головой пару раз, принюхиваясь, и вылез из своей потаённой берлоги весь. Ох, и громадина! Он не заметил эльфов (а кто бы смог? хумансы говорят "ищи ветер в поле", а мы - "поищи эльфа в лесу"), вразвалочку подошёл к валуну, у которого затаилась Невенор. Затем привычно задрал лапу, и по камню зажурчала струйка. Справив свою малую нужду, медведь неспешно поплёлся в берлогу досыпать. Лучницы неслышно давились от смеха, а пострадавшая, сверкая глазами от злости, брезгливо морщила своё раскрашенное камуфляжем лицо.
        Аллена ещё миг-другой подрагивала от с трудом сдерживаемого хохота, а затем неслышно слезла с покосившейся сосны и на правах старшей подала остальным знак "Следуем дальше". Мальва, неосторожно шумнувшая осыпавшейся щебёнкой, изо всех сил сохраняла серьёзность и пыталась выгнать на мордашку этакую гримаску раскаяния. Будто ей кто поверил бы... Она взбиралась слева, а тихо отфыркивающаяся эльфийка, которая не совсем удачно выбрала место для маскировки, справа. Довольно крутой склон, изборождённый следами старых катастроф, не сглаженных даже временем, вскоре перешёл в пологий подъём. Достигнув каменистой равнины плато, лучницы удвоили осторожность и некоторое время пробирались чуть севернее, где Аллена заметила воду. Сжалившись, она глазами сделала Невеноре знак - "Окунись" - и настороженно озиралась, пока та неслышно и сторожко полоскалась в ручье.
        Вода оказалась ледяная. На равнинах внизу уже кое-где лёг снег, и только здесь зима не спешила предъявлять свой приход. Трава посерела и привяла, да тощие берёзки торопливо скидывали последние, свёрнутые и сухо шуршащие листики. Вот и всё.
        Переходя вброд небольшое болото, Аллена вдруг почувствовала нечто. Словно мягкая пушистая кисть провела по ней широкий мазок от ног до макушки. Словно еле заметный леденящий сквознячок прошёлся по телу. Само по себе ощущение не было неприятным, но эльфийская лучница остановилась и огорчённо застыла. Словно по команде, замерли и остальные.
        "Что?", - движением кисти спросила Невенор. Она не принадлежала к числу её подруг, но известие, что ту назначили старшей в их разведгруппе, восприняла спокойно - "Ну да, опыта у меня не хватает". Сейчас же она забеспокоилась не на шутку, ибо не первое десятилетие ходившая в разведку Аллена слыла чуть ли не талисманом удачи среди и без того полулегендарного отряда.
        Аллена прислушалась к своим ощущениям. Ну да, тут и сомневаться не приходится... И, впервые за долгое время, вслух отозвалась.
        - Я вляпалась. Сторожевое заклятье.
        М-да, ясное дело - хорониться больше нет смысла. Понимающе кивнув, остальные сделали несколько шагов назад, чутко вслушиваясь в шумы по сторонам. Наступал вечер, мелкая живность торопливо возвращалась в свои убежища. Мышь-полёвка на той стороне болота... белка, ещё дальше... какая-то птичка в зарослях осоки справа... ага, опоздала улететь со своей стаей на юга - жаль её, бедняжку... в трещине скалы каменная сова продирает глаза перед вылетом на охоту... никого больше.
        Попавшая в ловушку лучница скинула капюшон, осторожно полезла в складки плаща и добыла оттуда белеющий в сумраке свиток. Прочла, шевеля губами, и вокруг неё по топкой поверхности прошла рябь. Раз, другой, третий. Постепенно проявилась широкая, белёсо-лиловая расплывчатая полоса Сторожевого заклинания. Аллена покачала головой, обречённо попробовала шагнуть назад.
        "Муха в паутине!". - подумалось ей, когда в ответ на её попытку заклинание напряглось, и словно стальным канатом удержало на месте. Ноги погрузились уже по колени, и сырой холод промозгло подкрадывался всё выше и выше. А может, это отчаяние стремится залезть в душу своими ледяными щупальцами?
        - Нет, поставлено мастерски. Уходите. Сообщите, что здесь маг, и сильный.
        Мальва зябко поёжилась и шагнула ближе. Погладила подругу, с которой немало походили и постреляли, по коротко стриженым, золотистым волосам. Словно прося прощения, что это не она попалась в ловушку. Словно старалась удержать в сердце это последнее, прощальное прикосновение.
        - А как же ты?
        - Уходите, это приказ. А я... как-нибудь.
        Как известно, для эльфа немыслимо покончить с собой. Аллена поколебалась, протянула подруге свой привычный, вычурно изогнутый лук, с которым столько вместе прошли и пережили. Будто отдавая частицу самой себя, и стремясь поменьше дать добычи ловушке. Топь медленно, но неумолимо затягивала жертву к себе, и последние отблески света, исчезая, словно прощались с гибнущей эльфийкой.
        Невенор тоже подошла. Вместе с Мальвой они протянули к Аллене ладони, и та ответила тем же прощальным приветом. Пальцы их переплелись. Прощайте, девчонки... никогда нам не пить утренней росы вместе... не танцевать на празднике весны... не радоваться каждому мигу жизни...
        В болото упала капля, затем ещё одна. Солёная. И ещё одна - горькая.
        - Вспоминайте меня иногда. Придёт срок - увидимся по ту сторону Гремящих Морей.
        
        Уходили порознь. Мальва чуть севернее. Одна из заповедей разведчицы - никогда не возвращаться тем же путём. Вот и сейчас, идя в одиночку, она обогнула край болота, по мшанику с выступающими камнями спустилась к обрыву, выводящему с плато. Оставив медвежью берлогу слева, спустилась вниз. Дойдя до края леса, она вдруг зашаталась, обняла одинокую, первую сосну и расплакалась. Ну почему так глупо? Ведь не было никаких признаков того, что на этом плоскогорье поселился колдун или маг! И даже безотказные амулеты не спасли Аллену от нелепой гибели. И что же делать?
        Так. Утерев слёзы и окончательно размазав маскировочный грим на личике, Мальва решительно повернулась и, преодолевая предательскую дрожь в ногах, припустила обратно лёгким эльфийским шагом. Не тряситесь, коленки - мы возвращаемся к подруге, и будь, что будет!
        - Зачем? - горько спросила Аллена в полутьме, погрузившись уже по пояс. Злополучное болотце оказалось неимоверно глубоким - верно, под жижей притаилась яма.
        Мальва только вздохнула и опустила глаза. Ну как тебе объяснить, если я и сама себя не понимаю? Ну не могу я тебя бросить - вот так. Подняв взгляд, она встретилась им с Невенор.
        - Здрасьте! - невесело хохотнула та. - А я думала - одна такая дура. Вот... тоже вернулась.
        
        * * *
        
        Человек, сидя в кресле, обернулся на тихое позванивание волшебной паутины заклинаний, сходившейся в слабо мерцающее сооружение на столе. Вечернее солнце, несмело заглянув в окно, торопливо осветило его широкие плечи, энергичную фигуру и лицо. С небрежно залеченным недавним шрамом от левой брови, через скулу и до щёгольски небритых усов. Он был с виду не стар, скорее молод, однако ранняя седина кое-где уже коснулась его шевелюры и придала ему тот импозантный вид, от которого теряют головы иные глупые девчонки хумансов.
        Он с явным огорчением отложил книгу, всмотрелся в центр своей охранной системы и нахмурился. Затем согнал с колен сладко дремлющего полосатого кота, встал. Потянулся с таким удовольствием, что хрустнули суставы, и направился из комнаты, предварительно прихватив из застеклённого шкафа свой магический жезл. Спустившись по полутёмной лестнице на первый этаж, он снял с деревянной вешалки тёплый, подбитый заячьим мехом плащ и крикнул в сторону кухни.
        - Стелла! Там на границе опять кто-то шастает, я отлучусь ненадолго.
        Из-за боковой двери выглянула маленькая, опрятная повариха. Ба, и тут хоббиты! - подумает любитель сунуть нос в чужие дела, и в данном случае будет совершенно прав. Стелла давно уже служила у хумансовского мага; после того, как внезапная судорога Хаоса выплеснула на землю своих тварей и её родная деревушка, стоявшая уж больно близко к Краю, буквально исчезла с лица земли. Маленькая хоббитянка тогда была в городе - ездила продавать цыплят, а возвращаться-то стало и некуда. Погоревала, конечно, да жить дальше как-то надо - а в чужую деревню не примут. А если примут, то служанкой, и на такую чёрную работу, что впору только самым отчаявшимся. В поисках места потолкалась по тавернам и кабакам, да не заладилось. То совсем уж непотребное заведение, то хозяин явственно намекает на гм, интимные услуги. А потом... потом маленькая Стелла неоднократно благодарила тот случай, благодаря которому на улице её нечаянно сшиб всадник в чёрном, с вышитым медведем, плаще. А потом, извинившись и предложив денежную виру, хуманс как-то вытянул из неё всю её историю и взял к себе на работу. Через месяц Стелла уже не
просто благодарила судьбу, а чуть ли не молилась. Да ещё и втихомолку, приехав за покупками в город, отнесла пожертвование в храм на алтарь Хенноры. А других богов, кроме покровительницы женщин, маленькая хоббитянка просто и не знала.
        - Да поняла, - ворчливо отмахнулась румяная от кухонной жары Стелла. - Только к ужину не опаздывайте, мастер Локси.
        - Уж как выйдет, - маг пожал плечами, и вышел в прихожую. Здесь он пошарил в стенной нише, извлёк оттуда гномьей работы кинжал. Подумал, скептически покачал головой, и вытащил из стойки тяжёлую шпагу в ножнах. Любовно погладил рукоять, и повесил оружие на пояс под своим чёрным плащом. Прикинул - не забыл ли чего? - накинул капюшон и повернул ярко начищенную, искусной работы ручку входной двери. Выйдя из дома и сделав несколько шагов, он огляделся.
        Солнце уже скрылось, и теперь на тёмном небе хозяйничала Селена в обрамлении искристо-ярких звёзд. Воздух был так чист и прозрачен, как это бывает только в конце осени, перед первыми морозами, либо высоко в горах. Желтовато-серебристый свет призрачным покрывалом окутал Скалистое плато, придавая оттенок нереальности всему - и изломанной камнями ровной поверхности плоскогорья, и уснувшим соснам. И даже небольшому двухэтажному домику, невесть из какой детской мечты перенесённому в этот суровый неприветливый край.
        - Права была Лирна, когда посоветовала заказать постройку гномам, - выдохнул он струйку пара в темноту позднего вечера.
        Волшебник постоял немного, наслаждаясь тишиной, покоем и какой-то мягкой, необжигающей прелестью здешних мест. Сам себе не признаваясь, он успел привязаться к этому уединению и спокойствию, хотя прибыл сюда только этим летом. Сопровождала его только Стелла с погромыхивающим тюком своих неразлучных кастрюль-поварёжек, да провожатый, которого отрядил местный барон де Рив.
        - Езжайте, магистр Локси, - так напутствовал мага король. - Если и вы не справитесь с выкормышами Хаоса, лезущими в мои владения с этого ничейного плоскогорья... Но не просить же помощи у эльфов!
        С последним утверждением маг был полностью согласен. Просить подмоги у остроухих и унизительно, и накладно для казны. Хоть войны явной нынче и не было, но обе расы старались втихомолку напакостить друг другу, как могли. Конечно, эльфы не откажут в борьбе против общего врага - Хаоса. Вежливо выслушают с холодно красивыми и непроницаемыми лицами, а потом заломят такие условия за свою помощь, что всё королевство будет стонать от натуги и исходить кровавым потом, дабы не залезть в кабалу. Тоже мне, старшие братья, учителя...
        Маг зло сплюнул. Настроение от чудной ночи безнадёжно испортилось. Он перехватил невидимую для других нить сторожевого заклятья, и устремился вдоль неё в том направлении, где беспомощная жертва билась, не будучи в силах разорвать сковавшие её путы. Да и куда ей! Ещё в школе магии учителя отмечали изощрённость магических построений молодого Локси, даже иногда в ущерб надёжности. И быть бы ему отмеченным в числе лучших выпускников, если бы не приключилась одна мерзопакостная история...
        Дело в том, что в начале лета, за месяц до выпускных экзаменов, Архимаг школы застал Локси на сеновале, скажем так, в весьма пикантной ситуации с молодой прелестницей. Оторопев не столько от этого зрелища или от ситуации, а от того, что парень трудолюбиво охаживает не кого иного, как его, верховного Архимага то бишь, внучку, старикан чуть не огрёб сердечный удар. Тем паче, что для девицы уже была предусмотрена выгодная и почётная партия, а тут такой конфуз. Но Архимаг - ветеран ещё той, старой закалки, когда с орками и гоблинами ратились не считая потерь - сдюжил как-то, и саданул по проворно снующей заднице Воздушным Хлыстом.
        Однако Локси не согласился с таким раскладом и, оставив подружку, тут же кулаком зацедил старикану прямо в зубы. Тот кубарем слетел по лестнице, ломая перекладины и давясь заклинаниями, и уже внизу задавил безвинно пробегавшую мимо курицу. А молодой нахал проводил его падение длинной, болезненно щипающейся молнией. Архимаг схватился за свой волшебный посох, намереваясь сотворить незнамо что. Локси же, поставив рекорд по скорости надевания штанов, тоже спрыгнул вниз и совсем уж было вознамерился снести голову разгневанному старикану своей шпагой, которую не откладывал далеко даже во время любовных утех. И совсем бы быть беде, если бы Артезия (так звали внучку) не свесилась сверху в отверстие люка и не обрушила на обоих мужчин быстренько наколдованный, холоднющий водопад. Причём - ничем не прикрыв своих прелестей.
        Скандал разгорелся знатный. Ну, за остатки курятника с сеновалом наверху хозяину потом заплатили. Огласку удалось не выпустить за узкий круг посвящённых. А вот казнить молодого Локси показалось чреватым - он хоть и захудалого рода, но всё же и за него нашлось бы кому обнажить меч или взмахнуть жезлом мага. В конце концов порешили миром: дело до смертоубийства не доводить, а затевать свару меж своих - последнее дело. Всё ограничилось высылкой ловеласа из столицы сразу после окончания школы. Да подальше, в пограничные гарнизоны.
        Маг на ходу усмехнулся, вспоминая события пятилетней давности. Да, Артезия была хороша... А, чего жалеть - не она первая, не она последняя! И с типично мужским цинизмом отбросив такие проблемы, он устремился далее. Вот и край плато, теперь к болотцу с омутом, где-то тут...
        "Ах вот оно что - господа эльфы пожаловали! Так-так, и что же из этого?.. А ведь поодиночке они не ходят, посему сделаем вот что". - Локси привычно вытягивал из жезла волшебную вязь заклинаний, а сам поглядывал вперёд. Эти остроухие, конечно, не мёд, но и гробить их так просто не хотелось. Ведь могли и случайно сюда забрести, или по делу какому...
        Есть! Туманно колышащееся облако затрепетало ещё в двух местах, и сразу проявились ещё две фигуры, дотоле незаметные в ночи. Пригвоздив их к месту понадёжнее, маг убрал с себя долой невидимость и подошёл к краю болотца.
        - Кто такие, и почему забрались в мои владения? - строго прозвучали его слова в ночном воздухе. Церемониться не следовало, а гнуть шею Локси не любил и не умел. Ну и что с того, что эльфы - задницы им лизать, что ли? Тоже мне, светочи!
        "Ого, да это девицы, оказывается! Лучницы и, судя по обмундированию, разведчицы - птички не простые. От таких пакостей дождаться - запросто". - Локси ещё усилил защитные прокси-щиты, и повторил свой вопрос. Не дождавшись ответа опять, подошёл к ближней, которая потревожила Охранное Заклинание и теперь, прилипнув, погрузилась в болотную трясину по самые... гм, чуть не до подмышек, в общем. Не позволив себе переключить внимание на аппетитно выступающие под мокрой одеждой полушария, он шагнул к бледной эльфийке, присел.
        И протянул руку, предлагая помощь.
        В холодной ночи ауры эльфиек засверкали бледным зеленоватым огнём ярости и презрения. Вместо ответа обе другие лучницы послали свои стрелы, безошибочно наводя их в лунном свете. Однако маг не был бы магом, если бы его так просто можно было угробить. Стрелы бессильно остановились в полушаге от него и, от нетерпения дрожа белым оперением, застыли. А потом осыпались в тину, громко чавкая в тишине.
        - Ну что ж, такой язык я понимаю, - Локси выпрямился. Нимало не церемонясь, Силой выдрал из трясины тонущую лучницу, а затем туго спеленал всех троих Связывающим Заклятьем. Поднатужившись, жестом ладоней поднял три тела в воздух и, осмотревшись, направился в обратный путь. Стрелы, извлечённые из болота, он сполоснул в ручье и теперь нёс в пригоршне, а другую руку оттягивала связка луков, кинжалов и метательных ножей. А колчаны повесил на плечо. Лишённые веса разведчицы теперь плыли над землёй, и надо было только направлять их движение. Не обращая внимания на струящуюся от них ненависть, маг быстрым шагом вскоре и добрался до дома.
        
        Стелла изрядно удивилась, когда увидела, что хозяин притащил такую диковинную добычу. Раньше были головы да чучела всякой нечисти, которую насылает неугомонный Хаос. Вон, весь холл увешан по стенам этакой дрянью. И скалят зубы, прямо как живые, упаси Хеннора!
        - Неужто эльфки? - она всплеснула руками. Однако, услышав рассказ и потрогав зачем-то острые, хищно зализанные наконечники стрел, только покачала головой в неодобрении.
        - Чего б это они, мастер Локси? - затараторила она. По своей природе хоббиты весьма говорливы, но тихая и размеренная служба у мага не давала Стелле повода почесать язык всласть. Да и гости были весьма редки. Вот и сейчас, уловив сердитый блеск глаз хозяина, она торопливо сменила тему.
        - Ужин давно готов.
        А затем, едва не взвыв от невозможности перебороть себя, выпалила.
        - А что вы с ними собираетесь сделать, мастер? - и сама себе испуганно закрыла рот краем белоснежного передника.
        Локси открыл дверь в подвал и безо всякого почтения ссыпал туда добычу, прислушиваясь, как та тарахтит по ступеням и шлёпается на земляной пол внизу. Не убудет от них, остроухих. Пусть вежливости поучатся, гордячки!
        Затем захлопнул дверь, запер заклятьем. Заметив, что так и держит при себе эльфийское оружие, свалил всё в угол под лестницей наверх. Повернулся к замершей служанке, грозно нахмурился и показал ей кулак.
        - Опять болтаешь много? Договаривались ведь!
        В глубине своей маленькой хоббичьей души Стелла прекрасно знала, что хозяин не выгонит её и даже пальцем не тронет. И в обиду не даст. А в случае чего и головы за неё поотрывает, невзирая на титулы или количество этих самых голов. Они оба давно привязались друг к другу, и малышка иногда позволяла себе небольшие вольности, которые порой разрешают старым, доверенным слугам.
        И, затрепетав тем не менее, стала накрывать на стол в холле. Суп с грибами и артишоками, заставляющий разыграться ещё тому аппетиту; тушёная с лимонником и луком зайчатина, до которой хозяин был большой охотник; салат из овощей и рыбы, от которого за уши не оттащишь обоих. Да запеканка с изюмом, да яблочный пирог на десерт. И много всяких соков - мастер молодец, хмельного употребляет в меру, только по праздникам. И то по большим. Оно и правильно - кто Силой не обделён, тому мозги одурманивать ну никак нельзя, а то быть беде. Стелла как-то представила, что сталось бы, если б хозяин налакался, как те двое кирасир, которых она давеча видела в городе творящими всякие буйства и непотребства...
        Покосившись на страшную морду, которую мастер повесил над камином третьего дня, когда вернулся с прогулки весь заляпанный какой-то гадостью и с дыркой в ноге, служанка проворно убрала со стола опустевшую посуду и побыстрее уволокла её на кухню. После еды хозяин любил посидеть с трубочкой, пуская вонючий дым, от которого сама Стелла тотчас же начинала немилосердно чихать. Теперь, когда на пороге Зима, курение с балкона или крыльца перешло в холл, в кресло у камина, и служанка поспешила убраться подальше от ядрёного табачищи, постепенно отравлявшего всю залу.
        
        Локси сидел, задумчиво протянув ноги к камину и уставившись прямо в завораживающе мелькающие языки пламени. Уже и вечерняя трубка выкурена, и даже табачный дым потихоньку утянуло налаженное заклинание, висящее над каминной полкой за статуэткой орла. Уже и спать бы пора, а что-то неспокойно на душе...
        Он встал и медленно, задумчиво прошёлся по полутёмному холлу, зачем-то ставя ноги по направлению плашек уложенного "ёлочкой" дубового паркета. Подняв голову, обнаружил, что у лестницы на второй этаж в своём любимом креслице сидит маленькая Стелла, поблёскивая на него отражением огня в глазах.
        - Что ты не спишь?
        Служанка качнула головой. - Маюсь, как и вы, мастер. Знаю, ведь вам эти лучницы покоя не дают.
        Маг не ответил. Ушёл наверх в свой кабинет, и через неприкрытую дверь стало слышно, как он с кем-то говорит по своему волшебному, хрустальному шару. Затем стал говорить ещё с кем-то, да на каком-то напевно-текучем языке. Вздохнув, Стелла вернулась к своему вязанию. Знатную шерсть удалось ей купить на рынке в городе, ох, знатную! Видать, Зима холодная будет, если овчары настригли такое богатство, гоняя свои отары по горным пастбищам. А спицы негромко позвякивали, и петли проворно ложились одна к одной, ровные, как на подбор.
        Хозяин спустился вниз, ещё более мрачный. Стелла никогда не лезла с советами, прекрасно понимая, что не ей, видевшей только свою деревню да баронский город редкими наездами, лезть в дела магиков. Поэтому только подняла голову, вопросительно уставясь своими маленькими, как пуговки, глазами. Проводила взглядом, заметив, с каким сомнением была открыта дверь погреба.
        
        - На всеобщем языке говорите? - Локси жестом придал обездвиженным лучницам вертикальное положение и даже прислонил их к стене.
        - Х-хуманс, - с презрением, как грязное ругательство, выдала одна из них. Другая только сплюнула ему под ноги. И лишь та эльфийка, которая почти вся была покрыта подсыхающей коркой болотной жижи, гордо подняла голову и процедила.
        - Все.
        Даже сейчас они были прекрасны - грязные и взъерошенные, с личиками в разводах от камуфляжа и пота. Своими гибкими, какими-то кошачьими, прекрасными и тем не менее опасными фигурами.
        - Я говорил по шару с эльфийской цитаделью. Старшего найти не удалось - не знаю, кто там у вас, король или правитель - так я общался с не очень вежливым эльфом по имени Лианнон ап Ивэйн. Он сообщил, что крепость закрыла ворота на зиму, и до весны никто не войдёт и не выйдет. А если я приду, встретят соответственно.
        - Мы должны были вернуться до полуночи, - горько бросила заляпанная тиной эльфийка, очевидно, старшая.
        - На предложение обменять вас мне ответили отказом. Пропавшие разведчицы причислены к погибшим. Дескать, всё равно вас убью либо я, либо беспощадная Зима.
        Лучницы молчали, маг тоже. Всё было ясно, но Локси склонил в раздумье свою голову.
        - Мы не боимся уйти за Гремящие Моря, и готовы к этому, - наконец-то отозвалась и третья своим нежным, гортанным и напевным голосом.
        - Об этом не может быть и речи! - рявкнул маг таким голосом, что на полке зазвенели банки с соленьями. - Посмертной славы им захотелось, видите ли. Куда торопитесь, остроухие? Оттуда ведь возврата нет.
        - Короче, - он успокоился и шагнул поближе. - Предлагаю перемирие. До утра. Если вы все дадите слово - нет, поклянётесь именем вашей Галадриэль, что...
        Он помолчал, пытаясь сформулировать мысль.
        - Если вы поклянётесь, что не будете пытаться убить меня или мою служанку. Не будете делом или бездействием вредить мне. Не попытаетесь сбежать. В общем, если поклянётесь не делать гадостей, можете провести ночь не здесь. А наверху, в гостевой комнате. Гарантирую со своей стороны тёплую ванну, еду и чистую постель. И неприкасаемость. А утром уже и решим, что мне с вами делать.
        Эльфийки переглянулись. Во взгляде Мальвы тревожно мерцал огонёк надежды, Невенор наоборот - мрачно и твёрдо готовилась уйти. Аллена вздохнула. Опять ей, как старшей в отряде, решать... Вроде и нет урона чести, и предложение хумансовского мага выглядит порядочным... Однако ж, и впрямь, ТУДА никогда не поздно уйти.
        - Я, Аллена из клана Яблоневого Цвета, клянусь, - решительно встряхнув своими золотыми, на зависть подругам, волосами, твёрдо произнесла она. - Гадостей не будет.
        - Мальва, - звонко отозвалась вторая, блистая чистыми зелёными глазами. - Из клана Яблоневого Цвета, клянусь!
        - Ты командир, Аллена. Тебе виднее, - третья пожала плечами и с видом крайне недовольным, проворчала. - Невенор из клана Поющего Ветра. Клянусь!
        Тотчас путы на лучницах ослабли, и волшебник, бросив, - Локси, сэр Бринн, боевой маг. - повернулся к ним спиной и стал подыматься по лестнице.
        Наверху оказалось, что умница Стелла - ох, умница! - уже приготовила ванну и ворох полотенец. Локси прямо-таки изумился и, проходя мимо неё, негромко спросил.
        - Неужели я настолько предсказуем?
        Та дёрнула плечом, доставая из стенного шкафа простыни. - При чём тут это? Просто ты, мастер, не подонок. И не зачерствел душой. Уж это я знаю точно, не зря ведь пятый год у тебя работаю.
        Волшебник хмыкнул, а эльфийки невозмутимо разделись, побросав воняющую болотом одежду в таз для стирки, который приготовила служанка, и гордо продефилировали в исходящую душистым и тёплым паром дверь ванной комнаты. Локси восхищённо проводил взглядом их точёные фигурки, будучи не в силах отвести глаза. Потом, переведя взор на Стеллу, заметил, что она понимающе улыбнулась.
        - Красотулечки, - хихикнула служанка и взглянув прямо в глаза хозяину, ответила на не высказанный вопрос. - И поэтому тоже.
        Тот шутливо поднял руки, признавая, что не в силах понять эту логику и ушёл к себе в спальню. Ну да, такую красоту губить просто грех. А что они горделивые и презирающие людей эльфийки - ладно, завтра разберёмся. И, махнув на всё рукой, даже на то, что во сне можно и несколько эльфийских стрел поймать, а во всём остальном положившись на Стеллу, с чистой совестью лёг спать под утро следующего дня.
        
        Глава 2.
        
        Утром выпал снег. Лёгкий, чистый и непорочный, он старательно выбелил всё пространство вокруг. Одинокий домик посреди каменистой равнины оказался укрыт той особой тишиной, которая только и бывает после первого снегопада. В такое утро окружающее казалось чистым, нарядным, юным; и каждому искренне верилось, что мир прекрасен.
        Волшебник спустился вниз, душераздирающе зевая на ходу. Не то, чтобы он не выспался, но ароматы Стеллиной стряпни, долетавшие до спальни, подняли бы и мёртвого. При условии, конечно, что тот голоден и не потерял вкуса к нормальной, здоровой пище. На столе уже была расстелена белоснежная хрустящая скатерть (что это ещё за новшество? - удивился маг), а вокруг, в холле, уже маялись от тоски и безделья три эльфийские лучницы.
        Невенор сидела в уголке, забравшись с ногами на стул и нахохлившись как птица на морозе. Аллена тихо разговаривала со служанкой, время от времени задумчиво кивая. Мальва же расхаживала, очаровательно путаясь в длинных полах халата, и разглядывала чучела на стенах с неподдельным интересом опытной лучницы.
        Локси за ночь как-то позабыл вчерашние события, и сейчас едва удержался от желания ощупать себя - неужели он ещё жив? Не то, чтобы особо боялся, просто неверность и коварство эльфийского племени уже давно и прочно вошло в поговорку. Вот и теперь он оглядел большую комнату с высоты лестницы, поёжился как от холода. Затем провёл рукой по щеке, и уныло поплёлся в ванную комнату - бриться.
        Стелла чуть не выронила поднос с посудой, завидя такое. Обычно хозяин не любил эту процедуру и, если случалось не выходить из дому по несколько дней и не было гостей, обычно доводил свою физиономию до полного безобразия. А тут... Аллена, которой вообще-то и положено было всё видеть, заметила замешательство служанки. Правда, слабо зная обычаи хумансов, понять до конца не смогла. Может, у них смерть эльфов обставляется торжественно, как праздник?
        
        - Мастер, накрывать на стол? - спросила Стелла - ну прямо как тот мажордом в отцовском замке! Маг, благоухающий и чинный, величественно кивнул. Служанка изобразила весьма неплохое подобие книксена и живо стала подавать завтрак. Немало подивившись и внутренне хихикнув, хозяин жестом пригласил эльфиек к столу, и особым знаком приказал, чтобы Стелла тоже завтракала здесь. Обычно она ела где-нибудь на кухне, но по особо торжественным (или меланхоличным для Локси) дням он приглашал её присоединиться и составить компанию. Вот и сейчас, метнувшись на кухню, служанка притащила недостающие приборы и присоединилась к трапезе, сидя на особой подушечке, положенной на стул.
        Завтрак прошёл в молчании. Только стенной застеклённый шкаф, с которым пошептался маг, тихо наигрывал старые и очень грустные мелодии. Хозяин и Аллена ели как-то спокойно и размеренно-привычно. Стелла и Мальва потребляли пищу бодро, с заразительным аппетитом хороших едоков. Зато Невенор кое-как, через силу, ковырялась в тарелке.
        - Спасибо, Стелла, - маг неспешно промакнул губы салфеткой, сложил её и вернул на стол. Только востроглазая хоббитянка, знающая его не первый год, заметила, что не положил, а скорее бросил. И ты нервничаешь, мастер? И тебе небезразлично, какие слова будут произнесены сейчас и здесь, в этой зале?
        Сверху, из коридора второго этажа, посыпалась звонкая тревожная трель.
        - Извините, - маг вскочил и опрометью бросился на лестницу. Некоторое время было слышно, как верещит что-то, затем всё стихло. Наверху показался хозяин дома, с бледным и сосредоточенным лицом. Одним прыжком он слетел в холл и, уже намереваясь выбежать в прихожую, обернулся.
        - Прорыв Хаоса, и нешуточный. Аллена, поможете?
        Какое-то время лучницы оторопело смотрели на него. Ну да, большая судорога Хаоса, которую называют Прорыв - это вам не бестолковых орков отстреливать. Тут не до рассуждений. Упустишь время, потом закрывать прорыв - большой кровью платить придётся. Коротко кивнув, эльфийка подхватилась и нырнула под лестницу - за оружием.
        - Подождите! - Стелла металась меж ними, бестолково раздавая плащи, брюки и прочие части одежды. - Ведь не просохло до конца, я же вчера всё выстирала!
        Невенор прямо-таки изумилась. - Ничего не понимаю. Конечно, перед предками приятнее предстать в чистом, но вам-то какое до этого...
        Мальва просто пихнула её кулачком в бок, прыгая на ногах и безуспешно пытаясь одной рукой натянуть и правда чуть влажноватые... гм, то самое, что леди надевают под брючки.
        
        Снаружи, придержав эльфиек жестом, маг расширил и обострил своё внутреннее восприятие. Уходящая в бесконечную высь, клубящаяся смутным туманом стена, которая напирала на реальность с севера, уже вспучилась грязно-лиловым пятном нарыва. Линия сторожевых заклятий вдоль Края перестала существовать, подав, правда, напоследок свой тревожный сигнал.
        "Зар-раза" - мысленно ругнулся Локси, - "Заново ставить придётся...", - даже не загадывая, какими силами и какой кровью придётся отражать поползновения жутких тварей на этот раз. Тут бы до завтра дожить - ан нет, мысли привычно думались немного наперёд. Похрустывая первым снегом, к нему подскочила Мальва и встряхнула.
        - Что там? Совсем плохо? - она обо всём догадалась по его чуть побелевшему лицу и закатившимся глазам.
        Маг встрепенулся и пришёл в себя. - Как сказать. Конница с равнин нам вряд ли поможет - не поспеет к сроку. Первый удар держать нам.
        Он проморгался и открыл глаза.
        - Аллена, потряси Стеллу - где-то в кладовке должны быть запасены стрелы с ледяными заклятьями. Она их туда запихнула, за садовый инвентарь.
        Эльфийка понимающе кивнула, перевела глаза на Невенор с Мальвой и сделала особый жест. Те шустро метнулись в дом, и через несколько мигов приволокли три тяжёлых, туго набитых колчана, до поры до времени запечатанных мерцающей плёнкой защитного заклинания. Подогнав ремешки, лучницы приспособили дополнительный боезапас за спину и заметно повеселели.
        Ну да, ещё бы! Длинная и острая эльфийская стрела способна вышибить из седла тяжелобронированного рыцаря на полном скаку, а тут более тяжёлые стрелы хумансов, да ещё с таким замечательным "довеском". Ха, теперь впору против стада бешеных элефантов в одиночку выстоять! "Может, он против нас готовил?" - подумалось Аллене, когда экономным бегом они припустили на полночь, похрустывая первым снежком. "Да ну, это глупость. Такая стрела - это как попадание из самой большой крепостной баллисты, если не сильнее. А вот против иных порождений Хаоса ещё и слабовато будет".
        
        Постепенно подул встречный ветер, каменистая почва под ногами стала заметно подрагивать. Обогнув пологий холм с пучком тщедушных сосен, отряд выбежал на сравнительно ровное, ходящее ходуном место. Волны, как на воде, накатывались на них спереди, вздымая снег и перекатывая камни. От гигантской, бесконечно теряющейся вверху и по сторонам мутно-серой стены Хаоса даже у более-менее привычных захватывало дух.
        Это был Край земли. Граница, за которой безраздельно властвовал только символ разрушения и разупорядочивания. Предел, отмеренный Богами тем отчаянным, кого дух странствий или нужда вели по этому миру. Смерть для всего живого, а для неживого - кто знает? Иногда Хаос предпринимал попытки посягнуть на упорядоченное, и его посланцы, как стаи свирепых и вечно голодных псов, опустошали земли вдоль Края. Не всегда большие создания, но всегда многочисленные, и остановить их можно было только одним способом - убить. Далеко не всякое оружие годилось для этого, и не всякая рука могла удержать его. Мечи и копья, освящённые в храмах, когда нисходило особое, божественное присутствие, ценились на вес золота; в дворянских семьях переливающиеся жемчужной аурой реликвии передавались из поколения в поколение. Эльфийские стрелы - это дело! Да только - сколько унесёт с собой лучник? Немного, а ведь никак не угадаешь, где в следующий раз Хаос опять попробует на прочность оборону смертных. Магия действительно хороша, но опять же - сильных магов раз-два, и обчёлся. Кроме того, у каждого мага есть предел сил, и пересекать
этот предел - верная дорога за Гремящие Моря. Так и погибли великие Защитники прошлого - Танелорн, ван Гален, златокудрая Эрениль...
        Локси огляделся, придерживая пляшущие на ветру полы плаща. Выбрал позицию в самом низу склона постепенно расползающегося холма, переглянулся с Алленой. Та согласно кивнула, указала места своим лучницам, а сама заняла позицию чуть впереди и ниже его. Всё верно - в любом бою маг - главная ударная сила. И беречь его надо любой ценой - даже своей жизни. О том, что маг этот хуманс, да еще и в плаще цвета ночи - наверняка некромант, у хумансов таких почему-то каждый третий - эльфийка старалась не думать. Здесь их совместный бой, а проблемы будем решать, если доживём до завтра...
        Локси привычно, внутренним зрением проверил огромную стену впереди и сквозь усилившийся шум ветра крикнул Аллене. - Полквадранса осталось! (квадранс - четверть часа. прим.авт.)
        А сам достал свой жезл мага и, повернувшись на восток, встал на колени прямо в рыхлый дрожащий снег. Поднял лицо, отчего в глазах его запылал жар солнца, и с горячих губ сорвался нервный, прерывистый шёпот.
        - Услышьте меня, бессмертные... Никогда и не перед кем я не преклонял колен, разве только перед матерью, провожая её в последний путь... Никогда я не просил вас и ни о чём. Но вот сейчас... Не для себя, не для славы и не ради корысти своей прошу - дайте мне Силу!.. Ради тех смертных, кто погибнет в муках, если я не выстою; ради деревень и городов, которые уничтожат порождения Хаоса, если мы дрогнем; ради этого мира, которому, может статься, грозит гибель, если прорыв вовремя не закроют...
        Но молчали всемогущие Боги, не откликалось солнце, ничего не сказал ревущий ветер. И только Миллика, богиня всего, что дышит и двигается, чуть нахмурилась. Однажды в её храме, ночью, просил этот странный маг принять его под покровительство. Хоть и нет вины его, что родился именно с таким - боевым даром, а всё-таки неслыханное дело - чтобы светлые боги помогали магу, убивающему живое.
        И всё-таки, в какой-то вспышке посмотрев и оценив всю его нелёгкую жизнь, богиня незаметно, под струящейся алым и серым блеском туникой, чуть шевельнула своим изящным пальчиком...
        
        Мальва усталой рукой нашарила в колчане очередную стрелу. Предпоследняя! Она оглянулась мельком на мага, который стоял справа, в середине отряда и чуть выше. Да что же он не даёт сигнала? Распечатать колчан с волшебными стрелами и дать такой залп по ненавистным оскаленным мордам, окутанным туманной хмарью магии разрушения, чтоб они навеки сгинули из этого мира!
        Бой уже шёл невесть сколько времени. Судя по ломоте в висках и гудению в правом плече, не менее двух квадрансов. Твари лезли неравномерно, и волны их атак отстреливали, едва не подпуская к себе - так их было много. Самых крупных маг развеивал в дымящиеся лохмотья молниями или файрболами, средних уничтожали лучницы. А мелочь, которая не могла расширить прорыв хаоса самостоятельно, разбегалась окрест. Всё одно погибнет от мороза. А летом их немилосердно и люто уничтожали змеи, хищные птицы и, как ни странно, ежи. Видимо, чуют зверушки, что за гости пожаловали, их-то не обманешь. Поэтому друиды и эльфийские маги - мастера природы - так тщательно ухаживают за болотами и перелесками вдоль Края, приманивают сюда всяческими способами живность.
        Отлив. Пауза. Можно собрать стрелы. И лучницы по сигналу вспотевшего на морозе мага, который вглядывался в Хаос внутренним взором, бросились собирать свой драгоценный запас, который оставался на изрытом и подтаявшем снегу нетронутым. Эльфийских стрел побаивалась даже всепожирающая магия Хаоса, и они целыми падали, едва жертва с хрипением и корчами истаивала в дым... Тридцать девять, сорок, все!
        
        Снова пауза. Невенор быстро - но уже не так, как в начале боя, собрала стрелы и бросила вопросительный взгляд на командира. Аллена, запаленно дыша, ответила жестом удивления с оттенком усталости, смахнула с глаз пот и посмотрела в бледное, осунувшееся лицо мага.
        Тот открыл наконец глаза. Глубоко вдохнул, чуть погодя медленно выдохнул, словно пытаясь сбросить с себя неподъёмную тяжесть. В немного притихшем на время рёве урагана разнёсся его на удивление спокойный голос.
        - Это была только разминка. Сейчас начнётся главное. Как только полезут твари, похожие на жуков-рогачей, но размером с лошадь и с тремя рогами - сразу, не мешкая, распечатывайте заговорённые стрелы. Целиться в средний глаз. Та бестия, которая с белыми и алыми прожилками - моя. Её не пронять льдом, это старшая.
        - А как там обещанная подмога? - Аллена накинула серо-зелёный капюшон на свои короткие золотистые волосы, чтобы сберечь тепло, пока длится короткий отдых.
        Локси кивнул и прислушался.
        - Уже поднимаются на плато. Через квадранс будут здесь. Но решающий удар, как я и предвидел, держать нам.
        - Справимся? - чуть резковато спросила Невенор, выдав охватившее её волнение, и отхлебнула из фляги, наполненной заботливой малышкой Стеллой.
        - Надо, - выдохнул маг, а затем поднял голову. - Начинается. По местам. Аллена, присмотри на всякий случай позицию чуть сзади. Полсотни шагов, если придётся отступить...
        
        Запасная позиция и правда пришлась кстати. Весьма удобно - склоны уже совсем оплывшего холма подымались сюда, замедляя навальный натиск порождений Хаоса, а спину прикрывал хоть хиленький и качающийся, но всё же соснячок. Аллена чуть ли не в упор всадила обжигающую пронзительным холодом стрелу в нависшую над ней исполинскую морду. Тварь отпрянула, покрылась ледком и, опрокидываясь назад, с гулким звоном рассыпалась на куски.
        Над головой пронёсся ослепительно яркий файрбол. Оставляя за собой полосу жарко дрожащего воздуха, он взорвался в пасти мерцающего алым и белым чудовища, которое медленно, но неотвратимо нависало над бугорком с презренными букашками-смертными. Коротко и оглушительно взрыкнув, отчего кожа эльфийки пошла мурашками, гигантская тварь мотнула рогатой башкой, роняя сгустки тумана. Затем снова двинулась вперёд.
        - Стрелы на исходе! - звонко крикнула Мальва с левого фланга, которой приходилось особенно туго. Аллена в отчаянии оглянулась.
        - Где подмога?
        Маг со страшным закопчённым лицом, шатаясь от усталости, всё-таки вытягивал из жезла очередное боевое заклинание. Вот в ладони его засиял маленький светящийся шарик. Вот окутался жемчужным сиянием, затем подёрнулся пеленой тьмы, и хозяин немедля отправил своё творение в полёт. "Разные довески пробует подобрать! Силён, однако!" - успела подумать лучница, безуспешно шаря рукой по пустому колчану.
        Локси протёр глаза и огляделся. М-да... положеньице. Но он упрямо вздёрнул подбородок, и от его взгляда у Аллены душа ушла в пятки.
        - А вот хрен вам! - громко и страшно закричал он. - Боевого мага, не подавившись, не съешь!
        Он вытащил из внутреннего кармана пузырёк с ярко светящейся, золотисто-зелёной искристой жидкостью, выпил. Поморщился, отдышался словно после стакана крепчайшего перегнанного вина, передёрнулся всем телом. Затем он выпрямился, чуть порозовел, и какое-то струящееся ощущение Силы растеклось по всему отряду. С высохших, потрескавшихся губ волшебника посыпались заклинания.
        - Броня... Щиты... - с округлившимися глазами узнавала повидавшая всякого Невенор, медленно пятясь от надвигающейся стены тварей к остальным членам отряда. - Ускорение... ну ничего себе умелец этот хуманс!
        Вокруг фигур эльфиек и мага разлилась серебристая аура, но он добавил ещё несколько фраз, а затем выхватил из-под чёрных лохмотьев, которые уже и стыдно было бы назвать плащом, тяжёлую шпагу и хрипло, бесконечно устало приказал.
        - В рукопашную!
        И первым шагнул со склона прямо навстречу той самой твари, чья спина серым с прожилками горбом возвышалась над загривками товарок.
        
        Мальва расчётливо израсходовала оба свои метательных ножа, и теперь ожесточённо рубилась длинными тонкими кинжалами в двух руках. Левая нога уже давно покрылась кровью и плохо слушалась. Ладони трясутся. Вольт, уход, ага, чиркнем на обратном движении... Да сдохни наконец, тварь!.. вот и чудненько... Ай! Ах ты, тварючка такая... Эльфийка кое-как отскочила, ещё живя по инерции и с трудом узнавая свой изуродованный бок. И тут, сквозь гул ветра и сопение окруживших холм порождений Хаоса, сквозь наваливающуюся звеняще-ватную тишину, из исчезающей реальности, она услышала боевой клич наступающих рыцарей.
        Она уже не видела, как из мельтешащей снежно-серой круговерти вымахнула лава в две сотни всадников - всё, что успел собрать барон де Рив, которого разыскали на кабаньей охоте. Вдвоём с братом жены, графом фон Джермейном, они совсем уж загнали было матёрого, ощетинившегося секача, когда к нему подскакал гонец из замка и принёс весть, принятую баронским магом по шару. Услыхав, что сам Локси, сэр Бринн просит помощи против Прорыва Хаоса, де Рив осадил коня и не мешкая припустил назад. Вдвоём с графом они быстро собрали всех, кого могли в столь сжатые сроки, привели конный отряд и теперь сами возглавили атаку.
        Удар закованных в доспехи рыцарей, некоторые из которых были с нежно мерцающими копьями, да ещё и маг сзади наподдал - разметал порождения Хаоса прочь от изрытого и истоптанного, еле заметного холма с дюжиной измочаленных в щепу деревьев наверху. Как собаки в медведя, конники по трое-четверо вцепились в здоровенных, но неповоротливых тварей. Безжалостно, прекрасно зная опасность, исходящую от серых туманных фигур, кололи и рубили до тех пор, пока очередную жертву не добивали сам барон или граф, или пьяно качающийся на лошадёнке маг.
        
        Мальва открыла глаза. Первое, что увидела - портрет красивой женщины в бело-розовом платье. Кто же это такая? И почему она так смутно кого-то напоминает?
        В поле зрения показалась Стелла.
        - Ну, слава пресветлой Хенноре! Пришла в себя!
        Служанка согнала с одеяла умостившегося в ногах и мерно мурлыкающего кота, затем одной рукой приподняла голову эльфийки, а другой поднесла к её губам чашу с остро и свежо пахнущей жидкостью.
        - Пей, остроухая... Вот и молодец.
        У Мальвы завертелось перед глазами, а когда комната и всё в ней встало на свои места, она ощутила зверский голод. И ещё нестерпимо чесалось в боку. Однако пальцы, вознамерившись почесать зудевшую кожу, наткнулись на плотную повязку.
        - Что такое?
        - Что, что, - заворчала Стелла, подавая ей халат. - Лечил тебя мастер Локси, вот что.
        - Как лечил? - Мальва чувствовала в теле странную слабость и в то же время лёгкость. Это если не считать неудержимого желания чего-нибудь съесть, причём желательно - мяса. - Он же чёрный вроде? Ещё и лекарь? А говорил - боевой маг...
        Завернув эльфийку в сине-золотистый роскошный халат длиной опять-таки почти до самого ковра, хоббитянка махнула рукой.
        - Не забивай себе голову, прими как есть. Мастер сказал - как встанешь, накормить. Ступай за мной.
        И, не оборачиваясь, потопала в коридор. Мальва миг-другой осматривала комнатку с широким, в пол-стены окном, низким пузатым комодом, широкой кроватью, и портретом красивой женщины у изголовья.
        - Если здесь кто-нибудь дура, то это не я, - насмешливо фыркнула эльфийка, и следом за Стеллой вышла из комнаты. Проходя по коридору Ага! второго этажа, она через приоткрытую дверь в другую комнату увидела лежащих там нескольких легкораненых воинов. Уже подойдя к лестнице вниз, Мальва услышала хохот.
        С галереи второго этажа она увидала, что в холле за небедно накрытым столом сидят четверо хумансов и обе её подруги по несчастью. И что вся эта компания весьма весело проводит время. Не успела раненая спуститься по лестнице, как мужчины подхватились.
        - Леди Мальва, - чуть поклонился один из них. Не кто иной, как сам хозяин дома - Локси. - Позвольте представить - граф Джермейн, барон де Рив, и его сын, баронет Лесли.
        - Да я ж вроде простая лучница, - хихикнула эльфийка.
        - У нас говорят "Знатен, как эльф", - стройный по-юношески граф любезно придвинул ей стул.
        Мальва, не удержавшись, почесала бок и ляпнула. - Это что, вы никогда эльфов не видели?
        Это её движение не укрылось от Локси, и он жестом указал ей на стол.
        - Съесть столько, сколько сможете.
        Ответил Мальве баронет, - Да вы все просто красавицы!
        И таким восторгом горели глаза его, так сохли губы, что наблюдательная Аллена поспешила немного скрасить впечатление. - Стреляем не хуже. И не только в орков.
        Барон, особо мощный в своей кольчуге, смущённо крякнул и налил дамам вина. Невенор молчала, как рыба, и только слушала. Да всё равно - разговор потёк пустой. Дежурные новости, обмен впечатлениями после боя, пара смешных историй, которыми рассмешил всех молодой и живой Лесли...
        Ближе к вечеру из замка барона приехали телеги и забрали десяток легкораненых солдат, которых на скорую руку подлатали баронский маг и сам мастер Локси. Гости, выпив напоследок ещё, стали прощаться.
        
        За окнами совсем стемнело. Хозяин сидел в своём кресле, мрачно глядя в огонь. Эльфийки угнездились на диванчике. Молчание, ставшее почти невыносимым, нарушила Аллена.
        - Ну, и что вы теперь думаете? В смысле - как поступить с нами? Я всё-таки уловила намёк этого графа, что нас от виселицы спасает только отсутствие коронера. (коронер - судебный исполнитель. прим.авт.)
        Маг пошевелился, повернул в сторону лучниц лицо. Воцарилась такая тишина, что стало заметно, как, не в такт звякнув, остановились спицы вяжущей в своём уголке Стеллы. Неожиданно Локси улыбнулся.
        - Мы вместе проливали кровь там, так неужели вы думаете, что я об этом забуду?
        Аллена, потупившись, проворчала. - Тем более, что ты дал свою кровь Мальве...
        - Что? - взлетела на ноги Мальва. - Это правда? Да как ты посмел, грязный хуманс?
        - Я не видел другого способа спасти тебя, - посерьёзнел маг. Это было необходимо.
        Мальва пошатнулась. Она вспомнила.
        Вспомнила, как невесомой снежинкой, лепестком пепла падала в бездонную пропасть. Как её уже почти достигли жадные силы тьмы, чтобы утянуть вниз, в кошмарное ничто. Как она легко, но безостановочно скользила меж призрачных стен иномирья, когда её что-то так грубо подхватило и понесло вверх и почему-то в сторону.
        - Будь ты проклят навеки, и поколение твоё до пятого колена! - бледная, как снег Мальва рухнула без сил обратно на диванчик, меж её подруг.
        - А в чём дело-то? - насупился Локси. Стелла, так та вообще разинула рот от удивления. - Я был не прав, спасая твою жизнь?
        Успокаивая рыдающую на её плече Мальву, Невенор хмуро ответила.
        - По нашим обычаям, если кто-то спасёт жизнь эльфа, то тот обязан служить спасителю как раб. До самой смерти, или пока хозяин не отпустит его.
        - Последнего что-то история не припомнит, - страдальчески поморщилась Аллена, утешая Мальву. - Иметь эльфа в добровольном рабстве - это слишком большой искус. А тем более эльфийку...
        И покачала своими коротко стрижеными золотыми волосами.
        Вот те раз! Стелла кое-как опомнилась, но всё равно сидела тихо, как мышь.
        Маг встал, и в комнате раздался его твёрдый, даже с каким-то металлическим отливом, голос.
        - Я, боевой маг Локси, сэр Бринн, будучи в здравом уме и доброй памяти, отпускаю эльфийку Мальву из клана Яблоневого Цвета - на свободу. Безо всяких отработок и повинностей, и не признаю за ней долгов и обязанностей.
        Затем он повернулся к Стелле. - Завтра утром дашь им еды на дорогу, исправную одежду.
        И, уже подымаясь по лестнице к себе наверх, добавил полным скрытой ярости голосом. - И проследишь, чтобы эти глупые и бездушные твари навсегда покинули мой дом!..
        
        Эльфийки вяло, безо всякого удовольствия, потащились в ванную. Стелла встала, вспомнив о своих обязанностях служанки, а затем сердито плюнула девицам вслед.
        - Ты чего? - обернулась тонкая слухом Невенор. Подруги тоже остановились и обернулись в недоумении.
        - Дуры вы, хозяина обидели! Он маялся, изо всех сил искал способ, чтоб вас как-то... - она подпрыгнула, намереваясь влепить Мальве пощёчину своей маленькой ладошкой, но эльфийки ловко поймали хоббитянку. Вися на одной руке, малышка шипела, ругалась сквозь зубы и всё норовила пнуть ногой. Не доставая, обозлилась пуще прежнего. - А вы его проклинать...
        Как-то извернувшись, заехала Аллене по коленке.
        - Да прекрати ты драться! - в сердцах цыкнула та на Стеллу и потёрла ногу. - На мне и так синяков предостаточно.
        Служанка вырвалась, отпрыгнула, злобно сверкая глазёнками. - Правду сказал хозяин - бездушные твари и есть! - и, поправив юбки, с достоинством, презрительно задрав нос, уплыла в каморку - за постельным бельём.
        Эльфийки переглянулись. - Вообще-то да. Погорячилась ты, Мальва.
        Та сердито нахмурилась. - Да как представила, что он будет меня...
        Аллена фыркнула. - А я ради разнообразия, если б он не был магом, и сама бы не прочь попробовать.
        У Невенор от удивления округлились глаза, отчего она на миг стала похожа на очень симпатичную сову. - В своём ли ты уме, сестрица? Да он же чёрный!
        - Не-а, - сладко потянулась Аллена. - Я у Стеллы выспросила - просто у них в роду принято чёрные плащи носить - в честь какого-то их давнего короля.
        - Правда, правда, а вышитый медведь это символ ихнего рода, - маленькая хоббитянка уже стояла перед ними с неподъёмной кипой простыней и прочего белья в руках. - Ну, чего стали, остроухие? Не застите дорогу.
        - А чей у него портрет там в спальне висит? Небось жены, которую в могилу свёл, чтоб очередной раз на молоденькой жениться? - мрачно поинтересовалась Мальва. - Я слыхала, хумансовские маги на это горазды...
        - Как есть глупная, - Стелла покачала головой. - То матушка его. Он из замка привёз портрет, когда уезжал из дому.
        Эльфийка так глубоко задумалась, что пропустила, как служанка, проходя мимо, изловчилась и пребольно пнула ей по косточке на лодыжке. Зашипев от боли, Мальва размахнулась было в ответ, но Аллена придержала её за руку.
        - Пошли плескаться. Поздно уже.
        
        Утро выдалось тихим. Всю ночь шёл редкий снег, но с рассветом тучи улетели дальше, оставив после себя какую-то праздничную чистоту и свежесть. Аллена, по привычке поевшая быстрее всех, отвернулась от окна и взглянула на Невенор, которая мрачно жевала свой омлет, механически запивала томатным соком из высокого тонкого стакана и всё думала свои невесёлые думы.
        - Поснедали? - Стелла бухнула прямо на ковёр прихожей кучу одежды, выстиранной и починенной волшебной, не оставляющей швов и заплаток иглой. Заглянула в холл, и тень неудовольствия промелькнула на её демонстративно невозмутимой мордашке. Мальва покосилась в её сторону и скорчила совсем не страшную рожицу. А сама тем временем аппетитно доедала миску салата из капусты с клюквой.
        "И што ж мне так тягомотно-то?" - служанка притащила из кухни узелок с едой на дорогу, и незаметно(как ей показалось) вздохнула.
        
        Уходили неспешно, но быстро. Волчьей цепочкой пересекли заснеженную равнину, спустились по каменистому откосу. Здесь остановились, давая возможность Мальве отдышаться. Хотя лучница и поправилась полностью, недавняя прогулка по ту сторону жизни не прошла бесследно. Эльфийка ни за что не попросила бы об отдыхе... но Аллена невозмутимо сделала знак - остановка. На то она и опытный командир, чтобы учитывать всё и вся.
        - Мороз крепчает, - невозмутимо заметила Невенор, сторожко осматриваясь и прислушиваясь. Хотя в ставшем уже совсем близким лесу никого не обнаруживалось, это был не повод расслабиться. Сколько вот таких поплатилось за свою беспечность, а посему в разведчиков постоянно вдалбливали осторожность.
        Аллена мельком глянула на тяжеловато дышащую Мальву, кивнула.
        - К вечеру совсем прихватит.
        Эльфийки по молчаливому уговору не говорили о том, что станут делать, если их эльфийская цитадель действительно ушла из реальности на зиму. Распечатать-то можно... но если их имена и вправду уже занесли в список на древе Забвения... тогда дело худо. Раз обычай и закон говорит, что ты со славой погибла, то тут сильно не потрепыхаешься, будь ты хоть сто раз жива.
        Вспомнилась ещё некстати пришедшая на ум старая легенда о потерянных. Некогда были такие... живые телом, но с потерянным разумом. Их даже не жалели - просто старались не замечать. И куда исчезали такие вот живые мертвецы, Аллена заинтересовалась впервые...
        От раздумий её оторвал хлопок по плечу.
        - Старшая, ты чего задумалась?
        - Оставь её, - буркнула Невенор и процитировала строку из старой-престарой книги. - Коль эльф не думает на тысячу лет наперёд, он не достигнет многого. А Аллена всё-таки командир.
        Тень промелькнула по кукольно-смазливой мордашке Мальвы, но она насмешливо встряхнула головой, отгоняя мрачные мысли.
        - Мы ещё живы, и рано нос вешать! Старшая всё равно что-нибудь придумает. Мы ж сделаны не из того дерьма, что грязные хумансы или крохотульки-хоббиты!
        - Ну ты и сказанула, - на точёном личике Аллены отразилось удивление.
        - Весьма грубовато, но верно. Видно, бурлит в тебе хумансовская дареная кровь, - Невенор улыбнулась, что делала весьма нечасто, и Мальва поймала себя на мысли, что не напрасно подругу зовут таким невесёлым имечком.
        - Ты бы ещё с волосатыми гномами нас сравнила. Или с вонючими орками, - Аллена принюхалась к еле ощущаемому дуновению морозного воздуха, кивнула своим мыслям и распорядилась. - Двигаем дальше.
        И троица углубилась в зимний лес, неслышно и почти незаметно петляя меж заснеженных стволов. Здесь эльфийки были уже почти как дома. Хоть и двигаться по сугробам - занятьице на любителя, но скорость движения неизмеримо возросла. Да-да, та самая, легендарная и непостижимая эльфийская тайная тропа. Куда бы судьба ни забросила представителя племени перворождённых, но стоило ему зайти в лес, как тот любя распахивал перед ними свои объятья, давая возможность перемещаться с той скоростью, что заставляла бледнеть от зависти королевских курьеров или падать от усталости гончих псов.
        И не успели ещё тихие торжественные сумерки перейти в ночь, как на колышащемся туманным маревом поле уже стояли три изящные даже в плащах фигурки, выдыхая в мороз струйки пара. Прибывшие воздели ладони кверху, всей своей сущностью посылая вперёд Зов...
        Но не разлетелось прочь марево видений, не взметнулись под звёзды изящные башни тайной эльфийской твердыни. Не осветилась ночь приветливыми огнями, что так радуют усталого путника после долгого пути. И не пролегла перед лучницами увитая вечной зеленью тропа к самым воротам, воспетым ещё Лионэллем. Лишь ветер налетел и засыпал отчаявшиеся, впалые от усталости глаза снежной пылью.
        - Нас забыли... - горько прошептала Аллена, бессильно уронив руки и не замечая, как озябли пальцы. И от этого движения мир в одночасье рухнул, оставив только море разбитых надежд.
        
        Глава 3.
        
        Как только Локси закончил, как говаривала Стелла, сочинять свою работу, так в комнате появилась и сама хоббитянка. Критическим взором она обозрела ещё две готовые, кропотливо начинённые морозным заклинанием связки стрел, выступивший на стенах иней. А также дрожащие от усталости руки и ссутулившийся вид самого волшебника.
        - А вонищу-то развёл, а дом выстудил... на дворе и так мороз, а он тут ещё балуется... - Стелла хлопотливо принялась наводить в комнате порядок, по привычке ворча себе под нос, и по своей зловредности ничуть даже и не думая унять голос. Она проворно орудовала тряпками, метёлками и шваброй до тех пор, пока помещение вновь не приняло надлежащий, по её мнению, вид.
        Сам волшебник в это время устроился на диване в холле и, задрав ноги на спинку, самым нахальным образом задремал. Стелла, проходя мимо, с удовольствием уронила ведро, да ещё и поддела его на ходу своей обутой в крепкий башмачок ножкой. Не надо и говорить, какой тарарам разнёсся по всему небольшому дому.
        - Злодейка, - беззлобно проворчал Локси, переворачиваясь на другой бок.
        - Мастер, а почему именно морозом свои стрелы вострые начиняете? - подбоченившись, служанка не давала волшебнику уснуть, ибо давно уяснила - ежели после работы этот хуманс закемарит, то потом проснётся с больной головой и весь остаток дня будет ходить злой и хмурый. И тогда не то, что под руку, даже на глаза ему попадаться не стоит...
        - К примеру, можно было бы молниями, или огнём каким, - допытывалась Стелла, с грохотом высыпая в ведро щётки-мыло, а затем вновь усердно роняя всё своё тарахтящее хозяйство на паркет.
        Локси знал за собой такое свойство - сразу после работы спать нельзя. Потому-то и не стал делать из хоббитянки прогоревшую кучку угольёв или какое другое непотребство. А просто зевнул, заразительно и душераздирающе, и кое-как поднялся на ноги.
        - Почему, почему... именно к морозу твари Хаоса почему-то восприимчивы. Ни к огню, ни к молниям, ни к чёрной магии, а именно к заклинаниям школы холода.
        - Понятно, - заявила Стелла как ни в чём ни бывало, хотя ей ровным счётом было всё равно ничегошеньки не ясно. Она скептически глянула на хозяина, хихикнула "хорош гусь!", и как ни в чём не бывало отправилась в свою каморку. Оттуда, судя по её песенке, она вскоре перекочевала на кухню. Незатейливо напевая, она стала стряпать, и судя по всему, настроение у неё было вполне. А значит - на ужин будет что-то вкусненькое.
        Волшебник пошарил на столе, не глядя плеснул себе какого-то сока и проглотил, не ощущая вкуса. Вздохнул, и отправился к себе наверх, в кабинет. Читать не хотелось - глаза всё ещё слипались от усталости. Работать, соответственно, тоже не было никакого желания. А посему, послонявшись по небольшой комнате, среди шкафов с книгами и артефактами, несколько раз беззлобно пнув подвернувшееся под ноги кресло, он кое-как провёл время и таки дождался ужина.
        Стелла и правда расстаралась на славу. Для начала поддев на серебряную трезубую вилку ломтик нежнейшего копчения балыка, Локси с аппетитом приступил к трапезе и даже решился выпить капельку вина. В сон потянуло с новой силой, но всё же он похвалил расцвёвшую от удовольствия служанку и вновь поднялся к себе. Некоторое время смотрел, как работает вновь созданная система Охранных заклинаний, кое-что подправил...
        Поймав себя на том, что уже некоторое время тупо таращится на какую-то серебристую дрожащую нить и не в состоянии ничего сообразить, он всё-таки плюнул на все эти дела. Во всяком случае, не хуже, чем было до того...
        И с чистой совестью отправился спать. Уже на пороге спальни он почувствовал на себе задумчиво-испытующий взгляд Стеллы. Не оборачиваясь, показал ей кулак, и с нескрываемым удовольствием нырнул в чистую постель и здоровый сон...
        
        ...Он медленно, с плавной величавостью зачем-то решившей отдохнуть внизу тучки летел невысоко над землёй. Ладони судорожно вцепились во вдруг ставшую неимоверно скользкой черепаховую рукоять старенького зонтика бабушки, урождённой баронессы де Сов. При чём тут покойная бабуля? - ещё успел удивиться мальчик, разглядывая проплывающие уже почти под ногами белоснежные кипящие волны. При ближайшем рассмотрении раскинувшееся от горизонта до горизонта море оказалось ни много, ни мало, как бескрайним вишнёвым садом в цвету. Вот уже различаются отдельные, усыпанные белыми цветками ветви, качающиеся под ветром...
        
        Утро выдалось пронзительно-чистым и таким морозным, что в домике изрядно похолодало. Волшебник сладко спал, благо спешить ровным счётом было некуда и незачем. И всё же что-то теребило его, тянуло и в конце концов всё-таки вытащило не только из мира грёз, но и из-под тёплого одеяла.
        Это оказалась Стелла, как всегда ворчливая и неугомонная. Поёживаясь от бодрящей прохлады в спальне, Локси спросонья бухнул в камин загодя приготовленное огненное заклинание. Всё так же не открывая глаз, потянулся с явным намерением юркнуть обратно в постель, но хоббитянка опять стала что-то бубнить. От безысходности волшебник всё-таки прислушался к её болтовне, и ему сразу перехотелось спать.
        Оказывается, охранная система заклинаний верещит себе дурным голосом, завтрак давно уже готов, а у дверей обретаются три давешние, как выразилась Стелла, вертихвостки.
        Волей-неволей пришлось ему продрать глаза, поплестись в ванную комнату, а затем влезать в показавшуюся ледяной одежду. Правда, в награду служанка притащила из кухни полный кофейник и его любимую чашку, на которой нарисованные охотники загоняли здоровенного, упрямо ощетинившегося кабана.
        Уф-ф, это ж надо было так разоспаться...
        - Спасибо, Стелла - это было очень кстати...
        Локси снял со входной двери своё хитромудрое заклинание. Запорам и замкам он не доверял, вполне резонно предполагая, что пытливая мысль предприимчивых уголовных дел мастеров ничуть не отстаёт от хитромудрых изобретений кузнецов, а зачастую даже и обгоняет её. А посему больше полагался на старые, проверенные временем дедовские магические рецепты. Со своими изменениями и добавками, разумеется - как же без того...
        Малость примёрзшая за ночь дверь с хрустом открылась, и на волшебника из показавшейся ослепительной белизны снаружи уставились три пары нечеловечески прекрасных глаз. Только тут он и обратил внимание, что если у Аллены они красивого серо-зелёного цвета, то Невенор обладала скорее медовыми с зеленью, цвета старой бронзы. Зато взор Мальвы щеголял тем изумрудно-голубоватым оттенком, от которого пришёл бы в отчаяние придворный живописец мэтр Никольс, и который без промаха способен разбить почти любое сердце.
        "А уж Никольс-то в красках толк знает, недаром что академик..." - некстати подумал Локси, быстро и цепко оглядев эльфиек. Разумеется, он заметил их крайне усталый и замёрзший вид, упрямо поджатые губы на бледном от мороза лице Невенор. И само собой, не ускользнула от него и неожиданная насмешливая искорка во взгляде старшей.
        - Ну и долго в гляделки играть будем? Чего притопали, бесстыжие? - сбоку, почти подмышкой хозяина, наружу просунулась голова Стеллы. Она поёжилась от холода и совсем уж ворчливым голосом добавила нечто в таком духе, что, дескать, шляются тут всякие остроухие, а в доме уж совсем жрать неча...
        Аллена прямо взглянула в глаза волшебника, отчего у него вдруг как-то сладко заныло на сердце, и её губы вместе со струйкой пара выдохнули.
        - Можно подумать, ты нас не ждал...
        Ничуть не смутившись, Локси открыл дверь пошире, чуть отодвинулся, давая проход, и сделал приглашающий жест.
        - Ну почему же не ждал? Даже очень ждал. Надеялся прямо-таки, скуля и повизгивая от нетерпения... Заходите, располагайтесь.
        Не очень-то зная психологию этих короткоживущих, рождающихся и умирающих в грязи хумансов, Аллена тем не менее безошибочно распознала нотку добродушия. Впрочем, изрядно приправленного сарказмом. Командир эльфийского патруля решилась - первой вошла в прихожую, подав пример... не столько подчинённым, сколько подругам. Дверь закрылась, и девицы впервые за много времени попали в устойчивое, уютно обволакивающее тепло. Чтобы понять и ощутить, какое это блаженство, право, стоило весь день и всю ночь белками скакать по сугробам, щедро расходуя на морозе запасённые силы. Если бы только не отвернувшиеся от них свои...
        Впрочем, уж кто-кто, а эльфы косностью и негибкостью мышления не отличаются. Погоревав малость у неотворившегося прохода домой, лучницы наскоро погрелись у походного, не дающего дыма костерка. Пожевали немного извлечённых из кармашков сушёных припасов, приготовленных по тем рецептам, за обладание которыми просто передрались бы и повара, и предприимчивый торговый люд.
        - И что дальше? - убитым голосом осведомилась Мальва, с осунувшимся лицом бездумно глядя в равнодушно горящий огонь.
        Лишь треск прогорающих сучьев был ответом на эти слова. В зимнем лесу, что царица Ночь полновластно накрыла своим тёмным крылом, стояла тишина. Спали деревья, утомившись за бурную весну, жаркое лето и унылую осень. Спали звери и птицы в своих норах, гнёздах и берлогах, старательно сберегая с таким трудом добытое тепло. И лишь три жестоко страдающие от холода и усталости эльфийки сидели у костра, пытаясь найти ответ.
        Ответ на вопрос, прежде не встававший перед ними.
        - Ну что вы на меня уставились? - Аллена ощутила на себе два испытующих взгляда и зябко повела плечами. Надо же, всего несколько дней, как выпал снег и пришла настоящая зима. А стужа такая, что впору в отчаяние впасть...
        - Или вы думаете - раз командир, так у меня есть ответы на все вопросы? Нет, клянусь Валарами, это не так!
        Вздохнув, лучница протянула почти в самое пламя изящные пальчики. Пошевелила ими, словно гладя пляшущие язычки огня. И только затем продолжила тем голосом, от которого обе её подруги сразу чуть подтянулись.
        - Куда и зачем идти - мы и так знаем. Вопрос в том, решимся ли мы на это...
        
        Пока три девицы нежились в заполненной горячей водой ванне, волшебник реквизировал из кухонных запасов служанки большую бутыль простого красного вина. По ходу дела зацепил и по пригоршне орехов, сушёных яблок и всякой всячины, а также переносной сундучок со специями. И теперь хоббитянка, стоя в дверях угловой на верхнем этаже комнаты, что хозяин приспособил под "лабулаторию", ревниво глядела, как в большой колбе доходит до кипения вино, сдобренное неимоверной смесью, прихваченной из её, Стеллы, владений.
        Правда, запах шёл до одури вкусный, и служанка призналась сама себе, что уж этот-то рецептик она у мастера выклянчит. Благо исходные части просты и всегда под рукой...
        Тем временем зелье, по выражению Локси, поспело. Он снял с огня колбу, сунул в руки служанке.
        - Пошли.
        Стелла по привычке своей нюхнула этот диковинный напиток. Пряностями и горячим винным духом ей так шибануло в нос, что хоббитянка долго чихала - правда, в своё удовольствие и не без приятности. Уже на кухне она вытерла растёкшиеся по счастливому личику слёзы и, получив в другую руку три чашки, без лишних слов сообразила, что с этим всем надо делать.
        Восторженный вопль благодарного многоголосья, донёсшийся из-за закрывшейся за ней двери ванной, послужил лучшим подтверждением правоты волшебника и одобрением качеству его зелья. Впрочем, судя по раскрасневшимся щёчкам самой Стеллы, когда она вынырнула обратно из заполненной клубами тёплого пара комнаты, хоббитянка и сама изрядно пригубила.
        - Надо ж было попробовать ту отраву... - добродушно проворчала она, улыбаясь. Погляделась в зеркало. - Надо же, какая прелесть - щёки так и горят. А уж по жилам тепло бежит-то!
        Пока Локси надиктовывал ей рецепт, что хоббитянка записывала в свою поварскую книгу - а читать-писать и считать ей пришлось выучиться на такой службе, - Стелла всё порывалась спеть песенку про пляшущего на лугу пони. И про весёлую парочку кроликов под кустом орешника, и про долгую дорогу в Брэндивейн.
        В конце концов хоббитянка то ли угомонилась, то ли обязанности поварихи в ней возобладали. Но так или иначе, а она удалилась в свои владения, пообещав соорудить что-нибудь сногсшибательное...
        - Мастер, где вы откопали такое чудо? - Аллена, наплевав на все правила приличия и врождённого эльфийского превосходства, с наслаждением обсасывала косточку от тушёного в вине с черносливом гуся. Её подруги, красноречиво закатывая от восхищения глаза, не отставали и уписывали хоббитскую стряпню за обе щеки. Стелла ничуть не обиделась на такой тонкий комплимент, а с аппетитом расправлялась с ножкой, которая при скромных размерах самой служанки казалась чуть ли не огромной.
        Когда на столе не осталось практически ничего съестного, Невенор счастливо погладила себя по тому месту, где у каждой порядочной эльфийки не должно быть живота, и заметила.
        - Жаль, этот гусёнок был какой-то мелковатый... - и уснула прямо за столом.
        Справедливости ради стоит отметить, что обе других лучницы уже сопели своими носиками не вставая с мест. Мальва опустила голову на то место скатерти, с которого хоббитянка едва успела сдёрнуть тарелку, а старшая над всеми только откинулась на спинку стула - да так и заснула, не выпуская из ладони вилку и сжимая её, словно это был воспетый в песнях и овеянный легендами лук эльфийских королей...
        Пришлось волшебнику, у которого от сытости и расползшегося по дому тепла тоже слипались глаза, самолично применить испытанное средство - а именно поднять сонных как осенние мухи девиц магической подушкой и препроводить в парящем виде в гостевую комнату. Стелла уже развила там бурную деятельность, устроив тёплую и мягкую постель. Уж каково оно - с устатку да морозу, поевши и согревшись - хоббитянка знала не понаслышке.
        Выйдя в полутёмный коридор верхнего этажа, Локси осторожно затворил дверь в комнату и ласково взъерошил волосы служанки.
        - Спасибо, Стелла. Сегодня ты превзошла сама себя...
        Хоббитянка так расцвела от удовольствия, что даже заалелась и едва ли не впервые в жизни не нашлась, что сказать. Лишь прижалась на миг к сильной и тёплой руке мага лицом, и в смущении унеслась вприпрыжку по своим делам, негромко топая по ступеням.
        Остаток дня прошёл спокойно. Волшебник заперся в своей "лабулатории" и вовсю ставил какие-то опыты, от которых волосы на голове Стеллы иногда почему-то вставали дыбом да чесалась правая рука. Сама же служанка прибралась на кухне и затеяла ревизию в погребах и прочих хранилищах съестных припасов. При этом она сначала ворчала, что без её зоркого ока тут все с голодухи перемрут или потравятся, а затем всё-таки запела, ворочая банки с соленьями и перебирая висящие на крючках колбасы.
        Ближе к ужину, привлечённая доносящимися из кухни притягательными ароматами, туда заглянула заспанная Мальва.
        - Вот оно что! - заметила она, дождавшись, когда хоббитянка закончит песенку про летний дождик, меж куплетами помешивая булькающий в котелке грибной соус. - А я-то думала - где тут мартовские коты орут...
        Стелла погрозила ей столь внушительного вида поварёжкой, что в хоббичьей потасовке та смело могла бы быть приравнена к боевой булаве, но петь на время перестала.
        Сзади эльфийки нарисовались обе её подруги, с видом довольно бодрым и весьма голодным. Демонстративно принюхавшись и облизнувшись, они принялись со вкусом обсуждать тонкости Стеллиных кулинарных рецептов, безошибочно улавливая оттенки в витающих по кухне ароматах. Повариха крепилась-крепилась, но в конце концов рассмеялась.
        - Правду говорят, что у эльфов язык без костей, а голова без мозгов! - весело заявила она, показав лучницам розовый язычок.
        Те не обиделись ничуть, вполне резонно полагая, что хорошая шутка в этом доме вроде бы ценится. Правда, перешагнуть порог владений Стеллы и разграбить вот тот подносик с симпатичными бутербродами и большущую миску с дразнящим обоняние эльфийским салатом, да утащить открытые и выставленные "подышать" бутылки вина они так и не решились - и то спасибо, хвала Хенноре. Вознеся взор кверху и возблагодарив покровительницу, что эти остроухие красотки не покушаются на её территорию, хоббитянка тут же нагрузила лучниц посудой, вилками-ложками и вытолкала взашей.
        Едва те притащили звенящую и позвякивающую ношу в холл, как сюда уже вкатилась Стелла со скатертью. Лихо застелила, и принялась шустро расставлять приборы, аж её юбка из алой с серым домотканой льняной материи шуршала иногда, взвиваясь на поворотах.
        - Ох и огонь эта твоя хоббитянка. Так где ж ты этакое диво всё-таки выкопал? - улыбнулась Мальва, обнаружив стол готовым к ужину, а на верхних ступенях лестницы - спускающегося сюда Локси.
        Аллена чувствительно пихнула её в бок локотком. - Не забывайся, подруга. Мы всего лишь гости в чужом доме. Да и то...
        Мальва фыркнула, весело стрельнув глазами в сторону волшебника.
        - Подумаешь! Стоит мне только захотеть, и весь этот домик со всем содержимым станет моим. Разве я не права? - и откровенно глянула в глаза.
        Невенор с Алленой в испуге переглянулись, представив, как их всех сейчас опять выкинут на крепчающий к ночи мороз. Однако миги проходили за мигами, а хозяин так ничего и не возразил.
        Изумлённую тишину нарушила только выпавшая из рук Стеллы серебряная вазочка с печеньем. Тихо звеня по половику и рассыпая содержимое, она покатилась куда-то под стол. Но хоббитянка не заметила этого, с болью и удивлением глядя на отвернувшегося к окну и так и не проронившего ни слова Локси.
        - Мастер... да как же это вас угораздило-то? - она наконец-то всплеснула руками. Ошеломлённо одёрнула зачем-то передник, а затем метнула в сторону эльфиек такой взгляд, что будь у неё хоть капля волшебного Дара, то тут разгорелся бы нешуточный пожар. Правду, выходит, говорят, что эльфы умеют читать прямо в сердце...
        Ужин тем не менее прошёл вполне пристойно, если не считать задумчиво молчащего волшебника. Напустив на себя бесстрастный вид и подкрепив его кое-какими магическими психощитами, Локси полностью закрылся, и лишь его серьёзные глаза чуть выдавали тот ад, что царил в душе хозяина дома.
        
        Молодой месяц с любопытством смотрел на залитое его нежным сиянием заснеженное плоскогорье. На забывшиеся во сне величавые сосны, на припорошенные валуны и промёрзшие едва не до дна болотца. И на небольшой, ладный двухэтажный домик, из трубы которого едва сочился дымок догорающего в печи огненного заклятья.
        У раскрытой дверцы малой кухонной печи на скамеечке сидела маленькая, серьёзная хоббитянка и невидяще смотрела в угасающее пламя. Её губы неслышно шевелились, вознося слова одной ей известной, исходящей прямо от маленького сердца молитвы. И такова была сила искренности её, что тучки осторожно облетали пространство над этим местом стороной, дабы не помешать разговору. Ибо всеблагая Хеннора, чьим прелестным ушкам только и предназначались эти слова, долго хмурила блистающую алмазными блёстками соболиную бровку, прежде чем переглянулась со всемогущим владыкой огня Пиром.
        Тот медленно покачал головой, отчего его сияющая аура колыхнулась, заставив ярче вспыхнуть некстати пролетевшую мимо звезду.
        - Нет. Я и так внял просьбе Миллики, помог ему в битве. А сердешные дела не по моей части.
        Бессмертная снова опустила свой блистающий взор на грешную землю и нашла глазами такой крохотный и тщедушный отсюда домик. Прошлась взглядом по закоулкам, заглянула в одну комнату, отчего заулыбались во сне чутко дремлющие эльфийские девицы. Прошлась незримо по отделанному морёным дубом коридору, и дверь в другую спальню не была ей помехой. От одного только мимолётного взгляда богини на портрете, казалось, ожила женщина в нежно-розовом платье с розой в волосах.
        Шаловливо улыбнувшись, Хеннора попыталась взглянуть на спящего её глазами, той самой, изображённой в расцвете сил и красоты женщины. Ярче разгорелись краски на холсте, озарённом слабыми отблесками лунного света, и тёмные глаза озарились неземным сиянием.
        Румянец выхлестнул на щёки спящего мужчины, словно он вспомнил, как в детстве разорил ласточкино гнездо и за этим занятием его застала мама... Интересно, а что ему снится?
        
        ...Порыв ветра увлёк летящего на зонтике малыша в сторону - туда, где под солнцем блестела река, плавно и неспешно неся свои воды меж цветущих садов. Купаться мальчишке отчего-то не захотелось. "Да я же сам умею!" - вспомнил он и решительно отпустил кажущуюся такой надёжной рукоять бабушкиного зонта. Ровным счётом ничего для малыша не изменилось - ветер радостно унёс свою добычу, закрутил её и тут же утопил в воде. А под ногами всё так же проплывало бескрайнее море цветущих вишен. "Туда, туда!" - пожелал мальчик, и его полёт стал чуть выше. Перелетев через реку, он вновь устремился над чуть волнующимся садом к той несуществующей, но отчётливо видимой линии меж лазурно-голубым и кипуче-белым...
        
        Чтобы разорвать связь, бессмертной пришлось ещё и заслонить глаза ладошкой. Воистину - велика сила материнской любви, ибо покойный ныне художник сумел изобразить не только мать молодого волшебника, но, видимо-таки, был у него какой-то Дар, был...
        Пир уже отвлёкся и вовсю развлекался, заставив веками спавший вулкан на далёких южных островах проснуться и прочистить жерло во всю мощь своих огненных лёгких. Но тем не менее он беззлобно проворчал ей.
        - Даже и не думай об этом...
        - Это о чём же? - Хеннора напустила на себя этакий невинно-обиженный вид. Кокетливо надув губки, вздёрнула носик и демонстративно отвернулась в сторону.
        Слегка убавив жар в недрах извергающей огонь и пепел горы, ибо поток светящейся лавы мог угрожать посёлку, раскинувшемуся у подножия, Пир удовлетворённо осмотрел своё творение и повернулся. Посмотрел, любуясь, на тысячелетия знакомый профиль, и на губах его против воли заиграла нежная улыбка.
        - Пусть всё идёт само собой. Разберутся. Они все ведь не только твои, но и мои дети тоже... Пошли лучше потанцуем.
        
        Где-то в неведомой дали, на сцене, утопающей в клубах подсвеченного мечущимися лучами лазеров дыма, бесновались длиннобородые молодцы с гитарами и во всю мощь киловаттных динамиков наяривали допотопный, но такой заводной рок-н-ролл.
        - I can't stop rocking ...
        Из ревущей и визжащей от восторга толпы выскочила парочка. Спортивно фигуристая девчонка из тех, на кого приятно даже просто посмотреть, и высокий атлетически сложенный парень, красавец хоть с какой стороны ни глянь. Они единым движением вспрыгнули на возвышение и начали выплясывать на крохотном пятачке на краю сцены такое, что в их сторону сразу повернулись и сияющие лучи прожекторов, и таинственно подмигивающие агрегаты телевизионщиков.
        Это было дыхание небес. Единство Огня и Жизни, слитое в ритме музыки и скреплённое теми связями, что оказывают незримое, но могучее влияние на всё и вся.
        Сами собой переключились все каналы. Застыв и затаив дыхание, весь мир в радостно-щемящем изумлении смотрел и впитывал всем естеством пробивающуюся даже сквозь провода и радиоволны Силу.
        - No, i can't stop rocking, baby, till i luz my mind...
        
        Глава 4.
        
        По правде говоря, всё было вовсе не так уж запущено. Разумеется, бывает такое, что из стайки девчонок одна невзначай обожжёт тебя взглядом - и мир вокруг сразу покачнётся, став вдруг таким маленьким и незначительным по сравнению с этим. Сладкое томящее чувство мгновенно растекается по телу, исходя откуда-то из груди и будоража всю сущность... но нельзя же поддаваться первому порыву и мимолётному влечению - это знает каждый, что хоть что-то понимает в этой жизни...
        А посему Локси проснулся с тем светлым и радостным чувством, что бывает иногда - после выпавшего первого снега, после хорошо сделанной работы, да мало ли отчего! Даже тот факт, что волшебник спросонья промахнулся шлёпанцем по проворно увернувшейся Стелле, ничем не омрачил его настроения.
        - Доброго утра! Мастер, завтрак подавать или пускай его, остывает? - с намёком протарахтела хоббитянка, невозмутимо и привычно водворяя ударившийся в стену предмет обуви на своё законное место - у кровати хозяина.
        И какой же молодой человек, выспавшийся и полный сил, откажется от предложения поесть? То-то и оно. Потому в холле вскоре опять собралась группа весьма желающих подкрепиться, и теперь волшебник трапезничал в компании трёх весьма миловидных даже в длиннополых халатах эльфийских лучниц, которые заодно служили украшением комнаты не хуже, чем живые цветы. Правда, Стелла ворчала что-то насчёт того, что эти остроухие стервочки растолкали её ни свет ни заря, выгребли всё, что она на скорую руку успела приготовить, и опять завалились дрыхнуть - но на её добродушное ворчание никто не обращал ровным счётом никакого внимания.
        Аллена, дождавшись того момента, когда завтракающих охватит сытая умиротворённость, для виду ещё поковырялась ложечкой в своей порции пудинга и нейтральным голосом осведомилась.
        - Мы можем остаться здесь до тепла?
        Получив утвердительно-поощряющий кивок от хозяина, она ринулась закреплять успех и задала тот вопрос, что занимал её ещё там, на опушке леса у закрытого дома.
        - А... в каком статусе?
        Локси пожал плечами и не без сожаления отодвинул от себя опустевшую плошку, ароматно пахнущую шоколадным мороженым. Подумав чуть, он поднял взгляд на старшую из лучниц.
        - У вас нет запретов насчёт поступить на это время ко мне... ну скажем - на службу? Не как к магу, а как к дворянину.
        Эльфийки переглянулись. Вообще-то, это не противоречило никаким принципам Высокого Народа, но служить у грязного хуманса... Бр-р-р! С другой стороны - податься-то и некуда. Не в загаженный и вонючий город же, да там ловить вообще нечего...
        Высокие напольные часы у простенка очень кстати пробили девять, давая время обдумать не только слова, но и ситуацию.
        - А на каких условиях? - на правах командира Аллена вела переговоры дальше.
        - Да никаких условий. Ничего такого я вас делать не заставлю. Ни мусорные свалки очищать, ни эльфов резать - это я, как маг, умею куда лучше вас, - Локси пожал плечами и невозмутимо вытер губы вышитой салфеткой, не обращая внимания на сузившиеся глаза прекрасных собеседниц. Взглядом отправил в полёт клочок ткани - прямо в пылающий камин, и только потом добавил.
        - У меня свои понятия о чести... а впрочем, спросите подробности у Стеллы. Со стороны виднее, говорят. Опять же женщина, да и не хумансовского роду-племени...
        
        Волшебник пересилил своё мгновенное желание применить соответствующее заклинание да подслушать разговор и, махнув на всё рукой, занялся своими делами. А зря всё-таки, зря - ибо он узнал бы для себя и о себе много интересного и даже забавного.
        Недаром колкие и острые эльфийские язычки поговаривали втихомолку, что в своё время Аллена много чему научилась у знаменитого Веал ап Киренса, который, если кто не знает, поднял на небывалую высоту профессионализм работы эльфийской разведки. Между прочим - методики добывания сведений и развязывания языков, коими напропалую пользуются сыскные, разведывательные и прочие коронные службы, напрямую слизаны именно с эльфийских. Так что Стелла, присевшая в углу холла почесать языки с девчонками, а заодно довязать половичок, даже не догадалась, что за разговор тут пошёл.
        Вроде бы сама собой речь перешла с последних событий на личность и привычки хозяина. Невенор, с беззаботным видом грызущая семечки, ненавязчиво подкидывала вопросики, вроде бы безобидные, но проверяющие и уточняющие те темы, что прозвучали и забылись эдак с полчаса тому. Мальва вносила весёлую сумятицу, как бы между трёпом язвительно высмеивая милые привычки и предпочтения этих хумансов. Сама Аллена только направляла разговор в нужное русло, восхищённо ахая или наоборот, недовольно морща свой носик и фыркая в нужных местах...
        Так что простодушная хоббитянка так и не поняла, отчего это она почувствовала себя настолько выжатой, да ещё и с одеревеневшим языком, после болтовни с такими милыми и внимательными собеседницами. Видимо, сочетания слов "толково проведённый допрос" она ни разу не слыхала и вообще - никогда не попадала в поле зрения ни одной из спецслужб. А о том, что таковые имеются при дворе любого короля и даже каждого понимающего толк в делах высокопоставленного дворянина, кричать громко как-то не принято. Чревато, знаете ли...
        Что-то начало доходить до Стеллы, лишь когда она проворно орудовала кухонным ножом, шинкуя капусту в салат. Мимоходом отметив, что выболтала о хозяине всё - даже то, что мастер мягко, но настойчиво советовал держать при себе, хоббитянка от отчаяния схватилась за голову. Не забыв, разумеется, предварительно вытереть руки о передник .
        Локси, высунув от усердия язык, как раз насыпал что-то ядовито-жёлтое в раскалённый тигель, когда в дверь "лабулатории" по-мышиному поскреблась Стелла. Давно усвоив, что в доме есть места, куда лучше не соваться без разрешения хозяина, бедная служанка, затаив дыхание и безуспешно пытаясь унять бешено стучащее сердечко, ждала у входа, с трепетом предвкушая предстоящий тяжёлый разговор.
        На её удивление, мастер воспринял сбивчиво выдавленные известия на редкость спокойно. Лишь подумал немного, чуть склонив голову и по своей привычке немного повернув её вправо.
        - Ладно, Стелла. Плохо, конечно, но - ничего страшного.
        Размазывая слёзы по румяным щекам, Стелла кое-как пролепетала.
        - Вы не будете гнать меня с места, мастер Локси?
        Волшебник хмыкнул, глядя на растрёпанное, плачущее горючими слезами существо.
        - Ну куда ж я без тебя - пропаду совсем. Впредь умнее будешь, - он вздохнул и ласково потрепал понурившуюся хоббитянку по взъерошенной белобрысой головушке.
        - Что там у нас с продуктами? До весны впятером дотянем?
        Похныкав ещё чуть, Стелла всё-таки постепенно успокоилась и мысли её потекли по привычному руслу.
        - Никак, мастер. Надо запас обновить, да и одёжку этим тварям остроухим справить...
        Она подняла вверх заплаканное лицо и, с надеждой глядя в глаза, спросила.
        - Хозяин, а может, гнать их как говорится, в три шеи? - она несмело улыбнулась, сообразив, какой ненароком выдала каламбур, хотя вряд ли догадывалась о существовании такого слова.
        Волшебник прошёлся по своей "лабулатории", потрогал зачем-то большую пустую колбу с узким горлышком, в которой отражалась маленькая сплюснутая хоббитянка, и только потом негромко ответил.
        - Знаешь, Стелла, я тоже не в особом восторге от таких гостей. Если бы мы встретились на поле боя, я не колебался бы ни мига - от них только поджаренные ушки и остались бы. Или мелко нашинкованные обрезки... А так - они попали в беду и пришли в мой дом. Не в обычаях моего рода поступать негоже...
        - Ох, мастер Локси. Закрутят они вам голову - помянете мои слова. Одна остроухая, вон, уже чуть из дому не гонит... - тут она вовремя прикусила язычок, и только утирала покрасневшие глаза краем передника.
        - Договаривай, - волшебник, прохаживающийся по своим владениям меж таинственно и жутковато выглядящих незнакомых предметов, остановился на полпути и, эдак нехорошо прищурившись, смотрел на маленькую служанку.
        Та, вознеся заплаканные глаза вверх и мысленно осенив себя защитным знаком Хенноры, набрала в грудь побольше воздуха и так отделала своего хозяина и благодетеля, что в замке у какого-нибудь барона её за такие слова живенько вздёрнули бы на виселице, предварительно со вкусом прогнав через дыбу, раскалённые клещи и прочие семью семь удовольствий.
        Зажмурив глаза и отчего-то вжав голову в плечи, Стелла затаила дыхание и ждала то ли удара грома прямо по маковке, то ли ещё какого наказания за свой длинный язык и несносный характер. Однако время шло, а она всё ещё была жива и, судя по ощущениям, даже здорова. Осторожно открыв один глаз и осмотревшись, хоббитянка обнаружила мастера Локси сидящим на высоком вращающемся стуле - предмете её давней тихой зависти - и беззвучно хохочущим. Она открыла второй глаз и с недоумением уставилась на волшебника, в смущении переминаясь с ноги на ногу.
        - Вот за что я тебя люблю, маленькая моя нахалка - так это за смелость и честность, - отсмеявшись, сообщил Локси. Понятное дело, что иногда это было весьма болезненно - слушать правду о себе. Но и польза тоже немалая, а то этак и зазнаться недолго. Опять же - такой слуга это уже почти друг, да и предаст навряд ли...
        - Но заклинание молчания ты всё-таки заработала...
        Упрямо поджав губы, Стелла страдальчески дождалась, пока хозяин наложит наказание - а уж какая это была мука для болтливой хоббитянки, когда вместо слов рот закрывается сам и не даёт вымолвить ни словечка - это можно описать разве только в трагедии! Осуждающе качая головой, она с достоинством удалилась, всем своим видом и смертельно оскорблённым достоинством вопя, что она думает о магии вообще и о волшебнике в частности.
        
        - Два вопроса, мастер Локси, - как бы невзначай Аллена вклинилась в шутливую пикировку за ужином, в которой маг объединился с Невенор и теперь вдвоём они выбивали пыль из весело и беззаботно хихикающей Мальвы.
        Дождавшись кивка хозяина дома и его посерьёзневшего выражения лица, она спросила.
        - Если мы откажемся поступить на службу?.. - и чуть обрезала фразу, подразумевая ответные действия волшебника. Хотя, между нами говоря, все три эльфийки были ещё теми головорезками, но тягаться с боевым магом им было никак не по плечу.
        - Где в этом доме дверь, вы знаете. Я никого не держу, раз вы гости, но в другой раз дороги сюда вы просто не отыщете, - заметил Локси будничным тоном, накладывая себе ещё десерта - эти тарелюшечки такие маленькие...
        Лучница прислушалась к завыванию разыгравшейся к вечеру метели, к мягкому теплу, исходящему из раскалённых внутренностей камина, и что-то про себя решила. Какую-то галочку поставила в клеточку таблицы, находящейся в недрах её прекрасной и с виду такой безобидной златоволосой головки. Уж что-что, а крутить комбинации и считать варианты её учил выдающийся мастер, а она в свою очередь щедро делилась знаниями и опытом с членами разведотряда...
        - И второе. Звезда Полуночи - это ваша работа?
        На этот раз Локси даже переменился в лице и отложил вилку. Легендарная эльфийская боевая ведьма с зубодробительным именем и таким красивым прозвищем пару лет тому чуть не разнесла вдребезги весь юг королевства людей. Говорили, что она попросту "съехала с катушек" - иногда это бывает даже с перворождёнными. А может, решила самолично отомстить хумансам за какие-то, забытые уже ими за давностью лет обиды - кто её теперь знает.
        Как бы то ни было, эльфийский король или кто он там на самом деле - даже сами эльфы не без труда разбираются в своей запутанной и древней как мир системе чинопочитания - скрипя зубами, всё-таки одобрил любые, даже чрезвычайные меры против разбушевавшейся волшебницы. Мир, хоть и непрочный, между двумя расами следовало поберечь. До тех пор, разумеется, пока одна из сторон не получит подавляющего преимущества в многовековом противостоянии...
        На юг в строжайшем секрете спешно были направлены девять усиленных групп волшебников. Три из них исчезли, и о судьбе их несложно было догадаться - Полночная Звезда была на голову сильнее любого из ныне живых магов. Разве что ван Гален... да и тот надорвался, не рассчитав когда-то своих магических сил, и сейчас доживает свой век учителем общей магии в Школе. А группе, в которой был совсем юный по меркам волшебников Локси, просто повезло, хотя и не совсем.
        Неслышимая и невидимая, но от того только более грозная эльфийка попалась в примитивнейшую ловушку - тяжёлый охотничий арбалет, поставленный старым следопытом Тормом на растяжку поперёк тропы, где она предположительно могла пройти. Тяжёлый болт с фигурным наконечником, одним выстрелом упокаивающий навеки здоровенного медведя или секача, превратил в фарш внутренности ничего не соображающей от боли Полночной Звезды. Но даже это не убило её. Пока разъярённая ведьма потратила несколько драгоценных мигов, разнося в пыль гранитный валун, за которым спрятался Торм, упокойте боги его обгорелые останки, Локси вынырнул сбоку и всадил в ту своё заковыристое, загодя заготовленное заклинание с довеском...
        Он вспомнил затухающие, полные глубокой ненависти и боли глаза эльфийки, мутную пелену забвения, постепенно заволакивающую её ясный и незабываемый взор, и внутренне содрогнулся. Хотя король и совет баронов оказался более чем щедр на награду, а кольцо Звезды Полуночи досталось ему - ведь такие, связанные незримыми нитями со своими владельцами, могучие артефакты даются в руки только тому, кто прервал жизненный путь выдающегося мага или волшебницы, но воспоминания эти, понятно, к разряду приятных никак не отнести.
        Правда, верховный Архимаг школы надолго задумался, а затем восхищённо хмыкнул, найдя в отчёте описание применённого молодым волшебником заклинания. Старикан он, в общем-то, не вредный - даже с тем происшествием со своей внучкой он смирился, тем более что таки пристроил её за престарелого маркиза...
        Несколько долгих мигов была слышна непогода снаружи, безуспешно пытающаяся снести попавшийся по пути домишко, да тиканье часов. Локси положил на стол ладонь, прошептал над ней несколько слов, и на пальце его постепенно проявилось неярко светящееся, простое с виду кольцо.
        Сидящая рядом Невенор чуть наклонилась и несколько мигов, чуть шевеля губами, разбирала прихотливую вязь рун, выступившую на поверхности металла. Чуть побледнев, она кивнула Аллене и, бросив на обладателя могущественного артефакта уважительный взгляд, молча откинулась на спинку стула.
        - Тогда - откровенность за откровенность, - волшебник убрал руку, и кольцо на его пальце снова стало невидимым, повинуясь воле владельца.
        - Судя по некоторым моим наблюдениям, вы не просто диверсионно-разведывательный отряд. Осмелюсь предположить... личная гвардия короля либо птенцы из гнезда ап Киренса, - он посмотрел на Аллену так открыто и невозмутимо, что та поймала себя на желании поверить. Поверить - и пойти за этим оказавшимся ох каким непростым хумансовским магом в любую даль или передрягу.
        Эльфийка встряхнула головой, сгоняя с себя наваждение, и всё-таки нашла в себе силы улыбнуться.
        - Последнее, - нехотя процедила она. Как ни крути, а откровенность хозяина дома она оценила сполна. Почти год все лучшие эльфийские лазутчики прочёсывали юг королевства хумансов, в любую погоду чуть ли не обнюхивая каждый камешек, но так ничего и не нашли. А сам король Невир двенадцатый лишь, усмехнувшись, сообщил - неприятность, дескать, улажена и он по-прежнему подтверждает мир с эльфами...
        - Вредный старикан всё так же бодр? И всё так же строит интриги? - как ни в чём ни бывало спросил Локси, наливая себе ещё чашку крепчайшего кофе.
        Аллена, кисло улыбнувшись, неопределённо кивнула. Да уж, есть о чём крепко подумать им вместе с учителем, если дозволят боги свидеться. Ну что ж - хоть и к хумансовскому, но магу такой силы, что одолел саму Звезду, и наняться не грех. Да и присмотреться заодно, благо перед Мальвой он чуть ли не на задних лапках ходит...
        
        Глава 5.
        
        Видимо, с вечера волшебник с кем-то договорился по волшебному шару, ибо ещё в тот час, когда ночь за окнами едва начала нехотя уступать место серой и неуверенной зыбкой мути утра, всех разбудило весёлое пиликанье встревоженной системы охранных заклинаний. Выскользнув из-под одеяла, Невенор просто-таки восхитилась - волшебник удивил её очередной раз. Дело в том, что звуки, издаваемые магией, были точно подобраны в соответствии с мелодией развесёлой эльфийской песенки "Крошка Элли". Мягко говоря, настолько ветреной и легкомысленной, что в полном варианте её не рискнул бы исполнить перед сколь-нибудь высокой аудиторией ни один бард.
        Едва стихло верещание охранной системы, как в дверь всунула свою голову Стелла.
        - Мастер сказал - всем вам в зал, а я пока завтрак организую, - лаконично сообщила она и скрылась.
        Девицы весёлой стайкой вылетели в коридор. Спустились по лестнице и после пары поворотов попали в большую комнату, размерами едва ли уступающую холлу. Они спешили - ведь с вечера они всё-таки поступили на службу. Но не то, чтобы совсем уж летели, сломя голову - как-никак, не простые хумансовские вояки, а благородные эльфийские лучницы. Разведчицы и диверсантки, опять же - вовсе неплохой набор.
        Здесь обнаружился сам Локси, ещё лохматый спросонья, но со шпагой. Поздоровавшись и не без удовольствия оглядев прибывших, он сообщил:
        - Зимой эта комната предназначается для разминок и тренировок. Рукопашный бой, фехтование с тенью и так далее. Да и хотел бы посмотреть, на что вы способны... в ближнем бою.
        Эльфийки переглянулись. Аллена, что и в новом статусе осталась старшей, пожала плечами.
        - Вообще-то, весьма разумно. Работаем!
        Волшебник пошептался с полкой для всякой всячины, стоявшей в углу, и та принялась громогласно и довольно верно наяривать боевой марш орочьей пехоты. Но в таком исполнении и скорости, что вышла разухабистая песенка в ритме быстрого танца.
        Далее описывать не только было бы затруднительно, но и несколько опасно. После короткой разминки девицы обнаружили, что комплекс секретной системы рукопашного боя, передающийся у эльфов из поколения в поколение, в основе своей и так известен их нанимателю, перестали смущаться и приступили к тренировке "на всю катушку". А музыка громыхала так, что буханье орочьих барабанов и бубнов воспринималось не столько ухом, сколько всем телом и оказывалось весьма приятным, чуть щекочущим нервы массажем. Зато полосатый котяра, заглянувший на шум, на всякий случай распушил хвост и выгнул спинку, неодобрительно шипя на изрыгающую звуки полку.
        Затем мокрый как мышь волшебник по-быстрому наколдовал четыре тени. Если кто не знает - это такие полупрозрачные магические копии с человека или другого разумного существа, быстрые, неуязвимые и мгновенно приспосабливающиеся к партнёру. Единственная причина, почему их не применяют в боевой обстановке это то, что тени развеиваются от самого слабенького заклинания, пусть даже направленного не против них, а просто - применённого рядом.
        Невенор поначалу не восприняла свою текучую и призрачную пару всерьёз. Но после пары довольно-таки болезненных пропущенных ударов и замечания от Аллены стала работать в полную силу. Тень мгновенно почувствовала это, и взвинтила скорость прямо-таки до безумной. Некоторое время дело шло с переменным успехом, но Локси посоветовал подстроить движения под ритм музыки, и вот тут-то эльфийские диверсантки сразу вспомнили свою юность в тренировочном лагере в Ривернолле, где они проходили базовое обучение.
        ...Это был какой-то кошмарный, грязный и извращённый танец. Тень не уступала ни в скорости, ни в точности движений, и Аллена только на пределе сил и ловкости изворачивалась, уходила от ударов, по мере возможности нанося в ответ касания, одного-двух из которых вполне хватило бы, дабы отправить за Гремящие Моря даже латника в тяжёлых доспехах. Однако тень абсолютно не обладала ни инициативой, ни свободой воли, а уж умственные способности её вряд ли восхитили бы даже муравья. Совершенный боевой голем, да и только - поэтому постепенно эльфийка приспособилась и стала одерживать верх...
        Поймав себя на ощущении, что эта безумная пляска ей даже нравится, Мальва ухватила два кинжала - свой излюбленный комплект, и вот тут только магическая сущность призрачной тени спасала ту от немедленного разрезания на тонкие и к тому же продырявленные ломтики.
        Сбоку от девиц Локси рубился с каким-то четырёхруким чудищем, и его шпага мелькала со вполне понятной живостью, разрезая воздух и иногда - невероятным чутьём угадывающую направление удара тень.
        Резко разорвав контакт и отпрянув, Мальва выронила оружие и согнулась от боли, жадно хватая воздух пересохшим ртом. Музыка резко стихла, и эльфийку тут же подхватили сильные заботливые руки.
        - Что? - оказывается, этот Локси не на шутку взволнован. Неужто и в самом деле?..
        Слабо улыбнувшись, лучница помассировала утихающий ноющей болью бок и сделала движение, намереваясь подняться.
        - Мне бы ещё седьмицу отлежаться... Слишком свежая рана.
        - Хорошо. Это моя вина - я не знал, как скоро ваше остроухое племя оправляется от таких повреждений... - волшебник глазами отдал Аллене распоряжение - прибраться тут, а сам, не обращая внимания на слабые попытки Мальвы встать на ноги, наложил на больное место болеутоляющее заклинание и подхватил на руки.
        Под сочувственными и слегка завидующими взглядами, что проводили её подруги, Мальва проехалась прямо до ванной комнаты. Сидя на краю выложенной серым с искоркой камнем широкой ёмкости, она, прищурившись, наблюдала, как волшебник наколдовал струю горячей, исходящей паром воды. Нимало не смущаясь, она позволила снять с себя пропотевшую льняную рубашку и такие же тренировочные штанишки, а затем две сильные и ласковые руки подняли её и перенесли, опустив в блаженное тепло. А ещё говорят, что счастье невозможно!..
        Тут подоспели и Аллена с Невенор. Заметив, что с подругой все в порядке, они непринуждённо разбросали свои одёжки и тоже посыпались в наполненную водой ванну, весело вздымая брызги до самого потолка. Локси шутливо поднял руки вверх и предпочёл ретироваться, ибо от такого зрелища запросто можно было заработать хроническое разбегание глаз...
        
        Едва успели позавтракать, как к дому подъехали широкие сани-розвальни, запряжённые равнодушно пофыркивающими лошадёнками. Возница - простоватый крестьянский мужичок с хитрым прищуром глаз - в ответ на предложение хлопнуть с мороза чарочку не стал чиниться, а благодарно поклонился и затем лихо опрокинул в себя содержимое принесённого Стеллой вполне приличного размера стаканчика.
        Сама хоббитянка, с которой по случаю поездки было снято столь обременительное и обидное наказание, уже на радостях прожужжала все ушки остающейся на хозяйстве Мальве, где она оставила ей еду, как пользоваться наколдованными мастером свитками для растопки печей и каминов, и прочие, прочие, весьма нужные в хозяйстве премудрости.
        - К завтрашнему вечеру вернёмся, - закончил инструктаж Локси, выходя в прихожую.
        Здесь Аллена решительно потянулась за своим луком и стрелами в нишу, где была устроена стойка для оружия, но волшебник заметил ей:
        - Не стоит, пожалуй. Две эльфийские лучницы, да ещё и в полном вооружении - эдак весь баронский гарнизон в панике разбежится. Да и сам барон де Рив навряд ли обрадуется. Не на войну ж едем, право...
        Пожав плечиками, Аллена ограничилась кинжалом на поясе, чуть меньшим его собратом за голенищем, кое-какими секретами под одеждой, и содержимым походных сумок, что они с Невенор упрямо прихватили с собой. Когда все вышли из дома наружу, волшебник снова поневоле залюбовался обеими эльфийками. Стройные, ладные и симпатичные в своих походных комбинезонах с наброшенными поверх короткими чёрными плащами, с которых азартно скалилась морда не на шутку разозлённого медведя - гербом старинного и славного рода Бриннов. Теперь каждому, кто удумает что-либо нехорошее против девиц, придётся иметь дело не только с ними, но и с их нанимателем, что было бы весьма и весьма опасно не только для здоровья, но и для жизни.
        Стелла, закутанная в енотовую шубу и такую же лохматую шапку, более была похожа на этакую круглую и симпатичную зверушку, и уже восседала рядом с возницей на облучке. Локси и обе лучницы устроились в санях, похохатывающая Мальва в лучших традициях рыцарских романов томно помахала отъезжающим платочком из окна, и сани тронулись.
        Эльфийки шушукались о своём, наивно (а возможно, и нет) предполагая, что язык квенья известен тут только им, Стелла вытягивала из добродушного и оказавшегося словоохотливым возницы всякие новости и сплетни, а сам Локси довольно щурился на проплывающие мимо заснеженные деревья.
        Когда по оставленной спозаранку колее сани выехали на тракт, лошади побежали веселее, а возница, хитро покосившись на седоков, ещё подстегнул их, и сани понеслись вперёд на удивление резво. Иногда попадались встречные, один раз обогнали селянскую телегу, хозяин которой не успел сменить колёса на полозья и теперь еле-еле тащился к себе домой. Баронский патруль поприветствовал ездоков воздетыми к пасмурному небу остриями пик и тоже унёсся назад в этой весёлой и безумной скачке. Деревню, через которую пролегла дорога, миновали не останавливаясь - к вящему неудовольствию лошадей и равнодушному жесту Локси.
        Вот и город. Серые, слегка присыпанные снежком стены, приземистая привратная башня, и сгрудившееся скопище людей и саней у ворот. Возница, привстав, с высоты оглядел это крикливую и ржащую толпу, и озабоченно повернулся к магу. Тот, заприметив у ворот знакомые лица, ткнул пальцем - туда. Наплевательски объехав длинную очередь, сани подкатили прямо к проверяющим. Сержант, узнав волшебника, улыбнулся в предвкушении, гаркнул приветствие, лихо отдав честь по всей форме, и немедля распорядился освободить путь.
        Солдаты проворно раздвинули рогатки, а Локси, напустив на себя важный и самодовольный вид, поинтересовался:
        - А что, служивый, барон нынче у себя?
        Тот скользнул взглядом по ездокам, сразу переменился в лице, признав эльфиек. Встретившись глазами с Алленой, даже побледнел немного - солдат признал солдата.
        - Уж не случилось ли чего, ваша светлость? - понизив голос, осторожно поинтересовался он.
        - Нет, всё в порядке. Они со мной, - заверил его волшебник, внутренне усмехаясь. Ещё бы - эльфы не могли похвастать численностью, но вот умением воевать и вообще делать дела - очень даже. Так что нескольких лучниц, а тем более разведчиц, вполне хватило бы, дабы при нужде быстренько превратить этот немалый по здешним меркам город в большое кладбище.
        - Так точно, вашсветлость! Барон наш нынче в замке, бал-машкерад затевают. А сын ихний на охоту подались, - и сержант, непостижимым образом заставив исчезнуть опустившуюся в его ладонь серебряную монету, весело отсалютовал напоследок.
        Аллене не раз приходилось бывать в столь не нравящихся ей городах хумансов, поэтому она с ленцой поглядывала по сторонам, привычно запоминая дорогу, входы-выходы, удобные для отхода или засады места и прочее, жизненно важное для профессионального лазутчика. Зато Невенор глазела по сторонам с еле скрываемым любопытством. Да - как далеко и непривычно это было от изящных и веками выверенных принципов перворождённых! Но что понравилось эльфийке - здесь не было того чуть сонного спокойствия и даже равнодушия. Наоборот - жизнь кипела и била ключом.
        Проводив взглядом бабёнку в пёстром салопе, что весело тащила в корзине пару тревожно гогочущих гусей, а другой рукой волокла за собой сбивающегося с хрюканья на визг поросёнка на привязи, Невенор обратилась к волшебнику.
        - А теперь куда?
        - К "Свинье и яичнице"! - коротко распорядился Локси, и после нескольких поворотов сани остановились перед трёхэтажной гостиницей, в первом этаже которой был устроен трактир, а верхние сдавались под жильё.
        Волшебник вылез из саней, одарил возницу серебряной монетой. Судя по скинутой шапке, поклонам и словам благодарности, такая плата несколько превышала заработок обычного извозчика за один раз, но Локси равнодушно отвернулся, и подойдя под вывеску, где упитанная свинья с недоверчивостью глядела на сковороду с глазуньей, вынул изо рта трубку.
        - Аллена, Стелла - поселяйтесь, а затем идите на рынок за покупками. - и с этими словами он отцепил с пояса приятно звякнувший кошель. И обратился к эльфийке.
        - Смотри, чтобы малышку не обидели...
        Та кивнула, не без любопытства ожидая дальнейшего развития событий.
        Хоббитянка, которой такие поездки явно были не в диковинку, заботливо упрятала деньги куда-то под шубу, потянула эльфийку за рукав в гостеприимно распахнувшиеся перед ними двери. Ход направо вёл в шумный зал, откуда долетал шум, гам и одуряюще вкусные с мороза ароматы. Но Стелла, горделиво задрав носик, повернув налево и вошла в комнатушку, где какой-то паренёк скучал за столом.
        После нескольких же слов мгновенно выяснилось, что малыш вовсе не мальчишка, а соплеменник Стеллы. К слову сказать - возьмите хоббита, перенесите его в любое населённое место (кроме, разумеется, владений орков или самых дальних южных пределов), и этот полурослик сразу найдёт своих. А поскольку весьма быстро выяснится, что он наверняка чей-то там пятиюродный племянник мужа свояченицы брата, то хоббит будет принят, как свой среди своих. Надо признать, что эти полурослики весьма большое внимание уделяют такому, казалось бы, сомнительному родству, но это позволяет им жить весьма дружно и всегда рассчитывать на помощь и поддержку своих.
        Так произошло и здесь. В распоряжении Стеллы оказались две прекрасные, светлые комнаты, расположенные смежно, а также ключи от малого чулана, который вертлявый хоббит поклялся тут же освободить и отвести под будущие покупки. Аллена даже пальцем не шевельнула, а все вопросы, насущные и только могущие возникнуть, были уже улажены. То ли благодаря той самой, знаменитой хоббичьей солидарности, то ли из-за того, что Стеллу и её хозяина здесь неплохо знали и, судя по всему, весьма уважали - но здешние дела были сделаны сразу.
        - Подкрепимся? - Стелла хитро посмотрела снизу вверх на возвышающуюся над ней Аллену и тут же, не дожидаясь ответа, потащила её в трапезный зал. Для таких важных гостей сразу же нашёлся тихий спокойный уголок, откуда, к вящему удовольствию эльфийки, просматривалась (а при нужде и простреливалась) вся большая комната.
        Надо отдать должное, хозяин сего заведения не скупился ни на некоторые расходы, ни на следования добрым советам, ни на прочие ухищрения, и таки сумел придать своим гостинице и трактиру некий налёт респектабельности. Во всяком случае, как отметила Аллена, здесь было сравнительно чисто и весьма спокойно. А уж о том, чтобы устроить пьяную драку, даже и речи быть не могло - таких посетителей ещё на входе отсекал здоровенный хмурый мужик со столь явными повадками ветерана королевской пехоты, что у лучницы аж пальцы зачесались...
        Кухня оказалась тоже вполне сносной. Разумеется, ни о каком сравнении со стряпнёй Стеллы, а тем более изысками эльфийских поваров, упаси боги, речи идти не могло, но Аллене за свою бытность приходилось едать куда худшее. А посему, сделав на миг страшное лицо в сторону не без интереса поглядывающих в их сторону важных купцов за столом неподалёку, эльфийка отдала должное еде, которая была весьма на уровне. Зажаренная в сметане куропатка вообще привела её в неописуемое изумление - рецепт был просто-таки варварским, но тем не менее оказалось на удивление вкусно. И эльфийка, следуя примеру Стеллы, уписывала за обе щеки, и, наплевав на все правила этикета и приличия, с удовольствием облизывала стекающий по пальчикам ароматный жир.
        Вывалившись наружу, под хмурое зимнее небо, что теперь казалось таким милым и хорошим, чуть ли не мурлыкающая от удовлетворения Аллена поинтересовалась у сыто и довольно отдувающейся Стеллы:
        - А мастер не накажет за такое транжирство? - ведь маленькая хоббитянка отвалила за обед целых две серебрушки.
        Та посмотрела удивлённо, а потом, поняв, радостно захохотала.
        - Хозяин скорей накажет, если будем скупиться и создавать о нём мнение как о скряге. Так что привыкай, остроухая - я уж сколько лет всем богам молюсь в благодарность, что именно к такому в услужение попала... Ну, ладно - пошли.
        Рынок едва не оглушил Аллену своим неимоверным шумом. Втихомолку подивившись, как это можно что-то толковое приобрести в таком гаме и сутолоке, лучница следовала за хоббитянкой, не забывая зорко поглядывать по сторонам. А Стелла уже приценялась то к поросятам, то к связкам лука и перца, а теперь уже тыкала пальчиком в бок рыбине, что так нахваливала до звона в ушах голосистая торговка. Неприметно поморщившись, эльфийка всё же рассудила, что и такие знания могут пригодиться, а посему немедля присоединилась к обсуждению тех или иных достоинств или недостатков, напропалую применяя своё знаменитое и, надо признать - вполне обоснованное обаяние.
        Если к вашему товару приценяется, скажем, тощий мужик с небритой харей или сварливая деревенская бабёнка, то это одно. А вот если насчёт покупки интересуется такая красавица, что дух захватывает, а от одних только звуков чарующего голоса по спине от удовольствия бегут мурашки, то это, братцы, я вам скажу - не торговля, а одна радость!
        Аллена и сама не заметила, как вошла во вкус этой новой игры. Зато хоббитянка обнаружила такое дело и, в общем-то, уступила инициативу своей коллеге. Лишь направляла общий ход покупок и замечала, что надо бы приобрести вот то-то и то-то. А эльфийка, едко похихикивая про себя, работала не просто на совесть - с удовольствием. Торговцы становились вежливыми и предупредительными, советовали и помогали. И даже совсем не обижались, если их товар почему-то не подходил. Для всех и каждого находился ласковый взгляд будоражащих душу серо-зелёных глаз или сказанное нежнейшим голоском слово, или даже весёлая, чуть солоноватая шутка.
        А мальчишки-посыльные сновали от них в гостиницу и обратно, таская кули и свёртки, бочонки и ящики на саночках. Стелла смотрела на товарку со всё возрастающим уважением и удовольствием, так что, когда в основном покупки были совершены, эльфийка утянула ту в угол рыночной площади под прикрытие прилавка, где развесёлый статный бородач торговал горячим взваром из вина, мёда и семи, как он утверждал, полезных травок.
        - Что ты на меня так посматриваешь? Я сделала что-то не так? - профессиональная разведчица вцепилась в маленькую хоббитянку чуть ли не клещами - с явным намерением учинить подобный недавнему допрос.
        - Ой, что ты! - воскликнула та, с восторгом и удивлением разглядывая разрумянившуюся то ли от мороза, то ли от весёлого времяпровождения девицу. - Совсем наоборот! У тебя так здорово выходит.
        В задумчивости Аллена изящно заломила бровку на свой неповторимый манер.
        - А почему тогда так смотришь?
        - Я думала, вы, эльфы, злые. А оказывается - совсем даже наоборот.
        Немало озадаченная эльфийка отпустила воротник Стеллиной шубы. Некоторое время испытующе смотрела в лицо малышки, для которой промолчать или тем более соврать - непомерное испытание, а затем, отведя глаза, глухо прошептала.
        - Я просто была сама собой...
        К удивлению Аллены, та всё-таки расслышала. Поднявшись на цыпочки и вытянув руку, хоббитянка смахнула с атласной эльфийской щеки слезинку.
        - Ну что ты? Не плакай...
        Лучница, от руки которой полегла не одна сотня врагов, вдруг обнаружила, что у неё самым постыдным образом щиплет глаза. Неужели возможна такая жизнь? Без каждодневной и ежечасной борьбы, без постоянных напоминаний и утверждений о долге, чести и превосходстве эльфийской расы. Просто милая и спокойная, с массой удовольствий - жизнь?
        
        - Ой, а деньги тово... кончились, - хоббитушка всплеснула руками, обнаружив вдруг, что кошелёк показал дно, а они ещё даже не начали толком ходить по лавкам, торгующим одеждой, тканями да мехами.
        - Придётся в банк топать, а это ж через полгорода, - вздохнула она.
        Аллена не без тайного вздоха отодвинула от себя ладно скроенный полушубок, что так пришёлся им обеим по вкусу. А ведь следовало подумать и о своих подругах, да обзавестись десятками прочих вещей, раз уж ты командир...
        Однако купец даже и слушать не пожелал, чтобы "такие красавицы себе в чём-то отказывали". Он сразу же послал с виду шустрого и проворного мальчишку в банк с самым грозным напутствием вослед. И не успели обе покупательницы заскучать, как у дверей лавки лихо остановились крытые сани с запряжённой в них парой тяжело дышащих от бешеной скачки лошадей, а из дверцы тотчас же выкатился такой же кругленький, как и Стелла в своей шубе, клерк из банка. Кланяясь и извиняясь за задержку, чуть не падая на колени и только каким-то чудом удерживаясь на ногах, он заявил, что ни в коей мере не желает, дабы об этом инциденте дошло до слуха господина волшебника и мимоходом поинтересовался - какую сумму угодно будет получить "госпоже Стелле и её воистину прекраснейшей спутнице". Очевидно, Стеллу здесь хорошо знали, равно как и тяжёлую руку её хозяина - одного из богатейших покупателей.
        Похохатывая от того, что её назвали госпожой, хоббитянка продемонстрировала почти совсем пустой кошелёк, заметив, что тут было примерно поровну золота и серебра. Нимало не смутившись, клерк высыпал на прилавок две горки монет, отсчитал и пересыпал в доверенный ему мешочек. На взгляд Аллены, теперь там стало даже чуть больше, чем было вначале. Но на робкое заявление Стеллы о расписке или векселе живой и неугомонный толстячок только в ужасе замахал руками.
        - Что вы, что вы! Как можно? Да одно только то, что услугами нашего банка пользуются господин барон и ваш многоуважаемый господин волшебник, да продлят боги его дни и силу...
        Он ещё долго распространялся бы на эту тему, превознося до небес честность и щедрость столь именитых клиентов, если бы крепившаяся до поры до времени хоббитянка в конце концов не расхохоталась и столь величественным жестом руки, которого трудно было ожидать от простой служанки, не разрешила тому удалиться.
        - А что это он так суетился? - поинтересовалась Аллена, когда три полушубка в конце концов были куплены и в сопровождении лисьих шапочек и меховых тёплых полусапожек отправлены в гостиницу. Сама же эльфийка с нехорошим вниманием присматривалась ещё кое к чему на прилавке...
        - Осмелюсь заметить, - купец намётанным взглядом определил интересующий такую редкую гостью товар и с поклоном подвинул поближе роскошный плащ, подбитый мехом пятнистой дикой кошки. - Деньги господина барона и мастера Локси составляют более половины активов их банка.
        - Реклама и свидетельство надёжности, - коротко резюмировала Аллена, восхищённо поглаживая искрящийся великолепный мех никогда не виданного ею животного и серо-стального оттенка кожу явно нездешнего качества выделки. - Не разорим мы мастера?
        Стелла весело фыркнула и жестом показала купцу - упаковать.
        - Я когда-то тоже высказала такое опасение, - заметила она. - За это он меня так отчехвостил... А потом ещё и лекцию прочёл. В общем, торговля это основа государства, и чтобы она процветала, надо покупать, а не держать деньги мёртвым грузом.
        - Ваш уважаемый хозяин тысячу раз прав, - купец едва сдерживал свою радость. Ещё бы, за час он расторговался как за седьмицу хорошей ярмарки. Теперь можно всерьёз подумать и об открытии собственной мастерской при лавке...
        
        Глава 6.
        
        Посоветовав на прощание вознице завтра после обеда подать к гостинице сразу трое саней, да пообъёмистей, отчего тот расплылся в радостном ожидании заработка себе, да в придачу и сыну с племянником, Локси весело подмигнул скромно стоящей в сторонке Невенор и они бодро зашагали по улице, похрустывая снегом.
        Миновав торговый квартал, они прошли через полосу сущих развалюх, что кольцом окружали возвышающийся над городом и подавляющий его своим мрачным величием баронский замок.
        - Чтобы не жаль было сжечь в случае осады и таким образом расчистить место? - лучница с некоторым недоумением разглядывала эти совсем уж никчемные лачуги.
        - Ну почему сразу так сжечь? На дрова разобрать тоже можно в два счёта, и польза будет, - волшебник опустил медную монетку в дрожащую ладонь полуслепой согбенной нищенке и спокойно пошёл дальше, нимало не интересуясь словами благодарности.
        Ворота оказались распахнутыми настежь, мост через ров опущен и, как крепко подозревал Локси, с самого лета его вряд ли поднимали и он скорее всего напрочь вмёрз...
        Двое посиневших от холода и безделья стражников при их приближении перестали лениво поддразнивать возбуждённо погавкивающих бродячих собак и кое-как отсалютовали знатному гостю и его не менее знатной в их глазах спутнице. Волшебник молча кивнул им, и прошёл через неширокий, выложенный каменными плитами двор, через который всё-таки расчистили в снегу дорожки по главным путям движения вроде конюшен, арсенала и прочих служб.
        Главное здание, вернее - башня-донжон, сложенное из скреплённых расплавленным свинцом кое-как обтёсанных камней, поражало отнюдь не красотой, а толщиной прорезанной узкими бойницами стен и солидностью постройки. Строители явно думали больше о военной целесообразности, а не о всякой ерунде вроде красоты или комфорта, хотя зимы здесь на севере мягкостью отнюдь не отличаются.
        Заметив, с каким интересом Невенор стреляет глазками по сторонам, Локси поинтересовался у неё:
        - Что, никогда не была в подобных замках?
        Та еле заметно смутилась.
        - Ну почему же? Была однажды. Только, там всё уже горело...
        - А в лужах крови плавали истыканные стрелами трупы? - невозмутимо хмыкнул Локси. Подумав немного и прикинув кое-что, поинтересовался.
        - Орлиное Гнездо или замок сэра Финчли?
        - Гнездо, - кивнула эльфийка, и в глазах её появилась настороженность - а вдруг этот хуманс удумает что нехорошее?
        Но волшебник только покачал головой и распахнул входную дверь.
        - М-да... Знатно вы тогда нам наподдали...
        Если кто из читателей плохо помнит историю, речь шла о временах Майской смуты и об осаде эльфами стоящего на перевале весьма укреплённого замка Орлиное Гнездо. Собственно, осады и не было - небольшой отряд эльфийских рэйнджеров ночью просто вырезал гарнизон крепости, потеряв всего несколько своих. Но даже и такие потери оказались ужасающими для победителей, потому что пограничный конфликт обе стороны по молчаливому обоюдному согласию быстренько замяли, списав всё на ротозейство нижних чинов и неверно понятые приказы. Политика, чтоб её...
        - Угу... зато вы на Арвизонских лугах реванш взяли, со своей конницей-то... - угрюмо ответила Невенор, с интересом осматриваясь по сторонам. Хотя замок барона де Рив всего лишь и был замком провинциального барона, но лесной воительнице и тут было всё в диковинку. Старинные доспехи по углам залы, могучие, потемневшие от времени балки, поддерживающие закопчённый потолок, несколько картин на стенах да факелы, закреплённые в железных держаках. Невзирая на полное отсутствие зелени, неизменно растущей в любом, пусть даже самом скромном эльфийском жилище, тут было всё-таки уютнее, чем ночью в заснеженном поле, например. А главное - гораздо теплее благодаря устрашающих размеров камину, в пылающую топку которого, не особо пригибаясь, мог бы заехать всадник.
        По лестнице с галереи сбежал сам барон, весьма обрадовавшийся гостям - в зимнюю пору хоть какое-то развлечение. Даже без кольчуги и прочих отягощающих плечи доспехов, шириной плеч и крепостью сложения он мог бы посоперничать с гномами. Правда, если эльфийке на ум пришло сравнение с кряжистым, неимоверной прочности дубом, то Локси невольно сравнил барона де Рив с его же замком - такой же основательный и несокрушимый.
        - Здравствуйте, сэр Бринн, моё почтение благородной эльфийской леди! - радостно вскричал он, едва успев на ходу застегнуть последние пуговки на камзоле. Мужчины обменялись крепким рукопожатием и дружескими хлопаниями по плечам, Невенор же достался довольно церемонный поклон и та, не задумываясь, ответила примерно такого же уровня книксеном.
        - Прошу прощения - эти болваны у ворот не сразу догадались послать ко мне посыльного, дабы известить о вашем приезде! Надеюсь, вы отобедаете с нами? - глаза сильного и в мирной обстановке вполне добродушного здоровяка источали радушие.
        - Благодарю, барон, как же можно ответить такой чёрной неблагодарностью хорошему человеку? - хитровато усмехнулся Локси и наконец представил свою спутницу.
        Барон бегло, но цепко осмотрел лучницу и улыбнулся.
        - Если я верно помню - вы одна из тех трёх? - а сам в предвкушении интересного рассказа уже потирал пухлые ладони со следами мозолей, оставляемыми отнюдь не рубанком или вёслами.
        Локси пожал плечами, идя рядом с хозяином, а Невенор скромно пристроилась за их спинами.
        - Мальва, что была... ранена, осталась в доме, а Аллена со Стеллой отправились за покупками - пополнить припасы на зиму.
        - Стелла - это ваша хоббитушка-служанка? - воскликнул барон, вспоминая. Он шагнул к узкому и высокому стрельчатому окну, подозрительно напоминающему обычную бойницу, но застеклённую согласно недавно завезённой из столицы моде. Посмотрел на город, кивнул.
        - Ага, вижу - торговый квартал ещё не горит - значит, с ними всё в порядке!
        Невенор изрядно подивилась про себя такому извращённому чувству юмора, но выучка всё-таки взяла своё. На её точёном личике по-прежнему виднелась только холодная вежливость - обычная маска эльфов.
        А де Рив, в первую очередь поинтересовавшись животрепещущим - как дела у Стены, и получив успокаивающий ответ, громогласно сообщал последние новости и известия. Локси вполуха слушал о ценах на провиант и другие товары, о предстоящей очень, очень холодной зиме, и сплетни о соседнем графстве. Поддакивая и посмеиваясь в нужных местах, он дошёл до гостиной, где к ним вышла леди де Рив, супруга барона и мать троих отпрысков.
        Обменявшись приветствиями и с нескрываемым любопытством оглядев ни много ни мало, как одну из легендарных и наводящих благоговейный ужас эльфийских лучниц, баронесса мило извинилась и сообщила, что старший сын, Лесли, вернётся с охоты только поздно вечером, а посему она приглашает всех отобедать чем боги послали, и без присутствия младших детей.
        - Я ручаюсь за её поведение, - Локси бесцеремонно кивнул в сторону незаметно осматривающейся эльфийки. Та насторожилась, вспомнив, что ни о чём таком у них разговора не было. Но недаром эльфов дразнят умниками, а в разведку тем более недаром берут лучших из лучших, ох, недаром - она всё прекрасно поняла.
        - Я осведомлена о законах гостеприимства, и вашего, господа, радушия не обману.
        - Вот и прекрасно, - просияла баронесса. И сдвоенный восторженный детский вопль за боковой дверью тоже подтвердил, что всё улажено - дети увидят за обедом "самую настоящую эльфу"!
        
        Мало-помалу эльфийка сориентировалась в непринуждённой обстановке за столом и выбрала правильную линию поведения, хотя предпочитала поменьше болтать и побольше слушать. Ха - это же первая заповедь разведчика, что вам объяснять!
        Локси, да и все другие отдали дань уважения мастерству здешних поваров, благо они вряд ли уступали искусством Стелле. Барон был богат, и весьма, а посему, рассуждая совершенно здраво, не лишал себя маленьких жизненных удовольствий. Правда, он обладал весьма специфическим юмором, но здесь, в пограничье, это наоборот - очень даже ценилось. Например, де Рив мог отпустить пойманного браконьера, одарив его всего лишь десятком плетей - сущая безделица, согласитесь. А мог и затравить собаками, дав четверть часа фору...
        Обед прошёл весело и даже не без приятственности для всех. А потом барон, сославшись на дела, увлёк волшебника в свой кабинет, милостиво оставив эльфийку на растерзание едва сдерживающей любопытство супруги и таких же нетерпеливых детей.
        Не впервые Локси бывал в этой комнате, а посему, получив разрешение, закурил, вытянувшись в кресле. Изолирующее звуки заклинание он по просьбе хозяина уже поставил, так что как бы ни напрягала свой изощрённый слух Невенор, расслышать что-либо ей не удалось.
        - Эльфы стали весьма настойчиво интересоваться здешними местами, - волшебник с ходу подкинул барону тему для размышлений и головных болей. Затянувшись, он продолжил.
        - Пока только шныряют да присматриваются. Но не похоже, чтобы это было праздное каждодневное внимание, - и принялся излагать факты и свои соображения.
        Де Рив задумался так глубоко и надолго, что где-нибудь в более воспитанных и церемонных кругах это могло бы быть воспринято, как невежливость. Но тут, в диковатом пограничье, забота о своих владениях была отнюдь не излишней бесполезной роскошью. Потому-то барон и подумал, что не худо бы дополнительно укрепить свой замок и город, навести порядок в своей малость обленившейся дружине. Самолично проверить съестные и воинские припасы, и наконец-то повесить пройдоху управляющего. Повод? Ба! - замковый колодец, из которого, хоть и с большой глубины, но всё-таки можно было брать воду в случае осады, окончательно обветшал и пришёл в негодность...
        Обменявшись мнениями и советами по этому поводу, мужчины перешли к следующей теме. Сменились придворные ветры, и отец Локси, барон Бринн, опять впал не то, чтобы в опалу - в немилость. Осады замка не будет, пожалуй, а вполне возможно, что высылкой барона в свои владения дело и ограничится. А посему и младшему сыну его тоже надлежало соответствующим образом озаботиться. Это, надо признать, была точно такая же важная, но неприятная новость, как и прозвучавшая ранее. Надо ли и говорить, что такие известия не передаются даже по волшебным шарам волшебников, а только так - в приватной беседе, да ещё и в хорошо защищённом от досужих ушей месте.
        Молодой ещё баронет сидел, сцепив зубы так, что едва не лопнул мундштук его трубки. Его душила ярость... но на лице по-прежнему блуждала лёгкая рассеянная улыбка.
        - Как только ваша служба тут будет окончена, молодой человек, я по праву более опытного дворянина советовал бы вам не ехать в открытую домой - это могут неправильно понять. Ведь вы обладаете немалой силой, а потому ваши недруги могут нашептать в уши короля и известие о готовящемся бунте. Я советовал бы вам просто исчезнуть. Ручаюсь, мои люди не будут знать куда, когда и даже в какую сторону...
        - Спасибо, барон. Этой услуги я не забуду - за мной долг...
        Побеседовав ещё немного на подобные милые и безобидные темы, мужчины прикончили бутылку старого вина, что барон заранее припас в кабинете, и перешли к более лёгким и повседневным делам, так что тяжёлое впечатление успело немного сгладиться.
        
        Остаться на ужин, а тем более на ночь Локси отказался, сославшись на то, что намеревался порастрясти запасы волшебника из магической лавки, а там есть такие деликатные компоненты, что днём или на свету лучше и не тревожить...
        Так что, беседуя вполне непринуждённо о всяких пустяках, мужчины дошли до залы, в которой вовсю развлекались баронские домочадцы. Баронесса была в восторге от советов, что дала эльфийка по поводу костюмов и блюд, готовящихся к праздничному балу в честь середины зимы. А дети... дети были просто очарованы. И дело было не только и не столько в том, что люди, как и всякие другие животные, инстинктивно чувствуют расположение и тянутся к перворождённым. Просто - дети ещё не знали о том, насколько жестоки и безжалостны эльфийские воины. И дай боги, как говорится, им об этом никогда не узнать...
        Уже в сумерках раннего зимнего вечера Локси добрался в "Свинью и яичницу". По дороге Невенор, видя его глубокую задумчивость, тоже деликатно помалкивала. Лишь посматривала по сторонам, из лекций зная, что преступность в хумансовских городах существует издавна и так же неискоренима, как глупость или любопытство. А заметив, как из тёмной подворотни к ним присматривается пара хищно выглядящих оборванцев, демонстративно проверила - легко ли выходит кинжал из ножен.
        Вроде бы ничего не заметивший Локси волшебным образом, не задумываясь, перешёл на середину улицы, где ещё хоть что-то было видно невооружённым глазом, а ладонь его, затянутая в тонкую кожаную перчатку, вроде бы невзначай легла на рукоять шпаги. Ну да - всё верно. На уровне рефлексов - похоже, эту парочку учили если не по одним учебникам, то по весьма схожим методикам...
        - А может, угостишь их чем подходящим? - Невенор всё-таки поинтересовалась образом действий на такой случай, немало досадуя, что при ней, кроме кинжала и тех безделиц, что рассованы по потайным кармашкам, нет настоящего оружия - её лука...
        - Шутишь? В чужом городе - упаси боги. Да и я не коронный сыскарь, чтобы гоняться за всякими голодранцами. Не моё это дело - не напали, значит, им повезло.
        Эльфийка пожала плечами. Странно живут хумансы, непостижимо - но может быть, именно потому и стали так сильны, что даже им, перворождённым, приходится считаться с этими грязными и грубыми варварами. Может быть, стоит и им отказаться от кое-каких прадавних традиций и сойти с доселе казавшейся истинной тропы? Такие мнения, надо признать, уже давно витают в умах. И не только среди эльфийской молодёжи, но и даже умудрённых веками ветеранов. И исподволь, постепенно крепнут...
        Стоя на пороге каморки выделенной под покупки и заваленной провизией, тюками с одеждой и прочими припасами, Локси хозяйственно оглядел все эти богатства. Поддев носком сапога большой тряпичный свёрток, одуряюще вкусно пахнущий балыком домашнего копчения, всё же запустил соответствующее заклинание и не без вздоха принялся смотреть, чего же тут насобирал дуэт хоббитянки-служанки и эльфийской лучницы. Оказалось на удивление неплохо.
        Всё испортила Стелла. Помявшись, она дрожащим голосом сообщила, что денег не хватило. Кошелёк пришлось наполнить ещё раз, и то - служанка продемонстрировала сей кисет для денег, в котором на донышке сиротливо позвякивали две-три монетки.
        Волшебник обернулся к ней. Поднял пальцем виновато опущенный подбородок и посмотрел в эти хитрые и немного испуганные глазёнки.
        - А где горшки с цветами и прочей зеленью, что ты так хотела расставить по всем подоконникам и полочкам? Почему не купила всем самых лучших подарков - скоро ведь праздник Середины Зимы? Где наговорные вязальные спицы из лунного серебра, которые тебе уже чуть ли по ночам не снятся?
        Краем глаза заметив вытянувшиеся физиономии обеих присутствующих при этой сцене лучниц, он внутренне содрогнулся от хохота - ну сейчас я вас! - продолжил:
        - Отчего не куплены комплекты спального белья из шёлка, льна и горного хлопка, которыми не стыдно было бы застелить постель хоть бы и королеве? А где халаты разных цветов? Или ты думаешь, что лучницы будут спать на моих простынях и шастать по дому в моих и прованивать мою - мою! одёжу эльфийским духом?.. И кто тебе дал право экономить мои деньги и заставлять меня и тех, кто верно служит мне, терпеть неудобства из-за твоей скупости?
        И так далее, и в том же духе. Словом, это был форменный хозяйский разнос во всей его неописуемой красе. Видимо, на мастера сегодня накатил редкий по силе и выразительности приступ красноречия - вжав белобрысую голову в плечи, бедная Стелла то краснела, то бледнела попеременно. И даже Аллена получила свою долю нахлобучки. На каблуках повернувшись к ней, Локси тоном, в котором уже без труда улавливался треск молнии и алые отблески файрболла, заметил.
        - Если тем, кто мне верно служит, потребуется звезда с неба - богам придётся поделиться ею со мной. Но и работу я спрашиваю соответственно. На первый раз - выговор!
        Уже немного соображающая кое в чём Невенор, тихо давясь от хохота, благоразумно спряталась за широкую спину хозяина гостиницы, который самолично прибыл поинтересоваться, не угодно ли чего господину волшебнику, и теперь со всё возрастающим восхищением следил за бушующей бурей. Вот бы и самому наловчиться так же слуг отчитывать... а то на ум ничего, кроме растудыть тебя и мать твою, не приходит, как на грех...
        - Чего мне угодно для полного счастья? - волшебник в задумчивости поднял глаза вверх. Хм... сказал бы я тебе, почтеннейший, но она дома осталась...
        - Я в волшебную лавку наведаюсь, а потом неплохо бы помыться - есть там кой-какие ингредиенты с весьма сомнительным амбрэ... И ужин в комнату.
        Перечислив ещё несколько мелочей, Локси оставил огорошенных девиц приходить в себя, а сам, посмеиваясь, отправился в ночь. Фонари горели только на двух главных улицах, а поскольку нужная волшебнику лавка находилась в переулке, где даже в летний полдень было пасмурно, то пришлось волей-неволей озаботиться ночным зрением. Не то, чтобы это было так трудно или накладно... лень просто, за которую ему немало доставалось сначала от матушки, а теперь от Стеллы.
        Ночные хищники из числа двуногих благоразумно держались подальше, а посему до двери домика, над которой тускло светил волшебный фонарь, он добрался без приключений. Лукаво приподняв глаза, Локси просто так, из чистой шалости, поменял цвет магического светильника на призывный красный, представляя, какой народ повалит к хозяину волшебной лавки и каких услуг станут от того требовать. Усмехнувшись и прикинув - не переборщил ли он с шуткой, открыл дверь, запертую заклинанием-одно-название, и вошёл.
        Хлипкая с виду развалюха внутри была обустроена вполне добротно и уютно. Да и защищена едва ли не лучше, чем сам баронский замок. Локси заметил растянутую на полу призрачную сеть, при нужде не оставляющую противнику почти никаких шансов. Да ещё бы не заметить - он сам наносил это охранное, и не только, заклинание по просьбе владельца лавки, и за это пользовался изрядной скидкой. Старик обладал даром в несколько другой области, а посему волшебник не видел причины, почему бы не помочь коллеге, пусть хотя бы и из клановой солидарности магов.
        Поведя бровью, он наклонился. Чуть подправил заклинание, подпитал его Силой. Прикинув на глазок расположение Селены, добавил кое-чего зловредного. Наконец, оставшись довольным своей работой, распрямился и поднял глаза. В двери напротив стоял седовласый и сребробородый, худощавый мужчина лет эдак... но сколько тому было на самом деле - не помнил, наверное, и сам Алансор - один из сильнейших и старейших волшебников на памяти Локси. Правда, способности этого дедугана были весьма, как бы это сказать помягче - специфическими. Не мудрствуя лукаво, стоит сказать прямо - магия трансформации.
        Если кто плохо помнит курс Общей Магии или каким-то чудом вообще отвертелся от него, то стоит напомнить, что эта непростая дисциплина касается превращений предметов и веществ в другие, соответственно, предметы или вещества. Правда, если полученное таким образом золото долго не держалось и постепенно разлагалось обратно, то чего стоит вода, добытая в раскалённой пустыне из простого песка, осознаёт каждый. Понятное дело, что боевые возможности этой школы весьма сомнительны, зато для набивания мошны очень даже наоборот - пользительны. Потому неудивительно, что все волшебники-трансформаторы были богаты, как гномий золотой прииск или столичный банк...
        - Приветствую тебя, почтенный Алансор, - Локси вежливо и без тени ехидства поклонился.
        - Приветствую и тебя, мастер Локси, - хозяин ответил тем же, правда, демонстративно держась за стариковскую спину.
        - Долгих дней тебе, и спокойного течения Силы.
        - И тебе здоровья да удачи.
        Теперь, когда с традиционными официальными приветствиями было покончено, Локси буркнул хозяину, озабоченно растирающему поясницу.
        - Ну уж передо мной-то мог бы спектакль не разыгрывать...
        Алансор распрямился, молодо блеснув глазами и отмахнулся.
        - Да уж совсем личина прилипла - даже наедине иной раз кряхчу, когда из кресла вылезаю.
        Молодой волшебник прошёлся по комнатушке, потрогал нос у чучела вставшего на дыбы медведя.
        - Ты смотри, и в самом деле не вздумай заболеть.
        Тот только хохотнул.
        - Смотри сам раньше времени не расслабляйся! Ладно, пошли в мою каморку, винца выпьем. Ты по делу, или так, поболтать зашёл?
        - И то, и то, - вздохнул молодой маг, идя вслед за хозяином и глядя на спину, чьей стати не изломали даже годы.
        В кабинете, заставленном такими диковинами, что глаза полезли бы на лоб даже у бывалых купцов или путешественников, стоял тот особый, ни с чем не сравнимый запах. Точно такой же, как Локси помнил из детства, когда в родном городе отца впервые попал в волшебную лавку. Те же еле заметные ароматы, то же ощущение дальних странствий и великих битв...
        Молодой маг погрузился в кресло и не без любопытства огляделся. Всё то же, что и раньше - разве что подсвечник, выглядящий серебряным, стал целиком золотым, да сундук для денег и документов стал пошире. Локси смотрел, как Алансор выудил из шкафа бутылку, с ворчанием выковырял присохшую от старости пробку, и разлил по тончайшим бокалам особого, радужного сорта стекла тёмное, почти чёрное вино.
        - Недурственно, - оценил он букет и возраст. Уж каждому ясно, что такого гостя, а тем более коллегу, Алансор не будет угощать наспех наколдованным крысомором...
        Несколько мигов было слышно только гудение в трубе камина, проходящей внутри облицованной заласскими изразцами стены. По соседней улице протопали, звякая иногда железом, стражники.
        - Ладно, не будем тянуть, - Локси отставил свой бокал и извлёк из внутреннего кармана собственноручно написанный им свиток, и небольшую коробку. Положил оба предмета на стол, буркнул в ответ на движение хозяина.
        - Это важно, но подождёт. Да и - там надо вдумчиво...
        Алансор кивнул и убрал руку. Старичок-волшебник, торгующий недорогими товарами в своей лавке на окраине королевства, на самом деле был одним из высокопоставленных столпов тайной службы, работавшей не столько внутри государства, сколько снаружи. Он уже давно положил глаз на этого молодого Локси, способного разнести скалу или поджарить большое войско, и с каждым днём всё набирающего силу. Это только большинство думает, будто боевые маги, повелевающие гигантскими энергиями и кичащиеся своей Силой, только и способны, что тупо обрушивать на врагов океаны огня. Нет - знающие люди (и не только люди) с кропотливостью и усердием муравьёв собирали таких вот молодых умников и приспосабливали к настоящему делу.
        - Главное вот что, - при этих словах собеседника Алансор чуть подался вперёд и в его глазах блеснул огонёк. Уж он-то нюхом чуял даже не предстоящие события, а даже одни только предпосылки к ним.
        - Одна из трёх лучниц, что попали ко мне, по имени вроде бы Аллена - выкормыш Веал ап Киренса.
        Хозяин тихо охнул и откинулся на своё кресло. Ход его мыслей гостю был примерно известен - глава разведки эльфов тот ещё гусь - без его ведома даже осенний листик с дерева не упадёт. Если уж спецура остроухих обратила своё пристальное внимание на эту местность (а возможно, и на самого Локси), то это равносильно звону пожарного колокола. Случайности тут, знаете ли, исключены - рассказывайте этакие небылицы своей бабушке. У ап Киренса всегда и всё было продумано и предусмотрено на десятилетия вперёд, да с подстраховками и запасными вариантами, с путями отхода и резервами. А то, что это было сделано так в открытую...
        Алансор едва сдержал в себе желание вскочить и возбуждённо забегать по комнате. Меж тем, молодой маг продолжал.
        - И вспомнились мне по этому поводу события двухлетней давности, на юге. Тем более, что Аллена сама спросила - не приложил ли я к ним руку? - и положил на столешницу правую ладонь.
        Старый маг всё-таки вскочил. Но скорости и быстроте его мысли позавидовали бы и многие из отнюдь не славящихся тугодумием эльфов. Задыхаясь от волнения, Алансор вытянул вперёд заметно подрагивающую руку, указывая на невидимый ободок на пальце Локси и, пересилив себя, всё-таки спросил.
        - Ты думаешь, это Проклятое Кольцо?
        Многие тысячелетия тому назад, в эпоху Безвластья, закончившуюся страшной битвой богов, один из них, ныне глухо и невнятно известный как Падший, был повержен. Несколько капель его драгоценной крови упали вниз на землю, что в пылу сражения осталось незамеченным небожителями. А когда те спохватились, то было поздно - из малой толики жизненной сущности тёмного и мрачного повелителя нынешнего подземного мира образовалось Кольцо, и оно уже принадлежало этому миру.
        Не было никакой возможности изъять его, не разрушая при этом дотла всё мироздание, и тысячелетиями оно то исчезало, то появлялось где-то вновь, давая обладателю страшную силу и на него же извергая всякие напасти и испытания. Многие пытались с его помощью сделать что-то или победить своих врагов, но после блистательных и впечатляющих успехов конец был неизменно один - хаос и катастрофа. Недаром в истории и языках всех рас оно упоминается под одним именем - Проклятое. И если этот молодой маг прав, как раз начинается Нечто, вполне могущее закончиться великим Ничто...
        - Ты пришёл к тем же выводам, что и я, - мрачно заметил Локси. Он налил себе ещё вина, одним махом выпил и, тихо вздохнув, уставился тоскливым невидящим взором куда-то в угол меж шкафом с книгами и висящей на роскошных оленьих рогах, приспособленных под стенную вешалку, одеждой.
        Алансор, безуспешно хватая воздух ртом, рухнул обратно в кресло. Локси посмотрел на него с какой-то непонятной весёлой злостью, чувствуя, как в нём почему-то закипает кровь. Что с того, даже если это и так? Что с того, что никому и никогда не удавалось ничего толкового сделать с этим Кольцом? Ну да, нет никаких оснований думать, что обычный боевой маг чем-то сильнее или удачливее предшествующих обладателей.
        Но ведь всё когда-нибудь происходит впервые, неправда ли?
        Старый волшебник ещё посидел немного, прежде чем решился задать вопрос.
        - И насколько, друг мой, ты успел продвинуться с... этим? - и он кивком указал, боясь лишний раз даже взглянуть на сияющее неземным светом кольцо.
        Против ожидания, Локси улыбнулся и беззаботно налил обоим ещё этого чудесного напитка, благо в бутылке оставалось немного.
        - А ни на сколько. По своей осторожности я не спешил - как печёнкой что-то чувствовал. А потом обнаружил, что эту безделицу весьма лихо можно использовать для сброса туда откатов, излишков, и даже неудавшихся заклинаний...
        Алансор несколько мигов молчал, переваривая услышанное, а потом от облегчения негромко хихикнул:
        - Зная, как ты совершенствуешься в ремесле и сколько экспериментируешь, представляю - сколько магического дерьма сыплется в Нижний Мир прямо на голову Падшего!
        И оба волшебника тихо захохотали.
        Промочив рот глотком доброго вина и покрутив от избытка чувств головой, старый маг заметил.
        - Ну, я соберу кое-кого, подготовимся, потом придёшь, проверим - то ли это самое Кольцо. Но ты поступил весьма мудро, весьма... Признаюсь честно - не ожидал от нынешней молодёжи такой прозорливости, не ожидал Эти ж всё куда-то спешат, суетятся...
        Локси, сидя в кресле напротив собеседника, покачал в бокале остатками вина и прислушался к себе. Уж если Алансор одобрил - ну тогда, пожалуй, дела ещё не так плохи. Этот старый лис в коварстве вряд ли уступит самому ап Киренсу, но более щепетилен выборе целей и средств - что есть, то есть.
        - А вот скажи мне, старина - за каким х.. тот злодей так стремился сбагрить нам это кольцо, что пожертвовал даже самой сильной эльфийской волшебницей?
        Лукаво прищурившись, старый маг посмотрел на коллегу и кивнул в знак того, что подтекст вопроса ему понятен. И его чуть скрипучий и надтреснутый голос, который на деле являлся плодом тренировок, подкреплённых кое-какими зельями и заклинаниями, вновь заполнил комнату.
        - Ты хочешь сказать - что он знает о нём такого, что не известно нам? И чем его знания показались так страшны, что испугались даже такие непревзойдённые мастера по части магии, как эльфы? Выясним, придёт срок - всё выясним. Появились тут у меня кое-какие полезные знакомства, надо будет и тебя к ним подвести...
        Он подумал немного, глядя внутрь себя.
        - Ты мне вот что ответь - что намерен делать с этими остроухими лучницами? Может, пустить в расход и вся недолга? Нет человека - нет проблемы.
        По правде говоря, настоящий профессионал на месте Локси так и поступил бы. И через пару минут выбросил бы из головы всякие воспоминания и даже не терзался бы сожалениями. Но молодой маг отнюдь не был прожжённым матёрым головорезом, да и сердечко сладко пошаливало от одного только взгляда... чего уж тут греха таить, перед самим собой-то.
        - Веал ап Киренс - вражина, конечно, лютый. Но он всё-таки намерен переиграть нас, а не уничтожить. Согласись - разница весьма существенная, и за это я его весьма уважаю. Кроме того...
        Локси посмотрел в черноту за окном, но видел он там только прекрасные, чуть с миндалевидным разрезом глаза диковинного цвета морской волны. Да, за неё стоит побороться, хоть с кем, и сдёрнуть с реальности стыдливо накинутое покрывало небес, если потребуется...
        - Кроме того, есть у меня подозрение, что он решился сыграть в открытую. Отчего бы не подыграть ему? Ты же сам учил меня не принимать поспешных решений, и грубую силу - попридерживать. Мало того, я уже сделал ответный реверанс в его сторону.
        Молчал мудрый Алансор, ожидая продолжения и в глубине души соглашаясь с собеседником.
        - Это Мальва, которую я перехватил почти на пороге... и влил в неё немного своей крови. Вернул к жизни.
        Собеседник мягко улыбнулся и шутливо погрозил пальцем.
        - Я всё ждал - назовёшь ли ты истинную причину. Надеюсь, мальчик мой, эта болезнь у тебя пройдёт не в очень острой форме. Рассчитывать на взаимность эльфийки, да ещё и профессиональной головорезки - это уж слишком... - и только тут он догадался, и ясные стариковские глаза расширились от изумления.
        - Не хочешь ли ты сказать, что дал ей свою истинную, неочищенную кровь?
        Мягко, загадочно улыбнувшись, молодой волшебник кивнул.
        
        Долгое время в комнате ничего не происходило. Старый маг размышлял, глядя куда-то в угол и отрешённо теребя кисточку на конце своего пояса, а Локси тихонько закурил трубку, пользуясь давним расположением к себе хозяина дома. Он поймал себя на мысли, что ему нравится вот так тихо, просто сидеть, чувствуя исходящее от стены мягкое тепло и осознавая студёную ночь за окном. Сидеть, иногда затягиваясь ароматным дымком или смачивая губы малюсеньким глотком выдержанного вина. В конце концов, пропади оно всё пропадом - войны, тайное противостояние и накал страстей.
        Наконец, Алансор поднял голову.
        - М-да... Первая мысль была высказать тебе всё и сразу. Твоя жизнь, в общем-то, и тебе ею распоряжаться. Но по зрелом размышлении мне всё-таки придётся поклониться тебе.
        Он так и сделал, церемонно встав и мимолётным знаком показав молодому магу, чтобы тот оставался на месте. Вернувшись в мягкое и тёплое кресло, старый маг покачал головой.
        - Я бы на такое не решился. Уважаю. Это действительно сильный и, не побоюсь этого слова - смелый шаг. Ты молодец, парень. Это мы, старики, цепляемся за жизнь и действуем по старинке, дрожа за свою шкуру и стараясь себя поменьше подставлять. Думаю, Веал ап Киренс оценит, да ох как призадумается. Узелок ты завязал знатный... Ну да ладно - полночь уже, пошли я тебе выдам по списку...
        
        Глава 7.
        
        С трудом отмыв с себя непередаваемо ужасное зловоние, оставшееся только от одного жира трапафалька, не говоря уж о других, не менее ароматных ингредиентах, Локси извёл едва не половину запасов гостиничного мыла, но этим нимало не озаботился. Поднимаясь по лестнице на второй этаж, где были их комнаты и наслаждаясь чистой одеждой - а пуще того, чистым и кажущимся прямо-таки сладким воздухом, он застал в коридоре у двери Невенор.
        Эльфийка проводила время за тем, что метала кинжал и какую-то кривую блестящую загогулину. Дабы не попортить стены заведения, на противоположной стороне длинного коридора стоял бледный хоббит, держа перед собой измочаленную в щепу крышку от большой бочки. Судя по запаху, в бочке прежде была квашеная капуста.
        Каждый раз, когда клинок и вторая штуковина вонзались в дерево, немыслимым образом изменяя траекторию в полёте - как бы ни бросала их Невенор, - малыш хоббит вздрагивал от страха и немилосердно потел.
        - Развлекаемся? - Локси закончил вытирать полотенцем мокрую ещё голову и с неодобрением посмотрел на эльфийку.
        Та пожала плечами.
        - С луком у меня выходит куда лучше. Докладываю, мастер. Аллена спит, Стелла под арестом - пыталась улизнуть в постель вот к этому вот нахалу, - она кивнула на осторожно выглядывающего из-за своего деревянного щита хоббита.
        - Вот и воспитываю, - и из самой невероятной позы вновь метнула своё оружие.
        Хоббит проворно юркнул за крышку, и тут же сдвоенный деревянный стук подтвердил, что воспитательница вновь не промахнулась.
        - Стеллу сюда. И бутылку хорошего вина, - распорядился волшебник.
        Когда требуемое было доставлено, он освободил заплаканную хоббитянку от пут.
        - Так вот где ты пропадала прошлые разы... ладно, - он прошептал над обоими хоббитами какое-то заковыристое заклинание. Стелла мигом перестала всхлипывать, а её друг икать от испуга, зато глазки у обоих подозрительно заблестели, а на пухлые щёки вымахнул очаровательный румянец.
        - Как зовут? - волшебник строго посмотрел на парня и вручил ему бутылку.
        - Иллен, - шмыгнув носом, ответил тот. - А Стеллу я всё равно не оставлю.
        Локси усмехнулся.
        - Ну раз так - идите в свою комнату. И чтобы кровать до утра скрипела. Ну? Брысь!
        Смущённо переминающуюся с ноги на ногу парочку унесло куда-то под лестницу, словно их тут никогда и не было, а волшебник проводил их улыбающимся взглядом.
        Невенор повела плечиком.
        - Вообще-то, мастер, это не по правилам. Нас учили - с кем женщина спит, тому она и принадлежит. Не только телом, но и душой. Вам оно нужно - потенциальный соглядатай в доме?
        Локси посмотрел прямо в настороженные золотисто-зелёные глаза. Ох, и за что ж это сладкое наказание...
        - Послушай, Невенор. Если у тебя в жилах течёт холодная рыбья кровь, и для тебя единственная радость - это перерезать кому-то глотку, то другие не таковы. Зачем лишать всех их скромных маленьких удовольствий? А по поводу шпиономании... я не веду тайных и грязных интриг - я играю в открытую. И пусть Аллена, которая так внимательно подслушивает за дверью, так своему учителю и передаст.
        Дверь в номер открылась, и оттуда выскользнула нимало не смущающаяся Аллена. Ничуть не конфузясь ни щекотливой ситуацией, ни своим полуодетым видом - вот ещё чего, стесняться своего естества, тем более такого, что от него от зависти зеленеют почти все самки хумансов! - она внимательно посмотрела в усталое и чуть сердитое лицо волшебника и, коротко пожелав ему спокойной ночи, утянула Невенор за собой.
        Захлопнутая дверь стукнула чуть сильнее допустимого. Локси плюнул в сердцах, вздохнул и поплёлся в свою маленькую комнатку - до утра ещё оставалось немного времени, а усталость навалилась с почти непреодолимой силой...
        
        ... Река осталась позади, и под беззаботно болтающим ногами мальчиком вновь проплывали бескрайние белые сады. Вишни! Я же просто обожаю вишни! Он чуть снизился, и на лету ухватил полную пригоршню крупных, тёмно-красных до черноты ягод. Весело пачкая губы и ладони липким кисловато-сладким соком, он принялся поедать их, меж делом постепенно набирая высоту. Его ничуть не заботило то, что деревья только цвели и от их одуряющего нежного запаха заплакал бы от восторга даже злой эльф...
        
        Заспанная, сонно и томно покачивающаяся из стороны в сторону хоббитянка - это зрелище ещё то. Добавьте ещё сюда исходящий от неё аромат тёмного муската и блаженную улыбку на постоянно так и норовящей уснуть мордашке в обрамлении еле причёсанных белокурых локонов - и выйдет практически точный портрет Стеллы поутру - в том виде, как она предстала перед хозяином.
        - Спасибо, мастер! Я вас почти люблю... - нежно проворковала хоббитянка, не раскрывая глаз. Она от всего сердца обняла волшебника, и тут же мгновенно уснула.
        Когда её кое-как оторвали от этакой неожиданной подушки, служанка некоторое время озадаченно хлопала ресницами и озиралась по сторонам, пытаясь хоть что-то понять. Где она, когда она и вообще - кто она. По-видимому, эти вопросы оказались непосильными для неё, ибо она тут же снова заснула с блаженной улыбкой на лице. Пришлось ухмыляющемуся волшебнику самолично наложить на малышку одно весьма бодрящее заклинание, да ещё и вылить сверху полный кувшин холодной воды.
        - До обеда протянет, а потом хоть что - уснёт всё равно, - резюмировал Локси, критически оглядев это мокрое и кое-как проснувшееся чудо.
        Аллена скептически хмыкнула, примерно представляя себе состояние после ночи любви, но всё-таки промолчала. Получив приказ - сопроводить, купить всё, что надо, и заказать потом обед в номер, она поинтересовалась - а куда отправляется мастер?
        - Магистрат здешний слёзно просит помочь, - буркнул волшебник, цепляя на пояс свою шпагу.
        - А что так?
        Молодой маг страдальчески вздохнул.
        - Да вот... надо городскую свалку почистить. Просили они прислать им огненного колдуна, да в столице что-то с бумагами напутали. Придётся мне поработать с магией Огня. А там, небось, лет десять, а то и пятнадцать никто из наших не разгребал.
        Локси щёлкнул застёжкой плаща, осмотрел себя в висящее перед ним в воздухе зеркало и небрежным жестом позволил тому растаять.
        - А не зазорно? Магу такого полёта, да ещё и баронету... - поинтересовалась Невенор, втаскивая в номер охапку сапог, что после вчерашних прогулок сушились у печи в трактирной кухне.
        - Да что ж тут зазорного? - волшебник привычно скользнул в обувь, притопнул каблуками. - Эти края наш дом, и наводить в нём чистоту и порядок - не вижу тут никакого ущерба для репутации или чести.
        Эльфийки переглянулись, пожали плечами.
        - Вообще-то, правильно, - и отправились сопровождать Стеллу.
        
        Это было потрясающее и незабываемое зрелище. Великолепный, горящий алым и золотым дракон спикировал с хмурого зимнего неба, с гулом и свистом разрезая воздух. Выравняв полёт, он величественно воздел свои огненные крыла над заснеженным полем и, склонив вниз изящную шею, дохнул на землю струёй ослепительно-чистого пламени. Медленно кружа над чадящей внизу немаленького размера территорией, он снова и снова посылал туда своё испепеляющее дыхание. Вновь и вновь он словно высматривал внизу добычу, и его грозная пасть вновь наливалась первородным пламенем. Наконец под ним остался только выжженный до скального грунта прямоугольник, покрытый тонкой коркой спёкшегося шлака. В несколько взмахов крыльев поражающий своими размерами и великолепием огненный зверь набрал высоту и, помахав на прощание длинным, налитым пламенем хвостом, исчез в низко пролетающих зимних тучах.
        - Никак не могу отделаться от ощущения, что это был самый настоящий дракон, - зачарованно вздохнул десятник. Он посмотрел на место бывшей свалки, теперь зияющее девственной чернотой, и, тайком утерев набежавшую из полуголодного и скупого на подобные зрелища детства слезу, стал спускаться с башни у закатных ворот.
        - Да он и был настоящий, чтоб мне сегодня пива не отведать! - восторженно заявил следующий за командиром пожилой солдат. А его более молодой собрат стукнул кулаком себе по обшитой железными кольцами груди, словно приносил присягу:
        - Точно, Снир, как есть настоящий - я даже когти разглядел. Не приведи боги такому в лапу попасться - чисто твои сабли!
        Десятник несколько сомневался, чтобы на свете были ещё такие драконы, но биться об заклад не стал бы - уж больно натурально тот выглядел. Его десяток уже смешался с толпой, валом повалившей за ворота, дабы посмотреть такое небывалое зрелище, а теперь возвращающейся обратно и бурно обсуждающей такое диво.
        Барон де Рив не спеша ехал к себе в замок, вдоволь налюбовавшись невиданным, грозным - и таким прекрасным огненным чудищем. Он был почти уверен, что это всего лишь иллюзия - с чего бы это волшебнику, да ещё и такой силы, искать где-то и вызывать огненного дракона? Но он опять и опять вспоминал леденящий взгляд наполненных нечеловеческой мудростью глаз, басовито рокочущий рёв, сотрясающий всё тело и заставляющий крепче вцепиться в рукоять меча - и в душу вновь заползали сомнения.
        Дабы разрешить их, он придержал коня, отдав короткое распоряжение в сторону сопровождающих воинов. Один тут же кубарем скатился с седла и опрометью унёсся обратно, ловко пробираясь сквозь толпу черни и ведя в поводу своего коня. Через некоторое время он вернулся, и следом за ним ехал волшебник с видом несколько помятым, но весьма довольным.
        - Спасибо, барон, это очень любезно с вашей стороны, а то я что-то притомился, - Локси поприветствовал де Рива и его сына Лесли, и только тут позволил себе чуточку перевести дух. Сегодня заклинания давались с необычайной лёгкостью, но чтобы воплотить в должный вид внезапно пришедшую на ум прихоть, ему пришлось изрядно попотеть. Не зря, выходит, он с лета корпел именно над магией Огня - самой неуловимой и опасной из Стихий... ну разве что молнии... да какой с них прок в таком деле?
        На осторожный вопрос барона о природе столь незабываемого феномена он пожал плечами.
        - Эта магия была из разряда той, что даже и я не могу быть ни в чём уверенным. Да и зачем, господа? Если чудо объяснить, оно ведь перестаёт быть таковым. Зато всем здесь долго будет о чём вспоминать.
        - Скорее родится легенда, помяните моё слово, - улыбнулся юный Лесли. - Отец пригласил к празднику группу бардов и менестрелей, да ещё и бродячих комедиантов. Как раз вчера вечером прибыли.
        - Ну что ж, даже если и так - я не стану им в том препятствовать, - барон и его сын попрощались и поехали со свитой в замок, а сам волшебник, уставший, но довольный собой, свернул к гостинице. Только тут он обратил внимание, что народ скидывает шапки да кланяется, таращась вослед с восторгом и почтительностью - в общем, привечают не хуже, чем самого де Рива. Хм, только этого ещё не хватало... а впрочем, пёс с ними!
        В гостиницу его внесли на руках. Едва успев вернуть солдату его коня и сделать пару шагов, молодой волшебник внезапно обнаружил, что грязный снег на улице вдруг вздыбился и ударил его прямо в лицо...
        
        Старичок-целитель, спешно вызванный из замка, собрал свои принадлежности и на прощание взял своего пациента за руку.
        - Езжайте спокойно домой. Пару дней отоспаться, особо силой не баловать - ничего страшного, в общем, - профессионально-мягким и убедительным голосом сказал он. Но перед тем, как отпустил ладонь молодого мага и встал, палец его незаметно для других постучал ногтем по невидимому для прочих кольцу...
        
        Вот и думай теперь, - Локси ехал в санях, глядя на сдвинутый набок треух возницы и его закутанную в тулуп фигуру. Слишком уж много всего навалилось за прошедшие несколько дней. Аж голова кругом идёт!
        Обнаружив, что голова кружится не в переносном смысле, а заснеженные поля самым подлым образом качаются перед глазами, он отхлебнул ещё приторно-горьковатого настоя, коим снабдил его целитель, и позволил себе соскользнуть в сон.
        Рядом, устроенная на груде мягких свёртков, беззаботно сопела Стелла, сладко причмокивая во сне и только фыркая, когда Аллена или Невенор щупали её нос - не замёрзла ли?
        К дому добрались уже в сумерках, и то благодаря Мальве, что догадалась зажечь переносный канделябр на пять свечей и выставить в окне второго этажа. Кое-как Локси проследил, чтобы возницы разгрузили трое саней и занесли в дом покупки, а Стеллу за руки-за ноги, словно брёвнышко, но более нежно, положили на лежанку в её комнате. Мальва сразу занялась её освобождением от шубы и прочих тёплых одёжек и только махнула на всех рукой - идите, мол, сама справлюсь.
        Не глядя сыпанув старшему, давешнему хитровану-мужичку монет и вытолкав всех возниц за дверь, волшебник кое-как навесил на неё охранное заклятие и добрался до спальни.
        Спать, спать, спать...
        
        ... За морем цветущих садов снова мелькнула река. На этот раз куда более широкая. Поколебавшись и чувствуя, как слабеет от заполняющего его страха голова, малыш тем не менее вздохнул и, чувствуя, как его почти неудержимо тянет туда, всё-таки решился. На середине его башмачки даже чуть зачерпнули холодной воды, и пришлось, неимоверно напрягая естество, подняться слегка выше. Взглянув вниз, он разглядел своё отражение - златоволосый, зеленоглазый и остроухий мальчишка, чуть худощавый, но весьма симпатично выглядящий в бархатной курточке серого цвета и таких же штанишках - нормальный юноша, с виду лет пятнадцати. Немного смазливый, но в общем ничего...
        
        Проснувшись, Локси долго ещё лежал, не будучи в силах побороть ощущения, что проспал нечто очень и очень важное. Он приподнялся, мельком глянул в окно, за которым хмурилось зимнее утро - а что было утро, а не, скажем, день или вечер, он готов был поклясться. Откинувшись обратно, молодой волшебник некоторое время размышлял над причиной столь интересного ощущения, поскольку уж к чему-чему, а к своим предчувствиям ему прислушиваться надо. Не простой же всё-таки смертный, напрочь обделённый Даром...
        Поблуждав взглядом по комнате, его глаза в конце концов вернулись на портрет матери, задорно и с еле заметной весёлой лукавинкой смотрящей на него со стены напротив. Локси всмотрелся - и его буквально обдало жаром. Картина была та - и не та одновременно. Но как он ни вглядывался в до сладкой боли знакомое лицо, в до мелочей запомненную фигуру женщины, схваченной художником на полушаге, в чуть небрежно изображённый сзади сад с каменной беседкой, а ничего понять не мог.
        Та - и не та.
        В конце концов он, поколебавшись, приписал всё своему не до конца отдохнувшему воображению и откинул одеяло. Встал, потянулся - вроде всё в порядке. Выспался аж до не хочу, да и аппетит что-то разыгрался. Набросив на плечи халат, волшебник поплёлся в ванную, на ходу прикидывая, проспалась ли наконец Стелла и сколько ему придётся ждать завтрака. А решение глобальных вопросов отложил на потом.
        Он как раз вышел из ванной, когда до его неимоверно обострённого аппетитом обоняния донёсся восхитительнейший из запахов - запах свежеподжаренных булочек и кофе. Заглянув с галереи вниз, он обнаружил мило завтракающую компанию из четырёх девиц, так увлечённо о чём-то шепчущихся, что они даже не заметили его. Ах, ну да - Локси, едва встав, зачем-то нацепил на себя невидимость и неслышимость. Впрочем, посчитав ниже своего достоинства подсматривать и подслушивать за слугами, он убрал магию долой и спустился по лестнице, весело шлёпая по ступеням.
        - Здоровы же вы, мастер, спать, - заметила Стелла, подавая ему уже вторую порцию.
        - А что такое? - едва прожевав, спросил волшебник, поглядывая на суетящуюся хоббитянку.
        - Как что? - та всплеснула руками.
        - Как с вечера завалившись, так сутки напролёт, ещё одну ночь и только сейчас изволили проснуться! - от возмущения хоббитянка затараторила прямо-таки с неприличной быстротой.
        Локси чуть не поперхнулся от удивления. А впрочем - чего тут удивляться? Немного прикинув расход магической энергии и то, что в гостинице удалось поспать от силы часа четыре, он рассудил, что ничего такого тут нет. Но впредь за тяжёлую работу надо браться, имея при себе жезл. Какой-никакой, а всё же концентратор Силы здорово облегчает дело. Ну что ж, ещё один узелок на память. А всё же он справился и без него!
        Покачав головой, он поинтересовался о пропущенных событиях. Оказалось - ничего, достойного внимания не было. Продукты загружены в кладовую и погреба, прочие покупки распиханы по шкафам и сундукам. А его магические вещички свалены на столе в кабинете, и даже под страхом немедленного четвертования к ним никто не станет прикасаться.
        Стелла выдала это всё на одном дыхании, собирая пустые тарелки и чашки, смахивая со становящейся уже привычной скатерти крошки и носясь вокруг стола и хозяина подобно маленькому бойкому бельчонку. Локси улыбнулся ей, ласково щипнул за щёчку и первым делом, накинув подбитый мехом плащ, вышел из дома наружу.
        Вновь, как и раньше, он выбросил из головы все посторонние мысли и постепенно распахнулся, закрыв глаза и повернувшись в сторону невидимой отсюда Стены Хаоса. Некоторое время следя внутренним взором по спокойной и всё же постоянно меняющейся поверхности, он внимательно сравнил её с той, что помнил при последнем осмотре. Всё то же - мелкая рябь, недостойная пристального внимания, и никаких признаков более крупных возмущений.
        - И спасибо богам, что всё спокойно, - заметил он в сторону замаячившего рядом силуэта с отчётливо заметной зелёной аурой и острой металлической полоской у пояса.
        Это оказалась Аллена. Она вложила в протянутую руку уже набитую трубку, с интересом глянула, как молодой волшебник запросто разжёг ту легчайшим прикосновением кончика пальца и выпустил в постепенно светлеющее небо первое колечко дыма.
        - Дракон был хорош. Впечатляющ, и весьма - почти как настоящий, - негромко заметила она. - С иллюстрации к "Введение в драконологию", глава об огнедышащих?
        Волшебник чуть улыбнулся, с удовольствием вспомнив свой столь эффектно удавшийся опыт, и, повинуясь внезапному наитию, сказал правду.
        - Не совсем. Не хватило какой-то малости в заклинаниях, чтобы он и в самом деле стал настоящим.
        Эльфийская лучница покачала головой в неодобрении.
        - Этого никто не умел со времён великого Танелорна, прозванного Повелителем Драконов. В конце концов, именно это его и погубило. Стоит ли тревожить такую силу?
        Локси, по-прежнему не открывая глаз, выпустил струйку дыма. Вместо ответа улыбнулся, и нейтрально заметил.
        - К обеду распогодится, солнышко выглянет...
        Мельком глянув на затянутое хмурыми облаками небо и принюхавшись к воздуху, Аллена не стала фыркать по поводу бредней всяких хумансов, а осторожно поинтересовалась.
        - Вроде бы ничего не предвещает... А почему ты так думаешь?
        Волшебник наконец-то открыл глаза. Посмотрел на эльфийку, улыбнулся. Протянув к ней руку, проделал какие-то манипуляции, поправляя что-то в её ауре, отчего короткие золотистые волосы Аллены, которые он рекомендовал отпустить, на миг встали дыбом.
        - Ой... полегче, - проворчала та, ощутив покалывание в веках и заметив небольшую призрачную молнию, беззвучно промелькнувшую перед глазами.
        Пожав плечами, молодой волшебник чуть склонил голову набок, не без удовольствия рассматривая стоящую перед ним красавицу в истинном свете.
        - А по поводу - почему я так думаю... ничего я не думаю. Просто я так хочу - по солнышку соскучился, - и, оставив донельзя изумлённую эльфийку обдумывать услышанное, направился в дом, ибо уже слегка продрог под одним только тёплым плащом.
        
        Невенор подскочила с дивана, как ошпаренная. "История Гиреннанского королевства", толстенный труд почтенного мэтра Карвона, полетела в одну сторону, полуобгрызенная морковка, которую она обожала - в другую.
        Ну вот, опять. Со второго этажа, где волшебник ставил опыты в своей лаборатории, опять донёсся знакомый, "нутряной" по выражению Стеллы, звон. Сильный, глубокий и чуть заунывный, разносящийся по всему дому, он заставлял ныть зубы, да и посуда в кухне позвякивала. Посему, не дожидаясь чего-нибудь нехорошего, эльфийка накинула на себя плащ, ухватила со стойки свой лук и вылетела наружу - пострелять по мишени. Мальва и Аллена выскочили следом, едва ли на миг позже. Всё ж лучше на морозе, чем слушать это завывание...
        Локси сидел, облокотившись на прожжённый в нескольких местах стол, и готовил очередное заклинание. Перед ним, на подкладке из толстого войлока, высилось некое блестящее сооружение в форме большой буквы О, распиленной с одного боку наподобие С. И вот в этом-то пустом месте, концентрирующем исходящую из обоих полюсов силу, висело злосчастное кольцо. Только на этот раз оно не только было прекрасно видно благодаря исходящему от него почти непереносимому сиянию, но ещё и гудело тем самым непередаваемо гнусным тоном. Наподобие цельнолитого стакана, если его край потереть мокрым пальцем, или глухо звучащего колокола.
        - Тэ-экс... Ну-ка, а если так... - с пальцев волшебника сорвалась крохотная молния, на которую, как на вертел, было насажено одно весьма хитромудрое заклинание.
        Кольцо чуть сменило тональность, забрав заметно выше, и стало медленно поворачиваться, дрожа в сдерживающих его невидимых простому глазу путах. От такого невыносимого тона зубы у волшебника и впрямь заныли - прямо в самых корнях. Поморщившись, он выхватил металлический ободок из станка и быстренько надел обратно на палец.
        Повибрировав немного, отчего у человека на руке едва мясо от костей не отделилось, кольцо всё-таки успокоилось.
        - Ну и гадость... - Локси вздохнул, скептически глядя на своё сомнительное сокровище. Подумал немного, заглянул в один из лежащих перед ним грудой раскрытый справочник. Нашёл нужную цифру и вписал её в некую таблицу, что прилежно заполнял разными вариантами целую седьмицу. Ну, вот и всё - можно подводить некоторые итоги...
        - Так, и что же тут у нас выходит?.. - рассеянно пробормотал он, водя пальцем по бумаге. Хмыкнув, взял трубку и привычно окутался клубами дыма, благо в суровом споре с девицами всё-таки отстоял своё право курить в своём собственном доме - хотя бы в лаборатории.
        А выходили дела в общем-то невесёлые. Поглядев на свои цифири, явившиеся плодом долгих споров по шару с сильнейшими магами современности, и ещё более долгих раздумий и экспериментов, Локси сокрушённо покачал головой. По всему выходило, что колечко это непростое, ох непростое...
        Мало того, что изничтожить его никакими мыслимыми способами не представляется возможным, это Проклятое Кольцо не просто давало силу своему владельцу - оно постепенно изменяло и подчиняло его. И ничего с этим поделать было нельзя.
        Избавляться надо от этого подарочка, и срочно - думал молодой волшебник, уставясь незрячим взглядом в окно. Ничего хорошего от такого обладания в конце концов не выйдет...
        Но как?
        
        Глава 8.
        
        ...Полёт закончился на крохотной поляне, чей покров изумрудной, травинка к травинке травы так и манил - приди, путник, отдохни. Присев сюда, мальчик устало откинулся на спину. Вверху по-прежнему манило к себе тёплое небо, где сиротливое облачко нежилось под солнцем белоснежным комком пуха. Утомлённые глаза постепенно закрылись, не в силах вобрать в себя этот мир, и ветви цветущих вишен склонились к уснувшему. Ласково, словно рука умелой любовницы, они взъерошили короткие волосы, пробежались по щеке, и наконец уронили нежный лепесток в жадно раскрывшиеся навстречу губы...
        
        Пробуждение было стремительным и тревожным, как взлёт всполошенной стаи голубей. Темнота спальни. И тонкий аромат. Что?!! Но не успела привычка к ясности перерасти в желание зажечь магический светильник, как две ладошки мягко прижали его обратно к подушке, а на пересохшие от непонятного волнения губы снова обрушился ласковый водопад нежности...
        - Значит, говоришь, холодная кровь? - расслышал он легчайший шёпот сквозь гулкие удары истосковавшегося от одиночества сердца, едва удалось немного отдышаться от первой атаки.
        - Умгу... и рыбья тоже... - мурлыкнул он. Чуть потянулся, еле дыша нашёл своими губами её и медленно, наслаждаясь каждым мигом, кончиком язычка раздвинул и приник к этому источнику неземного счастья.
        Ошеломлённый и слабый вздох в ответ был лучшей наградой. Мир сладко завертелся и... да пропади он пропадом!..
        
        Проснувшись от шума за окном, Локси долго лежал, так и не найдя ни сил, ни желания пойти в ванную и совершить кощунство - смыть с себя её аромат. Её нежнейшее дыхание ещё блуждало на устах, вновь будоража сердце и душу. Это было превыше всех сил - земных и небесных.
        Лениво прислушавшись, он различил снаружи звяканье лопат и разговоры крестьян, прибывших из ближайшей деревни. Весна в этом году выдалась ранняя, жадная и нетерпеливая. Поэтому заказанные саженцы вишнёвых деревьев следовало посадить вокруг дома немедля, тем более что Аллена обещалась приложить к ним своё легендарное эльфийское умение.
        Интересно - почему именно она? Молодой человек улыбнулся чуть непослушными губами, ещё помнящими её осторожно и неумело раскрывающееся навстречу ласке тело... э-э, нет, надо сменить тему. Не без труда поймав потерянную нить рассуждений, Локси со вкусом зевнул, и прикинул - когда же Стелла подымет шум по поводу завтрака - есть хотелось даже больше, чем спать...
        Он едва успел прислушаться к внутренней, звенящей и умиротворённой опустошённости, когда дверь спальни приоткрылась, и хоббитянка просунула внутрь голову. С любопытством, в котором сквозила некоторая толика неодобрения, она обозрела полусонного и голодного хозяина, и тут же затараторила.
        - Мастер, завтрак давно готов, остроухие уже собираются брать приступом кухню. Только вот тут какое дело... гонец поутру прискакал, весь из себя важный, да с парой стражников. Дескать, письмо привёз, от самого короля! Я им по чарке налила пока...
        - Тащи, - коротко распорядился Локси.
        - Кого? - осторожно поинтересовалась Стелла, сторожко наблюдая - не нырнёт ли рука хозяина за шлёпанцем, чтобы... ах да, мастер же сам проснулся!
        - Так кого, мастер Локси? Гонца или этих вертихвосток? Или стражников? - хихикнув, служанка уразумела, что ежеутренняя забава откладывается и, осмелев, проникла в спальню вся целиком. Поджав губы, она всё же не решилась пройтись по поводу низкой моральной устойчивости хозяина, хотя слова такие наверняка уже знала и даже было видно, как нечто подобное так и вертится у неё на язычке.
        - Письмо тащи! - простонал едва сдерживающий смех волшебник. Пока Стелла бегала вниз, громко и под угрозой превратить в жабу или крысу отбирала у нерешительно протестующего гонца послание, он вжался всем лицом в подушку, дыша ещё оставшимся её ароматом, и ласково засмеялся от вновь переполнившего его тихого ощущения счастья.
        Когда хоббитянка притащила на подносе большой, официального вида свиток, украшенный не менее чем полудюжиной простых, а также магических печатей, Локси уже полулежал, лениво откинувшись на взбитую под спину подушку. На подносе очень кстати обнаружился кофейник со всем, что к нему полагается, так что благодарная улыбка Стелле пришлась весьма по душе.
        Однако понаслаждаться чтением новостей волшебнику не удалось. Нет - в том смысле, что новости были, можете не сомневаться. Но они оказались из разряда весьма и весьма неприятных. Причём чем дальше читал Локси исписанное ровным витиеватым почерком послание, тем сильнее хмурились его брови. Прочтя письмо ещё раз, он раздражённо швырнул его на поднос и тихо выругался сквозь зубы.
        Падший их всех побери! Вот уж воистину Великое Равновесие - такое утро после такой незабываемой ночи, и тут нате... Он взял обиженно свернувшийся свиток опять, и уже внимательно, обращая внимание на каждую завитушку и выражение, перечёл.
        Ну, то, что папенька опять устроил шутку - вопреки королевскому эдикту покинул родовой замок и поехал в соседнее баронство на ярмарку, это ещё полбеды. Но вот то, что он там набрался как последний забулдыга и начистил физиономию своему давнему недругу, графу Сверу, это, знаете ли, уже ни в какие рамки не лезет. Спасибо, хоть оруженосцы обоих высокопоставленных дворян договорились меж собой и отняли у своих сюзеренов оружие, сведя всё к банальному трактирному мордобою.
        Даже вторая новость была тоже - ещё из тех. Оказывается, плоскогорье, где так уютно устроил себе гнёздышко молодой волшебник, согласно некому с эльфами договору, отходило во владения остроухих. С одной стороны, теперь сами эльфы будут присматривать за здешним отрезком Стены Хаоса. А с другой - опять ехать куда-то в неизвестность!
        Единственно подслащивала пилюлю собственноручная, сделанная внизу текста, приписка рукой короля - баронство Бринн и его владелец по-прежнему неприкосновенны, если некий молодой волшебник не надумает делать глупостей. И - срок службы по королевскому контракту закрыт, кругленькая сумма на счёт Локси, сэра Бринна, положена в банк, и отныне он вольная птица и сам себе хозяин.
        И всё же Стелла испуганно удрала и юркнула в свою кухню, едва завидела в холле угрюмое лицо хозяина. Сквозь щелку приоткрытой двери, из безопасности своих владений она наблюдала, как мастер сыпанул гонцу щедрой рукой и вручил ответ. Видела, как он некоторое время бродил по большой комнате, в привычной задумчивости меряя паркет шагами.
        - Стелла, давай завтрак!
        Обмерев от струящегося по спине, бьющего сзади под колени страха, бедная хоббитянка ни жива ни мертва накрыла на стол, ухитрившись ограничиться лишь одной разбитой тарелкой и пролитым на колени Невенор молоком.
        - Плохие новости? - осторожно спросила Мальва. - Может, нам и правда пора покинуть ваш дом, мастер?
        - Давайте чуть позже поговорим... - неопределённо ответил Локси и, кое-как проглотив еду, выбрался наружу. А снаружи уже был сад. Крестьяне успели вырыть ямы в здешнем каменистом грунте, кое-где помогая себе кайлами, насыпали привезённой с равнины жирной чёрной земли и посадили тонкие, едва в палец толщиной саженцы, на которых уже нежно зеленели листочки.
        - Воды бы нам, вашсветлость, а колодца не видать, - с намёком буркнул старший, держа пару вёдер чёрными от работы руками.
        Пришлось Локси, стиснув в зубах трубку, устроить крохотный водопадик, благо здесь на плоскогорье магия воды давалась просто с лёгкостью. Крестьяне живо забегали во все стороны вокруг дома, поливая деревца. Когда они закончили, Стелла самолично проверила их работу, едва ли не на четвереньках облазив и осмотрев каждый саженец. Пару раз поворчала что-то себе под нос, тыкая пальчиком, но в общем - осталась довольна.
        А посему волшебник опустил в протянутую руку оговоренную плату, по привычке добавил от себя на пиво и взмахом руки отпустил людей.
        Погромыхивая инструментами, повеселевшие крестьяне живо погрузились в свои телеги и не мешкая отбыли. Проводив их невидящим взглядом и дождавшись, пока грохот и тарахтенье не утихнут окончательно, Локси вздохнул и поманил пальцем любопытно глядящую из окна Мальву.
        Довольно долго они бродили по свеженасаженному саду. Наконец, эльфийка, ласково пробежав пальчиками по деревцу, отчего то затрепетало и буквально осветилось внутренней силой, спросила, чуть улыбаясь:
        - А почему именно вишня?
        - Да потому, что именно это твоё дерево. А не "Мальва из клана Яблоневого Цвета!" - чуть передразнил он.
        Невероятно - но эльфийская лучница споткнулась, причём на ровном месте. В глазах цвета морской волны всколыхнулось изумление.
        - К...как ты узнал? Об этом я никогда и никому...
        Локси опустил взгляд.
        - Помнишь... а, ну да - ты не можешь этого помнить... В общем, когда я дал тебе немного своей крови, дабы поддержать тебя, я обнаружил, что налицо редчайший, но в общем-то известный случай - наши жизненные сущности совместимы. Короче, я не стал отделять магическую составляющую от обычной, и ты получила мою чистую, истинную кровь.
        И посмотрел так прямо, что всякие сомнения попросту отпали. Если бы небо вдруг разверзлось темнотой, исторгнув из себя бесчисленные легионы тварей Падшего, или рухнула, открыв за собой новые просторы, Стена Хаоса, то и тогда это не было бы таким потрясением для отшатнувшейся Мальвы. Несколько мигов она с искажённым лицом всматривалась в глаза и сердце волшебника, и лишь потом тихо охнула.
        - А взамен... взамен я взял себе несколько капель чистейшей эльфийской крови. При соответствующем заклинании этого оказалось достаточно. Так что теперь мы с тобой родные брат и сестра, и это способен проверить и подтвердить любой, даже самый паршивый маг.
        Бледное лицо эльфийки мало-помалу вернулось к своему естественному цвету. Она выдохнула, не без усилия над собой проглотив вовсе уж нескромные выражения.
        - ... ..., хорош родственничек! Я догадывалась по своим ощущениям, особенно в последнее время, что что-то не так - но чтобы настолько не так!..
        Двое беседующих долго ходили по равнине, и солнце согревало их на ещё холодном весеннем воздухе. Стелла ревниво посматривала на них то из окна кухни, то из крохотных окошек прихожей. Но когда Мальва в конце концов влепила полновесную пощёчину, а затем с чисто женской последовательностью обняла молодого волшебника за шею и расцеловала в обе щеки, хоббитянка ахнула так, что услышали даже Аллена с Невенор, прилипшие к окну второго этажа.
        
        Локси, строгий и сосредоточенный, закончил писать оба свитка. Под осуждающим взглядом Стеллы он поставил свои магические печати, подписи.
        - Вот и всё. Теперь этот домик, сад и часть плоскогорья принадлежит моей сестре Мальве, и даже эльфийский король трижды почешет свою тощую задницу, прежде чем решится нарушить это. А я поеду, есть тут ещё одно дело, да и в канцелярию надо копию отдать...
        В ответ на такое неприкрытое неуважение к августейшей особе Аллена ткнула его кулачком в бок. Невенор осуждающе покачала головой и изобразила свирепую мордашку, а Мальва на правах старшей сестры вообще отвесила полновесный подзатыльник.
        - А как же я? - еле слышно всхлипнула обомлевшая Стелла.
        Локси ласково погладил её белобрысую голову.
        - Хочешь иметь свой дом, с огородом и садом, в лучшем месте? И достаточно денег, чтобы до конца дней даже пальцем не прикасаться к работе?
        Хоббитянка, не сдерживаясь, заревела во весь голос.
        - Не хочу-у!
        - Вот выдам тебя за Иллена, да устрою всё это! И чем ты опять недовольна? - удивился Локси, от волнения опять достав трубку.
        На точёном личике Мальвы тут же нарисовалось неприкрытое отвращение.
        - В моём доме не будет курить никто!
        Вздохнув, Локси бросил на неё деланно обиженный взгляд, но всё-таки подчинился. Тем временем Аллена чем-то мерзопакостно-вонючим отпоила Стеллу, и сквозь всхлипывания той стало возможным разобрать хоть что-то.
        - Да как же я без вас, мастер?.. Не-е, лучше б я вместе с моей деревней сгинула... - и опять, опять в два ручья потекла сырость.
        - Ну вот и пойми этих женщин... - разочарованно вздохнул молодой волшебник, разведя руками.
        После некоторых препирательств и причитаний, прерываемых то водопадами слёз, то безутешными рыданиями хоббитянки, всё-таки сошлись на том, что служанка остаётся при работе и поедет за мастером хоть на край света. А если Иллен изъявит желание, он может оставить тёплую службу при гостинице и последовать за своей подружкой - мастер и его берёт к себе. В общем, капитуляция вышла полная - по всем пунктам.
        
        В этот вечер он никак не мог уснуть. Несмотря на то, что в прошлую ночь едва ли удалось поспать, обнаружив себя в сладком и волнительном плену, Локси всё ворочался с боку на бок, вновь и вновь переживая события этого дня.
        Месяц своим нескромным лучом уже посеребрил на портрете напротив туфельки и подол матушкиного платья, а волшебник всё думал свои думы. Вновь срываться с места, ехать куда-то в полную неопределённость... Да какого демона? В конце-то концов, разве не мечтал он в глубине души оказаться свободным? От условностей, от обязательств, да и от Проклятого Кольца... м-да!
        Локси решительно отбросил край одеяла. Разбередившаяся душа и стучащее сердце требовали действия, так почему бы и нет?
        Прошлёпав босыми ногами по вязаным половичкам, коими трудолюбивая Стелла устлала полы уже почти во всём доме - благо волшебные спицы ей всё-таки хоть с немалым трудом, но добыли, - волшебник прихватил из прихожей шпагу и направил стопы в фехтовальный зал. Подумав чуть, установил заклинание Тишины, а затем завёл на всю катушку орочий походный марш. К слову сказать, орды трясущих косматыми гривами воинов, дружно топая на бегу в такт ударам шаманьего бубна, за сутки одолевают чуть ли не сотню лиг и способны при нужде на время оторваться даже от кавалерии...
        Неслышные шаги его туда-сюда не спугнули бы и задремавшую мышку... но тем не менее, едва Локси начал входить в ритм и получать удовольствие от бешеной рубки, как в проёме приоткрывшейся двери обнаружился любопытный носик и пара серо-зелёных глаз. Неслышная тень скользнула в тыл рубящегося шпагой волшебника и, улучив миг, запрыгнула ему на спину, усевшись на талию и обняв за плечи.
        - Ага, попался! - торжествующе воскликнула Аллена. Она принюхалась, ласково ероша тёмные волосы, и аристократически наморщила личико.
        - Фу, сэр волшебник, да вы упрели!
        Локси, едва сдерживая дурацкую улыбку, так и норовящую вылезти на лицо, опустил клинок и заставил умолкнуть полку, равнодушно отбивающую чёткий ритм.
        - А ведь кое-кто крепко рисковал своим обонятельным органом... - заметил он, пару раз крутанувшись на месте с такой силой, что эльфийка завизжала от восторга и вынуждена была вцепиться в него всеми конечностями, дабы не улететь в угол.
        - Да неужели! - мурлыкнула она. Хохотнула, волнительно прижавшись к его спине всем своим гибким телом.
        - На лошади каталась, на волке и дикой кошке тоже, однажды медведя приспособила, но на боевом маге впервые...
        Она весело подпрыгнула на нём и совершенно непринуждённо заколотила пятками.
        - Поехали в ванную, а потом в другое место. Ну, и пофехтуем вместе!
        М-да... бывают предложения, на которые не соглашаются. Но бывают и такие, от которых просто не отказываются. Правду говорят, наверное, что эльфы, не знающие уз брака, к некоторым нашим предрассудкам относятся скептически. Но правда и то, что их мужчины, как бы это сказать помягче... немного холодны, и входят к женщине только по обязанности - ради продолжения рода. Потому-то у всех других рас равнодушие эльфов к любовным утехам и их низкая рождаемость не вызывают ничего, кроме презрительной усмешки.
        Впрочем, у некоторых их красоток кровь оказалась отнюдь не рыбья, к взаимному удовольствию и восторгу...
        
        Глава 9.
        
        Прошла почти седьмица погожих и тёплых дней, когда наконец твердыня эльфов, носящая такое поэтическое название - Дом Зелёного Листа - всё-таки отозвалась на призыв, ежедневно посылаемый по хрустальному шару. Каждую зиму прячась, уходя едва ли не за пределы нашей реальности, цитадель вновь возвращалась с приходом тепла. И ничего с этим нельзя было поделать.
        Локси спустился из своего кабинета, не спеша обдумывая создавшуюся ситуацию. Он переговорил с каким-то полусонным эльфом, обменялся новостями. Впрочем, сонливость с собеседника с той стороны сразу сняло как рукой, едва волшебник передал привет самому Веал ап Киренсу и попросил, чтобы тот как-нибудь притащился сюда самолично и переговорил с троими лучницами.
        Ага, вон и они, легки на помине - Невенор с Алленой опять сцепились по поводу домашних растений. Весь дом изнутри был уже более похож на оранжерею - да что там, любой садовод просто удавился бы от зависти, увидав, как запросто по стенам вьются всякие там душистые горошки и прочие фиалки. С растениями этими вышла небольшая оказия, и Локси усмехнулся, припомнив свои мучения.
        Эльфийки при весьма активной поддержке Стеллы начали приводить дом в надлежащий, по их мнению, вид. Мало того, что пришлось съездить в город и по деревням, дабы набрать нужных семян, да растопить и разрыхлить парочкой молний немного земли, так эти оглашенные ещё и потребовали всяких горшочков, и много - разных фасонов и калибров. А где ж их взять, если вся гильдия гончаров после праздника Середины Зимы до сих пор с перепою лыка не вяжет?
        Пришлось волшебнику взяться за дело самому. Ещё летом он взял пару уроков у Алансора по магии трансформации. Хотя впечатляющими успехи назвать было и нельзя, но всё же - знания лишними не бывают. Правда, сам Локси не мог вспоминать без смеха сквозь слёзы свои первоначальные результаты.
        Вооружившись грозной на вид Книгой Заклинаний, он принялся колдовать с непосредственностью дилетанта, не подозревающего, что такое неудача или вовсе отказ заклятья. Первый сосуд, на который ушла уйма времени, сразу же рассыпался горкой мелкой серой пыли, причём дурнопахнущей. Второй, простояв на столе несколько мигов под недоверчивым взглядом изрядно вспотевшего от усилий волшебника, сам собой раскололся на две части. Третий и четвёртый развалились, едва их взяли в руки, пятый - когда в него насыпали земли.
        Локси хотел уже малодушно отказаться от всей этой затеи и громадного перевода магической энергии, но представив, каким презрением наполнятся уставившиеся на него глаза и с каким злословием эльфийки будут смаковать неудачу "этого немощного хумансовского недоучки", стиснул зубы и продолжил.
        Шестой сосуд выдержал. Но едва торжествующая Мальва попыталась полить посаженное семечко водой, как тот опять разлетелся. Зато седьмой...
        - Фи, ну и низкопробный же вкус у вас, мастер. У меня в детстве ночной горшок и тот был посимпатичней... - хоббитянка фыркнула и демонстративно уронила сосуд на пол. Однако, ко всеобщему изумлению, невзрачная, чуть кривобокая ёмкость не развалилась, а просто запрыгала на паркете, оглашая комнату густым, чуть глуховатым звоном наподобие колокола.
        Наконец, когда размахивающие руками лучницы, рисуя в воздухе всякие загогулины, и бегающая вприпрыжку вокруг них Стелла пришли к общему мнению, мастер Локси стал делать эти горшочки всяких форм и размеров, и даже красивого, переходящего от белого к шоколадному колера, с него уже пот валил градом. Затраченных сегодня усилий с лихвой хватило бы, чтобы развалить, да ещё и сравнять с землёй средних размеров крепость. При отсутствии с той стороны магического противодействия, разумеется...
        Развалившись в мягком кресле, усталый волшебник наблюдал, как по всему дому носится радостная буря, временами сбиваясь в споры по поводу, где чего расположить. Иногда его вновь теребили, требуя "во-от такой с уголком сбоку и дырочкой в донышке" или "размером с ведро, но поизящнее", но это были уже мелочи. Наконец, когда Локси и сам был не рад, что родился с волшебным Даром, от него мало-помалу отстали.
        Как эльфийки общались со спящими на зиму семенами и пробуждали их к жизни, он так и не понял. Но это было весьма... красиво. И впечатляюще к тому же. Волшебник сидел и завистливо наблюдал, как под изящными пальчиками крохотными вспышками пробуждались искорки жизни. И плевать, что за окном метель и такой мороз, что туда просто не хотелось даже смотреть. Неважно, что сейчас "не время" - дремлющая в зёрнышке или тщедушном ростке сила пробуждалась прямо на глазах...
        - Эй, братец, о чём замечтался? - Локси пришёл в себя от ироничного голоса и такой ехидной улыбочки Мальвы, что почему-то сразу захотелось спрятаться за растущее у подножия лестницы симпатичное деревцо с труднопроизносимым названием и ещё более трудновыносимым терпко-сладким запахом.
        - Да так... доорался наконец до вашей цитадели. Завтра придёт сюда ваш эльфийский маг. Сдам пост, и будем прощаться. - с удивлением чувствуя в себе затаённую грусть, ответил волшебник.
        Улыбка лучницы сразу потускнела.
        - И наконец-то ты отделаешься от трёх надоевших... вернее, от двух... вернее, от одной лучницы? - вконец запуталась Мальва.
        Вместо ответа он вздохнул, старательно пряча взгляд - эти остроухие по глазам способны прочесть куда больше, чем догадываешься о себе даже сам. Потом шуточек не оберёшься. Локси постоял немного, и рявкнул в сторону кухни.
        - Стелла!
        Хоббитянка немедля нарисовалась на пороге, вытирая ладони о полотенце.
        - К вечеру Иллен пригонит телегу - собирай только то, без чего нельзя обойтись, и чего не сможем купить.
        Служанка только кивала головой, а в глазёнках её плескалось удивление. И немного досады.
        "Ишь, тоже домоседка! Ну ничего - сама захотела" - Локси прикинул - долго ли собираться ему. А выходило вовсе недолго. Книги да магические ингредиенты, и то - большую часть можно безболезненно оставить здесь. Да матушкин портрет - и всё...
        - А то знаю я тебя - насобираешь гору, да ещё и сзади к телеге дом этот на колёсиках прицепишь... - волшебник улыбнулся от своей шутки.
        - Завтра уезжаем, малышка.
        - А куда? - хором, почти одновременно спросили как всегда неслышно подошедшие Невенор с Алленой. Они переглянулись, прыснули со смеху.
        - Сначала в одно место, дело есть, а там - куда глаза глядят... - неопределённо ответил Локси. Меньше всего ему хотелось бросать налаженный быт, дом и спокойный образ жизни. "Ишь, мхом оброс, корни пустил!" - разозлился он сам на себя. - "Нет, в самом деле - пора!"
        
        Едва успели отужинать и волшебник по своей привычке собрался пойти немного подымить "в сад" - так мало-помалу стали называть посадку маленьких вишнёвых деревьев, как сигнальные заклятья заверещали "Крошку Элли". Сломя голову Локси помчался в свой кабинет, где сходились все нити заклинаний. Спасибо всем богам, это оказалась не тревога по поводу задумавшей очередную пакость Стены, и на этот раз даже не лось, ошалевший от весны и гуляющей в нём мутной силы. Изощрённая магия чётко доложила - по едва наметившемуся подобии дороги, из города, сюда следуют две живые особи, а сразу за ними что-то маловразумительное.
        - Иллен на телеге катит, - сообщил он лучницам, и те, не скрывая облегчения, потянулись обратно в прихожую, пряча в нишу оружие. Дважды за зиму приходилось ещё выходить к Стене и отражать натиск непонятных бестий. Но по сравнению с тем, перед зимой, те волнения Хаоса были так - приятная разминка...
        Через полчаса донеслась тягучая, заунывная песня, грохот колёс, и в самом деле показался хоббит, правящий парой лошадей и сидящий на облучке... боги, что это за странное сооружение на колёсах? Телега оказалась настолько примечательной, что все разглядывали её с нескрываемым интересом и даже любопытством.
        Этакая длинная повозка с крытым суровой холстиной верхом, с большими, окованными железом колёсами. Внутри обнаружились два отделения - одно явно для пожитков и всяких припасов, а во втором запросто можно было улечься на ночь усталой толпе.
        - Стой! Куда? - завопила Мальва, едва лошади, чуть передохнув от дороги и пользуясь отсутствием твёрдой руки, втихомолку потянулись к буйно зеленеющим саженцам - с самыми недвусмысленными и гнусными намерениями.
        Локси отвлёкся от созерцания обнаружившейся посреди повозки небольшой походной печки, которая его так изумила, и выглянул из-под тента наружу.
        Мальва всего лишь укоризненно посмотрела на лошадей, а те уже смущённо и виновато что-то заржали и тут же попятились в ответ на даже не то, чтобы высказанные слова - просто на желание. Впервые волшебник воочию видел, как животные слушаются и с какой-то радостью подчиняются остроухим повелителям. Если бы эльфийка пожелала, чтобы лошади вместо деревьев погрызли... да хотя бы вон тех булыжников, то животные охотно принялись бы за камни, радостно дробя их в пыль.
        Хвала всем богам, Мальва до такого изуверства не додумалась, а всего лишь ткнула Иллена носом в гранитную пирамидку коновязи, стоявшую в безопасном отдалении. Хоббит было взъерепенился, что он не нанимался ко всяким остроухим, но получил от своей подружки свежевымытой сковородкой под зад и вынужден был, поворчав для приличия и сохранения авторитета, всё же подчиниться.
        Оказия с повозкой выяснилась быстро и весьма просто. Оказалось, что едва Иллен, которому с утра прислали известие от волшебника, стал разыскивать подходящую телегу, как его прямо с каретного ряда выдернули двое важных бородатых купцов и быстренько отвели к бургомистру. Выяснилось, что весь город до сих пор находится под впечатлением того фейерверка, что "уважаемый мастер Локси" устроил в праздничную ночь.
        Перед самым праздником в тихую и почти отрезанную от всего мира обитель Локси заехал сам барон де Рив. Отобедав и отдав дань уважения кухонным ухищрениям Стеллы, барон сообщил волшебнику, что намедни у него побывала делегация от городских старшин и купеческой Гильдии. Так мол и так, ваша светлость, хоть костьми лягте, а пригласите того умельца, что так потешил весь город зрелищем огненного дракона. За деньгами или помощью не постоим, дескать.
        Молодой маг в глубине души был польщён и ломаться не стал. Даже от платы отказался. Лишь на робкую просьбу барона прихватить с собой одну-две эльфийских лучниц мягко заметил:
        - Барон, вы помните, какими глазами ваш старший, Лесли, смотрел на них? Давайте не будем разбивать парню сердце - в таком возрасте мы весьма влюбчивы...
        В задумчивости погладив бороду, барон де Рив по достоинству оценил мудрость волшебника и даже поблагодарил за то, что тот не позволил ему сделать непоправимую глупость.
        А фейерверк при поддержке старенького мага из баронского замка, и благодаря кое-каким зельям из кладовой Алансора, и впрямь удался на славу. Сам Локси был весьма доволен своей работой и чуть подогретой вином фантазией. Кому же, как не боевому магу, устраивать в небе такие красочные светящиеся феерии?
        Вот в благодарность купцы и подобрали самый лучший домик на колёсах, один из тех, в которых ездят с дальними караванами зажиточные торговцы - спасибо, Алансор надоумил. А разузнавший, в чём дело, барон даже выделил пару хороших выносливых лошадей из своих конюшен. В магистрате, правда, сомневались, что господин волшебник станет ездить не в лакированной карете, но те, кто знал вкусы самого Локси, заверили - всё будет как надо.
        На прощание Иллену недвусмысленно намекнули - если он будет плохо служить новому хозяину или слишком много прикарманивать, то одними только розгами он не отделается.
        - Надо же, - ревниво заметила Аллена, - Как в городе мастера почитают!
        Но заметив, как насупилась после её слов цветущая от приезда сердечного друга Стелла, живенько ретировалась за спину Мальвы. Поговорив перед сном ещё немного о том, о сём, обитатели домика отправились почивать.
        Правда, в укромном уголке возле ванной комнаты волшебника перехватила хоббитянка и, очаровательно запинаясь и краснея, попросила мастера нацепить на свою каморку, служащую спальней, заклинание.
        - Чтоб тихо было, в общем... - закончила Стелла и смутилась совсем.
        - Завтра опять сонные будете, как осенние мухи? - суровым голосом спросил Локси, но затем улыбнулся и просьбу маленькой хоббитянки всё-таки выполнил.
        
        Ах, весна, что же ты вытворяешь с людьми, хоббитами и прочими? Зачем заставляешь терять разум, и вновь и вновь задыхаться от счастья парочку в небольшой спальне, под едва заметно улыбающимся взглядом женщины с портрета? Эти двое знали, что расстаются надолго, если не навсегда - и оторвать их друг от друга было едва ли под силу даже большому Прорыву Хаоса...
        
        По вполне понятным и, между нами говоря, уважительным причинам завтрак, к вящему неудовольствию Мальвы с Невенор, был подан весьма поздно. Однако ж это ничуть не помешало бодро вымести всё с тарелок и даже потребовать со Стеллы добавки. Та прибежала раскрасневшаяся то ли от жара плиты, то ли ещё от чего, а глазёнки её по-прежнему блестели и лучились умиротворённостью. Впрочем, на сияющую Аллену тоже можно было показывать пальцем, но - некому, да и чревато для здоровья.
        Эльфийский маг умудрился добраться довольно быстро, и к тому же не потревожив Сторожевых Заклятий, отчего досадующий Локси тихо наливался завистливой тоской. Присланный на смену оказался въедливым и неулыбчивым молодым человеком... стоп - вовсе не человеком, да и молодость его даже по эльфийским меркам была весьма относительна.
        Назвавшись Эргоном, новый страж границы тем самым выдал, что он обладатель ещё и ровного, невыразительного и высокомерного голоса. Педантично и снисходительно он узнал все здешние новости и происшествия, характер и поведение Стены за последнее время, типичные признаки и прочее-прочее.
        С чуть заметным видом превосходства он обозрел здешнюю хозяйку и вообще всех троих лучниц, тенькнул магическим импульсом, и вот тут его, к немалому восторгу на дух не переносящей "всяких любителей задирать нос" Стеллы, прямо-таки перекосило. Обычная маска эльфийской невозмутимости и холодности на несколько мигов слетела с мага, и на Мальву с Алленой он смотрел с таким изумлением, что присутствовавший при этой сцене Локси в душе немало позабавился.
        Постепенно справившись с собой, Эргон поинтересовался у Мальвы, где его комнаты.
        - Или весь второй этаж мой? - как бы в отместку за недавнее потрясение он разговаривал почти ледяным голосом, полным чуть ли не презрения. И Мальва не выдержала.
        - Если Веал ап Киренс лично попросит меня - хорошо попросит, то тогда я, может быть, и подумаю, пустить ли тебя на коврик в прихожей! А иначе, клянусь Великим Лесом и семью древами Света - ноги твоей тут не будет!
        От неожиданности Эргон поперхнулся возмущением.
        - Посмотрим, - коротко буркнул он и, резко повернувшись, вышел.
        В наступившей неловкой тишине было только слышно, как снаружи всхрапывают застоявшиеся лошади и журчит источник, истекающий из расселины прямо под люком в кухне.
        - Подруга, не слишком ли ты нахально повела себя с одним из наших лучших магов? - Невенор осторожно нарушила затянувшуюся паузу.
        - Пусть мой брат поправит меня, - на щеках Мальвы выступил столь несвойственный эльфам румянец. Она поправила за ушко выбившуюся прядку и посмотрела Локси в глаза.
        - Только родственникам короля хумансов по материнской линии разрешено носить чёрные плащи по праву рождения.
        Волшебник заинтригованно кивнул. - Да, есть у Бриннов такое родство.
        - А наш прекрасный и златокудрый король Келениль приходится мне двоюродным дядей, - эльфийка неожиданно усмехнулась. - Так что в моём лице, пусть и странным образом, породнились два царствующих дома - эльфов и хумансов.
        Вот это новость! Пусть даже это звучало несколько напыщенно и вздорно, но с таким фактом будет считаться даже самый высокомерный эльф или необразованный рыцарь из провинции. Локси удивлённо хмыкнул.
        - Ну ты даёшь!
        Мальва сверкнула своими чудными глазами и даже топнула ножкой от нетерпения.
        - Мало того, если я что-либо понимаю в своих снах и изменении поведения, у меня вскоре обнаружится Дар. Это так?
        - Уже, - кивнул волшебник. - То-то Эргону так кисло стало - он же проверил...
        Аллена тихо захохотала, от восторга молотя кулачками по спине волшебника. Впрочем, тот не обиделся. Ничуть - в отличие от кота, зашипевшего на эльфийку, которая осквернила прикосновением хозяина.
        - Вот это новость! Так Мальва теперь волшебница?
        - Ну-у, учиться ей и учиться, но по всему выходит, что так. Хотя считается, что дар повелевать Силами невозможно привить, в нашем случае это по какой-то прихоти богов сработало, - Локси пожал плечами и добавил:
        - Почему - не знаю. Надеюсь лишь, что мне не придётся за это уж очень сильно расплачиваться.
        Вновь воцарилась тишина, и лишь Иллен снаружи позвякивал вёдрами, от нечего делать решив помыть лошадей. Мальва посмотрела на молодого волшебника внимательно и с новым выражением лица.
        - Объяснись, братец!
        Озадаченно крякнув, молодой маг откровенно почесал в затылке.
        - Как тебе это объяснить...
        - А вот так и объясни, - потребовала Невенор. - Мальва нам не просто так, куст придорожный.
        Локси вздохнул, окинув взглядом такую милую и привычную обстановку, стараясь не обращать внимания на три пары нетерпеливо глядящих на него волнующих и прекрасных глаз.
        - Обычно от союза человека с эльфийкой рождается нечто среднее - так, серединка на половинку. А вот в случае Мальвы вышло немного не так. Всё моё лучшее добавилось к её лучшему. То есть к её красоте, уму, ловкости добавилась моя человеческая сила, выносливость и стойкость к невзгодам. И волшебный Дар, разумеется, - усмехнулся он.
        - Ну, - Аллена в сомнении покрутила носиком. - Что-то уж слишком радужно выходит у тебя...
        - Прямо тебе почти богиня, - хохотнула Невенор, но было видно, что слова Локси произвели весьма и весьма глубокое впечатление.
        - В любом случае с Мальвы будут теперь пылинки сдувать, - закончил Локси и с облегчением откинулся на спинку дивана.
        - Это точно, - задумчиво заметила Аллена, - Я теперь знаю, о чём с учителем беседовать. Боюсь только, что лет через несколько войны точно не избежать.
        - Я? - с ужасом воскликнула Мальва. В её широко раскрывшихся глазах обида мешалась со страхом.
        - Возможно, и ты как решающий аргумент в споре. Вернее, в битве. А через тебя грамотный маг сможет меня... нейтрализовать, - поморщился Локси. - Видят боги, я не питаю любви к вашему племени, но и врагами никогда не считал. То, что я сделал - это знак доверия.
        Он тихо встал и вышел из дома, оставив в холле три напряжённо и задумчиво склонившиеся головы...
        
        Глава 10.
        
        Вечерело. Пастух уже погнал стадо с покрытого первой травой пастбища, над заснувшей под сонными вербами речушкой поднялись первые сизые космы тумана. Солнце, доселе ярко светившее, нехотя пряталось куда-то над той стороной, где таилась невидимая отсюда, постепенно отдаляющаяся страна эльфов. И даже неугомонный жаворонок, сопровождавший повозку своим неуёмным пением, куда-то пропал.
        Локси очнулся от послеобеденной дрёмы, когда колёса с грохотом прокатились через бревенчатый мост. Он выбрался из соломы, коей запаслись в ближайшей деревне и умостили всю заднюю, спальную часть. Сплюнул попавшую в рот соломинку и посмотрел по сторонам.
        Бескрайние здесь леса отступали, оставив просторный заливной луг и излучину речки со спокойной, почти чёрной водой. Наконец мост остался позади, и через некоторое время повозка остановилась у кромки сосняка.
        - Мастер! - с облучка донёсся сиплый и пыльный от долгой дороги голос Иллена. - До села ещё лиг пять. Или заночуем тут? Лучшего места не найти.
        Волшебник некоторое время размышлял, а затем крикнул в ответ.
        - Чего мы в деревне забыли? У нас же всё есть? С дороги только отъедь, чтобы не видать было...
        Понукаемые хоббитом лошади нехотя повернули повозку с наезженной колеи и потащили по кочкам. Вскоре хоббиты, после некоторых препирательств по поводу места, всё-таки остановились.
        Не сговариваясь, все трое дружно принялись за работу. Иллен, румяный светло-русый малыш с на редкость васильково-синими глазами, натаскал такую кучу хвороста, что хватило бы и на всю ночь. А Стелла весело притащила котелок воды и принялась за свою привычную работу - кашеварить. Локси разжёг костёр, установил два круга охранных заклинаний - уж что-что, а дежурить ночью никто не собирался. Не война, чай.
        На всякий случай положив поблизости шпагу и проверив, как хоббит управляется с купленным в городской оружейной лавке арбалетом, волшебник вполне здраво рассудил, что предосторожностей достаточно, и на этом счёл свою долю хлопот выполненной. Мастер-хозяин, как-никак...
        А вечер всё властнее вступал в свои права, и с луга наползал седой, прямо-таки колдовской красоты туман. В лесу стихли последние птицы, и мир вокруг стал быстро темнеть. Пламя костра, с которого Стелла уже утянула свои кастрюли-сковородки, по желанию волшебника окрасилось мягким медно-рыжим цветом, уютно потрескивая и освещая место первой ночёвки.
        В городе Локси наскоро попрощался с бароном, пошептался с Алансором, пока хоббиты прикупали всякие мелочи, а затем быстрей, быстрей, словно троицу снедала тоска по дальним просторам и неведомым краям, убрались подальше от шума и тесноты.
        И вот теперь казалось, что вовсе нет на свете городов, сёл и прочих поселений. Что не тлеет невидимая тихая война меж двумя великими расами - людей и эльфов, и с юга на оба народа не напирают хищные и жадные орочьи орды. А с полуночи не поднимается на полнеба стена мятущегося всеми оттенками серого Хаоса, что безжалостнее и непредсказуемее даже самых лютых напастей...
        
        Поужинали не спеша, но как-то торопливо и молча. Хоббиты, привыкшие к надёжной тесноте стен, поначалу вообще вздрагивали и оборачивались при каждом шорохе. Правда, потом немного привыкли, прислушались.
        Идти на пусть даже и недалёкую реку впотьмах Стелла побоялась. Усмехнувшись, Локси потрепал её по удручённо поникшей макушке.
        - Ладно, собери всё сюда, на камень. Сейчас попробую одну задумку...
        Хоббиты шустро сложили на выступающий из травы, невесть какими бедами занесённый сюда камень всю посуду, а затем под их любопытными взглядами волшебник осторожно обрушил сверху специально смягчённое и ослабленное заклинание огненного шара.
        Раздался короткий хлопок, и после яркой вспышки, охватившей верхушку почти утонувшего в земле камня вместе со сложенной утварью, вверх улетел чадный дымок, а на чуть потрескивающей от жара поверхности осталась только чистая посуда.
        Стелла не утерпела первая. С ходу уцапала за ручку свою излюбленную сковородку, и ещё быстрее уронила обратно.
        - Ого, горячая! - хоббитянка вооружилась тряпкой и принялась придирчиво изучать получившийся результат.
        - У вас получается куда лучше и быстрее, мастер, - с неохотой признала она в конце концов.
        Волшебник вздохнул в ответ и покачал головой.
        - Но каждый день я так напрягаться не буду. Это так - по доброте душевной, и только сегодня. И без того я на пару десятков лиг в округе оповестил о своём магическом присутствии.
        Ночь уже раскинула над миром своё тёмное порывало с мерцающими самоцветами звёзд, и давно было пора спать - но трое путешественников всё сидели у костра, предаваясь своим думам...
        
        ...Вновь под ногами проплывал бескрайний сад. Укрытые нежными цветами ветви тянулись к свету, неслышно напевая свою песнь. Вот за деревьями блеснула серая лента воды, такая широкая, что от восторга невиданного простора захватывало дух. Река, да какая! А оставшиеся на берегу деревья волновались вослед, что-то шепча и о чём-то предостерегая. Но малыш не обращал на них внимания, стремясь туда, дальше...
        
        Под утро Стелла замёрзла и не нашла ничего лучшего, чем подсунуться под тёплый бок спящего волшебника, притянув к себе с другой стороны ворчащего что-то сквозь сон Иллена. Что там ей снилось - неведомо, но Локси проснулся с первыми лучами солнца, почувствовав, как немилосердно впился ему в бок чей-то острый локоток.
        Пробурчав нечто нелестное о хоббитах в частности и слугах-сонях вообще, молодой маг потянулся, и высунул нос из-под полога наружу. Туман быстро таял, но, судя по всему - день обещал быть таким же погожим и ясным, как и вчерашний. Весна, заботы над душой не висят - красота, однако!
        Правда, найти в сундуке Стеллы что-нибудь пригодное для изготовления солидных размеров бутерброда и чашки кофе не удалось - чем там руководствуются женщины, укладывая пожитки, одним богам только известно. Грустно хмыкнув, Локси опять вылез в бодрящую утреннюю прохладу. Сделал пару-тройку упражнений со шпагой, разжёг костёр одним прикосновением пальца, и для пущей полноты картины сбегал за водой.
        Когда он вернулся, у огня уже сидел сонный, лохматый и душераздирающе зевающий хоббит. Повозка колыхалась на своих рессорах, там что-то с шумом возилось, а затем тихие окрестности огласил разгневанный вопль Стеллы. Если опустить не предназначающиеся для малолетних чад подробности и выражения, то вкратце суть её высказывания можно было свести к вопросу - какая... сволочь, в общем, перерыла и перевернула верх дном все припасы, кто рассыпал крупу, куда делась ветчина и вообще - какого рожна все кому не лень лезут в её запасы.
        От такой эмоциональной и содержательной речи Иллен даже проснулся. Испуганно вжав голову в плечи, он тут же поклялся, что больше чем "махонький такой бутерброд с сыром и бужениной", не съел. А сам показывал руками что-то размером со средней упитанности поросёнка.
        Полог навеса откинулся, и из повозки высунулась красная от злости хоббитянка. Увидав мастера, она ойкнула и немного убавила прыти, более осторожно выбирая выражения. Но другу её всё-таки летающей кастрюлей по плечу попало.
        Узнав, что ночь была холодная, и мужчины с двух сторон согревали её боками, маленькая хоббитянка сменила гнев на милость. Даже прощебетала что-то похожее на извинение - в сторону Локси с подобием раскаяния на хитрющей мордашке, а Иллену в качестве прощения за грехи досталось поручение нарезать хлеба-копчёного-мяса-овощей и зелени.
        
        На третий день путешественники подъехали к Фалстену - столице соседнего графства. Город оказался побольше удельного владения барона де Рива, но более запущенный и грязный. Оставив на постоялом дворе повозку, хоббиты отправились обновить припасы, а Локси, подумав немного, выспросил у хозяина заведения путь к волшебной лавке.
        Приказчик, весёлый разбитной малый, сразу заприметил достойного покупателя, и с удвоенной энергией принялся показывать да нахваливать товар. Волшебник порылся в знакомом разнообразии амулетов, свитков и зелий, выбрал кое-что от комаров (сам он с ними бороться не умел), ещё несколько кое-каких нужных в хозяйстве магических предметов и, подумав немного, осведомился - а нельзя ли побеседовать с хозяином?
        Приказчик чуть переменился в лице, и обеспокоено уточнил:
        - Прямо таки лично переговорить, вашсветлость? Может, товар чем не приглянулся, или лукавлю где? Так вы напрасно изволите беспокоиться - у нас тут без обмана!
        Локси невозмутимо изобразил крохотный огонёк на кончике пальца. Парень оказался сообразительным - поклонившись, сразу убежал вглубь лавки и затарабанил, едва не выломав от усердия дверь. На шум выглянула женщина немного постарше Локси - такая аппетитно пухленькая, что в другое время он облизнулся бы от умиления. Это и оказалась здешняя хозяйка лавки, товара и патента на торговлю.
        Признав коллегу, она придала своей недовольной мордашке более любезное выражение и даже пригласила того в свою каморку. Здесь тоже всё было завалено всяким магическим хламом, и по сути своей комната мало отличалась от памятного убежища Алансора. После обязательного церемонного приветствия госпожа Женьеви - а именно так она и представилась - деликатно тенькнула в его сторону, цепко осмотрела гостя и, видимо оставшись довольной результатами осмотра и одной ей известными выводами, предложила присесть. Помявшись, но не найдя, чем могла бы она навлечь на своё заведение недовольство этого весьма сильного молодого мага, она подняла на него обеспокоенные глаза.
        - Успокойтесь, почтенная Женьеви - никаких поводов для беспокойства нет. Просто - мне понадобилось особое заклинание иллюзии, которого я не нашёл на прилавке. Несколько необычное, скажем так.
        В двух словах он выразил надежду приобрести нечто такое, чтобы несколько путешественников могли слегка сменить облик, а их лошади и телега тоже выглядели совсем иными. На эти слова волшебница осторожно ответствовала, что всё верно - подобного рода свитки запрещены к продаже по приказу магистрата и сыскного ведомства, и в её лавке таким не торгуют. Дабы купцы и торговый люд не обжуливали покупателей, а уголовный люд не мог ходить среди бела дня неузнанным.
        Локси мягко заметил, что те, кому надо, и так разживутся нужным заклинанием. А он просто отслужил свой срок по королевскому контракту, и теперь с парой слуг решил немного попутешествовать, не привлекая ненужного внимания. Для вящей убедительности молодой маг намекнул также на папашу некоей молодой особы, который не прочь бы догнать кое-кого, да закатать оному обидчику грандиозный скандал с последующим кровопусканием кошельку...
        Как ни странно, но хозяйка лукаво улыбнулась и блеснула глазами, заслышав последний довод.
        - Ну ладно, так и быть - для коллеги сделаю. Если надо не улучшить внешний вид, а наоборот... Давайте подробности.
        Локси выложил требуемые детали, и через некоторое время работы, от которой у него то глаза на лоб лезли, то нестерпимо свербело в носу, на стол перед ним лёг свиток с потребным заклинанием. Волшебник протянул было руку, но почтенная Женьеви накрыла вожделенную магическую штуковину ухоженной ладонью, деликатно постучала ноготками по столешнице и многозначительно улыбнулась, сразу как-то мягко похорошев.
        - Золото или услуга? - уж что-что, а деловой разговор Локси только приветствовал.
        Женщина помялась и вполголоса поинтересовалась - а в какой области находятся способности такого странного гостя? Молодой маг горестно вздохнул и пожал плечами.
        - Увы мне, мадам - в мирное время мой дар мало востребован. Я боевой маг.
        Локси посмотрел в глаза почтенной волшебнице и добавил прямо.
        - Если вам надо развалить полгорода, или спалить обидчика вместе с его замком, всеми домочадцами, челядью и лошадьми, то это мне как раз по силам. Но, признаться, не хотелось бы влезать в столь откровенную уголовщину...
        Почтенная Женьеви усмехнулась.
        - Ну что вы, молодой человек, я не настолько кровожадна. Да и коронные будут весьма недовольны. Если мне потребуется, я и сама могу изобразить в нужном месте тропинку над пропастью, или скормить кое-кому пинту крысиного яда, выдав её за аппетитную отбивную...
        Затем в её глазах вспыхнул интерес.
        - Погодите-ка - вы прибыли случайно не из баронства де Рива, где, как разносит молва, были чудные и незабываемые фейерверки?
        Молодой волшебник сразу внутренне напрягся, и это его беспокойство сразу было замечено женщиной. Подняв руки в шутливом признании своей ошибки, она заметила.
        - Всё, мастер Локси, я поняла свою неделикатность, и уже об этом забыла. Давайте ваше золото - сто цехинов не разорят вас, надеюсь?
        Собеседник её, казалось, не обратил внимания на столь грабительские расценки - ясное дело, плата за молчание. Он вздохнул и, применив свою доставшуюся в наследственность от матушки, самую обаятельную и невинную из улыбок, негромко добавил.
        - Есть кое-что ещё, любезная госпожа Женьеви. И вы не могли не обратить на это внимание, когда тенькнули магическим импульсом.
        Волшебница невольно поддалась на старую, как мир, уловку и некоторое время рассматривала его с нескрываемым интересом.
        - Да, обратила внимание. И признаться, меня больше всего занимает именно тот факт, что ваша сущность отзывается и как человек, и как... эльф. Я не сильно ошибусь, если предположу, что вы работали на некую контору, весьма интересующуюся делами, ну скажем так - за закатными пределами нашего королевства?
        Демонстративно оглядевшись - не подслушивает ли кто, Локси процедил сквозь зубы.
        - Если вы будете высказывать подобные предположения вслух, то долго не проживёте... Я понимаю, что замаскировать следы совсем невозможно, но можно ли что-то сделать, дабы теперь не отсвечивать, как эти остроухие бестии?
        - Ах, как это романтично - рыцари плаща и кинжала...
        Удивлённо покачав головой, волшебница упала в своё глубокое мягкое кресло и принялась негромко рассуждать вслух.
        - Вы верно заметили - совсем скрыть невозможно... Вы ведь не полуэльф - там совсем по-другому... Ага, вот оно!
        Прищёлкнув от восторга по поводу своей идеи, волшебница усмехнулась.
        - Я могу сделать так, чтобы полностью создавалось впечатление, будто на вас надет сильнейший защитный амулет эльфийской работы. Разумеется, если вами займутся вплотную, да разденут до... гм, то обман сразу станет понятен. Но большего вы не получите нигде - я, как-никак, мастер Иллюзий.
        Получив в ответ согласный кивок, Женьеви уставилась на гостя задумчивым взглядом и пробормотала.
        - Дорого бы я дала, чтобы знать, как это вы так ухитрились... Но и шею в петлю совать тоже не хочется. Хорошо, мастер - приходите вечером, лучше в сумерках. Я к тому времени всё подготовлю - тут не та ежедневная халтура, коей обычно приходится заниматься. Придётся малость поднапрячься.
        Распрощавшись до вечера, Локси покинул заведение через весьма предусмотрительно имеющуюся заднюю дверь, находясь в некотором сомнении - сколько же с таким трудом заработанного золотишка придётся отвалить этой дамочке за столь деликатную и необычную работу...
        
        Едва солнце скрылось, оставив пыльные кривые улочки Фалстена на откуп душной темноте, как молодой волшебник уже подошёл к неприметному закоулку и, подумав, послал в сторону задней стены дома, хорошо запомнившегося благодаря пышно разросшемуся плющу, свой магический импульс. Иными словами, тенькнул, как выражаются профессиональные маги, переняв это просторечное выражение у лучников, пробующих щелчком ногтя натяжение тетивы.
        Некоторое время ничего не происходило, но потом с той стороны раздался шорох, кто-то отпер дверь, и в неярком свете магического светильника обнаружилась волшебница. Она была в халате, а мокрые после купания волосы замотала полотенцем.
        - Заходите, мастер. Извините, что в столь непрезентабельном виде - довелось над вашей задачкой попотеть изрядно, да ещё и в альтанол испачкалась. Пришлось спешно принять водную процедуру. То бишь - искупаться...
        Вполуха слушая милое женское щебетание, волшебник прошествовал вслед за хозяйкой на второй этаж в небольшую комнату. Получив любезное приглашение присесть и пока угоститься вином с бисквитом, Локси не стал ломаться и выпил капельку, отдав затем должное замечательной выпечке. А госпожа Женьеви упорхнула в соседнюю комнату и, к её чести надо признать, довольно быстро привела себя в более подобающий вид.
        Появившись в недурно выглядящем на ней зелёном с искоркой домашнем халате до пят, волшебница и себе пригубила вина, после чего приступила к своим процедурам. Надо признать, это было не столько занятно, сколько скучно. Подбирая и пробуя разное соотношение из двух баночек с мазью с неизвестным Локси заклинанием, госпожа Женьеви раз за разом тенькала, прислушиваясь к своим ощущениям и сравнивая их с висящими на подсвечнике несколькими амулетами.
        Локси изрядно подозревал, что талисманы наверняка были когда-то сняты с убитых эльфов и попали к волшебнице не совсем обычными и законопослушными путями - так просто остроухие с такими сильными вещицами не расстаются. А уж о продаже даже не могло быть и речи...
        Наконец, когда в раскрытое окно уже заползла ночная прохлада, женщина удовлетворённо кивнула.
        - Как раз! То, что надо. Так, не капризничать!
        Она заставила Локси проглотить чайную ложечку смеси, с особой тщательностью приготовленной ею из двух мазей, применила весьма сильное заклинание, от которого волосы у обоих на миг встали дыбом, затем повторила. Отошла на пару шагов, проверила своим магическим импульсом и неожиданно на её профессионально-сосредоточенное лицо выплыла улыбка.
        - Замечательно! С двух шагов даже я, не зная, сказала бы, что вы обычный человек, а под рубашкой носите эльфийский амулет Острого Листа. - она коснулась пальцами одного из талисманов.
        Она некоторое время тенькала в сторону волшебника, мечтательно закрыв глаза и прислушиваясь к откату.
        - Без ложной скромности признаюсь, сэр Локси, что я даже и сама горжусь своей работой - а это бывает нечасто... - госпожа Женьеви записала рецепт на бумагу и туда же вписала ключевые слова заклинания - теперь Локси оставалось только, едва заклинание начнёт слабеть, найти нужные ингредиенты да прочесть написанные округлым женским почерком строки. А судя по качеству работы, это наступит нескоро.
        Рассыпавшись в благодарностях и комплиментах мастеру, волшебник ещё немного поболтал с любезной хозяйкой, и они выпили ещё по капельке весьма недурственного вина. Локси деликатно навёл разговор на оплату.
        - Я перевела разных снадобий ещё примерно на сотню цехинов... - уклончиво ответила женщина. А затем посмотрела в глаза волшебнику и виновато улыбнулась. Вздохнув, она отошла к окну. Поставила свой бокал на подоконник. Госпожа Женьеви, сильнейшая волшебница и мастер Иллюзий, некоторое время глядела на засыпающий город, а в глазах её подозрительно ярко отражались звёзды ночного неба.
        Локси озадаченно посмотрел на неё, на её обречённо опущенные плечи, и мысленно стукнул себя по голове - ну надо ж быть таким идиотом!
        Когда он подошёл к ней сзади и осторожно положил ладони на её чуть вздрогнувшие плечи, а его губы нежно, не спеша прошлись по учащённо забившейся жилке на шее, волшебница еле слышно застонала. Но, медленно откинув голову, как бы сдаваясь навстречу ласке и смежив ресницы, она тем не менее спросила задыхающимся шёпотом.
        - Как... как ты догадался?
        - Да я просто подумал, что и сам не прочь тобой полакомиться...
        Да простят боги нам, мужчинам, подобный маленький обман! Слишком уж часто мы знаем, чего хотим сами, но не даём себе труда задуматься - а чего же хотят женщины?..
        Когда поясок от халатика уже улетел куда-то, а сам он соскользнул с плеч и висел только на сгибах локтей рук, вскинутых в тщетной и слабой попытке сдержать столь смелый и сладкий натиск, волшебница ещё кое-как сдерживалась.
        - Погоди... есть у меня наготове пара иллюзий для себя. Всё мечтала как-то попробовать... Кого ты предпочитаешь - стройную брюнетку или сексапильную блондинку?..
        По правде говоря, женщина более чем устраивала молодого человека и в её истинном облике, и недолго думая, он ей об это шепнул. Судя по тому, как удивлённо встрепенулась Женьеви, сама она была более чем низкого мнения о своей женской привлекательности. Повернувшись, она испытующе и недоверчиво посмотрела в глаза, прошептала что-то.
        - Повтори...
        Локси охотно повторил, добавив кое-что ещё, никак не предназначенное для чужих ушей. Женщина вздохнула и чуть расслабилась. Покачав головой, она всё же заметила.
        - Даже заклинание истины не может понять, как вы, мужчины, порой способны ложь сделать правдой...
        На подобные слова есть только один ответ - вовсе не словесный. И даруй боги успех мужчине, решившему... гм, исцелить женщину от кое-каких комплексов. Очаровательно смущаясь и запинаясь, Женьеви еле успела неумело и кое-как пробормотать предохраняющее заклинание.
        А потом ей пришлось сдаться - головокружительно сладко и восхитительно многократно...
        
        Глава 11.
        
        По пыльной дороге, трясясь и каждый миг грозясь рассыпаться, ехала старая обшарпанная повозка. Тент выцвел, пропылился насквозь, и в нескольких местах в нём зияли прорехи. Он немилосердно раскачивался на опорах из стороны в сторону, грозясь однажды свалиться совсем. Это неуклюжее и нищенски задрипанное сооружение - иные мысли по поводу повозки просто не приходили на ум - тащили два древних одра с выпирающими наружу рёбрами. При одном только взгляде на этих старых кляч сразу же хотелось из милосердия прервать их мучительное земное существование и, сжалившись над их тяжкой судьбиной, немедля отправить на живодёрню. Тем не менее, лошади, хрипя и надрываясь, тянули довольно резво, а на длинном пологом спуске с холма даже сумели обогнать идущую по обочине деревенскую бабу с полными вёдрами.
        На облучке сидела малорослая парочка - рыжий парнишка и заморенная девица с пыльно-поблёкшими волосами, растрёпанной паклей торчащими во все стороны. Парнишка держал вожжи, иногда лениво и безо всякой надежды на успех погоняя своих горе-рысаков, а бабёнка терзала слух такой заунывно-сиротской песней, что сразу вспоминались смутные времена Междуцарствия, когда в половине истерзанного междоусобицами королевства дороги были забиты беженцами, едущими сами не зная куда и зачем.
        Сзади из фургона свешивались и раскачивались в такт его колыханиям две чьи-то грязные босые ноги. Их обладатель бессовестно дрых внутри, явно приняв в себя изрядную порцию хмельного и оказавшись не в силах побороть сон. Он богатырски храпел, и приостанавливался лишь, когда скрипящая повозка подпрыгивала на очередном ухабе и грозила перевернуться или развалиться напрочь...
        До чего же людей безденежье доводит! - философски подумал трактирщик, от нечего делать стоя на крыльце заведения и уныло разглядывая дорогу. Ярмарка в соседнем баронстве ожидалась только через седьмицу, но посетителей и проезжих не было совсем вовсе по другой причине.
        Батюшка здешнего лорда отличался буйным нравом и, как бы это помягче сказать - дурными наклонностями. Но сынок его, два года тому сменивший папашу и сам ставший лордом, вовсе удержу не знает. В деревне люд с голодухи пухнет - хозяйские люди выгребают всё подчистую. Хотя места здесь знатные, и землица добрая... С проезжающими и купцами стали в глухих местах приключаться разные неприятности. То зарежет кто, а бывало, и вовсе пропадали.
        Вот и стали сторониться торговые людишки здешней дороги. Предпочитают путь в объезд - не намного и дальше, зато куда спокойнее, да и для здоровья полезнее. Прошёл меж них слушок, охотно поддерживаемый трактирщиками на объездной дороге, что надо быть вовсе уж забубённой головушкой, чтобы рискнуть провести свой караван через Мэй - так испокон веков называли здешние места.
        Хозяин заведения зло сплюнул в пыль. Вечером приедут люди лорда - выколачивать с него подать. А где ж её взять, коли посетителей раз-два, и обчёлся? В тот раз плетей всыпали, а в этот... добро, если сам лорд не появится, а то как пить дать повесят. И куды ж подеться? А тут ещё, как на грех, дочка расхворалась, мерин издох и вообще - от безденежья крепкое прежде хозяйство разваливается прямо на глазах.
        Вона, за весь день токмо один прохожий заявился. Да и тот - гном откуда-то из Рудных Гор. Заказал тарелку каши с грудинкой да кувшин пива. Съел быстро, а вот пойло до сих пор сидит потягивает. Хмурый да неразговорчивый. Видать, тоже не от хорошей жизни евоной бородач притопал - обычно-то их, люди бают, из ихних подземных нор волоком не вытянуть. Надо бы его спровадить - скоро люди лорда нагрянут, как бы беды не вышло...
        Как бы то ни было, скрипящая и трясущаяся как в лихоманке повозка не развалилась, а ни одна из немилосердно хрипящих и ёкающих селезёнкой кляч не пала. Подъехав к трактиру, возница с сомнением оглядел облупленное заведение, которое, справедливости ради стоит сказать, выглядело всё же пока ещё чуть получше этой колымаги. Поглазел на худую и ветхую деревню, покачал головой. Обернувшись внутрь, спросил что-то.
        Храп сразу прекратился. Сзади повозки наземь спрыгнул обладатель босых ног, оказавшийся поджарым, усатым парнягой в полотняных штанах и такой же нательной рубахе. Пошарив рукой в задке, тот озаботился шпагой в ножнах и, судя по повадкам и внешнему виду, скорее всего мог оказаться наёмником, выслужившим свой срок. Почесав расхристанную грудь, на которой болтался какой-то амулет, парень с наслаждением потянулся и прямо босиком потопал по пыльной дороге.
        - Что там, Иллен?
        - Да вот, деревня и трактир. Только такие, что лучше бы нам стороной объехать, - отозвался рыжий парнишка с высоты облучка.
        Парень огляделся, присвистнул. Заприметив по-прежнему стоящего на пороге трактирщика, крикнул.
        - Эй, почтеннейший! У вас тут мор или землетрус приключился?
        Тот тяжело вздохнул.
        - Да нет. Лорд наш лютует...
        - Бывает, - покладисто кивнул парень. Осмотрелся ещё раз и подошёл поближе.
        - Пожевать что-нибудь найдётся? Да и переночевать бы не худо под крышей - после дождей похолодало.
        Трактирщик чуть поморщился, вздохнул.
        - Поесть найдётся, а вот с ночлегом... К вечеру придут с меня недоимки взимать. Мож повесят, а мож и петуха красного пустят. Не рисковали б вы...
        И, поворотившись вовнутрь заведения, бросил сиротливо сидящему в углу гному.
        - Слышь, борода? Лучше б и тебе уйти подобру-поздорову. Неровен час, вместе со своими людьми и сам лорд нагрянет - быть беде тогда.
        Надо сказать, на усатого парня слова трактирщика произвели прямо противоположное впечатление. Почесав грязной пятернёй широкую грудь, он осведомился.
        - А много солдат у лорда вашего?
        Хозяин переменился в лице и испуганно замахал руками.
        - И думать забудьте! Вижу я по вас, что батюшка ваш вроде из благородных, да и вы солдат не из последних. Какой бы вы рубака не были, а десяток вам не одолеть.
        Рыжий, откликающийся на имя Иллен паренёк спрыгнул с повозки, а в руках его уже красовался арбалет. Усач покосился на него, одобрительно ощерился, а затем, сунув голову в трактир, осведомился у гнома.
        - В случае чего, борода, подсобишь? Я вижу, ты при железе... - и кивнул на лежащую возле того массивную боевую секиру.
        Гном повёл себя более чем странно. Он вылез из-за стола, сразу явив взорам могучую комплекцию и ухоженную, заплетённую в косички бороду. Он подошёл к порогу, не спеша обозрел повозку и худощавую пару заморышей. Более детально и внимательно осмотрел усача, выжидательно поигрывающего пока не покинувшей ножны шпагой, а затем с сомнением произнёс могучим басом.
        - Интересно, а не вас ли мне приказано дожидаться?..
        Локси воспринял это известие не без интереса. Это что ж такое выходит? Он оставил в покое оружие и с любопытством оглядел гнома. Да таких полно в любой кузне - гном он и есть гном. Разве что малость поздоровее обычного - воин, сразу видать. Хм, всё может быть...
        - Может статься, что и нас, - неопределённо ответил он.
        - У того вроде усов не было, - с сомнением ответил гном.
        Трактирщик, недоумённо переводя глаза с одного на другого, запричитал.
        - Да что ж тут такое творится? Может у меня уже совсем в голове помутилось-то?
        Не обращая на того внимания, гном рыкнул так, что едва не заложило уши.
        - Эй, крыска заморенная!.. Да-да, ты, малявка белобрысая! Тебя случайно не Стеллой звать-величать?
        Хоббитянка изрядно обиделась на подобные прозвища, но сообразила, что сейчас не время показывать гонор. Но всё же от колкости не удержалась.
        - А коли так, то что? Отвечай, борода твоя нечёсаная и три года не мытая!
        Гном еле заметно ухмыльнулся. Он ещё раз внимательно обозрел сменившего обличье Локси и рыкнул опять.
        - Стало быть, этот хуманс тот, о ком я думаю?
        Повинуясь еле заметному шевелению пальца мастера, хоббитянка, щеголяющая нынче в личине человеческой, хоть и маленькой, женщины, что поначалу в известные моменты немало смущало её дружка, неуверенно кивнула.
        - Подсоблю. Борг меня кличут, - солидно кивнул гном и отправился обратно, допивать своё пиво.
        Локси проводил его задумчивым взглядом, улыбнулся. Затем заметил стоящего столбом трактирщика.
        - Ну что застыл? Корми давай, да не скупись.
        Тот немного пришёл в себя, но по нему было видно, что подоплёка произошедшего осталась непонятной. Криво дёрнув плечом, он подался работать, откровенно почёсывая озадаченную голову.
        Двое заморышей тоже выгрузились из повозки и вошли в залу. М-да - бедновато, но по крайней мере, чисто. Ну что ж...
        
        - Почтеннейший, а как называется здешнее лордство? Мэй? Неплохо, - так примерно допрашивал вспотевшего от страха трактирщика Локси в паузах меж бараньей похлёбкой, яичницей с ветчиной, салатом и десертом.
        - А народу в деревне? Надо же - тысяча душ. А вот скажи, хозяин, за лордом здешним стоит кто-нибудь? В смысле - поддерживает?
        Трактирщик, совсем потерявший нить рассуждений, просто и незамысловато отвечал на вопросы, подавая на стол еду и приборы. Он уже своим чутьём понял, что посетители у него собрались тёмные, неведомые. И что жизнь уже не будет той, какая была досель...
        - Да никого нет, милорд - вольный, лорд наш. Батюшка егойный поддерживал соседского барона во времена смуты, тот его и жаловал. А нонешний ну совсем чисто волк - на всех без разбору набрасывается. Нет за ним никого, и супругу свою в могилу свёл - не успела даже дитёнка выносить, бедолашная...
        - А семья у тебя большая? - влезла Стелла.
        - Жёнка вон на кухне, куховарит. Да дочка, хворает нонча...
        Заслышав на улице шум, трактирщик прыгнул к окну. Всмотрелся, и лицо его посерело.
        - Ну вот, дождались! Сам лорд, да людей с ним мало не два десятка. Пока что с крестьян подати собирают.
        Обернувшись, он простонал, едва не падая на колени.
        - Всеми богами прошу - не доводите до смертоубийства. Может, пока ещё не поздно, через заднюю калитку, да огородами?.. А меня, если судьба, вдруг лорд помилует.
        Локси встал из-за стола, на ходу облизнул липкие после сладкого пирога пальцы и тоже выглянул, да только в широко распахнутую дверь.
        Пренебрежительно фыркнув, он вернулся на место и налил себе из широкогорлого кувшина.
        - Знатное у вас тут молоко. Как вы его так делаете?
        Из кухни выглянула худенькая женщина с испуганными глазами. Заслышав последние слова, она неуверенно улыбнулась и собралась было, вытирая руки о передник, ответить, но в это время входная дверь с грохотом распахнулась, и в таверну с хохотом повалили солдаты. Они схватили за руки обомлевшего трактирщика и для поднятия настроения отвесили ему пару тычков.
        - Ну что, Козми, налог нашему благородному лорду собрал?
        Тот от отчаяния не мог даже говорить. Лишь качал головой, разбрызгивая слёзы. Ничуть не обрадовавшиеся, но и не огорчившиеся солдаты стали громко совещаться - в петлю или на кол? - меж делом угощая жертву пинками и зуботычинами. Внезапно наступила тишина, и причиной её оказался выросший на пороге здоровяк с такой похмельной рябой рожей, что рука Локси сама потянулась к шпаге.
        - Лорд, тут этот снова артачится, платить не хочет!
        Здоровяк, оказавшийся самим лордом, нездорово ухмыльнулся.
        - Ну что ж, Козми - я тебя предупреждал. Для начала поджарьте ему пятки, бездельники! А недоимку с этих вытрясем, вон какой браслетик на руке у босяка... - и кивнул в сторону замершей за столом троицы.
        Не успели гогочущие в предвкушении развлечений солдаты выволочь несчастного из залы, как лорд передумал.
        - Погодите - есть кое-что получше. А как ты отнесёшься вот к этому, ежели прямо на твоих глазах?.. - с этими словами он ухватил за руку жену бедного трактирщика. Не обращая внимания на её мольбы, опрокинул прямо на стол, отвесил крепкую оплеуху, чтобы не дёргалась, и задрал подол...
        Вполне понятно, чем бы продолжилась и закончилась эта жестокая забава, если бы в трактирной зале не прозвучало громко одно-единственное слово.
        - Подонок.
        Здоровяк, уже распуская одной рукой пояс на штанах, а другой придерживая несчастную женщину, замер.
        - Так. Тут кто-то что-то вякнул?
        - Подонок, и мерзавец к тому же, - ровным голосом продолжил Локси. Он погладил на руке тонкий витой с фигурками зверей браслет - давний подарок матери и, обратив глаза на Стеллу, спросил.
        - Как только таких негодяев земля носит?
        Хоббитянка невозмутимо цапнула с тарелки ещё один пирожок и стрельнула глазёнками в сторону опешившего здешнего повелителя.
        - Да он уже покойник. Только ещё не знает об этом.
        - Точно, - заметил волшебник, чувствуя, как по жилам в предвкушении доброй потасовки бежит хмельная дрожь злой радости. Нарочито спокойно он обнажил оружие и вышел из-за стола.
        - Подонок, мерзавец и негодяй. Другие мнения есть? - огласил Локси, глядя в глаза побагровевшему лорду Мэю.
        Тот медленно переварил услышанное, и рявкнул замершим солдатам.
        - А ну взять его!
        Локси немедля шпагой изобразил в воздухе столь стремительный терц, что у всякого, мало-мальски знакомого с военным делом, отпала бы охота лезть и нанизываться на остриё этой стремительно порхающей острой железки.
        - Что, струсил? - волшебник окинул пренебрежительным взглядом отскочивших солдат и вновь обратился к лорду. Его шпага стремительным зигзагом свистнула в воздухе и плашмя врезала по отёчной физиономии. На щеке сразу лопнула ссадина, выпустив бусинки крови.
        Лорд Мэй прыгнул стремительно, как кот. Не привыкший сносить оскорблений, а тем более в присутствии своих людей, он ринулся в бой. Бешено вращая коротким широким мечом, он напал сбоку, намереваясь изрубить обидчика в куски.
        Но у Локси было своё мнение по этому поводу. Затягивать сцену он не рискнул - солдаты могли наброситься в любой миг, а посему стремительным уколом он проскользнул между взмахами тяжёлого клинка. Ну и попал, разумеется - точно в сердце. Напрасно, что ли, почти ежедневно тренировался, осваивая свою постепенно проявляющуюся эльфийскую ловкость...
        Здоровяк рухнул как подрубленный, аж загудели добротные сосновые напольные плахи. В осторожно выбравшейся из углов тишине только было слышно, как тяжело дышат солдаты, да тихо визжит от ужаса, зажав себе передником рот, жена трактирщика.
        - Сэр Локси, лорд Мэй... - протянула Стелла, пробуя на вкус слова. - А что, мастер - неплохо звучит!
        - Да, пожалуй, - нехотя отозвался волшебник. Он ногой попробовал упавшего - да нет, тут всё кончено, правки не требуется. И только сейчас до него дошёл смысл слов хоббитянки. Он поднял на неё взгляд.
        - Хм, а почему бы и нет?
        Локси посмотрел на мрачно перешёптывающихся солдат и распорядился.
        - Отпустить трактирщика.
        Те, привыкшие беспрекословно повиноваться лорду, сразу разжали руки. Из их толпы выбрался один пожилой, со шрамом на щеке, встал перед волшебником, внимательно осмотрел того и отдал честь.
        - Третий десятник Щигл. Осмелюсь спросить, у вашей милости есть право на лордство?
        - Несомненно. Мой отец - барон, - коротко ответил Локси и, немного подумав, снял со всех троих волшебную личину.
        Отшатнувшиеся в ужасе солдаты с недоверием смотрели на статного красавца в белоснежной стараниями Стеллы распашной рубашке и чёрных облегающих брюках, заправленных в мягкие сапоги. На двух заморышей, оказавшихся хоббитами. Оно и понятно - откуда в такой глуши толком знать про магию? Так, понаслышке...
        - Козми, сколько ты должен лорду Мэю, то бишь - теперь мне?
        Трактирщик помялся, хмуро взирая на нового лорда и прикидывая, не было ли при старом спокойнее.
        - Десять цехинов с четвертью...
        Поморщившись, Локси подумал - из-за такой малости весь сыр-бор!
        - А крестьяне? - и кивнул в сторону двери.
        Немного пришедший в себя десятник ответил.
        - Да ещё десятка три.
        - Прощаю, - подумав, коротко бросил новоявленный лорд, а за нынешний ужин выложил на стол два серебряных кружочка.
        Щигл зыркнул на деньги, помялся, но всё же спросил.
        - Как же так, ваше сиятельство? Покойный и нам жалованье задолжал.
        Волшебник обвёл его задумчивым взглядом, отчего тот поёжился, но храбро остался стоять, затем хмыкнул.
        - Вот с покойника и спрашивайте. А у меня жалованье ещё заслужить надо. Есть идеи, как?
        Из солдат выбрался ещё один, отсалютовал.
        - Второй десятник Реназ. Осмелюсь доложить, в замке вашем ещё десяток находится. И те навряд ли согласятся по поводу происшедшего...
        Локси поглядел на подтянутого, жилистого Реназа. Ну что ж, это мысль...
        - А кто первый десятник?
        - Да Визил, он-то как раз в замке. Не в обиду будь сказано вашей милости - такая же скотина, как и прежний лорд. Потому-то тот ему свою схованку и доверяет... доверял стеречь.
        - Ну, коли так - показывайте дорогу.
        
        Темнело. На обочине дороги, ведшей ранее к замку, а ныне к потрескивающей груде опалённых яростным пламенем камней, стояла группа людей, и не только. Локси снова глянул на остатки убежища прежнего лорда. Угрызений совести он не испытывал ровным счётом ни малейших - те, кто заперлись в замке и отказались признать нового хозяина, сами выбрали свою судьбу. Да и замок был так себе - одно название. А уж какие там неудобства для жизни, какие, небось, зимой сквозняки... бр-р!
        - Ладно, на ночь устроимся в деревне. Реназ, Щигл, распорядитесь там, чтобы без грубостей. А ко мне пришлите старосту, или кто там... Да пару сообразительных крестьян. Мы в трактир.
        Солдаты взирали на боевого мага с эдакой смесью ужаса и почтения, и повиновались безропотно. Проследив, как те нестройной толпой потянулись к деревне, Локси подумал, что не худо бы заняться их воспитанием. Если бы отец увидел такое в своём гарнизоне, то без разжалований и разбитых морд наверняка бы не обошлось.
        Он повернулся к Боргу, скептически глядящему в ту же сторону.
        - Ну да - вояки из них ещё те. Только на безоружных крестьян страх наводить и обучены. Ну хорошо, борода, теперь ты рассказывай. Только без утайки, а иначе то, что от тебя останется, здесь же и похоронят.
        И неспешно направился - тоже в сторону деревни. А следом и Иллен, всё ещё сжимающий в руках арбалет.
        Гном зыркнул исподлобья, погладил свою неразлучную секиру. На ходу он поведал, что так мол, и так - совет Старейшин освободил его, Борга сына Дилена, от службы и всех забот, да обязал разыскать волшебника Локси, сэра Бринна.
        - Приказали разыскать и служить вернее, чем рука своему хозяину. Если надо, и на смерть пойти, - мрачно закончил он.
        Волшебник помалкивал, а сам раздумывал, какими же путями так оно вышло. Не хотелось ему думать, что подгорный народ как-то проведал о Проклятом Кольце, что он носил, но иного объяснения он не находил.
        - А почему, зачем?
        Борг вздохнул.
        - Про то мне не сообщили. Но сказали, что вашей светлости всё самим ведомо.
        Остановившись, Локси покивал своим невесёлым мыслям, а затем обратился к следующему по пятам хоббиту.
        - Иллен, ступай в трактир да проследи, чтобы там порядок был. А то, боюсь, Стелла одна с этими деревенщинами не управится.
        Тот уважительно поклонился (ещё бы - после такой демонстрации Силы!), разрядил арбалет и вприпрыжку понёсся в деревню. Проводив его взглядом, Борг ухмыльнулся.
        - Как мне поведали про служанку вашу, та хоббитянка не из тех, кого можно обвести вокруг пальца или безнаказанно обидеть. Сдаётся мне, вашсветлость, вы его просто отослали...
        Вместо ответа волшебник повернулся к нему, миг-другой раздумывал.
        - Выслушай меня, почтенный гном. Да, кое о чём я догадываюсь. Только сдаётся мне, делу этому ни оружием, ни гномьими умениями не помочь, - он снял с пальца невидимое кольцо, положил на ладонь, и то, повинуясь желанию хозяина, засияло неярким светом.
        Почесав бороду гном протянул было руку, но потом отдёрнул её и даже спрятал за спину.
        - Ну и что? Магики горазды штучки и похлеще откалывать... - проворчал он, не сводя с мягко переливающейся драгоценности заинтересованного взгляда.
        Локси негромко, проникновенно произнёс.
        - Это кольцо вышло не из тигля ювелира, не из-под инструмента гнома и не из-под резца какого-либо другого мастера. Оно старше, чем любой из ныне живущих, разве только боги...
        Бородач некоторое время настороженно разглядывал чудодейскую штуковину, а затем проворчал.
        - Слыхал я что-то про такие колечки... Непростые они. Что ж я, раз воин - так неграмотный? Книги читывать приходилось.
        - Это в мире одно-единственное, и упоминается даже в самых старых легендах и преданиях. Проклятое Кольцо - это оно и есть.
        - Ах вот оно что!.. - гном отшатнулся, и даже в сумерках было видно, как его лицо исказила гримаса ужаса.
        - Как же это вас угораздило-то? - крепкий, сильный воин изо всех сил старался не показывать, как ему вдруг стало неуютно.
        Вновь сделав невидимым свой диковинный артефакт, Локси надел его на палец.
        - Эльфы подбросили. Да так ловко, что только через два года я и начал догадываться, и то случайно.
        - Остроухие-то? Эти да - стервецы преизрядные... - пробасил гном, и оставшийся путь до деревни они оба проделали в глубокой задумчивости.
        
        Глава 12.
        
        Щигл, особо не церемонясь, притащил старосту, и вместе с ним щуплого хитрована в замурзанном зипуне, да горбатую полуслепую старуху. Те поначалу всё норовили кланяться да в ноги падать, но услыхав, что "новый лорд не изволят гневаться", малость пообвыкли.
        Отпустив десятника, Локси обратился к Иллену.
        - В сельских делах соображаешь?
        Тот почесал макушку, по какой-то прихоти сошедшего заклинания так и оставшуюся рыжей, и виновато пожал плечами.
        - Я городской хоббит, мастер. А вот Стелла...
        - Понятно, - усмехнулся волшебник. - Тащи её пред мои ясные очи...
        Хоббитянка, что уже вовсю шуровала в выделенной для мастера комнате и таки успела соорудить для своего лорда весьма уютное гнёздышко, поспешила явиться. Она изрядно зауважала мастера после сегодняшнего - будь ты хоть трижды волшебник и дворянин, а коль нет своего куска земли, то всё это так, одна видимость и есть. Изобразив самый отчаянный книксен из всех, что она умела, Стелла молча и с обожанием уставилась на Локси своими глазками-пуговичками.
        - Завтра осмотришь деревню, представишь мне отчёт. В каком она состоянии, и что надо сделать, чтобы превратить её в крепкое село, коим мне не стыдно было бы владеть.
        - Тут золотишко понадобится, ваша светлость, - служанка поклонилась.
        Волшебник усмехнулся внутренне, забавляясь в душе, как изменилось отношение к нему простодушной и открытой хоббитянки.
        - Посчитай, сколько примерно и на какие нужды. А вы, - он перевёл взор на старосту с советниками, - Будете ей в помощь. Что там надо - мельницу, амбары, зерно на посев - ничего не забудьте.
        - Не в обиду будь сказано вашей милости, - влезла старуха, злобно сверкая единственным глазом, - Мягко стелете, да каково спать-то будет? Где ж это видано, чтобы лорд не с деревенщины деньгу тянул, а наоборот - вкладывал?
        По правде говоря, старая клюшка так и напрашивалась в хорошую петлю, да повисеть-повялиться малость на дубовой ветке другим в назидание, но Локси решил начать своё правление по-хорошему, да и продолжить так же.
        - Один раз помогу, чтобы хозяйство стало на ноги. Но потом же и прибыли с вас поболе будет. Или я не прав?
        Старуха переглянулась с хитро помалкивающим мужичком, что-то хотела возразить, но только поклонилась.
        - Как будет угодно вашей милости.
        Староста тоже не остался в стороне. Осторожно набрав воздуха, он тоже стал выспрашивать.
        - Ваша светлость, там десятник баял, вы вроде обещались недоимки нашим некоторым вроде на год отложить... Да не пороть батогами в наказание, не калечить.
        Локси глянул в простодушные и в то же время непроницаемые глаза.
        - Значит, так. Недоимки и прочие долги - прощаю. На этот год ото всех поборов и податей освобожу, на развитие даже помогу немного. Но потом уж не ропщите - спрашивать буду по всей строгости. Кто нерадив или хмельным балуется вместо работы - пожалеют.
        Староста всё равно упал в ноги.
        - Спасибо, благодетель ты наш! Уж не чаяли мы, чтоб жизня получше, значит, стала...
        Он ещё долго разорялся, бы, но волшебник взмахом руки отправил того подальше.
        - В общем, Стелла, не мне тебя учить. С завтрашнего дня и приступай.
        - Будьте спокойны, мастер Локси - всё будет сделано. Только - кто ж теперь при вас будет?
        - Сама решай, - огрызнулся тот. По правде говоря, от всех этих треволнений у него изрядно разболелась голова, но дела надо доделать. Он обвёл взглядом полупустой трактирный зал. Заметил хозяина.
        - Так, что тебе надо, чтобы развернуться пошире? Денег не дам, учти. И так у тебя всё есть.
        Тот поклонился невпопад, и промямлил что-то про больную дочку.
        - Ага! Хорошо, что напомнил. В городе банк есть?
        - Имеется, вашсветлость.
        - Иллен, завтра поедешь за деньгами, захватишь дочь этого обормота - пусть целитель глянет, - затем он перевёл взгляд на Щигла.
        - Сопроводишь хоббита со своим десятком. Объяснять, как и зачем, не надо?
        Тот невозмутимо покачал седеющей головой.
        - Знакомое дело, вашсветлость. Не сумлевайтесь - всё будет в наилучшем виде.
        Локси не утерпел, набил трубку и привычно окутался клубами дыма. прикинул так и эдак, вздохнул.
        - Борг, во что мне встанет вызвать сколько там надо рабочих да твоих соплеменников, и по-быстрому соорудить дом? Примерно такой, как был на Скалистом Плато... а, ну да - ты ж там не был.
        К его удивлению, тоже закуривший гном вынул свою носогрейку, фыркнул.
        - Чертёжик ваш я в гильдии строителей видел. Домик так себе - за седьмицу справимся, да почти задаром. Только пивом поите.
        Волшебник с интересом посмотрел на лукаво прищурившегося бородача.
        - А если ещё казарму для гарнизона, да конюшню, да службы всякие?
        Гном пожал плечами.
        - Смотря как. Если добротно, из камня да с подходцем, да с выдумкой... а всё одно сделаем!
        Он посмотрел прямо в глаза.
        - Недорого станет, вашсветлость. Я, не в обиду вам будь сказано, осведомился в банке о ваших капиталах. Не обеднеете.
        Хмыкнув, новоявленный лорд сообразил, что хитрый гном имеет в виду. Это ж выходит, что подгорный народец если и не открывает ему неограниченный кредит, то дело весьма близко к тому? Чудные дела, однако! Что-то они явно от него хотят или ждут... ладно, на свежую голову придётся обмозговать.
        - Хорошо. Тогда организуй всё, что надо.
        Гном пожал плечами.
        - Так домик, или может всё же замок, да получше, чем у предыдущего?
        - Смотри сам. А можно и с дальним прицелом на город, - отмахнулся Локси, уже почти засыпая.
        
        Наивному намерению отдохнуть и обдумать всё произошедшее и все проблемы, свалившиеся как снег на голову, сбыться на следующий день не удалось. С утра (ну это смотря по чьим меркам - крестьяне так уже который раз вспотели на своих работах) завалилась Стелла, мрачная и злющая.
        - Мастер, я их всех поубиваю! Зерно сеют такую дрянь, что я только диву даюсь - как ещё хоть что-то собирают. Навоз куриный да конский - выкидывают, представляете?!! - её глазёнки от возмущения чуть не вылезли на лоб.
        Локси спросонья таращился на эту маленькую бурю.
        - Какой навоз, какое зерно? - простонал он страдальчески и, пересилив себя, всё-таки вылез из-под одеяла.
        Хоббитянка, подав разбросанные кое-как по комнате детали одежды и напоследок сунув в руки хозяину шпагу, немного отвлеклась, занимаясь привычной работой. Заставила трактирного мальчишку принести воды, а потом волшебника - умыться. Затем потащила в зал завтракать.
        И - понеслось. Не успел молодой лорд разобраться с упрямо ворчащими крестьянами, как из города уже вернулся спозаранку выехавший Иллен, а с ним и Борг, пригнавший сразу две бригады строителей.
        - Реназ! - рявкнул осерчавший Локси. - Бери свой десяток и разберись с этой тупой крестьянской бандой. Будут упрямиться - пороть нещадно, и такова моя воля!
        Он кивнул на насуплено переминающихся старосту с односельчанами, а сам пошёл разбираться со строителями. Борг, похоже, тоже придерживался мнения нового лорда - если строиться, то с размахом и на совесть.
        - Вот те две халупы рядом со сгоревшей снести, и как раз выйдет площадь. Тут домик ваш поставим, рядом службы, а напротив казарму с конюшнями. Трактир рядом, а посерёдке колодец - очень кстати. Что с той стороны, по ходу дела прикинем...
        Волшебник призадумался, озирая будущую стройку и прикидывая, как оно будет. Вроде бы выходило неплохо.
        - Что скажешь, Иллен? Тебе домом и службами заведовать.
        Хоббит покрутил рыжей головой, осматриваясь.
        - А можно нам со Стеллой домик?
        Борг негромко засмеялся в бороду и одобрительно похлопал малыша по спине, отчего тот едва не улетел кубарем в мягкую пыль.
        - Верно соображаешь - управляющие не должны ютиться в каморке под лестницей. Что скажете, лорд Мэй?
        - Хорошая мысль. С той стороны, где ничего, и поставьте. Да хаты тем крестьянам, кого выселить придётся... - ответил Локси, краем глаза наблюдая, как десятник Реназ, подбоченясь и грозно нахмурив бровь, делает накачку прячущим глаза крестьянам.
        -... Это что ж выходит - лорд наш заботится о вас, а вы отпихиваетесь, как тот телок новорожденный? Его к мамкиной титьке ведут, а он ногами сучит, упирается. А слыхали вы, соколики - новый указ вышел, королевский? Ежели кто бунтовать надумал, тех вешать без зазрения совести, и ничего нашему хозяину не будет - ещё и поблагодарит король, что смута пресечена в корне и самыми решительными методами...
        Селяне, посеревшие от страха, уже готовы были пасть в ноги да послать делегацию с повинной своему лорду, но многоопытный Реназ сменил гнев на милость.
        - И благодарите всех богов, что его светлость милостив - на первый раз прощает, и самолично сказал мне пощадить вас, ограничиться розгами...
        С извечной тупой покорностью крестьяне стали разматывать пояса и, поддерживая портки, становиться в очередь. Мысленно плюнув, Локси поморщился - ни это зрелище, ни сама процедура ему удовольствия не доставляли. Однако ж его отец, барон Бринн, частенько говаривал ему, заставляя вникать в методы правления - "Сильную руку всегда уважают, даже если боятся".
        Когда от валяющейся возле колодца рассохшейся колоды стали доноситься хлёсткие удары розги по жёстким и непокорным крестьянским спинам, волшебник отвернулся к гному, с любопытством наблюдающим за телесным наказанием. Тот ухмыльнулся и проворчал.
        - Впервые вижу такое! Не столько больно, сколь урон для чести - голым задом светить. Надо будет нашим старейшинам отписать про ваши забавы, а то с молодыми иной раз спасу нет...
        Чуть смутившись, Локси вздохнул.
        - Ладно, ладно тебе, борода. Лучше скажи - можно ли к дому будущему башенку пристроить - изящную такую? Всегда мечтал иметь комнатку или спальню в башне, чтоб окна со всех сторон и света побольше...
        Борг погладил бороду, подумал и кивнул.
        - Можно, отчего ж нет. Я старшим бригад объясню... да вот и они.
        В самом деле, к ним степенно подходили два гнома - пониже, чем Борг, но по их виду, а также заткнутым за пояс топорам сразу было видно, что это мастеровые, да не из последних - знающие себе цену. Поклонившись едва ли не до земли своими бородищами, бригадиры поздоровались и, прищурясь, стали осматривать место, слушая пояснения лорда.
        - ...Подробности - у Борга, рыжего хоббита и Стеллы. - закончил Локси.
        - А кто такая Стелла? - поинтересовался один из гномов, разматывая с извлечённого из бездонных карманов колышка бечёвку с узелками и намереваясь начать замеры.
        - Как увидишь или услышишь - сразу узнаешь, - ухмыльнулся Борг. - Маленькая буря...
        В это время с улицы на будущую площадь вылетел всадник на взмыленном коне. За спиной его, цепко держась, сидела дочь трактирщика в вязаной безрукавке и со счастливым лицом. Это был один из солдат, что по приказу десятника, задержавшись в городе с девчонкой, теперь привёз её от целителя.
        Однако, кубарем слетев с поводящего боками коня, запылённый солдат сунул трактирщику его дочь и, придерживая болтающийся на боку короткий меч, сразу бросился к своему лорду. Едва отдышавшись, он отсалютовал и выпалил.
        - Ваша светлость! По дороге сюда барон Дюферк со своей дружиной едут. Они по большаку гору объезжают, а я тропкой пастушьей срезал, чуть коня не загнал...
        - Сколько с ним людей? - деловито приценился Локси. Не иначе, как до соседского барона дошла весть о непонятных в лордстве Мэй событиях, и тот самолично решил проверить слухи. И если удастся - захапать землю себе?
        - Более полусотни конных, ваша светлость, все при оружии, - без запинки ответил солдат, размазывая пот по грязному от пыли лицу.
        - На визит вежливости мало похоже, - заметил подоспевший Щигл. По его физиономии не было заметно, чтобы он волновался - каждый знает, что даже самый уставший маг запросто разнесёт полсотни солдат. Или заманит в такую трясину и глухомань, что дай боги живыми ноги унести. А может и хворость какую напустить - сам не рад будешь...
        - Как девчонка?
        Солдат пожал плечами.
        - Целитель там пошептал чего-то, дал настойку, да сказал пить, и - через седьмицу всё будет в порядке.
        Локси бросил солдату большую, блеснувшую на полуденном солнце золотую монету.
        - Благодарю за службу. Отдыхай, - и повернувшись к Щиглу и уже управившемуся с воспитанием крестьян Ревазу, спросил.
        - В лошадях кто разбирается?
        Те кивнули на радостно улыбающегося солдата.
        - Да вот он и есть, Корки-то - любая коняка у него и ухожена, и послушна.
        - Корки, если будешь служить так же и дальше - быть тебе десятником. А сейчас подай мне и Боргу пару хороших коней.
        Просиявший солдат бросился со всех ног исполнять приказ, а волшебник повернулся к десятникам.
        - Щигл, ты со своими отдыхаешь здесь, Реназ - сажай десяток на коней и за мной. Сейчас соседский барон на всю жизнь запомнит, что такое боевая магия...
        - Ваша светлость! - вытянулся Щигл. - Дозвольте слово молвить?
        - Ну, и? - нахмурился лорд.
        - У барона Дюферка брат мой служит... может, как-нибудь без смертоубийства? - старый солдат виновато смотрел на своего хозяина.
        Вздохнув, Локси ткнул того кулаком в плечо.
        - Посмотрим. Если барон и его люди проявят благоразумие, никто не пострадает. Тогда оставайтесь здесь и ждите меня. Борг, за мной!
        
        
        Вилли фон Дюферк отнюдь не отличался кротким нравом. Да и, по правде говоря, этакие мирные голубки на свете долго не заживаются. А посему, едва утром до него дошла весть, что в соседнем с ним маноре происходят какие-то непонятки, а тамошнего лорда уже и под забором закопали, он не медля ни мига кликнул сбор.
        Ведь деревенька, тем паче в таком хорошем месте, да с лесами, лишней не будет. Если удастся её присоединить к себе без особых хлопот, на будущее лето вырисовываются совсем неплохие перспективы. Можно прикупить стадо жеребцов с новых прибылей, а можно и замок подлатать, в порядок привести...
        И такие вот мысли совместно с солнышком весьма приятно согревали барона, пока он ехал по дороге в сопровождении своих солдат и совсем уже хозяйским глазом озирая раскинувшиеся места.
        Так что ход мыслей соседушки Локси предугадал почти верно. Пока фон Дюферк трясся на могучем жеребце, что только и мог нести тяжеленную баронскую тушу вместе с доспехами, мечом и прочим железом, молодой волшебник проскакал по дороге в сопровождении лишь Борга, и выбрал место встречи.
        Здесь дорога, по которой они приехали, выходила из леса, а уже показавшаяся из-за склона горы пыльная и иногда поблёскивающая колонна непрошенных гостей потихоньку, щадя коней, приближалась сюда. А волшебник тем временем спешился, привязал недовольно косящегося на седока коня к придорожной сосне и, закурив, присел на старый пенёк.
        - Борг, ты вообще, кем был до того, как ко мне прислали?
        Гном не спеша окутался клубами дыма, тоже взяв огня с кончика пальца Локси, и только потом отозвался.
        - Сотником в "Кулаке".
        - Ого! - молодой лорд удивлённо покачал головой, беспечно наблюдая за приближающимся отрядом. Дело было в том, что особый, ударный полк тяжёлой гномьей пехоты, за свою выучку и подвиги носящий это простое и гордое имя, считался элитным и едва ли не образцом для подражания. Стало быть, сотника Борга можно было смело приравнять к прошедшему огонь и воду боевому офицеру с кучей наград на груди. Однако, непростой этот борода...
        - Интересно, а в каком качестве тебя прислали? Уж не ткнуть ли чем острым в спину, когда прикажут? Может, тебя тут втихомолку и поджарить?.. - Локси специально пошёл на обострение, чтобы посмотреть на реакцию такого могучего и, судя по всему, весьма неглупого бойца.
        Однако Борг даже не подумал хвататься за секиру. И даже не стал вскакивать с кочки, которую вмял в землю своим седалищем.
        - Да нет, лорд - я солдат, а не полночный убивец. Думаю только, что однажды попросят вас об услуге... не бесплатно, разумеется. Вы ж вроде, с Кольцом-то, вскорости в такую силу войдёте, что только держись. Вот и решили наши седобородые с вами вроде как подружиться.
        Локси, прищурившись, посмотрел на приближающихся всадников. Эк им сейчас, небось жарко - на солнышке-то, да в железе. А тут в тени красота...
        - Не убедил, Борг. Если ко мне по-хорошему, то и так договориться можно, - он выпустил последнюю струйку дыма и принялся выколачивать трубку о каблук сапога.
        - А кто ж вашу светлость знает... не в обиду будь сказано - Сила ко всяким приходит. И слишком многие после такого становятся, как бы это помягче сказать... - гном замялся, подбирая слова, и только сердито пыхкал своей трубкой, отчего стал похож на обвитую дымом маленькую гору.
        Волшебник нехотя кивнул, поднимаясь на ноги. Да, что есть, то есть - многим Сила вскружила головы. И многие пошли по кривой дорожке...
        - Ты прав, Борг. Только учти, что и у нас таких, что одеяло на себя тянут, тоже не сильно жалуют. Ну ладно, пошли - и прими вид погрозней...
        Бряцающая железом и иногда - отзывающаяся конским ржанием колонна всадников приблизилась настолько, что уже стали видны распаренные, мокрые лица. Первым, на шаг опережая знаменосца, ехал самолично барон Дюферк - даже не зная его в лицо, ошибиться было трудно. Особо массивная фигура, отполированные до блеска доспехи, покрывающие его почти полностью - в отличие от рядовых солдат, имеющих то ли кольчуги, то ли вообще - просто кожаные рубахи с нашитыми железными кольцами.
        Волшебник демонстративно вышел на середину дороги, перегораживая путь. Потянул из ножен шпагу, а затем прошептал над ней особое заклинание, провёл по лезвию пальцами. Клинок тут же засиял неярким жаром, и стал словно бы гореть под восхищённым взглядом стоявшего рядом гнома. Тот тоже поухватистей взял свою секиру и замер в боевой стойке.
        Барон, завидев перегораживающую дорогу странную парочку, ощутил в душе смутное беспокойство. Тот, что слева, без сомнения был гномом - судя по бородище и устрашающего размера двухлезвийной секире. Во время отражения прошлогоднего набега орков на Рудные горы приходилось воевать бок о бок с плотно сбитыми порядками вот таких вот крепышей. И надо признать, выучка и стойкость гномьей пехоты произвели на барона неизгладимое впечатление.
        А вот справа... справа стоял стройный и хищно красивый парень с огненным лезвием в руке. Тоже не подарок, ясное дело.
        Вилли фон Дюферк нахмурился. Понятно теперь, почему этот забияка Мэй получил свою порцию железа в брюхо - от таких клинков не спасают почти никакие доспехи. Или всё же рискнуть, атаковать эту пару в надежде просто задавить числом, да и себе завладеть таким редким оружием, заодно и манором Мэй? В том, что перед ним новый, самозваный лорд, барон уже не сомневался. Он поднял руку в латной перчатке, тормозя отряд, и остановил своего коня. Внимательно, ощущая своё если не боевое, то психологическое преимущество, с высоты седла осмотрел обоих загородивших дорогу непонятных, но весьма воинственно настроенных незнакомцев. А если учесть, что по обеим сторонам втягивающейся в лес дороги - просто идеальное место для арбалетчиков... в общем, он решил пока разведать ситуацию. А там видно будет.
        - Я - барон Вилли фон Дюферк. Это вы подло убили моего друга Шевзи, лорда Мэя?
        Молодой волшебник с вызовом посмотрел в надменное, мясистое лицо, обрамлённое открытым забралом шлема.
        - Сэр Локси, лорд Мэй. Однако, вынужден заметить, барон, что ваше заявление о дружбе с покойным ныне Шевзи заставляет меня крепко сомневаться в вашей порядочности. Признаться, покойник был редкостным негодяем...
        Каких сил стоило тому сдержать свой гнев и забурлившее в крови негодование - знал только сам барон. Он уже поднял было руку, дабы дать сигнал к атаке, благо его солдаты уже развернулись в боевой порядок слева и справа от него, но тут ситуация опять изменилась.
        Из мягкой и прохладной тени леса выскользнула гибкая фигурка в переливающемся зелёным и коричневым комбинезоне и, на ходу накладывая на лук стрелу, перетекла к двоим стоящим на дороге мужчинам. Ловко ввинтившись меж них (тактически всё верно - стрелок под защитой пехотинцев!), эльфийская лучница - а это была она - еле слышно выдохнула.
        - Уф-ф! Еле нашла вас, мастер Локси. Приветствую и тебя, почтенный гном.
        Борг, не поворачивая лица от готовых к атаке всадников, покосился на неожиданную подмогу и процедил в прокуренную бороду.
        - Кто такая, лорд? Спину ей доверить можно?
        Локси весело хохотнул.
        - Ну наконец-то, Невенор! А то я уж начал сомневаться в собственных выводах. Да, Борг - жизнь ей доверить можно. Но вот сердце - не стоит.
        Гном проворчал что-то нелицеприятное про всяких остроухих красоток, что средь бела дня выскакивают из лесу и пугают честной народ, да так и норовят при этом то ли стрелами истыкать, то ли сердце похитить. Но видно было, что он просто балагурит, держа секиру наготове и с определённым интересом приглядываясь к маячащим впереди всадникам.
        - Ну ладно, барон, не будем ходить вокруг да около, - весело крикнул Локси, у которого настроение отчего-то круто поползло вверх. Он выкинул руку в сторону, и яркая, лиловая, мохнатящаяся разрядами молния слетела с неё. Слетела, чтобы впиться в придорожный бугор.
        От грохота заложило уши. Земля под ногами ощутимо дрогнула, возмущаясь таким насилием над собой. А небольшой холм, куда волшебник щедро выплеснул заклинание, превратился в груду взлетевших вверх комьев и камней.
        Фон Дюферк чуть не заорал дурным голосом, а его конь, испуганно прядая ушами, попятился и неожиданно присел на задние ноги. Небо и земля несколько раз перекрутились перед глазами барона, прежде чем он с лязгом впечатался в пыль дороги. Сверху упало несколько комков, и всё стихло.
        Локси уже стоял у кое-как промаргивающегося фон Дюферка, который лишь крутил головой да нелепо пытался подняться. Понятное дело, что надетые латы ни весом, ни ограниченной подвижностью тому никак не способствовали. А кончик истекающей призрачным огнём шпаги уже смотрел в переносицу незадачливого гостя с самыми недвусмысленными намерениями.
        - Позвольте ваш меч... Заметьте, барон - я мог бы направить молнию в вас. Или не молнию, а огненный шар, да потом пройтись по вашим людям и превратить всех в чересчур прожаренные котлеты. Оценили моё великодушие? Вы ж самым злодейским образом вторглись с дружиной в мои владения, и мне пришлось защищать их всеми доступными мне способами, - от сарказма молодого волшебника хохочущая Невенор чуть опустила лук, и даже под насупленными бровями гнома блеснули весёлые искорки.
        - Это что ж получается? Нападение на соседа вопреки королевскому указу о запрете на междусобойчики во время войны - вот что это у нас с вами выходит. И мне интересно - сколько мне заплатят, когда я предъявлю коронным следователям ваши обгорелые тушки на своей земле, и не поручат ли в наказание приглядывать и за вашим бывшим манором?
        Наконец-то и до ошеломлённого барона дошёл комизм ситуации. Он неуверенно усмехнулся, оттолкнул руки своих солдат, что подняли его с дороги и пытались кое-как отряхнуть от пыли.
        - Шутки у вас, право, сэр э-э...
        - Сэр Локси, лорд Мэй, - вежливо напомнил тот, и, бросив в ножны шпагу, протянул руку.
        Поёживаясь от пережитого ужаса, барон поспешил сдёрнуть с кисти латную рукавицу.
        - Сэр Вилли, барон фон Дюферк. К вашим услугам.
        Они немного поговорили о том, о сём, отдавая дань светским условностям. Выяснив, что батюшка нового лорда Мэя жив-здоров, и никто иной, как барон Бринн, фон Дюферк внимательнее вгляделся в лицо собеседника.
        - Теперь вижу - точно! Похожи, но больше на матушку вашу - дай ей боги посмертия полегче... А какая неприятность с покойным Шевзи приключилась?
        Волшебник за локоть увлёк собеседника в тень и даже предложил присесть, заметив, как нет-нет, да подрагивают ещё колени барона, что годился ему в родители да и с отцом не раз сражался бок о бок.
        - Да ехал я с парой слуг, решили в деревню завернуть. В трактире поужинали, стали думать насчёт ночлега. А тут покойник со своими людьми пожаловал. То есть в то время он ещё очень даже живой был. И стал он непотребства чинить всякие, да нас решил ограбить - деньги ему, видите ли, понадобились мои... - Локси живописно и в таких выражениях описал случившееся, что фон Дюферк захохотал, хлопая руками по коленям и издавая железный лязг.
        - Говорил же я ему, стервецу - уймись. Ладно, если понемногу да в глухомани, кто из нас без греха. Но так в открытую... - барон осуждающе покачал стриженой, чуть тронутой сединой головой. Он вздохнул, задумался.
        - Да в конце-то концов - рано или поздно что-то подобное и произошло бы, - он махнул рукой, закрывая тему и переходя на другие.
        В конце разговора барон вежливо, но непреклонно поинтересовался насчёт выкупа за свою жизнь - проигрывать он умел. Локси задумался на пару мигов, а потом усмехнулся.
        - Восемь бочек лучшего пива.
        Фон Дюферк задрал глаза вверх, во весь голос спрашивая всеблагие небеса - что же это такое? Все нормальные дворяне берут золотом или землями, а этот молодой человек тут оригинальничает!
        - Да ваши деньги вам больше нужны, барон. А я вот пригласил бригаду строителей, они пива требуют, да мой трактирщик не справляется.
        Барон посмотрел через плечо собеседника на невозмутимо стоящего Борга, который опирался на рукоять секиры и дымил своей коротенькой носогрейкой.
        - Гномы, штоль? Тогда понятно, - усмехнулся он. Ещё раз заверив, что необдуманных действий с его стороны не последует, фон Дюферк откланялся. Не без помощи солдат он взгромоздился на коня и отсалютовал на прощанье.
        - Через седьмицу приезжайте на новоселье, барон! - такими словами напутствовал его Локси, весело помахав рукой.
        
        Глава 13.
        
        Проводив взглядом удаляющуюся колонну всадников, волшебник вздохнул.
        - Так, одной заботой меньше. Теперь давайте, рассказывайте.
        И только тут он обратил внимание на странные взгляды, коими обменялись гном с эльфийкой. Не то, чтобы приветливые - совсем наоборот. От прекрасных даже в гневе глаз эльфийки смело можно было прикуривать, а Борг стискивал рукоять свой секиры - при нужде гномы могли метать своё оружие с воистину убийственным результатом.
        - Отставить, - коротко распорядился Локси. И всё же не удержался, спросил. - В чём дело?
        - Он же из "Кулака", вражина, и не из рядовых рубак. Я его сразу распознала - немало стрел о них изломала, да только не берут наши белооперённые их доспехи... - хмуро насупив бровки, ответствовала Невенор.
        - А файрболл или ещё что-нибудь из моего арсенала возьмёт? - поинтересовался волшебник с неуёмным любопытством.
        - Кто знает, - Борг пожал своими внушительной ширины плечами. - Я полный доспех не стал брать - не на войну ж, чай, шёл; а то можно б и попробовать. Так, взял кой-чего по мелочам, да кольчужка под одёжой...
        И стукнул по груди кулаком. Та отозвалась тонким позвякиванием, подтверждающим слова гнома. Справедливости ради стоит отметить, что даже гномью кольчугу особой выделки не могли себе позволить и богатейшие вельможи - те просто не продавались. Но если верить книгам, тонкая и гибкая металлическая ткань из мельчайших колечек и впрямь качеством посрамляла не только гораздо более тяжёлые и толстые изделия людских мастеров, но даже соперничала с вовсе уж диковинными доспехами эльфов...
        - Но я в случае чего и в любой глаз могу стрелой попотчевать, благо этот подлый борода нынче без шлема, - деловито предложила Невенор, с надеждой поглядывая на мастера.
        - Только полезь за стрелой в тул - я тебя на две половинки живо развалю, пискнуть не успеешь. Ровнёхонько так, аккуратно - из уважения к такой красоте, - Борг поплевал на ладони, половчее ухватил свою отполированную до блеска секиру и уставился на эльфийку с самым что ни на есть мерзким взглядом дровосека, приценивающегося к приглянувшемуся ему дереву.
        - Ещё раз сцепитесь - выгоню. Если не помиритесь - причём не на словах, а и в сердце тоже, распрощаемся, - нарочито равнодушным тоном волшебник прервал их пререкания, могущие и впрямь довести до непоправимого. Старая вражда меж лесным и подгорным народами тлела тысячелетиями, периодически выливаясь в кровавые и разрушительные войны. И прекратить едва наметившееся противостояние нужно было любой ценой.
        - Это приказ? - деловито осведомился Борг, покладисто пряча в чехол своё оружие.
        Локси вздохнул, скептически наблюдая, как эльфийка с кислой рожицей ослабляет тетиву и тоже закидывает своё оружие за спину.
        - Отнюдь. Если мне понадобится что-то конкретное, я прикажу. Но по большому счёту - мне бы хотелось, чтобы вы шли за мной с чистым сердцем. И без крысиной грызни за моей спиной.
        - Это что же, я похожа на этих пакостных грызунов? - поинтересовалась Невенор, поглядев прямо в глаза своим чудным взором.
        Удивительно, но гном промолчал. Лишь проворчал в сторону, что зря так крыс ругают - да, конечно, вреднота они. Но весьма умные и живучие твари, надо отдать им должное. Если где в выработке или кладовой заведутся, семь потов сойдёт, пока выведешь...
        Первым выпало рассказывать ему. Где называя факты, где высказывая догадки и умозаключения. Картина вырисовалась примерно такая - есть у подгорного народа несколько и своих, владеющих Силой. Вот через них и передали кругу старейшин совет - подружиться с неким волшебником да помогать ему, невзирая ни на что. Кто передал, толком неведомо, а самому Боргу с ведунами переговорить не удалось - тех прячут и берегут пуще золота и камней самоцветных, ибо редки маги среди гномов, ох как редки. На вопрос, как ему удалось так лихо попасться на дороге у странствующего волшебника, Борг хитро прищурился.
        - Да живёт в наших горах отшельник один, из хумансов. Не совсем в порядке с головой у него - видать, слишком много знает да шибко умный. Ну, мы по-соседски помогаем ему иногда - то уголька подбросим, то хижину починим. А у него в соображении порой просвет намечается, вот и советует помаленьку - он Даром тоже не обделён, будущее иногда видит яснее, чем то, что перед глазами. Вот и сказал он - идти мне в деревушку Мэй, да тут и дожидаться.
        - Прорицатель, чтоб ему... - в сердцах сплюнул Локси. Неужто он настолько предсказуем, что какой-то полубезумный старикашка запросто его вычислил?..
        - Во-во, так его иной раз старейшины наши и величают Прорицатель, - кивнул гном.
        Волшебник размышлял некоторое время, с тихим удовольствием наблюдая за чередованиями света и тени меж стволов стройных сосен, где солнечные лучи пробивались через неплотно сомкнутые кроны.
        - Теперь твоя очередь, Невенор.
        Лучница пожала изящными плечиками и принялась рассказывать нечто в примерно том же стиле. Дескать, прислали её в качестве частного лица к мастеру Локси с наказом выполнять все капризы и прихоти волшебника, да заботиться о его жизни и здоровьи пуще собственного.
        Как же - прихоти! - мимолётно подумал Локси, слушая плавную, напевную речь с явственно проскальзывающими эльфийскими интонациями, - Всё не можешь простить тех слов о рыбьей крови, что вырвались у меня неосторожно.
        - В Фалстене я вас было потеряла, мастер, даже всё моё мастерство не помогло взять след. Правда, я догадалась. Удалось поговорить по душам с одной волшебницей. До Аллены ей далеко, конечно, но она тоже лапочка... - эльфийка лукаво и бесстыже блеснула глазами.
        - Да, кстати - Аллена тоже скоро будет. Она сейчас в рейде по орочьим землям, а пока просила привет передать, - спохватилась она. Не обращая ровным счётом никакого внимания на присутствие Борга, Невенор скользнула ближе, обвила шею волшебника руками и чмокнула в губы.
        - Неправда, Аллена это не так делает... - улыбнувшись, мурлыкнул Локси, ощущая, что только тонкий слой ткани отделяют от него волнующее, стройное и горячее тело.
        Лучница охотно подставила губки. Глаза её постепенно закрылись... о Галадриэль, неужели это может быть так?..
        Борг, видя, что поцелуй несколько затянулся, тихо ухватил свою секиру и деликатно утопал за ближние деревья. Было слышно, как он высек огня для своей трубки и умостился на поваленное дерево, ворча - что же это за воин, если его любая красотка в два счёта скрутит...
        - Хватит, пожалуйста! - задыхающимся шёпотом взмолилась Невенор, - А то Аллена мне голову отрежет и в бочке засолит.
        Но глаза её умоляли об обратном...
        Нехотя, слушая, как потихоньку затихает зашедшееся в сладкой и бешеной истоме сердце, молодой волшебник чуть отодвинулся, вздохнул.
        - Спасибо за привет. Правда, ты кое-что и от себя добавила. - улыбнулся он. Прислушавшись, он отметил, что со стороны деревни кто-то скачет. И отметил также, что несмотря на хмельной дурман, охвативший соображение, слышать он стал куда как чутче прежнего. Ах да - эльфийское наследство...
        В самом деле, вскорости топот приблизился. Гном, тоже заслышав его, с шумом проломился сквозь кусты, с облегчением увидев, что с лордом всё в порядке.
        Меж медно-рыжих стройных стволов мелькнул всадник, и Локси готов был биться о заклад, что это Корки. Почему - да кто его знает?
        В самом деле - скачущий по лесной дороге солдат придержал коня, спрыгнул и отрапортовал:
        - Ваша светлость, Иллен велел передать, что волшебный шар ваш вовсю пиликает - не иначе, как кто-то поговорить с вами хочет, - и подал повод коня своему лорду.
        Соображает парень, будет из него толк...
        
        Заслышав по хрустальному шару брюзгливый тенорок лорда Брахема, заведующего нынче королевской канцелярией и особое внимание уделяющего делам провинций, раскрасневшийся от быстрой скачки Локси не стал даже сдерживать брезгливой гримасы. Старый вельможа мало того, что был педантом, каких поискать, так ещё и считал своим долгом раскрывать в год не менее пары заговоров и покушений на его величество Невира двенадцатого.
        - Что вы это там позволяете себе вытворять, молодой человек? Почему нарушаете сразу несколько одобренных высочайшим повелением указов? А именно...
        Волшебник тихо вздохнул, и воспользовался тем, что видеть его через шар мог только обслуживающий канцлера маг, но никак не сам, напрочь лишённый каких бы то ни было магических способностей. А именно - показал в ту сторону весьма неприличную фигуру, то есть - ладонь левой руки положил на сгиб правой, а ту, сжатую в кулак, приподнял вверх.
        Голос канцлера споткнулся на середине фразы.
        - И что же именно означает ваш столь энергичный жест? - от яда, сочащегося из приторно-вежливого голоса, Локси буквально почувствовал, как запунцовели его уши. Однако! В столицах тоже изобретают... добро бы что хорошее придумали, а то за собеседниками подсматривают!
        Но такого, изрядно поднаторевшего в умственной деятельности лорда не так-то легко загнать в угол. Собравшись с духом, Локси самым что ни на есть ровным и невозмутимым голосом ответствовал:
        - Извините, лорд, но ваши агрессивные слова вызвали во мне некоторое раздражение. Приношу свои извинения за непочтительность. Но - прежде чем начинать разнос за содеянное, быть может, высокий лорд соблаговолит выслушать, что же на самом деле произошло и в чём суть дела? Из первых уст, так сказать...
        На его удивление, канцлер ответил довольным хохотком.
        - Судя по всему, вы не чувствуете за собой иной вины, нежели оскорбление жестом высокопоставленного дворянина. Жаль, что я не могу ответить вам тем же - умники из Башни Магов смогли сделать для меня только одностороннее наблюдение. Что ж, ваша уверенность обнадёживает, извинения приняты. Рассказывайте. И засветите ваш магический светильник - чтобы я мог видеть лицо.
        Пожав плечами, Локси выполнил последнее указание, поместив светящийся огонёк впереди и чуть выше лица. После чего скупо, без излишних подробностей, описал последние сутки своего бытия, справедливо полагая, что если канцлера что-то заинтересует, то тот немедля вцепится словно клещами. Лорд Брахем задал несолько вопросов, поинтересовался, что за браслет молодой нахал носит на запястье.
        Молодой человек продемонстрировал безделушку крупным, так сказать, планом, заметив по ходу дела, что это фамильный браслет его матери, подаренный незадолго до смерти.
        - Эта драгоценность, да портрет матушки в полный рост - единственные две материальные вещи, которыми я по-настоящему дорожу.
        - Ну что же... ваш рассказ не сильно отличается от имеющейся у меня версии, - навостривший уши Локси своим изощрённым слухом расслышал донёсшийся с той стороны шелест переворачиваемых листов.
        - Значит, выходит - прямо невинный младенец, попавший в логово злых разбойников, - голос старого лорда вновь обрёл хорошо знакомый и, честно говоря, въевшийся уже в печёнки сарказм.
        Локси чуть насмешливо поклонился.
        - Вы слегка преувеличили, мой лорд, но своим Даром я не пользовался, и тому есть более десятка свидетелей. Кроме того, излишних жертв и разрушений постарался избежать. Всё так и есть - моя работа вранья не терпит.
        Собеседник в сомнении хмыкнул. Однако же, молодой волшебник привёл крепкий аргумент - в магии как нигде важна точность и недвусмысленность слов. Со стихиями лукавство или ошибки бесследно не проходят. Но лорд Брахем не был бы самим собой, если бы не вывернулся.
        - Гм... если испепелённый вместе с десятком людей замок прежнего лорда вы считаете не в счёт... то так тому и быть.
        Вот это да - оперативно работают ребята! Всё уже проведали и донесли. Надо будет запомнить и обдумать на досуге... На открытое и ярко освещённое лицо молодого человека набежала тень.
        - Если меня не задевать, когда я просто прохожу мимо или еду по своим делам, то я весьма добродушен и покладист. А если кто-то вознамерится цапнуть меня за седалище... да Падший меня подери, что вы хотите от боевого мага? Я обучен и воспитан уничтожать врагов. И не единожды доказал своё умение делом. Но в той ситуации трудно было бы обойтись без крови.
        Канцлер скептически поцокал языком. Если память и наблюдательность не изменяли Локси, это могло означать только одно - старикашка в добром расположении духа. Неужто получил откуда-то указание особо не лютовать? Вот это да - тут поневоле почувствуешь себя важной персоной. Как бы не загордиться.
        - Ну хорошо, будем считать вопрос исчерпанным, а ваше владение землёй и титулом - признанным и одобренным. Поздравляю - вы теперь законный лорд Мэй. В ближайшее время найдите возможность заглянуть в столицу для улаживания формальностей и дачи вассальной клятвы его величеству. А на будущее мой вам совет - умерьте свою прыть. Что ж, пожалуй, всё?
        - Да, лорд Брахем, тут есть ещё нюансы... - и новоявленный лорд поведал чрезвычайно внимательно слушающему канцлеру о появившихся то ли наблюдателях, то ли соглядатаях от подгорного и лесного народов.
        В интонациях собеседника чуткое ухо Локси безошибочно распознало озабоченность.
        - Хорошо, что сказали. С руководством остроухих мы сейчас крутим одну хитрую интригу, так что эльфийка, в общем-то, ожидаема... а вот гномы - это действительно новость. Ох, и накручу я хвост своим информаторам... А он не может быть с приказом - в случае чего снести вам голову с плеч?
        Локси призадумался. Да кто ж его знает... вроде сотник из элитной боевой части - не такая фигура, чтобы быть наёмным убийцей... характер не тот. Да и умения тут не совсем такие надобны. Кроме того, подгорный народ в последние пару веков не раз демонстрировал своё предпочтение к сотрудничеству с людьми, хоть и не всегда играл в открытую.
        Примерно в таком духе он и изложил свои соображения лорду Брахему. И добавил в конце, что вполне возможна какая-то комбинация из Башни Магов - кто-то же гномам посоветовал.
        - Возможно, возможно, молодой человек. Надо будет с ними поговорить да согласовать действия... - отозвался канцлер, и Локси почти видел, как этот въедливый пройдоха по привычке в задумчивости трёт рукой подбородок.
        И напоследок прожжёный интриган задал вопрос, коего волшебник по простоте своей душевной никак не предвидел.
        - Как там себя ведёт тот ободок, что у вас на руке? Не пытается... скажем так - навязывать свою волю?
        Растерявшись на миг от такой информированности самого могущественного после короля человека в стране, Локси кое-как собрал свои разбежавшиеся по углам сознания, как тараканы, мысли и быстренько привёл их в порядок. Вот уж воистину - день чудес и открытий!
        - По какому-то наитию, вполне одобренному куда более опытными и сведущими в магии людьми, я стараюсь пореже пользоваться им и не привязываться к этой непонятной вещице. Мне от неё ничего не надо, и существующее положение вещей вокруг, да и во мне самом - меня вполне устраивает.
        - Конформист? - с сомнением спросил невидимый канцлер.
        Молодой волшебник ухмыльнулся и покачал головой.
        - Не совсем так. Просто барон Бринн, отец мой, жёстко вбивал в меня почтение к порядку и иным духовным ценностям. Бывало, и розгами доставалось...
        - Вижу-вижу - даже фон Дюфер, прибыв в замок, сразу доложил мне через своего мага кое-что лестное о вас... - лорд Брахем вздохнул и стал прощаться.
        
        Выйдя из своей комнаты и трактира на жару деревенской улицы, Локси едва успел понемногу перевести дух. Признаться, он не ожидал столь скорой реакции и внимания к себе от высокопоставленных особ. Но спокойно обдумать ситуацию и немного отдохнуть толком не дали. Из копошившейся напротив кучки строителей отделился гном. Подкатился, оставляя за собой клубы табачного дыми и уже бурчал, тиская в руках непонятного вида инструмент.
        - Вашсветлость, тут надо котлован под дом рыть, а внизу камень обозначился. Да твёрдый, зараза - у нас таких долот и свёрел с собой нет. Может, жахнете чем-нить подходящим, чтобы разрыхлить?..
        Пришлось волшебнику вместо обеда идти работать, и на смену умственным упражнениям для разнообразия заняться силовыми. То есть, Силовыми.
        Он спустился в квадратную яму, едва наметившуюся на половину роста в глубину. Положил ладони на холодный, покрытый грязью каменный монолит и прислушался. Нет, не так! Локси перестроился, максимально расширив и обострив своё восприятие и попробовал ещё раз.
        Холод, мёртвый холод неведомых глубин распахнулся перед ним, неохотно пуская горячую человеческую сущность в свои извечные, полные стылого покоя бездны. Отрешённо, чуть со стороны, волшебник наблюдал сам за собой. Это выглядело маленькой мерцающей искоркой, удивлённо и настороженно спускающейся в неведомые просторы подземного царства. Седой от времени камень с безмолвным равнодушием наблюдал за переливами алого и зелёного там, где со времён сотворения мира царили только мрак, тишина и предвечный покой... Красный свет настойчиво и нагло вёл вперёд, беззаботно пробираясь сквозь причудливо закрученные пласты камня. А чистая зелёная, словно из призмы, эльфийская сущность настороженно озиралась по сторонам, чутко замечая всё то, мимо чего равнодушно-пренебрежительно проплывала человеческая.
        - А серьёзный камень, на лигу вниз, дальше я не смотрел. - чуть устало ответил волшебник с безмолвным любопытством глядящему гному, одновременно с щемящей грустью вспоминая встретившуюся по пути большую друзу толстеньких тёмно-фиолетовых кристаллов, что мерцали изнутри феерическими лиловыми огнями. Он спросил об этом у бородача.
        Тот едва не подавился дымом, и вынужден был вынуть трубку из спрятанного в бороде рта.
        - Никак, турмалин разглядели, вашсветлость? Редкой красоты камень, просто удивительной! И такой же редкий в породе. А глыбоко? - глаза гнома цепко уставились в лицо волшебника. Но узнав, что с полсотни шагов, он разочарованно вздохнул.
        - Ради одного гнезда не стоит в таком камне шахту бить. Это ж шнауфер-диабаз, чтоб вы знали - вчетверо прочнее гранита. Если бурить, то надо особый, зачарованный струмент, вашсветлость. А его нам ни один старейшина не позволит из шахты вынести - потому как он наперечёт со времён дедов-прадедов. Сейчас такого не умеют даже у нас делать. Так что - пособите чем?
        - Попробую. Всем выйти из ямы.
        - Из котлована, - чуть сердито поправил гном, немного уязвлённый таким простецким названием своей работы. Он проворно взобрался наверх, и за руку вытащил за собой волшебника.
        Солнце уже садилось за верхушки подступающих с запада к деревне величавых сосен, и Локси некстати подумал, что обед он пропустил точно. А посему приступил к пробам с некоторой злостью.
        На заклинания из школы огненной магии камень отозвался равнодушным потрескиванием крохотных отщепляющихся от жара крошек. М-да, такими темпами и впрямь год долбить. Крепок, зараза! Лёд не стоило даже и пробовать, а вот свои излюбленные молнии волшебник решил применить в самую последнюю очередь; но, видимо, придётся...
        Повинуясь его воле, в камень впивались то ослепительно-зеленоватые, то лилово мохнатящиеся разряды, оглашая окрестности гулким тугим грохотом. Даже белую молнию чудовищной силы он разрядил в еле поддающуюся каменную глыбу. Камень обнажился розовыми зернистыми сколами, но расщеплялся ой как неохотно...
        - Ну что, вашсветлость, будет толк? - спросил стоящий рядом и не без любопытства наблюдающий Борг, когда Локси остановился на миг, дабы передохнуть и вытереть честный трудовой пот.
        - Навряд ли, дедовской методой оно надёжнее будет, - с сомнением отозвался один из гномьих бригадиров. - Сверлить, затем вбивать дубовые клинья и - водой поливать, чтоб разбухли. Медленно, но верно.
        Эльфийская лучница, наблюдающая за творящимся почти под ногами разгулом стихий, кое-как проморгалась, не будучи в силах стряхнуть до сих пор маячущее перед глазами пятно, и заступилась за волшебника.
        - Не спеши, борода, мастер ещё своего слова не сказал.
        Локси поднял взор и осмотрелся. Вокруг котлована кольцом стояли строители, его солдаты и почти все оставшиеся в деревне бабы да дети. Со смесью любопытства и испуга они смотрели на редкое зрелище.
        - Ты права, Невенор. Хоть я и боевой маг изрядной силы, но тут надо заклинания по-другому строить, - волшебник сам задумался над своими словами - что же он такое сказанул? А ведь и правда - нельзя позволить Силе спокойно растекаться. Это не поле битвы, где надо бить по площадям и довольно мягким, нестойким мишеням. Тут надо сконцентрировать мощь в одну точку. Опасно? Да, но - для камня.
        - Глаза берегите, - громко оповестил Локси и взялся за дело всерьёз. Перво-наперво сформировал незримое кольцо, где замкнутое само на себя заклинание способно было удержать и направить столь чудовищный поток силы, что и сам волшебник не рискнул бы применять. Затем осторожно вытянул мерцающий незримым серым сиянием бублик в чуть сужающуюся в нижнем конце трубку. Вроде сопла горелки - подумал он, тщательно проверяя своё творение. Чуть поменял один вектор, дабы выходящая изнутри Сила закручивалась в тугую спираль.
        И наконец, когда терпение собравшейся толпы стало иссякать, немного волнующийся мастер магии пропустил через получившийся концентратор первый разряд. По выражению гнома, именно жахнуло, да так, что кое-кто из зевак попадал на пятые точки от грохота и просвистевших над самыми головами раскалённых обломков.
        - Во-о, это дело! - восторженно заревели гномы, едва разглядели образовавшуюся в несокрушимом скальном монолите изрядных размеров воронку.
        С удовлетворением осмотрев её, Локси принялся бить молниями с уверенностью и частотой хорошего молотобойца. Бабах! - раз за разом он бил в разные места до тех пор, пока весь котлован не оказался погребён под грудой раскалённых камней.
        - Хватит! - приглядевшись, проорал один из гномов. Присев на краю котлована, он храбро наблюдал за разгулом чудовищного сияющего долота. Правда, причина для храбрости отчасти была та, что Борг надел на соплеменника свой боевой шлем с опущенным забралом, и теперь тот ничуть не боялся совать нос чуть ли не в самую гущу событий.
        - А до гнезда с каменьями самоцветными глубоко ещё? - не утерпела Невенор, с намёком посмотрев на Локси.
        - Вот назло всем злодеям прокопаюсь! - весело и зло отозвался волшебник, и окружающие с удивлением заметили его белозубую, ослепительную на пыльном и чумазом лице улыбку. Он перешёл на тот край, откуда до замеченных под камнем драгоценных кристаллов было почти отвесно, и вновь прошептал заклинание...
        
        Дайте любому гному лопату, кайло или какой другой шанцевый инструмент, и все кроты, землеройки и прочие любители копать подземные норы просто издохнут от зависти, едва завидев, с какой скоростью и сноровкой бородатые рудокопы вгрызаются в землю, глину и битый камень.
        Когда фонтаном вылетающий из раскопа поток породы иссяк и взорам предстала неровная, обожжённая поверхность скального основания, бригадир приказал расчищать шурф (узкая вертикальная шахта - прим.авт.), обнаружившийся в одном углу.
        - А если повезёт хороший водоносный слой найти, ещё и колодец прямо в доме будет, - заметил гном, грызя мундштук своей погасшей трубки. Он самолично слазил вниз, проворно пробираясь врасклинку, когда двое выбирающих ещё горячий щебень рабочих доложили, что из стен сочится вода.
        Наконец, уже к вечеру, последний, весьма искусный в подобных работах гном где-то глубоко внизу снял последний слой камня и обнажил обожжённую магическим пламенем корку, всегда окружающую гнездо самоцветных камней. В колеблющемся свете воткнутого в расселину факела рудокоп внимательно и озабоченно осмотрел маленькое месторождение - не повредило ли кристаллы, спрятанные внутри? Осторожно, чуть дыша и ощущая привычное волнение, маленький умелец стал аккуратно добывать содержимое, орудуя собственным, извлечённым из заветной коробочки остроклювым молоточком из неведомого хумансам и даже эльфам сплава.
        И вот, когда последний из жирно отблескивающих кристаллов перекочевал в особую, привязанную на груди холщовую сумку с многочисленными отделениями и кармашками, а усиливающаяся сверху струйка ледяной воды почти переросла в грозящий залить шурф поток, гном трижды дёрнул за уходящую вверх верёвку. Став ногой в устроенную на конце петлю и ухватившись рукой за подрагивающий от натяжения конопляный трос, он уже в движении выдернул из стены факел. Тот почти сразу потух, попав ненароком под воду, но бородатый рудокоп этим нимало не обеспокоился.
        Лишь озабоченно ощупал сумку с добычей - застегнул ли? - и продолжил привычно двигаться сквозь толщу камня. И мечтал он лишь о сухих тёплых носках и, совершенно верно, - о кружке пенистого пива с хорошо набитой трубочкой...
        Едва гном степенно вылез из шурфа, как туда сразу стали сыпать мелкий речной песок - чтобы засыпать выше водоносного слоя. Колодец, так колодец - почему бы и нет?
        - Ну, Енси, показывай! - едва сдерживая любопытство, буркнул Борг. Хоть он и был воином, но покажите мне гнома, который бы был равнодушен к содержимому подземных кладовых или не разбирался бы во всех этих шахтёрских делах! Наверное, легче найти эльфа-лесоруба...
        Медленно, торжественно, мокрый с головы до ног гном оправил свою изрядно съёжившуюся от воды бороду, отжал её, а затем с несуетливой солидностью знатного горняка стал выкладывать на услужливо расстеленную у края котлована холстину свою добычу.
        Вернувшиеся с полей крестьяне, меж которых Стелла на цыпочках тянула вверх свою белобрысую голову, солдаты и гномы зачарованно смотрели на тёмные, отливающие густо-бордовым и фиолетовым кристаллы, ложащиеся на ткань. Выдержав для пущего эффекта небольшую паузу, гном наконец выложил в середину последний, самый большой из них - как говорят рудокопы, Князь гнезда.
        И, ещё будучи в его заботливых руках, камень, попав в посланный напоследок луч заходящего солнца, густо сыпанул во все стороны винно-красными, чуть лиловыми искрами огня. Собравшиеся ахнули, а Невенор даже ощутила, как её глаза предательски защипало, да сердце замерло на миг от ощущения прекрасного.
        Гномы степенно опустились на колени и запели медленную, торжественную песню. Неведомо, о чём они то ли пели, то ли молились на своём тайном гномьем наречии, но в их интонациях плыла величавая, грозная торжественность. Взлетала вверх, плыла над деревней, и все до единого солдаты и крестьяне обнажили головы.
        - Что это они? - шепнула заинтригованная Невенор и дёрнула за рукав Борга, который хоть и не присоединился к поющим, но смотрел и слушал с таким нескрываемым интересом, что эльфийка не утерпела.
        - Потом, - коротко отозвался тот. Борг сделал шаг-другой, тоже опустился на колени, и его сильный голосище причудливо вплёлся в поющий хор...
        Уже потом, в сумерках, когда восторженно ахающий народ добрался до пива, которое умница Стелла озаботилась выставить всем в честь такого события, Борг нехотя всё-таки объяснил лучнице, ещё блестя глазами от пережитого возбуждения:
        - Иногда, очень редко, бывает - мы находим в своих выработках сокровища такого качества, что... у меня нет слов, - гном вздохнул и погладил сумку с кристаллами, которые туда сложили и доверили стеречь лично ему. Да ещё и десятники прислали в помощь по солдату с самыми грозными напутствиями.
        - И так сложилось испокон веков, что гномы возносят торжественную песнь прародителю, отцу всех рудокопов. Слова я тебе не передам, но это и благодарность, и молитва, и хвалебная ода. И вроде как прощения просят за то, что вырвали у недр такую красоту... На моей памяти такое впервые, - чуть смущённо признался Борг.
        - Что, настолько богатая добыча? - Невенор насмешливо блеснула своими прекрасными глазами медово-зелёного цвета.
        Борг погладил бороду, снова озабоченно ощупал сумку, и только потом отозвался.
        - Самый большой - Князь гнезда - когда его обработают и вставят в оправу, не в состоянии будет купить даже хумансовский король. Даже ваш король остроухих, - гном покачал головой. - Такие камни уникальны, и встречаются только один раз. Да наверное, они только одни на свете и есть. Так что придётся мастеру либо любоваться им в таком виде, либо позволить распилить на части и использовать более мелкие.
        - Такую прелесть? Он же размером почти с перепелиное яйцо! - Невенор ахнула, смутно и в глубине души признавая, что у гномов, оказывается, в их подземных норах тоже встречается истинная красота. Хотя, Высокий Лес в любую пору тоже зрелище не для чёрствых душой...
        
        Глава 14.
        
        Но ничего этого волшебник не видел и не слышал. Едва он почувствовал, что посылаемые им молнии, легко проходя через пустоты между битыми камнями, где-то внизу стали вдруг рассеиваться, натыкаясь на Упорядоченное (а именно к этой категории относятся кристаллы и многие самоцветные камни), как сразу прекратил свою волшбу. Устало отдуваясь, он сквозь подступающую душную темноту кивнул гному - теперь ваша работа.
        - Спать... - едва успел прошептать он, как мир вокруг опрокинулся и, тускнея, уплыл за пределы его сознания.
        
        ...Малыш полетал немного над водой, озадаченно всмотрелся и фыркнул. Какая-то неживая река... Взгляд его скользнул выше по течению, и он ахнул. От берега до берега перекинулось какое-то чудное ажурное сооружение, словно сотканное из толстых паутинок унылого рыжего цвета. Подлетев ближе, мальчик изумился - ведь это же мост! Только какой-то странный... да он же из мёртвого железа - весь целиком! Нахмурившись, малыш осмотрел его, пролетел под ним над самым зеркалом тихо струящейся воды, покосился на позеленевшую от времени каменную опору, сложенную из гигантских блоков. Всё это ему очень не нравилось. Но, бросив прощальный взгляд на тянущиеся вослед ему ветви цветущего сада, он упрямо полетел на ту сторону реки, скользя меж ржавых арок старого моста...
        
        - М-да... теперь я, кажется, начинаю догадываться, почему хумансы неизменно нас пересиливают, хоть и ненамного. Так работать, как мастер Локси, это надо уметь... - доносящийся из соседней комнаты голосок Невенор был как-то странно, слегка озабочен.
        - Ну да - у них, да и у нас тоже - горячая кровь. Потому и бьют вас, остроухих, все, кому не лень. Да ты не отвлекайся, рисуй. Вот тут отметка 15... - прогудел гном, шумно ворочаясь.
        Локси ещё некоторое время прислушивался к их бубнению, а затем окончательно проснулся. Потянулся, ощущая себя выспавшимся на год вперёд, хорошо отдохнувшим. И отчаянно голодным.
        Однако одежды в отделанной тонким тёсом комнате не наблюдалось. Не решившись шастать по трактирному коридору в чём мать родила, он усмехнулся, привычно потянувшись рукой к полу, ухватил шлёпанец и со вкусом швырнул его в дощатую дверь.
        Та сразу же отворилась, словно за ней дежурили, и в комнату просунулась голова Стеллы. Выждав пару мгновений - не полетит ли в неё вторая обувка и не придётся ли прятаться за дверью - хоббитянка юркнула в комнату.
        - Ну слава всемилостивой Хенноре, наконец-то наш лорд изволили проснуться, - проворчала она вместо приветствия, но на этот раз сарказма или ворчливости в её голосе не было и в помине.
        - Одежду. И завтрак.
        Служанка всплеснула руками.
        - Какой завтрак? Уж обедать пора прошла - здоровы ж вы спать, мастер! Ну, оно понятно - опосля вчерашнего... - и азартно затрясла маленьким колокольчиком.
        На призывный звон тут же явились две деревенские девки - молодые, проворные и симпатичные на вид. Их Стелла намедни отобрала лично. Правда, сельский староста помялся немного, пока хоббитянка придирчиво проверяла, что и как будущие служанки умеют делать, и смущённо шепнул ей на ухо.
        - Хозяйка-управительница, не извольте гневаться - тут такое дело... Прежний лорд с помощником, чтоб им век посмертья не видать, это... тово... - он замялся.
        - Ну, говори давай, - прищурилась на него Стелла.
        - Не в обиду будь сказано, по праву лорда он всех наших молодух тово... перепортил. Так что таперича разве только отрочиц для нового лорда брать ... дык оно ж вроде совсем уж не по совести... - староста на всякий случай испуганно вжал голову в плечи, не понаслышке зная боевой характер всё успевающей и всюду сующей свой курносый носик хоббитянки. А пуще того - её острый язычок при весьма несносном характере.
        - Я мастеру Локси служанок подбираю, а не потаскух, - отрезала Стелла и продолжила свои изыскания, пока не остановилась на двух кандидатках.
        - Эти сгодятся. Работу знают, проворные; да и видом пригожие, чтоб хозяйский глаз радовать...
        И вот служанки, натасканные самолично Стеллой, притащили выстиранную и даже отглаженную одежду, сияющие сапоги, а самое главное - большой поднос с едой. Последнему Локси обрадовался больше всего, и не вылезая из-под лёгкого одеяла, сразу принялся уписывать за обе щеки, мимоходом думая, что жизнь всё-таки хороша.
        На голоса тут же заглянули гном с эльфийкой, а служанки, получив милостивое разрешение удалиться и похлопотать насчёт ужина, отбыли - поглядывая на нового лорда с острасткой и не без интереса.
        - Стулья принесите! - бросил им вдогонку лорд. И когда требуемое было доставлено, кивнул гному с эльфийкой.
        - Садитесь и рассказывайте. Стелла, а ты чего столбом стоишь? Отдохни малость...
        События вчерашнего вечера в изложении Борга выглядели деловито и практично, а с замечаниями, вставляемыми по ходу дела Невенор - даже и весьма привлекательно.
        - Жаль, что не присутствовал при вашем гномьем обряде, - заметил Локси, с сожалением отодвигая от себя третью порцию омлета с грибами и ветчиной. Счастливо вздохнув от ощущения сытости, он с наслаждением потянулся.
        - Посмотрите пока в окно, - буркнул он и принялся одеваться.
        - Да ничего там особенного нет, за окошком-то, - ворчала Стелла, меж делом рассказывая о поголовье кур, гусей и овец во вверенной её неусыпному оку деревне.
        - И почему ты до сих пор не министр, при таких талантах? - поинтересовался с улыбкой волшебник, обнаружив во время одевания, что он абсолютно чист (это после вчерашней пылищи-то!), и задумавшись на миг, кто же это с ним так расстарался.
        - Ростом не вышла! - хихикнула эльфийка, за что едва не поплатилась пинком маленькой ноги по аппетитно вырисовывающейся попке.
        Застегнув пряжку ремня, Локси не стал цеплять перевязь со шпагой, а просто присел к столу.
        - Ну показывай, Борг - говорят, там что-то диковинное из-под земли выкопали...
        Он долго рассматривал более мелкие кристаллы, вертя их в пальцах и всё не решаясь взять в руки самый крупный.
        А затем, всё время прислушиваясь к звенящей внутри себя пустоте, волшебник понял, что вчера просто переутомился и теперь как минимум седьмицу придётся отдыхать, не прибегая к мало-мальски мощным заклинаниям.
        И всё же он не утерпел. Когда на его ладонь лёг, тускло блеснув, самолично Князь гнезда, Локси прошептал над ним заклинание Истины, а для остальных, зачарованно следящих за его действиями - заклятье Истинного Зрения.
        Дружный вздох изумления вырвался у присутствующих - у всех четверых. Теперь кристалл стал прозрачным для вооружённого магией глаза. Еле слышно гудя от бурлящей в нём Силы, он ярко излучал красновато-лиловое сияние, а его безупречные грани сверкали нестерпимым светом.
        - Совершенен, - выдохнула замершая от восторга Невенор.
        - И вправду Князь, - хоббитянку проняло всерьёз, и она, ничуть не скрываясь, утёрла слёзы.
        Гном молчал, не сводя с камня восхищённых глаз, в которых плясали сполохи фиолетового и алого огня. Наконец, он с усилием отвёл взгляд и вздохнул.
        - Вот погодите - после рук хорошего гранильщика он ещё краше станет. Бывали, конечно, и больше - но такого качества никогда не попадалось. Только - лучше б его распилить...
        Эльфийка покачала головой.
        - Как можно - такую красоту?
        Борг в сомнении потеребил бороду, и только потом ответил.
        - Да я ж уже сказал - за настоящую цену его никто не в состоянии купить. К тому же, чует моё сердце - этот камушек одна из тех великих драгоценностей, из-за которых разгораются нешуточные войны и пропадают целые государства... Даже малыши стоят целое состояние!
        Локси осторожно положил камень на стол. Лишившись подпитки Силы, тот стал постепенно тускнеть, темнеть - и вот он снова просто густой, дымчатый, почти непрозрачный кристалл. Затем волшебник ещё раз рассмотрел этих "малышей", способных довести до экстатического восторга любого ювелира или ценителя драгоценных камней. Случайно ли это оказалось как раз в таком месте, где проезжал сам Локси, где перепало лордство, где ему приглянулось поставить дом?
        Бабушке своей рассказывайте о таких совпадениях! Не иначе, как бессмертные снова затевают какую-то им одним известную игру...
        - И всё же, Борг - посоветуй мне хорошего ювелира из ваших. Я хочу оставить Князя целым, лишь почистить и отполировать, да вставить в этакую... - и он принялся перечислять идеи, пришедшие на ум после некоего внезапно возникшего каприза.
        - За расходами на оплату не постою, - закончил он.
        Надо ли и говорить, что присутствующие слушали, разинув от удивления рты. Эти скромно лежащие на столе изумительной красоты самоцветы, стоящие никто не знает сколько, этот ровный, чуть даже равнодушный голос, решающий судьбу камней - это могло выбить из колеи и куда более крепких духом.
        - У нас плохих ювелиров не бывает, - чуть обиженно отозвался гном и продолжил:
        - Но дело ваше. А только - от такого заказа у нас никто не откажется. Бегом побегут, да ещё и в очередь станут. Но я поговорю в первую очередь с Фрастом... он для обоих нынешних королей - Невира и Келениля короны да прочие атрибуты власти делал. Да и для Невира одиннадцатого тоже...
        И, не решаясь больше терзать своё сердце созерцанием этакого великолепия, стал аккуратно укладывать камни обратно по кармашкам плотной сумки.
        Когда он закончил и бережно спрятал драгоценную ношу под одежду, волшебник поинтересовался.
        - А что вы там такое рисовали, когда я проснулся?
        Невенор пожала плечами и, пошарив в своей заплечной походной сумке, что повсюду таскала с собой, выложила на стол свиток плотной бумаги.
        - Да обнаружилось, мастер, что карта земель ваших сгорела вместе с замком, - осуждающим голосом начала она. - Так мы с утра пораньше вместе с Боргом и проехались вокруг, поглядели.
        - Ну и как?
        - Да ничего особенного - чуть пахотных земель, много леса, озерцо чистое есть, речка. Гном, правда, в склоне горы камень строительный высмотрел...
        - Уже пилят и возят. Правда, пришлось у Стеллы ваш фургон выпросить, - отозвался гном.
        Хоббитянка заёрзала на стуле, словно тот припёк её за известное место.
        - Я позволила, мастер. Убытку вроде в том нет... - и вопросительно посмотрела на своего лорда.
        Волшебник одобрительно кивнул ей и с любопытством развернул карту. И впрямь, тут обнаружилось немало интересного и полезного. Правда, все пометки были сделаны стремительным тонким почерком, а обозначения соответствовали принятым в эльфийской разведке... но систему эту Локси знал неплохо. Да и Борг, похоже - ничуть не хуже.
        - Молодцы. Одобряю, - кивнул лорд. А затем спросил как бы между прочим.
        - Ну так что, сработаетесь? Не придётся вас в случае чего за шкирки разнимать?
        Эльфийка неопределённо дёрнула плечиком, а более покладистый гном авторитетно заявил.
        - Попробуем.
        
        Вечером, едва начали опускаться сумерки, на южном краю деревни поднялся немалый переполох. Локси, обсуждающий с гномом-бригадиром и старостой - стоит ли мостить площадь камнем или оставить пока как есть - с неудовольствием прислушался к приближающемуся шуму. Между сельских домов выскочил солдат и, завидев своего лорда у колодца, бросился к нему.
        - Ваша светлость, гномы идут - много и с оружием! Бить тревогу?
        - Погоди, - отозвался волшебник, заметив, как Борг отчаянно вертит головой с риском отвинтить её совсем.
        - Это наши идут. За камнями, да с охраной - я уже стукнул им...
        Из переулка выскользнула полуодетая после купания Невенор с мокрыми волосами и луком наизготовку. Заслышав последние слова, она удивилась.
        - Шустро ваши бородачи бегают, однако!
        Борг довольно осклабился.
        - Да уж когда надо, так не хуже ваших легконогих...
        Из-за домов донёсся совсем уже близкий топот многих уверенных ног, и на расчищенную площадь вступили десятка два крепко сбитых гномов, весьма грозно выглядящих в своих блистающих доспехах и с такими же секирами на поясах. За плечами у каждого высился туго набитый рюкзак, кроме одного - седобородого и важного, шедшего налегке только с чёрным, увитым серебряной резьбой, посохом в руках.
        - Позволено ли будет нам вступить во владения могучего волшебника, лорда Мэя? - громко и зычно вопросил он.
        Локси с любопытством поглядел на эту компанию и, представившись, дал своё согласие. Важный гном тут же снял с головы не шлем, как у остальных воинов, а широкополую и островерхую шляпу, просто восхитившую "могучего волшебника", и поклонился, буквально подметая бородой мягкую пыль.
        Тихонько пихнув Стеллу локтем в плечо, молодой лорд шепнул ей:
        - Добудешь мне такую же шапчонку? - а затем встал с колоды и отвесил гному столь же вежливый поклон.
        Тот подошёл ближе и властным жестом показал - прочим отойти. Локси шепнул хоббитянке:
        - Организуй им быстренько по хорошей такой кружке пива, да холодного...
        Тем временем гном убедился, что их никто не подслушивает, и без обиняков и велеречий, столь уважаемых у других народов, заговорил.
        - Я мастер Фраст, и со мной дюжина лучших воинов из клана Лунного камня. До нас дошло известие, что ваша милость владеет самоцветом столь неслыханной красы, и несколькими, более мелкими, его собратьями, что мы поспешили сюда, дабы своими глазами первыми увидеть это чудо. А если выйдет сговориться с вами, то и принять заказ на огранку и обработку.
        Тут у него сделалось жёсткое лицо, и гном нахмурился в сторону скромно стоящего поодаль Борга.
        - Но если известия эти оказались преувеличенными или даже ложными, то кое-кому не сносить головы...
        Локси молчал, загадочно и вежливо улыбаясь, пока с крыльца трактира не посыпались слуги и не оделили каждого гнома кружкой весьма приятных размеров и с белоснежной шапкой пены сверху. Поднос с такой же кружкой старому гному Стелла поднесла лично, да ещё и сделала при этом недурственный книксен.
        Столь красноречивое проявление законов гостеприимства было воспринято с немалым удовольствием. Гном выдул кружку в один приём, с удовлетворением крякнул и вытер с бороды хлопья пены. Вернул кружку на поднос и громко, во всеуслышание поблагодарил гостеприимного хозяина.
        Волшебник с любезной улыбкой предложил:
        - Пусть ваши доблестные воины пока отдохнут от трудного пути и подкрепят свои силы, а мы с вами, почтенный Фраст, побеседуем в более подходящей обстановке. К тому же эти кружки такие маленькие...
        И изобразил соответствующий жест Иллену. До сих пор остающийся самым непостижимым образом рыжим, против чего Стелла вовсе не возражала, хоббит понятливо кивнул и принялся за гномьих воинов. Ужин, ночлег, пополнение припасов - это всё было хорошо знакомо юркому и шустрому парню...
        
        Когда вызванный в комнату Борг осторожно выложил на стол камни и удалился, а Фраст, заметно волнуясь, взял в руки Князя и стал рассматривать, почтенного гнома едва не хватил удар. Задыхаясь, он бережно вернул камень на специально расстеленную чистую тряпицу.
        - Ох, погодите... что-то сердце прихватило...
        Ещё одна кружечка пенистого, чудодейственного для подгорного народа напитка пришлась очень кстати. Отдышавшись, гном нетерпеливо вынул из походного сундучка свои инструменты, нацепил на один глаз искусно выточенную лупу и более детально обследовал все камни. И только по плотно стиснутым губам было заметно, что почтенный мастер изо всех сил сдерживает радостный крик изумления.
        Наконец он закончил осмотр и замеры. Поднял взор на терпеливо дожидающегося Локси.
        - Ну, знаете, лорд Мэй... я думал, что мне так и доведётся прожить свою жизнь, отправиться за Гремящие Моря, и ни разу не прикоснуться ни к одному из Великих Камней. А то, что этот воистину щедрый подарок Богов и есть одно из величайших чудес - я вам заявляю, и клянусь бородой Первого Гнома - это так! Да и меньшие собратья превыше всяких похвал - хотя размеры не столь уж и велики.
        - Но чистота! А глубина и насыщенность цвета! - гном вскочил и возбуждённо забегал по комнате, дробно топоча по доскам подкованными железом сапожками. Наконец он остановился и уставился на волшебника.
        - И по правде говоря, это я должен просить вас, лорд, о милости позволить обработать большой камень, да ещё и изрядно приплатить за разрешение. Ведь сбывается мечта всей моей жизни!
        Он снова уселся за стол и принялся разглядывать самоцветы, вертя их в ловких, умелых пальцах. Затем вздохнул, и Локси с удивлением заметил блеснувшую на поседевших ресницах слезу. Так вот вы какие, настоящие гномы...
        Поговорив немного и убедившись, что старого мастера не отвлечь болтовнёй на отвлечённые темы - так захватили все его мысли эти действительно красивые камни - волшебник стал излагать пришедшую ему на ум идею. Гном слушал молча, иногда разглядывая предложенные для одного или другого дела самоцветы и задумчиво кивая.
        - В общем, вы отдохните до утра, а завтра на свежую голову и обсудим ещё раз. Но я заверяю вас, почтенный Фраст - камни попадут в работу именно к вам и тем, кого вы укажете.
        Тот покачал седой головой, и его белая, хотя и изрядно запылённая борода послушно заколыхалась тоже.
        - Вряд ли я усну сегодня...
        Локси встал, и отворив дверь, позвал Невенор. Когда та появилась из темноты совершенно бесшумно для всех, кроме волшебника, он негромко попросил:
        - У тебя найдётся какое-нибудь мягкое зелье из арсенала вашей разведки? Почтенный гном переутомился малость, а теперь наоборот - так обрадовался, осмотрев камни, что боится не уснуть от всех этих треволнений.
        Эльфийка невозмутимо порылась в своей поклаже и протянула на ладони пузырёк.
        - Пять капель на чашку воды.
        По-прежнему бегающий по комнате гном с изрядным подозрением отнёсся к предложению "выпить лекарство". Но Локси заверил, что мастеру нужна будет завтра ясная голова и отдохнувшие руки-ноги. А Борг и двенадцать воинов будут неусыпно стеречь ночлег гранильщика, да и своих, человеческих солдат можно добавить. И для верности даже магическую защиту поставить.
        Судя по недоверчивой физиономии почтенного Фраста, тот куда охотнее вызвал бы сюда "Кулак" в полном составе, да впридачу ещё и пару полков тяжёлой баронской конницы... но ему пришлось подчиниться.
        
        По правде говоря, когда гном уснул в своей комнате, прижимая под бородой к груди мешочек с вожделенными кристаллами, волшебник даже не подумал озаботиться какими-либо особыми мерами безопасности, весьма здраво рассуждая, что Тот или Та, кто подарили ему это одно из величайших чудес подземного мира, не позволят случиться ничему такому.
        Лишь, выйдя в полночь на Сигнальную гору, он преклонил голову перед мудрыми и вечными звёздами и шепнул еле слышно для уха, но громогласно по иным меркам.
        - Спасибо, кто бы ты ни был - или ни была.
        На ответ он, ясное дело, не рассчитывал, но вспомнившийся отчего-то взгляд серо-зелёных глаз сладко сжал его сердце...
        
        Наутро старый гном проснулся совершенно бодрым и весёлым. Отведав изысков Стеллиной стряпни, ради такого случая на время вновь надевшей поварской фартук, Фраст успел десяток раз ощупать на груди заветные камни, да ещё и чуть не разволновавшись опять.
        Соплеменники его прекрасно отоспались на сеновалах, заполненных свежей и духмяной травой, недавно скошенной на заливном лугу. По правде говоря, их богатырский храп вряд ли привёл в восторг крестьян - но одну ночь можно было и потерпеть.
        Ещё раз уточнив с волшебником кое-что, обсудив детали и подивившись его фантазии, почтенный гном напоследок поклялся всеми известными и новыми для Локси клятвами, что детали и подробности его заказа останутся в секрете, как заказчик и желает.
        - И ещё одно, лорд Мэй, - озабоченно и серьёзно вопрошал важный и величавый мастер Фраст, поглаживая вымытую и вновь блистающую белизной бороду.
        - Какой залог вы возьмёте за полученные мною камни? Я понимаю, что они бесценны - но всё-таки обычаи появились не на пустом месте, и их надо соблюдать.
        Надолго задумался молодой волшебник. Неправдой было бы сказать, что он равнодушно отнёсся к такому подарку судьбы, и что он отдал камни без некоторого трепета и даже жаркой ревности. Наконец, он поднял голову, и двенадцать гномьих воинов, стоящие вокруг своего предводителя, а также Борг, Невенор и Стелла стали свидетелями его слов.
        - Мне будет достаточно вашего слова, данного от имени почтенного народа гномов.
        О-о, если бы можно было хоть как-то описать, каким огнём заблистали глаза старого мастера! Если бы нашёлся живописец, способный хотя бы отчасти передать как величаво расправились его плечи и какая гордая осанка появилась у профессионально согбенного ювелира! Он даже не смог сразу от волнения справиться с пылающими в нём чувствами и найти достойные слова в ответ.
        - Это ваше доверие, мастер Локси, лорд Мэй - стоит многого. Очень многого. Даже, я не постесняюсь своих слов - слишком многого. От имени народа гномов я даю вам слово, что полученные от вас самоцветы после обработки немедленно вернутся к вам в надлежащей, заказанной вами оправе. А от себя лично я обещаю - Совету Старейшин, одним из которых я являюсь, будет рассказано о произошедшем здесь, и о том высочайшем доверии, что вы оказали нашему народу!
        После ещё нескольких величественных фраз и поклонов гномы наконец построились в походную колонну и с дружным топотом направились в сторону протянувшихся недалеко на юге Рудных гор.
        - Замечательный народ, эти гномы, - с улыбкой произнёс волшебник, с околицы проводив взглядом быстро удаляющийся отряд.
        Повернувшись, он вдруг натолкнулся на острый, хлещущий прямо в упор взгляд медово-зелёных глаз. Вжавшись спиной в стену дома, эльфийка в ужасе смотрела на него. Наконец, она справилась с собой, отлепилась от брёвен и вздохнула немного свободнее. Закрыв глаза, она застонала от отчаяния.
        - Я не буду спрашивать вас, мастер, кто вы - дурак или гениальный провидец. Спрошу другое - что мы, эльфы, должны сделать, чтобы вы говорили и думали о моём народе так же?
        Локси поиграл желваками, и в его взгляде Невенор прочла многое из того, о чём не стоит говорить другим - но не ответ на свой вопрос. Наконец волшебник потупил голову и чуть заметно пожал плечами.
        - Заметь - гномы не спрашивали об этом. Они просто делали, делают и будут делать...
        Борг, задумчиво стоящий рядом, покивал, привычно гладя холёную и ухоженную бороду.
        - Слова ваши, лорд, даже не на вес золота - куда дороже. Теперь и до меня понемногу начинает доходить, зачем я здесь...
        
        Глава 15.
        
        Седьмица пролетела в спокойной и деловитой работе. Сноровистые гномы при помощи дюжины подсобных рабочих уже заканчивали дом с высящейся на южной стороне изящной башенкой. Стелла где-то раздобыла маленького пони и теперь с восторгом носилась по полям да сенокосам, щедро раздавая как похвалы, так и разносы. А на холме невдалеке от деревни десяток крестьян во главе с ворчливым гномом ладили ветряк.
        Правда, сам волшебник старался особо не напрягаться. Отвечал, когда спрашивали его совета или мнения, наколдовал несколько волшебных шаров, дабы можно было работать по отделке внутренних помещений и подвалов. А так всё больше гулял по окрестностям, да по утрам разминался со шпагой.
        Вот и сейчас. С неудовольствием миновав белеющую свежими пеньками вырубку - что поделать, всё ярче проявляющаяся эльфийская сущность терзала его по этому поводу немилосердно - он поднялся на Сигнальную гору, как называли её в прежние времена, и Локси не счёл нужным её переименовывать. Чутко слыша две пары неотступно следующих на некоторым отдалении ног, он сел на словно нарочно лежащий на вершине плоский валун и вздохнул.
        - Идите сюда. Оба.
        Пока гномий воин и эльфийская лучница поднимались к нему по поросшему жёсткой и пыльной травой склону, волшебник с удовольствием подставил лицо лучам солнца и уже совсем тёплому, свободно гуляющему здесь наверху ветерку. Вот весна и закончилась, что же принесёт лето?
        - Сядьте рядом, - он поднял руку и указал в сторону полудня.
        - Закройте глаза и прислушайтесь - что нам ветры несут оттуда?
        Смежив веки, Борг и Невенор недоверчиво прислушались к своим ощущениям. Если гном обе крепкие ладони положил на разогретый солнцем камень, то эльфийка свои ладошки подставила набегающему потоку тёплого воздуха.
        Первым отозвался гном.
        - Горит в подземных горнах неугасимое пламя, и мой народ дружно работает в недрах тех гор, что вы называете Рудными, - сообщил он, а затем нехотя добавил.
        - Но я чую какую-то неясную тревогу где-то дальше. Хотя и не знаю, можно ли этому верить?
        Невенор прислушивалась несколько дольше.
        - Да, чем-то недобрым веют полуденные ветра. Это не запах, и не мысль - это что-то другое. Всё, что могу сказать.
        Волшебник медленно и печально покивал головой, сгорбившись на каменном сиденьи.
        - Значит, мне не чудится эта смутная тревога.
        Лучница взвилась с места.
        - Но прямо на юг, невдалеке за Рудными горами, начинаются земли орков, этого проклятого племени! Неужели что-то с Алленой?!!
        Мягко улыбнувшись, Локси заметил.
        - Нет, с Алленой всё в порядке. Кстати, она гораздо ближе, чем ты, Невенор, думаешь - уж мне ли не знать.
        Гном хмыкнул, сплетая косичку на своей вздумавшей растрепаться на ветру бороде. Укладывая прядку за прядкой, он проворчал.
        - Интересно, как же выглядит эта остроухая, что о ней вы мне уже все уши прожужжали...
        И тут позади всех неожиданно раздался нежнейший и ласковейший из всех голосов (если не считать голоса матери, разумеется):
        - Вы можете обернуться и посмотреть своими глазами, почтенный гном!
        
        - За землями орков, как известно, простирается почти безжизненная пустыня. И вот этой весной, с юга через бесплодные земли пришли чужаки. Не отряд, не армия - целые народы. Они стали теснить орков на север - то есть в нашу сторону... - Аллена рассказывала новости, а Локси никак не мог отвести взгляд от золотистых локонов, которыми беззаботно играл ветер.
        - Один из наших лазутчиков, хорошо знающий орочьи наречия, сумел подслушать разговор двух вождей. Так вот - те не в силах совладать с пришельцами, и скоро попробуют на прочность нас и оборону наших земель. Скорее всего - на будущий год. Посланцы к королю Неверу и гномьим старейшинам уже отнесли эти тревожные вести.
        Борг озабоченно покивал растрёпанной на ветру головой.
        - То есть теснить будут нас - эльфов, хумансов и, как обычно, гномов. А что-нибудь известно о тех смельчаках из-за пустыни?
        - Люди. Это всё, что удалось разузнать, - ответила Аллена и загадочно посмотрела на волшебника.
        
        Ближе к вечеру прибыл сосед, барон фон Дюфер, в сопровождении десятка солдат и своей супруги, тихой добродушной женщины со спокойными глазами. Следом за ними ехала телега с внушающих уважение размеров бочкой.
        - Это вино из моих подвалов. Думаю, на новоселье лишним отнюдь не будет, - заметил барон, ухмыляясь в усы. Он проследил, как протекли все церемонии и поверья при заселении в новый дом - монету под порог, цветы барвинка на притолоку и ставни. А когда Иллен, коему деревенские мальчишки за монетку притащили здоровенного рыжего котяру, подтолкнул того к входной двери и животное, заинтересованно помахивая хвостом, принялось с любопытством обследовать новый дом, сердечно поздравил Локси.
        
        Хоббиты, объединившись с Невенор, преподнесли мастеру чудную остроконечную широкополую шляпу, а также чёрный, подстать родовым цветам, с жемчужными переливами плащ, и теперь волшебник выглядел как ему и положено. Правда, Стелла хихикала, что он выглядит точь в точь, как мастер Белерон на картинке из "Волшебных сказок", только бороду для солидности отпустить.
        - Бороду не обещаю, а усы, пожалуй, можно. - с улыбкой отвечал Локси, поглядывая в окно, где в стоящей прямо у колодца бочке пенилось вино, и Иллен щедро наливал крестьянам по полному ковшику, а уже принявшие для настроения разрумянившиеся и добродушные Щегл и Реваз присматривали за порядком.
        Едва на деревню опустилась ночь, волшебник порадовал гостей и своих ещё одним красивым фейерверком. И когда вокруг чудных, никогда не виданных диковинных цветов порхали величавые огненные птицы, едва не задевая крыши домов сияющими крылами и длинными переливающимися хвостами, по улице на площадь выступил отряд закованных в железо бойцов.
        То было посольство гномов. И, шепнув трактирщику со Стеллой - "чтобы было всего и много", Локси в сопровождении возбуждённо блестящего глазами Фраста отправился в свой ещё необжитый кабинет.
        Даже тот, кто вдоволь насмотрелся на сокровища и шедевры подгорного народа, был бы поражён тем, какую они сделали работу. Волшебник долго рассматривал чудные камни, что будучи облагороженными искусными руками и вставленными в по мере возможности подобающие их блеску оправы, блистали перед ним во всём своём великолепии.
        Волшебник снял свою шляпу и низко, как не делал даже перед королём, поклонился старому гному. Он так и не сказал ни слова, но улыбающийся в бороду мастер видел - слова тут излишни. Хумансовский волшебник поражён и очарован. И всё же он сумел удивить почтенного Фраста.
        - Никакими деньгами невозможно заплатить за такую работу. И всё же - я попробую.
        С этими словами Локси взял из выстланной изнутри чёрным бархатом коробочки браслет, где самый крупный из малых камней гордо блистал в окружении алмазов, оттеняющих его густой фиолетово-красный цвет, и с улыбкой преподнёс гному.
        - Я слышал, у подгорных мастеров есть традиция - каждый год лучшие из лучших выставляют перед Советом Старейшин свои творения, дабы честно и бескомпромиссно выяснить, кто из них величайший. И дабы не дать увянуть высокому искусству, не позволить ему снизойти до повседневного ремесла. Так вот, почтенный Фраст - я хочу, чтобы этот браслет навеки хранился у народа гномов и каждый год переходил к лучшему мастеру. Дабы тот с гордостью и по праву мог носить его.
        Прослезившийся от умиления гном с поклоном принял подарок, от волнения не будучи в силах говорить.
        - А этот перстень я приношу в дар лично вам, дабы вы могли любоваться им в час досуга, или развеселить своё сердце в печали, - и Локси спокойно подарил гному кольцо со столь великолепным камнем, что сам король трижды подумал бы, прежде чем решиться на покупку такого дорогого изделия.
        Гном, чьё сердце воистину разрывалось от печали, что придётся расстаться со столь великими драгоценностями подземных глубин, надел перстень на палец натруженной руки и, положив ладонь на сердце, с поклоном поблагодарил волшебника.
        Так они ещё некоторое время изощрялись в проявлениях благодарности и уважения, пока наконец гному не пришлось промочить пересохшее от волнения горло. Он поставил опустевшую кружку на стол, бережно и осторожно погладил последний раз грани Князя, как бы прощаясь с ним, и наконец закрыл футляр.
        - Да, ещё одно, мастер Локси, - гном приоткрыл дверь и что-то шепнул в коридор.
        По его зову притопал таинственно улыбающийся Борг с длинным полотняным свёртком.
        - Ваша светлость, я в тот раз передал заказ знакомым оружейникам... - с этими словами он развернул тряпицу, и в свете висящих по углам комнаты волшебных светильников перед волшебником блеснуло лезвие.
        - Под вашу руку шпагу выковали, мастер, из узорчатой стали, но без излишеств.
        - Ну-ка, ну-ка, - заинтересовался наблюдавший эту сцену Фраст. Он взял клинок в руки, пробежал по лезвию чуткими пальцами, ковырнул ногтём жалобно скрипнувшую сталь.
        - Но послушайте! Совсем простая работа, да и не закончена к тому же! - от возмущения глаза почтенного гнома вместе с кустистыми бровями полезли на лоб.
        - Всё верно, - ухмыльнулся Борг. - Осталось причаровать клинок к хозяину. Да к тому же - если у мастера выйдет, можно вплести в металл магию, и выйдет волшебное оружие.
        - Но это значит, что в сплаве есть небесный металл... - Фраст всплеснул руками и от волнения снова ухватился за кружку с пивом.
        Локси навострил уши, ибо ни о чём подобном никогда не слышал, но почтенный мастер молчал на эту тему, упрямо поджав губы. Гном ещё раз осмотрел изделие своих соплеменников, восхищённо цокнул языком и наконец-то передал клинок волшебнику.
        Формой и видом оружие напоминало шпагу - но только напоминало. Ибо даже самые добротные изделия, кои можно купить в оружейной лавке, рядом с этим клинком было бы стыдно и назвать шпагой. Витая гарда и эфес, сделанные в лучших традициях подгорного народа, но по растительным мотивам эльфов, а с рукояти на мягко мерцающее лезвие словно перетекала цветущая ветвь вишни, повторяясь узором на добрую половину клинка. И одновременно - ничего лишнего. Ни драгоценных камней, ни красивых и тяжёлых золотых вставок. Красиво, удобно и в то же время целесообразно.
        Короче говоря, такой шпагой мог бы владеть удачливый наёмник или среднего достатка дворянин, если бы... если бы она не была так красива.
        Гномы с улыбкой смотрели, как волшебник осматривает оружие, от волнения чуть дыша. Наконец он отозвался, с какой-то щемящей болью разглядывая прихотливую вязь узора.
        - Прекрасное и надёжное оружие. Именно оружие, а не парадная безделушка - верно говорят, что лучше гномов в этих делах не разбирается никто...
        Борг с Фрастом переглянулись, и воин с улыбкой заметил.
        - Вообще-то, вышло куда лучше, чем я заказывал. Совет Старейшин приказал сделать чудо - и наши мастера чуть не передрались за право выковать вам клинок.
        - Балуете вы меня. К чему бы это? - поинтересовался Локси и, не без труда оторвав взгляд от своей - своей! - шпаги, поднял глаза на гномов.
        Фраст смущённо кашлянул.
        - Так мы угодили вам, мастер Локси?
        - У меня от восхищения даже нет слов, - волшебник покачал головой. В самом деле, какой же настоящий мужчина останется равнодушным к оружию? Тем более к такому, словно неведомые подгорные мастера много лет изучали его вкусы и сделали клинок - продолжение его руки и души.
        - Примете ли вы это как подарок... и в то же время как оплату за одну услугу? - седобородый мастер чуть смутился, переводя разговор в деловое русло. Поскольку Локси выжидательно молчал, он продолжил.
        - Совет Старейшин после долгих прений и изрядного множества выдранных друг у друга бород принял решение - просить вас принять одного из наших магов в ученики.
        Вот это была и в самом деле неслыханная новость! Владеющие Даром среди гномов были так же редки, как золото в карманах нищего. Понятное дело, что берегли их пуще сокровищ, и никто никогда не слыхал, чтобы гномьи волшебники поднимались на поверхность. Даже большинство из самих гномов не знали, где тех прячут. Да - из-за этого, лишённые возможности общаться с коллегами, маги подгорного народа сильно проигрывали в умении владеть Силой, но вот, всё-таки - произошло неслыханное.
        - Это величайшая честь и доверие, - поклонился Локси.
        - И всё же - почему именно я? Зелёный ещё оболтус, и сам толком не набравшийся опыта...
        Фраст с интересом и лёгкой улыбкой посматривал на молодого волшебника. Затем набил трубку и, пыхнув ядовитыми клубами дыма от крепчайшего гномьего горлодёра, ответил.
        - Доверие - за оказанное доверие. Да и наши мастера весьма впечатлены, как вы лихо долбили шнауфер-диабаз... Так что - берётесь?
        - Я попробую, хотя золотых гор и не обещаю - опыта в наставничестве у меня нет, - тихо ответил волшебник.
        - Что ж, по крайней мере честно, - отозвался почтенный Фраст. И тут же поинтересовался.
        - Сколько охраны-то прислать? Надеюсь, полусотни из "Кулака" хватит?
        Локси призадумался. Да кто его знает - только убережёт ли полусотня головорезов, пусть и способная взять приступом город или даже эльфийскую цитадель, от всякого рода случайностей?
        - Давайте сделаем по-другому. В Фалстене живёт толковая Мастер Иллюзий. Пусть подберёт для вашего гнома соответствую волшебную личину - лучше излишнего внимания не привлекать. И на свиток запишет. Если заартачится - сошлитесь на меня. Охрана - Борг, да мои солдаты. А в случае чего - и я приложу чем-нибудь посерьёзнее. Да и ученик чему-нибудь выучится вскорости.
        Борг кивнул в ответ на невысказанный старейшиной вопрос, и тот вздохнул.
        - Ну что ж, разумно. Не привлекать излишнего внимания - это разумно. Хорошо, дней через пару-тройку мы пришлём... и очень надеемся, что вы не подведёте.
        
        Эта ночь запомнилась надолго. И красочные, феерические картины в небе, и вдоволь лёгкого шипучего вина, и пляски с хороводами на вымощенной битым камнем площади.
        А ещё эта ночь под яркими и вдруг ставшими чужими звёздами запомнилась волшебнику - на всю жизнь. Стоя на вершине Сигнальной горы, он смотрел на милый образ и чувствовал, как словно ледяной горой слова Аллены придавливают его сердце.
        - Да, Локси - с тобой неплохо было покувыркаться. Но теперь я ухожу.
        Эльфийка положила изящную ладонь на свой живот.
        - Я получила от тебя то, что хотела. И вскорости займу среди своего народа достойное, чрезвычайно высокое место. Рядом с твоей сестрицей. И ещё... я искренне надеюсь, что это будет дочь - я воспитаю её в должном духе, подобающем Перворождённым. В презрении к рождающимся и умирающим в грязи однодневкам-хумансам. В этом нет ничего личного. И ты даже не сможешь отомстить!
        Молодой человек смотрел на неё, не будучи в силах раскрыть ставшие непослушными губы. Да, он в общем-то, не обманывался насчёт истинных чувств... и всё же в сердце одиноко и упрямо - вопреки всему - жила надежда.
        А серые с колдовской зеленью прекрасные глаза по-прежнему сводили с ума, ничего в то же время не обещая.
        - Прощай, - насмешливо мурлыкнула эльфийская лучница, сполна наслаждаясь в этот миг той болью, что ей удалось причинить глупому самцу хумансов. Она уже собиралась сбежать по склону горы вниз, когда раздался глухой, безжизненный голос.
        - Задержись до утра. Мне надо будет тебе кое-что отдать.
        Кивнув, Аллена с улыбкой скользнула вниз, но у самых зарослей лещины её перехватила подруга. Не было слышно, какими словами они перебросились, но до гнома, что стиснув секиру в занемевших руках, после слов эльфийки до сих пор не мог прийти в себя от яростной багровой темноты в глазах, вдруг донёсся хлёсткий звук пощёчины. Из тени, тряся ладонью, выскользнула Невенор. Её глаза полыхнули в сторону гнома яростным светом, а с бледных в лунном свете уст сорвалось непереводимо грязное эльфийское ругательство.
        
        Дымчатые изумруды чуть раскосых эльфийских глаз в изумлении распахнулись, когда Локси посреди площади раскрыл принесённый футляр. Он невозмутимо расстегнул верх комбинезона лучницы, и надел на атласную кожу шеи бриллиантовое колье, в центре которого яростным лиловым огнём полыхал Князь. Само утреннее солнце, на своём веку повидавшее в мире много всяких диковин и красот, любовалось этим камнем, бросая из него искристые сполохи призрачного сияния.
        Борг ахнул, наблюдая эту картину и даже не замечая, как его первая утренняя трубка, только что с наслаждением раскуренная после завтрака, выпала из руки и разбилась о камни мостовой. Если бывают незабываемые самоцветы и украшения, то здесь две равной красоты драгоценности встретились, заполучив друг друга и образовав невиданную доселе красу.
        Прекрасная в своём изумлении эльфийка ошеломлённо отпустила золотой шёлк своих волос, что приподняла, позволив бывшему любовнику защёлкнуть застёжку вокруг гордого и неповторимого изгиба шеи.
        Локси спокойно зашнуровал переливающуюся серым и зеленовато-коричневым одежду перворождённой.
        - Великий Лес находится вон там, - указал он рукой, и солнце светило ему в спину. А затем повернулся и ушёл.
        
        - Ой, беда... ой, беда... - причитала маленькая хоббитянка, взявшись за голову и раскачиваясь из стороны в сторону.
        Задумчиво склонившей голову эльфийской красавицы уже и след простыл, а у выложенного камнем колодца всё сидела Стелла и тихо плакала. Рядом топтался гном.
        - Ну что ты? Тебе так жалко, что такой прекрасный камень подарен этой... - Борг стиснул зубы, не дав сорваться с губ грязному ругательству.
        Хоббитянка всхлипнула.
        - Дурак ты, хоть и гном! Мастер подарил ей не камень - он подарил ей своё сердце... - и заревела опять.
        Из переулка, куда ушла Аллена, выскользнула Невенор. Обожгла двоих у колодца тяжёлым взглядом, и медленно подошла.
        - Я до последнего надеялась, что она передумает...
        Гном глухо зарычал. Он этим утром был без своей секиры, но его пудовые кулачищи и так не оставляли эльфийке никаких шансов.
        - Зачем - ты - здесь? - медленно, едва сдерживая себя от ярости, проговорил он, наступая на лучницу. И более всего он в этот миг походил на вставшего на дыбы горного медведя-великана.
        - Правильно сказал мастер - ох, правильно! Нельзя вам, тварям бездушным, доверять! Ни спину, ни сердце!
        Стелла прыгнула и повисла на его руке, но он стряхнул её, едва ли заметив. Хоббитянка покатилась по брусчатке, давясь слезами, а гном уже грозной горой навис над лучницей.
        - Забирай свои шмотки, и если я ещё раз увижу кого из вашего проклятого богами остроухого племени...
        Угрюмая Невенор вынула из-за голенища кинжал и красивой резной рукоятью вперёд протянула его разъярённому Боргу. Миг-другой тот в недоумении жевал свою бороду, а затем глухо спросил.
        - Ну, и зачем?
        Лучница горько усмехнулась.
        - Не надо превращать меня в эльфийскую отбивную. Если считаешь, что я виновата в случившемся - лично я - лучше порежь меня на мелкие кусочки.
        Несколько мигов повертев оружие в руках, гном с такой силой швырнул его на камни, что ни в чём не повинный кинжал брызнул во все стороны обломками металла и кости. Борг потряс кулаком, указывая пальцем прямо на Невенор, и прорычал, роняя слова.
        - Я приложу все усилия, чтобы мастер приказал тебе убраться!
        Вздохнув, прекрасная даже в печали эльфийская женщина мягко и негромко ответила.
        - А я приложу все усилия, чтобы поддержать мастера Локси в трудный час. И не оставлю его по своей воле. У нас, в клане Поющего Ветра, друзьями не разбрасываются.
        Гном молчал, испытующе глядя на неё, но тут сбоку влезла неугомонная Стелла.
        - И как твой язык ещё смеет произносить имя мастера? Ушла бы ты по-хорошему, сама.
        Вместо ответа Невенор отвернулась в сторону, и хоббитянка с гномом заметили, как утреннее солнце блеснуло, сбежав по её щекам.
        - Даже если он меня прогонит, я не уйду.
        
        Глава 16.
        
        ... Малыш, весело пролетев над мостом, наконец достиг противоположного берега и в недоумении замер. Земля под ним, отливая таким же рыжей пылью с оттенком мёртвого железа, как и оставленное позади сооружение, полыхнула навстречу таким потоком ненависти и смерти, что ему впервые - впервые в жизни пришлось закрыться. Незримые обжигающие лучи яростно и неутомимо лизали его защиту, не будучи в силах повредить искорке жизни, впервые за долгие годы залетевшей сюда...
        
        Локси проснулся под утро. Ещё один день прошёл как в горячечном кошмаре. И лишь загоняв себя до седьмого пота в фехтовании сразу против двоих десятников, возглавляемых сменившим секиру на лёгкий меч Боргом, нещадно истязая себя в немыслимых атаках и яростных контратаках, да впервые за несколько последних лет залив в себя изрядное количество самого крепкого пойла, что смогли найти в трактире, он хоть как-то смог отвлечься от обжигающих мыслей.
        Вот и сейчас - из холодного далека на него взглянули её глаза, и губы сразу пересохли, а на щёки выплеснулся жаркий, невидимый впотьмах румянец. Нет, Локси, уж наедине с самим собой не стоит лукавить - влип ты, парень, крепко...
        Волшебник прислушался, после сна постепенно обретая ясность мысли, и тонкий надоедливый трезвон, тихо давящий на сознание, сразу обрёл свой источник и причину - в кабинете вовсю заливался хрустальный шар.
        Помянув недобрым словом Падшего и заодно всех, кто не даёт спать по ночам добрым людям, он босиком прошлёпал в свою святая святых. Не зажигая магического светильника, привычно положил руку на то место, где верещал прибор связи - по его настоянию Стелла руководила служанками и они разложили всё так, как было в домике на плоскогорье.
        - Мальчик мой, - голос Архимага школы был взволнован. - Ты в порядке?
        - Ну, в общем-то, да, - озадаченно ответил Локси, мысленно пытаясь сообразить, какого рожна старикан имеет в виду.
        - Бери коня, минимум вещей, и не мешкая скачи в Дюфер, к баронскому замку. Мы откроем туда портал, вместе с двумя тамошними волшебниками прыгай сюда. Большой прорыв Хаоса - мы собираем всех наших.
        - Где? - коротко спросил волшебник, с которого сразу и напрочь слетели все остатки сна.
        - У эльфов. Таки не уследили, остроухие стервецы, и теперь просят подмоги, - грустно усмехнулся Архимаг.
        - Через час с четвертью буду в городе, - отозвался Локси, уже обдумывая - что взять и как одеться?
        - Час. И поторопись, малыш - там очень плохо, - устало отозвался Архимаг и, накрыв ладонью свой шар, прервал связь.
        Едва собравшись с мыслями, волшебник сразу рявкнул во всё горло, подкрепив голос соответствующим, усиливающим звук заклинанием.
        - Иллен! Лучшего коня, одежду и кофе!
        
        Как быстро Локси ни собрался, но когда он запрыгнул в седло, бережно придерживая шпагу, рядом обнаружились Борг и Невенор - уже верхом.
        - Советую остаться. Прорыв, и большой. Архимаг сказал - там очень плохо, - присвечивая себе магическим светильником, он взглянул в их серьёзные, сосредоточенные лица.
        Гном не ответил ничего, лишь положил широкую ладонь на рукоять притороченной к седлу секиры. Но судя по его угрюмому спросонья лицу и упрямо топорщащейся бороде, настроен он был весьма решительно.
        Эльфийка вытащила из своей объёмистой заплечной сумки тускло блистающий колчан.
        - Вот, те самые, заговорённые морозом - у Мальвы один тул выклянчила.
        - Тогда не отставайте! - и волшебник погнал коня в ночь.
        Заклинанием ночного зрения он озаботился, ещё сбегая по лестнице - а его спутники прекрасно обходились и без этого. Тем более, что из-за облака выглянула розовая предутренняя луна, с любопытством рассматривая бешено мчащуюся по дороге кавалькаду.
        Когда впереди, совсем рядом, уже виднелись городские ворота, отворённые суетящимися с факелами в руках солдатами, жеребец волшебника захрипел клокочущим горлом, резко сбавляя ход.
        - Держи! - Локси сунул гному шпагу. Соскочив с шатающегося коня, он проскользнул меж двух оставшихся и уцепился обеими руками за стремена.
        - Ходу!
        И побежал вперёд, облегчив руками свой вес и делая гигантские скачки.
        Пригород и сам город миновали, едва заметив. И когда уже вылетели на площадь перед воротами родового замка фон Дюфера, посредине замерцал радужными переливами магический портал.
        По правде говоря - сам Локси никогда не видывал такого дива. Заклинание было настолько сложным и тяжёлым, что пользоваться им мог едва ли десяток самых опытных магов (если считать и эльфов), и применяли его только в самых чрезвычайных случаях. А большой прорыв Хаоса, надо признать - это ж и есть самая что ни на есть опасная крайность...
        Сам барон в наспех застёгнутой одежде провожал отбывающих в бой. Он величественно похлопал по плечам обоих городских волшебников - целителя из своего замка и некроманта, владельца волшебной лавки. Кивнул прибывшим.
        Задыхаясь от бега, Локси кое-как поздоровался, а сам уже тащил своих в портал вслед за спешно вступившими туда магами, спотыкаясь о брусчатку усталыми ногами.
        Краткий миг неприятного, выматывающего душу ощущения - и компания вывалилась в самую настоящую снежную бурю. Локси, не удержавшись на непослушных от усталости ногах, запнулся о корень и по инерции покатился, пребольно ударившись плечом о вековую сосну. Невенор проскочила благополучно, зато Борг с ходу запутался бородой в каком-то усыпанном снегом кусте, и теперь яростно сопел, немилосердно выдирая её оттуда.
        - Завтра же укоротишь, - буркнул волшебник, потирая ушибленное место и оглядываясь.
        На краю небольшой поляны стоял запорошенный снежными хлопьями старый Архимаг, воздетыми руками сдерживая колебания Нереальности, всегда сопровождающие сверхмощные заклинания. Завидев прибывших, он захлопнул прокол в пространстве и устало пошатнулся. Двое молодых волшебников, которых Локси не знал, сразу же поддержали ветерана с обеих сторон и тут же стали подпитывать его потускневшую ауру короткими толчками Силы.
        - Что следующее? - хрипло спросил Архимаг, кивком приветствуя подмогу.
        Один из его помощников сверился со свитком.
        - Баронство Дино, баронство Дюфер... ага - графство Енноли!
        В это время из белой круговерти выскочил тощий маг с блистающей в ухе сапфировой серьгой. Даже сослепу его нельзя было признать за человека. Эльф мгновенно вычленил из прибывшей группы троих коллег, споткнулся взглядом об унылого в предвкушении бритья гнома и озабоченно озирающуюся Невенор и крикнул.
        - За мной!
        На ходу он объяснял обстановку. Оказывается, дела шли совсем плохо - за один рывок Стена Хаоса подвинулась на юг более чем на полсотни лиг, и теперь подбирается к знаменитой эльфийской твердыне - Надежде Севера. И самое паскудное было то, что пресветлый король Келениль, рождённый именно в этих краях, самолично пошёл в бой, хотя и не отличался уж настолько сильными боевыми качествами как волшебник.
        "Хреново ж вы тут сторожили" - со злостью подумал Локси, с трудом поспешая за легконогим эльфом. "Это ж одним махом потеряли территорию размером с хорошее баронство. Да и королю негоже самому в драку лезть..." Последняя мысль настолько не понравилась волшебнику, что он на бегу крикнул эльфийской лучнице, изящно и легко скользящей рядом:
        - Невенор, найди вашего короля - и защищай его любой ценой! Будет надо - распечатывай колчан и не жалей. Это приказ!
        Эльфийка в ответ на вопросительный взгляд своего соотечественника-мага продемонстрировала полный, запечатанный до поры колчан усиленных морозным заклинанием стрел. И, получив его обрадованно-одобрительный жест, устремилась вперёд и чуть в сторону, бесшумно исчезнув в снежной буре.
        Наперерез метнулся ещё один засыпанный снегом эльф.
        - За мной - там подоспели наши из других мест, пока держат. А в центре совсем плохо...
        Из-под выворотня выпрыгнула мельтешащая серой хмарью тварь Хаоса. Гном, бегущий сбоку, не задумываясь развалил её одним мимолётным взмахом секиры.
        - Прикрытие. Пока будем колдовать, от мелочи прикроет. Не подведёт - объяснил Локси в ответ на заинтересованные взгляды остальных волшебников.
        И вот, наконец, обогнув каменистый утёс, спешащие стали ощущать, как под ногами колышется и мелко дрожит сама земля. Словно от страха, что ей вот сейчас придётся навсегда исчезнуть под жадной и неумолимой поступью Хаоса.
        - Стоим здесь! - объявил присоединившийся последним эльф. Они оба, несмотря на солидную пробежку по заснеженному лесу, совершенно не запыхались.
        - Слева держат оборону наши из Эльфийской Академии, а справа - отряд во главе с пресветлым королём Келенилем, - объяснил эльф, указывая рукой направления.
        Снег из не удержанной кем-то из волшебников метели наконец-то перестал валить, и перед глазами присутствующих наконец-то предстала выбеленная местность, а впереди, не далее чем в полулиге, на полнеба выросла Стена Хаоса. Только сегодня она была не мельтешащего хмурого серого цвета, а вся набрякла чёрным, словно грозовая туча.
        - Мать моя женщина... - ошеломлённо ахнул кое-как отдышавшийся целитель. - Да как же вы такое допустили?
        Эльф с серьгой в ухе еле заметно смутился, и его мелодичный голос предательски дрогнул.
        - Не знаю - меня самого сюда из Вечного Леса выдернули, буквально только что. Давайте лучше распределим роли и подготовимся - сейчас слева и справа чуть отойдут, чтобы мы могли поддержать их. А позади лес уже перекрыли отряды лучников и друидов - если по мелочи кто просочится - зачистят.
        И оба эльфа представились как Алендил и Эрегон, оба - Магия Леса, обычной силы.
        Старичок-волшебник из баронского замка указал рукой на свой нежно-зелёный плащ.
        - Нобик. Целитель... ну скажем так - средней силы. Проводником Силы быть могу.
        Пожилой некромант весело переглянулся с ним и гордо выпрямился.
        - Буцарн, чёрная магия. Силы я запас неплохо - но не уверен, что мои способности пригодятся здесь. Проводником и донором Силы быть могу.
        Гном пожал плечами и внушительно заявил.
        - Я Борг - воин, не маг. Спокойно становитесь в свой Круг и колдуйте - пока я жив, ни одна тварь Хаоса вас не побеспокоит, - и погладил свою сияющую секиру. Его помощь приняли как должное и само собой разумеющееся - перед угрозой Стены все склонны были забыть старые распри.
        Молодой волшебник, зябко кутающийся в свою неподходящую по погоде куртку, отвлёкся от созерцания внутренним взором чудовищно вздувшейся Стены и нехотя представился.
        - Локси, боевой маг. Пределов Силы не знаю. И есть бездонный резерв... но прибегать к нему мне очень не хотелось бы - как бы потом не вышло ещё хуже, чем сейчас... - и постучал пальцем по тревожно мерцающему в возмущённом магическом эфире кольцу - тому самому.
        Честно говоря, даже волшебники с трудом представляли, что может быть хуже большого прорыва Хаоса. Однако не верить коллеге в такую минуту у них оснований не было никаких, а чувствительный ко всяким отклонениям в ауре целитель Нобик с любопытством поглядел на Локси.
        - Э-э, коллега - а что это у вас за амулетик такой интересный за пазухой - неужто Острый Лист? Позвольте полюбопытствовать - никогда не доводилось в руках держать...
        Взгляды обоих эльфов на миг стали острыми - уж они-то догадывались, откуда у варлока - как в просторечии называли боевых магов, умеющих недурственно махать и железом - откуда у того может появиться именная реликвия перворождённых. По правде говоря, на самом деле это была чрезвычайно искусная подделка, не обладающая магией ни в малейшей степени. О ней Женьеви вспомнила в последний миг и со смехом подарила Локси на прощание. Волшебник вспомнил её волнующие прелести и жаркие губы... только почему-то при этом получились зелёные дымчатые глаза.
        - Извините - это подарок женщины, - сухо отказал он, нащупав талисман на груди. Поскольку это вполне было правдой, то даже под самым строгим заклинанием Истины никто не заподозрил бы подвоха.
        Нобик с Буцарном переглянулись и нервно хохотнули. Локси уже и сам чувствовал, как в предвкушении нешуточного боя сердце торопливо гонит по жилам хмельную бодрящую волну. И лишь эльфы холодно пожали плечами, внешне оставаясь бесстрастными. Только Эрегон, чуть помявшись, заметил:
        - Мастер Буцарн - ваша Сила тёмная и плохо сочетается с нашей эльфийской, светлой. Вы не будете возражать, если в круге станете меж вашими соплеменниками, дабы отделиться ими от нас?
        В этом предложении не было ничего ни зазорного, ни предосудительного - одна лишь констатация факта и деловое предложение. А посему чернокнижник только кивнул, закутавшись в свой примечательный плащ и став похожим на большого костлявого ворона.
        Теперь эльф посмотрел своими тёмными в свете едва зарождающегося утра глазами на Локси. Тенькнул пару раз, и полуутвердительно спросил.
        - Вы ведущий?
        Волшебник, будучи самым сильным в боевом отношении среди присутствующих, поёжился от пронизывающего холода, и согласился. Уж кому-кому, а ему и возглавить волшебный круг. Правда, его позаимствованную от Мальвы половинку изрядно смущал стоящий по правую руку некромант, но Локси ничем не выдал своего сомнения.
        Когда от Стены раздался гулкий грохот, стряхнувший с сосен снег, и она ощутимо подалась вперёд, один из эльфов - может, Алендил, а может и Эрегон - Падший их, остроухих, разберёт - все на одно лицо в этом сумраке - встрепенулся.
        - Работаем!
        Волшебники образовали круг, соприкоснувшись ладонями. Все стали лицами вовнутрь, лишь Локси своенравно повернулся наоборот - ему как ведущему хотелось видеть Стену. Краем глаза он заметил, как сосед пожал плечами, и крикнул гному:
        - Борг, теперь не зевай!
        Гном и так ходил вокруг них, время от времени разнося в дымные лохмотья мелких тварей Хаоса. Локси прикоснулся ладонями к рукам коллег слева и справа - к тёплой надёжной чернокнижника и холодной, словно озябшей - эльфа. Когда сзади кто-то замкнул Круг, волна силы живительным потоком запульсировала меж волшебников.
        Сильнее, ещё сильнее - пока замершие маги не озарились мягким синеватым светом. Пятеро, объединив свою мощь и способности, становятся сильнее не в пять, а во много раз сильнее. И вот теперь чуть волнующийся Локси впервые в жизни возглавил Круг, получая и направляя щедро расходуемую Силу. Повинуясь его воле и направляясь слабеньким заклинанием, призрачный луч, способный принести неисчислимые бедствия, упёрся в Стену, приостановив ей движение вперёд и разом высветив серым, спокойным сиянием изрядный кусок.
        Так, эти эльфийские академики слева что-то задержались... Управляемая Сила чуть описала зигзаг, выправив промашку соседей. Ух, а ведь работает - можно, можно работать в такой компании! А теперь остановить, любой ценой затормозить натиск Хаоса, и здесь ничего лучше нет испытанной магии Холода - недаром почти все Прорывы и неприятности приходятся на лето...
        От волнения и усердия облизывая губы кончиком языка, Локси сформировал из Силы незримый конус холода. Хм, слабовато... придётся своей Силы добавить - а ведь это резерв...
        Бестолково мечущаяся ворона, ошалело летая над сосредоточенно работающими волшебниками, ненароком попала под удар и тут же обрушилась на ходящую волнами землю, чем немало переполошила вспотевшего от рубки гнома.
        - У-у, Падший вас побери - я уж спужался, что энта гадость уже и летает... - Борн стремительным росчерком мерцающей в свете утренней зари секиры раскромсал на лету тушку заледеневшей птицы, лишь потом спохватившись, что это не тварь Хаоса.
        Участок стены ощутимо светлел, а по центру даже принял почти нормальный, естественный для спокойного состояния цвет. Соседи слева, получив столь мощную поддержку, тоже выправили положение и работали спокойно. Но вот справа...
        Со всё нарастающей тревогой волшебник посматривал направо, где чёрная как ночь Стена, вспухая облаками пронизанного молниями мрака, нависла над группой магов. Среди них явственно выделялся эльфийский король - своей горделивой даже перед лицом опасности осанкой и изумрудно светящейся от напряжения короной. А рядом с ним отстреливалась от бестий скорее всего Невенор... ох, да сколько же их!
        Локси чуть опустил направляемую мощь, разрывая в дымящиеся ледяные клочья поток медленно напирающих от Стены порождений Хаоса. Слегка расчистив местность перед собой и немного в стороны, он чуть придержал Силу, дав ей собраться в искрящийся мощью шар, а затем выплюнул его с тем расчётом, чтобы хоть немного помочь соседям.
        И снова, снова выглаживал, успокаивал напирающую стихию. Ощущение было такое, словно уговариваешь остановиться падающую на тебя скалу. Удивительно, но у них получалось!
        Солнце, взошедшее над далёкой отсюда родиной людей, высветило золотым и розовым истерзанный снег, качающиеся сосны и сосредоточенно работающие группы магов. О боги, насколько же приятнее работать при свете! Видеть и чувствовать коллег, их бледные и потные от напряжения лица. Ощущать поддержку других групп, вытянувшихся тонкой, дрожащей от натяжения струной на несколько десятков лиг в зоне Прорыва. Они шатались, истекали кровью из прокушенных в неимоверном напряжении губ, но держались.
        Сзади стали вылетать стрелы, неимоверно облегчив работу гнома - эльфийские рэйнджеры подошли поближе, уплотняя оборону.
        Ещё одно усилие - и судороги земли, ощущаемые ногами и всем телом, стали слабеть. Верный признак - Хаос выдыхается...
        И в этот момент, когда победа была уже вот она - только поднажми чуть - с глухим басовитым звоном участок Стены лопнул. Словно чувствуя близость ненавистного короля эльфов, почти успокоившаяся поверхность, подпирая небо, запрокинулась. А затем, будто кичащаяся своей силой исполинская волна, накренилась и неудержимо упала вперёд, на маленькую группу тщедушных двуногих, осмелившихся преградить ей путь.
        Хриплый вой ужаса кого-то из эльфийских магов позади заставил Локси стряхнуть оцепенение. Стена не достигла истерзанной земли - оставался ещё небольшой просвет, сквозь который зелёной звездой ярко сияла корона эльфийского короля.
        Волшебник шагнул назад, сводя ладони соседей вместе. Освободившись и не дав Силе растечься, он простуженно прохрипел:
        - Буцарн, веди! - и побежал вперёд, забирая вправо - туда, где в судорожной попытке выправить положение ещё трепыхались живые. Туда, где эльфы отчаянно бились за свои жизни.
        - Борг, за мной! - гном, в прыжке с кувырком подрубив здоровенной рогатой твари подобие передних лап, миг-другой непонимающе смотрел на волшебника, но, заметив направление бега, присвистнул от увиденной картины и припустил за ним, роняя на бороду алые капли из разбитого носа.
        Ну же - продержитесь ещё чуть! Локси на бегу стиснул левую руку в кулак, ощущая, как больно врезалось в кожу пульсирующее теплом кольцо.
        - Ну, посмотрим - на что ты годишься! - он увернулся от вставшей на дыбы, никогда не виданной шестиногой пятнистой твари.
        Вблизи Стена оказалась мутной, разлохмаченной, не имеющей чёткой границы. И испускающей высокий, с трудом различающийся ухом писк - вроде как пальцем по мокрому стеклу.
        Волшебник, чувствуя как от страха по спине сбегают ледяные струйки, уже бежал, нет - почти летел под нависшей над ним громадой Хаоса. Набравшись холодной решимости, он проник своей сущностью в Кольцо - и зачерпнул. Зачерпнул столько Силы, сколько ему, казалось, не истратить и за всю свою жизнь - и упёрся в неподатливую тяжесть над головой.
        Боль была настолько нестерпимой, что он глухо застонал. Увязая по щиколотку во взрыхлённой, перемешанной со снегом и древесными щепками землёй, он почти остановился в своём движении, но продолжал упрямо продвигаться вперёд. Туда, где точёная, с промокшими золотыми прядями, голова короля Келенила мерцала изумрудным ободком короны. Эльф, изнемогая от неимоверной натуги, бросал в горнило всё новые и новые силы, сжигая в битве самого себя.
        Ну же, ещё немного! Правый сапог увяз и где-то потерялся, но Локси едва заметил это. Только сейчас он почувствовал, каково оно - на равных тягаться со Стеной. А Кольцо услужливо распахивало перед ним всё новые и новые кладовые Силы - бездонные и неисчерпаемые. От боли, внутренним огнём сжигающей всё тело, глаза предательски слезились, но волшебник уже слышал надсадное дыхание эльфа, стоны раненых и обожжённых дыханием Хаоса. Визг и ругань сквозь зубы Невенор, что исчерпала все стрелы и теперь рубилась двумя кинжалами, из последних сил защищая своего короля, подхлестнули его.
        Да что же это делается?!! Наших бить? Волшебник, чувствуя, как в душе его поднимается жгучая ослепляющая ярость, упёрся. Ставя на кон всё своё умение и всю свою жизнь, он незримой исполинской ладонью толкнул громаду вверх. От тяжести перехватило дыхание, а голову словно пронзили раскалёнными спицами - но он упрямо поднимал, поднимал завесу, со всесокрушающей уверенностью человека, не ведающего - что такое поражение.
        Где-то рядом Борг разносил не вовремя сунувшуюся тварь, ругаясь такими гномьими оборотами, что волшебник, который по определению должен знать и их язык, и высокую речь перворождённых, перестал его понимать.
        - Живём, значит... - он до тех пор толкал и толкал тяжесть вверх, пока не почувствовал, как сзади подоспела подмога. Хрипло перекликаясь, группа магов стала в круг и их весьма своевременная поддержка как никогда согрела душу молодого волшебника. Чуть ослабив напор, Локси обнаружил, что можно и вовсе расслабиться.
        Кое-как проморгавшись, он подхватил упавшего на одно колено короля с поникшей от бессилия головой и потускневшей короной. Взвалил его и ещё какого-то эльфа на плечи.
        - Борг, Невенор, отходим - прикрывайте! - и медленно, едва переставляя ноги, пошёл назад...
        
        Глава 17.
        
        Пробуждение было сладким и лёгким, словно молодое вино. Так и хотелось плыть, плыть бездумно под нежный шёпот листьев и еле слышное пение невидимого ручейка. Локси несколько мигов наслаждался плывущими в воздухе ароматами родного Вечного Леса. Родного?!! Это что-то новенькое...
        Глаза никак не хотели открываться. Потянувшись к ним рукой, волшебник с некоторым недоумением обнаружил, что на лице у него плотная повязка из листьев анауроха (интересно, что это ещё за диво и откуда я про него знаю?), да и кисть левой руки вместе с пальцами тоже покрыта пряно и свежо пахнущей массой. А сам он лежит на чём-то мягком. Ах, да... и тут он вспомнил.
        
        Угрюмый гном, с которого клочьями свисали обрывки одежды и лохмотья обожжённой кожи, отступал вслед за уходящим от Стены мастером и упрямо отмахивался от наседающих тварей изъеденной секирой, от которой осталась изъязвлённая рукоять да бесформенный неровный лепесток на конце. Он ни за что не попросил бы помощи - скорее погиб бы, но Локси и сам догадался. Приостановившись, он кое-как развернулся, придерживая на плечах бесчувственных эльфов, прошептал заклинание.
        Оно вышло совсем дохленьким, между нами-то говоря, но лохматые дымные туши дрогнули, и с душераздирающим визгом отпрянули назад.
        - Спасибо, - буркнул Борг, недоверчиво поглядывая в сторону всё ещё нависающей над ними Стены, и в два прыжка догнал волшебника.
        Тот, случайно уронив, перегрузил на него одного из своих подопечных (хвала Богам, потом оказалось, что это не король!). Посмотрел на ободранную Невенор, жадно хватающую холодный воздух и шатающуюся от усталости, спросил.
        - Сама дойдёшь?
        Эльфийка невидяще уставилась на него безумными от горячки боя глазищами, затем поднесла к лицу обожжённые местами до кости руки, глянула - и побелела... понятно! Локси бесцеремонно подхватил её на свободное плечо и снова с усилием стал переставлять непослушные ноги. Вот они миновали круг волшебников, где как никогда вовремя подоспевшее подкрепление усиленно ворочало Силами - аж дымилась в центре земля.
        Краем глаза он заметил там застывшую в трансе Женьеви из Фалстена - ага, значит, Архимаг ещё не такой уж и старый, если прошёлся по всему алфавитному списку, собирая через порталы наших...
        Навстречу из упрямо наползающей на глаза мути вывернулась редкая цепь эльфийских стрелков вперемешку с копейщиками. Они деловито и спокойно продвигались вперёд, засыпая пространство белооперёнными стрелами и добивая копьями истекающие ядовитым дымом туши. Это хорошо...
        - Целителей к раненым! Командира ко мне! - выдохнул волшебник непослушными губами.
        Среди стрелков сразу поднялась лёгкая суматоха, и вскоре к Локси с Боргом буквально подбежали сразу несколько фигур, от которых за лигу разило медициной. А откуда-то сбоку вывернулся подтянутый эльф в маскировочном комбезе и с шикарным составным луком в руке.
        - Капитан Тэаренил, - коротко представился он музыкальным голосом. - В чём дело?
        Волшебник не без облегчения сгрузил на подставленные руки целителей изрядно потяжелевшее тело в потускневшей цветочной короне.
        - Это король Келениль, и сердце ещё бьётся, - буркнул он сразу засуетившимся лекарям и, обернувшись к капитану, как можно убедительнее добавил.
        - Локси, волшебник. Организуйте охрану его величества и транспортировку подальше отсюда, в надёжное место под присмотром медицины. Как и зачем - объяснять не надо?
        Ничуть не переменив невозмутимо ровного выражения на породистом лице, капитан кивнул, отдал честь и стал отдавать команды. Из цепи выскочили сразу четверо, без лишних слов соорудили из плащей и двух копий подобие носилок. Бережно уложили туда своего бледного, впавшего в беспамятство короля, а вокруг словно из-под земли выросли суровые, ощетинившиеся во все стороны жалами оружия фигуры. Сразу видно - эвакуация раненых с поля боя у этих остроухих головорезов отработана на совесть... Носилки подняли, и в сопровождении двух на ходу хлопочущих целителей процессия припустила прочь от Стены.
        Невенор на плече застонала что-то, заворочалась и попыталась встать. Локси легонько и не без удовольствия хлопнул её по аппетитному месту пониже спины.
        - Лежи, - и сам понёс к спешно подбегающим лекарям.
        Борг тоже сгрузил им свою ношу и теперь с недовольной гримасой на грязном лице рассматривал остатки своего оружия.
        - Этого тоже заберите. Будет упираться - по шее, - указал волшебник на потрёпанного и окровавленного гнома.
        Развернувшись, он медленно пошёл обратно. Обратно под свод всё ещё нависающей, волнующейся Стены, стараясь не обращать внимания на замёрзшие ноги и саднящие царапины.
        Маги образовали уже двойной круг. Во внешнем, большем, стояли волшебники, скажем так - средней руки. А во внутреннем Локси разглядел Архимага в компании трёх эльфов. Он поднырнул под сцепленные руки внешнего кольца и подошёл к малому, буквально кожей ощущая, какая тут бурлит энергия.
        - Дайте место, остроухие... - проворчал он, вклиниваясь между высоким тощим эльфом и среднего роста магом, оказавшимся, к его некоторой досаде, магичкой.
        Расцепив их ладони и введя свои, он мягко вошёл в Круг, пока что пропуская через себя восхитительно свежий и радостный поток Силы. Вообще-то, такие вмешательства категорически не рекомендуются, особенно неопытным волшебникам, к которым Локси вполне спокойно относил и себя. Но жизнь вносит свои коррективы...
        Глубоко вздохнув, он зажмурил глаза от собственной смелости и потянулся к Кольцу. С первого раза, да и со второго, ничего не получилось - его способности, истерзанные во время предыдущего напряжения, просто дрожали и отказывались повиноваться. И всё же, упрямо ныряя всё глубже и глубже, удивляясь собственной храбрости, он таки добрался. Добрался и зачерпнул Силы полной мерой, едва удерживая себя от того, чтобы взорваться огромным шаром бушующего огня.
        Ну, держитесь теперь, старые пердуны... Локси открыл глаза и начал вливать мощь медленно, постепенно. Но затем как бы отвернул краник. Коллеги сразу заметили такую существенную прибавку и приоткрылись навстречу. А вот вам! - и волшебник ещё в несколько раз увеличил приток. Теперь на месте слабого ручейка ревел бурный, всё возрастающий и не знающий преград горный поток.
        - Веди, старый дурак, толкай Стену! - рявкнул Локси Архимагу, заметив, что Сила уже грозит перехлестнуть через предел выносливости отнюдь не слабых волшебников. Сам-то он частично оставался в стороне, лишь черпая из бездонного колодца мощь и вливая её в круг.
        Архимаг, застонав от натуги, стал выводить Силу из заточения и направлять её вверх, в сторону нависающей над головами мутно-тёмной Стены. Циркулирующий поток радостно ринулся в указанном направлении, словно гигантской мягкой лапой уперевшись в преграду. И Локси с радостным ощущением заметил, как вокруг стало постепенно светлеть.
        - Ещё?
        - Не сгоришь, хуманс? - прошептал эльф, из носа которого на подбородок уже стекала струйка алой - совсем как у людей - крови.
        - Замучитесь ждать! - нахально ответил молодой маг и вновь зачерпнул Силы.
        Соседка слева хрипела и билась в судорогах, уже не будучи в состоянии контролировать своё тело, но всё так же строго работала мыслью. А её кокетливо короткие штанишки стали окрашиваться тёмным и остро пахучим. Ну же, прячься за меня, дура остроухая - нет в том ничего постыдного!
        Вслед за эльфийкой в астральную тень Локси нырнул и бледный маг с окровавленным лицом, затем двое остальных. Последним, соблюдая достоинство, спрятался Архимаг. И только теперь волшебник позволил себе выпустить мощь - нет, даже не в половину - в четверть силы. Непростое это колечко - ох, непростое! Теперь уже у молодого мага не было никаких сомнений, что это именно оно, то самое...
        Земля под ногами глухо загудела, словно где-то глубоко ударили в гигантский колокол. Стеклянным звоном отозвались горы на закате, затем кажущаяся теперь такой крохотной и беззащитной эльфийская цитадель в тылу. С шумом вскипело озерцо неподалёку, но пятеро магов не обращали на всё это ровным счётом никакого внимания.
        - Снаружи, контролируйте откат! - третий эльф, показавшийся смутно знакомым, от волнения выкрикнул эти слова на родном языке.
        Но во внешнем круге его поняли. И сразу же словно десятки незримых, но заботливых рук протянулись сюда - успокаивая, выглаживая выверты и помогая ровнее течь Силе.
        А Стена одним рывком поднялась, роняя языки седого тумана. Локси добавил ещё чуть - по обычным меркам это было бы просто ужасно много - и тут хаос не выдержал. Со стоном и гулкими хлопками разрядов исполинская Стена заколыхалась, затем медленно запрокинулась назад. Упала навзничь и отступила разом на поллиги, обнажая покрытую бурой коркой выжженного шлака землю.
        Закрывшись от бушующей энергии Кольцом и закрывая собой остальных, молодой маг, внутренне холодея от какой-то весёлой жути и чувствуя как дыбом встают волосы, добавил ещё. Архимаг - чтоб ему тыщу лет прожить, благословенному старикашке! - не подкачал. Он разошёлся вовсю, толкал и толкал от себя уже не кажущуюся неподъёмной Стену - всё дальше и дальше.
        Словно гигантский невидимый Зверь ворочался впереди, с натугой отодвигая препятствие. Вот он пошарил по сторонам - и крохотные лучики магии из волшебных кругов по соседству указали ему путь.
        Впервые в истории Стена Хаоса отступала, да ещё и на изрядной своей длине. Пятеро смельчаков сумели направить мощь одного бога против силы другого. И побеждали, добавив на чашу весов победы свои крохотные, по сравнению с этими, способности. И до тех пор они ворочали с каждым мигом становящейся всё тяжелее и неподатливее Силой, пока Архимаг не прошептал бескровными губами.
        - Закругляемся... мягче, мягче... всё!
        
        Дальнейшее Локси вспоминалось с трудом. Лишь какие-то бесплотные тени, бесцельно бродящие по вырванной у Хаоса земле, да чьи-то заботливые руки, подсунувшие фляжку настоянного на травках вина...
        Он подсунул палец под повязку, почесав немилосердно зудящую переносицу, и тут где-то рядом властный и в то же время мелодичный голос произнёс на эльфийском.
        - Не стоит снимать без целителя.
        Последнее время вокруг стало околачиваться что-то уж слишком много этих остроухих, скоро начнёт тошнить от их красивых физиономий и безукоризненно музыкальных голосов! Да и непоняток накопилось преизрядно. Ну что ж, как раз есть время кое-что обдумать и разложить по полочкам. Только если б ещё трубку кто поднёс... Волшебник поморщился от этой мысли - так взбунтовалась его вторая сущность против одного упоминания о вдыхании вонючего дыма.
        Он не услышал, а скорее увидел обострившимся внутренним зрением, как откуда-то подошла спокойная фигура (опять эльфы, чтоб им!..) и профессионально-участливым и в то же время настойчивым голосом произнесла.
        - Всё хорошо, опасность миновала. Расслабьтесь, мастер Локси...
        На лоб легла прохладная мягкая ладонь. Волшебник мысленно плюнул и постарался именно расслабиться. Он ещё почувствовал, как вкрадчиво в него вошла сила недюжинного целителя, а затем постепенно уплыл в далёкие и недостижимые для живых края.
        
        Глава 16.
        
        ...Под ногами, насколько позволял разглядеть по сторонам немного испуганный взгляд, проплывала безжизненная земля. Трудно назвать её этим словом - уснувшая навсегда масса порыжевшего грунта, пропитанная злобой и ненавистью. Малыш чуть снизился, с любопытством рассматривая массивную коробку на небольших колёсах, сверху которой из покатой башенки зачем-то торчала нелепая труба. Так и не поняв её назначения, он осторожно коснулся пальцами - и тут же всё сооружение с глухим шумом осыпалось бесформенной грудой ржавчины, подняв тучу едкой пыли...
        
        В следующий раз волшебник проснулся днём. Сомневаться в том, что был именно день, да ещё и ясный, ласковый - не приходилось. Попробуйте представить себе эльфа, даже слепого и глухого, что не смог бы с закрытыми глазами точно указать направление на солнце, за какими бы тучами или древесными кронами оно ни пряталось. А с каждым днём всё сильнее проявляющаяся кровь перворождённых, круто замешанная на горячей и яростной основе людей, вскипала в нём радостными и весёлыми пузырьками.
        Попытавшись как-то определиться, Локси не рискнул пользоваться своей Силой - таким умиротворением веяло в этом месте, что одна только мысль о любых магических действиях, кроме направленных на исцеление, воспринималась как нечто грубое и чужеродное. Полагаясь на обострившееся чутьё, он погладил подобие мягкого матраса под собой, пытаясь на ощупь определить, из чего тот сделан. И не смог.
        Вторым открытием было, что ноги почти до колен утопают в чём-то тёплом и мокром, иногда ласково и нежно щекочущем за пятки. Очередной изыск целительской мысли эльфов? Более, чем возможно - лазать босиком по обугленной ошметьями убитых тварей Хаоса земле Локси не рекомендовал бы никому.
        Доверившись интуиции, он потянулся правой рукой в сторону от своего ложа - и зачерпнул в ладонь прохладной воды. Так вот, где ты журчишь, звонкий и неумолчный ручеёк! Вода оказалась столь неимоверной свежести и вкусноты, что Локси не удержался ещё от пары пригоршней. Затем он откинулся обратно, некоторое время расслабленно лежал. А потом неожиданно для себя снова заснул.
        
        - ... Так, ещё чуть-чуть... - нежные и в то же время обладающие неженской силой пальцы наконец сняли с лица волшебника надоевшую хуже смерти повязку, и он осторожно открыл глаза.
        Сумерки. Волшебные сумерки под пологом Вечного Леса, пронизанные сотнями пробивающихся сквозь кроны нескромных лучей, отчего вокруг царил мягкий, серо-зелёный полумрак, сразу напомнивший своим цветом волшебнику о его несостоявшейся любви. Он сидел на своём ложе у полуразрушенной стены, игриво обвитой плющом, и при одном взгляде на изъеденную временем кладку Локси смекнул, что остатки сооружения как бы не старше самого Леса. А уж тому... ого-го сколько тысяч.
        Прямо по выложенному мелкой бело-зеленоватой мозаикой полу с камня стекал ручеёк, весело и призывно журча в своём коротком беге и исчезая в траве сразу же за тем местом, где едва угадывались остатки порога. Так вот ты какой, мой неумолчный и жизнерадостный собеседник последних дней!
        А ладная и ловкая целительница ласково ворковала-приговаривала что-то, освобождая Локси от остатков своей природной опеки. Толстая лоза, что нескромно прицепилась к интимным местам, позволяя впавшему в беспамятство не задумываться об отправлении естественных нужд, прямо на глазах удивлённого таким дивом волшебника скрутилась кольцами и стыдливо исчезла под ложе. Сама эльфийка деловито осматривала руки-ноги, глаза своего пациента, периодически легонько тенькая и тинькая на десятки разных ладов и удовлетворённо кивая коротко стриженой головой, что венчала простая тонкая диадема с вправленным зелёным камнем. Волшебник прежде даже не подозревал, что такие магические импульсы не только возможны, но и могут быть исполнены столь мастерски.
        - Ну что же, вот и всё. Признаться, мастер Локси - более занятного пациента за всю мою, смею заверить, весьма богатую практику, у меня не было, - она бесстрастно осмотрела свободного от какой бы то ни было одежды волшебника и так заливисто, даже чуть ли не мелодично тенькнула, на этот раз окатив его с ног до головы, что тот против воли радостно улыбнулся, ощутив стайку весёлых мурашек, с удалыми припрыгиваниями промчавшуюся вдоль спины.
        - Ну, раз отзываетесь на этот зов, то вам уже совсем ничего не угрожает - откликаетесь так, что скорее вы сами бросите вызов моей добродетели, - на явно непривычных к такого рода занятию губах женщины мелькнула тонкая улыбка.
        Локси мельком, осторожно скосил глаза к низу живота и чуть покраснел от своего столь явного проявления чувств, совсем не уместного в присутствии двоих помощников целительницы и какого-то весёлого парня с остриженной почти налысо головой и висящей на перевязи рукой.
        И всё же он осторожно взял руку женщины, и глядя прямо в её серые, мудрые и печальные глаза, нежно поцеловал изящную, чуть дрогнувшую ладошку. И ещё. И ещё раз - чуть смелее.
        Та ничуть не смутилась. Скорее удивилась, ничем не выдав своих чувств, но волшебник всё-таки это заметил - зря, что ли, уже скоро, наверное, у него и ушки остренькими станут?
        Целительница мягко высвободила руку. Она наклонилась, чмокнула в лоб своего пациента.
        - Хорошо. Если вы так хотите... но прежде - ещё сутки вы будете отдыхать в этом месте. Обещаете? И далеко не уходите - не стоит тревожить других, кто в гораздо худшем состоянии.
        Коротко и невозмутимо попрощавшись, целительница распорядилась, не повышая голоса и в то же время со столь явной привычкой повелевать, что это уже въелось не только в кровь, а и в... да кто этих остроухих знает, есть ли у них душа!
        - Одежду мастеру Локси. Усиленное питание, лёгкая разминка без использования Силы - только двигательная.
        И величаво ушла в сопровождении неслышно переговаривающихся помощников, свернув в прогалину к следующим ждущим помощи или решения.
        - Вот это женщина! - восхищённо выдохнул молодой волшебник, когда она удалилась. Он покачал головой, слушая, как унимаются звенящие в ушах радостные колокольчики, и нехотя принялся облачаться в оставленную одежду - не надо и упоминать, какого оттенка.
        Парень с закрытой повязками рукой, сидящий на поваленной то ли колонне, то ли пьедестале, хихикнул.
        - Ну ты даёшь! Чуть не отымел при всех нашу Анитэль! Горячие ж вы парни, хумансы - сколько вас изучаю, всё диву даюсь, - он восхищённо поцокал языком, от чего с дерева ему прямо на плечо спрыгнула серовато-рыжая до неприличия белка и возмущённо цокнула в ответ.
        - Брось, - поморщился Локси. - У тебя плохо получается изображать речь людей. Не чувствуешь, когда перегибаешь. Лучше скажи, как там ... Стена Хаоса? - нехотя он выдавил столь ненужное в этом месте слово.
        Парень пожал плечами. Согнал обратно на дерево сердито вздыбившую шёрстку белку, оглянулся по сторонам. Веточкой, тайком почесал под повязкой наверняка тоже зудящую заживающую руку. Вздохнул, скорее - застонал от явного облегчения, и только потом ответил.
        - Порядок. Говорят, маги даже на пятнадцать лиг её обратно отодвинули.
        - А как там король ваш? - одежда пришлась Локси впору, и он малость повеселел. Ещё бы отбивную, с кровью - вооот такенную... да разве от этих остроухих дождёшься?
        Парень отмахнулся здоровой рукой.
        - Да нормально. Залатали, уж тут будь спокоен - если сама Анитэль за дело берётся, то толк будет. И даже разрешили ему повидаться с королевой-матерью - ну, та на радостях, что малыш её жив, и надавала ему по тощей эльфийской заднице... - в глазах парня блеснул задорный огонёк.
        Волшебник в уме сложил два и два, и сделал попытку встать на ощутимо подрагивающие ноги.
        - Прошу прощения, ваше величество, - смущённо пробормотал он.
        Келениль хохотнул.
        - Да ладно, сиди. И вообще - здесь я не повелитель, а такой же пациент, как и остальные. Анитэль целительница суровая - чуть что не по её, сразу выговор или чего похуже. Я по нашим, эльфийским меркам, ещё довольно молод, встреваю в разные передряги - вот и приходится попадать под её опеку несколько чаще, чем хотелось бы.
        Видя, как его собеседник смущённо ёрзает, он добавил.
        - Расслабься. И - разрешаю на "ты", пока не выйдем из целительных покоев.
        Локси осторожно пожал плечами, в душе проклиная свою невезучесть и прикидывая - не нахамил ли он где ненароком, и задал вопрос на отвлечённую тему.
        - А кто такая Анитэль? Что-то знакомое вертится, но никак не могу ухватить... до сих пор от той работёнки пчёлы в голове гудят.
        В это время из-за деревьев выскользнул эльф в яркой рубашке и с подносом в руках. М-да... вожделенной отбивной тут и впрямь не оказалось, но было весьма и весьма вкусно, чем не преминули воспользоваться оба изрядно оголодавших волшебника.
        - Анитэль? - Келениль хмыкнул, отставив в сторону пустую тарелку из-под немыслимого фруктового салата. Он легко подхватился со своего места, выудил из-за утопающего в зелёной траве обломка стены чашку с весёленьким рисунком и отбитой ручкой.
        - Да самая опытная и сильная из наших целителей. Она пользовала ещё моего деда, когда тот по малолетству да нахальству характера сцепился с огненным элементалем...
        Недоверчиво прищурившись, Локси прикидывал, сколько ж повидала на своём веку эта Анитэль, и вправду упоминающаяся в разведсводках, но по мнению некоторых авторитетных авторов считающаяся фигурой собирательной, легендарной. А затем махнул рукой на все эти раскопки в своей голове, и во все глаза смотрел на короля эльфов, вовсе не поражавшего ни величавостью, ни мудростью бесконечных веков в печальных глазах. Больше всего походящего на обычного неугомонного парня.
        А тот пошептал что-то над ветвью дерева, поглаживая её, надломил, и в подставленную чашку потёк тёмно-рубиновый напиток. Осушив её, эльф причмокнул губами от удовольствия, наполнил вновь, и позволил ветке распрямиться.
        - Держи. Лучшее вино из моих подвалов.
        - А если эта суровая дама проведает? - засомневался молодой волшебник, не без трепета принимая из рук самого короля чашку с душистым как летний луг напитком.
        Келениль звонко и беззаботно рассмеялся, отчего на миг пристыжено умолкли щебечущие птицы.
        - Да она знает! Только это ведь не та грубая сивуха, которой у вас принято потчевать друг друга. Это, Локси, получше многих лекарств, это и есть настоящее... - тут он произнёс несколько незнакомых и трудновыговариваемых для человека слов на староэльфийском, почти незнакомом собеседнику языке.
        Мысленно вознеся призыв бессмертным о том, чтобы его человеческая сущность в случае чего умерла быстро и без особых мучений, молодой волшебник осторожно пригубил. Свежесть июльского утра, ветер дальних странствий и в то же время пряный аромат цветущего сада с игривым медовым оттенком... Сам того не заметив, Локси закрыл глаза и медленно, наслаждаясь каждой каплей, осушил чашку до дна.
        - Слушай, это же такая прелесть... едва ли не лучше, чем с женщиной... - он вздохнул, с сожалением заглянув в пустой сосуд. Уши и щёки сразу занялись чуть пощипывающим лёгким пожаром, а усталость смахнуло, словно её никогда и не было.
        Король эльфов выжидательно смотрел на его реакцию, а на устах блуждала бледная, как лунная тень, улыбка.
        - Ты первый из хумансов, кто пробует этот дар небес. Для них это яд, равного которому трудно найти, - заметил он мимолётно.
        Отмечая приятное покачивание в окружающей обстановке и золотистую дымку вокруг порхающих в сгустившемся воздухе слов эльфийского короля, Локси осторожно кивнул.
        - Да, кстати - как там Борг и Невенор? - спросил он, тщательно следя за так и норовящим заплестись языком.
        - Всё в порядке. И всё будет в порядке... - ещё расслышал он, прежде чем реальность опасно накренилась и молодой волшебник, мысленно проклиная свою бесшабашность и эльфийское коварство, обнаружил себя лежащим на всё том же мягком ложе, а зеленеющее над полуразрушенной стеной дерево печально склонило к нему свои ветви...
        
        Глава 18-я, странная.
        
        ...- Чтоб их всех Падший побрал! - выругался Локси, обнаружив себя медленно летящим над бескрайней равниной унылого ржавого цвета. Он бы выразился ещё более замысловато и грязно, если бы давящая со всех сторон опасность не требовала постоянно контролировать защиту.
        Попробовав как-то проанализировать, что же это за гадость так лезет на него со всех сторон, волшебник почти сразу разобрался. Нехорошо усмехнувшись, он быстренько взлетел повыше - аура распадающейся материи, пропитавшая землю и, казалось, самый воздух, была одной из самых страшных областей магии. Повсеместно и единодушно запрещённой. И, хвала богам, практически недоступной.
        Осмотревшись с высоты, он чуть облегчённо вздохнул. Ну что ж - по крайней мере он умеет летать, хотя и не мог понять, как он это делает безо всяких заклинаний.
        - Тем не менее, это уже не кое-что, - пробормотал волшебник, задумчиво потирая подбородок.
        К его удивлению, щетины на несколько дней не бритом лице не обнаружилось. Обеспокоенно пробежавшись пальцами по ушам, он обнаружил у себя чуть заострённые кверху кончики самых что ни на есть кокетливых эльфийских пропорций.
        - Удивительно, но не смертельно! - буркнул он, пытаясь сообразить, где он и вообще - кто.
        И только тут, похолодев от осознания, какую ещё пакость могли сотворить с ним эти ..., ... и ... эльфы, он немедля заглянул себе в штанишки.
        М-да... стало быть - догадался верно. Там, где полагалось находиться тайной гордости каждого настоящего мужчины, обнаружилось... ну, в общем, сами знаете что. И стало быть, если продолжить изыскания... - всё верно! За пазухой накинутой на голое тело мягкой рубашки обнаружились два полушария привлекательных пропорций с вызывающе торчащими сосками.
        Погладив новое приобретение привычными к такого рода действиям руками, он зажмурился от обрушившегося на него ощущения сладкой истомы. Нет, так дальше нельзя! - и, раскинув руки в стороны наподобие птицы, он свечой взмыл высоко в небо. Долго и задумчиво парил под самыми облаками, глядя на утопающую в ядовитой дымке землю далеко внизу и иногда встречающиеся на ней развалины каких-то сооружений.
        - Ну и что мне со всем этим делать? - прошептал он (или уже она?), едва сдерживая рыдания от безнадёжности.
        Наконец, впереди и чуть справа - а повернуть назад и вновь оказаться в бескрайнем цветущем саду Локси не решился - мелькнуло что-то похожее на озеро или большой пруд.
        Правда, при ближайшем рассмотрении слабо светящееся оно оказалось подозрительно правильной круглой формы, а струящийся оттуда поток ненависти столь сильным, что волшебник призадумался - кто же это тут так баловал? И ещё плотнее сдвинул свои призрачные щиты.
        - Интересно, внешность хоть симпатичную дали? - почему-то этот вопрос был очень важен для него. Вернее - для неё.
        Однако гладь мёртвого озера чуть волновалось под дуновениями струящегося вдоль земли лёгкого ветерка. И когда высохшие было слёзы отчаяния вновь потекли по нежным девичьим щекам, каприз воздушной стихии на некоторое время утих.
        - Ну, хоть за это спасибо, - буркнул Локси, разглядывая под собой испуганно таращущуюся на него зеленоглазую эльфийку вполне приемлемых пропорций и внешности.
        Тут эльфийской девице, в чьё тело угораздило со всего размаху влететь сущности боевого мага, захотелось пить. Ну просто нестерпимо - вынь да положь, а иначе умереть не сходя с места. Или не слетая?
        - Не падая! - нервно хохотнул девичий голосок.
        Поскольку пить эту воду внизу Локси не решился бы ни за какие сокровища гномов, и даже руку туда окунуть не рискнул бы, то пришлось снова взмыть к самым тучам. Потянув за незримую нить, он запросто вызвал дождь. Вода оказалась неприятно холоднющей, хотя и удалось напиться вволю. На лету окутывая себя жаром мягкого заклинания, волшебник заинтересовался вопросом - насколько сохранились и изменились его способности?
        Внизу меж уплывающих назад бескрайних развалин, очевидно, когда-то большого города обнаружилось что-то похожее на заваленную всяким мусором площадь, посреди которой что-то блестело. Снизившись, волшебник... извините - волшебница обнаружила блестящую металлическую статую на выветренном гранитном постаменте.
        К немалому удивлению, Локси без труда опознала в этом животном самую обыкновенную лягушку. Проморгавшись от удивления, и пару раз для верности облетев сооружение на низкой высоте, ей пришлось с неудовольствием признать, что да - памятник из подобного гномьему, не боящегося ржавчины, сплава некогда был поставлен самой что ни на есть обыкновенной квакушке, сотнями и тысячами населяющей любой водоём.
        - А кто вам, эльфийская леди, дал основание считать, что это памятник? - Локси усиленно переиначивал своё мышление на женский лад. Ведь одно из правил волшебника - если обстоятельства сильнее тебя, прими их как исходные, рассуждай и действуй исходя теперь из них.
        - Это ж и вовсе может оказаться истукан для почитателей какого-нибудь извращённого культа, - рассуждала девица вслух, недоумевая - как можно поклоняться этакой вот мерзости?
        И, для верности отлетев подальше, обрушила на пакостное творение древних литейщиков такую яростную молнию, что голова с мерзко выпученными глазами и широким разрезом рта да верхняя часть туловища испарилась в ослепительной вспышке, разлетевшись ярко-жёлтыми брызгами расплавленного металла.
        - Весьма недурственно! - восхитилась Локси, и обрушила на останки нелепого сооружения файрболл.
        Тут уже лопнул даже гранитный постамент, и через некоторое время, когда гарь и копоть рассеялись, от этой дивной причуды идиотов остался нелепый огрызок камня да лужица остывающего металла, из которой, словно грозя небесам, торчала перепончатая лапка.
        Так, что ещё? Карманов на одежде не обнаружилось, и соответственно - их содержимого тоже. А создавать себе магией пищу Локси не решалась даже под руководством мага-преподавателя - ну не её это стихия! Кольца на пальце, на которое пали было подозрения в происходящих странностях, не обнаружилось - ну, по этому поводу мы плакать не станем.
        Взлетев немного повыше, новоявленная волшебница со всей возможной резвостью устремилась дальше, на лету обдумывая сразу два вопроса - что делать, когда наступит ночь, и где придётся раздобывать еду?
        Постепенно местность внизу изменилась, и летунья обратила на это внимание. Напор яростной силы заметно ослаб, превратившись в надоедливо зудящий фон. И наконец, в низинке, у гадостно воняющей лужицы обнаружился пучок тощей, сухо шелестящей - но живой травы!
        Радостно порхая над этим недвусмысленным проявлением жизни, Локси словно фея из сказок махнула над низинкой рукой, поливая её и заодно траву потоком свежей воды из дождевой тучи. А затем, нетерпеливо приплясывая на лету, со скоростью стрелы, выпущенной из доброго лука, устремилась дальше. Теперь она уже и сама ощущала своей эльфийской тягой ко всему живому, что впереди что-то есть.
        Под босыми ногами проносились уже целые лужайки весёлого зелёного цвета, приятно ласкающего взор после рыжего однообразия, и кое-где в них обнаруживались разноцветные кузнечики, басовито гудящие жуки и прочие букашки.
        Так. На этот раз девице захотелось - нет-нет, на этот раз не пить, а совсем даже наоборот. Если в другом своём воплощении Локси, не задумываясь, приостановил бы полёт и запросто со своей высоты оросил лужайку, то тут пришлось поизвращаться. В конце концов, махнув на всё рукой, эльфийка с пылающими от смущения щеками ухоронилась зачем-то меж невысоких кустиков и присела, спустив штанишки.
        Фу, как же это мерзко! Ну никакой тебе романтики - травинки неприятно щекочут и покалывают... сами знаете какую часть пониже спины; а вездесущие насекомые, как оказалось - вовсе не ведают ни о каком должном почтении к расе Перворождённых. Деловито жужжа и стрекоча, они сразу заинтересовались этакой гостьей и словно по уговору слетелись к ней с самыми гнусными и недвусмысленными намерениями - обследовать и облазить все доступные места, немилосердно при этом щекоча.
        Едва сделав своё дело, Локси волшебной ракетой стартовала вверх, поёживаясь от пережитого ужаса и мысленно сочувствуя всем бедняжкам, сколько их там ни есть.
        А внизу проплывали отдельные, тощие и искривлённые деревья, постепенно собираясь в маленькие рощицы. Всё гуще и гуще, пока под ногами весьма обрадованной такими переменами Локси не зашумел самый что ни на есть настоящий лес.
        - Где лес, там, стало быть, и пища. Бегает или прыгает себе до поры на четырёх лапках, - изрекла девица столь нехитрую истину и круто спикировала вниз.
        По правде говоря, молодой полосатенький кабанчик, совсем ещё поросёнок, был довольно-таки тощим и жилистым, да и эльфийская сущность неуверенно протестовала против убийства живого существа. Но яростное и недвусмысленное урчание в животике разом перевесило все сомнения, и уже через несколько минут над костром жарилось замечательно пахнущее мясо.
        Откуда-то Локси знала - как стукнуть кулачком по темечку, чтобы разом вышибить дух из испуганно верещащего и удирающего животного. Как голыми руками и ноготками разделать и освежевать тушку. Отчего именно вот эта ветка именно этого дерева может служить вертелом и не прогорит. Какие стебельки черемши следует надёргать на топком берегу болотца и под каким кустом накопать дикого лука, дабы хоть как-то приправить истекающее ароматным соком мясо.
        А ещё волшебница точно знала - вот на том пятачке чёрной и блестящей местности есть соль. Благодаря всем этим непонятно откуда взявшимся в голове знаниям желудок вскоре удалось набить пусть и не яствами Стеллиной кухни, но зато в весьма приемлемых количествах.
        - Если это не еда, то я уж и не знаю, - девица с сожалением осмотрела обглоданную кость в своих изящных пальчиках.
        Благодушно вздохнув, она подхватилась. Убрала под пласт дёрна потушенное кострище вместе с объедками, прикопала под старым дубом последнюю косточку и, погладив это место ладонью, прошептала смутно знакомое древнее заклятье. Всё это делалось не задумываясь, привычно и быстро. Напоследок отметившись в кустики - уже не без некоторой сноровки, Локси взмыла в чуть темнеющее небо.
        - Обхохочешься, - заметила она, на лету напившись из попавшейся по пути дождевой тучки и при этом ухитрившись на этот раз остаться почти сухой.
        У настороженно обдумывающей ситуацию и мелкие несообразности сущности прежнего Локси уже почти не было сомнений, что всё с ним происходящее есть ничто иное, как проделки неведомых кукловодов. Сидят себе, дёргают за ниточки да похохатывают над возомнившей о себе невесть что марионеткой.
        - ...ь! - с нежных уст сорвалось совсем не нежное словцо, обозначающее продажных хумансовских девок, торгующих своим телом налево и направо.
        Под ногами на заплывающей вечерним туманом земле стали всё чаще попадаться ручьи и озерца, и вскоре эльфийка вылетела к реке. С сомнением полетав над ней, Локси удостоверилась, что это самая обычная река. По берегам в спокойном воздухе неподвижно стояли заросли осоки и камыша, глядясь в почти безмятежное зеркало воды. А в самой реке оказалось вдоволь мелкой рыбёшки и всякой прочей речной живности.
        Заслышав постепенно набирающее силу, но пока что неуверенное кваканье, волшебница припомнила давешний то ли идол, то ли памятник, и усмехнулась.
        - Значит - вы тоже считаете, что дождь будет? Ладушки...
        Выходит - следовало в ближайшем времени озаботиться каким-либо укрытием. Сидеть всю ночь под какой-нибудь ёлкой, тратить весьма скупо и медленно возобновляющуюся здесь Силу на защиту от сырости, холода и прямо-таки ужасающих размеров комаров - такая перспектива её не вдохновляла.
        Пролетев немного вдоль реки, Локси обнаружила сбегающую с берега к воде тропу и некоторое время, прищурившись, пыталась сообразить, что же ей показалось не так. Ага! Это не звериная тропа!
        Две глубоко вдавленные в сырую почву колеи не оставляли никаких сомнений и места для двусмысленных толкований. Тем более что меж них обнаружились лошадиные следы.
        Интересненько... и что же это у нас выходит? А то, что здесь, оказывается, сохранилась не только дикая, природная жизнь - теперь это уже несомненно. И, если ввести поправочку на этакую глухомань, весьма развитая разумная жизнь. А стало быть, следует озаботиться кое-какими мерами безопасности...
        Завернувшись в плащ невидимости, добавив кое-какие щиты, весьма полезные для здоровья в смысле защиты от стрел и прочих быстродвигающихся острых предметов, и на всякий случай освежив в памяти инструкцию поведения для разведчика на малоизученной местности, Локси взмыла повыше.
        Словно собака, потерявшая след, она описывала постепенно расширяющиеся окружности, тщательно и скрупулезно обследуя местность.
        Пенёк от срубленного дерева - запомним... барсук у своей норы, и довольно-таки непуганый - тоже примем к сведению... железка на этом жалком подобии дороги - интересненько!
        На ладонь вскорости легла старая, истёршаяся, покрытая ржавчиной подкова. Всё верно - металлургия тут имеется, а значит, просто обязаны быть и всякие колюще-режущие хитромудрые приспособления, дотошно и скрупулёзно изобретаемые для убийства себе подобных. В этом отношении что эльфы, что хумансы, что гномы - на редкость единодушны и настойчивы.
        Заметив, что употребила "хумансы" вместо "люди", эльфийская девица грустно фыркнула. Повертев ещё немного подкову в руках, она уронила её в траву и продолжила свои поиски незнамо чего. И наконец, когда темнота - вовсе не затруднившая работу - уже наплывала вечерними сумерками и собиралась вовсе перерасти в непроницаемый для обычных глаз мрак, трудолюбие Локси наконец-то было вознаграждено.
        На довольно большом острове посреди реки обнаружился неизвестно как попавший сюда абориген, причём весьма тщедушного даже по сравнению с девицей телосложения. При ближайшем рассмотрении обнаружилось, что это мальчишка лет десяти, худощавый и взъерошенный, каких полным-полно в любом хумансовском поселении.
        Парнишка сидел на поваленном дереве и утирал слёзы, периодически хлюпая носом. Поскольку ничего такого при нём вроде не обнаружилось, то Локси сочла того не опасным. Немного поколебавшись, она спустилась на землю, и влажная от вечерней росы трава приятно захолодила её разгорячённые от полёта ноги. Неслышно подойдя поближе, она выступила из-за сосны, всем своим видом старательно изображая миролюбие. Но готовая в любой миг закрыться щитами и, юркнув обратно за ствол, залить пространство перед собой беспощадным огнём.
        Мальчишка, заметив её, повёл себя вполне спокойно. Встал, недоверчиво глядя на неё, и неуверенным голосом спросил:
        - Мама? Как ты меня здесь...
        Потом он ойкнул, видимо, рассмотрев, что перед ним не некая безызвестная пока мама, и в замешательстве извинился.
        Надо же, какой воспитанный мальчуган! У нас бы, в деревне, ещё и каменюкой попотчевали бы... Чуть склонив голову на плечо, Локси вслушивалась в чуть непривычно звучащие слова Общего Языка, на котором по непонятной причуде богов разговаривали и здесь.
        - Привет, - произнесла она осторожно.
        - Здравствуйте. Я Питер, - представился паренёк. Был он худощав, что не удивительно в его возрасте. Мокрые и слипшиеся белобрысые волосы торчали во все стороны вместе с запутавшимися в них сосновыми иголками. Одежда хоть и несколько непривычного покроя, но не оставлявшая сомнений в своём предназначении - рубашка с коротким рукавом, длинные штаны. И некое подобие грубого изготовления сапог, только гораздо короче и со шнуровкой впереди.
        - Я Локси, - чуть поколебавшись, представилась волшебница. Поскольку даже в её родном мире возможность навредить кому-то, попытавшись воспользоваться его именем и навести порчу или сглаз, считалась даже не вымыслом - просто бредом.
        Она шагнула вперёд, и деликатно, словно приветствуя мальчика, тенькнула в его сторону. Удивительно - малыш оказался более прозрачен для магии, чем даже дерево, растущее рядом. А ведь существа с полностью отсутствующими способностями даже в родном Локси мире считались, по выражению Архимага, "чрезвычайно редким научным феноменом". Ну что ж, по крайней мере - с этой стороны неприятность не грозит...
        Присев перед озадаченно рассматривающим её парнишкой на корточки, волшебница быстро, но цепко осмотрела его вблизи.
        - Я могу с тобой немного поговорить, Питер? - диковинное имя неприятно скрежетнуло на язычке, но выговорилось почти правильно.
        - Дело в том, что я впервые оказалась в вашем мире, да и сама толком не знаю, как меня сюда забросило... - в последнем вопросе девица изрядно лукавила, но по большому счёту - так оно и было.
        Мальчишка выглядел удивлённым, но ничуть не испуганным.
        - Запросто, мэм Локси. Только - позвольте воспользоваться вашей лодкой и перебраться на берег? Мою унесло течением... Скоро пойдёт дождь, а ветер несёт тучи с отравленных земель. Мама, да и наш школьный учитель, строго-настрого запрещают находиться под ядовитым дождём.
        Волшебница мельком взглянула вверх, где в ночном небе и в самом деле собиралось некое весьма хмурое и мокрое скопище.
        - Это будет самый обычный дождь. Да и лодки у меня нет... - ответила она. Но заметив, как испуганно съёжился мальчишка, стала прикидывать - возможно ли будет его поднять и перелететь с ним через довольно-таки широкую протоку, отделяющую остров от берега. Наверное, да.
        - Но мы попробуем перебраться. Пошли, - и, встав, взяла Питера за руку.
        Выйдя к воде, мальчишка указал куда-то на ту сторону. Мысленно попросив помощи у бессмертных, Локси уцепила Питера подмышки и взмыла невысоко над рекой. Правда, она сильно сомневалась - есть ли в этом мире боги, ибо надо быть совсем уж никчёмой, чтобы довести его до такого паскудного состояния...
        Над серединой широкой ленты воды было ещё чуть светло. Мальчишка, повернув голову, осторожно спросил.
        - Как вы это делаете, мэм Локси? Я о таком только в сказках читал... но учитель говорит, что в сказках всё выдумки и жить надо реальностью.
        - Золотые слова говорит этот твой учитель. Только он немного ошибается... - чувствуя, как быстро иссякает запас Силы, волшебница всё-таки дотащила Питера до берега. Опустив на песок, с облегчением плюхнулась рядом и закрыла глаза. В голове колотились невидимые молоточки, перед глазами нахально прямо-таки роились золотые искорки - но в общем-то, бывало и хуже.
        - Спасибо, мэм - вы мне очень помогли.
        По голове и плечам заколотили крупные капли. А паренёк уже теребил и тащил эльфийку куда-то, едва не плача от своего бессилия.
        - Устали? Ну ещё немного, мэм, вставайте - тут совсем рядом! Ну пожалуйста!
        Чуть не высказавшись вслух о том, что лёгкий дождь эльфу не повредит, зато некоторые нахальные мальчишки запросто могут остаться без ушей и даже головы, Локси со вздохом поднялась на ноги и шепнула пару слов.
        Невидимый зонт услужливо распахнулся над ними. А над плечом весело замаячил магический светильник, ибо Питер явно неуютно чувствовал себя в темноте. Энергии на это ушло совсем немного, ведь такие заклинания - это совсем простенькие, из тех, с которых и начинают осваивать управление Силами будущие волшебники.
        Сказать, что мальчик удивился - это ничего не сказать. Он только открывал и закрывал рот, недоверчиво взирая на стекающие по сторонам струи воды, поблёскивающие в свете магического шара.
        - Колдовство? А где тогда ваша волшебная палочка?
        Выходит, в этом мире всё-таки знают о магии и о том, что работа с ней иногда требует неких артефактов? - Локси нашла в себе силы удивиться, шлёпая по мокрой траве в ту сторону, куда тащил её Питер.
        Это оказался небольшой деревянный домик, больше похожий на сарай - так он был забит старыми вещами и сеном. Мальчишка обрадованно пошарил в углу и развернул вытащенный оттуда свёрток. Едва прожевав доставшееся ей кусок хлеба с ломтем ветчины, который парнишка назвал чудным словом бутерброд, и краснобокое яблоко, волшебница обессиленно рухнула на сено и наконец-то позволила своему истерзанному телу уснуть...
        
        Глава 19-я, тоже странная.
        
        Проснулась она от того, что кто-то пребольно дёрнул её за ухо.
        - Вот, посмотрите, почтенные сограждане - даже уши другие! Как есть мутантка! - крикнул здоровенный светловолосый дядька с блестящей палкой в руке, состоящей из двух железных трубок, приделанных к деревянному прикладу. И даже задумываться не надо было, дабы признать в этом изделии оружие, а в словах мужика - угрозу.
        Локси обнаружила себя полулежащей в сене, наваленном в какой-то телеге, а руки-ноги - крепко связанными. Мимоходом задумавшись над последним словом, выкрикнутым этим вонючим хумансом, она всё-таки предположила, что это какое-то местное ругательство, а посему решила немного обидеться.
        Верёвки послушными змеями сползли со щиколоток и запястий, и изящная ножка Локси с удовольствием пнула мужика прямо в живот. Тот охнул и отлетел, немилосердно вывалявшись в грязи, а волшебница, сладко потянувшись, выскользнула из телеги и огляделась.
        Пока она спала беспробудным сном, её оказывается, связали и утречком, на этой колымаге, в бесчувственном виде привезли в посёлок. И теперь посреди мокрой и грязной площади вокруг неё стояла толпа хумансов, а за ними со всех сторон виднелись добротные каменные дома под симпатичными черепичными крышами.
        В первых рядах собравшихся обнаружился Питер, умытый и чистый, а его одной рукой прижимала к себе женщина средних лет. Ах да, мама - вспомнила Локси. Она укоризненно посмотрела на мальчишку и покачала головой.
        - Наверное, чувствуешь себя героем?
        - Меня искали. А потом мэр решил связать тебя и привезти в Блумберри. Я говорил, объяснял, что ты спасла меня, но они не хотят ничего слушать... - с виноватым видом объяснил он.
        Обтекающий жидкой грязью мужик, бормоча ругательства, снова подобрался поближе. Щёлкнув каким-то рычажком, он направил своё оружие на Локси и в покрасневших глазах его мелькнуло торжество.
        Ну что ж, такой разговор понятен...
        Это был весьма грязный приём из арсеналов эльфийских разведчиков, который Локси недавно подсмотрела у разминающейся Невенор и пару раз прорепетировала. Да ещё и дополненный кое-какими незаметными для простого глаза магическими штучками. Когда хуманс с шумом хэкнул от боли и, потеряв сознание, опять рухнул мордой в покрывающую площадь грязь, волшебница с немалым злорадством почувствовала, как начинают хрустеть под её руками позвонки в выворачиваемой шее.
        Стоп-стоп, голубушка, зачем так распаляться? По правде говоря, особой необходимости проявлять крайности не было. "Без фанатизма!" - как говаривал старикашка Архимаг. Посему Локси не стала откручивать незадачливому громиле дурную голову с его немалой ширины плеч и, пересилив себя, встала.
        Когда оружие лежащего без памяти мужлана перекочевало в изящные эльфийские руки и волшебница привычно крутанула на нём Исследующее Заклятье, толпа ахнула и отшатнулась.
        Но Локси не стала разбираться в изощрённых подробностях - что же там выяснило заклинание. Положила до поры в уголок памяти, а само оружие протянула матери Питера.
        - Возьмите. Мне это не нужно, - а затем потрепала мальчишку по вихрастой макушке.
        Мимоходом (опять-таки с помощью магии) отряхнув с себя грязь и заодно изгнав надоевшую сырость из одежды, волшебница привычно взмыла над площадью, нимало не интересуясь толпой хумансов, но с изрядным любопытством озираясь вокруг.
        Посёлок оказался невелик - на уровне деревни в родном мире, но построенный более добротно. Все дома были крыты черепицей весёленького морковного цвета или тонкими, окрашенными в разные цвета листами железа. Надо же, какое расточительство! - фыркнула она. Долго ли прослужит такая кровля?
        В конце концов её внимание привлекло нарядное здание, выходящее на площадь и по неким признакам отнесённое волшебницей к культовым сооружениям. Храм здешних богов? Поскольку у всех рас жрецы были весьма образованным и склонным к умственным занятиям народом, не стоило пренебрегать разговором и со здешними...
        Возле храма за хлипким, низким, чисто символическим заборчиком обнаружился небольшой сад. На дорожках меж усыпанных слабо пахнущими цветами клумб никого не обнаружилось - а залетать вовнутрь храма Локси не стала, вполне резонно опасаясь нарушить какое-нибудь здешнее суеверие. Зато возле высокого крыльца храма у некого сооружения из двух массивных столбов с поперечной перекладиной вверху, к которой зачем-то был подвешен колокол, обнаружился стоящий на скамеечке пожилой хуманс в чёрной робе. Самого благообразного облика, с какими-то стекляшками в проволочной оправе на носу, он мурлыкал под нос песенку и тряпицей начищал позеленевшую бронзу колокола.
        - Здравствуйте. Если я не ошибаюсь - вы служитель здешнего культа? Если да - могу ли я с вами поговорить? - Локси мурлыкала самым невинным голоском, а во всём её облике даже самый придирчивый глаз не обнаружил бы и намёка на опасность или угрозу.
        Хуманс внимательно, поверх своего сооружения на носу, посмотрел на беззаботно порхающую рядом эльфийку.
        - Вы не ошиблись - я Пастор Никсби, смиренный служитель бога. Вижу, что вы существо весьма необычное, и с удовольствием бы посвятил время беседе с вами, - хуманс не без сожаления вздохнул.
        - Но прежде я должен закончить работу - очистить от патины наш церковный колокол.
        Локси покосилась на здоровенное, массивное бронзовое изделие. Если сопоставить его размеры и крохотное жёлтое пятнышко напротив этого Пастора Никсби... то разговор состоится весьма и весьма нескоро.
        - Да, всякое дело должно быть закончено... - кисло резюмировала волшебница, облетев со всех сторон сооружение и даже заглянув под низ, где тяжеленный язык висел, готовый в любой момент исторгнуть из колокола густой звук.
        - Я Локси. А вашими верованиями не возбраняется, если я вам помогу?
        Немного подумав, хуманс пожал плечами.
        - Наверное, нет, - и протянул ей ещё одну испачканную мелом тряпицу.
        Легкомысленно отмахнувшись, волшебница взмыла повыше, а незадачливому жрецу сделала жест - отодвинься, мол, чуть подальше. Очищать и приводить в достойный вид всякие древние артефакты Локси навострилась ещё во время неспешных бесед с Алансором в его каморке, когда слова требовали осмысления, а праздные руки - какого-нибудь занятия. Поэтому заклинание было простеньким и незатейливым.
        Колокол сразу же приобрёл такой вид, словно его только что отлили - так засияли его бока. А впридачу ещё и негромко, басовито бумкнул, чем привёл в немалый восторг перетёкшую сюда с центра площади толпу. Некоторые - а именно малолетние сорванцы самого что ни на есть хулиганского вида - даже залезли на заборчик и сидели, подобно стайке настороженных воробьёв.
        - Гм... спасибо, - отозвался этот непонятный жрец.
        Он придирчиво осмотрел колокол, тоже заглянул вовнутрь. И даже потрогал зеркальную, словно отполированную поверхность.
        - Спасибо, Локси, - ещё раз поблагодарил пожилой жрец.
        Степенно спустившись со скамеечки, он отряхнул руки от мела, подхватил её, затем поставил обратно.
        - Да что же это я? Побеседуем в моей каморке при церкви, или на свежем воздухе? - растерялся он, всё-таки выбитый из колеи.
        Волшебница мельком взглянула на по-прежнему хмурое небо. Куда охотнее она осталась бы снаружи, тем более что дождя сегодня больше не будет - о чём она и сообщила Пастору Никсби.
        - Ну что ж, - жрец поправил на носу свои стекляшки и распорядился подбежавшему мальчишке-служке, чтобы в саду накрыли стол.
        В это время сквозь толпу к распахнутой калитке пробрался тот самый здоровяк, успевший где-то сменить одежду и умыться. На этот раз он настроен был более сдержанно.
        - Ваше Преподобие, вы не пострадали?
        Жрец, которого, как оказалось, звали ещё и Ваше Преподобие, удивлённо взглянул на него.
        - А от чего я должен страдать? Эта милая леди помогла мне, так что страдать от ревматизма на сквозняке мне не придётся. Зато предстоит интересная, и я бы даже не постеснялся бы этого слова - чрезвычайно увлекательная беседа за обедом с молодой симпатичной женщиной.
        Здоровяк нахмурился и ответствовал в таком духе, что он как мэр Блумберри просто обязан присутствовать при разговоре с подозрительными чужаками и разобраться, в чём тут дело.
        - Это вроде нашего бургомистра? - поинтересовалась по-прежнему порхающая Локси. Получив утвердительный кивок Пастора Никсби и несколько поддакиваний из-за ограды, она продолжила весьма ядовитым тоном.
        - Мэр? Странно - а ведь Питер отзывался о вас весьма уважительно. На поверку же - такой грубиян... фу!
        Физиономия мэра стала приобретать диковинный красный оттенок, а сам он явно подумывал, как бы провалиться от стыда под землю.
        А Локси развлекалась дальше.
        - Да, из слов малыша я сделала вывод, что и здешний школьный учитель тоже светлая голова. Может, Пастор Никсби пригласит к столу и его?
        Жрец кротко и озадаченно кивнул, и через заборчик, раздвинув совсем осмелевших ребятишек, запросто перешагнул длинный, тощий и рыжий субъект с таким же стеклянным сооружением на носу.
        - Финчли, Сэмюэл Финчли, - представился он.
        - Джон Маркус, - наконец-то представился и мэр.
        Волшебница изобразила самую милую улыбку и прощебетала.
        - Локси, леди Мэй. Урождённая баронесса Бринн, волшебница с дипломом. Очень приятно с вами познакомиться, господа.
        Мэр вторично готов был провалиться сквозь землю, но Пастор Никсби спас ситуацию.
        - Стол в саду уже накрыт - прошу, - и гостеприимно указал рукой.
        А учитель, оказалось, тоже пользуется среди хумансов немалым авторитетом. Он повернулся к по-прежнему напирающей на заборчик толпе и оповестил - дескать, они с Пастором и мэром во всём разберутся, и в ближайшее время обо всём доложат на собрании в мэрии.
        Волшебница попыталась было спуститься с небес на землю и пойти за жрецом ножками, ножками - как все нормальные люди. Но оказалось, что ничем не сдерживаемое колыхание за пазухой, вызывающее приятное возбуждение во всём теле и постепенно усиливающееся томное тепло в интимном месте, никак не сочетаются с попытками настроиться на деловой лад. М-да, тут и не знаешь, то ли сочувствовать бедным женщинам, то ли порадоваться за их яркие и наверняка незабываемые ощущения...
        В конце концов Локси смирилась с мыслью, что ко всему придётся привыкать, но постепенно. Она снова взлетела - на этот раз низко, едва не касаясь пальцами ног вымощенной дорожки. За церковью оказался небольшой сад, где росла дюжина фруктовых деревьев, и среди них - о чудо! - небольшая ладная вишня. Волшебница не удержалась. Подлетев, она зарылась лицом в ласковые и родные зелёные листья, закрыв глаза гладила эту прелесть.
        Найдя сломленную ветром и начавшую вянуть небольшую ветку, она, подумав чуть, отломила её совсем. Под любопытными взглядами хумансов пробежалась по ней лёгкими пальчиками, невнятно шепча даже самой ей непонятные слова. И в пустой стеклянный сосуд с водой, спешно принесённый служкой, она поставила уже свежую, покрытую белоснежными цветками ветвь.
        - Цветы к столу. Вишня - это моё дерево, - чуть смущённо призналась она в ошеломлённые глаза мужчин.
        - В вас нет зла. Вон, и Фокси ластится - а уж он чужих не любит, и даже знакомых не очень жалует, - блеснув своими стёклами, заметил Пастор Никсби.
        Тут волшебница опустила глаза и посмотрела на прижимающееся к ноге мохнатое тепло. Это оказался небольшой пёсик диковинной породы с весьма неглупыми глазами. Он так умильно вилял хвостом, так преданно смотрел в лицо... А потом от избытка чувств даже негромко взвизгнул и стал на задние лапки, при этом так потешно и задорно гавкнув, что за это был награждён переливчатым смехом и удостоен поглаживания от предмета своего обожания.
        Пока мужчины, опустив глаза, возносили перед едой краткую молитву своему отцу небесному, благодаря его за то, да за сё, Локси краем уха прислушивалась к их словам, а сама лихорадочно пыталась определить, что же подали на стол, и можно ли это вообще есть и пить. Соответствующие заклинания выяснили, что тут нет ни откровенной отравы, ни хитроумных ядов. Снотворного, дури и прочих отуманивающих разум снадобий в пище тоже не обнаружилось, за исключением стоящего в гранёном стеклянном кувшинчике тёмного напитка весьма высокой степени крепости.
        Посему, когда Пастор Никсби предложил выпить за здоровье присутствующих здесь дам и джентльменов, волшебница только пригубила чуть, внутренне содрогнувшись от чудовищной концентрации винных паров и шибающего в нос густого аромата.
        - Извините, вкус очень... непривычный. Да и при моей работе заливать глаза вином категорически не рекомендуется, - ответила она на недоумённые взгляды мужчин, опрокинувших в себя рюмки с явным удовольствием. Хумансы, что с них взять!
        - Мы можем называть вас леди Мэй? Или правильнее - леди Локси? - осторожно поинтересовался учитель, накладывая ей в тарелку каких-то разваренных земляных клубней c недурственно пахнущей подливкой.
        - Как угодно. Локси меня назвали при рождении, а Мэй - название моего манора, - ответствовала волшебница, аккуратно пробуя на вкус новое блюдо. Вообще-то, ничего, особенно с этой луковой поджаркой. Надо будет поинтересоваться, да подсунуть здешние рецепты Стелле - то-то радости будет! При воспоминании об оставшемся невесть где доме, взбалмошной и болтливой хоббитянке, и о многом другом сердечко стукнуло как-то не в лад...
        Учитель с Пастором обменялись странными взглядами, но она это заметила.
        - Я сказала или сделала что-то не так? Скажите, не стесняйтесь - для меня здесь всё такое новое...
        Жрец чуть смутился и рукой сделал над ней жест крест-накрест. После чего смутился ещё больше, так что учитель пришёл ему на помощь.
        - Скажите, леди - как вы относитесь к серебру?
        Локси некоторое время недоверчиво переводила взгляд с одной физиономии на другую. Затем кивнула.
        - К серебряным монетам и предметам? Очень даже положительно - чем их больше, тем лучше. А что?
        Мэр, похоже, догадался первым.
        - Ваша вилка...
        Волшебница озадаченно повертела сей столовый прибор в пальчиках, и пожала плечами.
        - Вилка, как вилка. В моём доме почти такие же, да и в отцовском замке тоже. У короля, правда, золотые - но я не настолько богата. И что это должно означать? Ну, не томите же!
        Пастор Никсби наконец-то соизволил объяснить, и своим сильным, явно привычным к проповедям голосом произнёс.
        - Видите ли... гм, леди. У нас считается, что создания, вышедшие из Ада, абсолютно не переносят этот благородный металл.
        Серебристый густой смех был им ответом. Локси хохотала так, как ей не приходилось с тех пор, когда мама с братом однажды не решили вдоволь пощекотать ей пятки. Кое-как отдышавшись, она утёрла слёзы.
        - О-ой, ну и уморили! Так вы приняли меня за одну из демониц Нижних Миров? - и, не удержавшись, хихикнула опять.
        - Весьма, весьма рад, что это не так, - сухо отозвался Пастор Никсби, уязвлённый до глубины души. Значит, эта рыжая остроухая красотка - всего лишь пришедшая из Пустошей мутантка, пусть и обладающая странным, непостижимым колдовским Даром? И он сидит с сей богомерзкой тварью за одним столом?
        Перемена его настроения не укрылась от Локси.
        - Я опять сказала что-то не так?
        Мэр пожал плечами и криво усмехнулся.
        - Видите ли - если вы не из тех созданий, то выходит, что вы просто мутантка, пришедшая к нам, должен признать, весьма смело. Правда - не знаю, зачем.
        Волшебница положила себе ещё салата. Капустка, морковочка, да с клюквой и яблоками - самая та пища! Ухватила вновь свою вилку.
        - Учитель Финчли, быть может вы, как человек образованный, объясните мне значение слова "мутантка"? Если выяснится, что это брань или ругательство, то мне придётся казнить вашего мэра за оскорбление моей дворянской чести.
        Сэмюэль Финчли и вправду был не только хорошо начитан, но и весьма неглуп. Коротко пояснив, что мутанты - это наследственные калеки, появившиеся в Диких Пустошах из-за воздействия какой-то там радиации, он поинтересовался.
        - Судя по вашей эрудиции и некоторым благородным манерам, вы, леди Локси, не адское создание, и не мутантка. В нескольких старых книгах я встречал упоминание о том, что кроме нашего, возможно существование и других миров. Причём не обязательно похожих на наш.
        Локси с кислой рожицей кивнула.
        - Если допустить, что вы и всё вокруг не плод моего больного сна, то другого объяснения и я не вижу. Признаться, сама бы никогда не поверила, если бы не увидела всё это своими глазами. Всю грязь и безнадёжность вашего мира...
        И она, печально глядя вглубь себя, неспешно описала увиденное по дороге сюда. К немалому удивлению собравшихся, Пастор Никсби взволнованно воскликнул по окончании рассказа.
        - Большая, в два моих роста металлическая статуя лягушки на площади? На круглом гранитном постаменте? Мне когда-то рассказывал дед о большом городе Вестшире на юге, где именно такая статуя и стоит!
        - Стояла. Да и города давно нет, - мрачно поправила его волшебница. - Когда я очутилась в вашем мире, то решила попробовать, насколько сохранились мои магические способности. Ну, и - немного похулиганила. Не люблю я лягушек!
        Мэр сочувственно посмотрел на неё.
        - Насчёт лягушек вы правы, леди - гадость редкостная. Но если верить нашим картам - Вестшир находится так далеко на юге, что никто из нас не смог бы добраться туда живым...
        А учитель почесал переносицу, с которой опять сползло это нелепое сооружение из проволоки и стекляшек, и с интересом спросил:
        - И как же вы там живёте, в вашем ином мире?
        Кокетливо блеснув глазками, Локси неожиданно сама для себя ответила весьма шаловливо, перефразировав слова из одной старинной книги.
        - Как рыбы в море - большие поедают маленьких.
        
        Глава 20, сумасбродная.
        
        Ветерок был мягким, прохладным. Куда лучше было бы лететь под ласковыми лучами солнца, но по здравому размышлению, разгонять тучи Локси не решилась и пришлось довольствоваться хотя бы тем, что дождя не было.
        Позади остался Блумберри с его суматошными и бестолковыми обитателями. Впрочем - чего ожидать от хумансов! Как выяснилось из дальнейшей беседы, весь этот мёртвый пейзаж они устроили сами, развязав некогда всемирную войну с применением того самого оружия, чьи отголоски снова покалывали снизу, безуспешно пытаясь пробить защиту. Правда, волшебница уже приспособилась - течение магической энергии здесь было слабым, мягким. И не стоило бросаться на заклинания стремительно, как кошка на мышь. Помягче, и результат выходит куда лучше, да с меньшими затратами...
        Ага вот и этот, как его - Вестшир. Надо же такие дурацкие названия выдумывать. Зато полёт занял едва ли четверть часа, хотя и расстояние - девяносто лиг, которые, как выяснилось, длиннее здешнего километра, но короче мили. Девица фыркнула, оперируя такими неудобовыговариваемыми словами; а система мер, краткую лекцию по коим устроил учитель, оказалась донельзя запутанной. Х-хумансы! - как некогда весьма грязно выругалась Невенор... эх, где же вы все сейчас, сёстры?
        Чуть попетляв, Локси вновь нашла площадь. Вещественное доказательство им, видите ли, подавай! Лапка сохранилась, но вплавилась в застывший металл крепко-накрепко, и волшебнице вновь пришлось применить Силу. В конце концов, кое-как остудив тяжеленную перепончатую железку под самой же вызванным дождиком и вымокнув до нитки, она полетела обратно грустная и в невесёлых раздумьях.
        Самой главной была мысль - ну уж никак здешние события не похожи на дурманный бред, вызванный напитком эльфийского короля. Выходит - боги чего-то хотят от неё, несчастной и мокрой. А ненавистная лягушачья лапа оказалась куда тяжелее самой Локси...
        Со свистом разрезаемого воздуха волшебница описала дугу. Напоследок не отказав себе в маленьком мстительном удовольствии, она махоньким заклятьем выкрасила крышу здешней церкви в яркий, нежно-розовый цвет. Злорадно похихикивая, она облетела ставшее окончательно нелепым здание и вскоре бухнула на скрипнувший стол свою ношу.
        Мэр деловито сверил время по громко цокающим карманным часам - ещё одному изыску здешних помешанных на механике и технологии умельцев.
        - Тридцать шесть минут, - а затем склонился над занимающей почти весь стол железной лапой.
        Пастор Никсби, которого, как оказалось, зовут вовсе не Ваше Преподобие, а Ральф Поль Никсби, а Пастор это не имя, а жреческий сан (до чего же любят хумансы морочить головы сами себе!), тоже осмотрел диковинную добычу. Он поковырял её пальцем, а дотошный учитель - даже складным ножом.
        Правда, дурацкие стекляшки с их носов пришлось убрать, а взамен, порывшись в памяти и выяснив у своей эльфийской сущности, что дальнозоркость лечится вот этим и этим заклинанием с последующим массажем ауры, испытать этот способ на здешних аборигенах. Пастор перенёс процедуру лечения стоически, с достойным подражания спокойствием. Зато учителя пришлось уговаривать, пока ухмыляющийся мэр не зашёл сзади и не приложился кулачищем по его рыжей макушке.
        И теперь обладающие великолепным зрением хумансы пытливо изучали с таким трудом принесённую запчасть от лягушки. Ну ничего, мы отдохнём пока - благо служка, чью понятливость пришлось стимулировать подзатыльником, приволок ещё миску овощного салата...
        
        - Идиоты, что же вы сразу не сказали! - слова пастора о том, что Блумберри, похоже, остался последним поселением, гулко отозвались в голове внезапно прозревшей Локси. Похоже, бессмертные так бесцеремонно швырнули её сюда, чтобы как-то вытащить этих грязных, грубых... и таких родных хумансов.
        Мэр смущённо кашлянул.
        - Три года назад мы едва успели перевезти сюда из соседней деревни, кого успели - её внезапно накрыло отравленным ливнем. Тогда погиб мой брат, Гарри - отец Питера. Спасал детей... а сам остался там.
        Уже взлетая в начавшее темнеть вечно хмурое небо, Локси сообразила, почему мэр так близко принял к сердцу происшествие с мальчишкой. Племянничек, видите ли!
        - Подождите меня здесь! - удаляясь ввысь, крикнула она.
        Тем временем внизу развернулись весьма любопытные события, и весьма жаль, что волшебница пропустила их. Сэмюэл Финчли круто развернулся к пастору и ухватил того за грудки.
        - Это что же выходит, ваше преподобие - вы всё время морочили нам голову сказками о вашем Боге? И нехристь, коей по вашей вере только и гореть в Аду, примчалась чёрт знает из какого далека, чтобы спасать наши задницы?
        Вскочивший мэр, пользуясь не столько силой авторитета, сколько своей немалой физической, отцепил от отца Никсби разъярённого учителя, а от ноги того - зашедшегося в хриплом рычании Фокси. Красный от злости Сэмюэль был водворён обратно на стул, а пёсик с оскорблённым жалобным визгом улетел куда-то за кусты.
        - Объяснитесь, Финчли, или вам опять придётся испытать на себе силу Закона!
        Тощий взъерошенный учитель покосился на стиснутые кулачищи мэра, и сделал над собой неимоверное усилие. Он глубоко вздохнул пару раз, дабы немного успокоиться, и в постепенно темнеющем саду раздался его надтреснутый голос.
        - Давайте смотреть правде в глаза, господа. То, что произошло с соседними поселениями, рано или поздно произойдёт с Блумберри. Мы обречены.
        Нельзя сказать, что слова эти произвели эффект разорвавшейся бомбы - каждого, у кого есть хоть капля мозгов, подобные мысли грызли и точили, постепенно разъедая даже самые крепкие души. И всё же эти люди держались - жили вопреки всему, не позволяя себе и остальным опустить руки и впасть в жалкое, бессмысленное существование в ожидании неминуемого.
        - Да, это так, - почти прошептал пастор, машинально теребя свой чёрный костюм с белым, как всегда, безукоризненным воротничком.
        - Продолжайте, Финчли. Вы, кажется, упоминали слово "спасать"? Если есть хоть один процент вероятности, что это возможно - клянусь, я вырву шанс своими зубами даже из пасти дьявола! - с виду невозмутимо прорычал мэр.
        Учитель в раздражении стукнул кулаком по громадной лягушачьей лапе и скривился от боли.
        - Я сопоставил рассказ леди Мэй со своими знаниями, а ведь карты окрестностей я в своё время изучил весьма дотошно. Так вот - в том месте, за Темзой, не может быть никакого цветущего сада, да и вообще земли. Мост там может быть только один - в устье реки на старой Кентской дороге вдоль побережья. На карте там узкая полоса заболоченного побережья, а дальше - безбрежные просторы Атлантики.
        Пастор всплеснул руками. Привычно потянулся к переносице, дабы поправить очки, как любил делать в споре, но вовремя спохватился.
        - Выходит, эта якобы леди вводит нас в заблуждение относительно тех мест?
        Мэр нахмурился.
        - Погодите, ваше преподобие. Я, кажется, начинаю понимать мысль этого тощего очкарика. И всё же продолжайте, Сэм.
        Учитель воинственно блеснул глазами.
        - Благодаря удару по темечку и неким манипуляциям остроухой леди - уже не очкарик.
        - Извините, что стукнул вас - так было нужно. И, прошу, продолжайте свою мысль, - ядовито отозвался мэр.
        Финчли несколько секунд победно смотрел на того, потом заговорил.
        - Я человек, как вам известно, весьма тесно связанный с наукой...
        Пастор снова вмешался.
        - Сэм, ваши заслуги в том, что мы по мере возможности не регрессируем до дикарей и сохраняем достижения предков, никто не оспаривает. Ближе к теме!
        - Так вот - наука во многом состоит из собирания, исследования и сопоставления фактов. В противовес религии, где всё основано на догматизме и слепой вере, - не удержался учитель от шпильки в адрес пастора. А затем принялся излагать голосом педантичного школьного преподавателя.
        - Вот я и сопоставил некоторые факты. Все известные мне случаи ядовитых дождей, уничтожающих поселения, приходятся на осень - а ведь лето на исходе, господа. Второе - в отличие от вас, я обратил внимание на то место рассказа леди, где она упоминала о садах на той стороне реки. И сопоставил с её словами, что вишня - это её дерево.
        - Бескрайние вишнёвые сады... - пробормотал мэр задумчиво. - Признаться, я отнёс это на счёт поэтического преувеличения. И на совпадение внимания не обратил.
        Пастор Никсби тоже был любителем докапываться до истины - но на свой лад. Он скептически покачал седой головой.
        - Однако, эта леди меньше всего похожа на ангела-спасителя. Мне не нравится её заявление, что, дескать, отец наш небесный отвернулся от нас. Равно как и утверждение, что в её мире есть свои якобы боги. А их служители творят буквально чудеса каждый день, так что это у них перестало быть чудом, а стало просто работой.
        Учитель сразу взвился, как коршун на добычу.
        - Наука допускает куда более удивительные вещи, лишь бы они были подтверждены фактами. А факты - вот они! - и он, вскочив, поставил обратно на стол отставленную в сторону молочную бутылку с водой, и цветущая ветвь уронила на тускло блистающую лягушачью лапу один белоснежный, белеющий в сумраке лепесток.
        
        Локси спикировала прямо в тёмный сад, где трое мужчин подавленно разглядывали натюрморт на столе. Эстеты, мать вашу...
        - Плохи дела, - невесело заявила волшебница, с облегчением плюхаясь на свой стул и гадая, какую сцену она пропустила.
        - Я проследила Пути Ветров там, в вышине. Остался месяц, возможно - на пару-тройку дней больше. А потом...
        - Договаривайте, леди Мэй! - пастор в волнении рванул свой воротничок так, что в сторону брызнула пуговица.
        Волшебница мрачно взглянула на него, а затем опустила глаза.
        - Заодно заглянула в соседнюю деревню. Ужас - подобное я видала только после нашествия орков...
        Она покачала головой. Зажгла свой магический светильник, задумчиво погоняла его над столом, закружила вокруг стоящей в бутылке вишнёвой ветви, и отблески от чуть потускневшей металлической лапы внизу заиграли на лицах собравшихся.
        - Я не могу своей Силой закрыть посёлок. Возможно, на один дождь и хватило бы - но не на все осенние ливни. А поля? Пашни, луга, сенокосы? Видела я однажды последствия голода... в одном месте. Бр-р-р!
        Мэр мрачно пожал плечами.
        - Вот тут у Финчли появилась идея - перебраться туда, за реку, где цветут ваши сады. Вы можете сказать, откуда там такое диво, и сможем ли мы выжить там?
        Пожав плечиками, Локси призадумалась. Ни на первый, ни на второй вопрос у неё ответа не было. Но отчего-то в душе крепла уверенность, что её сюда послали именно за этим. Не зря же только там светит солнышко...
        - Я не вижу возможности переправить туда столько людей, да ещё и с продовольствием, инструментами, книгами. Две сотни этих ваших километров, ещё и по такой отравленной местности... Да и нет уверенности, что вы, начав на новом месте, не испохабите мир за рекой так же, как и этот.
        В этот момент учитель вскочил и с дикими воплями принялся приплясывать вокруг них, подпрыгивая и размахивая руками. Когда удивлённый мэр попытался призвать джентльмена к порядку, тот от избытка чувств затряс его за плечи.
        - Я знаю, знаю как! - он завопил так громко, что в соседнем дворе испуганно тявкнула дворняга. Но затем заговорил спокойнее.
        - Надо сопоставлять факты! Там Темза, а ведь именно в неё впадает наша река. У нас есть старая большая баржа, которой когда-то перевозили щебёнку, несколько прогулочных яхт... ну же, соображайте!
        - Баржу я не потяну! - решительно заявила Локси, перед которой замаячило зрелище себя, горемычной, тянущей на тросе громадное неповоротливое корыто с толпой перепуганных хумансов и мычащего скота.
        - По течению пойдёт. Несколько вёсел приделать для маневрирования... железные борта на некоторое время от радиации защитят, а много нам и не надо, - мэр задумчиво расхаживал по дорожке, как, очевидно, делал в раздумьи.
        - Финчли, воистину - вы кладезь премудрости!
        Тот просиял. А пастор решительно махнул рукой.
        - Если обшить яхту тонкими свинцовыми листами, я мог бы с рыбаком Томом за несколько дней сплавать туда-обратно. Проверить сам факт... да и судоходность русла по маршруту.
        Учитель круто обернулся.
        - Верно! А тут пока начать работы - переоборудование баржи, составление списков - что брать.
        Мэр кивнул.
        - Это я беру на себя. И будьте уверены - даже пьяница Ригби у меня будет работать как проклятый!
        Волшебница не разделяла их энтузиазм. Самой ей как-то не приходилось близко сталкиваться с морскими и даже речными делами, если не считать катания со старшим братом на лодке по Визере, протекающей через баронство Бринн. Но это был шанс, вполне реальный шанс... Она посмотрела на учителя.
        - Вам, Сэмюэль, тоже стоило бы присоединиться к плаванию на яхте. Вы лучше всех знаете этот мир и возможные трудности, с которыми, несомненно, придётся столкнуться. Да и вдвоём с пастором потом будет легче убедить людей бросить насиженные места и плыть куда-то. Там будут проблемы.
        - Это точно, уж я-то своих людей знаю, - авторитетно заявил мэр, горой возвышаясь над сидящими. - Если упрутся, то хоть из ружья стреляй...
        - Из чего-чего? - обернулась к нему Локси.
        Тот смутился.
        - Это та штука, из которой я вас, леди, чуть не... Простите дурака - я так за Питера испереживался!
        Локси пристально посмотрела ему в глаза, но у неё хватило ума промолчать о том, что она со своей эльфийской чуткостью увидела в душе здоровяка-мэра.
        - Ладно, я не злопамятная. Ступайте, господа - я даже отсюда слышу возбуждённые голоса собравшихся в мэрии. А я... я уже составила мнение о менталитете здешних мужчин. Теперь бы мне хотелось пообщаться с женской половиной. Как там зовут мать вашего племянника?
        
        Мэри-Энн оказалась вполне общительной худощавой женщиной в возрасте около тридцати или чуть меньше - более точно Локси определить затруднилась, ибо здешний год наверняка отличался длительностью от привычного в её родном мире, да и условия жизни... м-да!
        Мать Питера попыталась было благодарить её за совершённое пусть и случайно, спасение сына, но волшебница в кратких и весьма энергичных выражениях на корню пресекла эти поползновения, а затем по той же методике, что эльфийские лучницы когда-то применили к Стелле, повела мягкий допрос.
        Выяснилось много интересного и любопытного, но ничего особо существенного. И в конце концов, отпустив собеседницу с невидимой привязи, Локси почувствовала, как неимоверно устала за этот длинный и весьма бурный день.
        - А где Питер? - спросила она, зевнув.
        - Да спит в верхней комнате, - ответила Мэри-Энн и всплеснула руками.
        - Ох, да что же это я заболталась? У меня сауна топлена - пойдёмте вдвоём?
        Локси мельком осмотрела её. Девица так себе - ничего особенного. У себя в родном мире она (вернее, он) на такую бы и внимания не обратила бы. Хотя от скуки и с ней запросто развлеклась бы...
        - Не стоит, право. Видите ли, Мэри-Энн - в своём-то настоящем облике я мужского рода. Но по какой-то прихоти бессмертных сюда попал в женском, да ещё и эльфийском теле. Но мысли-то и сознание - всё осталось то же самое.
        - Да как же такое может быть? Просто невероятно! - воскликнула женщина, и в глазах её плескалось изумление.
        - Не дёргайся, - шепнула ей бесстыжая эльфийка. Её губы нашли удивлённо раскрывшиеся навстречу губы женщины, шаловливый язычок, дразня и лаская, принялся за дело, а смелая рука неслышно расстегнула светло-серое шерстяное платье и погладила именно там и именно так, как привыкла...
        Когда Мэри-Энн немного отдышалась, на щеках её пылал очаровательный румянец, а сама она смущённо заметила:
        - М-да - сноровочка-то чувствуется именно мужская - тут и сомнений быть не может. Как интересно!
        Заметив, что платье её расстёгнуто до пояса и почти не потерявшая свежести грудь с любопытством выглядывает наружу, а сама она полулежит на тахте, почти готовая полностью и безоговорочно, а главное - с радостью капитулировать, женщина бросилась было приводить себя в порядок. А затем бросила это занятие и смело посмотрела прямо в глаза.
        - И всё же - пойдём?
        Локси с некоторым интересом ощущала по себе, что её и саму проняло не на шутку. Да Падший побери, почему бы и нет? По крайней мере - будет что вспомнить, если удастся отсюда выбраться...
        - Я слыхала, что и в моём родном мире бывают женщины, предпочитающие себе подобных. Но признаться, подробности мне не известны. Будь при мне моя шпага, было бы куда проще... - и она смущённо провела ладонью по передку своих коротких штанишек.
        - К тому же, мне не хочется перебегать дорогу Джону Маркусу - он к тебе изрядно неравнодушен.
        Мэри-Энн улыбнулась.
        - Я знаю, - просто ответила она. - Только, Джон так несмел, и вечно занят важными делами. А я... три года - три проклятых года одна.
        Последний довод перевесил все сомнения Локси.
        - Ладушки, пошли, - мурлыкнула она и добавила шаловливо:
        - Неужели две девицы, руководствуясь инстинктами и женской мудростью, ничего не придумают?
        И обе проказницы охотно придумали. И с удовольствием попробовали. И ещё немало пофантазировали - да так, что продолжение из сауны как-то само собой перекочевало в спальню. И затихло там далеко за полночь - под неуёмный шорох летнего дождя по черепице и лёгкое гудение прогоревшего камина.
        
        Глава 21-я, банальная.
        
        Заметив далеко впереди светлую полосу голубого неба, а под ней долгожданную белую ниточку вечно цветущих садов, Локси почувствовала, как сердечко стукнуло с такой силой, что едва не выпрыгнуло из измаявшейся и усталой груди.
        Позади осталось всё - и каторжный труд почти двух седьмиц, и брошенные дома посёлка, и разнесённый яростными файрболлами перекат, где тяжело гружёная баржа едва не села на мель, и остров со словно залитым белой эмалью камнем, с которого сбегала вниз зелёная прихотливая вязь старинных надписей, и всё это нелёгкое плавание. Пусть по берегам ещё тянулись мёртвые, отравленные неведомой заразой земли, но впереди уже показался краешек иного мира, по прихоти богов пронзившего реальность и терпеливо дожидающегося, когда новые дети ступят на его просторы и бросят семя в его землю...
        Локси победно усмехнулась.
        - Я сделала это! - выкрикнула она в надменные, неохотно уплывающие назад тучи.
        - У меня всё получилось! - от этого вопля шарахнулась подальше невесть зачем залетевшая сюда орлица.
        Не дождавшись ответа, волшебница спикировала вниз, где из ржавой железной коробки через круглые оконца на неё таращились десятки глаз.
        - На палубу уже можно выходить, но в воду лучше не прыгать! - хрипло от ветра сообщила она. Заметив, как открылись округлые двери и наружу хлынули взрослые, разумно оставив детей пока что внизу, она спросила.
        - Финчли, кто из ваших учеников самый остроглазый?
        Учитель устало усмехнулся, озираясь по сторонам.
        - Пожалуй, Виктория Валкенхем. А что?
        Локси вытребовала из трюма девчонку и заставила её, чуть поддерживая, залезть на ржавую скрипучую мачту. И отсюда, с пугающей рыжую двенадцатилетнюю Викторию высоты, прекрасно видны были безжизненные поля по сторонам и разрезающая их надвое серая лента реки. И мерно скрипящие большие вёсла, коими переселенцы нетерпеливо подгоняли своё неуклюжее плавсредство, гордо названное ими странным словом "Ковчег". И болтающиеся рядом несколько яхт с убранными парусами.
        - Посмотри назад, Виктория, и сообщи взрослым, что ты там видишь, - Локси сидела рядом с девчонкой на какой-то толстой трубе и осторожно придерживала её.
        Тёмно-свинцовые, почти чёрные тучи сплошным кипящим покровом устилали небо там, откуда хумансов терпеливо принесла река, и Виктория звонким голосом, с ужасающими подробностями сообщила об этом вниз.
        - А теперь, девочка моя, посмотри вперёд, - шепнула волшебница. - Внимательно посмотри и запомни на всю жизнь.
        Рыжая веснушчатая девчушка посмотрела туда, куда указывала испачканная в ржавчине рука волшебницы. От волнения у малышки перехватило дух, и Локси даже пришлось поддержать её, дабы та не свалилась вниз. Приблизившийся уже край нового мира, освещённый ласковыми лучами доселе невиданного солнца - это было самое прекрасное зрелище, что ей доводилось наблюдать. Но, справившись с собой, Виктория не подкачала, и в лучших традициях одной столь полюбившейся ей старой книги звонко крикнула:
        - Земля! Земля на горизонте!
        
        В речной бухте, куда с немалыми усилиями удалось повернуть, а затем и загнать громадную неповоротливую баржу, кипела работа. На берег уже были переброшены мостки... извините, сходни - и на зелёную траву высыпали хумансы. Следом выводили детей, недоверчиво и испуганно поглядывающих в бездонное голубое небо с редкими белыми облаками - обычными облаками, как объяснили им старшие.
        На прибрежном холме стояли четверо. По ещё покрытым вездесущей на барже тонкой пылью ржавчины щекам мэра стекали светлые дорожки, но он ничуть не замечал своих слёз - мужчины не плачут. Пастор и учитель были не то, чтобы менее впечатлительны - просто им уже доводилось ступать сюда и они отнеслись к здешним пейзажам более спокойно.
        За тонкой полоской вишнёвых садов обнаружились уходящие вдаль поля с виднеющимися кое-где величавыми дубравами, а чуть слева от солнца взгляд различал видную из-за горизонта снежную макушку какой-то высокой горы. Ничего этого Локси не помнила из своих снов, но восприняла спокойно - боги они на то и есть, чтобы творить. Или разрушать.
        А пока что она забавлялась, с немалым злорадством наблюдая за мучениями тётушки Саманты. Пять дней назад та затаскивала на борт свою козу примерно с такими же трудностями и руганью, с какими теперь пыталась увещевать и вытащить на берег упрямое животное.
        От созерцания её отвлёк звонкий голос влетевшей на холм Виктории как-то-там-её-хэм.
        - Дядюшка мэр! Смотрите - что это? - и девчонка показала рукой им за спины.
        Мир за серой, даже отсюда кажущейся мёртвой рекой дрогнул. Из края словно волшебным образом отрезанного над ней тяжёлого облачного покрова вырвались такие могучие, сотрясшие воздух ослепительные молнии, что боевой маг в Локси мысленно присвистнул от зависти. Пространство за рекой стало постепенно бледнеть, тускнеть и размываться.
        А сквозь уходящую картину обезображенного войной мира стали проступать иные черты - такие же светлые и радостные, как по эту сторону. Да и сама река стала преображаться - по берегам зазеленели деревья, а равнодушная ко всяким природным феноменам стая летящих уток заходила на посадку к пятну качающихся у края бухты камышей. Постепенно куда-то незаметно исчезли и тучи. Вид за рекой стал почти таким же, как и по эту сторону. Последние блеклые пятна прошлого исчезли, и всех пронзило ощущение цельности.
        - Вот и всё. Вы дома, - негромко произнесла Локси, чувствуя, как грызущая и подгоняющая тоска последних седьмиц внутри неё постепенно сменяется тихой и спокойной умиротворённостью.
        - Чёрт! Мои часы стали! Такое историческое событие, а я даже не уверен, который час, чтобы записать обо всём этом в дневниках! - ругнулся Финчли, тряся свою металлическую луковицу на цепочке.
        Мэр невозмутимо полез в карман и все услышали его голос.
        - Хм! Надо же - мои тоже! Леди Локси, что бы это значило?
        Волшебница улыбнулась.
        - Если ваше ружьё, Маркус, откажется стрелять - то, господа, вы должны бы догадаться и сами.
        Мэр скинул с плеча свою двустволку и задрал к небу. Дважды сухо щёлкнули курки, хуманс с недоумением тут же перезарядил оружие красными с латунным ободком цилиндриками, что извлёк из кармашков на широком поясе, однако результат был тот же. Зато Локси легко и непринуждённо запустила вверх красивый, переливающийся всеми цветами радуги огненный цветок. Учитель вздохнул и покачал головой.
        - Это ваш мир?
        - Нет, господа, но весьма похож. Мир магии. Здесь не стреляют ружья и не действуют чересчур сложные механизмы - чуть-чуть другие законы природы. Какие и как это использовать - изучайте, Финчли, ведь вы человек науки. Но я не удивлюсь, если первый учебник по магии напишете вы или кое-кто из ваших учеников.
        Более практичный мэр поинтересовался:
        - А здесь есть кто-нибудь ещё, кроме нас? Надо ведь строить дома, размещать людей, распахать на пробу несколько полей - на первое время продуктов-то у нас хватит, но потом... Да и воевать ни с кем не хотелось бы...
        Ответ Локси осознала сразу же - и ответ был отрицательным.
        - Нет, это только ваш мир - весь и целиком. Да, кстати, пастор - вам тоже предстоит работы невпроворот. Выяснить, кто здешние боги, как с ними общаться и получать Силу. Воспитать поколение жрецов - грамотных, порядочных, стремящихся помочь остальным хумансам.
        Никсби вздохнул.
        - Так понимаю, что мне и викарию будут видения, откровения или что-то в этом роде? Но вы уверены, что старые знания мне не пригодятся?
        - Однозначно, - ответила Локси, поглядывая на баржу, откуда рабочие под чутким руководством бухгалтера из мэрии, стоящего со списками в руке, уже выгружали ящики с книгами, инструменты и многое прочее, что удалось прихватить с собой. А по второму трапу детвора с хохотом выгоняла на берег стадо неуверенно мычащих коров.
        - И как же нам тут жить дальше?
        Локси внимательно посмотрела в усталые глаза мэра и пожала плечами.
        - Да так же, как и раньше. По совести, по законам. Да - как я поняла из рассказов Мэри-Энн, у вас в вашей стране когда-то, ещё до войны, правила королева?
        Финчли согласно кивнул.
        - Да, старая добрая Англия некогда была королевством.
        Улыбнувшись, Локси посоветовала хумансам возобновить эту хорошую традицию, да ещё и - именно королеву, а не короля. Уж женщина-то не допустит такого безобразия, каким испакостили прежний мир. Волшебница погладила надраенной медью горящую на солнце макушку девчонки и спросила:
        - Будешь королевой Викторией?
        Та, внимательно слушающая разговоры взрослых, просияла.
        - А мама меня и так королевой называет!
        - Ну, иди к остальным - негоже бездельничать, когда все работают. - заметила Локси и чуть подтолкнула её в плечи. Затем обернулась к Финчли.
        - Вы заметили? Она почувствовала, что проход закрывается, даже раньше меня.
        У того брови полезли на лоб.
        - У Виктории есть Дар?
        - Однозначно, а ещё вон тот парнишка, за которым овцы и гуси идут послушно, как на привязи, - волшебница показала рукой вниз на баржу.
        - Гектор Соммерсби, - приглядевшись, сообщил мэр.
        - И ещё - ваша целительница...
        Пастор удивился несказанно.
        - Моя дочь Валентина, медсестра? Хотя да, возможно - о ней все говорят, что у неё лёгкая рука.
        Локси прислушалась к себе.
        - А мне, похоже, уже пора...
        
        Волшебник медленно, осторожно открыл глаза. Всё тот же мягкий, уютный сумрак Вечного Леса, то же ласковое умиротворение. Хотя нет - сильно наклонённые лучики пробивающегося сквозь кроны света весело сообщают, что сейчас вечер. А один из них осторожно ползает по всё той же увитой плющом старой стене слева.
        Локси неуверенно ощупал себя, с надеждой и облегчением заглянул в штаны и тут же вознёс всем известным ему богам краткую, но весьма эмоциональную молитву. То есть послал их в, на, и прочие неподходящие для бессмертных места.
        Судя по ощущениям - а ни есть, ни пить ему не хотелось - да и чувствовал он себя превосходно, времени здесь прошло не так уж и много.
        - И всё же, если я ещё раз увижу этого эльфийского короля, то ни мига не медля отрежу ему то, что заменяет голову, да заодно и то, что у него болтается между ног... - проворчал он, приподнимаясь.
        - Ну, голову правильно - он ею всё равно не пользуется, легкомысленный мальчишка. Но со второй частью, пожалуй, стоит повременить - у пресветлого Келениля ещё нет наследников, - сидящая у изголовья целительница смотрела на действия Локси с явным любопытством.
        Тот слегка смутился.
        - И долго я так... валяюсь?
        Анитэль мельком глянула на лучи солнца.
        - Пару часов. Возможно, чуть больше - три. Я как раз закончила обход своих пациентов, как мне передали просьбу короля посмотреть на вас, - целительница осуждающе покачала головой.
        - Сами понимаете, что иные просьбы равносильны приказу. А вы, мастер Локси, лежите тут и грезите. Да так сильно... Что вам снилось?
        Опрометчивый чистосердечный рассказ едва не слетел с уст молодого волшебника, но он вовремя спохватился. Тут не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять - не очень-то всё произошедшее с ней похоже на сон. О нет, чтоб вас всех Падший побрал! Не с ней - с ним! Опять придётся переключать мысли на другой лад, и как можно быстрее - в этом мире ошибки могут обойтись куда дороже...
        - Иди сюда, - шепнул он и крепко прижал к себе Анитэль. Обняв её, зарылся носом в короткие, серые, пахнущие мятой и чабрецом волосы. Погладил ласково, нежно и нескромно. И, заглянув в её чуть удивлённое лицо, тихо попросил.
        - Мне сейчас очень нужно лечение. И именно это.
        В серых, но на несколько иной лад, глазах что-то мелькнуло.
        - Вы сильно изменились, мастер Локси, и мне это не нравится. Ну что же - как целительница, я прописываю вам именно такой курс терапии, а как женщина - не вижу причины, чтобы не начать проведение прямо сейчас.
        
        ...Он был настойчивым, но терпеливым. Ласковым и нежным, но не приторным. И не успело ещё солнце в смущении закрыть свои глаза, как женщина, вздрагивая всем телом всё сильнее и сильнее, распахнула навстречу всю свою сущность - и женскую, и магическую. Еле сдерживаясь, чтобы тихий стон не перешёл в громкий крик страсти, она внезапно впилась зубками в плечо мужчины. Смежив веки и сотрясаясь в пронизывающих её потоках сладкой муки, обняв его руками и оказавшимися на диво стройными ногами, она вдруг прижалась к нему так крепко, что разъединить эту пару сейчас не решились бы и небожители...
        
        - Дикарь. Варвар. Горячий, яростный... и такой милый, - вздох ли шевельнувшейся во сне зверушки, или шелест потревоженной ночным ветерком листвы донёс эти слова, о том знают только просторы Вечного Леса.
        
        - Я исцелила тебя от той напасти, что ты принёс в себе из глубин неведомых грёз. А другая... я даже знаю, как её зовут, и у неё серо-зелёные глаза... это всего лишь весеннее обострение чувств - само скоро пройдёт... - а изящные пальчики легко скользили по прохладному теплу кожи, чутко и ласково повторяя все ставшие милыми очертания.
        
        - Я лечила представителей всех рас. Короли и могучие волшебники... великие прорицатели и искуснейшие мастера... но никто ещё не благодарил меня так оригинально - и так чистосердечно... а теперь мне пора...
        Но рука Локси вовсе не согласилась выпустить Анитэль из-под своего тёплого и надёжного пристанища. Волшебник открыл глаза и лукаво мурлыкнул.
        - Погоди, лапушка. Я хочу дать тебе ещё один дар. Нет - Дар.
        Женщина еле заметно улыбнулась, и погладила эти такие жёсткие и непокорные человеческие волосы.
        - Скоро рассвет, Локси. К тому же - мы оба очень, очень сильные маги. Ещё немного - и между нами может протянуться такая нить, что соединяет покрепче иных цепей... вряд ли я тогда смогу быть столь сильной целительницей...
        Но его губы жарко шепнули в чуть заострённое кверху ушко.
        - Это не совсем то, что ты думаешь. Раскрой мне навстречу всю свою самую чувствительную магию... и попробуй уловить то, что я хочу тебе подарить...
        
        Первый луч солнца позолотил бронзовую кожу мужчины и светлое, с еле заметным оттенком весенней зелени изящное тело женщины. Они оба, держась за руки, парили над кронами Вечного Леса, и в этом не было ничего ни магического, ни божественного.
        - Когда бессмертные выпустили первых эльфов из небесных чертогов и позволили нам спуститься и жить в этот мир, мои предки ещё умели летать. Но потом они потеряли эту способность - так говорят наши самые старые легенды, - задумчивый голос Анитэль едва ли был громче шелеста листвы, но Локси его слышал.
        - Не потеряли, а просто забыли, как это делать, - шепнул Локси ей на ухо и - отнял руку.
        Теперь осторожно озирающаяся целительница парила в воздухе сама. Дуновение утреннего ветерка отнесло было её в сторону, но в остроухой головке словно напряглись никогда не использованные способности. И, неуверенно колеблясь влево-вправо, Анитэль вернулась на прежнее место.
        В её глазах плясал серый огонь восторга, а лицо с трудом сохраняло обычную невозмутимость. Она была так хороша в этот миг, одетая лишь в лучи солнца и утренний ветер, что Локси не удержался и вновь обнял её. А их нежный и долгий поцелуй оказался столь сладок, что они оба едва не рухнули обратно вниз, под кроны мудрого и повидавшего всякого на своём веку Вечного Леса.
        
        Глава 22.
        
        Найдя подходящую тяжёлую ветку, Локси пофехтовал немного ею за неимением лучшего оружия - уважая древний закон о том, что в Целительских покоях Вечного Леса оружия быть не должно. Слегка размявшись в ожидании завтрака, он нашёл, что у него почти ничего не болит и даже не ноет. Со вполне понятным аппетитом употребив доставленную пищу (на этот раз овощной салат и отсутствие отбивной не вызвали у него вполне законного раздражения), он сладко потянулся. Едва успев добраться до своего становящегося постепенно привычным ложа, заснул - причём спокойно и счастливо, не беспокоясь ровно ни о чём.
        Проснулся волшебник от того, что кто-то рядом весьма неделикатно и вызывающе тенькнул в его особу. Уже взлетая в заученном до подсознательной привычки приёме с целью быстро и качественно скрутить возможному злодею шею, а уж потом и разбираться, он вдруг осознал, что мелодичное и переливчатое теньканье ему немного знакомо и совсем не неприятно. Разлепив наконец непослушные спросонья веки, он обнаружил вдруг, что его пальцы чуть не оторвали с плеч изящную голову целительницы.
        - Извините, Анитэль. Искренне прошу прощения - но не стоит так подкрадываться ко мне.
        Эльфийка с немного перепуганными глазами нашла в себе силы чуть фыркнуть и едко заметить.
        - Вот уж правду говорят, что некоторые сначала делают, а потом думают...
        Почтительно став перед женщиной на одно колено, он ласково и нежно поцеловал все пальчики на её изящных и в то же время сильных ладошках.
        - Я от всей души прошу у вас прощения, Анитэль. Смею ли я надеяться, что оно мне будет даровано?
        Поглядев в его смеющиеся глаза, эльфийка наконец улыбнулась.
        - Теперь я понимаю, почему хумансовские, да и кое-кто из наших женщин чуть ли не вешаются на шею одному знакомому нахалу. Ладно, я не сержусь.
        С деланным облегчением встав на ноги, Локси всё же заметил:
        - Но иногда полезнее поступать не думая - доверившись сердцу. Правда, данная ситуация к такому не относится.
        - Вы правы, мастер, - величественно кивнула Анитэль и добавила:
        - Но оставим это. Я хочу узнать - насколько велико ваше желание отрезать нашему пресветлому королю все излишние, на ваш взгляд, места?
        Волшебник чуть прищурился на неё.
        - Поговорить хочет... Передайте его величеству - на первый вопрос нет, на второй - тоже нет. А её величеству королеве матери, благороднейшей Элеанор сообщите, чтобы она ни о чём не беспокоилась. И ещё одно, пожалуй, - не стоит.
        Если кому-то когда-то и удавалось увидеть донельзя удивлённого эльфа, то Локси смог сполна насладиться этим зрелищем. Кое-как справившись с собой, целительница вновь спряталась за маской профессиональной вежливости и невозмутимости.
        - Это уже переходит всякие границы! - Анитэль покачала головой, и камень в её обруче блеснул на солнце изумрудной гранью.
        - И всё же я попробую догадаться. Его величество, вполне вероятно, интересуют два вопроса - будете ли вы на него охотиться, когда выйдете отсюда; и примете ли награду за спасение его драгоценнейшей для всех эльфов жизни?
        Видя, что волшебник с лёгкой улыбкой кивнул, воодушевлённая эльфийка продолжила.
        - Первое нет меня радует, второе непонятно. Совсем непонятно. Но как вы догадались о присутствии нашей королевы-матери?
        Локси пожал плечами, но всё же ответил.
        - Келениль как-то упомянул, что получил за своё легкомыслие от матушки. Кроме того... жасмин и персик. Вам этот аромат весьма примелькался и вы не обращаете на него особого внимания. А мне ветерок нескромно намекнул на присутствие той, кто, насколько я знаю, не изменяет своим привычкам.
        - Всё верно - светлейшая Элеанор весьма сильная целительница и часто помогает мне в сложных случаях. А беспокойство за сына... тогда всё понятно. Король Келениль сейчас уехал по срочным делам. Но вот со светлейшей Элеанор ты, Локси, попал впросак, - Анитэль чуть улыбнулась.
        - Не совсем потому, что душа женщины, а тем более королевы, для тебя потёмки. Повелительницу интересовало совсем другое. Правда... ей тоже пришлось срочно отбыть - купеческие старшины из Порт-Рэй подали жалобу на утеснения... Так вот, одна небезызвестная тебе лучница передала королеве на вечное хранение одну чрезвычайно изысканную драгоценность, и теперь благородная Элеанор пребывает в лёгком сомнении...
        Разумеется, для волшебника не осталось тайной, о какой лучнице и о каком украшении идёт речь. Отвернувшись к несущей на себе печать тысячелетий резной каменной чаше небольшого фонтана, что попалась им во время неспешной прогулки, он некоторое время бездумно смотрел на застывшую тусклым зеркалом воду. И плавающий в ней зелёный листок лишь смутно напомнил о ней... Как там сказала Анитэль - весеннее обострение чувств?
        - Передай её величеству, что это дело - личное дело народа эльфов. Пусть она хранит у себя - при условии, что иногда будет надевать - по торжественным случаям или своему желанию. Я подарки назад не беру, и это моё последнее слово. Такой ответ ты хотела услышать?
        Они постепенно вновь перешли на ты, но целительницу это вовсе не смущало. Под сводами Вечного Леса было всё возможно. И не было ничего невозможного.
        - Хотела бы я знать причины такой щедрости. Да и всех тех немыслимых авансов, что ты сделал в сторону моего... и отчасти твоего народа.
        Локси мельком взглянул на неё - хрупкую, задумчивую, обнявшую руками себя за плечи, словно она замёрзла.
        - Да, Анитэль, я мог бы доверить тебе всё. То есть - вообще всё. Только я не уверен, что из тебя подкупом, шантажом или угрозами не вытянут эти знания. Дескать, интересы эльфов превыше гордости пусть даже и величайшей целительницы. Тот самый случай, когда наплевать могут на всё.
        Эльфийка подняла глаза и смотрела прямо в лицо, словно пробуя его слова и испытывая их на вкус. А затем ответила - как всегда по-женски неожиданно.
        - Может статься, что однажды ты приведёшь в Вечный Лес свою маленькую, но непобедимую армию. И не окажется среди моего народа тех, кто смог бы остановить тебя. Ты... ты ведь тогда не тронешь Целительские Покои?
        Будучи немало сбитым с толку, волшебник в душе подивился, как чудно могут течь мыли в женских головах. Разумеется, он отнюдь не испытывал восторга и пиетита перед высокомерными и заносчивыми эльфами. И мнения своего никогда не скрывал.
        Но не настолько же, чтобы устраивать резню! Ах да - чего же ожидать от весьма грозно зарекомендовавшего себя боевого мага? Сначала Звезда Полуночи, теперь столь нашумевший случай у Стены Хаоса... С другой стороны - зачем переубеждать и разъяснять, что это всего лишь случайность?..
        В его поцелуе не было ни капли страсти. Мимолётная грусть, немного доброты. И море нежности - той самой нежности, что порою не хватает всем нам.
        - Это значит - да? - на щёчках целительницы прелестно расцвёл легчайший румянец. Она, коротко оглядевшись - не видит ли кто, взмыла в воздух и неуверенно отлетела чуть подальше от обоюдного соблазна.
        - Кто победит в войне между эльфами и людьми? - Локси был серьёзен, и всё же не надо было обладать орлиными глазами, чтобы рассмотреть в его глазах весёлые искорки при виде Анитэль.
        - Вопрос каверзный... Не знаю, и знать не хочу. А всё же интересно - кто, по-твоему? - целительница не смогла не послать в ответ улыбку, и этот обмен любезностями странно контрастировал с более чем серьёзной темой их разговора.
        - Победят орки, - ответил волшебник, отмечая мгновенно потемневшие от гнева глаза Анитэль. Она сделала рукой жест отрицания, словно отбрасывая от себя какие-то неприятные воспоминания или мысли.
        - Умение мыслить парадоксами... Дал же ты пищу для раздумий... Ну что ж, мастер Локси, теперь я официально признаю вас здоровым - вам пора, по вот той тропинке. А мне, хоть вы и оставили меня без обеда - тоже пора вернуться к моим пациентам. До встречи, и надеюсь - не в качестве моего подопечного!
        И, изобразив столь непривычно выглядящий для неё реверанс, целительница исчезла прямо сквозь заросли боярышника, ухитрившись при этом не потревожить ни одной ветви.
        
        Ну да - рассуждал на ходу Локси - всё верно, мы не всегда осознаём, как и почему мы что-то делаем или не делаем. Иногда лучше послушаться сердца, чем отравленного меркантильностью или политикой разума.
        Проходя мимо своего пристанища последних дней, волшебник заглянул туда через кусты. Мягкое ложе исчезло, и уголок разрушенного сооружения выглядел пустынным и нетронутым.
        - Точно так он мог выглядеть сто или двести лет тому. Ну да - по эльфийским меркам это всего лишь вчера... - пробормотал он, ускорив свой шаг по едва заметной, прихотливо вьющейся вперёд тропинке.
        На поляне обнаружилось немало людей. Большинство было в одежде подобно той, коей щеголял сам Локси - они явно тоже прошли через руки целителей. Здесь же обнаружились Борг с Невенор. У гнома левая сторона некогда роскошной бороды напрочь отсутствовала, будучи обожжённой или отгрызенной тварями Хаоса. А эльфийка выглядела великолепно - во всяком случае, блистала как новенькая монетка, и без ужасных ран на руках.
        Оба явно обрадовались мастеру, правда Борг бросаться на шею не стал - ограничился добродушным ворчанием и похлопыванием по плечу. Дождавшись, когда лучница перестанет на радостях тормошить волшебника, гном вытащил откуда-то из-за спины шпагу и протянул ему.
        - Вы обронили там, мастер Локси.
        История так и осталась в неведении, как гном ухитрился незаметно протащить клинок через осмотры и процедуры целителей, но волшебник был ему весьма благодарен. Они стали вполголоса обмениваться новостями, а потому пропустили, как на поляне появился Архимаг в сопровождении статного, весьма важного эльфа с холёной физиономией.
        Этот остроухий призвал к вниманию, а затем стал толкать речь. Дескать, спасибо, что откликнулись на призыв и рисковали жизнями. Некоторые из человеческих магов заплатили-таки за закрытие Прорыва самой дорогой ценой, посему лесной народ этого никогда не забудет.
        Эта последняя новость так неприятно поразила Локси, что он кисло посмотрел на Архимага. Тот тихо вздохнул, чуть заметно пожал плечами - дескать, все мы смертны - а потом незаметно показал четыре пальца. Четверо волшебников отдали жизни... да эти эльфы никогда не расплатятся! Чтоб у них уши поотваливались!
        В заключение эльф, оказавшийся примерно равного Архимагу статуса, заметил, что через короля Невира двенадцатого все получат весьма щедрое вознаграждение, и эта новость приятно обрадовала слушавших его людей. Тут оратор сделал паузу, и взгляды волшебников и волшебниц понемногу стали обращаться на скромно стоящего среди них Локси. Видно, уже прошёл слушок, что некто из людей отличился, и весьма.
        Но эльф просто поклонился - почти до земли, и на лице его не мелькнула даже тень неудовольствия или унижения. Люди ответили более сдержанно, а Архимаг сделал Локси мимолётный знак - подойди. А сам провозгласил:
        - Через час я открою проход в нашу столицу! Завершите свои дела, а потом оттуда уже и будем разъезжаться по своим местам - ставить опять десятки порталов у меня просто сил нет.
        Все восприняли его слова как должное - этот старикан, пожалуй, единственный из собравшихся мог проделывать такие штуки, и перегружать его никто не собирался. Несколько дней, максимум седьмица пути - это не велика важность, из-за которой стоило бы переживать.
        Волшебник шепнул гному с эльфийкой, чтобы те пока занялись своими делами, и незаметно приблизился к Архимагу. Тот воззрился на молодого человека довольно сердито и сквозь зубы проворчал:
        - И что же означает ваш отказ принять награду за спасение короля эльфов? Мы и так с весьма большим трудом сохраняем и поддерживаем шаткий мир... ведь ваш поступок граничит с оскорблением!
        С самым невинным и искренним видом, честно глядя в глаза, Локси заметил, что всё дело в одном артефакте, из которого он черпал Силу, и лично его как мага заслуга только та, что он оказался поблизости - то есть случайность. А посему, как человек честный... и так далее, как по писаному.
        Архимаг хмуро и недоверчиво кивнул, а эльф, понимающе скользнув взглядом по левой руке волшебника, с пониманием покивал тоже. Сказать по правде, приведенный довод вовсе не являлся главным. Но в самом же деле - не заявлять же во всеуслышание, что плевать хотел молодой маг на всех эльфийских королей, вместе взятых! И что главной причиной, по которой Локси рванул под почти упавшую Стену Хаоса, была одна лучница, что по некоему недоразумению носила чёрный плащ с оскаленной медвежьей мордой. А уж рвать глотки всем подряд, если обижают его людей, Локси приучил ещё отец, барон Бринн...
        Тем временем эльф, непонятно глядя своими туманно-зелёными глазами, вскользь заметил.
        - Тем не менее, его величество не хотел бы быть неблагодарным. Пресветлый король высказал пожелание, чтобы лучшие маги и мастера лесного народа закончили работу над вашей шпагой. С тем же качеством, что начали гномы. Если можно - лучше. Позвольте ваше оружие? У нас на соседней поляне всё готово, так что много времени это не займёт...
        Только тут Локси осознал, что легчайший ветерок, трепетно гуляющий по его душе - это не плод воображения уставшего ума, и вовсе уж не мимолётная случайность. Этот остроухий волшебник силой хоть и не превосходил Архимага, но вот опытом - наверняка. Ему боевой маг Локси так... раздавить и выбросить.
        Кивнув, молодой волшебник вынул из-за спины определённую было туда ввиду отсутствия ремня шпагу, и нехотя протянул эльфу. Тот обнажил клинок, внимательно осмотрел, тенькая на столь же диковинные лады, что и Анитэль, но как-то по-иному. И мало-помалу глаза его потеплели.
        - Нелегко будет потягаться с подгорными мастерами, - заметил он, и Архимаг согласно кивнул, старательно пряча скептическую ухмылку в свою роскошную бороду.
        Эльфийский маг осторожно чиркнул по руке Локси, чтобы пара капелек горячей крови растеклись по лезвию, после чего спешно унёс оружие. Волшебник не возражал, ибо уж что-что, а основы того, как оружие или иной волшебный предмет причаровывается к хозяину, помнил - лучше всего через кровь. А сам, вспоминая остатки умений прежней Локси, старательно и неумело убирал царапину на руке под недоумённым взглядом Архимага.
        В непринуждённой беседе время пролетело незаметно. Правда, Локси намекнул старшему коллеге и бывшему учителю, чтобы тот в ближайшее время нашёл возможность побеседовать с ним незаметно для других. Да не просто так, а в присутствии умеющего слушать и делать выводы представителя одного ведомства - разведки. Дескать, появилось кое-что интересное.
        Архимаг исподволь глянул эдак остро из-под кустистых седых бровей - понял, мол, организуем. Они ещё поговорили на разные темы, и наконец рядом с ними неслышно, словно из-под земли, появился эльф. В ладонях его, к вящему разочарованию Локси, не обнаружилось ослепительно сверкающей молниями шпаги, да и вообще никакого другого полыхающего яростным огнём оружия.
        Спешно поднимаясь с поросшего шелковистой травкой бугорка, на котором они сидели и беседовали, волшебник недоумённо переглянулся с Архимагом, но тот только пожал плечами.
        Эльф несколько мигов молча и загадочно, даже как-то оценивающе смотрел на молодого волшебника, а затем не менее загадочно произнёс.
        - Она уже с вами, мастер Локси. Попробуйте её взять.
        Тот, немного подумав, выбросил вперёд руку и, зажмурив от волнения глаза, вытащил даже не из воздуха, а вообще только Падший знает откуда своё вожделенное оружие. К его вящему удивлению, клинок не извергал файрболлы, и даже молнии не перевивали матово блестящее лезвие. Лишь обрывок мелодии старой, полузабытой из детства эльфийской баллады прозвенел в нагретом летнем воздухе.
        - Потом разберётесь, не здесь. Не вплотную к Целительским Покоям, - Локси только сейчас обратил внимание, что эльф странно сгорбился от усталости, а вокруг него струится аура отчуждения.
        - Ну что ж, спасибо, - осторожно ответил волшебник. Он ещё непривычным усилием воли спрятал незнамо куда волшебное оружие и уважительно поклонился.
        Эльф ответил тем же, и на прощание лишь заметил суховато:
        - Очень надеюсь, что мой народ не слишком горько будет сожалеть, что закончил для вас такой клинок...
        
        Глава 23.
        
        Едва вечернее солнце коснулось своим золотым ободом верхушек деревьев, на дороге из леса показалась троица.
        - Ну, слава пресветлым богам - успели! - воскликнул степенный, солидного облика купец, оглаживая свою бороду лопатой.
        Ехавший рядом парень, как пить дать - колдун-самоучка, а то и выгнанный из школы Магии неуч, теперь подавшийся в наёмники и кое-как выучившийся махать железом, пригляделся к воротам Райзена. Городские стражники ещё только собирались, вяло переругиваясь, закрывать створки на ночь. Он кивнул, и вслед за купцом подстегнул своего жеребца.
        Ехавшая третьей воительница, судя по всему, была с Зелёных островов, где, по слухам, ещё не перевелись девахи, управляющиеся с луком и лёгким мечом ловчее иного мужика. Она молча и чуть высокомерно выслушала слова мужчин и тоже, одними ногами, явно привычная в бою иметь руки свободными, пришпорила свою гнедую, нервно перебирающую сухими ногами кобылку.
        Позади осталась шумная и суматошная столица королевства - великий город Саберн. И все хлопоты - приятные и не очень - остались также позади. За две серебрушки гнома постригли-побрили на купеческий манер, а лицедей из бродячего театра за вечер натаскал его и кое-как привил манеры бывалого, уверенного в себе представителя славной Купеческой гильдии. И теперь Борг что вблизи, что издали был вылитым торговцем, путешествующим с парой охранников.
        Локси принёс королю требуемую клятву, после чего был удостоен получасовой беседы с его величеством в присутствии Архимага и озабоченно нахмуренного канцлера. Надо ли и упоминать - средства против досужих и любопытных ушей были приняты самые серьёзные, так что предмет беседы так и остался неизвестен.
        А эльфийской лучнице тайком показали на рынке самую настоящую воительницу с островов. Понаблюдав за ней немного, Невенор вполне усвоила её привычки и манеру поведения. Благо обе знающие себе цену девицы и отличались-то в основном внешностью.
        И вот наконец, трое едва изменённых магической личиной путешественников въехали в столицу графства Райзен. Ещё два дня пути, и дома. Дома! Только тот, кто объездил половину континента, да ещё и сунул нос в неведомые, только богам и известные миры, может оценить сладость этого слова...
        Въезжая в ворота, одну створку которых специально для них придержали утомлённые стражники, купец одарил десятника цельной серебряной монетой и поинтересовался насчёт постоялого двора. Не из убогих, но и не из таких, откуда их взашей погонят околачивающиеся там дворянские благородия.
        - Прямо, у фонтана налево, и через три дома, - сержант осклабился, будучи довольным пошлиной и окончанием смены, и показал рукой вдоль улицы.
        - За мной, бездельники! - проворчал купчина своим охранникам, и погнал коня по улице, порой высекая искры из брусчатки.
        Постоялый двор оказался как раз впору для таких, как они. Не шибко богатых, но и не сволочей всякой, коими так интересуются коронные сыскари. Трактир в первом этаже оказался даже с чисто вымытыми полами и безо всяких безобразий. Правда, дородная физиономия хозяина подозрительно напоминала продувную рожу того сержанта... но в конце концов - какая разница?
        Купец, солидно отдуваясь после дневной скачки, распорядился насчёт пары комнат, постоя для лошадей, помыться и весьма сытного ужина. Что им и было с удовольствием и проворством предоставлено. Правда, почти никто не обратил внимания, что троица села трапезничать в углу, да ещё и спинами к стене, и купец, ясное дело, посередине.
        Совершив омовение, дабы смыть с себя дневной пот и дорожную пыль, путешественники почувствовали себя если не счастливыми, то весьма довольными. Правда, купание омрачилось одним происшествием.
        Дело в том, что островная воительница, плескаясь в тазу под струёй из кувшина служанки, заприметила вертлявого парня, что надумал, подлец, подглядывать. И неизвестно, каким бы кровопусканием закончилось дело, если бы не прибежал сам хозяин заведения и, нижайше кланяясь да рассыпаясь в любезностях и извинениях, собственноручно не отвесил виновнику несколько весьма увесистых оплеух и тумаков.
        Сочтя инцидент исчерпанным, купец обиженно посопел для солидности и отправился в свою комнату почивать. А воительница, томно и невозмутимо потянувшись, потопала в выделенную для охранников каморку. Правда, её несколько смутило то обстоятельство, что кровать, пусть и широкая, обнаружилась только одна. Сорвав злость на бормочущем извинения (ну нету других!) коридорном и для виду кинув в него сапогами, Невенор скользнула под одеяло, немало забавляясь, как уж будет удивлён сам Локси.
        Хм, а почему бы и нет? - подумала лучница кое о чём, нежась на чистых простынях. Но, насмешливо фыркнув сама над собой - тоже мне, размечталась! На серую птичку вроде тебя он и не посмотрит - она мало-помалу соскользнула в сон...
        А волшебник пока остался внизу, в зале. Он отогнал трактирную девицу, сунувшуюся было с недвусмысленными предложениями, заказал себе кувшин вишнёвого сока да тарелку жареных орешков, и вознамерился посидеть немного в уголке, подумать, благо после ужина трактир не закрывался. Мало того, оказалось, что хозяин озаботился обзавестись соответствующим разрешением, и по вечерам в его заведение стекались любители скоротать вечер за кружкой-другой пива, игрой в кости или карты, а также просто почесать языки.
        Локси втихомолку жевал себе орехи, запивая кисло-сладким соком и почти уже было придумал, как осуществить идею Архимага, как вдруг почувствовал, что его бесцеремонно дёргают за рукав. Скосив глаза, он обнаружил рядом с собой эдакого солидного мужичка средних лет в распахнутой жилетке и с повадками приказчика из лавки.
        - Ну, и чего? - самым нелюбезным тоном ответил волшебник, недвусмысленно давая понять, что желает остаться один.
        - Слышь, паря... - мужичок наклонился и зашептал негромко в таком духе, что он запросто может пристроить за хорошие деньги золотишко и амулеты, если они сильно горячие и прямо жгут руки.
        - Нет, - покачал головой Локси, - Не продаю - ничего такого не имею, да и не имел.
        Мужичок с простецкой улыбкой выслушал его ответ, и нимало не смутился.
        - Зря ты так, парень. За пазухой у тебя как бы не эльфийский талисман висит. И на руке браслетик непростой, да сапоги явно не по карману... а давеча на тракте купец из Фалстена не уберёгся - мало того, что ограбили, так ещё и вторую улыбку ему ножом под горлом нарисовали. А коронные лютуют да ищут... Соглашайся-ка!
        Только тут Локси, доселе не водивший напрямую знакомств с тёмными людишками, и сообразил, что перед ним самый что ни на есть банальный скупщик краденого. Он вторично отрицательно покачал головой.
        - Крови на этом нет. И ступай себе, мил человек, своей дорогой...
        - Ну как знаешь, я тебя предупреждал, - с ноткой сожаления протянул мужик и встав, тут же растворился в темноте за входной дверью.
        Хмыкнув, волшебник вернулся к своим невесёлым раздумьям, и мысли его постоянно вертелись вокруг Кольца, которое с некоторых пор занимало его мысли. Есть, конечно, в замысле Архимага здравая идея, только как бы тут и головой не поплатиться...
        К столу подсел здоровый, растрёпанного вида и непонятного рода занятий субъект. От одного его вида и разящего чуть не наповал перегара с Локси слетела задумчивая полудрёма. Этому-то что надо? Не-ет, пора идти почивать - в таких обществах баронскому сыну бывать не приходилось и теперь удовольствия ему это отнюдь не доставляло.
        А мужик стал гундосить что-то насчёт проигравшегося пух и прах Гмырю, и что надо бы сыграть да выручить хорошего человека.
        - Без меня, - коротко ответил волшебник и встал из-за стола.
        Его личина молодого наёмника неплохо смотрелась при купце-нанимателе, но сейчас надо было уходить. Он бросил медную монету пробегавшему мимо парню с полотенцем на руке и подносом. Тот кивнул, и Локси собрался было подняться по лестнице на второй этаж, где были устроены комнаты для постояльцев, но мужик с неожиданным проворством вцепился ему в руку.
        - Гребуешь сыграть в паре с Курмом? Да хто ты такой, сопля!
        За столами стих стук костей и азартные возгласы игроков, и в наступившей тишине головы постепенно повернулись сюда.
        Молодой волшебник уже догадывался, что без мордобоя дело не обойдётся. Но он сдержался, отцепил пальцы едва стоящего на ногах проходимца и внятно сказал ему:
        - Иди сыграй с кем другим.
        Лишившись опоры, разобиженный мужик рухнул на пол с невнятными воплями, а из-за ближайшего стола чей-то сиплый голос произнёс.
        - Зря ты Курма ударил. Все видели? Теперь платить придётся. Иди сюда...
        Миг-другой подумав, Локси почти дословно передал услышанную намедни тираду королевского конюшего, когда тому на ногу ненароком наступил конь. А потом скрутил в сторону говорившего смачный кукиш.
        По правде говоря, волшебник едва успел разбить пару-тройку физиономий и только начал входить во вкус кабацкой драки, как потеха была прервана вломившимся в залу десятком ночной стражи.
        - Что это у тебя тут, Фихен? - гаркнул десятник, грозно поглядывая на прибежавшего на шум хозяина заведения.
        Тот пожал плечами.
        - Да вот, собрались тут завсегдатаи, как обычно. А этот парень, из проезжих, что-то с нашими не поделил, - и поднёс десятнику кружку на подносе.
        - Па-анятно! Вяжи его, робята! - авторитетно заявил тот, лихо вылакав содержимое и утерев ус.
        - А не будешь сожалеть завтра да в ногах валяться? - с ехидцей поинтересовался Локси.
        Тот заколебался, уж больно уверенный голос был у этого парня. Оглядел нескольких завсегдатаев с разбитыми рожами, нахмурился. Однако тут из толпы вывернулся тот самый мужичок с ухватками приказчика. Он зашептал что-то на ухо десятнику, временами показывая пальцем на волшебника. И тот решился, махнул своим в сторону чужака - вяжи, мол!
        "Н-да, однако не совсем то заведение порекомендовал тот стражник у ворот. Да и мои что-то запаздывают!" - Локси улучил момент, когда один солдат, падая, подсёк ноги другому, и громко, отчаянно свистнул.
        От такого сигнала гном с эльфийкой давно уже были бы на ногах и резали всю эту трактирную братию на тонкие ломтики, но - тут волшебник заподозрил, что тем, ясное дело, подмешали сонного зелья. А его не иначе, как Колечко бережёт.
        "Это ж надо было так вляпаться!" - со злостью подумал он, подсекая десятника и заученным способом (в броске через себя) отправляя в горизонтальный полёт. Впрочем, вдоволь полетать тому не удалось - птичье парение было самым банальным образом прервано столом.
        - Стой, робяты! - загорланил он, с трудом выбравшись из-под обломков.
        - А ну, в самострелы его! Не рыпайся, паря - теперь наша взяла!
        Сам удивляясь своему долготерпению, Локси зажёг над собой волшебный шар и, глядя в налитые кровью глаза десятника, бросил ему:
        - Завтра сапоги мне лизать будешь!
        Тот не внял столь явному проявлению магических способностей.
        - Не пужай. Будут тут молокососы всякие-пришлые... Иди, и только дёрнись! Будь ты хоть колдун, а от болтов не закроешься...
        
        Что правда, то правда - солдаты весьма проворно взяли волшебника в полукольцо, наставив на него сразу пять арбалетов. Подумав, Локси не стал демонстрировать здесь свои умения, резонно полагая, что вместе с заведением могут сгореть и беспробудно спящие гном с эльфийкой. А посему согласился.
        - Ладно, пойдём...
        Солдаты, правда, посматривали на своего десятника с некоторым неодобрением, но проводили в кутузку под караулкой и даже довольно вежливо (если не считать несколько тычков сгоряча) защёлкнули цепи. Сильные руки обшарили его, сорвали ценности.
        - Ладно, куда он теперь денется...
        Спустившись на дюжину ступенек вниз, Локси вошёл в камеру, и тяжёлая дверь с лязгом захлопнулась за ним. Не рассчитав - или попросту не зная, что от порога вниз ведут ещё две ступени, волшебник потерял равновесие и пребольно въехал плечом в каменный пол, ободрав костяшки пальцев. Впрочем, лицу тоже досталось...
        Здесь оказалось довольно сыро и просто невыносимо холодно. Локси бегло, но не без любопытства осмотрел каменный мешок. Три на четыре шага, в одном углу охапка лежалой соломы, в другом узкое отверстие, просто жутким зловонием не оставляющее сомнений в своём предназначении. Да махонькое, впору только крысе, оконце под сводчатым потолком.
        - Однако, и угораздило ж вас, сэр...
        Покосившись, волшебник коротко оглядел грязное и лохматое существо в углу, которое, скорчившись на соломе, без страха и даже с некоторым интересом смотрело на него. А особое заклинание, тотчас же вернувшись, сообщило, что существо женского рода, хуманс, без оружия и магических штучек. Тенькнув, Локси заодно выяснил, что дамочка ещё не стара, хоть и постарше его, и магическими способностями почти не обладает.
        Та зашуршала соломой, вылезла из своего угла и помогла волшебнику встать на ноги. Цепей на ней не было, так что она осторожно помогла товарищу по несчастью добраться до охапки соломы. Как-никак, а теплее да мягче...
        - Всяко бывает в жизни. А ты кто? - спокойно улыбнулся он, устраиваясь поудобнее.
        Та кое-как стряхнула с одежды Локси грязь тюремной камеры.
        - Мышей кличут. За всякое-разное сижу тут, - так просто и буднично сообщила та, что молодой волшебник тотчас сообразил, что бывать в холодной ей не впервой.
        - А что ж так, в одну клетку с феминой меня определили? Вдруг обижу...
        - Ну и обижай, - женщина фыркнула, показав, что к такого рода обидам ей не привыкать, а обижать её серьёзнее смысла нет.
        - Их светлость, граф наш, завтра свадьбу играют. Вот всех подозрительных и бросают на отсидку, чтобы празднества не испортили... - не без злости сообщила она.
        - Только вот ты... вы вроде из благородных, судя по запаху. А тоже сюда. И забижать меня побрезгуете.
        Покивав головой, Локси сообразил, что завтрашнюю свадьбу графу вполне можно и испортить.
        - Так ты бродяга, или ещё чего похуже?
        - И то, и то... Если кто на ногах после вина не держится, могу и карманы облегчить. Дань в воровскую гильдию плачу, - поколебавшись, сообщила ставшая более понятливой Мыша и придвинулась чуть поближе, трясясь от холода. А судя по росточку едва по плечо самому Локси, кличка её стала весьма понятной.
        - Срезанные кошельки? - сразу же поинтересовался волшебник, вспомнив, что это уже совсем другое дело и подходит под совсем уж другие уложения.
        Мыша завертела лохматой головой.
        - Упаси боги - что ж я, не понимаю? За такое и руку оттяпать могут...
        - Врёшь, - в голосе Локси не было ничего, кроме равнодушия и брезгливости. Он зажёг свой магический светильник и повесил посреди камеры, разом обозначив своё владение Силами.
        Женщина потупилась.
        - Ну, было пару раз... А вы кто - жрец Хенноры, что ли? Или коронный? Чего в душу лезете - сами тоже ведь в кутузку попали... - внезапно окрысилась она.
        - Ну, как попал, так и выйду завтра, - безмятежно отозвался волшебник, подумывая, не разнести ли это уже начавшее ему надоедать заведение прямо сейчас? Или всё же потерпеть до утра?
        Однако додумать до конца ему не удалось. В коридоре затопали сапоги, лязгнул засов, и дверь с вынимающим душу скрипом снова отворилась.
        В камеру смотрел худощавый пожилой человек в добротной одежде и с усталым, безразличным лицом. Покопавшись в памяти, Локси вспомнил, что видел того в круге волшебников под Стеной.
        - Вон он, колдун, что купца зарезал да ограбил, - стоящий сбоку десятник благоразумно не высовывался, заприметив, что обстановка в камере немого изменилась.
        На голову Локси словно набросили невидимые стальные тиски, намеревающиеся смять, раздавить и вывернуть наизнанку всю его сущность. Пришедший, естественно, оказался тоже магом - очевидно, здешним, и теперь отрабатывал своё жалованье - пытался сломать самозваного колдуна.
        По правде говоря, на тренировках в школе магии поединки проходили куда жёстче. То ли противостоящий ему волшебник не пытался причинить особого вреда, намереваясь всего лишь противостоять чужаку, то ли просто малость потерял квалификацию, но Локси выдержал постепенно растущее давление не моргнув глазом.
        Неизвестно, сколько бы длилось это противостояние, от которого сидящая рядом Мыша схватилась за гудящую голову, камера уже сотрясалась мелкой дрожью, а с потолка начала сыпаться сырая извёстка. Внутренне улыбнувшись, молодой волшебник крутанул один приёмчик из арсенала тех, коим его кропотливо учили в неприметной комнатушке скромного здания, на самом деле принадлежащего ведомству разведки.
        Он непостижимым для соперника образом вывернулся из захвата и, поскольку тот уже не успевал среагировать, потянул его ауру на себя. И в тот момент, когда голова изумлённого мага уже готова была взорваться неконтролируемым выплеском Силы, Локси мягко придержал его и помог вернуться в исходное состояние.
        Если на вас наваливается обладающий грубой силой человек, вовсе не обязательно противопоставлять Силу Силе. Куда изящнее поступить наоборот - дёрнуть противника на себя. И в тот момент, когда он потеряет равновесие, наваливаясь всем весом, тут же ускользнуть в сторону, взамен осчастливив соперника подножкой. Классический тяни-толкай...
        Локси никак не мог вспомнить имени этого волшебника, но потом подумал, что раз тот явно старше, то Школу закончил раньше него, и встретиться они могли лишь случайно.
        Тот несколько мигов смотрел на него, озадаченный таким оборотом дела. Наконец, догадался тенькнуть. Давно готовый к этому, Локси отозвался таким громким, переливчастым, почти хрустальным звоном, что у стоящего в дверях мага брови от удивления полезли на лоб.
        Равный признал равного.
        Пришедший решительно шагнул в камеру и поклонился.
        - Мастер Гален. Приветствую почтенного коллегу.
        В ответ Локси вызывающе позвенел браслетами на руках и ногах, но встать и поклониться даже не подумал.
        - Мастер Локси. Приветствую уважаемого собрата по Мастерству. Но должен заметить, почтенный Гален, что у вас и вашего графа крупные, очень крупные неприятности.
        Гален улыбнулся.
        - Сей же момент, смею заверить, с вас снимут эти украшения и проводят в более подобающее место.
        Молодой волшебник покачал головой.
        - В вашем городе меня ограбили, бросили в тюрьму и нанесли такое оскорбление моей дворянской чести, что без крови уже не обойдётся. Если через четверть часа сюда не придёт лично граф... я начну разносить всё и вся. А если выяснится, что с моими друзьями, оставшимися на постоялом дворе, что-то произошло...
        И влепил в противоположную стену аккуратную, сильно ослабленную молнию. Однако даже от такой скромной демонстрации Силы пара камней лопнула и вывалилась из кладки на пол, потрескивая от жара.
        - Дворянин и боевой маг? - озабоченно спросил Гален.
        Получив кивок от Локси, пожилой волшебник уже на лету бросил:
        - Потерпите ещё чуть! - а сам помчался за здешним повелителем.
        
        Граф Сим Райзен оказался худощавым красавцем, жгучим брюнетом с едва тронутыми ранней сединой кудрями. При взгляде на него Локси невесело вспомнил, что в детстве хотел быть именно таким - красивым, властным и уверенным в себе. А вышло Падший знает что - авантюрист, вечно влипающий в разные передряги...
        Узнав, что грязный, закованный в цепи парнишка - это сэр Локси, лорд Мэй и сын барона Бринна, да ещё и боевой маг впридачу, граф озабоченно нахмурился. Первым делом он распорядился снять цепи и вывести волшебника на свежий воздух, где с поклонами и в самых изысканных выражениях принёс свои извинения и предложил уладить все недоразумения миром.
        - Это уже не в ваших силах, граф, - устало произнёс Локси, поглядывая на испуганно переминающуюся с ноги на ноги Мышу, которую зачем-то тоже притащили стражники.
        - Я возвращался из-под Стены, где мы с огромными усилиями всё-таки закрыли Прорыв Хаоса. Со мной была пара друзей, за которых я буду откручивать головы невзирая на титулы. Кроме того, весьма круглая сумма в чеках Королевского Банка...
        Стоящий рядом Гален повесил нос и проворчал.
        - Пять тысяч - это более чем круглая сумма. Король эльфов оказался не скуп...
        Граф присвистнул от удивления, и всё это дело нравилось ему всё меньше и меньше. А Локси невозмутимо продолжал нагнетать обстановку.
        - На постоялом дворе в вашем, граф Райзен, городе нас опоили сонным зельем и ограбили ваши же люди. Кольцо с уникальным камнем, стоящее больше, нежели родовой замок. Но и это не всё, господа.
        Волшебник вздохнул.
        - С моей руки сняли фамильный браслет моей матушки, подаренный мне ею незадолго до кончины. Если его успели распилить или переплавить... извините, граф, но вы покойник!
        Хмурый Райзен отдавал короткие, но точные указания, и скоро по всему городу засновали конные посыльные. Узнав, в каком заведении остановился Локси, распорядился арестовать хозяина, и немедля.
        Первого притащили десятника, арестовавшего столь знатного гостя, и тот сразу выдал своего осведомителя и скупщика ценностей. Зато хозяин постоялого двора оказался более крепким орешком, и Гален, извинившись, занялся тем сам.
        - А почему вы под магической личиной, лорд? - хмуро поинтересовался граф, отослав коронера прочёсывать город.
        Локси пожал плечами.
        - Не далее, чем вчера... вернее, уже позавчера, я имел беседу с его величеством в присутствии Архимага и канцлера. Вряд ли вам нужно знать подробности...
        - Ни слова больше! Всё понял! - с жаром произнёс усталый и издёрганный Райзен.
        В это время к зданию магистрата, на крыльце которого и сидел злой как тысяча демонов Локси, прискакал всадник. И волшебник с некоторым облегчением признал в нём Борга - мокрого с головы до ног и тоже злого.
        - Представляете, мастер, меня уже бросили в реку с камнем на шее! Спасибо, подмога подоспела...
        Молодой волшебник встал и с чувством обнял того, не обращая внимания на сочащуюся из его одежды воду.
        - Познакомьтесь, граф - это Борг, сотник из "Кулака", специально направленный в помощь ко мне советом гномьих старейшин.
        Граф Райзен опрометчиво считал, что предел странностей и неприятностей на сегодня исчерпан, но Локси заметил как бы между прочим:
        - А вторая - высокопоставленная лучница из эльфийской разведки. Если с ней что случится, я выжгу этот город дотла, и наш король не посмеет даже пикнуть.
        В душе проклиная эту высокую политику, граф вынужден был признать, что ссориться с эльфами или гномами не стоит.
        - Скоро рассвет, граф, - как бы между прочим заметил Локси.
        Несчастный Райзен так зарычал на своих людей, что те забегали как ошпаренные. По всему городу так и стоял треск, шум обысков и бряцанье железа. В это время из подвала вышел Гален.
        - Скупщика уже схватили. Я допросил его, сэр Локси, и сейчас ваши вещи доставят сюда. Да, граф - я распорядился арестовать того солдата, что направил нашего гостя в заведение с самой сомнительной репутацией.
        Тот кивком одобрил действия своего мага.
        На площадь, оглашая её звоном подков и грохотом колёс по брусчатке, влетела запряжённая четвёркой лошадей карета с изящным гербом рода Райзенов, увенчанным графской короной. Из неё тут же вылез тучный коротышка, весь в нелепых позументах и ленточках. А следом...
        Следом из дверцы выпорхнуло неземное видение, белокурое, голубоглазое и очаровательное существо. Граф грустно подошёл к ним, и после короткой беседы троица подошла к крыльцу. Локси не без вздоха встал со ступенек, и его представили маркизу Трэй и его дочери Линон, невесте графа.
        - Не повезло вам, - сочувственно покивал волшебник.
        - Лорд, неужели вы будете так жестоки? - ужаснулась маленькая маркиза.
        - Если что-то случится с посланницей короля эльфов, я просто вынужден буду отомстить. Иначе это начнут делать остроухие, и будет такая война... - волшебник покачал головой.
        Вообще-то, всё было не совсем так. Вернее, совсем не так, как виделось испуганным дворянам в свете зарождающегося утра, но Локси не счёл нужным их разубеждать. Пусть граф наведёт порядок в собственном городе... а там посмотрим.
        Двое солдат притащили узел с вещами и молодой маг, морщась от брезгливости, быстро выбрал из кучи предметов свой кошель с банковскими чеками, который тут же передал Боргу. Затем внимательно осмотрел матушкин браслет и, благоговейно прикоснувшись к нему губами, вернул на привычное место на запястье. Продемонстрировал ошеломлённым дворянам гномьей работы перстень с одним из тех самых камней, волшебно мерцающим в свете магического светильника.
        На площадь влетел коронер, нещадно хлещущий своего коня. Он слетел с седла и подскочил к графу.
        - Ваша светлость, нашли! Воительницу, извините, решились продать в непотребное заведение.
        - Что?!! - взвился разъярённый Локси. - Да я вас всех тут...
        - Это ещё не всё, вашсветлость. Они, скоты, сообразили, что девица важная. Заперлись в доме и требуют, чтобы их выпустили в катакомбы под городом. А уж потом они и отпустят пленницу.
        Волшебник так тряхнул за шиворот следователя, что у того клацнули зубы.
        - Веди! Я сам разберусь с этой бандой!
        
        Глава 24.
        
        Неприметный дом в переулке не отличался ни новизной, ни заботливой рукой хозяина. Когда-то давно его возвели старательные руки мастеров, он отличался свежестью форм и качеством отделки. Но теперь, оттеснённый вглубь захиревшей улочки, он и стал тем, что предстало внимательному взору волшебника - старое, облупившееся и неухоженное здание.
        - Все выходы перекрыты? - сквозь зубы спросил Локси у стоящего рядом коронера.
        - Крыса не прошмыгнёт! А в катакомбы под городом отсюда хода быть не должно, - прошептал тот, в который уже раз осматривая через грязное окно дом на той стороне переулка.
        Волшебник кивнул. Накрывшись невидимостью, он вышел из-за укрытия, ощущая в крови привычную дрожь перед боем. Правда, боя-то как раз хотелось избежать...
        План его был прост - незаметно проникнуть внутрь, найти эльфийку и защитить, пока отряды солдат не ворвутся через все двери и окна.
        А посему он, обогнув угол дома и убедившись, что его никто не видит, даже из владеющих Силой, осторожно взлетел к подслеповатому чердачному окну. Оно оказалось не только заперто на решётку, но и явно маловато для молодого плечистого парня. Чуть подумав, Локси не решился разносить преграду файрболлом и тем самым выдавать своё присутствие.
        Шпага вынырнула из ниоткуда, с коротким аккордом влившись в ладонь и сразу став продолжением руки. Ну, выручай, родимая - посмотрим, на что ты годна... И волшебник легко, словно слой подтаявшего масла, пронзил лезвием каменную стену рядом с оконцем. Провёл несколько линий, и вынул большой неровный квадрат, держа за прутья оконной решётки. Недурственно сработали господа остроухие - Сила течёт через клинок мягко и плавно, словно вода по руслу сонной реки.
        Пролетев меж потемневших потолочных балок и опор, волшебник разглядел внизу двоих оборванных типов за столом, что пили вино и лениво болтали. А третий сидел в углу, цепко держась за снаряженный лёгкий арбалет. Так... что там в коридоре?
        По обе стороны тихого и полутёмного коридора обнаружилось много комнат, вполне подходящих для того, чтобы принять в себя жаждущих плотских утех клиентов вместе с их на всё согласными подружками. Но заклинание, что волшебник терпеливо шептал под каждой дверью, вполне резонно опасаясь их открывать, не сообщило о присутствии Невенор. Значит, вниз по лестнице на первый этаж.
        Здесь, прямо на ступеньках, он чуть не столкнулся с дородной ворчливой женщиной в засаленном капоре, как бы не самой мадам заведения, и ему срочно пришлось взмыть повыше, под самый потолок. Как на зло, той как раз в этот момент пришло на ум остановиться и, повернувшись назад, отдать распоряжение какой-то Розине, едва не тыча в живот замершего под потолком волшебника чадящим факелом.
        Но его терпение было вознаграждено сторицей. В заключение своей визгливой тирады мадам обмолвилась, что "та новенькая в подвале ещё не очухалась". Правда, она пообещала применить к гордячке надёжные и проверенные средства усмирения... но вряд ли её намерениям суждено было сбыться, ибо Локси уже скользил под балками вниз, старательно разыскивая вход в подвал. В конце концов он обнаружил крепкую некрашеную дверь, но прямо возле неё развалился на колченогом табурете дюжий детина с обшитой войлоком дубинкой в руках.
        "Чтобы товар не портить, значит?" - разозлился волшебник. Он напрягся чуть и ткнул в охранника концом шпаги. Тот на миг стал прозрачным, словно весь был сделан из чистейшего стекла. Озарился неяркой вспышкой, исходящей из вонзившегося в подвздошье клинка... а затем бесшумно осыпался пригоршней мельчайшей пыли.
        "Это что-то мудрёное господа эльфы придумали" - восхитился Локси, подхватывая в свободную руку дубинку - всё, что осталось от незадачливого детины.
        Понятное дело, что дверь не стала для волшебника преградой, и вскоре он уже спускался вниз, чутко тенькая по сторонам. Здесь эльфийки тоже не оказалось, лишь какая-то усталая женщина с землистым и помятым лицом шила что-то при свете масляного светильника.
        Но в углу обнаружился люк ещё глубже, и изощрённый слух Локси расслышал оттуда шум. Не мешкая, он снова устремился вниз бесплотной незримой тенью, словно сильфида, проплывая над ступеньками.
        Здесь оказалась примерно такого же размера, как и верхняя, комната, но почти не обустроенная. А двое крепких на вид людей долбили в углу яму, выбрасывая землю с камнями в другой угол.
        - Ещё немного, Джуль, и пробьём ход вниз. А в катакомбах нас ни одна ищейка не сыщет, - весело оскалился грязный пузан, орудуя кайлом.
        Джуль, к которому обращался роющий землю парень, сидел возле плотно перевязанной наподобие эрдельских колбас Невенор и не выпускал из рук кривого зазубренного кинжала. Локси осторожно склонился над эльфийкой.
        Спасибо, бессмертные! Жива и даже здорова. Правда, личина островной воительницы уже истончилась и едва держалась... но теперь это уже не имело никакого значения. Невенор спала, явно накачанная очередной порцией какой-то дряни. Несколько синяков да след пощёчины - это в общем-то пустяки. Ну что ж, приступим...
        Этот Джул, или как его там, так и не понял, отчего его беспокойно вертящаяся из стороны в сторону голова вдруг резко отделилась от туловища и, кувыркаясь в полёте и расплёскивая тёмно-красные брызги, улетела под стол. Один из рабочих тоже лопнул, как перезрелый арбуз, обнажая красную сочную мякоть. Пузан, видя такие непонятные дела, едва ли успел отмахнуться своим кайлом от незнамо чего, но клинок волшебника разрубил его почти пополам.
        Осмотревшись, Локси опустился на утоптанный глиняный пол. Осторожно стал разрезать немилосердно охватывающие эльфийку верёвки. Однако оказалось, что шпага прекрасно поняла его намерения и отказалась резать даже одежду спящей Невенор. А когда волшебник для проверки осторожно кольнул лучницу в руку, то ничего не произошло - кожа чуть прогнулась, а клинок отозвался слышимым только волшебнику серебристым смехом.
        "Значит - своих или тех, кого я считаю своими - не трогает" - восхитился Локси, проникаясь всё большим уважением к неведомым эльфийским мастерам. Когда Невенор была освобождена от остатков грубой верёвки, волшебник погладил её по пыльным волосам и издал вверх и в стороны самое сильное теньканье.
        Некоторое время ничего не было слышно, а потом сверху донёсся треск ломаемых дверей. С грохотом и криками графские солдаты вломились в дом, снося всё на своём пути. Волшебник различил щёлканье арбалетов, лязг железа, затем чей-то предсмертный, полный животного ужаса крик. Наконец, всё немного затихло. Вскоре над головой раздалось топанье, жалобный голос женщины, и в люк просунулась борода, а затем и голова гнома.
        - Всё в порядке, мастер? Наверху чисто!
        - Таки не утерпел, Борг - сам в драку полез... - проворчал Локси.
        Он спрятал шпагу, слыша её звенящее весёлое хихиканье напоследок, и поднял сонно ворочающуюся эльфийку на руки. Наверх он поднялся, сопровождаемый грозным гномом с коротким протазаном в кулачищах и парой солдат. Перед входом с вывороченной дверью он чуть не поскользнулся в алой, парящей лужице, но удержал равновесие и шагнул наружу.
        - Зиггена какая-то сволота подрезала, свояка моего, - хмуро объяснил один из солдат.
        Здесь уже стояла дюжина кое-как одетых и в ужасе причитающих девиц да мадам собственной персоной, а двое уцелевших мужиков, вовремя сообразивших бросить ножи и задрать кверху руки, стояли чуть в стороне под бдительным присмотром арбалетчиков.
        К Локси, осматривающемуся в поисках кого-нибудь похожего на целителя, протолкался коронер.
        - Вашсветлость, одного не хватает из тех, кто в доме были. Я перечёл живых и мёртвых... - осунувшееся лицо его лучилось озабоченностью.
        - И не ищите его. Магия, - коротко пояснил волшебник.
        Из-за угла раздался осторожный, словно неуверенный цокот копыт, и в переулок задом въехала графская карета. Изнутри выпорхнула маленькая маркиза Линон, с великолепной непосредственностью отмахнувшись от метнувшегося к подножке солдата.
        - Моя нянюшка неплохая врачевательница! Если есть раненые - грузите в карету.
        Тут она заметила безвольно обмякшую на руках Локси лучницу и вскрикнула, закрыв себе рот.
        - Что с ней?
        Локси пожал плечами, осторожно опуская Невенор на крытое вишнёвым бархатом сидение.
        - Опоили какой-то дрянью... Человек выдержит, а вот эльфийка...
        Напротив солдаты уже усадили обоих раненых, и Линон крикнула кучеру.
        - Гони!
        Великолепия и убранства графского замка волшебник, честно говоря, и не рассмотрел. Лишь внимательно глянул на добродушную старушку в чистенькой накидке, поспешившую на зов маленькой маркизы и сразу принявшуюся хлопотать над ранеными. Затем целительница коротко осмотрела Невенор.
        - Снимите с неё личину.
        Локси повёл рукой над лежащей на тахте эльфийкой.
        - Красивая... - зачарованно улыбнулась Линон, глядя на проявившиеся черты и чуть заострённые кверху ушки. Кстати говоря, это только невежи думают, будто у эльфов они чуть ли не ослиного размера - на самом деле нормальные, слегка заострённые сверху и очень милые.
        Старушка-врачевательница распрямилась.
        - Ничего страшного. Я немного... - тут она произнесла непонятное для Локси слово.
        - Сейчас слуга приготовит отвар, а я с вашего позволения, вернусь к тем, кому сейчас моя помощь нужнее, - и она упрямо поджала сухие губы и отошла к солдатам, с которых уже снимали окровавленные доспехи.
        В холл дворца влетел запыхавшийся граф. Он нашёл волшебника, увлёк его за собой наружу и указал рукой куда-то вбок.
        На мрачно горящей в первых лучах утреннего солнца виселице ещё подёргивались в судорогах три фигуры, и приглядевшийся Локси узнал в их посиневших искажённых лицах трактирщика, арестовавшего его сержанта и скупщика. Волшебник отвернулся, не в силах смотреть на их вывалившиеся языки и ещё содрогающиеся тела. Что ни говори, а смерь на поле боя как-то пригляднее...
        - Граф Райзен, меня нет претензий к вам, - устало произнёс он и в знак мира протянул свою ладонь.
        
        - Сим, с вашего любезного согласия, я разместила раненых во дворце, а эльфийскую лучницу в гостевых покоях. Нянюшка говорит, что к вечеру с ними всё будет в порядке - просто силы у неё уже не те, что в молодости. - прощебетала маркиза Линон, выпорхнув из оранжереи с весьма полезными для компрессов листиками риневела в руках.
        Тот озадаченно пробормотал, что не помнит ни о каком разрешении, но Линон абсолютно и безоговорочно права.
        - Граф, - чуть укоризненно протянул Локси, глядя вслед унёсшейся по коридору девице. - Вам неслыханно повезло - вы берёте в супруги настоящее сокровище.
        - Я знаю, - устало улыбнулся тот.
        Свадьбу по вполне понятным причинам пришлось на день отложить. Правда, к чести невесты и её родни, известие об этом приняли не только спокойно, но даже и поддержали хозяина в его намерениях.
        Правда, волшебник отказался остаться, ссылаясь на неотложные дела и то, что и так уже задержался. Да и то - он чуть не запамятовал о намерении гномов прислать на обмен опытом своего мага, и если Локси не вернётся в Мэй к сроку, то, право, выйдет немалый конфуз...
        Борг уже вымыл, вычистил и отполировал заново перстень с турмалином. И даже подыскал для него чёрную бархатную подушечку. И под восхищённые охи-ахи гостей Локси преподнёс великолепный подарок невесте в качестве извинения за причинённые хлопоты.
        
        Солнце ещё не успело сесть за спинами скачущих по дороге троих всадников, а они уже скрылись из виду города Райзена. Окинув взглядом с высоты холма тянущуюся вперёд дорогу, Локси поинтересовался у непривычно задумчивой Невенор.
        - Ты точно в порядке?
        По правде говоря, это был уже далеко не первый его вопрос по поводу самочувствия эльфийской лучницы, но она неизменно уверяла, что всё хорошо. Но всё же была тихой и сосредоточенной.
        Так и на этот раз. Ответив, эльфийка вновь задумалась и ехала себе спокойно, мерно покачиваясь в седле. Наконец, она поворотила свою кобылку так, чтобы оказаться ближе к гному и поинтересовалась.
        - Послушай, Борг... Часто ли бывает, чтобы весьма высокопоставленный дворянин хумансов самолично лез в драку выручать своих слуг?
        Тот насуплено соображал что-то, затем нехотя ответил.
        - Ты не воображай о себе невесть что, остроухая. Я служу мастеру не как слуга, а скорее как друг. Но ты права - граф-то не полез с солдатами в дом, там ведь и свою шкурку попортить можно было... нет, не слыхивал я о таком.
        Пыльная немощёная дорога ещё долго отзывалась глухим топотом под копытами коней, прежде чем лучница откликнулась.
        - Вот и я думаю - что-то не сходится.
        - Ну и что ж ты придумала? - проворчал гном, чувствуя свои руки голыми без привычной секиры. А кинжал, положенный степенному купцу - то не в счёт. Так... баловство одно, а не оружие.
        - Да есть тут ещё одно, - негромко и мелодично отозвалась эльфийка. - Там, на поляне в нашем лесу, я услышала слова мастера, когда он отказался принять награду за спасение нашего короля. Дескать, не я, а колечко одно силу дало, а я вообще ни при чём - просто случайно мимо проходил...
        Гном хмыкнул. Тут и к старейшине ходить не надо - слукавил мастер. Оно, в общем-то, и правильно - язык дан, чтобы скрывать свои мысли, а не чтобы раззванивать их налево-направо. Но если не выходит, что полез волшебник под Стену по своей дурости - а уж дурные-то долго не живут, то эта стервочка вроде и права...
        - Хочешь сказать, что мастер под Стеной рисковал всем, чтобы вытащить с того света твою тощую эльфийскую задницу? - гном хохотнул - сказанные ненароком слова Локси непостижимым образом уже разнеслись народной молвой, став ещё одной обидной дразнилкой для стройных статью Перворождённых.
        - Ты мою попку не трожь - с нею всё в порядке. Во всяком случае, не для твоих лап, - окрысилась Невенор.
        - Ладно, не серчай - шуткую я. Да и не претендую вовсе, прости, - посерьёзнел гном.
        Прогрохотав копытами по бревенчатому мостику через речушку, кавалькада устремилась дальше, к невидимой пока за лесом деревне.
        - Вот и выходит, Борг, что многое из обычаев, привычек и вообще сущности хумансов, чему меня учили - вообще ерунда. Мастер, конечно, не образчик добродетели, но, честно говоря - куда лучше иных моих сородичей, что я знаю.
        Гном покосился на едущего чуть впереди волшебника, вроде бы не прислушивающегося к их разговору. Затем достал свою трубку, набил. Дождался, пока эльфийка не объедет его с наветренной стороны, и высек огня.
        - Знавал я других хумансовских магов... - пыхнул он дымом в бороду. - Ну, не из стервецов записных, конешно. Силой своей гордятся, да власть любят проявлять. Золотишком отнюдь не брезгуют - да кто из нас безгрешен? Но за слуг никто б под Стену не полез бы. Так что тут ты, Невенор, права - может, наш мастер по молодости просто ещё не огрубел душою?
        Эльфийка пожала плечами. Заслышав за деревьями подозрительный шелест, положила руку на лук, некоторое время прислушивалась, а потом буркнула.
        - Заяц балует...
        Она ещё некоторое время ехала молча, привычно следя за темнеющим вокруг лесом. Косо посмотрела на попавшуюся навстречу крестьянскую повозку, торопящуюся успеть в город дотемна. Затем чуть ускорила свою кобылку.
        - Мастер Локси, а скажите правду - если бы под падающей Стеной была не я, а Борг, вы полезли бы туда спасать?
        Волшебник оглянулся на них. Вздохнул, закурил и себе, несмотря на яростные протесты своей спрятавшейся за человеческую половину эльфийской сущности, и только тогда ответил.
        - Вообще-то, я не задумывался об этом. Но полагаю, что да.
        Немало торжествующий гном улыбнулся обиженно хлопающей ресницами Невенор и спросил в свою очередь.
        - А если бы никого из нас - только этот король Келениль?
        Волшебник пожал плечами. Ну что он мог ответить на такой совсем уж каверзный вопрос? А посему просто промолчал - правда, весьма красноречиво.
        Лучница вздохнула, а затем расхохоталась - впервые за этот день.
        - Я вчера, ложась спать, была весьма удивлена, что в каморке для слуг была только одна кровать. Но не суждено было сбыться моим девичьим мечтам, так и пришлось спать одной.
        Увесистый кулачище гнома тут же появился у неё под носом.
        - Смотри мне, остроухая, ещё раз так неудачно пошутишь...
        Однако эльфийка только фыркнула на Борга.
        - Конечно, я не такая красотулечка, как наша целительница - уж её-то аромат я от вас весьма недвусмысленно почуяла, мастер. И уж тем более не такая красавица, как Аллена.
        Волшебник весьма спокойно отреагировал на прозвучавшее имя и только заметил:
        - То-то маркиза чуть от зависти не позеленела, когда увидела тебя - грязную, в синяках...
        Невенор недоверчиво покосилась на Локси - опять издевается? - но гном хохотнул, поддерживая мастера:
        - Точно-точно, аж в лице переменилась, даром что чистая, в шелках да золоте...
        И вот так вот мило, хотя и не безопасно перешучиваясь, троица уже в сумерках подъехала к деревне. Определившись на ночлег, быстро поели и расползлись спать - по трём комнатам. Причём гному специально выделили дальнюю, где он мог спокойно и без помех сотрясать бревенчатые стены своим могучим храпом.
        
        Ночь прошла спокойно, а наутро пошёл дождь. Локси, стоя под навесом на крыльце трактира, с неудовольствием оглядел пузырящиеся лужи на раскисшей глине, в которую превратилась дорога. Затем глянул на проезжающие мимо обоз с арестантами, коих сопровождали угрюмые мокрые солдаты, и в голове его что-то зазвенело - с одной из повозок смотрело смутно знакомое лицо. Мышь!
        Он спрыгнул прямо в грязь и подбежал к телегам, вскидывая руку во властном жесте.
        - Стоять!
        Выяснив у смуглого усатого сержанта, что по приказу его светлости графа из города вывозят всех бродяг и сомнительных личностей, Локси вложил ему в ладонь золотую монету и указал рукой.
        - Вон ту ты никогда не видел. Ко мне её!
        
        Посреди залы стояло небольшое, непонятного пола и облика существо в просто-таки невообразимо живописных лохмотьях, а на досках вокруг него уже растекалась не очень чистая лужица из насквозь мокрой одежды. Трактирщик с сомнением смотрел на это дело, но мало ли какие причуды могут быть у господ толстосумов?
        - Вымыть, переодеть в более приличное и накормить! - сразу понявший движущие Локси побуждения гном бросил хозяину серебрушку, и служанка тут же утащила Мышу за собой.
        - Однако, мастер, бабы и впрямь вам на шею бросаются... - с неудовольствием заметила Невенор, пока они в ожидании сидели за столом, приканчивая кувшин сока.
        Гном обернулся, с осуждением поглядев на лучницу.
        - Что такое? Ревность среди эльфов - это что-то новенькое... - он всё-таки не удержался, чтобы не подколоть эльфийку. Но затем поинтересовался у сидящего с краю Локси.
        - А в самом деле, мастер - зачем вам та захмурышка?
        Волшебник криво усмехнулся и совсем уж хотел что-то сказать в ответ, но тут за стол к ним посадили розовую, распаренную и отмытую дочиста маленькую девицу, а перед ней возникла весьма впечатляющая тарелка наваристой деревенской каши - с луком и гусиными шкварками. Рядом появилась мисочка салата и пара солидных ломтей хлеба.
        - Всё съесть, - буркнул вполголоса Локси.
        Пока Мышь, не заставившая себя упрашивать, сноровисто работала ложкой, осторожно посматривая на троицу тёмными глазами, волшебник что-то сделал под столом, пару раз звякнув. И когда маленькая женщина, удовлетворённо рыгнув, отодвинула от себя пустую посуду, перед ней на стол лёг небольшой завязанный мешочек.
        Локси посмотрел на непривычно чувствующую себя в чистой и добротной одежде женщину и негромко заговорил.
        - Послушай, Мышь, и очень внимательно. Я даю тебе право выбора. В этом мешочке сто серебряных цехинов. Ты можешь взять его и быть свободной - идти куда захочешь. Или...
        Он задымил трубкой, украдкой прикурив её от кончика пальца, и продолжил.
        - Или у тебя есть другая возможность. Ты можешь попытаться раз и навсегда изменить свою жизнь, вычеркнув прошлое и начав с начала.
        Маленькая ладонь потянулась было к мешочку - проверить. Но осознав, что могучий волшебник отнюдь не шутит, Мышь отдёрнула руку.
        - Непростой выбор, - заметила она. - А всё же, ваша светлость - почему?
        - А в самом деле, мастер - почему вдруг вас потянуло на благотворительность? - тоже поинтересовалась донельзя заинтригованная Невенор.
        И лишь деловито попыхивающий трубкой гном солидно молчал, не выходя из образа довольного жизнью купца.
        Локси пожал плечами.
        - Когда меня бросили в камеру, ты отнеслась ко мне не как к дворянину и не как к магу - как к человеку. Помогла встать, поделилась местом на соломе и каплей тепла. Вытерла грязь с моего лица - почему?
        Мышь потупилась, пытаясь найти ответ на такие непривычные вопросы. Долго молчала, и лишь две слезинки вдруг сбежали по её щекам.
        - А потому! Не лезьте ко мне в душу, - дерзко заявила она вдруг.
        И, цапнув кошелёк, поднялась с лавки. Повертев его в пальцах, коротко поклонилась и выбежала из трактирной залы.
        
        Глава 25.
        
        Под лучами выглянувшего из-за туч солнца земля быстро просыхала, и бодрящая прохлада постепенно сменилась душным, влажным теплом.
        - Ну и как вы считаете - правильный ли выбор сделала эта Мышь? - поинтересовался едущий справа Локси.
        - Бродяга и воровка - что с неё взять, - осуждающе заметил гном из середины.
        - И шлюха к тому же, - едко заметила скачущая слева эльфийка.
        - А что ты имеешь против этих девиц древнейшей профессии? Женщине в таком мире устроиться очень нелегко, - философски заметил Борг.
        В столице волшебник мало того, что замаскировал гнома под солидного купца, так ещё и послал того с одним знакомым сержантом в квартал красных фонарей. Отсыпал пригоршню монет, и в качестве напутствия приказал Боргу изучить жизнь людей и с этой стороны. Гном наутро выглядел весьма довольным и чуть смущённым, но на вопросы и шуточки всё больше отмалчивался.
        Невенор пожала плечами.
        - Просто странно, что мастер, не упускающий возможности рубить головы или задирать всем встречным девицам юбки, вдруг проявил этакое деликатное соучастие.
        Волшебник хмыкнул.
        - Твоё счастье, что ты сейчас не в юбке...
        Лучница дерзко вскинула глаза.
        - Надо же, какая промашка с моей стороны! Надо будет по приезде озаботиться у Стеллы этой деталью туалета. Мастер, ты какие предпочитаешь - короткие, длинные или с разрезом?
        Гном чуть не подавился своей трубкой и озадаченно переглянулся с Локси. Тот резко поворотил коня и остановился перед эльфийкой.
        - Слушай, голубушка - что-то мне последнее время не нравится твой висельный юмор.
        - Висельный - это как? Что-то не припомню такого из спецкурса по психологии хумансов, - Невенор покачала головой.
        Борг вынул изо рта свою неизменную носогрейку и заметил:
        - Когда осуждённый знает, что наутро его повесят или обезглавят, у него прорезается весьма специфический юмор. Шутит, говорит и думает совсем по-другому.
        И, отвечая на невысказанный вопрос, добавил.
        - Да. Мне однажды пришлось побывать в плену у орков. Ночью нас отбили, но состояние весьма знакомое. Хотя и не хотел бы повторять тот опыт...
        Локси кивнул. Пальцем поднял лицо лучницы за изящную линию подбородка, посмотрел в глаза.
        - Рассказывай, и шутки на этот раз в сторону.
        Эльфийка упрямо попыталась было снова опустить лицо, но гном снизу подставил остриё на совесть отточенного кинжала. Так что, хочется или нет, но Невенор пришлось не без вздоха выдавить.
        - Как ни крути, а меня в Райзене продали в рабство. У нас, эльфов, это очень серьёзно. Вечный Лес теперь просто не примет меня...
        Борг озадаченно присвистнул, а волшебник заметил в ответ.
        - Купчую бумагу я сжёг собственноручно. И кто вообще об этом знает? Кроме того - есть у меня подозрение, что та хозяйка заведения долго не проживёт. Как ты думаешь, Борг?
        Гном поддакнул, с эдакой нехорошей ухмылочкой изобразив пальцами тайный знак гильдии наёмных убийц. Локси кивнул и продолжил.
        - Кроме того, ты находилась при исполнении обязанностей, а на войне бывает всякое, так что в том греха нет.
        Невенор посмотрела в глаза мужчин. Неизвестно, что она там увидела, но взор её немного посветлел.
        - Ты действительно так считаешь, Локси?
        Не отводя взгляда, волшебник твёрдо произнёс:
        - Как твой командир и, надеюсь, друг - я несу за произошедшее ответственность. Принимаю весь позор на себя, и клянусь в этом перед ликом вечных богов! При случае я переговорю с Вечным Лесом, и будь я вовеки проклят, если на тебя упадёт хотя бы тень вины.
        - По-мужски! Уважаю... - одобрительно проворчал гном.
        Лучница вновь ненадолго замкнулась в себе. Вздохнув, она всё же ответила:
        - Мне надо подумать. В любом случае, с той толстой и злющей мадам я должна разобраться сама...
        - Организуем, - пожав плечами, заметил волшебник.
        И вновь дорога уплывала и уплывала под копыта коней. Правда, теперь ехали в молчании. На точёном личике лучницы даже через магическую личину виднелось смятение, гном был просто задумчив, а волшебник, закрыв глаза и полагаясь на истинное зрение да слух куда больше, опять творил с Кольцом какие-то гадости.
        
        На привале решили не располагаться основательно, а перекусить по-быстрому пирогом с зайчатиной, прихваченным из трактира, и родниковой водой. Тем более, что Локси встревожено заметил, что спешить надо - аж горит.
        Задумчивая лучница управилась первой. Выпила пару пригоршен холодной ключевой воды, легко поднялась на ноги. Стряхивая с себя крошки, заметила:
        - Не знаю, мальчики - но отчего-то мне очень хочется вам верить.
        - Ну наконец-то! - довольно осклабился гном, и едва встав, был звонко расцелован в обе щеки, к вящему восторгу обеих сторон.
        С мастером Невенор несколько поколебалась. Но затем бросила в сторону:
        - Борг, можешь меня зарезать или отдубасить, но я ничего не могу с собой поделать, - и, закинув руки за шею волшебнику, потянулась своими губами к его...
        С трудом оторвавшись, лучница счастливо улыбнулась, озаряя сердца мужчин тем сиянием женских глаз, ради которого стоит порой и жизнью рискнуть.
        - Но юбчонку я себе всё-таки пошью... - заметила она. - И однажды напомню тебе, Локси, твоё обещание...
        Судя по физиономии молодого волшебника, его такие перспективы вовсе не пугали - совсем наоборот. Однако лукавая эльфийка несколько охладила его пыл.
        - Но не здесь - ведь мы торопимся. А сейчас я хочу проверить одно дело. Если мне удастся выйти на Тропу, значит - Вечный Лес не оставил свою дочь... да и к вечеру дома будем.
        Гном сокрушённо покачал головой, укоризненно поглядев на Локси. А затем только махнул рукой.
        
        Вход на эльфийскую тропу удалось найти не сразу. И лишь когда Невенор полностью сосредоточилась и очистила сознание от забот последних дней, трое путешественников поехали по невесть откуда взявшейся прогалине, словно нарочно раскрывающейся перед скачущей впереди лучницей.
        - Сколько я ни искал в себе эту способность, отчего-то не нахожу, - кисло заметил Локси, когда через час они проскользнули по опушке в виду города, которого достигли бы обычными темпами лишь к ночи.
        - Всё верно, мастер. Этот дар получают лишь те перворождённые, кто появился на свет в Вечном Лесу, - не моргнув глазом, Невенор запросто подтвердила неуверенный слух об одной из важнейших сторон жизни своего племени.
        Заметив, как удивлённо переглянулись мужчины, она встряхнула головой.
        - Я решила попробовать жить так, как живут хумансы. В открытую, торопясь, жадно. Словно у меня осталось впереди лишь лет десять-двадцать, а потом - только старость и...
        Палец Локси лёг на её губы, не дав сорваться с них тому слову, что так не любят употреблять воины.
        - Вообще-то, это не самая худшая идея, родившаяся меж твоих остреньких ушек, - заметил гном. - И себе попробовать, что ли...
        В конце концов, дотянув спутников до пределов баронства Дюфер, эльфийка виновато вздохнула.
        - Больше не могу. Вы двое такие... - она помялась, пытаясь подобрать нужное слово. - Такие тяжёлые. Да и леса здесь редеют, постепенно переходя в горы.
        Тем не менее гном и волшебник выразили ей самую горячую признательность. Ибо времени было сэкономлено немало - а оставшиеся пару часов напрямик это мелочь. Да и представителя подгорного племени перспектива невесть сколько трястись в седле ничуть не радовала.
        Локси посмотрел на него.
        - Всё никак не привыкнешь без своего оружия?
        Тот кисло кивнул, а уставшая, но весёлая Невенор заметила вскользь:
        - Купец с двуручной гномьей секирой в руках ну никак не может ходить незамеченным.
        Волшебник кивнул, направляя коня не по дороге, а по тропинке напрямик, срезая путь через коронные земли, клином вдающиеся меж баронством Дюфер и его манором Мэй.
        - Арбалет или кинжал - дело привычное, а вот что-то более серьёзное... - он задумался, и вдруг прищёлкнул пальцами.
        - Ага! Но лично мне кажется вполне естественным, если крепкого сложения купец, путешествуя по диким или просто опасным местам, вооружится утренней звездой.
        Гном сразу оживился, и лицо его даже просветлело в ожидании разъяснений.
        - Длинная, или без рукояти - как у горцев? Или "тройка"? - зачастил он подробностями.
        Оглядев его ещё раз - обычным зрением - молодой маг немного подумал, и стал объяснять, помогая себе жестами.
        - Короткая, крепкая и ухватистая рукоять под одну ладонь.
        Гном одобрительно кивнул.
        - Затем - недлинная мощная цепь, - Локси развёл ладони, показывая, какой длины.
        Борг подумал чуть, и тоже одобрил.
        - А на конце - тяжёлый шипастый шар, - волшебник глянул на свой кулак, затем с сомнением - на услужливо сжатый кулачище гнома.
        - Ну-у, без крайностей. Что-то такое, чтобы в глаза не бросалось, а в случае чего - можно было отмахиваться от врагов хоть целый день и не устать.
        - А если надо - и на плечо под плащ спрятать, - влезла внимательно вслушивающаяся Невенор. - Но для меня и такое тяжеловато было бы.
        Гном, довольный обрисовавшейся перспективой, ответил ей.
        - Твоё дело - стрелы метать да кинжалом орудовать. Это у тебя на зависть лихо выходит. Ну, ещё мастеру не давать скучать...
        Эльфийка даже замерла в седле.
        - Так ты одобряешь, противный гном?!! - ошеломлённо спросила она.
        По привычке огладив свою ставшую теперь такой неприлично куцей бороду, Борг украдкой сплюнул от отвращения в сторону, и проворчал.
        - Ну, в общем, тово - ты не такая, как та красивая сучка Аллена...
        Вздохнув, волшебник мягко заметил.
        - Не говори так, Борг. Просто она поставила интересы своего народа превыше всего. Так, как их понимает.
        - Угу... сделала свой выбор! - скривился гном и, махнув на всё это рукой, дальше ехал молча, в радужных мечтах уже видя в своих руках новое оружие. И с каждым разом подмечая у него всё новые подробности и изящества.
        Как немного порой надо для счастья...
        
        Когда вокруг уже легла тень и лишь показавшаяся макушка Сигнальной горы сияла, освещённая последними лучами солнца, за поворотом дороги обнаружился источник заслышавшейся издалека возни.
        На обочине стояла крестьянская телега. Рядом понуро щипала траву распряжённая кляча, вокруг которой озадаченно ходил мужик самого что ни на есть непонятного облика. А из заваленной домашним скарбом телеги на подъехавших с любопытством смотрела средних лет женщина и пара ребятишек.
        Локси немедля переместился чуть назад, уходя как бы в тень и давая возможность Боргу правдиво сыграть свою роль.
        Завидев подъезжающего с охраной купца, мужик всплеснул руками и с надеждой бросился к ним. Поклонился и зачастил.
        - Ох, спасибо всемилостивейшей Миллике, услыхала она мои мольбы. Здравы будьте, господин купец. Беда у меня - не подсобите ли?
        Борг с высоты седла степенно оглядел мужика и его хозяйство.
        - И вам поздорову, добрые люди. Какая беда у вас приключилась?
        Мужик сокрушённо почесал в затылке.
        - Да охромела моя кобыла-то. Уж почти доехали, и вот на тебе, Падший вмешался - не иначе. Может, из деревни пришлёте подмогу?
        - А далеко едешь? - прищурился купец и кивнул - отчего бы не помочь, раз такая малость.
        - Дык, к брату, в село Мэй. Отписал он мне, что здешний лорд не лютует, землю даёт да работный люд привечает. Вот мы с Милкой посоветовались - то не жонка, сестра её. Стефу боги прибрали, а дети мои - и решились податься сюдыть. Недоимок за мной не было, старшине отвальную деньгу отдал.
        - Городской? - строго спросил важный купец, краем глаза замечая, как Локси утайкой кивнул и показал пальцем на своего коня.
        - Я Фирг, бондарь не из последних. А Милка белошвейка, - мужик приосанился, но всё же спросил заискивающим голосом. - Так пришлёте весточку, а то мы здешних мест не знаем, да и темнеет уже... Мово брата Вехирем кличут - легко найдёте.
        Купец покивал своим мыслям и, повернувшись в седле к волшебнику, самым что ни на есть убедительным голосом буркнул.
        - Эй, бездельники - уступите человеку коня. До деревни телегу дотянет, тут недалече. Там и заночуем.
        Обрадованный мужик и Милка принялись хлопотать да перепрягать, не забывая кланяться и благодарить. Островная воительница хитро прищурилась и подтянула стремена повыше, так что пересевший на её кобылку Локси обнаружил, что его колени почти горизонтальны, а на них, одной рукой обняв волшебника за шею, уже с удовольствием устраивается эльфийка.
        Да и купец, усмехнувшись в бороду, взял к себе на коня обоих ребятишек - всё ж телега легче будет.
        - Будет, будет вам кланяться, - проворчал он Фиргу с Милкой. - Поехали - вон, уж смеркается...
        
        Стелла с немалым подозрением воззрилась на троицу, столь по-хозяйски ввалившуюся в дом из сумерек. Для начала она заметила, что хозяина нет и, к сожалению, незнамо когда они будут. Но завидев, что на важного купца с его двумя весьма подозрительными охранниками это никакого впечатления не произвело, она воинственно подбоченилась и совсем уж было собралась выдать соответствующую отповедь незваным гостям, как вдруг начала что-то соображать.
        Маленькая хоббитянка ещё озадаченно переводила глазёнки с одного на другого, третью и обратно, когда ухмыляющийся волшебник снял со всех троих магическую личину.
        - Мастер Локси вернулся! - заверещала Стелла, и на радостях чуть не уронила своё драгоценное вязание. Затем всё-таки отбросила его в сторону и повисла на Локси, от восторга дрыгая ногами и истошно вопя.
        Ну что тут поделаешь...
        
        Глава 26.
        
        Утро выдалось ясным и погожим. Да и, судя по всему, летний день тоже обещался быть таким же. Посему волшебник, выспавшийся вволю и отдохнувший, не спешил окунуться в суету обыденности, валялся в постели и осматривал свою новую спальню.
        Гномы-строители сотворили просто очередное чудо, и Локси не уставал в душе восхищаться их мастерством. Небольшая восьмиугольная, почти круглая комната в башне, а все стены непостижимым образом состояли почти из сплошных стрельчатых окон на все стороны с узкими простенками меж них. Море света и верх изящества - и в то же время волшебник чувствовал, что прямое попадание из катапульты в самом худшем случае лишь побьёт стёкла - уж что-что, а строить гномы умеют.
        Прямо перед глазами меж двух озарённых лучами солнца окон висел портрет матери, а сбоку - в противоположной от кровати стороне - две уходящие вниз ступеньки упирались в открывающуюся в простенке дверь прямо в коридор второго этажа. Над головой виднелось переплетение балок и настил - при взгляде со стороны башня казалась накрытой остроконечной с расширяющимися книзу краями кокетливой крышей, формой слегка напоминающей столь полюбившуюся волшебнику шляпу.
        Лёгкие белые занавески с легкомысленными то ли рюшами, то ли кружавчиками - сам Падший не разберётся в этих женских и портняжных изысках - были раздвинуты, и волшебник нежился в лучах солнца, прикидывая - а поместятся ли на подоконниках горшочки и плошки со всякой вьющейся зеленью. Для этого он даже привстал с постели. Оказалось - прекрасно поместятся, и для них в широких дубовых подоконниках даже были сделаны небольшие углубления.
        Локси ещё немного подумал, соображая - не будут ли растения уж слишком большой уступкой его эльфийской сущности. Решил, что нет, ибо матушка с портрета взирала на его ленивые умствования в общем-то благосклонно.
        В дверь поскреблись. Это оказалась одна из двух служанок, принёсшая известия - завтрак готовы подавать, а ещё с его светлостью очень хочет поговорить управляющий, Иллен.
        Обе симпатичные и весёлые служанки - Харзи и Бин - оказались подобраны Стеллой весьма толково. Если первая была чуть ли не помешана на чистоте и порядке, и по меньшей мере раз в день убирала в доме, без устали моя, вытирая и расставляя всё обратно на свои места, то вторая стирала, шила и гладила, поначалу с подозрением поглядывая на раскалённый заклинанием утюг. Кроме того, она не на шутку заинтересовалась страстью хоббитянки к вязанию, вышивке и прочим украшательствам, и даже брала у той уроки. А право готовить для своего лорда Стелла с немалым трудом отвоевала себе. Мол, вряд ли эта деревенщина толком стряпать научится...
        В общем, пришлось волшебнику вставать. Стыдливо прикрывшись от глаз матери краем простыни - а с некоторых пор Локси предпочитал спать вообще без ничего - он подошёл к столу, где была разложена его одежда. Обычай, когда дворянина одевали слуги, Локси считал возмутительным. Ну, разве что если ранен или болен. Или дитё малое...
        Так что служанке - по-моему, это была Бин - пришлось выйти, напоследок мазнув по фигуре своего лорда взглядом искоса.
        Стелла в честь прибытия хозяина даже сама подавала на стол, восхищённо и с обожанием поглядывая на мастера. Гном с эльфийкой, вставшие несколько раньше, ограничились чаем с булочками, а снаружи, в прихожей уже нетерпеливо переминался с ноги на ногу рыжий Иллен.
        И после завтрака понеслось. Хоббит доложил, что всё, в общем-то, в порядке - гномы всё построили и, получив плату вместе с бочонком пива сверх того, убыли. Солдаты обживают казарму, и со стороны десятников претензий нет. Строевых коней, правда, в конюшне не хватает - не время покупать, а ярмарка в Дюфере не скоро. Напоследок, сокрушённый Иллен сообщил, что денег у лорда осталось - кот наплакал. А скоро надо будет жалованье солдатам и слугам выплачивать.
        - Да, Борг, кстати - отдай ему, пусть в банк отвезёт и на мой счёт положит, - благодушно отозвался Локси, пыхнув дымком из первой утренней трубки. Единственной уступкой возмущению эльфийской половины было то, что он перешёл на самый мягкий и душистый сорт табака.
        Хоббит с любопытством рассмотрел именные чеки Королевского Банка, но тут же уронил их на стол, словно они жгли ему пальцы.
        - Ой, мастер - столько даже и в руки брать боязно... - заметил он ошарашено.
        Локси посмотрел на гнома. Тот, припомнив своё обещание если не сделаться капитаном дружины, то по крайней мере воспитать из солдат толковых бойцов, кивнул.
        - Щигл, Реназ - ко мне! Всё одно знаю, что где-то под дверьми маетесь! - рявкнул он так, что Невенор поморщилась и демонстративно закрыла ушки.
        Борг коротко поговорил с десятниками, а затем вышел с ними на улицу. А волшебник приготовился слушать излияния Стеллы. В конце концов, периодически пресекая её поползновения пуститься в бесконечные разъяснения и подробности, он выяснил, что в этом году деревня, скорее всего, огрузится урожаем зерна и овощей, да и на новых лугах скотина выпасается весьма неплохо - нагуливает вес так, что по осени мяса девать некуда будет...
        - Учись у Иллена коротко говорить, - заметил волшебник с улыбкой и, не удержавшись, добавил. - Как он только тебя, такую болтушку, и терпит?
        Стелла сгоряча выпалила, что уж рыжий хоббит-то прекрасно знает весьма приятное средство заставить её замолчать, и неустанно его применяет. А затем, сообразив, что сказанула лишнее, заалелась и в волнении закрыла пылающие щёки краем передника.
        От хохота народ едва не попадал со стульев и дивана. На шум удивлённо заглянул гном с одним из солдат. Ах да - лошадник Корки...
        - Ну, что у вас? - страдальческим голосом протянул Локси.
        Борг пожал плечами.
        - Вашсветлость, в конских хвостах я не разбираюсь. Глянули б вы конюшню и все эти дела сами. Похвалить этого солдата или наоборот, через строй прогнать - даже не соображу...
        - Ладно, пошли, - волшебник встал из-за стола.
        - Тут ещё одно дело, лорд, - гном непонятно хмыкнул.
        - В общем, Корки с вашей служанкой Харзи тут любовь-морковь крутят... попросил он меня перед вами словечко замолвить, чтоб вы дозволили ему отвести её к подножию богини.
        Харзи встретила взгляд Локси спокойно, и с улыбкой кивнула, зато солдат наоборот - чуть смущённо опустил глаза.
        - Говори, - бросил ему лорд.
        Тот некоторое время смущённо переминался, а затем храбро заявил нечто примерно в таком духе:
        - Вашсветлость! Бают, вы не любитель валять сельских девиц. Так может, раз сами не пользуетесь... - тут смелость оставила незадачливого солдата, и он умолк.
        Волшебник усмехнулся.
        - Ну, не то, чтобы не любитель - скорее наоборот. Но, коль скоро крестьяне приносят мне доход и живут на моей земле - то они мои люди, и я не намерен чинить моим людям урон. Во всяком случае, насильничать девок не собираюсь, и другим обижать не дам.
        Надо ли говорить, с каким вниманием слушал его терпеливо стоящий в углу сельский староста?
        Видя, что Корки немного приободрился, Локси добавил.
        - Ладно, пошли посмотрим твои лошадиные хвосты, а там уж и решим, что с тобой делать.
        
        Видимо, лорд остался доволен увиденным. Дал несколько дельных советов, припомненных из своих детских набегов на баронскую конюшню и поездок с сельской ребятнёй в ночное, а потом спросил у сияющего Корки.
        - А что родители?
        Солдат хмыкнул.
        - Я родителей не знаю - при храме Всех Ветров вырос, вашсветлость, а её - так будут очень даже рады.
        Локси опёрся о колодец, поглядел на тренирующихся с копьями солдат. С куда большим удовольствием - на высаженные вокруг нового здания с башенкой вишнёвые деревья. Поинтересовался:
        - А кто вместо неё будет в моём доме чистоту наводить?
        Корки, приободрённый благожелательным настроением лорда, пожал плечами.
        - Да пусть у вас служит, вашсветлость! Если вы её ненароком где и поваляете, моего не убудет...
        Остро глянув на него, волшебник подумал ненароком, что лордом быть ох как непросто... оно и неплохо бы иной раз потискать какую-нибудь симпатичную сельскую девицу, да только - уважения к себе от своих людей так не добиваются. Папенька-барон хоть весьма разборчив был, но и то - пару раз пришлось откупаться, да и детишек пришлось признать...
        - Не поваляю, не дождёшься. Ладно, быть посему - бери Харзи. Но смотри мне - с тебя и спрос теперь будет особый!
        В это время на площадь втянулся караван из десятка крепко сколоченных телег. Сопровождавший их конный солдат крикнул Реназу, что дань за проезд через земли лорда уплачена, и повернул обратно на заставу. А караванщик заприметил свежевыкрашенную вывеску трактира, к которому гномы на остатках вдохновения пристроили второй этаж и таким образом превратили в полноценный постоялый двор, и развернул процессию туда.
        Волшебник отпустил полупьяного от радости Корки и подошёл. С удивлением заприметил среди прибывших бороды гномов и поинтересовался.
        - Откуда путь держите, почтенные?
        Те уважительно поклонились здешнему лорду, и ответствовали, что из самых Рудных гор. Везут гномье железо, да слитки меди.
        - Хорошее дело, - кивнул одобрительно волшебник, поглядывая на Борга, который на время оставил свою муштру и общался с соплеменниками, сразу найдя нескольких знакомых и жадно выспрашивая новости.
        "Вот так и птица - сколь не приучай, а всё к своим тянется..." - подумал Локси и, чинно попрощавшись с утолившими жажду и аппетит караванщиками при их отъезде, пошёл в дом.
        Однако его намерению поваляться с какой-нибудь книгой в руках сбыться было не суждено. Из кухни высунулась белобрысая голова Стеллы и с самым озадаченным видом поманила туда. Заинтригованный волшебник зашёл в её царство и с интересом увидел весьма примечательную сцену.
        На табуретке посередине, возле разбитой о пол тарелки сидела рыжая, веснушчатая и на вид ветреная, словно десяток артисточек из Королевской Оперы, невысокого росточка девица. Бин, стоящая у окна, держала ту под прицелом самострела, а раскрасневшаяся от жара кухонных печей Харзи, засучив рукава, азартно распекала рыжую на все лады. Та огрызалась весьма умело, да ещё и временами отпускала едкие замечания во все стороны.
        - Ну, и соблаговолит ли тут кто-нибудь объяснить, что происходит? - от этой перепалки у волшебника, едва сдерживающего смех, настроение снова поползло вверх.
        - Нет, вы представляете, ваша светлость - эта рыжая нахалка незнамо как пролезла в дом, стибрила пирог, да ещё и вашу любимую тарелку разбила. И выгнать не могу даже! - Харзи чуть не задохнулась от возмущения.
        - А Невенор сейчас весь дом прочёсывает - своими методами.
        Девица невозмутимо посмотрела на Локси и резковатым голосом сообщила.
        - Стелла.
        Волшебник перевёл взгляд на хоббитянку, но та только пожала плечами в недоумении.
        - И что - Стелла? Чем моя управительница тебя обидела?
        Рыжая нахалка невозмутимо обозрела наливающуюся гневом малышку и, пренебрежительно фыркнув, соизволила объяснить.
        - Это я - Стелла. А как уж там белобрысую кличут - её проблемы.
        Хоббитянка уже совсем собралась вцепиться воришке в рыжие патлы, благо роста они обе были примерно одинакового - до подмышек Локси - когда та вдруг неумело, еле слышно тенькнула.
        - Отставить, Стелла.
        Хоббитянка озадаченно воззрилась на мастера, но тот был занят. Прошептав соответствующее заклинание и трижды мелодично тенькнув в ответ, он сразу выяснил, что перед ним под личиной человеческой девицы сидит самая настоящая гномья волшебница, причём недюжинной силы.
        У веснушчатой нахалки от удивления и восторга глазёнки полезли на лоб. Она сразу соскользнула с табурета и, сложив ладошки, низко и уважительно поклонилась.
        - Моё почтение, мастер Локси. А вы научите меня так динькать?
        
        Ну вот... допрыгались! Ох, и доберусь же я до чьей-то бороды, почтенный мастер Фраст... Ну, услужил, старый хрыч...
        
        Кратко объяснив, что это его новая ученица, и поблагодарив женщин за проявленную инициативу и верность дому, Локси первым делом потребовал:
        - Обе Стеллы - договоритесь, как мне вас звать, если придётся. Чтобы не перепутать.
        Пока обе малышки, недоверчиво присматриваясь друг к дружке, пререкались, волшебник через лучницу вытребовал гнома и потом они в сопровождении обеих ворчащих Стелл впятером прошли в библиотеку. Правда, замаскированная гнома притихла, едва заметив Борга, и смотрела на него с нескрываемым восхищением. Тот, видимо, тоже был в курсе событий, потому что смотрел добродушно и уважительно.
        Кратко объяснив ситуацию, но не раскрывая сущности вновь прибывшей, молодой маг мягко, но убедительно попросил не болтать и проявить бдительность - дескать, у него вполне могут найтись недоброжелатели со старых времён, могущие захотеть обидеть его через ученицу. А посему... и так далее. Впрочем, это было весьма недалеко от истины, даже если не учитывать величайшую ценность собственно волшебницы для подгорного народа.
        Гном ответил с полной ответственностью. Невенор, с нескрываемым подозрением вновь осмотрев новую Стеллу, тоже сказала, что всё поняла. Зато хоббитянка, так и не решив вопроса об обладании именем - а на другое или кличку никто из них не соглашался - проворчала, что если и дальше так же будут бить посуду... и понеслось бы всё по новой, но!
        Тут гнома вдруг решила проявить покладистость и весьма мило извинилась перед уважаемой хоббитянкой за причинённые неудобства и странности. Подозрительно посмотрев на неё, Стелла сменила гнев на милость. В знак примирения обе звонко расцеловались, а Локси заявил:
        - Тогда буду вас звать - Стелла первая и Стелла вторая.
        Гнома улыбнулась.
        - Как королев? Классно!
        На том и порешили. Выяснив у своей ученицы, что волшебного шара у неё нет, Локси вздохнул и поплёлся в свой кабинет, куда не заглядывал со вчерашнего вечера и где в шкафу, на простой деревянной подставке покоился его собственный шар.
        Он вошёл - и обомлел. Затем ущипнул себя, подпрыгнув от неожиданности. Проморгался, но ничего не помогло - на столе тускло блистала металлом большая, перепончатая лягушачья лапа.
        Мягко говоря, несколько сбитый с толку волшебник присмотрелся к ней со всех сторон - без сомнения, та же самая, вон и край оплавлен, и памятная вмятинка от попадания пули из ружья... как-там-его? мэра, в общем. А рядом на столе обнаружилась толстая потёртая книга "Старинные кулинарные рецепты Англии, Шотландии и Уэльса", да и пять земляных клубней с трудновыговариваемым названием картофель тоже лежали рядом...
        
        Архимаг вместе со смутно знакомой личностью из разведшколы прибыли незамедлительно. И вот уже третий час волшебник рассказывал, уточнял, вспоминал подробности и отвечал на вопросы. Архимаг больше помалкивал да слушал, иногда прикасаясь к лапе пальцами. Зато разведчик отработал Локси на совесть, заполнив толстенную кипу бумаги магическим пером-самопиской.
        
        ... С левой стороны на штанишках заботливые руки тётушки Фло пришили застёгивающийся на пуговицы карман, и его уже оттопыривали собственноручно отобранные старым Робби клубни. Старикан заверил - они самые лучшие, взойдут и дадут урожай на славу. На животе, под самыми прелестями, о которых Локси до сих пор не могла вспоминать без румянца на щеках, был пришит больший карман, и в нём уже покоилась толстая книга в чуть потёртом переплёте.
        - Ну что ж, прощайте! Мне уже пора! - воскликнула она.
        - Погодите, леди, - мэр шагнул вперёд.
        - И всё же, как мы можем вас благодарить? Эти подарки - сущая мелочь. За всё, что вы сделали и чему научили...
        Локси нахмурила бровку, лукаво глянула на рослого мужчину.
        - Есть у меня предчувствие, что у вас с Мэри-Энн месяцев через девять-десять родится малыш. Или малышка. И что вы дадите имя - Локси.
        Пастор - вернее, уже просто Ральф Никсби - кивнул.
        - Ваше предчувствие вещее, и я за исполнением прослежу... Причём очень строго! Верно я говорю, леди и джентльмены?
        Собравшиеся на полном солнечного света луге люди заговорили, обсуждая и одобряя это предчувствие. А сама Мэри-Энн залилась счастливым колокольчиком.
        Вздохнув, Локси приняла на плечо тяжесть железной лягушачьей лапы, услужливо поданной учителем и мэром.
        - Ну, всё. И пусть вас хранят новые боги!
        Она взмыла ввысь, не позволяя себе смотреть на этих хумансов, к которым, несмотря ни на что, успела привязаться. Всё выше, выше и выше - прямо к яркому и такому ласковому солнцу...
        
        Наконец, когда язык уже сворачивался от усталости в трубочку, а взбунтовавшиеся губы стали непослушными и грозили вот-вот выйти из повиновения, разведчик удовлетворённо откинулся на спинку стула. Напоследок опять поинтересовавшись насчёт тамошнего оружия - точно ли?..
        Волшебник вздохнул.
        - Ну как же - я первым делом полюбопытствовал. Маломощное и непрактичное. Кроме того, я выяснил, что в мире магии оно не может работать в принципе, и никакими ухищрениями тут не поможешь. А поскольку других, а тем более - более мощных образцов у них не было, то мне пришлось этим и ограничиться.
        Многие поколения изобретателей и волшебников пытались создать оружие, сочетающее в себе мощь боевого мага при простоте использования, с тем, чтобы превратить обычного арбалетчика в могучую боевую единицу, но все усилия так и остались безуспешными. Немногие полученные образцы оказались громоздкими, капризными, чрезвычайно ненадёжными - и слишком маломощными.
        Магический заряд либо разлагался самопроизвольно, либо мог быть выведен из строя любым, даже самым слабым и мимолётным заклинанием.
        Зато Архимага чрезвычайно заинтересовал тот старинный эмалевый камень на острове и покрывающие его письмена.
        - ... Лет около тысячи, и непохоже, чтобы магия распада так уж сильно вредила ему. Весьма успешно противостоит, зараза! - закончил Локси в сердцах.
        Архимаг покачал седой головой.
        - Я знаю все основные наречия нашего мира, а малораспространённые или умершие могу по крайней мере уверенно идентифицировать. Magna Carta... нет такого языка - поверьте мне. Тем более, что там разговаривают на диалекте Общего!
        Поскольку Стелла-вторая и Борг, которых Локси предварительно попросил глянуть, из чего сделана лапа, от восторга запрыгали, заявив, что тут не менее трети небесного металла, да есть ещё и какой-то новый, неведомый доселе даже подгорному племени, то волшебник не нашёл ничего лучшего, чем пообещать подарить диковинную конечность подземным мастерам.
        - Всё верно, - кивнул разведчик. - В конце концов и мы отдали бы им - а уж кому, кроме гномов, с такими делами разбираться?
        В конце концов, гости к сумеркам попрощались, весьма одобрив, что их вызвали незамедлительно.
        - Тут нашим работать не покладая рук. Есть сразу несколько новых тем для разработки. Но - если потребуется от вас что-то ещё вспомнить или выяснить, уж не обессудьте, мастер Локси - потревожим. Но самое главное - гипотеза о существовании других миров доказана!
        А Архимаг, записав всё о выращивании и приготовлении этого картоф... Падший его побери, этакое название - надо будет новое придумать - с восторгом заметил:
        - Если мы, люди и хоббиты, сможем выращивать и производить этот овощ... или клубень - в массовых количествах, то проблемы голода или неурожаев исчезают сами собой. Вот уж припрягу я своих умников...
        
        После их отбытия Локси некоторое время сидел с закрытыми глазами, отдыхая, а потом вызвал обеих Стелл, и гнома с эльфийкой.
        Хоббитянка с восторгом полистала поваренную книгу, заявив, что рецепты тут уникальные, и отныне мастер будет питаться лучше, чем все короли и герцоги, вместе взятые. И даже обещалась перевести это безобразие на нормальный, привычный язык хоббитов.
        - Открою поварскую школу и стану деньги лопатой грести! - она даже взвизгнула и подпрыгнула от избытка чувств.
        Боргу волшебник подтвердил своё намерение отдать лапу - бесплатно, но с кое-какими условиями.
        - Заранее согласны, - ответил тот. А Стелла-вторая хитро помалкивала, не раскрывая своей принадлежности к подземному племени.
        Локси улыбнулся.
        - Пусть тебе сделают волшебную утреннюю звезду, по боевым качествам не уступающую моей шпаге - с нужным количеством добавок этого вашего секретного небесного металла. Чтобы тебе не стыдно было выйти хотя бы и на битву с самим Падшим. А уж огнём я её нашпигую так, что тому и вовсе кисло станет...
        Гном пришёл в такой восторг от этой идеи, что у него улыбка расплылась до ушей, а язык запнулся. Ух!
        Волшебник продолжил.
        - И ещё одно - когда ваши мастера выяснят, что это за неведомая добавка и какая от неё может быть польза - пусть принесут образец мне. Есть тут одна идея - настолько безумная, что может и сработать. Всё - лапа ваша.
        Он глянул на Невенор, с вежливой брезгливостью осмотревшую металлическую конечность и пожимающую плечами.
        - Есть ещё один подарок - племени остроухих.
        Он отобрал у Стеллы бережно прижатую к груди книгу и, полистав последние страницы, вынул оттуда тонкую полупрозрачную пластину. Вернул книгу хоббитянке, а матово серебрящийся лист неизвестного материала положил на стол.
        - Ударь сверху кинжалом. Сильно, но так, чтобы не пораниться, если лезвие лопнет.
        Эльфийка, недоверчиво щурясь, стремительно ударила сверху, намереваясь пришпилить лист к столу, словно листок обычной бумаги или тряпку. Каково же было удивление собравшихся, когда, в полном согласии с предостережением волшебника, клинок лопнул и разлетелся, едва не пропоров кожу руки.
        - Вот это да! - восхищённо ахнула она, рассматривая на просвет тонкую пластину, едва вмятую и поцарапанную.
        - Чтобы делать такое, не хватит никакого мастерства гномов и людей, вместе взятых, - объяснил волшебник обиженно нахмурившемуся Боргу.
        - Поверь мне, упрямый гном. Тончайшие алмазные волокна - настолько тонкие, что их и глазом не рассмотреть - свиты в нити, а из тех соткана ткань и залита каким-то затвердевшим составом. Если кто и сможет такое сделать, то только изощрённая и ювелирно выверенная магия Перворождённых.
        - Понятно, мастер. Это и впрямь не для нас задачка. Но доспехи из такого дела будут уже цениться на вес даже не золота, а... не знаю чего! - гном покивал головой, зачарованно гладя пластину.
        Невенор улыбнулась.
        - На вес крови, Борг, на вес крови. Можно делать почти вечные кровли для домов, обшивку кораблей. Это и впрямь бесценный образец, мастер - спасибо. Ох и поболят же головы у наших волшебников, пока сообразят да скопируют!
        
        Глава 27.
        
        В этот вечер волшебник так устал, что никак не мог уснуть. Ворочался и ворочался, проклиная на разные лады все эти свалившиеся на его голову приключения и испытания. Зажёг под потолочными балками магический шар, погонял его, плавно меняя цвет от красного до фиолетового и обратно.
        Вернул белый цвет и сел к столу. Ладно, вернёмся к своим раздумьям... всё верно он ответил разведчику - оружие на их принципах работать не будет, да и не может. Но было ещё кое-что, не могущее быть обнаруженным даже под заклинанием Истины. Бывают такие тайны, что не доверяют даже своим.
        И Локси, взяв лист бумаги, стал рисовать. Так, если сразу отказаться от принципа арбалета - вот такая толстостенная стальная трубка, закрывающаяся с заднего конца на поворотные выступы. Заряд магии внутри хорошо защищён, а если его инициировать, то он начнёт выталкивать через получившееся сопло так называемую пулю, но куда мощнее и тяжелее, чем в том ружье - причём без потерь Силы. Если не хватит прочности трубки, можно ствол снаружи подкрепить свитым в мелкую спираль Связующим заклятьем - опять же дополнительная защита для внутреннего заряда!
        - Отдача будет - несомненно, - пробормотал Локси, задумчиво ероша волосы.
        А посему, если предусмотреть вот такой рычажок с противовесом, эту отдачу можно будет использовать для открывания задней крышки и перезаряжания новой порцией магии... Идея так увлекла волшебника, что он ещё долго рисовал и прикидывал - а ведь должно, должно работать, или он ничего не смыслит в магии!
        В конце концов, почувствовав, что охватившее его возбуждение начинает спадать, а глаза под веками горят, будто туда сыпанули песка, он лёг обратно в постель. Убрал свой магический светильник и некоторое время смотрел на освещённые лунным светом глаза матери на картине.
        И вдруг, заметив, что хорошо знакомое родное лицо усмехнулось горькой улыбкой, Локси почувствовал, как уютно обволакивающий его сон вновь улетучился. Женщина на картине укоризненно покачала сыну головой, и её губы еле слышно шепнули.
        - Не надо...
        А на столе наливались алым светом линии почти законченного чертежа.
        Волшебник приподнялся. Одного его взгляда хватило, чтобы лист бумаги испарился в аккуратной вспышке, не затронувшей поверхности стола, и истаял тонким дымком.
        - Я понял, светлейшая - больше не повторится.
        И он, закутавшись простынёй, преклонил колено - то ли перед своей матерью, то ли перед кем-то из Бессмертных. На него из бесконечной дали смотрели мудрые, прекрасные и чуточку усталые глаза.
        - Ты сделал там всё правильно - то, зачем ты там был. И подарки из другого мира взял хорошие. Но что ты хочешь в награду лично для себя?
        Локси вздохнул.
        - Что случилось с портретом? Почему здесь мама... и не мама?
        Чувственные губы улыбнулись, прекрасно поняв его недосказанные мысли.
        - Нет. Этого не могу даже я. Художник был не просто рисовальщиком - он сумел запечатлеть на холсте саму душу твоей матери. И я, однажды посмотрев на тебя её глазами, приняла твою мать, вырвав её из царства теней. Она прекрасная женщина, Локси, и я с удовольствием сделала её частью своей сущности.
        Бессмертная помолчала немного, и вновь улыбнулась.
        - Хорошо. Если ты рад, что я теперь отчасти и твоя мать - быть посему. Но, милый мой мальчик, не сильно на это рассчитывай. А теперь прощай - мне тяжело здесь, внизу, сдерживать свою силу...
        
        Хеннора выдернула снизу отдувающуюся и едва не вспотевшую (немыслимое и неприличное для богини дело!) от напряжения Миллику, и тут же выдала той встревоженную тираду.
        - Послушай, голубушка - ты случайно не сбрендила? Что ты себе позволяешь? Если Сталон узнает, какие дела мы тут вытворяем... а против него мы слабоваты. И зачем ты взяла себе сущность этой женщины? Будто не хватало нам ещё и неприятностей с Падшим.
        Миллика вновь засияла неземным блеском и улыбнулась.
        - Подруга моя - чтобы разглядеть во мне ещё одну сущность, Сталону придётся всмотреться в меня попристальнее - но тогда он у меня сразу станет шёлковым, а я из него буду верёвки вить.
        Перехватив нить чьего-то рождения, Хеннора ловко вплела её в Поток Бытия - живи, кто бы ты там ни был! Затем подняла взгляд на подругу. И глаза её смеялись.
        - Да, я забыла - у тебя всегда есть мощное прикрытие. А этот бог падали - с ним-то как вопрос решать, в случае чего? Я не хочу расплачиваться своим телом, и тебе не советую.
        Богиня всего живого взвилась жемчужно переливающимся блеском вихря. Уже удаляясь, она лукаво заметила:
        - Когда у нас всё выйдет, то и Хаос, и Падший у нас в ногах будут валяться, умоляя о помощи...
        
        На следующее утро волшебника едва добудились. Опрометчиво сунувшаяся было Бин сразу заработала тапком, и теперь горестно причитала, рассматривая перед зеркалом наливающийся на скуле синяк. В конце концов Невенор сжалилась над ней.
        - Пошли, есть тут у меня кое-какие эльфийские умения по части исцелить. Надо лишь травку одну найти, да только что сорванный листок и приложить...
        Однако, пройдя едва ли сотню шагов по лесу вдоль ручья, легкомысленная служаночка вдруг обнаружила, что её весьма бесцеремонно прижали спиной к дереву. Руки рывком завели назад и связали так, что девица оказалась привязанной к стволу. А перед самым лицом зловеще полыхнули яростью медово-зелёные глаза.
        - Ты что же это себе воображаешь? Думаешь, я не вижу, что ты так и норовишь под нашего лорда подстелиться? Тоже мне - первая красотка на деревне!
        Осторожно скосив глаза в сторону покалывания в области живота, бледная от страха Бин обнаружила, что эльфийка уже почти готова пустить в ход свой ужасный потрошитель. Она совсем уж было собралась лишиться дыхания от ужаса, но хлёсткая пощёчина мигом привела её в чувство.
        - Отвечай! Или мне придётся применить кое-какие умения, с которыми тебе лучше не знакомиться...
        - Не надо, не надо! Я всё расскажу, - едва не задыхаясь, служанка залилась слезами.
        Но и этого ей не позволила прекрасная в своём негодовании эльфийская лучница - звонкая, отозвавшаяся вспышкой в голове пощёчина тут же украсила другую щёку. И Бин разразилась торопливым, спотыкающимся потоком слов.
        - Это тятька мой... говорит - новый лорд добрая душа, и порядочный... если понести от него, то он и дитя признает, и денег отвалит... я и подумала - да что ж тут такого?.. а лорд и впрямь хороший, да красавчик... я и сама бы не против - если б он на меня хоть раз ласково глянул...
        Бедняжка лепетала задыхающимся от волнения голосом, а Невенор, внутри которой поднималась мутная волна ненависти, уже с трудом сохраняла самообладание, чтобы не пустить в ход боевой нож, коим она владела великолепно - на зависть даже гному, специалисту в любом оружии. И всё же выучка взяла своё - голос её ничуть не дрогнул, оставаясь таким же холодным.
        - А теперь слушай меня - и очень, очень внимательно. Не так давно одна стерва уже разбила мастеру сердце, и именно таким способом. И если я ещё хоть раз замечу, или узнаю... Не-ет, ты не права! Я начну не с тебя - с твоей родни, причём с самых маленьких. И легко докажу, что эльфийские головорезы самые беспощадные в нашем мире. Сначала я буду отрезать...
        И беспощадная разведчица стала перечислять такие подробности, что Бин то бледнела от ужаса, то краснела от стыда, не смея даже упасть в обморок. По правде говоря, Невенор в глубине души чуть лукавила - но совсем чуть-чуть. Просто - один недавний поцелуй ещё горел невидимым пламенем на её устах.
        - Всё поняла, дура хумансовская?
        Девица с ужасом смотрела некоторое время, сотрясаясь от дрожи, а затем только кивнула, будучи не в силах говорить. А Невенор продолжила воспитание, говоря чётким, врывающимся в сознание голосом.
        - А теперь - молчать и смотреть мне в глаза. И упаси тебя боги отвести взгляд или смежить веки, - лучница свирепо покачала перед самым личиком блестящей сталью.
        Нервно сглотнув, Бин мелко закивала, неотрывно глядя в глаза как кролик на удава.
        Невенор задрала ей подол сарафана и запустила туда свою бесстыжую руку, внутренне хихикая. Нет, что ни говорите, а методы форсированного допроса и подчинения - отличная штука! От плохого к хорошему, и обратно - качай себе маятник, подчиняя психику... Пока её пальчики сноровисто ласкали и обхаживали самые сладкие и потаённые места, привязанная девица задышала чаще, порозовела. Затем глухо застонала, глядя на свою мучительницу уже едва ли не с обожанием и по-прежнему не отрывая глаз.
        Медленно и осторожно подведя хумансийку к самому порогу наслаждения, но не давая той соскользнуть в сладкую бездну, эльфийка вдруг прекратила и убрала руку. С любопытством глядя на содрогающуюся в сладкой муке, закусившую губы девицу, она прошептала ей.
        - Ты будешь делать всё правильно? Будешь хорошей девочкой?
        - Да... Да! Я сделаю всё - только дай мне это! Ты ведь можешь...
        "И почему все красивые такие стервы и дуры? Что Аллена, что эта Бин - даже по моим меркам лапочка, а уж по хумансовским - самочка хоть куда... Э-э, милочка, да ты, похоже, никогда такого не знала? Только с грубиянами общалась? Ну что ж, тем крепче будет моя удавка на твоей нежной шейке... вернее, на другом месте. Ладно, ладно, не умирай так - мне же не жаль дать тебе это..." - и она наконец добавила финальный штрих, другой ладонью закрывая молодой женщине рвущийся из губ крик радости.
        А глаз она всё-таки не отвела... Ну и дура - лучше умереть, чем подсесть на такое...
        - Теперь ты будешь и дышать, и жить только с моего разрешения, - заботливо ворковала Невенор, умело сводя с лица Бин синяк, а с запястий - следы от врезавшейся в нежную кожу верёвки.
        Та мало-помалу приходила в себя, и из глаз медленно уплывала блаженная истома.
        - Правду говорят - бойтесь эльфов не меньше, чем Падшего, - наконец прошептала служанка и чуть горько усмехнулась.
        - А нас не надо бояться - будь лапочкой, и всё будет хорошо! - заверила её лучница, полоская в ручье руки. Крепкая ты девонька, однако. Куда крепче, чем я думала...
        - Вот и всё - только глазоньки свои блестящие прикрой, спрячь. Ну, пошли, Бин? А то завтрак стынет. Да, кстати - не расскажешь, милочка, как здесь у вас топлёное молоко делают? Такая прелесть выходит...
        
        На лугу за околицей - там, где с незапамятных времён посредине поля торчит одинокий камень, похожий на клык гигантского неведомого зверя, невесть зачем произрастающий из земли, волшебник беседовал с волшебницей. Постепенно проверял её умения, заставлял отвечать на вопросы и выполнять простейшие магические действия, иногда тенькая в её сторону. Они вдвоём облюбовали это место - село рядом, и в то же время никто не мешает.
        В конце концов Локси схватился за голову.
        - Да руки-ноги повыдергать тому, кто тебя так изуродовал!
        Стелла обиделась. На время с неё была снята магическая личина - правда, девица почти не изменилась. Так и осталась рыжей, веснушчатой и худощавой, лишь проявились кое-какие типично гномьи черты.
        - Ты мово учителя, мастера Лоина, не трожь!
        Однако перед носом гномьей соплюшки показался кулак хуманса.
        - Помолчи. Так орудовать с Силами, это надо ещё исхитриться. Всё равно, что тяжёлой кувалдой мух бить. Или правой рукой в левый карман лезть. Если мой учитель такое увидит, старикашку от возмущения удар хватит. А у эльфийского мага и вовсе уши позеленеют да отвалятся, - тут они оба хихикнули.
        - Значит так, Стелла - выучить тебя да поправить твои вывихи я могу, - он достал трубку, набил.
        - Дай огня.
        Несколько раз маленькая волшебница пыталась, но получалось более чем скверно - то огонёк выходил слишком маленьким и гас, то полыхал яростным жаром, норовя испепелить и саму трубку. А один раз растёкся, едва не припалив Локси усы, что он начал отращивать для солидности. В конце концов волшебник сдался и прикурил свою трубку сам.
        - Ладно, не расстраивайся так. Основа есть, остальному надрессирую, - заметил он пригорюнившейся малышке. Правда, методы воспитания, через которые он прошёл в школе магии, мягкостью отнюдь не отличались. Учеников постоянно ставили на грань надрыва, заставляли чуть ли не рвать жилы в непосильных заданиях. А едва у тех что-то начинало выходить, как планочку - хлоп! - приподнимали чуть повыше, и все мучения начинались сызнова...
        - Первое - сообщи своим, сама или через Борга, чтобы сделали два хрустальных шара, как у всех волшебников.
        Глаза Стеллы засияли.
        - У меня будет свой шар? А зачем два?
        - Как будут готовы - мы с тобой подъедем в ваши Рудные горы, и пусть к нам выйдет ещё один маг из ваших. Я покажу, как вы сами можете инициировать хрусталь, и научу, как пользоваться.
        - А если испорчу? - засомневалась гнома.
        - Повторим столько раз, сколько понадобится. Разумеется, шары за твой счёт, - поспешил добавить волшебник. Затем вздохнул и продолжил.
        - И вторая, гораздо более тяжёлая проблема. Чтобы её обсудить и как-то решить, вызови ко мне одну или две женщины вашего народа, кто имеет на Совет Старейшин наибольшее влияние. И не засыпай меня вопросами - это дело я сначала обговорю с ними, а уж потом ты и сама пожалеешь, что на свет родилась...
        Гнома-волшебница завозилась, засовалась при этих словах.
        - Кстати, мастер - давайте уйдём со света. Он меня слишком... давит. В моей каморке подземного дворца было куда уютнее.
        Локси вздохнул и покачал головой.
        - Нет. Тебе придётся не только привыкнуть к яркому солнечному свету - полюбить его. И ещё одно. Во время учёбы тебе будет больно, обидно. Не раз ты будешь проклинать всё и вся, и у тебя будут опускаться руки. Реши сразу, раз и навсегда - готова ли ты пойти до конца? Времени у нас мало, слишком мало.
        От любопытства Стелла захлопала ресницами.
        - А почему мало?
        - На будущий год будет война. Большая война с орками. Так что мне надо успеть выучить тебя, а если выйдет - зимой ты уже будешь отводить душу на ваших магах, учить их уму-разуму. Чтобы к войне гномы были готовы не так, как раньше.
        Обычно Рудные горы оставались лишь островком в бушующем море орочьего нашествия, отрезанным от снабжения, от взаимодействия с армией людей. Но иногда затапливало и их, и тогда гномы наглухо закрывались в своих подземельях, жестоко страдая от голода и неизвестности - полагаясь лишь на крепость сделанных ещё бородатыми прадедами ворот да на стойкость эльфов с хумансами...
        - Я с вами, мастер - до конца.
        
        В эту ночь разразилась гроза. Неистовая и бешеная, как часто бывает в предгорьях, но такая же короткая. Она быстро излила на землю свою очищающую ярость и унеслась прочь, куда-то на восток - навстречу утреннему солнцу. Так что к полуночи небо очистилось, и Борг, которому отчего-то не спалось, вышел покурить на приделанный к торцу коридора верхнего этажа балкон. Потянувшись и принюхавшись к чистому прохладному воздуху, он не спеша, предвкушая действо, набил трубку.
        Перед тем, как высечь огонь, он глянул с высоты на небольшой сад, что примыкал сзади к дому и теперь неподвижно красовался перед ним.
        Глянул - и обомлел. Потому что в саду что-то сорвалось, и под толстой ветвью старой яблони забилась в петле тонкая фигурка. Луна выглянула из-за уползающих последних облаков, и в её нескромном свете высветилось лицо Бин...
        
        Её всё-таки успели спасти. На истошный, но чётко обрисовавший ситуацию вопль гнома сбежался не только весь дом, но и полдеревни.
        И теперь едва одетый Локси упрямо вталкивал жизнь в изломанное, лежащее на мокрой траве тело, а старая горбатая Шувзи оказалась вовсе не такой уж беспомощной знахаркой, как бывает обычно в деревнях. И волшебник даже различил у той слабые проблески мастерства. Вдвоём дело пошло увереннее.
        И всё же они не справились бы, если бы кусающая губы эльфийка не примкнула к ним и не добавила свой благоухающий весенней зеленью ручеёк к течению Силы. Наконец, молодая женщина вздрогнула всем телом, закашлялась, а потом задышала - ровно и глубоко.
        Пошатываясь от усталости, Локси встал. Несколько мигов всматривался в бледное лицо.
        - Отнесите её в дом. Стелла-первая и ты, Харзи - побудьте с ней. Головами отвечаете, если что!
        Когда его распоряжение было выполнено, он нашёл глазами старосту, и голос волшебника зазвенел металлом в ночном воздухе.
        - А теперь я хочу знать - что здесь происходит? И никому не расходиться!
        Бедолашный крестьянин, обливаясь потом, попытался привычно стащить с головы шапку, но оказалось, что впопыхах он её и не надел. Помявшись, староста оглянулся на односельчан, а затем кое-как выдавил.
        - Ну, в общем, вашсветлость...
        Локси некоторое время глядел на него, а потом жёстко усмехнулся.
        - Мне что же, придётся ждать? Или послать за розгами, да приказать опять вас воспитывать?
        Горбатая Шувзи, опираясь на клюку, шагнула вперёд. Её глаз с такой злобой блеснул на молодого лорда, что у того просто нестерпимо засвербели руки - сунуть старуху в ту же петлю, из которой только что вытащили молодую красивую служанку...
        - Не в обиду вашей милости... Бин-то, она не дочка Лукиша. Старый лорд Мэй, отец того, что вы так лихо железкой продырявили...
        - Ну, и? - в голове волшебника начало что-то проясняться.
        - Так Визил-то, чтоб его в аду Падший миловал - он о том знал, что сестра. Однако ж, всё одно снасильничал год тому, да в чём мать родила из старого замка, что ваша светлость спалили, и выкинул...
        Локси уже прикидывал, в каких выражениях будит говорить с хоббитянкой, ненароком подстроившей ему такую неприятность.
        - Старый Лукиш, ясно дело, не любил байстрючку - поедом ел. А теперь точит, старый пень - пусть тебя молодой лорд обрюхатит. Да потом и деньжат отсыплет... Дескать, всё одно порченая, а жизни тут ей не будет, - угрюмо и непримиримо скрежетала старая карга.
        - Мать или ещё какая родня есть? - поинтересовался волшебник.
        Старуха подумала, и отрицательно покачала головой.
        - Мать её, сестра моя, уж три зимы, как... никого, в общем, окромя меня.
        Обернувшись, Локси вызвал Иллена.
        - Отсчитай старому Лукишу сто цехинов серебром. И чтоб завтра же его и след простыл. Если хоть раз появится на моей земле - висеть ему под ближайшим крепким деревом на манер груши.
        Затем повернулся к Шувзи и, не обращая внимания на изумлённые голоса обсуждающих его слова крестьян, сказал.
        - Ну давай, вещай дальше, коль начала. И глазами не зыркай так люто - я перед тобой и людьми ни в чём не провинился.
        Пожевав губами, старуха удержала в себе некие так и просящиеся слова, и продолжила, глядя прямо - да не в глаза, а в самую душу.
        - Я своё отжила, спасибо богам, так что смерти не боюсь... Скажи правду, лорд, перед людьми - огулял девку? Обещал чего?
        Сначала вокруг воцарилась такая тишина, что стало слышно, как гном угрюмо сопит своей трубкой, затмевая звёзды клубами дыма. Затем народ глухо зароптал, но Шувзи гневно вскинула свободную руку.
        - Цыть, окаянные! Пусть молодой лорд слово молвит! - и голоса разом смолкли.
        Локси с горечью подумал, что вряд ли он будет обладать здесь такой же властью, как эта дряхлая, перекрученная жизнью старуха. Как ни верти - а он здесь чужак, пришлец.
        - Нет, - просто ответил молодой волшебник.
        Блестящий, бездонно чёрный глаз Шувзи некоторое время пытливо смотрел на него, а затем старуха недоумённо моргнула.
        - А ведь правду бает - то я ясно вижу.
        Люди вокруг оцепенело молчали. А Шувзи некоторое время размышляла, опустив голову, затем снова подняла свой пронзительный взгляд.
        - Ну и дурак. Дважды дурак! Нет - трижды!
        Реназ, зарычав и стиснув в руке нагайку, шагнул было вперёд. Старуха коротко взглянула на него и бросила, словно цепному псу.
        - Уймись!
        Удивительно, но сильный, рослый солдат послушался.
        Вздохнув и сдержав становящееся всё более нестерпимым желание украсить висящей старухой ветвь яблони, Локси негромко ответил.
        - За слова бранные я с тебя потом спрошу, не на людях. Но объясни - почему... дважды и даже трижды? Раз уж у нас тут такие речи пошли.
        Шувзи погрозила ему клюкой в сухой руке, и он с удивлением услышал её негромкий смех.
        - Ох, лорд... молодой да пригожий - ну прямо тебе красавец-елф, а уж их я повидала! Да и Бин редкой красоты деваха, неописуемой просто - неужто не хотелось покувыркаться да в...ь ей во всё своё удовольствие?
        Немного смутившись, Локси кивнул.
        - Ну отчего же... только я то по делам мотаюсь, то устаю так, что до постели не помню, как и доберусь - сплю на ходу.
        - Вот тебе и первый раз дурак! - фыркнула старуха. Затем пожала тощими плечами.
        - Ну и огулял бы девку, ну обрюхатил - то дело житейское, и для лордов очень даже привычное и нужное. Пригрел бы и её, и дитё, обеспечил - не бедный, чай. Кому от того убудет?
        Завидя, что волшебник пожал плечами, Шувзи ткнула в него пальцем.
        - Вот тебе два! - и, судя по лицам, собравшиеся вокруг крестьяне, солдаты и женщины склонны были согласиться с её словами. Трудно было бы представить себе какого-нибудь барона или рыцаря, и чтобы у него в деревнях не оказалось с десяток побочных детишек. Для улучшения породы, так сказать.
        - И напоследок тебе ещё моё слово, лорд Локси. Ну привезёшь ты нам однажды жонку, молодую вертихвостку столичную. Будет она по балам скакать, да рога тебе наставлять. А ты всё одно ночами будешь с Бин детишек строгать, или вот с этой елфой - приметила я, как она на тебя посматривает... - и взор старухи как-то непонятно скользнул по обмершей Невенор.
        - Ежели не с обеими сразу - знаю я вас, молодых да благородных, - усмехнулась старая вещунья.
        - Что, не права я, ежели хорошенько-то подумать?
        И молодому волшебнику почему-то нечем было возразить.
        - А был бы на третий раз умный - да взял бы себе настоящую хозяйку. И красавица, и благородных кровей. Людей знает, о деле не забудет - и почитали бы её да слушали, как никакую другую. Смотри уж правде в глаза - кругом ты сплоховал, лорд, - Шувзи укоризненно покачала головой и вздохнула напоследок.
        - Ну, ладно - теперь приказывай вязать да на ветку - а то я не вижу, как ты на верёвку зыркаешь...
        Старая женщина замолчала и склонила голову. Локси смотрел на неё, и отчего-то ему было больно и как-то легко одновременно. А затем он сделал то, чего от себя никогда не ожидал - он шагнул к Шувзи и низко, до земли, поклонился.
        - Спасибо тебе. За слово смелое, за правду в глаза. Где ж ты раньше была, старая кочерыжка?.. Но я всё равно по-своему сделаю.
        Он протянул ладонь в сторону Иллена, и хоббит, трепеща от волнения - угадал ли? - вложил в неё не кинжал с левой стороны пояса, а кошель с правой. Локси не глядя зачерпнул горсть монет и высыпал неслыханное для крестьянина богатство старой Шувзи.
        - Хату обнови свою - крыша совсем прохудилась. Да чтобы в этих лохмотьях я тебя больше не видел, - и пренебрежительно ткнул рукой в ветхое платье.
        Старуха побренчала серебром в подоле, недоверчиво глянула на молодого волшебника, и по своей неисправимой язвительности проворчала.
        - Будто вовсе без одёжки я краше буду...
        
        Сначала захохотал гном - гулко, всласть, хлопая себя руками по бокам. Затем громко заржали солдаты, с восхищением поглядывая на старую перечницу. Ну, раз такое дело - селяне тоже захихикали, коли лорд не гневаются.
        И последним к общему хохоту присоединился тоненький, серебристый, с едва заметной горчинкой смех эльфийской лучницы.
        
        * * *
        
        Да, мой лорд, я проиграла эту битву. Права старая Шувзи - кругом права. Тебе нужна в дом хозяйка, мать детей, советница в делах и любовница в постели - всё это, и сразу - всё это есть у Бин. Она человек, в отличие от меня - она своя.
        И всё же... ты, мой милый, одновременно и эльф, и человек. Когда-нибудь ты поймёшь это, став единым целым - а отмерено тебе много. И тогда меня - никого иную - меня ты отведёшь под своды Вечного Леса и назовёшь своей. Всё же у меня не такая рыбья кровь, как ты считаешь. Но я умею ждать. Ждать и бороться за своё счастье, потихоньку выдирая его из хватки Судьбы.
        И я буду ждать. И всегда буду, пока однажды, вдоволь испив горечи и удовольствий из чаши под названием Жизнь, ты заметишь рядом меня - скромную серую птичку Невенор из клана Поющего Ветра.
        
        Конец, возможно - первой книги - о беспутном шалопае, боевом маге и дворянине сэре Локси, лорде Мэй.
        
        
        Глава 28.
        
        Волшебник подошёл к распахнутому настежь окну гостевой комнаты, посмотрел на опустевший и затихший ночной сад. Постоял некоторое время, ощущая непривычное ощущение в душе. Достал трубку, задумчиво набил и только потом спохватился.
        - Ну, раз ты всё слышала... Я могу закурить?
        Лежащая в постели Бин вспыхнула. Это у неё-то спрашивают, у простой служанки, хоть и незаконнорожденной от старого лорда? А тем более недавно вытащенной из петли? У-уй, стыдоба какая... Она до бровей натянула лёгкое одеяло, коим её накрыли, втайне умоляя всех богов, чтобы в полумраке не были заметны её пылающие щёки.
        - Вы, лорд, хозяин в своём доме, и вольны поступать, как вам будет угодно.
        Локси кивнул. Сел на подоконник, свесив ноги наружу и оказавшись скорее в ночной тиши, чем в комнате, а затем лицо его на миг озарилось огоньком.
        - Думаешь - хозяин? И всё же эта старая вешалка не оставила мне выбора. Она ясно дала понять, что закон - дело пятое. Хоть король и признал меня лордом Мэй, люди никогда не пойдут за мной в огонь и в воду - для них я всё равно чужак. Для них даже капля текущей в тебе, Бин, крови старого лорда куда ближе и понятнее. Вот так - я лорд, и не лорд.
        Стелла отвела задумчивые глаза от парящего над столиком тусклого шарика магического светильника. Хоббитянка тоже прекрасно расслышала и поняла сцену в саду. Правда, поначалу она побаивалась - поджарит ли мастер её огненым шаром или просто разорвёт в клочья молнией? Но Локси лишь посмотрел на неё грустно, и взъерошил волосы.
        Харзи, тоже усвоив, что свои мысли можно произносить в этом доме вслух и при этом не беспокоиться ни за место, ни за целость зубов, проворчала:
        - Со временем, конечно, кое-что сгладится, но в общем, Шувзи скорее права, чем нет. А с другой стороны, после всего произошедшего, и Бин вряд ли вашей будет. Не всё можно говорить - хотя, иногда надо, конечно.
        Волшебник дымил потихоньку в ночное небо, в душе соглашаясь с Харзи. Бывает такая правда, которая перестаёт быть таковой, едва её озвучишь... Привычно выбив трубку о каблук, он спрятал её, забрался обратно в комнату и подошёл к кровати.
        - Ну как ты, Бин?
        Молодая женщина, по-прежнему глядя на него так, что из-под одеяла виднелись только её блестящие ясные глаза, отозвалась.
        - В порядке. И больше не повторится. Лорд... я могу поговорить с Невенор? И чтобы нас никто не слышал...
        Крепкая порода, однако! Другая на её месте в истерике билась бы... Локси кивком отправил обеих присутствующих девиц отдыхать, а сам негромко произнёс.
        - Иди сюда. Всё равно знаю, что подслушиваешь.
        В окне неслышно мелькнула тень. Так же бесшумно эльфийка спустилась в комнату - не иначе, как с крыши.
        - Практикуюсь, чтобы старые навыки не забыть, - ответила она на удивлённые взгляды.
        Волшебник поставил заклинание тишины, прислушался к вдруг оглохшей ночи, и назло обеим девицам спокойно шагнул в окно. С удовлетворением отметил, что ни восхищённых, ни испуганных возгласов попросту не слышно. Он отлетел в тень от дерева, стал на ноги и только тут позволил себе чуть расслабиться.
        Это получается Падший знает что! Неприятности прямо-таки стали сыпаться на него - возникают ну буквально на пустом месте, из ничего. Да, прав был Архимаг - от колечка надо избавляться как можно быстрее. Пока удаётся справляться, но не стоить лукавить наедине с самим собой - когда-нибудь да не удастся...
        
        - Ну, и о чём ты хотела со мной побеседовать теперь? - лучница расхаживала по комнате, рассматривая простые деревянные панели стен и нехитрую обстановку, не носящую на себе печать обжитости. Заслышав, что Бин молчит, она остановилась и посмотрела на неё.
        - Да, несмотря ни на что, ты всё-таки победила. Если ты захочешь, он будет твоим. Только скажи мне - отчего ты меня не выдала?
        Молодая женщина слабо улыбнулась, и даже позволила одеялу соскользнуть со своего лица.
        - Глупая ты. Думаешь, я не поняла, для кого ты охраняешь нашего лорда? Не дура всё-таки, хоть для тебя это и не очевидно. А вообще - у меня много вопросов, и я не знаю, какой из них главный. Да не мельтеши, сядь рядом, пожалуйста.
        Пожав плечами под комбинезоном, Невенор присела на краешек кровати. Некоторое время смотрела в эти тёмные и непонятные хумансовские глаза, впервые отметив, какие они глубокие.
        - Ну, и? В гляделки играть не будем - у тебя нет никаких шансов.
        Бин заволновалась и ощутимо напряглась.
        - Скажи мне... только правду - раз уж сегодня ночь истин. Это незабываемое ощущение... его мне можешь дать только ты? - её ладонь мягко легла на руку эльфийки, изобразив ритмично пульсирующую дрожь.
        Невенор мысленно помянула Падшего. Вот же вопросики! Скажи правду - рыбка ускользнёт. А ведь так легко сказать "да"... и потом что же - совесть тебя, голубушка не загрызёт? И она решилась.
        - Нет. Любой, у кого достанет ласки и нежности. И чуть умения. Даже ты сама, если захочешь.
        - Вот уж не ожидала, что ты ответишь, и тем более правду. Но ведь у тебя нет для меня ласки и...
        Усмехнувшись, лучница ответила.
        - Просто умение. В эльфийской разведке учат всякому, знаешь ли. Не только головы резать.
        Где-то в углу несмело пиликнул сверчок. Надо же - жизнь всё-таки идёт и продолжается! А лежащая на кровати молодая женщина потёрла шею, и грустно усмехнулась.
        - Значит, правда то, о чём втихомолку шептались наши бабы... Скажи, а лорд умеет? Как тебе... было с ним?
        Эльфийка потянулась пальчиками к оставшемуся на нежной шее кровоподтёку.
        - Не дёргайся, не дёргайся - не буду я тебя пытать. Синяк сведу. Мастер - не знаю, у меня с ним ничего такого не было. Но, судя по тому, как на него девицы потом смотрят... ещё как умеет. Он, знаешь ли - такой гулёна... Хотя, надо отдать ему должное, к каждой подруге относится нежно и трепетно, словно она самая-пресамая, и одна-единственная на свете...
        Она критически осмотрела результат.
        - Ну, вот и всё - остатки за пару дней сами исчезнут. Я всё-таки не целительница - скорее наоборот.
        Бин повертела головой и улыбнулась.
        - Спасибо - даже не болит. Да, я поняла намёк - если я всё же... то однажды ты так же легко и нежно перережешь эту же самую шею.
        Невенор очаровательно улыбнулась и легонько кивнула.
        Однако Бин вздохнула и перевела взгляд с глаз эльфийки на магический светильник. Какая простая вещь - а никак не привыкнуть...
        - Успокойся, грозная воительница. Хоть всё, что сказала Шувзи, это наверняка истина, но всё же ни один лорд не пойдёт на поводу у своих людей. Сделает любую глупость - но по-своему, иначе его уважать не будут.
        Эльфийка некоторое время размышляла, затем усмехнулась.
        - Да, наверное так. Кое-что в образе мышления хумансов мне кажется нерациональным... но, возможно, это следствие вашей горячей крови. Ну ладно, Бин, делай как хочешь. Не буду я резать твою нежную шею. И - я хотела бы извиниться за... утреннее. Я была вне себя. И повела себя, как последняя стерва.
        Посмотрев на тень, набежавшую на точёное эльфийское лицо, молодая женщина помолчала, подбирая слова.
        - Знаешь, я не сержусь. Многое стало яснее. Урок был жестоким, но необходимым. По крайней мере, я теперь всегда буду думать, прежде чем делать. Жизнь не так уж проста, и мне надо тоже многому учиться - в свои семнадцать я, оказывается, ничего не знаю.
        Сверчок успел закончить свою долгую трель. И завёл её по новой, прежде чем Невенор отозвалась.
        - Спасибо. И ещё, Бин - есть у меня ощущение, что мы могли бы со временем подружиться. Как там говорится - каждый ищет то, чего ему не хватает. Если только мастер не вклинится между нами.
        Лежащая рука поднялась и взъерошила короткие, светло-русые, мягкие эльфийские локоны.
        - Посмотри мне в глаза. Ты, конечно, стервочка ещё из тех. Но я тебе обещаю - я не стану препятствием между моим лордом и тобой. И - я согласна на твою дружбу. От всего сердца.
        Лучница взяла руку, потёрлась о её ладонь щекой.
        - Ладно, Бин. Через пару часов рассвет, поэтому постарайся уснуть. Поскольку я полагаю, что теперь к работе тебе не позволят даже и пальцем прикоснуться - я завтра выпрошу у мастера тебя в ученицы. Полноценного эльфийского рэйнджера, конечно, не выйдет - но воспитывать буду так, что мало не покажется.
        Бин вздохнула и заворочалась.
        - Да, ты права. Только вряд ли я усну.
        - Ну, милочка, есть хорошее средство. Если хочешь, я дам тебе это. А ещё лучше - научу, как достичь самой. И не красней - это не так уж противоестественно. Разведчица и воительница просто обязана уметь так или иначе сбрасывать нервное напряжение, иначе её ценность как боевой единицы слишком сильно падает, - лукаво подмигнула Невенор.
        Молодая женщина потрогала свои предательски полыхающие щёки и застенчиво улыбнулась.
        - Не хочется зависеть от тебя, ой как не хочется. Ведь ты именно этого добивалась - я прочла это в твоих глазах. Но... давай просто поговорим. Я хочу больше узнать о тебе. И о нём. Иди сюда, - и, глядя в зелёные глаза, откинула край одеяла.
        Невенор изогнула в размышлении изящную бровку. А почему бы и нет? Очень даже недурственная идея - познакомиться, тем более - неплохо бы иметь с кем-то общие переживания.
        И, выскользнув из одежды так же ловко, как змея из старой шкурки, бросила комбез в угол.
        - Интересно, лорд нас внимательно слушает? А чем это от тебя так интересно пахнет - вроде зелени и цветов?.. - Бин осторожно принюхалась, а затем звонко чихнула.
        Невенор хохотнула.
        - Ему и в голову не придёт за нами подслушивать или даже подсматривать. Он слишком порядочный, да и лентяй к тому же. А запах - это это для приятственности - эй, а у вас что, таким не пользуются?..
        
        Как известно - люди предполагают, а боги располагают. И тем не менее, Локси, сидя и размышляя на вершине Сигнальной горы, пришёл примерно к тому, что надо работать ещё усерднее - а там видно будет. Его исследования свойств Кольца по формулам, надиктованным Архимагом, через месяц будут закончены. Со Стеллой-второй особых проблем быть не должно. Ох, ещё и с девицами этими разбираться...
        Он припомнил губы Невенор, мимолётные прикосновения Бин, бархатный голос Аллены. И отметил, что воспоминания о последней уже вовсе не терзают его болью. Как там сказала умница Анитэль - "весеннее обострение чувств"? Ладно, посмотрим...
        
        Невенор как в воду глядела. Наутро мастер приказал освободить Бин от работы, а взамен, чтобы не бездельничала... тут-то лучница и вытребовала молодую - уже вовсе не служанку, но и ещё не госпожу - себе в ученицы. Локси весьма одобрил эту затею.
        - Ставлю задачу намного шире. Воспитать из Бин леди - настоящую, а не заносчивую кичливую дурёху. Иллен будет учить письму и счёту. Я - истории и географии, а остальное - из книг в библиотеке. Плюс танцы, искусство ведения беседы...
        Та улыбнулась и охотно согласилась. Правда, глядя на её свежее и безмятежное лицо, у волшебника шевельнулась мысль о причине такого резкого перехода от безысходности к некоей спокойной внутренней силе, что теперь весьма ощутимо наполняла девицу. Но он списал всё на дворянскую кровь старого лорда - не пустяк, как известно. А посему приказал Иллену подыскать новую служанку - но не ошибиться на этот раз.
        Тот, естественно, почесав немного в затылке, прямиком побежал к Стелле. Разволновавшаяся хоббитянка сгоряча хотела подсунуть мастеру старую грымзу Умбиру, но потом призадумалась и помчалась советоваться к старосте. Через некоторое время туда же вызвали и Харзи. Затем гному, яростно ругающемуся по поводу того жалкого подобия строя, что выстраивали эти горе-солдаты, тоже пришлось отправиться в дом старосты. Закончилось всё тем, что Невенор и уже падающей после утренней пробежки и разминки Бин также осталось прийти туда же.
        Долгие споры и препирательства привели к тому, что заявившаяся на шум Шувзи чуть не поколотила всех своей клюкой.
        - Пусть мужчины занимаются своими делами - пашут поля, воюют, открывают новые земли - а дом должен быть в надёжных женских руках. И никаких страхолюдных или пожилых. Если лорду припрёт - пусть хватает и тут же нагибает - служанке по должности не положено отнекиваться. Если дом красивый, то пусть он будет красивым во всём!
        Стелла осторожно заметила, что не хватало им ещё и любовниц мастеру подбирать, на что эльфийка едко заметила, что пусть белобрысая крыса о том даже и не мечтает. И склока разгорелась с новой силой.
        В конце концов остановились на молодой сироте Ланси. Пригожая и ладная - но она осталась в деревне одна после того, как её беженка-мать скончалась. Ни угла, ни двора, в общем. А у лорда в доме будет и в тепле, и в заботе.
        - Погодите чуть, мы посоветуемся, - и Невенор вытащила охающую от ноющих ног и рук Бин во двор.
        Присев в тенёк - на уютную скамеечку под старой черешней, эльфийка спросила мнения Бин. Та усмехнулась.
        - Знаешь... вот ей-то как раз, как говорится, сами боги велели под лорда подмоститься. В меру смазливая и безотказная, а в остальном пустышка. Если лорд её обрюхатит, даже я не против буду. Иначе пропадёт девка одна - бесприданница ведь.
        Невенор усмехнулась.
        - Ну нет. Никогда не представляла себя в роли сводни... да и сердечко что-то грызёт.
        - Не волнуйся - если что и выйдет у них, то месяц, не более двух - потом мастера самого начнёт от той тошнить. Вот когда я в чём-то стану достойной нашего лорда, тогда пусть он на сторону даже не смотрит... ну разве только в твою. Иногда. А пока пусть, а то и впрямь крыша поедет. Мужчинам без этого нельзя, - и Бин весело расхохоталась, тут же охнув и схватившись за поясницу.
        
        Если бы занятый обучением Стеллы-второй волшебник узнал о подробностях заговора, то сгоряча могли бы пострадать и весьма многие чьи-то задн... извините - попки. Но он, спасибо похохатывающим на небесах богам, был сосредоточен на ином.
        - Теперь чеши прямо по пунктам, что мы записали, и так и делай.
        Гнома, неверенно косясь на лежащий рядом листок, стала сосредотачиваться, затем что-то прошептала.
        Меж её нешироко разведённых ладоней с визгом проскочила короткая зелёная молния. Изогнувшись, тут же исчезла, но гранитный, с кулак величиной окатыш, что лежал на краю камня-клыка точно посередине разделяющего маленькие ладошки пространства, с лёгким треском распался надвое.
        - Получилось! - завизжала от восторга Стелла, хлопая и разбрызгивая вокруг искры остаточного магического отката.
        - Теперь посмотри, сколько Силы на это ушло, - волшебник осторожно ослабил свою защиту, выставленную на случай, если гнома опять ошибётся. Но сейчас у неё получилось, причём отменно.
        Та сосредоточенно посмотрела куда-то внутрь себя.
        - Да нисколько, мастер - уже всё восполнилось. Значит, я могу в шахте дробить самую твёрдую породу?
        - Дробить да. Но ты способна на большее. Давай ещё раз, но чуть по-другому...
        Когда от опушки к ним приблизилась вспотевшая Невенор в сопровождении куда более мокрой и слегка пошатывающейся Бин, Стелла уже и забыла про свою недавнюю радость. Сердито откинув с глаз рыжую прядь, она опять короткой вспышкой прожгла маленькую дырочку в куске гранита. А вокруг их валялось под вечерним солнцем... ох сколько.
        - Ну и как ваши дела? Будет толк? - мастер Локси с удовольствием окинул взором мокрую, облепившую приятные формы обеих девиц одежду.
        - Будет. Ворчит, стонет, ойкает. Но на предложение всё бросить заявляет, что глаза мои зелёные и бесстыжие выцарапает, - улыбнулась Невенор. Затем вздохнула.
        - Мастер, у Бин кожа слишком нежная и мягкая. Может, поговорите в городе с целителем, чтобы дал какое средство для кулаков и пяток? А то через пару дней ей лук в руки брать, так я боюсь, что тетивой пальцы вобще до крови сотрёт.
        Локси кивнул.
        - Очень кстати, что напомнила. Поговорю. Но мне тоже нужна твоя помощь. Надо мне подъехать к одному некроманту - нет ли тут где-нибудь каких травок или корешков, чтоб ему вроде как в подарок пригодились? Раз уж вы тут все леса и горы облазали... Да и целителя задобрить тоже надо.
        Эльфийка хмыкнула и кивнула.
        - Отчего ж нет? Возле каменоломни есть одно место... такая отрава растёт - Борг говорит, что под землёй там наверняка руды имеются. Прямо сейчас и принесём. КАДЕТ БИН - ЗА МНОЙ БЕГОМ АРШ!
        - А-атставить! - таким же сержантским тоном весело гаркнул волшебник.
        А затем обернулся к Стелле.
        - Весьма ладно выходит. Беги за этой бандой головорезок в каменоломню - и практиковаться. Да так, чтобы там сегодня двойную норму камня выдали. БЕГОМ АРШ!
        
        Глава 29.
        
        - Моё почтение, мастер Нобик.
        - И вам моё почтение, мастер Локси. Что-то случилось и нужна моя профессиональная помощь?
        Волшебник сел в кресло, отведал предложенного вина, потом уж и изложил просьбу Невенор. А затем упомянул и о деревенской знахарке, у которой, оказывается, есть проблески Силы и которую не худо бы наставить на путь истинный. Целитель вскинул брови.
        - Старая Шувзи? Слыхал, как же... Только всё никак не могу выбраться полюбопытствовать.
        Локси выложил на стол пряно и остро пахнущий свёрток. Не перепутал ли? То, что лежит в другом, покоящемся пока что в кожаной сумке, повергло бы целителя в шок... Но тот, развернув тряпицу, довольно улыбнулся.
        - Спасибо, мастер Локси - вот уж не думал, что вы разбираетесь в травах... о-о, вот за это особое спасибо!
        И Нобик с таким восторгом осмотрел и даже обнюхал ничем не примечательный, по мнению Локси, стебелёк, что молодой волшебник сразу понял - дело на мази.
        - Ну что ж, к вечеру ждите - приеду.
        - Обязательно приезжайте. Свежий воздух после вашей городской духоты, и всё такое. Да - парилку мне там соорудили - по заморскому диковинному рецепту. Правда, мне же её и приходится растапливать - но боевому магу вполне по плечу. Тем более, что весьма приятно и даже для здоровья вроде способствует...
        По правде говоря, идею парилки Локси напрямую передрал с так называемой сауны, прелесть которой вполне оценил в том самом мире грёз, куда его однажды забросила судьба. Вернее - боги.
        Целитель с интересом посмотрел на молодого коллегу по магическому ремеслу.
        - Вы меня прямо заинтриговали. Всё, приеду обязательно, нынче же вечером - даже если у барона на заднице чирей вскочит...
        
        - Мастер Буцарн, моё почтение.
        - О-о, какие люди! Мастер Локси, и вам моё уважение.
        Ещё некоторое время отдав должное этикету, оба волшебника расположились в креслах и по обоюдному согласию выпили по хорошей кружке сока - как-никак, у обоих весьма смертоубийственная специальность, и заливать мозги ну никак нельзя. Помявшись, Локси решил особо не деликатничать и сразу выложил на стол свёрток.
        Чёрный маг небрежно провёл над ним ладонью. Затем недоумённо - ещё раз, и брови его взметнулись в удивлении. Пустая кружка улетела в угол, жалобно рассыпавшись осколками, а Буцарн уже жадно развернул тряпицу.
        - О-о, какая прелесть! Да тут целое богатство! - и, бережно поворошив ещё свежие, вчера сорванные растения, наконец поднял глаза на Локси.
        - Коллега, я понимаю, что это не просто подарок из вежливости. Что вам нужно - мор, банда скелетов или пара-тройка добротно сделанных зомби?
        Волшебник мысленно усмехнулся.
        - Мне нужна одна насквозь незаконная услуга в деле, которое я по некоторым причинам не могу сделать сам. Но я решил не обращаться в гильдию наёмников, а дать заработать хорошему человеку.
        Видя, что собеседник кивнул и заинтересованно слушает, Локси продолжил свою речь.
        - Я подумал, что у вас, мастер, просто обязаны быть несколько ребят, что добывают для вас... ну, скажем так - редкие и деликатные ингредиенты.
        Буцарн чуть подумал и кивнул.
        - Да, не скрою, есть у меня пара-тройка решительных парней. Но мне не хотелось бы с ними расставаться - сотрудничество с ними весьма выгодно. Да они и не убийцы, а бывшие расхитители гробниц.
        Локси усмехнулся.
        - Успокойтесь, мастер - ничего такого. Им даже не нужно никого убивать. Просто... мне нужно не так далеко отсюда разыскать одного человечка и доставить мне. Живым и невредимым. Разумеется, в полной тайне - а дальнейшее моя забота. Если вы подведёте меня к нужным людям и замолвите словечко... оплата за мной.
        Чернокнижник задумчиво погладил настолько великолепное чучело летучей мыши, стоящее на столе, что Локси не решился бы спорить, что это не усыплённый до поры живой зверёк. А затем Буцарн решительно спрятал свёрток с травами в ящик стола.
        - Надеюсь, не маг и не слишком высокопоставленный дворянин?
        - О нет, что вы, мастер - разве я позволю себе подставить уважаемого коллегу...
        
        От парилки мастер Нобик пришёл в такой восторг, что немедля потребовал записать ему конструкцию, принципы и температуры.
        - На ближайшем же совете целителей я отдам это королевскому лекарю, а потом станем потихоньку строить и в городах. Предлагаю - идея ваша, я займусь внедрением, прибыль пополам.
        Он отхлебнул ещё горячего чая с мятой, и занялся терпеливо стоящей Шувзи в новом платье. Пока Локси корпел, изображая на бумаге столь незамысловатую с виду конструкцию сауны, целитель раза два успел повздорить с упрямой старухой, и три раза помириться. Видя, что это надолго, Локси сунул листы в карман Нобику и вышел на балкон, в прохладные сумерки.
        Здесь его, окутанного табачным дымом наподобие маленького сердитого вулкана, и нашла Стелла-вторая. Отчего-то волнуясь, она разогнала ладошкой ядовитые тучи, а затем затараторила.
        - Мастер, один хрустальный шар уже готов, другой кристалл только что добыли и ещё обрабатывают. А наши тётки вместе с одним старейшиной притопают послезавтра.
        Немного задумавшись о способах тайной гномьей связи, не имеющей с магией ничего общего, Локси махнул на эту головоломку рукой и потрепал гному по рыжей макушке.
        - Очень хорошо, Стелла. И не обижайся на меня - гоняю ведь для твоей же пользы. А если решим вопрос с вашими, пойдут более мощные заклинания, там вообще будешь кровавым потом исходить.
        Гнома подняла на него глаза.
        - А если не решите?
        Волшебник подумал немного и покачал головой.
        - Так или иначе, но решим. Другого пути просто нет...
        Нобик с Шувзи закончили уже почти ночью. Устало потянувшись, целитель заметил.
        - Завтра надо будет ещё кое-что ей втолковать, и заодно сделать. Кстати, мастер - она далеко не старуха. Всего-то сорок. Просто - неправильно используемая Сила её так изуродовала...
        Когда немного усталый, но весьма довольный целитель собрался идти спать и уже поднялся по лестнице к гостевым комнатам, Локси подозвал к себе Ланси. Служанка оказалась весьма симпатичной, но иногда до ужаса глуповатой. Правда, на этот раз она ухватила с лёту.
        - Хорошо, мой лорд - мастер Нобик не замёрзнет этой ночью, - и многообещающе улыбнулась.
        Проводив взглядом её весьма привлекательную фигуру, тоже вспорхнувшую вверх по ступеням, волшебник некстати подумал, что и себе бы не против... но посмотрим.
        
        Наутро, когда довольный, хотя и чуть сонный целитель отбыл, а по привычке ворчащая, но тоже довольная Шувзи уковыляла к порезавшемуся о косу крестьянскому мальчонке, Локси опять вернулся к своим занятям со Стеллой. И весь день гонял её так, что девица уже истекла слезами. Но, упрямо поджав губы, на следующее утро она временами лишь мычала от боли, а сама - сама! - перекатывала меж ладошек сияющий огненный шар - основную разминку для имеющих способности к магии Огня.
        А способности у неё имелись, и весьма неплохие. Но пользовалась она ими так, что если бы это увидал Архимаг, то старикана от возмущения наверняка хватила бы кондрашка! - прямо так волшебник и заявил троице приехавших вместе с караваном гномов.
        Правда, у обеих пожилых женщин не оказалось бород, к вящему разочарованию Локси. Зато это обстоятельство с лихвой компенсировалось пышной и ухоженной порослью у мастера Торна - до сих пор никем не превзойдённого авторитета по части строительства подземных тоннелей для воды или воздуха, а теперь члена Совета Старейшин.
        - Примерно так мы и предполагали, - величаво кивнул Торн. - Но давайте вернёмся к тому делу, о котором вы хотели переговорить.
        Волшебник вздохнул, собрался с духом, и принялся излагать.
        - Любой маг имеет свой запас сил, и понятно, что когда тот израсходован - надо отдохнуть. Если напряжение было велико, например, после боя или очень важного дела - то потребуется две-три седьмицы, чтобы хоть как-то придти в норму.
        - Это неприемлемо. Слишком долго, - твёрдо заявили обе гномьи дамы, и старейшина тоже кивнул.
        Локси предостерегающе поднял руку.
        - Но и это не всё. При большом уровне работы с Силами - а именно к этому я готовлю Стеллу - в теле мага накапливаются неучтённые, случайные остатки, обрывки магических действий. Когда их собирается слишком много, отдых потребуется ещё более долгий - более месяца.
        - Вроде пустой породы. Пока не уберёшь - работы дальше не будет. Понятно, - вздохнул Торн.
        - Позвольте, мастер Локси - но вроде бы волшебники способны работать куда интенсивнее и чаще! - возмутились дамочки, всплеснув маленькими руками.
        Молодой волшебник посмотрел на принёсшую ещё чаю и печенья Ланси и неслышно заёрзал. Ну да, разумеется - куда чаще...
        - Так вот, я к тому и веду. Если Стелла, да и остальные ваши волшебники хотят выйти на тот же уровень мастерства, что и маги остальных рас, им нужно - обязательно нужно - некое средство для быстрого отдыха. Есть два основных способа, - он поспешил упредить вопросы, завидев, как открылись было рты гномов.
        - Пока что прошу вас ещё угоститься, почтенные гости, а я попробую объяснить.
        Гномы охотно угостились - тем более, что лёгкое и рассыпчатое печенье по рецепту из книги Стелле-первой сегодня явно удалось.
        - Первый способ - использовать дым от листьев одного растения. Это сильнейший наркотик, и вызывает глубокий, чрезвычайно полезный для волшебника сон. Надеюсь, вам известно, что особой поправкой к закону обладающим Даром разрешено покупать, хранить и использовать всякую дурь.
        Обе дамы мрачно переглянулись. Хмуро покивав, Торн кое-как прожевал и буркнул.
        - Не стоит, пожалуй, приучать наших к такому?
        Локси кивнул головой в полном согласии.
        - Недостаток в том, что волшебник во всём остальном - обычный человек. В вашем случае - гном. И подсаживать его на наркоту я никому бы не посоветовал.
        Он покосился на быстро пустеющую вазочку печенья, до которого и сам был большой охотник, и незаметно вздохнул.
        - Другой способ, которым, собственно, и пользуются большинство волшебников - это... как бы поделикатнее сказать...
        - Ну говорите уж, мастер, - гномьи дамы от интереса даже остановились в своём уничтожении печенья.
        Опять набрав побольше воздуха и попросив защиты у богов, Локси всё-таки сказал, какой способ, прекрасно зная - как с этим строго у гномов.
        - Нужно хорошенько пообщаться в постели с противоположным полом. Ну, затем поесть-попить и выспаться. Причём - общаться желательно не с одной и той же особью.
        Торн едва заметно усмехнулся в бороду, а дамочки возмущённо воскликнули.
        - Ну это уже ни в какие рамки не лезет. Законы и традиции никак не позволяют. Может, лучше всё-таки разрешить немного той дряни?
        Старый гном цыкнул на них, и с прекрасно заметной ехидцей поинтересовался.
        - Выходит, мастер Локси - ваша репутация записного ловеласа это скорее не следствие распущенности, а вынужденная необходимость?
        Волшебник изрядно смутился, но признал:
        - Да, хотя и весьма приятная необходимость. И вот именно такой способ я бы рекомендовал ввести поправкой к вашим уважаемым законам и традициям. Поверьте - лучше это, чем дурь, увлечение которой, кстати, может распространиться куда сильнее, нежели вам хочется.
        Гномы так разволновались, что даже отодвинули чашки. А одна из них, имени которой Локси так и не смог запомнить, с надеждой спросила.
        - И другого пути нет?
        Пожав плечами, молодой маг заметил.
        - Остальные способы настолько экзотичны и опасны, что я не встречал никого, кто бы рискнул ими пользоваться. А ваша Стелла сейчас подошла к тому уровню, что ей надо либо на месяц прекратить занятия, либо...
        Торн некоторое время думал, затем вынес своё решение.
        - Да, это не простой вопрос. Не уверен, что его сможет решить даже Совет Старейшин. Ибо сейчас наши волшебники находятся скорее наоборот - как бы это сказать, в некоторой изоляции.
        Локси добавил жару.
        - Стелла уже сейчас заткнёт за пояс любого из других гномьих магов. Но если она срочно не предпримет неких мер, то - боюсь, ей придётся долго отдыхать. Через день занятий - опять. Хочу напомнить - война с орками уже не за горами, а Стелле потом ещё надо передать новые знания и умения остальным волшебникам вашего народа. Если так пойдёт, тут и пяти лет мало будет.
        Гномы дружно заохали и попросили уважаемого мастера волшебника на время заняться своими делами, чтобы они могли посовещаться. Локси встал, нарочито торжественно поставил заклинание Тишины и удалился.
        Прошёлся по саду, слыша, как от казармы даже сюда доносится сердитый голос Борга. Наткнулся на постанывающую от боли Бин, что упрямо делала растяжку, и рядом с ней легко демонстрирующую чудеса гибкости и пластики Невенор. А на скамеечке сидел развалясь Иллен и, нахально пялясь на обеих девиц, гонял Бин по таблице умножения. Посмотрев на них, волшебник мысленно застонал, и чуть ли не бегом вернулся в дом.
        - Ланси, иди-ка, цыпа, сюда...
        - Я вас лушаю, мой лорд. Ой, нет - только не это! Мне ваша эльфа так и сказала - отрежу голову, но предварительно выпотрошу, как Стелла курицу... Спасибо, мой лорд. Других пожеланий не будет? Тогда, с вашего позволения - я вернусь к работе...
        
        Уже вечером гномы закончили своё совещание. И то, случайно проходящая мимо дома Стелла-первая обратила внимание, что из настежь раскрытого окна ей неслышно орёт что-то мастер Торн.
        Обе гномы оказались малость осипшими, а седобородый гном - даже охрипшим, но они поинтересовались, что мастер Локси скажет по поводу Стеллы и Борга. Волшебник для виду подумал чуть, внутренне хихикая, и восторженно прищёлкнул пальцами.
        - Слушайте - а ведь замечательная идея. Сработанная пара из сильного воина и сильной волшебницы - это то, что нужно!
        Торн проворчал, что Борг очень, очень сильный воин - один из лучших у подгорного народа.
        Но Локси отмахнулся от него.
        - Стелла уже сейчас способна оставить от любого воина хорошо прожаренную котлету в доспехах. Только разве если застать её врасплох... Воин охраняет волшебницу вблизи, а она уж творит свои дела - это такая сила, что через месяц учёбы к Стелле даже я не рискнул бы сунуться.
        Одна из гном вздохнула - раз надо, она согласна причислить свою племянницу Стеллу к беспутным, и даже молчать по этому поводу.
        - Тем более, что я заметил - они посматривают друг на друга не без некоторого интереса. Но говорить с ними будете сами, - решительно заявил волшебник.
        На самом деле - Борг и Стелла с самого начала посматривали друг на друга со вполне понятным и всё возрастающим интересом, а со временем даже вполне могли бы наплевать на все законы и традиции своего народа. Поэтому, когда уже в сумерках к Локси подошли очаровательно покрасневшие после беседы со старшими гном и рыжая гнома, и тихо сказали - Спасибо! - он ничуть не удивился.
        - Не подведите меня, - так же тихо ответил он.
        А затем вернулся в дом.
        - Бин, радость моя, а иди-ка сюда... Ну-ка, перечисли мне города, что стоят на реке Визере... Всё верно - умница!
        И тут две нежные ручки обвили его шею, а взволнованный шепоток выдохнул прямо в ухо.
        - Мастер - истинная леди должна уметь целоваться. А я, к стыду моему - в этом совсем не разбираюсь...
        Через пару минут, когда стук двух сердец стал просто оглушительным, а мир вокруг исчез, превратившись в сладкую сказку, нежный голосок, задыхаясь, шепнул.
        - Мой лорд - в конце концов, вы думаете меня соблазнять, или нет? Когда я стану леди - на коленях ведь упрашивать придётся. А сейчас можно без этих, как его - формальностей...
        Оказавшись на руках, проказница мысленно показала язычок эльфийке, а сама, с удовольствием зарывшись носом куда-то в шею, от удовольствия мурлыкнула этак по-кошачьи откровенно и нахально. И уже оказавшись в комнатке о восьми окнах, она от возмущения вдруг открыла глаза.
        - Ой, Локси, что это ты надо мной такое прошептал - у меня аж мураши по коже... предохраняющее залинание? Сейчас же сними с меня эту гадость! А то покусаю!..
        
        Прошла седьмица с того утра, когда гномья делегация - опять-таки с попутным караваном - отбыла, и жизнь снова потекла своим чередом. Правда, Боргу со Стеллой волшебник, поворчав для порядка, выделил целый свободный от обязанностей день. И пусть меня каменюкой в штреке по башке трахнет, если эта парочка потеряла хотя бы полчаса без взаимного приятного времяпрепровождения. Пришлось даже произнести им некое внушение, чтобы знали меру - ибо они на ходу зевали и постоянно норовили заснуть...
        Остальных почти не заинтересовал вопрос, чем это занимаются гном с рыжей девчонкой - мало ли как оно бывает в жизни. Лишь Невенор о чём-то догадывалась, но по своему обыкновению предпочитала помалкивать. Зато Стелла-первая, у которой на кухне появилась достойная подруга по части почесать языки, о чём-то хихикала вечерами со Стеллой-второй, да краснеющий Борг спросил пару советов у Иллена, так что в конце концов все остались весьма довольны.
        Зато к концу седьмицы Стелла-волшебница разошлась так, что теперь Локси стоял перед остатками разнесённого в мелкую крошку каменного клыка и удовлетворённо улыбался.
        Нижняя часть была срезана параллельно земле, отполирована до блеска, а на зернистом срезе выбито (или выжжено?) изображение морды рычащего медведя - такого же, как на плащах слуг и солдат. И всё это - одним заковыристым заклинанием!
        Волшебник потрогал едва тёплую поверхность камня, а затем чмокнул в лоб просиявшую Стеллу.
        - Вот теперь - только теперь - мы начнём работать по-настоящему.
        Улыбка и настроение под стать летнему солнцу у гномы разом испарились.
        - Я готова, мастер.
        И, глядя в её серьёзные глаза, прекрасно понявшие очередной маленький урок, он понял - да, теперь действительно готова.
        
        Время словно смазалось, и летело спрессованное в невнятные дни. Гнома работала с большими силами, и волшебнику приходилось чуть ли не рвать жилы от натуги, подстраховывая её уже на пределе своих возможностей. А пока та вкушала недолгий отдых, блаженно щурясь на солнышко, к волшебнику подлетала загнанная и запыхавшаяся Бин, и тут же раскрывала книгу.
        - Мой лорд, сегодня у нас история Пятой Войны...
        Невенор передавала свою воспитанницу волшебнику, а сама поднимала и выгоняла на пробежку недовольно ворчащую Стеллу-вторую.
        - Ничего-ничего, девонька - лучший отдых это перемена деятельности. И вообще - в здоровом теле здоровый дух!
        А ночи превратились в море нежности и ласки...
        
        - Локси, солнце моё... я так устала. Эта остроухая меня гоняет днём - я уже бегаю и прыгаю, как бешеная лосиха по весне; лазаю по деревьям и стенам на зависть всем котам, а стрельба из лука меня совсем доконала. Да после занятий с Илленом и тобой так все мозги набекрень. Можно, я просто посплю рядом?
        - Ну муррр...
        - Да, знаю-знаю - тебе надо. Ты, любимый, тоже работаешь не щадя себя, и тебе надо сбросить напряжение. Пусть к нам присоединится Невенор? А то у неё глаза как у голодной кошки...
        И всё же, и всё же - он не согласился.
        - Спи уж, моя нечаянная радость...
        
        Глава 30.
        
        - Стелла, как ты думаешь - не слишком коротко? - эльфийка вновь повернулась перед зеркалом и с сомнением осмотрела себя в одной лишь бежевого цвета юбке - с высоким поясом, длиной чуть выше колен и с кокетливыми разрезами по бокам.
        Хоббитянка обошла вокруг Невенор, придирчиво осматривая своё изделие на лучнице. Затем залезла на стул и теперь, оказавшись примерно одного роста с мастером, приказала повернуться. Затем попрыгать. Затем наклониться.
        - Знаешь, остроухая, если бы у меня были такие же ножки и остальное, как у тебя, я бы себе пошила вдвое короче, - заявила она с лёгким вздохом, слезая обратно вниз.
        - А нечего на сдобу налегать, а то уже сама как булочка, - невозмутимо парировала Невенор.
        Стелла покосилась на истекающий духмяным запахом пирог с чёрной смородиной, который только что вынули из печи и, накрыв салфеткой, поставили на столе остывать.
        - Ну нет уж - как можно отказаться от такого? - горестно застонала она, возведя очи горе.
        - Тогда не ворчи, - заявила эльфийка. Прикинув на глаз половину длины, она решительно подтянула ткань юбки вверх и снова посмотрела на результат в зеркале.
        Результат оказался просто сногсшибательным. А у Бин, что сидела в позе шпагат, учебник семантики эльфийского языка просто выпал из рук. Одним махом она взлетела на ноги и, массажируя ладонями внутренние стороны бёдер, сразу заявила хоббитянке:
        - Стелла! Вот именно такую пошей и мне - только в крупную клетку, - решительно заявила она.
        Неодобрительно покачав головой, хоббитянка всё же заметила, что по крайней мере будет экономия материала. Но - если мастер Локси от этих девиц заработает разбегание глаз, то она самолично накормит обеих толчёным стеклом...
        
        Над лужайкой дрожала в жарком полуденном воздухе еле заметная накидка защитного заклинания. Под ней метались короткие, ярко-лиловые и с виду такие безобидные молнии. Миг - и они сменились язычками огня, жадно и нетерпеливо лизнувшими границы в тщетной надежде и тут же отпрянувшими. Ещё миг - и вместо них поплыли сырые клубы пара, а на головы капнул мелкий дождик.
        На каменном останце с высеченной медвежьей мордой сидели двое. А от их ног и на несколько шагов вперёд-в-стороны прямо над щебнем виднелась сияющая ярким изумрудным светом таблица в мелкую клетку, вся заполненная непонятными для непосвящённого взгляда значками. И в ней, подрагивая, прыгал маленький и нахальный солнечный зайчик.
        Наконец волшебник прервал свою демонстрацию перед восхищённым взглядом рыжей волшебницы и произнёс.
        - Вот так. Прыгаешь по таблице случайным образом - как указывает стрелка. И тут же делаешь слабенькое заклинание согласно символу. У нас это называется "попрыгушки" - развивает гибкость мышления и умение мгновенно переключаться с одного вида магии на другой. Через день-два мучений это станет твоей любимой разминкой. Давай, Стелла, а я пока гляну - что там принесли твои соотечественники...
        Борг уже сидел у стола в саду, и с такой любовью оглядывал и поглаживал принесённое соотечественниками оружие, что если бы это увидала Стелла-вторая, то не миновать бы кому-то сцены ревности с выщипыванием бороды и отрыванием ушей...
        - Ну-ка, ну-ка, - рядом на скамью сел Локси. Он осмотрел лежащую на развёрнутой дерюге утреннюю звезду и восхищённо присвистнул.
        Рукоять из каменного дуба с мелкой насечкой и углублениями для пальцев. Снизу крепкая петля из сыромятной кожи - чтобы цеплять за запястье. А сверху цепь, матово поблёскивающая светло-серым, непривычным отливом вместо обычного воронения. И вливалась эта цепь в подобного же цвета матовый шар с такими зловещими штрюками, что привели бы в трепет любую броню. И шар этот притягивал взгляд волшебника, прямо почти просил - дай мне Силу!
        Сидящий напротив, пропахший железом и дымом мастеровой гном пыхнул трубкой, едва виднеющейся из местами пропаленной бороды, и заметил:
        - Как и было сказано нам - с виду простое оружие. Только вот воронение мы не смогли навести - ведь тут есть небесный металл...
        Но даже в таком виде утренняя звезда поражала взгляд соразмерностью очертаний и какой-то внутренней силой. Локси взял её, взвесил в руке и крутанул на пробу, со свистом рассекая летний воздух. Тяжеловата чуть, но для Борга будет скорее легковата.
        - Ну молодцы, бородатые - вы даже сами не знаете, какое чудо сотворили...
        Гном-кузнец довольно осклабился, а затем поинтересовался.
        - А чем шар начинять будете, вашсветлость? Мне там намекали на Совете, когда работу поручали, что будет что-то даже лучше, чем волшебное...
        
        Сказать по правде, идея пришла в голову волшебнику совсем неожиданно. Он перебирал варианты, в конце концов остановившись на двух - огонь или молния, но залить под завязку. И именно в этот момент напряжённых раздумий он привычно погладил Кольцо на своём пальце. Ах, какая заманчивая идея... Он даже забегал от воодушевления, настолько понравилась ему эта мысль. Развернув свиток с формулами Архимага, чуть ниже которых расчерченная таблица уже почти была заполнена результатами исследований свойств артефакта, Локси после некоторых раздумий торжествующе ткнул пальцем в одну клетку.
        - А ведь выйдет, выйдет - чтоб вас всех Падший побрал!
        И теперь бледный от волнения Борг смотрел, как капли его гномьей крови исчезли в неярком сиянии шара, а у стоящей по другую сторону Стеллы, подрагивающей от напряжения, заиграл алыми сполохами экранирующий магический щит. Как сказал мастер - тут такие Силы, что с перепугу могут переполошиться все маги на сотни лиг в округе - так что надо прикрыть...
        А Локси, закусив от натуги губу, упрямо вталкивал в оружие - нет, не Силу - он оттискивал на шаре отпечаток Проклятого кольца! Незримый, неощутимый даже заклинаниями - но вдруг навершие утренней звезды вздрогнуло и словно стеклянное осветилось изнутри собственным светом.
        Гном-кузнец, который только и мог удержать изделие рук своих, зашипел от боли, а его толстые кожаные рукавицы задымились от жара.
        - Кажись, вышло... скорее, вашсветлость - вот-вот не удержу!
        Волшебник, перехватив ниточку Силы, завязал последний узелок заклинания. Отпустил его, и тот сразу втянулся вовнутрь оружия. Вскрикнунув, гном выронил изделие, но Локси тут же подхватил его - колечко-то защищает до поры!
        - Ну, берись, Борг - только крепко держи! Такого оружия в нашем мире, похоже, ещё не бывало... Стелла, ослабляй. Потихоньку, потихоньку... теперь снимай.
        Вокруг гномьего воина, в руке которого сияла утренняя звезда, разлилось нежно-розовое сияние. Он зарычал, едва не взорвавшись от переполнившей его мощи, но выдержал - оружие покорилось своему хозяину. Но аура всё-таки осталась.
        Чуть склонив голову набок, волшебник осматривал гнома.
        - Что это я сияю, как магический светильник? - привычно проворчал Борг, но было видно, как он ошеломлён.
        - Ты что - никогда не брал в руки магического оружия? - поинтересовался волшебник.
        - Такого - никогда, - гном чуть расслабился, привыкая к переполняющей его Силе.
        Рыжая Стелла деловито вытерла с веснушчатого лица пот - прямо рукавом, за что Локси тут же лишил её сладкого на ужин. Затем пошарила в кармане, вытащила камушек и - бросила в своего сердешного друга. Камушек беззвучно отлетел в сторону, даже не прикоснувшись к гному.
        - Файрболлом с довеском, только маленьким - смотри дом мне не подпали, - распорядился Локси.
        Борг побледнел - уж он-то видел, какие дыры в камне прожигает Стелла своими заклинаниями просто так - для разминки.
        - Не бойся!
        Гнома заколебалась. Но всё же её вера в учителя перевесила, и небольшой, яростно шипящий огненный шар вылетел из её ладони в сторону зажмурившего глаза Борга. Однако точно так же отскочил, едва не попав в гнома-кузнеца. Тот неожиданно проворно, как кот, отпрыгнул в сторону и в результате чуть пострадала лишь его борода. В это время Борг открыл глаза и успел заметить, как Локси ловко поймал шар огня и размазал меж ладоней.
        - А ну-ка, бегом за мной... - и волшебник вышел на улицу. Тихо оставив позади уже засыпающее село, он спустился в овраг, где в одной стене обнажился мощный пласт серого камня. Присветив магическим шаром, Локси обратился к Боргу.
        - Попробуй, только полегоньку для начала.
        Гном осторожно взмахнул оружием - и оба волшебника едва успели прикрыть себя и кузнеца магическими щитами - так густо сыпанули раскалённые каменные обломки.
        - Да сказано ж тебе полегоньку, изверг! - проворчала Стелла, пнув под зад своего любовника. Однако её ногу отбросило назад, и закрутившись на месте, маленькая волшебница шлёпнулась пятой точкой прямо в журчащий на дне ручей.
        
        - Борг, а теперь зашвырни оружие прямо на середину.
        Гном неуверенно посмотрел на замершее под лунным светом лесное озеро и, коротко размахнувшись, забросил утреннюю звезду точно в сияющий лик луны. Однако безмятежное спокойствие воды не потревожилось - коротко блеснув, оружие исчезло.
        - Закрой глаза, найди его внутренним взором, и возьми, - негромко распорядился волшебник.
        - Так, как я, - и он достал из воздуха свою шпагу. Показав гномам, спрятал её обратно.
        С третьей попытки волнующийся гном всё-таки снова ощутил в ладони надёжную и наполняющую его мощью рукоять.
        - Тренируйся каждый день - чтобы контролировать Силу, прятать ауру... ну, не мне тебя учить, - заметил Локси.
        
        На маленькой лесной поляне, на берегу озера горел небольшой костёр. Волшебник смотрел куда-то сквозь суетливые язычки пламени, а сам ронял в ночную тишину неспешные слова.
        - А теперь пусть каждый из вас поклянётся, что не обмолвится ни словом, ни намёком о том, что нам удалось сделать. Не передо мной - перед собой.
        Гном-кузнец пошевелился.
        - А всё же, мастер Локси - что это было?
        Видя, что волшебник колеблется, Борг обнял дрожащую в сырой одежде Стеллу - а высушить платье магией маленькая волшебница ещё побаивалась. Опасалась попросту испепелить. А затем он негромко сказал:
        - Локси - этому кузнецу можно доверять. Да и мне интересно - как оно так вышло? Я много читал о всяких диковинных клинках, но такого... - и покачал головой.
        Волшебник снял с пальца почти невесомый ободок. Много он мог бы о нём рассказать - Архимаг втихомолку перерыл все архивы и собрал воедино все доступные сведения и истории о Проклятом Кольце. Но, пожалуй, ещё больше оставалось неизвестным. И всё же, собравшись с мыслями, он повёл рассказ...
        Когда он закончил, Борг вновь погладил ладонью чудесное изделие.
        - Выходит, мастер, те слова о том, что с таким оружием в случае чего не стыдно выйти на бой хотя бы и против самого Падшего - это было не пустое бахвальство?
        Стелла осторожно потянулась к сияющему на ладони волшебника Кольцу. Морщась от едва сдерживаемого огня, не смогла коснуться. Прошептала несколько заклинаний, а затем вздохнула с облегчением, убрав руку. Проворчала - Придержи свою железку! - и потянулась к шару утренней звезды. Что-то опять прошептала, затем восхищённо выдохнула в ночной воздух.
        - Да - оружие несёт в себе отпечаток и силу кольца.
        Кузнец, вцепившийся от волнения в свою бороду, заметил:
        - Да, о таком чуде и впрямь молчать надо. И перед Советом, и после десятой кружки - всегда...
        - Значит, так - завтра у Стеллы последнее испытание. Борг, потом ты будешь отрабатывать с ней взаимодействие в паре. Боевое, походное... ну, там сами разберётесь.
        Гном и гнома переглянулись, и по их физиономиям сразу стало ясно, что они в первую очередь подумали об отработке ночного взаимодействия.
        - А вас, уважаемый мастер Рили, я попросил бы задержаться не несколько дней. Отдохнёте на свежем воздухе, кормить буду как поросёнка на убой... - усмехнулся Локси, отведя взгляд от Борга со Стеллой.
        - Да я ж от безделья опухну, - проворчал тот, но видно было - идея ему, в общем-то, по душе.
        Волшебник пожал плечами.
        - Ну, дайте пару уроков деревенскому кузнецу. А я дам указание трактирщику - чтобы пива вдоволь и за мой счёт.
        Ну какой же гном откажется от такого предложения?
        
        Прошла ещё седьмица. И однажды вечером, выйдя из дому к колодцу, Локси чуть не столкнулся с женщиной в искристо-зелёном платье, что беседовала со старостой.
        - Прошу прощения, - он чуть поклонился и шагнул было дальше, но его остановил знакомый ворчливый голос.
        - Что, лорд - не признали?
        Ага, как же - даже привыкшему смотреть не столько глазами, сколько истинным зрением волшебнику было мудрено признать в этой женщине выпрямившуюся, помолодевшую и похорошевшую Шувзи. Локси обернулся, некоторое время присматривался к отчётливо и ярко мерцающему огоньку сущности целительницы, а затем улыбнулся.
        - Ну, теперь понятно, что старый лорд нашёл в твоей сестре, матери Бин...
        Та усмехнулась.
        - Вот теперь вижу - Нобик не врал. Если уж даже вы посмотрели на меня как на женщину... Мой лорд, нам надо поговорить.
        Староста низко склонился перед волшебником.
        - Ваша светлость - неужто это та самая, наша Шувзи?
        Тот пожал плечами.
        - И та, и не та одновременно. Городской целитель выправил её, и научил пользоваться своим Даром. Так что теперь привыкайте... Пошли, Шувзи, нам и впрямь о многом надо поговорить.
        Женщина дней эдак десять назад поехала в Дюфер, где за неё взялся мастер целитель. И похоже - справился недурственно - не только, по выражению Локси, выправил её, но и неплохо преподал основы владения Силой. Ибо на переливчастый магический импульс волшебника Шувзи в ответ тихонько тенькнула.
        В библиотеке Локси сразу написал кое-что на листе бумаги. Поставил подпись, приложил полученную в королевской канцелярии печать. Прочёл ещё раз, а затем протянул документ женщине. Это было оформленное честь по чести свидетельство лорда Мэя о том, что Шувзи теперь не является его подданной. В полном соответствии с королевским указом ещё Невира пятого о том, что маг должен быть свободным.
        - Это то?..
        Шувзи бегло прочла, а затем кивнула и спрятала полученную бумагу.
        - Хорошо, мастер - а то Нобик опасался, что могли быть проблемы... Спасибо. Тогда - я вам тоже кое-что сообщу. Пока вы там ворочали заклинаниями в своём кабинете, я тут поговорила с людьми, пообщалась, поосмотрелась.
        Её глаза посмотрели в непроницаемое лицо волшебника, а затем женщина неожиданно улыбнулась.
        - Вы с Бин поладили, и молодцы. Первого дурака я с вас снимаю. Кроме того - моя племянница скоро станет матерью. Снимаю и второго. Это вас радует, лорд, или как?
        Локси нежно и чуть смущённо улыбнулся.
        - Мы с ней знаем, ибо весьма настойчиво этого добивались. И нас обоих это радует.
        Встав с кресла, Шувзи прошлась по комнате, коснулась пальцами раскрытого тома "Истории третьего королевства", лежащего на столе.
        - И что дальше? - осторожно спросила она и обернулась.
        В распахнувшуюся дверь влетела Невенор.
        - А дальше, Шувзи - как только Бин посчитает, что она изучила хотя бы основы того, что надо знать высокородной даме, она милостиво и нетерпеливо примет предложение стать леди Мэй. Да, лорд - там ваш шар пиликает - кто-то поговорить хочет.
        Уже уходящий Локси расслышал звонкий голосок эльфийки, и едва не споткнулся от удивления.
        - А я с удовольствием обзаведусь должностью официальной любовницы - надо же лорду иметь её. В обоих смыслах. Так что мы с Бин всё решили...
        Вот чертовки!
        
        Это оказался мастер Буцарн. Чернокнижник сказал несколько слов, после чего распрощался. Локси подумал пару мигов, после чего вернулся в библиотеку. Здесь вместе с целительницей и эльфийкой обнаружилась и обнимающая тётушку чуть смущённая Бин.
        - Невенор - за мной. И прихвати оружие. А вы нас дождитесь, - деловито распорядился волшебник и вышел из дома.
        Едва он успел отворить двери в конюшню, как сбоку подскочил вездесущий Корки. После того, как на его с Харзи свадьбе Локси самолично нацепил солдату нашивку, произведя парня в десятники, тот был готов за лорда в огонь и в воду.
        - Коня вашей светлости?
        - Кобылку лучнице тоже. И... ты нас не видел.
        Уже в сумерках Локси придержал коня на опушке леса. Повторно проверил заклятьем поиска - да, здесь. Спрыгнул из седла и бросил поводья эльфийке.
        - Жди.
        Он углубился в заросли, где двое человек в тёмной одежде поклонились ему и шепнули несколько слов. Получив звякнувший мешочек, поклонились вновь и скользнули за кусты. Послышалось негромкое ржание, затем удаляющийся перестук копыт, и всё стихло. Волшебник прислушался к тишине ночного леса, не обращая внимания на привязанную к дереву жертву, затем вернулся на дорогу.
        - Иди в ту сторону. У тебя есть пять минут.
        Эльфийка справилась за две и появилась обратно так же неслышно, как и ушла. Поправила кинжал на поясе, передвинула на место, нехотя кивнула. Волшебник посмотрел на неё - с виду спокойную, но ему-то была видна её лёгкая дрожь.
        - Зачистить следы, подруга?
        Невенор покачала головой.
        - Нет нужды, мой лорд. Вечный Лес умеет хранить тайны - к утру там даже ты ничего не найдёшь.
        Некоторое время Локси присматривался к лучнице, так незаметно завоевавшей своё место в его сердце. Затем подвинулся в седле назад.
        - Залезай ко мне. Пора ехать - нас могут хватиться.
        Одним текучим движением Невенор взлетела в седло впереди волшебника. Но села не привычным образом - лицом по ходу движения. А наоборот - обняв задохнувшегося от ощущения нежности волшебника руками и ногами, доверчиво прижавшись к нему всем гибким телом. И только тут стало заметно, насколько сильно её трясёт.
        Придерживая кобылку лучницы в поводу, Локси поворотил своего коня и вернулся в деревню. Накрывшись плащом невидимости, вернул лошадей на конюшню, а едва сдерживающую себя лучницу на руках отнёс в дом. Неслышно взлетел по лестнице наверх, осторожно и бережно положил всхлипывающую женщину в постель.
        И едва успел поставить вокруг спальни заклятие тишины, как неведомая сила швырнула их обоих в объятия друг друга...
        Когда сладкое наваждение отступило, а затуманенное сознание медленно вынырнуло из блаженной истомы, эльфийка потянулась, с наслаждением прижимаясь всем телом, потом вздохнула. А затем неожиданно и решительно вытолкала Локси из постели.
        - Тебя ждут в библиотеке, - и на прощание смачно шлёпнула волшебника пониже спины.
        На изогнутую в недоумении бровь она улыбнулась и звонко расхохоталась.
        - Вам, лорд, можно нас ласково похлопывать по всяким округлостям - а чем мы хуже?..
        Оказалось - Бин с Шувзи тоже даром времени не теряли. Если целительница положила на колени толстенный том "Общей Магии" и с нескрываемым интересом читала его, то её племянница кропотливо зубрила правила этикета, временами проклиная сквозь зубы эти проклятые предрассудки...
        Они схватились было с места, едва Локси, что просто молниеносно успел окунуться под струёй воды, вошёл в библиотеку.
        - Сидите, сидите. Так о чём мы не договорили, Шувзи - напомни мне?
        Женщина вздохнула.
        - Ну, коль скоро я теперь вольная птица... даже непривычно как-то... И как мне жить дальше? В неволе оно как-то привычнее было.
        Волшебник пожал плечами.
        - Да живи, как жила. Я тебя не гоню, тем более целительница в такой большой деревне нужна. Кое-чему научу, да и в книгах пороешься, сама кое-что найдёшь. А лучше - подари свой домик Ланси и перебирайся сюда.
        Глаза Шувзи пытливо смотрели на лорда.
        - А на каких правах - сюда?
        Тот усмехнулся.
        - На правах моей ученицы, волшебницы - ведь тебе удалось зацепиться за Силу? Будущей тёщи, в конце концов. Ведь ты Бин как мать...
        Обе женщины переглянулись, а затем расхохотались. Смеялись так долго и с таким удовольствием, что волшебник в конце концов растерянно поднял руки вверх, признавая своё полное непонимание ситуации. Да и Невенор, роняя с ещё мокрых после купания волос капли воды и путаясь в полах длинного халата, зайдя в двери и некоторое время озираясь в поисках причины хохота, всё-таки тоже звонко и весело рассмеялась.
        Наконец, Бин кое-как отдышалась, постанывая от переполняющих её чувств, а Шувзи поинтересовалась:
        - Лорд... мастер Локси, ты нам троим доверяешь?
        Волшебник откровенно почесал в затылке, гадая, от каких ещё женских идей у него завтра будет болеть голова, а затем осторожно кивнул.
        - Вообще-то, да.
        Лучница, которая, очевидно, что-то начала понимать, плюхнулась на диван рядом с Шувзи. Внимательно и серьёзно осмотрела её, поводя над ней ладонями и тихо напевая что-то такое, от чего сильнее стал заплывающий в окно аромат ночных цветов.
        - Целительница. И мы с тобой подружимся - в тебе есть Сила Жизни.
        Женщина посмотрела в её серьёзные зелёные глаза.
        - Обязательно подружимся. Так что, мастер - вы будете слушаться нас троих?
        Боязливо поёжившись, Локси пробормотал:
        - Буду, конечно - но лорд я или так себе?
        Шувзи покачала головой.
        - Не обижайся, но во многих вопросах ты ещё несмышлёный, как телок. Ладно... тёща так тёща... хотя и забавно выходит. - и, переглянувшись с Бин, они вновь засмеялись.
        - Но потом чур не пищать!..
        
        Глава 31.
        
        - Ну уж если ты, Стелла, одобряешь - то так тому и быть!
        Хоббитянка кивнула, про себя отсчитывая петли, что выходили из-под её нежно сияющих спиц. Однажды шутки ради волшебник упросил её попробовать вязать железной проволокой - но даже и с этим справились волшебные вязальные принадлежности. Дойдя до края, Стелла откинулась в своём кресле-качалке и подняла глаза.
        - Шувзи, конечно, тётка суровая. Но на неё я тебя, лорд, вполне могу оставить...
        А наверху, в маленькой светлой спальне, на краю кровати сидела целительница и о чём-то шепталась то ли с богиней, то ли с портретом матери - матери молодого волшебника и лорда. Наконец женские губы прошептали.
        - Спасибо, светлейшая... Присмотрю я за твоим оболтусом, и ещё как...
        
        Локси словно вынырнул из пустоты за спинами, недвусмысленно размахивая шпагой. Борг тут же в перекате поднырнул к нему, загородил собой Стеллу, и его утренняя звезда только каким-то чудом разминулась с головой волшебника. А гнома тут же парировала довольно опасное заклинание и сразу же ответила таким яростным, что у всех зазвенело в ушах.
        - Очень хорошо, - Локси отпрыгнул и, подумав, спрятал оружие.
        - Вот и всё. Дальше уже сами - Стелла закончила обучение.
        Рыжая волшебница обидчиво нахмурилась.
        - Как же так, мастер? Я только-только нащупала правильный путь...
        - Сядь рядом, - волшебник набил трубку, и маленькая Стелла сердито ткнула в неё пальчиком - так, что по поляне сразу пошёл дымок.
        - Видишь ли - я показал тебе дорогу и осветил её. Надеюсь, довольно ярко. Но пройти её тебе нужно самой. Это твой путь. Ведь ты не мужчина, а женщина. К тому же не хуманс, а гнома - ищи своё, ищи самую себя. А потом веди за собой остальных.
        - Я должна сама совершить все свои ошибки и набить все шишки, иначе это впрок не пойдёт. Так? - глазёнки гномы пытливо всматривались в лицо учителя.
        Тот кивнул, и лишь молча затянулся трубкой.
        С другой стороны на холмик сел Борг. Тоже спрятал нехотя потухнувшее оружие, а затем смущённо кашлянул.
        - Гм, мастер - тут такое дело... А зачем вы намекали старейшинам, что Стелле меня одного мало? Вроде ж всё у нас ладится...
        Локси с интересом глянул на сильного и умелого воина.
        - Видишь ли, Борг - твоя защита не спасёт от эльфийской стрелы в упор. И я мог бы пробить, а ведь есть и более сильные и опытные маги. И обвалы в шахтах, и много других опасностей. Если вдруг с тобой что-то случится... на сколько времени Стелла как волшебница будет выведена из строя? Как тебе эта ситуация с точки зрения подгорного народа?
        Гном понурился, ворочая носком сапога обугленный и изрытый щебень, сквозь который упрямо пробивалась трава.
        - Умом-то я всё понимаю, а вот сердцем...
        - Я тоже не хочу. Не нужен мне никто, кроме этого медведя... - вздохнула Стелла. И, доверчиво обняв руку волшебника, прижалась к ней.
        - Думаете - владеть Силой легко? Или мои уроки пропали втуне? - в голосе Локси отчётливо звякнул металл.
        - Вот почему магам не рекомендуется привязываться к кому-то одному всем сердцем. Но решать вам, - вздохнул он, и ласково потрепал обе гномьи макушки.
        Затем встал, посмотрел на изощряющихся в приёмах рукопашного боя Бин с Невенор. Девчонки занимались на краю поляны, в тени деревьев. Вроде и далеко, но случись что - всегда рядом. До его слуха долетел звонкий шлепок, а затем - радостный визг Бин.
        - Получилось!
        Видя, что эльфийка сидит на траве и очумело вертит головой, схватившись за щеку, он крикнул им.
        - Вы что, опять сцепились?
        Бин подала подруге руку, помогая встать на ноги, и они обе немедля подскочили поближе.
        - Представляешь, мастер - моя ученица сегодня впервые сумела коснуться меня рукой, - а на щеке лучницы стремительно наливался алым след пятерни.
        - Смотри, Бин - если потеряешь малыша с этими вашими дрыгоножествами, я тебя отдубасю, - ворчливо заметила Стелла.
        Локси некоторое время любовался обеими раскрасневшимися, прекрасными и изрядно растрёпанными девицами, а затем повернулся к маленькой волшебнице.
        - Стелла, ты уже можешь постоять за себя? Тогда сними личину, и больше никогда - никогда не надевай её.
        Та посмотрела на учителя весьма серьёзным взглядом, а затем, шепча заклинание, повела над собой рукой. Внешность задиристой девчонки подёрнулась дымкой и исчезла, словно утренний туман под лучами солнца. И проступили черты гномы - такой же рыжей, веснушчатой и острой на язычок.
        Невенор нахмурилась.
        - Я подозревала - но всё же не ожидала, что тебе, Локси, гномы доверят своего мага...
        Бин весело расхохоталась, и от восторга, обняв Стеллу, звонко чмокнула её в обе щеки.
        - А я-то ломала голову - почему наш лорд ещё не затащил в постель эту рыжую нахалку, а уступил своему гному... ну, и хитрецы... так вот ты какая!
        Стелла смущённо улыбнулась.
        - Мне магическую личину ставила очень сильная Мастер Иллюзий, так что - вряд ли кто догадался бы...
        
        Лето подошло к концу. Кое-где в листве уже мелькнули багряные и золотые отметины - словно брызги с кисти небесного художника. По вечерам стало прохладно, а утром - так и вовсе зябко. И вот, поёживаясь от сырости, волшебник стоял на пороге и наблюдал, как Стелла, оглянувшись последний раз, вышла из дома.
        - Часть меня останется здесь... - прошептала она неожиданно серьёзно.
        Борг вздохнул - но видно было, что и ему неуютно покидать волшебника и почти друга. Локси похлопал их по плечам.
        - Ну что, будем прощаться?
        Бин с мокрыми глазами вынесла из кабинета лорда одну шкатулку, и волшебник что-то вынул из неё.
        - Стелла - ты у меня первая ученица. И... не знаю, свидимся ли мы в ближайшее время снова - разве что по шару. Возьми от меня этот подарок.
        И на ладони его в луче утреннего солнца густо сыпанул фиолетовыми искрами перстень с турмалином.
        Уже когда отряд пеших гномьих воинов, окруживших маленького пони с волшебницей, стал втягиваться в улицу, Стелла вскинула вверх руку - и в ясное небо взлетела одинокая, но яркая звёздочка.
        До свидания, мастер!
        
        Осенний вечер выдался хоть и хмурым, но без дождя. Волшебник сидел прямо на ступенях крыльца и слушал доклад Иллена и старосты. Рыжий хоббит по своей неуёмности провёл учёт и перепись населения, и теперь они вдвоём докладывали лорду о результатах.
        - Всё верно, ваша светлость - мужиков почти вдвое меньше, чем баб. После войны с эльфами да орками никак деревня не оправится, - смущённо, словно он сам был виноват, произнёс староста.
        - Да, мастер - ходят девки, мычат, словно коровы недоеные, а деться некуда, - Иллен вздохнул и сложил свои бумаги.
        Сидящая рядом Шувзи покачала головой и закрыла справочник по лекарственным травам.
        - Да, война... там и мой единственный, Ревик, сгинул под стрелами остроухих...
        Волшебник посмотрел на неё.
        - Так вот почему ты так не жалуешь Перворождённых. Не знал...
        Женщина вместо ответа вздохнула, покосилась на сидящую с бесстрастным лицом Невенор. А Бин, закутанная в пушистую, козьего пуха накидку, что ей связала Стелла, и похожая на очаровательного цыплёнка, покивала головой.
        - Ладно, пошли в дом, что ли? Темнеет уж.
        Отпустив старосту и Иллена, волшебник зашёл в дом, ласково распахнувший свои тёплые объятия. И даже не огрызнулся на привычное ворчание Харзи.
        - Ноги вытирайте, лорд, и переобуйтесь! На улице грязища - а я целыми днями драю тут всё...
        В библиотеке Шувзи поставила на место книгу, прошлась вдоль полки, скользя пальцем по корешкам. Томов здесь изрядно прибавилось - после того, как Локси добавил кое-что для себя, Бин и самой целительницы.
        - Так что за остроухими должок, и изрядный.
        - Не нравится мне этот разговор, - чуть резче, чем следовало бы, отозвалась эльфийка.
        Бин скинула шлёпанцы, нахально забралась с ногами в мягкое кресло мастера, и как бы между прочим заметила.
        - Вот пусть и вернут должок. Какие проблемы?
        Волшебник ухмыльнулся - уж очень недвусмысленно его подталкивали к ситуации "сначала всё-таки тёщу" - прямо как в сборнике старинных новелл, что... ах, книга даже стоит не на своём месте. А если ещё учесть изрядную примесь эльфийской крови в себе, то должок и впрямь вернуть можно.
        - А вот не угадали вы. Хоть я и несмышлёныш, но голова соображает не хуже, чем хитрые ваши женские мозги.
        Затем качнул колокольчик, и в библиотеку влетела Стелла, глядя на мастера преданным взором.
        - Малышка, гости уже почти на пороге. У тебя всё готово?
        Та без лишних слов (о Чудо!) отвесила утвердительный книксен и тотчас утопотала куда-то вниз. Похоже, неустанная борьба хозяина дома с её излишней словоохотливостью или по крайней мере с разнесением её за пределы кухни - начала приносить успех.
        А Локси вновь повернулся к дамам.
        - Бин, Невенор - вас здесь уже нет. И гости вас даже не должны увидеть.
        
        Это оказались четверо эльфов со спокойными, даже надменными лицами, и с ними мастер Нобик - с весьма усталым видом.
        - Сегодня тяжёлый день был. На празднике урожая перепился народ - и мне, как целителю, пришлось поработать преизрядно, - объяснил он.
        Локси, поприветствовав вошедших, шепнул волшебнику, что парилка готова, а затем вызвал Ланси и поручил мастера-целителя заботам зардевшейся служанки. Потом, повернувшись к стоящим с бесстрастными лицами эльфам и заливисто тенькнул весёлой птичкой. Один из перворождённых оказался волшебником - его ответное теньканье было почти столь же весенним и задорным. А Шувзи, уже усвоившая чудные способы общения магов, скромно динькнула, недвусмысленно заявив о своём присутствии и способностях.
        Ничуть не переменившись в лице, эльфийский маг повернулся к ней.
        - Моё особое почтение обладающей даром исцеления, - и уважительно поклонился.
        А его появившаяся на губах искренняя улыбка - ведь остроухие питают особое уважение к обладающим Магией Жизни - свидетельствовала о его радости.
        - Я мастер Элидорн из клана Поющего Ветра, магия леса и жизни. Мы прибыли на ваш зов, мастер Локси. Что вы хотели?
        Локси и Шувзи тоже представились, отдав дань формальностям. А затем волшебник, пройдясь по пушистому ковру, знаком показал - сейчас, я только подберу слова. Затем, выбрав нужные, он решительно встряхнул головой и посмотрел в бесстрастное лицо перворождённого.
        - Я хочу дать вам шанс. Шанс укрепить ваше обоюдное доверие с подгорным народом. Лично ваше, мастер Элидорн, доверие. И вывести его на просто недосягаемую высоту. А если вы правильно себя поведёте - то со временем и доверие всего племени перворождённых. Завтра я отправляюсь в Рудные Горы и у меня будет встреча с магами гномов. И, если мы с вами столкуемся, я могу взять вас с собой и замолвить там словечко - есть у меня среди бородатых очень, очень хорошие и влиятельные знакомства.
        Эльф даже не счёл нужным скрывать своё удивление на точёном лице. Коль скоро этот хуманс запросто общается с самой тщательно оберегаемой ценностью подгорного народа - с их волшебниками... Шувзи почувствовала себя лишней при таком разговоре и собралась было тихонько улизнуть, но Локси показал ей кулак - и та осталась. Наконец, остроухий поднял лицо со слишком правильными и красивыми чертами, и поинтересовался.
        - Два вопроса. Отчего вы выбрали именно меня? И о чём вы хотели столковаться - я ясно понял ваше стремление к ответной услуге.
        Ага - клюнул! Всё-таки эти остроухие не такие уж и стервецы, если этот Элидорн так уцепился за возможность улучшить пошатнувшиеся было отношения эльфов с народом гномов. Локси улыбнулся, представив, как он сейчас этих гордецов...
        - Мы с вами, Элидорн, крепко рисковали задницами там, под Стеной - вы были во внешнем круге. Я выбрал вас, и будет так. Кроме того, из уважения к вашей матери.
        В глазах цвета первой зелени что-то мелькнуло... но эльф только нежно улыбнулся. Однако молчал - на второй вопрос он ответа ещё не получил.
        - А услуга... в моём клане много мужчин погибло от стрел перворождённых. Я хочу, чтобы вы четверо хотя бы отчасти вернули долг.
        Шувзи встрепенулась, уже догадываясь, о чём пойдёт речь. Но встретив жёсткий взгляд своего лорда, быстренько закрыла рот. Всё-таки она несколько ошиблась насчёт этого парня - но лечь в постель с врагом?
        - У целительницы Шувзи вы убили единственного сына. И я прошу вас, мастер Элидорн, о личной услуге. Два мастера Жизни... почти наверняка малыш или малышка унаследует этот дар. А ваши воины войдут к трём женщинам из моего клана - по нашему выбору.
        Эльф склонил в раздумьи голову. В отличие рас с горячей кровью, отношение к продлению рода у мужчин лесного народа было лишь как к скучной и утомительной обязанности. А то, что этот хуманс вовсе не собирается таким образом заполучить оружие против нескольких эльфов и лично его... изучив много документов и фактов об этом варлоке и поговорив кое с кем из своего народа, Элидорн уже в этом не сомневался.
        - И всё же предложение неслыханно, хотя и весьма почётно. Породниться кланами? Я должен посоветоваться с моими воинами, да и с её величеством...
        Кивнув, Локси одобрил вслух столь мудрое решение.
        - И ещё. Шувзи даст вам отведать одной настоечки, да и пошепчет кое-чего - чтобы скучная повинность превратилась для вас в весьма приятное времяпрепровождение, хотя бы на одну ночь. И для эльфов, да и их подругам в радость.
        Элидорн отшатнулся, и на его безмятежно красивое лицо набежала тень.
        - Нам известно о таком средстве для мужчин перворождённых. Но среди нашего народа это запрещено как наркотик - уж вы-то обязаны знать...
        Однако волшебник в весьма жёстких выражениях ответствовал, что когда он будет во владениях отроухих, он будет подчиняться их законам - где сесть и когда дышать.
        - А сейчас вы на моей земле. И если не намерены пренебречь моими законами гостеприимства... Кстати, об этом своим докладывать вовсе не обязательно - это ваше личное дело.
        Затем повернулся к красной от смущения и возмущения Шувзи. Заметив вслух, что очень надеется, что гости сделают правильный выбор, он затем распорядился вызвать старосту. И чтобы через квадранс три выбранные девицы были в доме, иначе придётся поднимать солдат и вновь готовить розги.
        Староста был в изрядном сомнении, хоть и не осмелился выразить недовольство словами лорда. Да и пришедшие с ним несколько крестьян и уважаемых в селе женщин тоже были весьма смущены. Однако Локси заметил, что породниться кланами с перворождёнными и обеспечить себе мир с ними - дело нешуточное. К тому же, такое потомство сможет куда лучше понимать в растениях, животных и всяких тонких, но весьма важных для сельского хозяйства делах. В конце концов, весы перевесило замечание Стеллы - что мысль мастеру пришла очень даже недурная.
        Ведь после того, как крестьяне получили едва ли не вдвое больший урожай, да беспошлинно расторговались на ярмарках - ещё и гномам пришлось продать полсотни телег муки - авторитет хоббитянки среди крестьян взлетел на недосягаемую высоту. Они первое время вообще ходили как хмельные, впервые за много лет вдруг почувствовав, что это такое - иметь свои деньги, а лорд их не отнимает!
        И - да, эльфы сделали правильный выбор.
        
        Глава 32.
        
        Дорога вывернула из леса, что радовал взоры золотом и багрянцем осени, и втянулась в холмы предгорья. По ней ехали двое всадников - волшебники Локси и Элидорн. Сзади ехала тяжело нагруженная телега. Груз был накрыт холстиной, а на козлах виднелась рыжая макушка правящего лошадьми хоббита. А замыкали процессию шестеро воинов, тоже верхом - трое эльфов и Реназ с двумя солдатами.
        Поначалу воины посматривали друг на друга со вполне понятным недоверием - однако мало-помалу разговорились. И теперь ехали одной компанией, деля хлопоты и скромные радости путешествия.
        Позади остался манор Мэй, где мастер Нобик согласился на время отдохнуть, присмотреть за порядком - заодно и поднатаскать в целительских делах Шувзи. Разумеется, и Ланси получила кое-какие соответственные указания, что её в общем-то ничуть не смутило, а даже и наоборот - судя по вспыхнувшим в девичьих глазах огонькам...
        Элидорн, не слезая с коня, подобрал с дороги очаровательно жёлтый берёзовый лист. Положил на ладонь, сосредоточился - и лист зазеленел, став свежим, будто только что сорванным с дерева. Локси попытался сделать то же самое. Однако, если подобрать лист ему удалось легко, хоть и без той же текучей грациозности, то применить Магию Жизни удалось не сразу. Эльф терпеливо объяснил ещё раз.
        - Нет, не так. Не грозно приказывать, грозя Силой, а мягко и нежно потянуться, вызвав эту жизнь из древесного листа - и самого себя...
        Наконец, когда по сторонам дороги уже потянулись первые высокие предвестники Рудных Гор, изрядно вспотевший боевой маг задумчиво рассматривал на своей ладони свежий живой листочек. А не истлевший от времени черенок и не испепелённые во вспышке раздражения останки.
        И вот - постепенно поднимающийся путь упёрся в грозную крепость, замыкающую перевал и грозящую врагам своими могучими укреплениями. И не успел отряд подъехать к поднятому мосту через бездонную расселину под стеной, закрывающему собой ворота и образующему дополнительную защиту, как из-за камней выступил отряд гномьих воинов. Они грамотно, полукольцом охватили прибывших. Ближние держали ладони на рукоятях полированных боевых секир, а дальние сжимали в руках взведённые арбалеты. Спасибо, хоть не наведенные на гостей, а то Локси мог бы и не сдержать своих боевых рефлексов.
        Предводитель их, статью и шириной плеч едва ли уступающий Боргу, осведомился - кто такие и зачем едут во владения подгорного народа. Локси ответствовал - так мол, и так. Едем по приглашению Совета ваших старейшин, дабы освидетельствовать мастерство гномьих волшебников.
        Гном хмуро кивнул.
        - Про вас, мастер Локси, нас уведомили. И мы готовы пропустить вас и ваших людей беспрепятственно. Но про остроухих ничего не сообщалось... - и эдак строго посмотрел на Элидорна, погладив своё оружие.
        Однако недаром Локси в своё время изучал риторику и искусство ведения беседы. И бородачи со всё возрастающим удивлением узнали - для того, чтобы испытание прошло успешно, обязательно присутствие магов от трёх рас, и наблюдателя от хоббитов - тут волшебник ткнул пальцем через плечо в Иллена, с разинутым ртом разглядывающего вздымающиеся под самые облака скалы и башни.
        - Такова древняя традиция, почтенные гномы, и не нам нарушать её. Конечно, можно было бы вместо эльфов притащить пару-тройку орков... но боюсь, живыми я этих сволочей не довёз бы - прибил бы по дороге.
        Бородачи ухмыльнулись - в ненависти к орочьему племени все остальные расы были на редкость единодушны. А когда Локси добавил, что вместе с Элидорном дрался под Стеной против порождений Хаоса, гномы уже почти были убеждены. К тому же волшебник добавил, что он и его клан намерен породниться с эльфийским кланом Поющего Ветра. Предводитель подгорных воинов кивнул, и нахмуренный лоб его разгладился - породниться это не шутка.
        - Хорошо. Мастер Элидорн и его люди могут проехать, но окончательное решение остаётся за Советом Старейшин. А что у вас в телеге?
        Тут уж ответил сам Иллен. Потянувшись назад, он постучал по холстине рукоятью кнута, и груз отозвался глухим деревянным звуком.
        - Пиво в бочках. Мы сварили несколько сортов, и решили привезти гномам на пробу - какое лучше. К тому же мастер считает, что разговоров и споров предстоит достаточно. Негоже глоткам пересыхать.
        И, подмигнув воинам, хоббит подозвал пару бородачей поближе. Выгрузил им на руки лежащий отдельно, скраю, симпатичный бочонок вёдер этак на пять. И заметил при этом мимоходом - потерялось по дороге. А кто нашёл, то уже его не его, Иллена, забота.
        - Главное, чтобы хорошим ребятам досталось...
        Гномы мигом уволокли ёмкость за камни, а их предводитель, хитро ухмыльнувшись, подал в сторону крепости какой-то знак. Поднятый мост дрогнул, и с грохотом это окованное железом сооружение стало опускаться. Ворота растворились, и отряд втянулся во владения подгорного народа.
        
        Эльфы с удивлением и уважительно разглядывали исполинскую статую каменного воина, строго рассматривающего петляющую меж гор дорогу. По какой-то прихоти природы одна из скал приняла такие очертания, и гномам осталось лишь довершить это дело. Но изображённый вплоть до мельчайших подробностей страж и чудно совпадающие в нужных местах расцветки камня создавали стойкое впечатление, что в нужный момент этот воин оживёт.
        - Здоровый мужик. Такому и дракона прихлопнуть, что муху, - уважительно протянул Реназ, похлопав воина по каменному сапогу. Даже верхом на коне он едва смог дотянуться до того места обуви, что столь старательно начищают и полируют солдаты.
        Сопровождающий их гном, которому Иллен уделил место на облучке возницы рядом с собой, кивнул.
        - Говорят, первый гном был ещё больше - это сейчас мы обмельчали...
        Однако мастер Элидорн не согласился с ним. Он попросил разрешения, и охраняющие поворот горной дороги гномы дали его. С недоумением они смотрели, как эльф разулся и босиком, ловко, словно ящерица цепляясь за выступы и впадинки в одежде, бороде, взобрался к самому лицу каменного исполина. Так и осталось неизвестным, что там произошло - Элидарн отказался сообщить - но мир на миг покачнулся в глазах людей и гномов.
        Похоже, и у лошадей тоже - они пошатнулись, а двое жалобно заржали. Когда эльф спустился, оказалось, что он озадачен не менее засыпавших его вопросами остальных.
        - Что-то не так. Он и есть живой - поверьте мастеру Жизни. И если пробьёт час, этот воин проснётся и защитит владения гномов...
        Локси ехал дальше, покачиваясь в седле. Он и сам почувствовал от скалы холодное, еле заметное внимание. Пыхая дымом из трубки, он всё гадал - это для какого же врага нужна будет такая ходячая скала? Против любого, кто живёт в этом мире, каменному великану даже не нужно оружие, достаточно чуть потоптаться. И в самую пору задуматься тут - зачем мы живём? Чтобы стать пищей для червей в своём последнем пристанище - или чтобы стать вот такими же титанами, презревшими время и самоё смерть?..
        А гномы потребовали, чтобы мастер волшебник эльфов объяснил это дело перед Советом Старейшин, и тот задумчиво пообещал. И удивительное ощущение от этого происшествия набросило дополнительное очарование на разворачивающиеся перед лицами путешественников зрелища страны гномов.
        И громадный карьер, где богатейшее месторождение угля разрабатывалось открытым способом. Сотни ловких рук долбили чёрное золото, грузили на вьючных осликов и корзинами доставляли наверх. Грохот стоял соответствующий - эльфам даже пришлось заткнуть остренькие ушки.
        И вереницу детишек, что с песней шли на прогулку в горные луга под предводительством двух почтенного возраста гномьих дам. И разумеется, в сопровождении десятка до зубов вооружённых бородатых воинов - своих детей гномы ценили и весьма берегли.
        И наконец, ближе к вечеру, дорога, превратившаяся в искусно вымощенный каменными плитами путь, упёрлась в отвесную стену цельного камня, вздымавшуюся ввысь на добрых две сотни шагов. Словно исполинский топор ровнёхонько отсёк бок горы, образовав в ней полированную поверхность. И в этой стене неземным огнём светились богато изукрашенные ворота - главный вход в подземные владения гномов.
        Сделанные давным-давно, во времена одного из расцветов племени подгорных мастеров, они до сих пор надёжно берегли гномьи владения. Ни разу оркам не удавалось пробиться дальше. И даже всего лишь немногим людям и едва ли паре эльфов доводилось бывать за ними.
        - Погодите. Я хочу ещё немного полюбоваться, - попросил Элидорн, и это ему было позволено отрядом провожатых - крепко сбитых гномов в полированых доспехах.
        Да - полюбоваться тут было на что. Вблизи выявились детали, скрадывающиеся издалека. Здесь была запечатлена сама история, искусно высеченная в камне. Вон, слева внизу, первый гном учит детей своих держать в руке молот кузнеца. А там - желтоватым собственным светом горят драгоценности в руках первых ювелиров, и разом вспотевший Локси понял - вставленные камни настоящие, и их размерам и качеству позавидовали бы даже короли.
        А вон там запечатлено зрелище, которое каждый эльф вспоминал с горечью и грустью. Сражение, где плотно сбитая стена гномов, заплатив страшную цену, всё же разнесла и растоптала лучников, и столица Рюеньского королевства эльфов перестала существовать. Как и само королевство...
        Вдоволь насмотревшись на диковинное зрелище, эльфы печально склонили головы перед последней памятью своему древнему королю. Правда, самого Локси больше заинтересовала природа заложенной в ворота Силы. М-да, чтоб такое развалить - да хоть помри тут, а не сломаешь. Подгорные мастера сработали на совесть. Вообще-то, они всегда работали на совесть, но Главный Вход - это несомненно один из их шедевров. Волшебник с несколько кислой физиономией сообщил об этом открытии своим спутникам, да и гномам тоже, к вящему удовольствию последних.
        
        Эльфов не пустили дальше привратных палат. Локси пошёл разбираться - о-ох! Споры и препирательства вышли такие же длинные, как и бороды у гномьих старейшин. И такие же витиеватые да запутанные. В конце концов, волшебник разозлился и заявил напрямик - если гномы привыкли всё делать тяп-ляп, то это их вина. А он свою работу привык делать на совесть. Так что или почтенные сделают так, как сказал он, или потом пусть на его помощь и поддержку не рассчитывают.
        Сказать, что старейшины подгорного народа обиделись - это ничего не сказать. Лишь вовремя налитое и поднесённое молодыми гномами пиво удержало их от вспышки гнева. Оросив глотки добрым глотком, мудрецы принялись спорить опять. Послушав набирающую обороты новую свару, Локси шагнул вперёд и стал откланиваться.
        - Хотел я вам помочь - да не хотите вы. Что ж, неволить не стану, дело ваше...
        Взвыв от раздирающих его противоречивых желаний, мастер Фраст вцепился в волшебника, потрясая белой бородой. Затем разразился грозной речью в адрес своих соплеменников, призывая гром на их тупые головы, чирьи на задницы и трясучку на руки. Мастер Торн поддержал его, и принялся охаживать особо рьяных противников своим тяжёлым посохом. И быть бы крупной потасовке прямо в священном для всех гномов месте - у подножия Каменного Трона, пустующего которое столетие - если бы в залу не прорвалась жизнерадостная Стелла.
        - Привет, Учитель! - и добавила свои щипучие маленькие молнии к увещеваниям и более тяжёлым аргументам.
        Сторонники безусловного соблюдения традиций, а также конфронтации с эльфами были повержены. И мастер Фраст, безуспешно пытаясь приладить на место вырванный клок белоснежной бороды, огласил наконец результат прений на Совете Старейшин. Наша взяла!
        
        Позади осталось всё - и тяжелейшие испытания, с блеском выдержанные рыжей Стеллой, и одним заклинанием высеченный из громадного куска мрамора колокол вместе с языком. И громкий басовитый звук, заполнивший, казалось, все подземелья гномов.
        - Голос Камня! - в благоговейном ужасе подгорные жители попадали на колени, благодаря своих покровителей кто во что горазд.
        И священный гнев мастера Элидорна, обнаружившего, что у одного тощего гномьего мага, что привели посмотреть на экзамен, есть неплохой целительский дар. Он так распекал и честил бородачей, что те и впрямь устыдились. А затем заявил, что согласен остаться хоть в кандалах и с завязанными глазами - но сделает из этого неумехи толкового Мастера Жизни. Поскольку окружившая собравшихся толпа воинов во главе с хитро ухмыляющимся Боргом заорала, что свой целитель нужен не меньше, чем воздух в глубинных шахтах, и упрямые старейшины сейчас получат по башке, то эльфу милостиво дали разрешение остаться на пару седьмиц.
        А после всего этого эльф, человек и боязливо поёживающийся рыжий хоббит возложили ладони на вихрастую макушку Стеллы. Та добавила сверху свою ладошку - и вокруг неё закружился радостно мерцающий хоровод золотистых искорок. Магичка. Не колдунья, не подмастерье, не самоучка - полноправная волшебница. И Локси с особым удовольствием поставил на голубоватом драгоценном листе документа свою ало светящуюся подпись.
        Мастер Элидорн лихо черкнул рядом свою изумрудно сияющую эльфийскую руну. Хоббит, сославшись на фамильное умение, смазал чем-то свою пятерню, и внизу появился полыхающий яростным синим отпечаток ладони. Гнома, волнуясь, прошептала заклинание, ткнула осторожно пальчиком - и яркая красно-золотая звёздочка разлила свой свет по бумаге.
        - Нарекаю тебя - Звезда во Мраке! - посоветовавшись, решили двое волшебников и хоббит.
        После чего сердечно обняли смущённо улыбающуюся Стеллу, а двое важных и едва сдерживающих улыбки гномов принесли и надели на неё алый плащ волшебницы. Чуть заметно перемигнувшись, Локси и Элидорн раскланялись с ней и поприветствовали её честь по чести - как равную, проявив немалое уважение и соблюдя весь положенный магам этикет. Гномы смотрели на всё это вытаращив глаза и с трудом сдерживая восхищение - такие обряды и церемонии были им в диковинку.
        Правда, последовавшие за этим торжества вспоминались с трудом, да и голова отчего-то до сих пор гудела - но тем не менее Локси ехал в седле сам, поглядывая на до сих пор дрыхнущих в телеге солдат. Хоббит немилосердно покачивался на своём облучке и орал такие непристойные песни, что Стелла-первая точно всыпала бы ему, если бы услышала хотя бы краем уха.
        Зато гномы, опустившие подъёмный мост и отворившие ворота, ржали в своё удовольствие.
        
        В глазах окончательно посветлело только утром. Был ли тому причиной зарядивший с рассвета нудный дождик, или промозглая сырость - неведомо. Но по крайней мере Локси с неизъяснимым удовольствием отметил, что язык и мысли снова слушаются его, а надоедливая серо-зелёная муть больше не наползает на глаза. С непривычки он набрался преизрядно, хоть и не так, как упившиеся на радостях в стельку гномы.
        По крайней мере едва держащейся на ногах Стелле, во что бы то ни стало решившей отблагодарить волшебника извечно женским способом, пришлось поехать на его руках и лечь в постельку одной. Правда, свернувшись калачиком, она сразу сладко засопела и Локси, накрывший её пёстрым лоскутным одеялом, вышел из каморки волшебницы весьма злой.
        "Ну ладно, рыжая гнома!" - он мстительно запечатал дверь несложным заклятьем, чтобы набравшаяся волшебница не сразу смогла открыть её.
        И выпить поутру жбанчик живительного лекарства, принесённого сердобольным Боргом, тоже. А следовательно, утренние ощущения и сделанные из них выводы запомнятся ей надолго...
        Дорога спустилась к переправе. Локси не стал слезать с коня - лишь наблюдал, как под подозрительным взглядом гнома-перевозчика солдаты очистили колёса телеги от налипшей грязи пополам с опавшими листьями, прежде чем заехать на паром. Над рекой ещё клубился туман, лишний раз напоминая об осени с её холодами, сыростью и слякотью.
        - Никогда не любил эту пору... - хмуро проворчал волшебник, пока его жеребец, осторожно перебирая ногами, не взобрался на доски покачивающегося на воде прямоугольного парома.
        Двое гномов тут же взялись тянуть канат, перехватываясь по нём брусьями с прорезью. Меж дощатым причалом и палубой появилась тонкая полоска почти чёрной воды. С каждым мигом она ширилась и ширилась, пока паромщики разгоняли паром, а затем полностью пришло ощущение плавания. По реке кое-где плыли листья и сучья - в верховьях, говорят, разразилась целая буря.
        На середине, если не всматриваться, ощущение движения пропало. Лёгкое журчание воды за бортом да натужное дыхание выбирающих канат гномов - вот и все звуки. Локси вспомнил старую балладу, где души умерших вроде бы тоже перебираются через реку, отделяющую страницу Книги, где они ещё живые, от такой же, где их имена вписываются навечно. Передёрнувшись от зябкого ощущения, он пришёл в себя и огляделся.
        В тумане над чёрной водой уже показался противоположный берег - река оказалась всего ничего шириной. Там уже стояли две телеги с горланящими перевозчику купцами, да пара конных. Гномы поднажали, затем перестали тянуть - и паром, замедляя своё неуклюжее движение, глухо ткнулся в причал.
        - Выгружайсь! - весело, в предчувствии платы, гаркнул старший.
        Усмехнувшись, волшебник опустил в широкую ладонь цельную серебрушку и тронул поводья. Однако один из всадников оказался в его цветах - когда он приблизился, на чёрном фоне алчно оскалилась медвежья морда.
        - Здравия желаю вашей светлости! Там шар ваш хрустальный, пищит вовсю. Целитель поговорил с кем-то, и сказал послать за вами. Чтоб поспешали, значит, - доложился солдат.
        Нахмурившись, Локси пересел на свежего коня, что держал в поводу посыльный. Отдал указания Иллену, кинул пару монет на всякий случай, и припустил по раскисшей дороге со всей возможной резвостью, махнув рукой на взлетающие выше капюшона комья грязи из-под копыт.
        
        Глава 33.
        
        Голос Архимага был задумчив.
        - Ну что ж... я посмотрел те цифири, что ты надиктовал. Там надо ещё месячишко-другой подумать да посчитать. А сейчас вот какое дело.
        Из последующего рассказа старого учителя выяснилось - эльфы задумали послать группу глубокой разведки. Не просто в тыл орков, а дальше. Через степь и пустошь, аж к тем неведомым людям, что объявились с той стороны считавшейся доселе бесконечной пустыни. И намекнули королю Неверу, что если один молодой нахальный варлок изъявит желание присоединиться... И так далее, и тому подобное. Да и зимой в пустыне не так жарко.
        Локси не стал ломаться.
        - Сказать по правде, на меня эта осенняя погода уже такую тоску навела... Передайте, мастер, его величеству мою просьбу. Я тут опять изрядно поиздержался - нет ли у него где-нибудь врагов явных или тайных, чтобы мне контракт взять да изничтожить их со всем прилежанием, не стесняясь в методах?
        Даже через шар было видно, как старый маг ухмыльнулся.
        - Соображаешь... контракт уже лежит на моём столе в Башне Магов. Вместо суммы и твоей подписи пустое место пока. Ладно - завтра утром я портал поставлю в Дюфер. Так смекаю, за тобой ещё двое увяжутся?
        Молодой маг покачал головой.
        - Одна. Но есле по дороге заедем к гномам, думаю, не откажется и Борг поучаствовать. Только - портал не утром, а в полдень.
        Поговорив ещё немного, Архимаг с той стороны закрыл свой шар ладонью. Связь прервалась, и отчаянно зевающий, мокрый и продрогший Локси потащился к себе. Подумав чуть, распорядился, чтобы вновь растопили парилку.
        - Не хватало ещё простудиться, - проворчал он, сбрасывая на лавку мокрую тяжёлую одежду.
        А затем смачно чихнул.
        Разбуженная прискакавшим среди ночи мастером Стелла сердито поджала губы, но ворчать не осмелилась. Сердито побросала всё в деревянное корытце и уволокла. Однако, не успел Локси как следует прогреться на деревянной полке, как рядом, осторожно шлёпая босыми ногами, показалась Бин.
        - Я замёрзла, - шепнула она и скользнула рядом.
        Но неожиданности на этом не закончились. Чуть скрипнула дверь в предбанник, и в тусклом свете, едва пробивающемся сквозь пар, мелькнула ещё одна фигурка.
        - Я настойку на травах принесла, лечебную. А то кое-кто свои чихом весь дом на уши поставил... - весело объявила Невенор.
        Хм, а что эта девица имеет в виду?..
        Уютные мягкости Бин приятно ощущались поблизости, зато эльфийка лёгкими шлепками дала понять, что руки прочь. Невидимый стаканчик звякнул о горлышко, булькнуло, а затем прямо под нос волшебнику ткулась благоухающая лесными травами настойка. Локси не чинясь выпил. Хм, а хорошо пошла...
        Бин вертелась как на иголках, и молодой маг, ощущая как тепло постепенно пробирает его и снаружи, и изнутри, понял - Невенор явно знает о разговоре с Архимагом и успела оповестить подругу.
        - Ну и что скажешь, мастер - что там такого наплёл этот мерзкий старикашка?
        Локси осушил второй стаканчик и улёгся обратно на полку. Полностью отдавшись телом и душой ласковому теплу, он подумал и закрыл глаза. Что смотри, что не смотри, а всё одно сквозь полутьму и пар ничего не видать.
        - Завтра в поход. Если повезёт - вернусь. Если очень повезёт.
        Он ощутил, как сразу напряглось, а затем расслабилось прохладное в таком пекле плечо лежащей рядом Бин.
        - Всё шутишь, лорд? - в знак обиды она легонько куснула за ухо.
        - Отнюдь. Глубокая разведка. Сквозь земли орков, через великую пустыню, и аж на ту сторону...
        Невенор тихо выругалась на эльфийском - причём в таких выражениях, вовсе не свойственных языку перворождённых, что он от неё не ожидал.
        - Хорошо, что будущая леди Мэй не понимает... - невозмутимо заметил Локси.
        Эльфийка нацедила ещё один, заставила волшебника выпить. Подумав, повторила то же с Бин, лихо, по-кавалерийски хлобыстнула и сама. И скользнула рядом - с другой стороны. Полка оказалась малость тесновата на троих - пришлось малость потесниться, так что в конце концов, поёрзав, Локси оказался в роли начинки мягкого и весьма интересного бы при других остоятельствах бутерброда.
        - Рассказывай, мастер...
        
        Барон Дюфер чуть пришпорил своего могучего жеребца, и тот, коротким фырканьем выразив своё недоумение, всё-таки выбрался на каменное возвышение в центре площади. Отсюда собравшиеся выглядели волнующимся морем голов, освещённых светом солнца. Хозяин города выждал чуть - пока толпа сама не будет готова к тишине, призывать и даже приказывать бесполезно. Наконец, он выбросил в небо руку в латной перчатке. Гул и шёпот утихли, исчезли - как исчезает в песке вода.
        - Как многие знают, на будущий год орочье племя планирует не просто набег - вторжение. И драться они будут как никогда - до последнего. Не вам объяснять, как важно получить верные сведения об этих бестиях и о том, какая сила гонит их на нас.
        Собравшиеся глухо загудели. Испокон веков над здешними землями невидимо, но ощутимо витала угроза - уж слишком близко были южные границы королевства. И слишком многие не понаслышке знали это проклятое племя. Уж солдаты, кто постарше - так точно.
        - Его величество, светлейший король Невер, в числе других посылает в разведку нашего соседа - лорда Мэя, одного из лучших волшебников королевства. Но я не об этом. Шансов вернуться почти нет, а посему Локси, лорд Мэй, урождённый барон Бринн, сегодня приведёт к подножию богини свою избранницу, леди Бин - дабы не пресёкся древний род.
        Голос барона усилился, и вырвавшимся из теснины ураганом пролетел над площадью.
        - И я, барон Дюфер, клянусь - честью моих предков и своей не раз доказанной в бою доблестью, что буду оказывать будущей леди Мэй поддержку и защиту всем моим достоянием и силой. На всё время отлучки лорда Мэя - сколько бы она ни длилась. Таков древний закон - соседи защищают владения тех, кто ушёл в бой или не вернулся с поля брани. Есть ли кто-нибудь, желающий добавить или оспорить?
        В центре города воцарилась необычная для полудня тишина - люди осмысливали услышанное. Ох, да смилуются над бедолагой боги - отправиться на прогулку в пасть дракона было бы, пожалуй, безопаснее... И только беззаботные воробьи чирикали в деревьях у магистрата. Но вряд ли они были против прилюдно сделанного заявления барона...
        Невенор закусила губу, сдерживая рвущийся крик. Об этом ли она мечтала бессонными ночами, метаясь в одинокой постели или охлаждая ночной прогулкой разгорячённое лицо? О таком ли она думала, терзаясь неизвестной ей доселе ревностью?
        Как в тумане она перенесла обряд. И своей рукой подвела очаровательно смущённую Бин к мастеру. Своими пальцами вложила ладошку соперницы в надёжную ладонь... ох, Локси... что же ты со мной сделал?
        
        Если бы кто из присутствующих и догадывался о буре чувств в душе эльфийской лучницы, то и тогда ничего не сделалось бы - обстоятельства иногда сильнее нас.
        
        Глава 34.
        
        Лунный свет, что доселе серебрил спящий город, нехотя померк. Словно устав озарять своим призрачным сиянием замершие ночные улицы, здания и парки, он потускнел - и втянулся вверх. И луна, бросив последний взгляд на столицу, спряталась за тяжёлые, сплошной стеной наползающие с полуночи облака.
        Сразу стемнело, и только редкие фонари на перекрёстках да магические шары у резиденций знати чуть покачивались в ночи. Ветер был где-то там, в вышине, но здесь он скорее напоминал лёгкое, нежное прикосновение.
        Тень в подворотне шевельнулась. Ещё более тёмная, нежели заполонившая проём под аркой тьма, она распалась надвое.
        - И чего же это ради, мастер, мы шастаем ночью по городу? - в голосе Невенор отчётливо скользило любопытство.
        Локси ухмыльнулся, однако не стал выдавать совсем уж пустых отговорок. Настроение у него, несмотря на столь поздний час, было столь же бодрое и чистое, как пронзительно-свежий воздух поздней осени. А потому он чуть наклонился к ушку лучницы и доверительно сообщил:
        - Сегодня снег пойдёт.
        Эльфийская лучница недоверчиво принюхалась к морозному дуновению, а затем пожала плечами.
        - Трудно сказать. Будь мы на природе... а так даже не знаю, что этот город предвещает. И вообще, мой лорд - что мы тут делаем?
        Разумеется, лорд мог бы много чего сказать - и умного, и глупого. Однако он пожал плечами и улыбнулся.
        - Лично я - гуляю с красивой женщиной по ночной столице, весь исполненный нежных и романтических чувств...
        Невенор покосилась эдак недоверчиво, и в то же время с некой затаённой надеждой, а затем звонко и заливисто засмеялась. От избытка чувств она даже ткнула затянутым в тонкую перчатку кулачком в плечо волшебника. И всё же ничего не ответила.
        Вместо этого на её смех из-за угла с любопытством выглянули двое закутанных в полушубки стражников. Они прицениваясь посмотрели на парочку, но цепляться не стали - одеты те чисто, по-богатому. Безобразий, опять же, не нарушают, да и вина не пьянствуют. А что гуляют в полночный час - так мало ли оно что взбредёт в голову их благородиям? Посему они на всякий случай отсалютовали тускло блеснувшими в свете факела протазанами и потопали дальше, подбадривая себя разговорами.
        - Помнишь, год назад - ночь, когда выпал снег? - неожиданно вернулся к разговору Локси.
        Некоторое время Невенор шла молча, всё никак не привыкнув к этой хумансовской манере ходить под ручку с мужчиной. Можно подумать, она на ногах не держится или - ой, смехота - заблудиться может! И всё же, что-то такое в этом было. Доверительно-интимное и в то же время настраивающее на возвышенный лад.
        Легонько кивнув головой, она шепнула, загадочно взмахнув ресницами.
        - Ещё бы не помнить - ночь, перевернувшую всю мою, и не только мою жизнь вверх тормашками...
        Лучница приподняла лицо, глянув на мягкую, чуть затуманившую облик мастера улыбку. И в это время на кончик носа ей аккуратно спланировала первая, ещё робкая снежинка.
        - Ой! И вправду на снег срывается. И что дальше?
        "А дальше будет вот что" - прикинул Локси, сворачивая на площадь Менестрелей, где в центре стоял высоченный, более похожий на слишком тонкую башню, обелиск из драгоценного радужного порфира. Это был подарок гномов Невиру то ли седьмому, то ли шестому. И удивительно было не то, как бородачи исхитрились найти и аккуратно добыть цельный монолит чёрного цвета, на солнце переливающийся всеми цветами радуги - а как сумели привезти его целым из таких далёких от столицы человеческого королевства Рудных гор.
        - А залезай-ка, красавица, ко мне на руки, - весело заявил Локси, едва они подошли к подножию вздымающейся почти на сотню шагов ввысь и сейчас непроницаемо-чёрной стрелы.
        Он шаловливо улыбался, но Невенор не усмотрела никакого подвоха и легко вспорхнула на подставленные руки. Чуть поворочалась, устраиваясь поудобнее - и только тут обнаружила, что каменная поверхность рядом с ней уплывает вниз. Повернув голову и чуть скосив глаза, эльфийка тихонько ойкнула - земля оказалась пугающе далеко внизу. А подняв взгляд, обнаружила, что волшебно и мягко летящий Локси уже ступает на плоский верх обелиска.
        Посередине плоско срезанной макушки обнаружилось полуразрушенное гнездо аиста, и лучница не без удовольствия осмотрела его вблизи - а уж потом и окинула взором уснувший, казалось, прямо под ногами огромный город.
        Ветер здесь был чуть сильнее, но Невенор весьма предусмотрительно надела под комбез сеточку. Если кто не знает это весьма полезное изобретение безвестного эльфа из спецслужб, то стоит напомнить, что сеточка и является таковой - сплетённой из тонкой шерстяной верёвки одёжкой в мелкоячеистую сетку. Будучи надетой под тёплую одежду, она сберегает тепло ничуть не хуже даже пухового свитера. А благодаря ничтожно малому весу и тому факту, что сеточка вдобавок ничуть не стесняет движений, эта выдумка давно уже стала повседневной для тех, кому по роду деятельности часто и подолгу приходится бывать на морозе.
        - Красиво. Никогда не думала, что в городе есть такие места, - признала-таки Невенор, откровенно прижавшись щекой к тёплому и надёжному плечу.
        Их обоих сейчас ничуть не заботило то обстоятельство, что завтра предстоит отправиться в безумное, безнадёжное, но такое необходимое путешествие. Нынче вечером они в задних комнатах королевского дворца встретились с его величеством Невером в присутствии Архимага и ещё двоих эльфийских волшебников. Вернее, мага Ахеллона - непревзойдённого специалиста сразу в двух областях - иллюзии и трансформация. И тонкой, миловидной волшебницы с чуть странным для эльфийки именем Жозефина. Та сказалась целительницей и с весьма неплохими способностями по части погоды.
        Согласитесь, в комплекте с опытным боевым магом, каковым являлся Локси, эта троица составила отличную основу весьма грозной и в то же время универсальной разведгруппы. Невенор подтвердила, что тоже присоединяется:
        - Да сходить на разведку, ночью подежурить - а при случае орку и стрелу меж глаз положить... Лишней или обузой отнюдь не буду.
        Правда, Архимаг едва не упал со своего кресла, когда Локси прямо при нём воспользовался его собственным, неизменно находящимся при Архимаге, хрустальным шаром и вызвал для разговора никого иную, как гномью волшебницу Стеллу, обращавшейся с молодым волшебником весьма почтительно и называвшей его неизменно "Учитель" - вежливо и даже с неким благоговением в голосе.
        Король и глава Школы Магии переглянулись - и только боги знают, какими мыслями обменялись во взглядах эти два много лет знакомых интригана. Но как бы то ни было, конопатая малышка Стелла живо вызвала Борга, и тот громогласно заявил, что ни за что не откажется от возможности поучаствовать, и чтоб ему пива вовек не пить!
        Зато Архимаг хотя бы отчасти взял реванш, не без некоторой язвительности сообщив, что старшим отряда идёт Ахеллон, и вдоволь налюбовавшись кислой физиономией Локси.
        - И не вздумайте возражать, молодой человек. Это идея и задумка народа перворождённых, да без них и само предприятие не имеет смысла. А вы идёте в качестве силового подкрепления. Огневой поддержки, так сказать. Опыта таких дел у вас, согласитесь, маловато.
        Не сказать, чтобы молодого мага так уж сильно опечалили эти вполне разумные доводы. Хотя, конечно, мало кто обрадуется перспективой, чтобы им помыкали всякие остроухие нахалы. Потому-то после окончания совещания, на котором был выработан маршрут хотя бы на первое время - а там как покажет обстановка, да намечены точки отвлекающих ударов королевских войск, Локси быстренько собрался пойти немного развеять грусть-тоску прогулкой по свежему воздуху.
        Естественно, Невенор со свойственной эльфам и женщинам чуткостью поняла его состояние и в ходе короткой беседы как-то само собой получилось, что она вышла из королевского дворца на пару с ним.
        И вот, забыв уже о всяких заботах и огорчениях, эти двое смотрели с верха высоченного каменного пальца на спящую под ногами великую столицу. Сабер, древний и богатейший город королевства, уже третью тысячу лет разменявший со времени основания неким рыцарем с канувшим в бездну времени именем...
        Невенор покосилась на виднеющийся в темноте Дворец Вельмож. Возможно, для других глаз ночь с уже довольно густо кружащимися в ней снежинками и была бы непроницаемой, но отнюдь не для глаз эльфийской разведчицы. А посему и разглядела светящиеся там окна. Интересно... смогла бы попасть туда стрелой?
        Она совсем уж было озвучила свою мысль губками, да только они оказались заняты. Не станем, пожалуй, уточнять, чем - или, вернее, кем. После весьма длительной и сладкой паузы эльфийка немного отдышалась и скользнула чуть вперёд-вбок, загородившись от ветра телом волшебника и волнительно прижавшись к тому спиной.
        - Да... что-то в этом есть, - нехотя признала она. - Гулять с сердечным другом по красивым местам, предаваться нежным и чуть романтическим мыслям... вроде и глупо, но всё же нечто такое в ваших хумансовских обычаях присутствует.
        Вместо ответа сзади последовало некое шевеление, затем весьма симптоматичный звук вытащенной из бутылки пробки, и до чувствительного носика Невенор ветер сразу же донёс благоухание старого Aetanne. Улыбнувшись чуть, она приподняла ладонь, и в неё тут же легла тёплая, нагретая под одеждой волшебника ёмкость. Слегка закружилась голова, подгоняемая недавним поцелуем и несколькими глотками чуть терпкого вина, и ночная прогулка окончательно стала приятной.
        - Ужас, - мурлыкнула лучница, возвращая остатки вина назад. - Благородная эльфийка пьёт прямо из горлышка, причём на улице и посреди города людей! Сгореть со стыда!
        Сгореть она, конечно, не сгорела, но щёчки её легонько заалели - то ли от мороза, то ли от того, что позволила себе ещё один поцелуй. Немного полюбовавшись на панораму постепенно белеющего от снега города - ещё пару глоточков и ещё один (на этот раз уж точно последний!), сладостный, трепетный и едва не заставивший задохнуться от счастья поцелуй.
        Позволив на руках опустить себя с высоты стелы и даже отнести в гостиницу братьев Брюлль, где они оба обретались, у самой двери в свой номер капризная эльфийка неожиданно выскользнула на пол и заартачилась.
        - О-о, нет, мой лорд... вы теперь вроде как женатый человек... а я, как ваша телохранительница, обязана блюсти вашу нравственность, - Невенор чуть прищурилась, прекрасно осознавая, что ещё пара прикосновений - и она наплюёт на всё и сама утащит мастера в свою постельку. - Вот я и... блюду! Тьфу, пакостное словечко... Спокойной ночи, мастер Локси... Завтра будет тяжёлый день...
        Медово-зелёные глаза так и лучились лукавством, и молодому волшебнику просто нестерпимо хотелось окунуться в них всей душой и утонуть - но он сдержался. Что ж, поиграем в твои игры, остроухая моя прелесть.
        И Локси, в ответ тоже пожелал покойной ночи - нарочито невозмутимым и недрогнувшим голосом - да и убыл в свои покои. Уже сидя на подоконнике у приотворённой створки окна, он понемногу дымил трубкой, приходя в себя от сладкого дурмана, и соображал. Стареет? Или проявляющая эльфийская сущность скоро совсем заставит его относиться к амурным делам равнодушно?
        Так и не придя ни к каким выводам, он наплевал на все эти мудрствования и с лёгким сердцем отправился почивать.
        
        Невенор как в эльфийский колодец глядела - насчёт тяжёлого дня. Наутро Локси едва продрал глаза, а в дверь уже тарабанил посыльный из Башни Магов. Тщедушный парнишка под насмешливым взглядом уже собранной и готовой к выступлению эльфийской лучницы стушевался совсем. Но заученно поклонился и скороговоркой выпалил:
        - Вашмилость, велено передать вам, что с восьмым ударом колокола вас ждут в условленном месте!
        Затем, получив в нетерпеливо подставленную ладонь мелкую монету, посланник рванул по коридору к лестнице с резвостью застоявшегося коня. Локси ухмыльнулся и совсем уж хотел отпустить по поводу него какую-нибудь шуточку, но спохватился. Глянув в вежливо-нахальное лицо Невенор, поинтересовался.
        - А который час?
        Выяснив, что до восьмого колокола осталось всего ничего, волшебник развил бурную деятельность. Умыться-одеться - сделано. Бриться... да перебьётся Архимаг! Не девица же он, ждущая на свидании... Проверить вещи и оставляемый номер... всё!
        - Пошли?
        Стоящая у двери эльфийка кивнула, и парочка понеслась к выходу из гостиницы. На бегу Локси сыпанул горсть монет кому-то из братьев Брюлль. Несмотря на магические способности и почти совсем эльфийскую чуткость, он их абсолютно не различал - пухлых лысеющих коротышек с повадками прожжённых угодников. Впрочем, гостиницу те содержали отменно.
        - Ваша милость, - чуть укоризненно протянул совладелец гостиницы. - А ведь на завтрак будут тушёные куропатки под хоббичьим соусом. Вы ж давеча обещались сравнить - с теми, что готовит ваша мастерица Стелла.
        - Слушай... Пьер? - с сомнением ответил волшебник. - Мне к восьми ударам надо быть в Башне Магов.
        Тот поклонился - низко, невзирая на брюшко, но с некоторым достоинством.
        - Не извольте сомневаться, ваша милость - за каретой уже послано... - при этих словах один из вечно околачивающихся у лакированной стойки портье мальчишек-коридорных опрометью выскочил в наружную дверь. - Успеете и откушать, и ноги после завтрака бить не придётся. Будете у магиков даже раньше, ещё и трубочку выкурите.
        - Я Кьер, Пьер был вчера, - бубнил коротышка ненавязчиво, кланяясь и сопровождая почётных гостей к застеленному белоснежной хрустящей скатертью столу, где с почти волшебной скоростью стали появляться приборы, а затем и блюда.
        Если кто думает, что дворянин, да ещё и боевой маг - это не почётный гость для любой, пусть даже самой богатой и изысканной гостиницы, то тот крепко рискует не то, что своей гостиницей, а пожалуй, и головой. А уж эльфийская красотка с ухватками записной головорезки и вовсе вызывает в слугах изрядную острастку и непреодолимое желание замереть в услужливой стойке. Так что оба гурмана отзавтракали хоть и без особой спешки, но и не рассиживаясь сверх меры.
        Кьер вился вокруг мелким бесом, угадывая и даже предугадывая малейшую прихоть постояльцев. Слуги и повара вообще порхали стремительными мотыльками, так что Невенор в конце концов довольно хохотнула. Куропатки действительно оказались превыше всяких похвал, а посему Локси, промакнув губы салфеткой и бросив её на стол, встал и навис над низеньким толстячком всем своим и так немалым ростом. Взяв одной рукой того за грудки, он чуть потряс побелевшего от испуга коротышку.
        - Ты же, злодей, огорчил меня сверх меры. В твоём заведении готовят лучше. Придётся мне, видимо, свою Стеллу ещё малость укоротить - на голову...
        Испуг на лице брата-совладельца сменился совсем противоположными ощущениями, но тут сквозь толпу поваров и слуг протолкался несуразный совсем уж малыш, нелепо и даже комично выглядящий в белом поварском колпаке, и раза этак два-три обёрнутый обычным кухонным передником. Он поклонился и тут же зачастил, говором и словоохотливостью разом выдав своё хоббичье происхождение.
        - Не-извольте-гневаться-вашмилость-нонче-же-отпишу-вашей-госпоже-Стелле-рецепт-со-всеми-тайными-приправами-да-тонкостями, - он судорожно перевёл дыхание, не забыв на всякий случай поклониться ещё раз (эк их братья вышколили!), и продолжил. - В-обмен-на-другой-из-волшебной-неземной-чародейной-небывалой-книги-слухом-об-оной-уже-всё-наше-племя-полнится!
        Если от первой части его речи на лице Кьера проявилась лёгкая озабоченность, то после второй физиономия коротышки разгладилась, и он попросту махнул рукой на все эти заморочки полуросликов. Не забыв, разумеется, непрестанно кланяться да извиняться перед пусть и съезжающими постояльцами.
        Снаружи оказалось холодно, ветрено - а самое главное, Сабер был изрядно засыпан выпавшим за ночь снегом. Но у крыльца уже дожидалась крытая карета, запряжённая парой нетерпеливо бьющих копытами рысаков, а закутанный в тулуп кучер весело поигрывал кнутовищем с высоты своего сиденья на облучке. Локси подсадил Невенор в услужливо отворённую перед ними дверцу, погрузился в качнувшуюся на рессорах повозку сам - и парочка весело покатила по вчера ещё мрачному и тёмному, а ныне принарядившемуся белыми одеждами городу.
        Кьер оказался прав - к возвышающейся над невысокими домами мощной каменной Башне они подкатили с некоторым запасом. Кучер, воодушевлённый оплатой, на которую можно было не только выпить чарку весьма полезного на морозе напитка, но ещё и сытно пообедать да насыпать обоим упряжным по полной мерке отборного овса, залихватски свистнул, щёлкнул над конскими спинами кнутом - и пропал во вновь разыгравшейся снежной круговерти.
        Локси взвалил на плечо обе походные сумки - справедливо полагая, что на таком ветру здоровенный чехол с луком для эльфийки и так непосильная ноша - и чуть обошёл сложенное из массивных глыб сооружение, зайдя с подветренной стороны. Благо малый вход располагался примерно здесь же. Всё ещё сыто и благодушно отдуваясь после завтрака, он бросил на ступени свою ношу, закурил, и стал дожидаться обещанных восьми ударов с невидимой за вьюгой ратуши.
        Как только сквозь завывание ветра донёсся первый звук, створка массивной двери дрогнула, и из пахнувшей теплом полутьмы внутри выглянул привратник. Хмуро и недоверчиво, словно видел молодого волшебника впервые, неопределённо-пожилого облика мужчина осмотрел его, затем перевёл взгляд на эльфийскую лучницу. Та демонстративно дохнула на пальцы, показывая, как она замёрзла, затем эдак с намёком посмотрела в ответ и стала нашаривать на поясе кинжал.
        - Заходите. Вас ждут в Малой Зале, - наконец соизволил сообщить тот и скрылся за дверью.
        Локси терпеливо пропустил даму вперёд, не спеша создавать магический светильник в показавшейся со света совсем кромешной темноте внутри. И был вознаграждён за терпение - Невенор отчаянно взвизгнула и едва не выронила чехол с оружием, отчаянным прыжком прячась за спину волшебнику. И было отчего.
        Леньер, здоровенный, выглядящий воплощением всех кошмаров зверюга, бесшумно подошёл совсем вплотную и шумно втянул носом воздух, принюхиваясь к гостям. В противоположность нагоняющим страх размерам и горящими алым огнём глазам на широкой морде, леньер был почти безобидным и весьма добродушным созданием, притащенным кем-то из старых опытных магов из неведомого далека. Где удалось раздобыть этакий необычный экземпляр собачьего роду-племени, можно было только гадать - но леньер прижился в первом этаже Башни Магов, скрашивая скуку-одиночество привратнику и нагоняя должный пиетет на редких посетителей.
        - Ох! - только и выдохнула Невенор, когда псина бесцеремонно просунула здоровенную башку подмышку Локси и шумно принюхалась к эльфийке.
        Та, подумав чуть, погладила животное по мощному затылку, и леньер тут же завертел мохнатым хвостом - куда там метле в руках ловкой хозяйки! Уж эльфы-то отнюдь не вызывали антипатий у большинства животных даже без особых усилий со стороны остроухих, а тем более если приходят в компании со старым знакомцем - мастером Локси.
        - Штанишки не намокли? - участливо спросил волшебник, содрогаясь от сдерживаемого смеха и вспоминая своё первое, весьма запомнившееся впечатление от знакомства с этим леньером.
        Та чуть насупила бровку и тут же, едва привратник отвернулся, пребольно пихнула своего лорда кулачком в бок. Тот ничуть не обиделся, а только хохотнул коротко, и потопал по каменным ступеням ведущей наверх лестницы, жестом показав лучнице следовать за ним.
        Невенор впервые за свою жизнь находилась внутри цитадели магии хумансов. Всё здесь было не так, как в светлых и изящных башенках школы Высокой Магии, стоящей в Вечном Лесу неподалёку от целительских пределов и укрытой от досужих глаз не только листвой деревьев и не только волшебными премудростями. Лучница не раз бывала там по долгу службы. И всё же, пожалуй, было одно общее, что объединяло обе твердыни. Это мощнейший, давящий на незащищённую психику пресс незримой магической силы - вязкий, ощутимый даже почти не обладающей Даром эльфийкой.
        Каменные ступени лестницы, загибающейся по внутренней стене башни, постепенно привели их на следующий уровень. Невенор прикинула на глазок - по всему выходило, что внутри башня раза этак в три шире и невесть во сколько раз выше. Да и под землёй наверняка было понапрятано немало заслуживающего внимания.
        "Да я же не шпионить сюда пришла!" - одёрнула себя она и в пару мягко-кошачьих, бесшумно стелющихся над каменным полом прыжков догнала мастера Локси. А тот стоял на краю обрывающейся в бездонную пропасть выступа и самым простецким образом озадаченно чесал в затылке. На ту сторону, которую Невенор разглядела в невообразимой дали, вёл только бледно-жёлтый луч света. В ответ на недоумённый взгляд своей спутницы волшебник присел, поводил рукой в луче - ладонь не встретила ни малейшей опоры в тусклом, словно уставшем или запылённом свете.
        - Вот засранцы, Первую Вуаль не сняли! - негромко ругнулся Локси, нимало не озаботясь тем, что их запросто могли подслушивать и даже подсматривать.
        Да наверняка именно так оно и происходило. Эльфийка прислушалась к своим ощущениям и мысленно согласилась, что точно так же она сама и поступила бы - не облегчать вход гостям, а создавать им небольшие трудности-испытания. Правда, она лично не видела, как тут можно перебраться на ту сторону. Разве что волшебник возьмёт её на руки и перелетит туда? Но, похоже, здесь простые решения не приветствовались, потому как Локси помянул сквозь зубы Падшего - да так, что тому наверняка засвербело в носу.
        - Что?
        Локси посмотрел на свою спутницу эдак оценивающе. Кто его знает... но попробовать стоит... Он сбросил на каменные плиты заплечные сумы, жестом показал - оставить лук в чехле здесь. А неслышно подошедшему сзади из темноты леньеру неопределённо буркнул:
        - Присмотри тут...
        Зверюга размером с телёнка лениво шевельнула хвостом и запросто улеглась возле сваленной поклажи, положив на лапы здоровенную голову и равнодушно поглядывая на обоих стоящих перед Вуалью.
        - Доверься мне - и ничего не бойся, - шепнул он эльфийке, беря её за кисть руки.
        Сила входила в неё легко и мягко, словно меч в идеально подогнанные ножны. И когда Невенор чуть вскрикнула, наполнившись пьянящим ощущением до легчайшего звона в ушах, они сделали первый шаг, второй - и просто пошли по невесомому, пыльно-желтоватому лучу. И лишь по стекающей капельке пота на щеке Локси лучница догадалась, насколько же ему тяжело.
        На самом деле это было не столько тяжело, сколько требовало ювелирной сосредоточенности. Волшебник шёл по призрачному мостику - не пользуясь магией! Мало того, он вёл за собой неодарённую! И прекрасно представлял ужас, от которого сейчас шевелятся волосы на головах пристально наблюдающих могучих волшебников. Силящихся разобрать хотя бы отголоски его волшбы - и не находящих ничего. Даже эха, даже дыхания Силы не распространяла эта парочка, и тем не менее запросто гуляла по мосту, созданному силой их воображения.
        По правде говоря, Локси хоть и пользовался сейчас своей принесённой из неведомой дали способностью, но не смог бы провести за собой кого-либо из не принадлежащих эльфийской расе с их врождённой и крепко забытой способностью летать. После долгих раздумий и сомнений он пока что решил не посвящать Невенор в свои умения, хотя сейчас и накрыл её аурой, пробудив на время её способности. Но ведь, закусившим губы от усилий что-то понять маститым мэтрам вовсе не обязательно об этом знать? Думаю, и мы не станем просвещать замшелых стариканов и ворчливых старух в эдакие тонкости.
        Невенор шла рядом со своим лордом - нет, она словно летела на крыльях! Ещё бы сотню шагов, и её радостно щебечущее естество поняло бы, ухватило суть - как это делать. Но Вуаль закончилась, мастер погасил своё присутствие в ней, и эльфийка разочарованно закусила губку, заслуживающую куда более нежного обращения.
        Сидя на словно нарочно поставленному здесь для отдыха отполированному бесчисленными седалищами каменном столбике, он переводил надсадное, сорванное от усилий дыхание, слушая, как гулко колотится сердце о рёбра. Да! Я сделал это! Провёл девицу, и в то же время так, что даже заслуженные мастера не уловили ничего - всё было сбалансировано, а мелкие выплески прекрасно маскировал естественный, исходящий от Вуали магический фон.
        Рядом с ними вспыхнул свет. Это было сияние многих камней, вделанных в навершия посохов - только самым могучим волшебникам, членам совета Башни, позволялось носить это почти бесполезное, но престижное украшение. И сейчас эти опытные ветераны взирали на парочку если не с благоговением, то с едва прикрытым страхом точно.
        - Очень хотел бы знать, мастер Локси, как вы это сделали - это было весьма впечатляюще. А посему - прошу прямо к нам, - голос Архимага почти не дрогнул.
        Что в переводе на язык честного и не привыкшего особо скрывать свои мысли человека означало примерно следующее: "Ты меня здорово напугал, и я не пожалею сил, чтобы узнать твои секреты. И всё же - я так их боюсь, что давай прекратим эту демонстрацию силы".
        Локси встал, поправил чуть сбившийся набок плащ и поприветствовал старших - по возрасту и по положению - как положено. Лишь ограничился стандартным витиеватым приветствием с Ахеллоном и Жозефиной, очевидно прибывшими чуть раньше. Он представил всем свою откровенно заскучавшую от долгих и нудных церемоний спутницу, и проследовал в Малую Залу, неведомым образом оказавшуюся уже почти вокруг них.
        Заседание было не столь долгим, сколь бурным. Всё уже было решено и утрясено заранее, сейчас только требовалось озвучить решения да сообщить их членам группы. Локси с непроницаемым лицом подтвердил, когда его спросили, что он никоим образом не возражает от главенства над собой мастера Ахеллона и будет подчиняться ему, пока приказы того не заденут понятий чести и преданности своему королю.
        Такой ответ собравшихся вполне удовлетворил. Затем присутствующий здесь же багроволицый генерал от кавалерии на карте показал места и направления отвлекающих ударов королевских войск, уточнили возможные неприятности, а также пути отхода. С тем армейский служака отбыл, Невенор попросили выйти пока и поскучать снаружи, и в Зале остались только маги - причём силы немереной. Что уж там они обсуждали, осталось неведомо, но продолжалось это недолго.
        Локси вышел слегка задумчивый. Нашёл взглядом лучницу, от нечего делать рассматривающую стоящие в коридоре статуи в нишах да висящие по нарочито грубой кладки стенам картины в потемневших золочёных рамах. По привычке закурил, благо здесь он был свой, и ему позволялось многое из того, что строго-настрого заказано остальным. Сел в стоящее у чучела тигрокрыса деревянное кресло.
        Так вот что удумали эти старые маразматики! "Мы считаем, что такой сильный маг, как мастер Локси, сможет сделать это. Тем более учитывая естественную стойкость человеческой расы. Но лучше бы осуществить это... скажем так, мероприятие на той стороне!" - он вспомнил вкрадчивый мелодичный голос эльфийского суперпупер-мага, отца и основателя вся и всего, и так далее, и тому подобное.
        - Вот же остроухие стервецы, - тихонько ругнулся волшебник, не будучи в силах сдержать досады.
        Но другое известие, оглашённое сегодня и здесь впервые, произвело на собравшихся эффект едва ли меньший, нежели разорвавшийся в замкнутом объёме файрболл. По мнению эльфийских аналитиков, с полуденных краёв наседающих орков и наступающих им на пятки людей вполне может подгонять такая же, как и здесь, Стена Хаоса.
        - Если они не удержали её и теперь Стена наступает, то тогда вполне объяснимы все странности. И непонятные факты, явления сразу становятся легко - а главное достоверно объяснимы, - Архимаг людей сразу ухватил нить рассуждений и согласно кивнул.
        Не верить остроухим умникам резона не было ровно никакого. Ибо есть вещи, лукавить о которых попросту себе дороже. Например, напрочь спятивший некромант или Стена Хаоса. И только теперь немилосердно грызущий мундштук трубки Локси в должной мере представил себе всю трудность и безнадёжность задуманного рейда разведчиков в неведомые дали. Да и намёк, где лучше бы произвести попытку избавиться от постоянно обжигающего душу Проклятого Кольца, сразу стал понятен...
        - Мастер, всё ли в порядке? - голос оторвавшей его от размышлений Невенор был чуточку, самую малость встревожен.
        С присущей лишь женщинам и эльфам чуткостью - а эльфийской женщине вдвойне, она уловила тревогу и сомнения своего лорда. Заставляющие забыть обо всех горестях прекрасные глаза пытливо смотрели в лицо волшебника. Он убрал трубку, вздохнул. Встав, на глазах у всех обнял свою несравненную лучницу и тихо-тихо, легчайшим выдохом спросил:
        - Ответь мне на один вопрос... Что я должен сделать, чтобы уговорить тебя остаться?
        В этом вопросе было всё - и жар нерасцветшей любви, и смертный приговор самому себе. И решимость идти до конца. И всё же Невенор, легонько взлохматив такие упрямые и непослушные по сравнению с её шелковистыми локонами волосы, промолвила:
        - И даже потребовать отказаться от Бин бессмысленно. Ох, боги... как же горько терять всё в тот миг, когда получаешь... - она чуть привстала на цыпочки и легонько чмокнула Локси в кончик носа.
        - Я иду с тобой, мой лорд. До самого края земли, отмеренного Валарами, а если потребуется, то и дальше. Хочешь спасти меня от гибели, Локси - спасай заодно и себя. Вот тебе и весь мой ответ!
        
        Глава Падший-его-знает-какая.
        
        Это всё было три дня назад. А сейчас молодой волшебник полулежал под засыпанным снегом кустом и задумчиво грыз стебелёк горьковатой травинки. Позади была и промежуточная остановка в Рудных Горах, куда могучий Архимаг поставил портал прямо из столицы. И трудное решение нахмурившегося Борга, когда ему сообщили, что надежды вернуться, почитай, что и нет. Тем более что прорицатели хоть и выдали весьма туманное пророчество, но недвусмысленно там было сказано следующее - "вернутся не все, а из возвратившихся кое-кому лучше бы и вовсе там остаться".
        - Никто из наших, да и я сам, не поймут, если не пойду! - хмурый как этот зимний день гном в задумчивости привычно погладил было свою куцую бородёнку а-ля купец, сплюнул от отвращения. - Нет, я от своего слова не откажусь - иду с мастером Локси. Если уж остроухие бестии идут, то гному уж сами боги велели!
        Присутствующие при этом оба эльфийских волшебника скептически переглянулись. Но, зная нелюбовь гномов ко всякого рода деликатностям и экивокам, не обиделись на его выражения, многим другим стоившие бы жизни. Прямота нередко сочетается с честностью - а подобную смесь терпеть хоть и нелегко, но зато полезно для жизни.
        Локси проверил, чего там запасливый и хозяйственный гном напихал в свой просто чудовищных размеров рюкзак. Половину выкинул, зато взамен попросил прихватить малый набор кузнечных инструментов да плотницкий топорик.
        - Не на войну идём - большой рубки не предвидится. А вот подремонтировать чего, очень даже может и понадобится.
        Борг легко согласился. Быстро перепаковал вещи, прицепил к боку слегка похудевшего рюкзака самую малую из плотницких секир в кожаном чехле. Напоследок от души хлебнул пива из бочонка - на взгляд Локси, всё же меньше половины - и мотнул головой.
        - Всё, готов. Теперь хоть Падшему рога обламывать - ведите.
        И теперь похожий на купца бородач лежал невдалеке от Локси и самым безмятежным образом спал. Равно как и угревшаяся меж двух мужчин Невенор. Оба не обладающих Даром прошлую ночь несли дежурство, давая отдохнуть намахавшимся за день волшебникам, чему те были весьма рады. Зато сейчас, в полном соответствии с солдатской мудростью, что спать и есть надо чем больше, тем лучше, дрыхли себе без задних ног.
        С другой стороны куста сидели Жозефина и Ахеллон. Если первая откровенно бездельничала, от нечего делать дремая, то эльф поддерживал хитрое заклинание иллюзии, превратившее бугорок с членами отряда в большой и засыпанный снегом колючий куст. С которого просто-таки соскальзывал взгляд орка, буде такой тут объявится. И который был совершенно - ну вот ни на чуточку - неинтересен птицам и зверям.
        Прикинув время, Локси представил себе, как где-то недалеко на закат и восход в степь вгрызлись два клина тяжёлой конницы при поддержке панцирной пехоты и эльфийских лучников. Сами по себе немалые силы, заставляющие до урчания в кишках беспокоиться орочьих вождей и шаманов, эти удары отвлекли в стороны их силы и отряды. А посему посередине при некотором искусстве и везении вглубь полуденной степи запросто мог проскользнуть незамеченным отряд разведчиков.
        Сжатый в ладони молодого волшебника сгусток магии ощутимо нагрелся. Пискнул легонько - и изошёл прозрачным, быстро растаявшим дымком. Хитроумное, но чрезвычайно чувствительное заклинание имело своей целью уловить особый сигнал из некоего источника, извещающий, что пора делать рывок. Задумка безвестных умельцев из эльфийской школы Высокой магии пискнула синицей в руке - и рассыпалась.
        - Пора, - проворчал Локси и потряс обоих спящих.
        Эльфийка потянулась и тут же легко поднялась. Зато Борг явно совсем уж собрался перевернуться на другой бок и послать всех по известному, а может и не совсем, адресу густым и сильным гномьим голосом, но в последний момент всё-таки вспомнил, где он. И тоже принял более-менее вертикальное положение.
        Оба эльфийских волшебника уже были на ногах, отряхивая с себя насыпавшийся снег. Поскольку на время ожидания огня не разводили и лагерь не разбивали, то выступили сразу.
        Первой шли Жозефина и Локси. Эльфийка легчайшими, еле слышными даже идущему рядом волшебнику дуновениями магии устраивала впереди и по сторонам чуть более сильный снегопад, надёжно укрывающий от не очень-то зорких среди белого дня орочьих глаз. А сам он был готов в любой миг обрушить на противника лавину пренеприятнейших сюрпризов из области огня, молнии, воздушных смерчей и кое-каких собственноручно найденных и опробованных находок.
        В середине шёл гном, ещё пошатываясь с недосыпу, а замыкали процессию Ахеллон и Невенор. Маг по мере возможностей особым мягким заклинанием разравнивал следы, а бывалая разведчица окончательно маскировала их особым подобием веника, связанного из мягчайших еловых лап. Если кто-то скажет вам, что, дескать, эльфы способны пройти по любому снегу, не проваливаясь в него и не оставляя следов - плюньте такому горе-знатоку в физиономию, да ещё и разотрите каблуком! Ещё и как оставляют остроухие - не призраки же они.
        Посему оба эльфа старались на совесть. Хотя, по правде говоря, труднее всех приходилось Локси. Не так страшно дело, пусть даже самая крутая драка, как постоянное, выматывающее ожидание такового - причём в полной готовности устроить противнику кровавую баню.
        Лиги уплывали назад за лигами, а ничего не происходило. Лишь раз встретились два греющихся у огня орка, но и тех после короткого совещания решено было попросту обойти стороной.
        Ближе к вечеру снегопад усилился ещё. Настолько, что Ахеллон, присмотревшись, прислушавшись и даже принюхавшись к снегу, разрешил надеть до поры притороченные за спинами лыжи. Скорость движения сразу возросла, а лыжню снег засыпал быстро, едва ли не на глазах. Правда, мало привычный к такому способу передвижения гном хмуро и неодобрительно сопел в свою бороду, но двигался споро, не хуже остальных.
        Впереди шла Невенор, не совсем понятным даже ей чутьём выбирая направление. Но, по-видимому, не ошибалась, так как отряд ни разу не заплутал в перелесках, не упал в отвесный овраг и не выдал себя скрежетом по каменистым россыпям.
        Ещё несколько дней прошли, прерываемые только недолгими остановками на еду и ночёвками в таких глухих местах, что даже много повидавшего Локси брала тоска. И вот на четвёртый день по сторонам стали появляться свободные от снега проплешины, а крепкий зимний мороз сменился просто бодрящей прохладой.
        - Что за дела, мастер Локси? - озадаченно буркнул гном, обнаружив на одном из пятачков влажной сероватой земли небольшие белые цветы, настойчиво лезущие к свету из проталины. - Вроде ж зима...
        Величественные леса давно остались позади, и теперь группа продвигалась по слегка холмистой местности с перелесками, и где-то там, впереди, и начиналась Степь. Эльфы, посовещавшись вчера, решили забрать чуть правее, чтобы выйти к приметному ориентиру - древнему, но всё ещё прекрасно заметному кургану над местом погребения полузабытых героев древности - Хьюлетта и Паккарда. А Невенор потом сообщила, что дальше того кургана эльфийские лазутчики никогда не ходили - в ровной как стол степи даже им нелегко спрятаться...
        - Видишь, ли, Борг, - устало ответил немного осунувшийся от усталости Локси. - Чем ближе к полудню, тем теплее. А ещё дальше начнётся пустыня - так там, судя по записям в старых книгах, зимы и вовсе не бывает.
        Гном насупился и пробормотал в бороду несколько нелестных слов, явно не предназначавшихся напрямую для недоумков-богов, таким дурацким и непонятным способом устроивших этот мир. А сам с нетерпением уставился на руки Ахеллона, привычно творившим отбивные из натасканной груды веток и соответственно вкусам питьё - из набранной в походное брезентовое ведро воды. Заполучив в свои руки вожделенную полуведёрную кружку пива с белоснежной шапкой пены, Борг с наслаждением выцедил её одним махом, и стал взирать на окружающее куда более благодушно.
        - Стал быть, за пустыней и вовсе жара, как в горне? - сыто рыгнув, спросил гном и нехотя утёр с лица остатки пивной пены.
        Ответила ему Жозефина, сидевшая рядом и сводившая с пятки мастера Локси некстати натёртую лыжным креплением мозоль.
        - Раньше так и считалось. Но коль скоро оттуда пришли хумансы, то выходит, что за полосой пустыни погода опять постепенно приходит в норму. Правда, некоторые теоретики считают, что там сейчас должно быть лето... но я думаю, что нам особой разницы и нет.
        Локси поблагодарил целительницу, и с облегчением скользнул ногой в сапог. Ибо запашок от членов отряда шёл самый что ни на есть ядрёный, походный - пропотели давно и насквозь, но плескаться в ледяной воде встречных ручьёв и речушек желания никто как-то не изъявлял. А устраиваться надолго и греть воду Ахеллон запретил из вполне понятого и одобренного всеми опасения, что орочьи патрули могут и выследить их ненароком.
        Тем временем эльфийка невозмутимо проверила ноги у гнома. Тот подчинился безоговорочно. Ага, так бы он и попробовал рыпнуться - после лекции, прочитанной ему Локси на повышенных тонах, по поводу того, что может произойти с незадачливым гномом, если он собьёт ноги и задержит в неудобном для привала месте весь отряд. Борг оказался парнем понятливым - сказалась солдатская привычка к повиновению, и не ерепенился больше.
        Из-за рощицы то ли хилых густорастущих деревьев, то ли слишком смело разросшегося кустарника выскользнула патрулирующая окрестности Невенор. Сделала ручкой вполне понятный знак - всё спокойно - и ушла на очередной круг. Локси подмигнул ей, получив в ответ еле заметную на сосредоточенном лице улыбку, и подошёл к задумчиво изучающему карту Ахеллону. Как можно тут ориентироваться в кажущихся абсолютно одинаковыми холмах с рощицами, боевому магу было решительно непонятно, но эльф показал аккуратно нанесенный на непромокаемую бумагу маршрут и ткнул пальцем в неприметную на первый взгляд точку на краю занимавшего полкарты пустого места.
        - Вот курган. От него и начнётся само наше путешествие.
        С интересом прислушивавшийся к их беседе гном подошёл и поинтересовался - мол, как же это? Который день по землям орков топаем, а самих урукхаев так и не видали?
        - Ну, ты чудак-гном! Думал, тут от орков не продохнуть? Прямо плечо к плечу стоят и только дожидаются, как бы нас сцапать да в котёл засунуть?
        Эльф тоже усмехнулся немного сконфуженному Боргу и пояснил - дескать, оркам тоже надо хотя бы иногда есть. А посему они живут ближе к водоёмам, где в изобилии водится дичь. Да к горам или высоким холмам, где они могут рыть свои пещеры для жилья. Гном солидно покивал, поглаживая становящуюся постепенно привычной купеческую бороду лопатой и пыхкая дымком из короткой носогрейки. И, пожав плечами, занялся своими делами - вон, у Жозефины ремешок на правой лыже разболтался...
        
        - Вот и накликали орков, - бесстрастное лицо Ахеллона так разительно контрастировало с недовольным голосом, что Локси на миг подивился.
        Отряд только-только устроился на ночлег у подножия высокого, слегка расплывшегося кургана - погребения древних героев, как из почти сгустившейся темноты к этому же, дико выглядящему посреди ровной степи холму появился спешащий отряд орков. Да немаленький - почти сотня здоровенных, гортанно порыкивающих воинов. Уж кого-кого, а этих Локси навидался вдоволь.
        Здоровенные и плечистые, почти вровень ростом с человеком, не боящиеся никого и ничего, кроме своих вождей и шаманов, эти полудикие создания не зря наводили страх на соседей - ибо брали не умением, а в противовес эльфийской поговорке, именно числом. Где-то в селении остались слабые или робкие, там же обретались женщины, дети и весьма немногочисленные, украшенные шрамами ветераны. А солдаты топали по степи с целеустремлённостью набравшей разгон лавины.
        И что самое паскудное, как сразу приметил Локси, при орках имелись и животные, с немалым успехом заменяющие тем собак. То ли одичавшие потомки настоящих, то ли слегка одомашненные волки - но попросту уйти и раствориться в ночи от такой банды оказалось попросту невозможно. Почуяв добычу, орки вцеплялись в неё с остервенением бешеных псов. И не отцеплялись до тех пор, пока от удирающих или от них самих не оставалось никого живых.
        - Похоже, на идущее к полуночи подкрепление напоролись. Что скажешь, мастер Локси? - Ахеллон посмотрел на него блеснувшими в свете заката глазами.
        Волшебник прислушался к своим внутренним ощущениям и пожал плечами, даже не удосужившись выпустить из руки изрядного размера надкушенный бутерброд с ветчиной, только что сотворённый эльфом из пригоршни пыли.
        - Шаман при них есть, но так - дохленький. Могу накрыть всю ораву одним ударом, могу по частям. Но звон в магическом эфире пойдёт такой, что проще выйти в степь и громко орать - вот они мы! На сотню лиг в округе все переполошатся. Может, удастся как-нибудь собачек тех со следа нашего сбить?
        Ахеллон призадумался. Разумеется, орковские собаки, обладающие зрением едва ли лучше своих хозяев, не могли бы различить отряд под пеленой магической иллюзии. Но в отличие от тех, четвероногие бестии ориентировались в основном по запаху. Сам волшебник смог бы сбить с толку двух-трёх крупных, покрытых короткой шерстью животных, отбив им обоняние. Но не три же десятка, наблюдающиеся при отряде орков! Правда, ходили слухи, что совместными усилиями хумансовским магам и гномьим изобретателям удалось придумать некий порошок, напрочь и незаметно отбивающий нюх у ищеек. И что именно таким образом разведчики хумансов проникают через зону эльфийских патрулей - но всё это было так, теоретически.
        По всему выходило, что придётся принимать бой. А потом на отзвуки магического эха со всей Степи сбежится жаждущая крови орда орков, и хорошо, если хоть кому-то из отряда удастся вернуться обратно на полночь живыми. Да и задание будет провалено напрочь - через растревоженную Степь пройти незаметно ещё долго не удастся. Посему Локси пожал плечами, дожевав свой бутерброд, и добавил.
        - Ты командир, тебе решать.
        Если тут кто ещё и не догадался, что он немного обижен на невнимание и намерен всего лишь исполнять приказы, то это был не Ахеллон. Пристально посмотрев на молодого человека, он вздохнул и негромко распорядился:
        - Мастер Локси, ты боевой маг, действуй. На время боя - ты командир. Желательно нам живыми уйти, и чтобы вся округа не загудела, как растревоженный улей.
        Тот пожал плечами.
        - Ладно, - и не повышая голоса, спросил. - Невенор, сможешь первой стрелой выцелить шамана? Вон он, с двумя лисьими хвостами на шапке...
        Эльфийка сидела неподалёку и уже деловито проверяла натяжение тетивы. А расстёгнутый, полный белооперённых стрел колчан лежал рядом.
        - Запросто. Потом собачек. Потом?
        - А потом оберегай обоих волшебников, пока мы с Боргом немного порезвимся... - Локси встал и принялся разминать руки-ноги и прочие мышцы, готовясь к нешутейной драке.
        Гном последовал его примеру, так что, когда нестройная толпа орков приблизилась совсем, гогоча и гортанно порыкивая что-то на своём наречии, оба бойца уже были готовы - как телом, так и духом. Борг сжимал в руке тускло блистающую утреннюю звезду, злорадно ощерившись на врагов и прикидывая, что давно бы уже пора оружию попробовать орочьей крови. А у волшебника из ладони непроницаемой полоской мрака виднелась затаившаяся до поры шпага.
        - Давай! - выдохнул Локси.
        Эльфийская лучница сразу взяла бешеный, просто убойный темп стрельбы. Орки только ещё недоумённо пялились на невесть откуда взявшееся и теперь торчащее у шамана промеж глаз украшение, а насторожившиеся и замершие собаки одна за другой стали опрокидываться в пыль.
        - Ийэхуу! - завопили опомнившиеся воины и гурьбой бросились в подозрительно колышущееся пятно, из которого вылетали стрелы.
        Однако если они рассчитывали застать кучку трусливо удирающих врагов, как они представляли, то из мерцающей темноты навстречу им словно пара разъярённых донельзя демонов выскочили двое ненавистных врагов - хумансов. Ненавистнее их были только презренные тонкокожие елфы...
        Традиционно орочьи воины облачались в кое-как сделанные доспехи из прокалённой над огнём толстой кожи степных буйволов, и лишь некоторые особо умелые нашивали поверх бляшки, выточенные из твёрдого дерева. Щиты из панцирей пустынных черепах да примерно такие же шлемы. Оружием обычно служила тяжёлая шипастая дубина из чёрного дерева, и редко когда топор или кривовато выкованный меч - кузнечным ремеслом орки себя не обременяли.
        - Полегоньку, - буркнул Локси гному, что освободил из ладони тяжёлый шипастый шар утренней звезды и, раскрутив его на цепи, замахнулся было от всей души. - А то степь подпалишь - трава здесь сухая.
        Сам он широко махнул радостно запевшей шпагой, и клинок с вишнёвой ветвью, стекающей с эфеса на лезвие, словно подтаявшее масло рассёк подоспевшего орка вместе с его доспехами и булавой. Борг одобрительно хмыкнул и тут же угостил своего соперника несильным ударом сверху. Чуть позванивая цепью, шар раскалился маленькой звездой - и словно гром с ясного неба поразил здоровенного, на голову выше гнома орка.
        Результат вышел, на взгляд гнома, отменный - словно на противника упала чушка только что отлитого железа. Здоровяк смялся, как тряпичный мешок, и обугленные останки его вдавило в землю едва ли не на локоть.
        - Хороший удар, - улыбнулся Локси.
        И тут же, увернувшись от просвистевшей над головой палицы, стремительным росчерком нанёс ответный удар - крест-накрест, словно буква Х. Орк развалился на четыре части, будто разрубленная умелым мясником свиная туша, и тут же остатки осыпались мелкой пылью.
        В ответ гном ударом снизу врезал прямо по щиту набегающего противника. Вы видали игру в мяч, когда тот гоняют по полю деревянными, загнутыми на конце лёгкими палками? Примерно то же вышло и тут - только в куда большем масштабе. Немилосердно хрустнув лопнувшими костями и брызнув из воняющей пасти кровью, орк улетел шагов эдак на полсотни и... ну, дальнейшей судьбы у него попросту не было.
        Орки набежали уже сплошной лавиной, и время забав да молодецких ударов прошло. Началась сплошная рубка, причём напирающие сзади так и не успевали понять - куда и как пропадали передние. Только и слышались короткие, на выдохе, возгласы и удары обоих воинов, да орочьи вопли, коими те пытались подбодрить себя.
        Увернуться - удар. Отскочить чуть вбок, прикрыв слишком широко размахнувшегося гнома - удар. Локси действовал привычно и легко, не задумываясь над отточенными до рефлексов движениями. Сражение превратилось попросту в бойню, и тело действовало само - хозяин только определял стратегию.
        Наконец, запыхавшаяся и забрызганная кровью парочка обнаружила, что противники кончились. Оглядевшись сквозь застящую глаза хмельную пелену, Локси распорядился:
        - Трое удрали. Невенор, Ахеллон - догнать, если удастся, допросить и в расход. Да быстрей же, канальи остроухие! Уйдут ведь, переполошат остальных!
        Проводив всё ещё бешеным взглядом сорвавшихся с места и бесшумно канувших в ночь эльфов, он мельком глянул на довольно отдувающегося гнома, что любовно гладил и осматривал оружие, снова выдохнул пересохшим задыхающимся от сбитого дыхания ртом.
        - Жози - гному щёку разодрали! Бегом!
        Чем отличается хороший боевой командир от хорошего солдата? Он не только и не столько воюет сам, сколько следит за ходом сражения и по мере сил пытается повлиять на обстановку. А посему, поскольку Локси и гном работали оба волшебным оружием и по принципу "один удар - один труп", то в голове щёлкал невидимый счётчик.
        Девяносто семь. Плюс шаман. Плюс ещё дважды сзади щёлкнула тетива. Где ещё трое?
        Вот вам и весь сказ.
        Через некоторое время оба посланные вдогонку эльфа вернулись. Невенор показала три перепачканных тёмной кровью пальца и черкнула себя по горлу. Пояснение, надеюсь, не требуется?
        А Ахеллон коротко сообщил:
        - Простые грубые солдаты. Не знали ничего толкового, - и кивнул, злодей остроухий, показав пальцем в землю - в ту сторону, где располагались подземные владения Падшего бога и куда, по легендам, и отправлялись после земной жизни орки, демоны и прочая нечисть.
        Жозефина, ничуть не обидевшаяся на столь фамильярное сокращение её необычного имени, уже омыла и залатала прореху на щеке гнома, образованную отлетевшим острым осколком лопнувшего щита. Она критически оглядела в лунном свете свою работу, кивнула. И затем с видимым отвращением осмотрела заваленное даже не трупами, а Падший знает какими останками место.
        - И что дальше? Тут даже самый тупоголовый орк переполошится, завидев такое.
        Локси тоже осмотрелся.
        - М-да. Отойдите на ту сторону кургана, мне на такой случай Архимаг несколько хитрых свиточков с заклинаниями дал...
        Эльфы и гном сначала заартачились было, но Локси пресёк все трепыхания в весьма энергичных выражениях и добавил, что то заклинание, которое он собирается прочесть, наверняка писано чёрным магом из гильдии, и остроухим придуркам не стоит лезть в такие дела. Нелюбовь и даже неприязнь эльфов к чёрной магии общеизвестна, потому они живо ретировались, а следом за ними и гном, пнув по пути попавшуюся под ноги косматую орочью голову с выпученными застывшими глазами и широко оскаленной клыкастой пастью.
        Проводив ушедших взглядом, Локси развернул свиток и скороговоркой прочёл чуть серебрящиеся в лунном свете строки рун. Лично для него это был совершенно незнакомый и неудобоваримый набор слов и магических связок. И сам он этакую ерунду ни за что не смог бы применить. Но воля написавшего свиток волшебника сработала его устами.
        Сначала ничего не происходило. Затем вокруг стали медленно гаснуть звуки - цикады и сверчки, далёкое тявканье то ли шакала, то ли гиены, лёгкий шёпот ветра. Со стороны кургана сплошной чернотой наползла тень - настолько густая и непроницаемая, какой никогда и не бывает.
        Локси благоразумно отошёл в сторонку, не без любопытства наблюдая за действием чужеродной и даже враждебной ему магии. Голову словно стиснуло стальным обручем, в висках зашумело... но в Школе приходилось выдерживать и похуже. Мягкая, словно меховая лапка шарила прямо по сердцу, тщетно пытаясь закогтить живого - но так и уползла обратно вслед за отступившей и втянувшейся в курган тенью.
        Приглядевшись, волшебник понял, что действие записанного на свиток заклинания окончилось, потому что бумага в его руке затрепетала - и растаяла дымком с резким запахом. Место битвы осталось чистым, без единого убиенного и даже их останков. Кое-какие следы на поверхности почвы, конечно, остались, но Локси вполне здраво рассудил, что Невенор по крайней мере не придётся бездельничать этой ночью, заметая и причёсывая местность.
        - Всё! - негромко позвал он своих.
        А когда те вернулись, с любопытством оглядываясь вокруг и брезгливо морща носы от ещё не развеявшегося запаха, чуть поклонился эльфу.
        - Бой закончен, мастер Ахеллон.
        
        Глава 36.
        
        Сказать, что он устал - это значит ничего не сказать. Дневной переход выдался длинным и тяжёлым, тем более что остроухие горе-следопыты таки немного заблудились, и пришлось тащиться ещё добрый десяток лиг ударным темпом, да ещё и выдержать у кургана небольшую драку.
        И всё же Локси никак не мог уснуть. Поворочался с боку на бок, лёг на спину, носом едва не задевая огромные звёзды - но сон никак не шёл к нему. В голову лезла всякая ерунда - например, как бы исхитриться и втихомолку уболтать Невенор. Или не забыл ли он, уходя, закрыть окна в спальне-башне? А вон те две звёзды ну просто смотрят на него глазами матери...
        Вспомнил произошедшую час назад примечательную сценку, когда спросил у остальных, кто такие были те два героя, в честь коих насыпали такой курган, что и спустя тысячелетия он поражает взгляд величиной и соразмерностью очертаний почти не разрушившейся четырёхгранной пирамиды. Правда, выговорить, а тем более запомнить мудрёные древние имена не смог.
        Эльфы, переглянувшись, смущённо пожали плечами, и тут всех пристыдил Борг. По его словам - если седые гномьи легенды не врут - оба увековеченных были великими учёными и мастерами. Именно им и принадлежат два величайших открытия прошлого - колесо и принцип рычага.
        Локси прикинул, какое огромное влияние на развитие науки, торговли и ремёсел оказали такие два привычных и на первый взгляд немудрёных принципа, и посмотрел на смутно белеющий в свете луны курган совсем другим взглядом. И даже на полном серьёзе поклонился последнему пристанищу древних мыслителей и умельцев. Тем более, что гробница колыхалась налитой, похоже, под завязку Силой...
        В конце концов, промаявшись некоторое время, он встал и подошёл к неслышно дышащему Ахеллону. Тот поднял голову, словно и не спал вовсе, и вопросительно посмотрел на этого неуклюжего, производящего столько ненужного шума хуманса.
        - Не могу уснуть, мастер Ахеллон. Не нацедите ли по знакомству стаканчик хорошего вина?
        Тот подумал немного, и сотворил для Локси именно стаканчик, и именно крепкого выдержанного вина. Поблагодарив, волшебник отправился на своё место, не отзываясь на бесшумно похохатывающую и делающую ему "козу" Невенор. Не спеша он выцедил это проверенное лекарство, выкурил трубку душистого табака - и сон пришёл как по заказу. Мягкий, не совсем белый, но пушистый и невыразимо уютный...
        Утро выдалось ясным и пронзительно холодным. Не выспавшийся толком Локси для виду попрепирался с Жозефиной и Ахеллоном по поводу того, что лыжи и часть тёплых вещей можно оставить здесь, присыпав в выемке на склоне кургана. Но окончательно проснулся только тогда, когда украдкой погладил Невенор по аппетитным округлостям пониже спины, против чего хохочущая лучница отнюдь не возражала.
        Место вчерашней битвы даже на самый пристальный взгляд ничем не отличалось от обычного, любого другого, так что терять время у кургана было решительно незачем. И, взвалив на плечи слегка отощавшие заплечные сумки и рюкзаки, отряд двинулся вперёд, держа восходящее солнце в левом глазу. А впереди простирались всё те же унылые равнины, где ни разу ещё за последние века не ступала нога человека, эльфа или гнома. И даже орочьи следы становились всё реже, пока не исчезли совсем.
        Еле заметные холмы чередовались с высохшими до звона проплешинами, и унылое однообразие действовало на нервы просто удручающе. Невенор совершенно неизъяснимым чутьём находила для ночёвок небольшие лощины, поросшие кустарником и тощими деревцами. И что самое удивительное - погода заметно теплела, а растительность вокруг хоть и была скудной, но всё же отнюдь не заснувшей на зиму.
        А когда отряд вышел к целому полю нежно-красных и жёлтых цветов, колокольчиками качающихся на ветерке, восторгу истосковавшихся по красоте глаз не было границ.
        
        Седьмицу спустя стало ещё тоскливее. Степь переходила в пустыню. Языки ослепительно-белого песка и даже целые холмы его всё чаще попадались навстречу, разнообразя серую и растрескавшуюся, с редкими пучками сухо шелестящих трав землю. И даже кустарники были жёсткими и враждебными к пришельцам - вместо листьев на них росли крепкие как гвозди и такие же длинные колючки. А гореть эти подлые растения отказывались напрочь.
        Локси уже втянулся в темп ходьбы и шагал легко, чуть ли не циркулем переставляя ноги. Пожалуй, остроухие теоретики не ошиблись в своих предположениях - тёплая одежда окончательно перекочевала за спину, в пожитки, и теперь он наравне с другими жарился под немилосердным солнцем. Правда, от большинства других путешественников по пустыне их отряд отличался тем, что недостатка в воде и еде они не испытывали ни малейшего. Посему, немного поразмыслив, волшебник предложил, чтобы Ахеллон шёл в середине как самом безопасном месте - ибо какое-нибудь происшествие с магом, запросто сотворяющим живительную влагу, убило бы отряд куда надёжнее орочьей дубины.
        Тот нехотя согласился, и теперь тащился за спинами идущих впереди Невенор и Локси, но маяча перед лицами замыкающих шествие Жозефины с Боргом. Гном с эльфийкой поначалу отмалчивались в компании друг друга. Но быстро сообразили, что скука может доконать их пусть не столь быстро, но весьма мучительно, а посему постепенно разговорились. И теперь весело переговаривались, каждый обнаружив в собеседнике интересного рассказчика и благодарного слушателя.
        Правда, Локси с Невенор много не разговаривали - всё-таки вперёдсмоторящие. Но редких взглядов глаза в глаза, мимолётных прикосновений им вполне хватало, чтобы выказать и понять очень и очень много. И всё же бездельничать им не приходилось - то Невенор обнаруживала и обходила десятой дорогой клубок извивающихся в яме змей, невесть зачем устроивших этакую мерзость. А иногда Локси, чьё восприятие в бескрайней пустыне словно раздвинулось и обострилось до крайности, чувствовал где-то за горизонтом смутную тревогу - и отряд слегка сворачивал, дабы миновать стороной неведомое магическое присутствие.
        Когда вокруг уже тянулись сплошные барханы песков, гном пожаловался целительнице на резь в глазах от слишком яркого света. Та подняла тревогу, и после некоторых измышлений пожертвовала на полоски свой шейный платок из драгоценного, полупрозрачного эльфийского шёлка. Все без исключения замотали лица, оберегая зрение от беспощадных лучей, и продолжили путь дальше.
        Жара донимала чрезвычайно. Остановившись на вершине бархана, Локси осмотрел окрестности, томящиеся под ослепительно яркой и чистой голубизной, и невесело усмехнулся. Как пройти через такую пустыню, не имея в запасе мастера трансформации, он себе попросту не представлял. Зной давил сверху, словно обухом стучал по повязанной оторванным рукавом голове. Ничуть не меньший жар, словно от литейной печи гномов, шёл от раскалённого песка, и волшебник который раз порадовался своей предусмотрительности, заставившей его прихватить обувь на толстой, не пропускающей снизу тепла кожаной подошве.
        Он мурлыкал под нос мелодию - бесконечную, заунывную и тягучую, словно здешние места. Они совсем не нравились ему - но нужно было идти вперёд.
        
        Первой не выдержала Жозефина. Стоя над бессильно опустившейся на песок эльфийкой, Локси хмуро прикидывал, что тут можно сделать. Стоять на месте или вот так сидеть ещё хуже, чем идти - можно прожариться на песке не хуже хорошего бифштекса. А посему он отдал свою заплечную сумку гному и не без вздоха взвалил слабо протестующую целительницу на плечо.
        
        Кровь колотилась в висках, словно дюжина обезумевших, жадных до работы гномьих кузнецов. Пот уже давно пропитал повязку, так что Локси попросту скинул её, закрыв глаза и доверившись внутреннему зрению. Таких ощущений ему ещё не приходилось испытывать никогда. Даже в глубине гномьих тоннелей со всех сторон доносился слабый неумолчный шорох далёких магических волн. Где-то применённое заклинание отбросило во все стороны незримое эхо, где-то другое. Отголоски далёких бурь, эхо от эха, отразившегося и наложившегося на другие колебания - всё это вместе образовывало еле слышный и настолько привычный от рождения шёпот, что его уже перестаёшь и замечать.
        Здесь же было почти абсолютно тихо. Лёгкая и прежде еле заметная магия Ахеллона, в очередной раз наполнившего походные фляги водой, звенела и ревела, разносясь на многие лиги.
        - Мастер, вы чувствуете ту же пустоту, что и я? - поинтересовался Локси во время очередного привала.
        Тот кивнул заострившимся лицом, и молодой волшебник мысленно согласился, что эльфы хлипковаты насчёт устойчивости к разного рода передрягам и превратностям судьбы. Посмотрев на красную и распаренную мордашку Жозефины, что сидела в крохотной тени растянутого меж воткнутых в песок лыжных палок брезента, он скептически покачал головой. Если, к примеру - не приведи боги, сейчас из-за барханов с воплями и гиканьем вывалится ватага орков, эльфийка не будет в состоянии даже пискнуть. Да она вряд ли и осознавала происходящее вокруг...
        Ахеллон находился в ненамного лучшем состоянии, но ещё как-то держался. Его ощутимо пошатывало, а серый комбинезон из лёгкой ткани, давно и напрочь пропитавшись разводами, теперь блистал соляными пятнами и ощутимо похрустывал на сгибах. Эльф присел над походным ведром, что гном уже наполнил песком, возложил сверху ладони, прошептал свои заклинания. Словно удар колокола разнёсся в магическом эфире - однако на сотни лиг вряд ли кому суждено было услышать это несомненное свидетельство присутствия жизни в раскалённом горниле пустыни.
        Локси не спеша выпил кружку сладчайшей, искристо-прохладной воды. О боги, какая же это прелесть! Вот прямо сейчас, стоя в горящей сердцевине безжизненных песков, выцедить лучшего из лучших напитков.
        - Ох... это почти как с женщиной... - пробормотал он, и зачерпнул ещё, с трудом сдерживая дрожь и нетерпение в руках.
        Гном молча кивнул, соглашаясь, и тоже повторил.
        Ахеллон, напоив Жозефину, в глазах которой постепенно появлялся осмысленный блеск, поднял голову. И Локси с удивлением увидел на его потрескавшихся от жара губах улыбку.
        - Если это действительно так... - он тоже выпил воды, вздохнул с облегчением и наслаждением. - Теперь я, надеюсь, понимаю странное пристрастие рас с горячей кровью к любовным забавам и постельным утехам...
        Борг, склонив чуть набок голову, критически осмотрел эльфийку, и ещё одну кружку вылил той прямо на голову. И собравшиеся чуть улыбнулись, услышав её лёгкий благодарный смех.
        Мутно-зелёные круги, то и дело наползающие на постепенно отказывающие от жары глаза, постепенно рассеялись - Локси тоже вылил себе на голову кружечку. Подумав чуть, повторил эту операцию с Ахеллоном и Боргом. Те проморгались, а затем довольно ухмыльнулись.
        - Сильный перегрев. Если вернёмся живыми, надо будет придумать что-нибудь, - пробормотала эльфийка, делая слабые попытки встать на ноги.
        - Отставить! - особым, "командирским" голосом рявкнул на неё Локси.
        Несильного нажатия одним пальцем на плечо Жозефины оказалось достаточно, чтобы слабая как котёнок эльфийка мягко шлёпнулась обратно - на расстеленную на раскалённом песке толстую куртку.
        - Эй, мне... надо! - она пыталась слабо протестовать.
        Локси, прикидывая, что же тут можно придумать для защиты от палящего зноя - особое заклинание или вытканную из тончайших серебряных нитей свето- и жароотражающую одежду, поставил Боргу задачу:
        - Раненый боец, не будучи способен передвигаться самостоятельно, нуждается выйти до ветру. Принять меры!
        Тот пожал плечами.
        - Дык, какие ж тут меры - дело знакомое и вполне житейское... - с этими словами гном бесцеремонно подхватил на руки возмущённо пискнувшую эльфийку и понёс за ближайший бархан.
        А эльф повернулся к коллеге-хумансу.
        - Согласен - мне тоже не нравится мне эта пустота и звенящее эхо в магическом эфире.
        Локси искоса глянул на него и кивнул.
        - Я вот что хотел сказать, мастер Ахеллон... Похоже, мы приблизились к точке возврата.
        Эльф подумал немного, и кивнул. Он верно понял слова собеседника. Точка возврата означает не место, откуда следовало вернуться назад - вовсе нет. На языке планирующих дальние переходы в тяжёлых и даже опасных условиях этот термин означает место, откуда что вперёд, что назад, примерно одно и то же.
        - Согласен. Либо где-то здесь, либо чуть дальше, где остановимся на ночлег. Впереди, если наши теоретики не ошиблись, начнёт потихоньку становиться легче.
        - Вы как? Только без ложной гордости, - спросил Локси.
        И вопрос его не был ни праздным любопытством, ни участливой жалостью к измученному жарой волшебнику перворождённых. В самом деле, если Ахеллон загнётся (откинет уши - как злословят об эльфах), то без воды отряд будет обречён. Полдня максимум - и на песке останутся только высохшие до шелеста трупы. А потому ожидал ответа не без трепета.
        - Близок к тому, чтобы упасть без чувств, как Жози. И давай на "ты".
        Последняя фраза прежде горделивого и даже слегка заносчивого эльфа если не повергла Локси в шок, то заставила долгонько призадуматься. Воистину, мир потихоньку меняется - если не сходит с ума!
        - Хорошо. Тогда - как же пустыню проходят другие, с той стороны? И в куда большем количестве, если надавали по зубам орочьим воякам.
        Такие таланты, как Ахеллон, умеющие из мусора создавать вполне питательную и даже вкусную пищу и воду в любых количествах, были чрезвычайно - если не сказать крайне - редки. Ожидать, что в пустыне возможна цепочка колодцев и оазисов, было по крайней мере наивно. После некоторой дискуссии оба волшебника согласились во мнении, что вполне возможно такое объяснение, что полоса пустыни не везде одинаковой ширины, нежели здесь.
        С этим мнением согласилась и пошатывающаяся от усталости Невенор, что привычно описала круг около места привала, зорко присматриваясь и прислушиваясь ко всему подозрительному.
        - Да, вполне может оказаться, что от кургана на полдень самое широкое и беспощадное место. Тем более, что мы который день не то, что не встретили никого, но даже и следов нет.
        Ахеллон наколдовал ещё ведро воды. И после того, как лучница напилась и заправила свою флягу, вылил остатки прямо ей на макушку, щедро поливая голову и плечи.
        - Вау, какая прелесть! Аж в глазах посветлело! - эльфийка благодарно улыбнулась, со счастливым выражением размазывая по лицу воду. - А ещё можно?
        Эльф кивнул, быстренько наколдовал ещё, и заодно кучу солёных орешков, при одном взгляде на которые Локси прямо-таки передёрнулся - последние дни он питался только ими. Но Невенор ещё седьмицу назад сказала - надо, потому что вместе с потом из организма выходят соли. И необходимо потерю компенсировать.
        Потому он безропотно, хоть и со вздохом забросил в рот щепоть горьковато-солёных орехов. Впрочем, он стал постепенно привыкать к этому своеобразному лакомству. Дожевав полную пригоршню под неусыпным оком лучницы, он показал ей пустые ладони, а потом состроил рожицу и показал язык. Невенор не обиделась и, улыбнувшись шаловливо, ответила тем же.
        Гном как раз принёс на руках притихшую и немного смущённую Жозефину, усадил на прежнее место в тени. Состроив такую гримасу, словно ему предложили поцеловаться с орком, он тоже потянулся к орешкам и зачерпнул пригоршню. Жозефина и Ахеллон присоединились к поеданию, за ними и Невенор.
        Напоследок вознаградив себя ещё кружечкой воды каждый, отряд пошёл по пескам дальше. Если кто-то думает, что изящная миниатюрная Жозефина тяжелее, чем гномий рюкзак вкупе с заплечной сумкой Локси, то глубоко ошибается. На этот переход поклажу нёс волшебник, а эльфийка с трудом сидела на широком плече гнома. На предложение хихикающей от такого зрелища Невенор - чтобы Жози села поудобнее, на шею, гном слегка побагровел и собрался было разразиться долгой и не совсем цензурной речью, но который раз вспотевший опять Локси невозмутимо заметил, что лучница права.
        С задумчивым выражением лица Борг пересадил волшебницу поудобнее. Кстати оказалось, что обе руки почти свободны - если отпустить ладонями ноги еле живой эльфийки, то она кувыркнётся в песок, и сразу можно драться с какими-нибудь супостатами, если те окажутся настолько же безмозглыми, чтобы тоже сунуться в этакие гиблые места.
        Остальные члены отряда обошлись без шуточек по поводу езды эльфийки на шее гнома, за что он был им весьма благодарен.
        
        Глава 37.
        
        Шаг... Ещё один... В вязком, ощутимо сгустившемся и словно сопротивляющемся жарком мареве. Шорох и скрип песка да собственное надсадное дыхание - воздух обратился в душную раскалённую субстанцию, не вдыхающую силы в движущееся только на силе воли тело.
        - Так... опять... - прошептали кое-как царапающиеся пересохшие губы, ибо вместо бескрайней глади впереди снова зарябило какое-то переливающееся сполохами марево.
        Глаза он упрямо держал закрытыми, ибо только внутреннее зрение не замечало постоянно возникающих и пропадающих на горизонте миражей - полных озёр, рек и прочих вместилищ воды.
        Сидящая на плечах Жозефина опять потеряла сознание - судя по тому, как она скособочилась и безвольно свесила руки, упав грудью на голову волшебника. Локси остановился. Старательно отгоняя от себя липкую дурноту, всмотрелся внутренним взором - так и есть. Продвигающаяся впереди Невенор села и смотрит в никуда невидящим взором. Хорошо, что хоть заплечную сумку догадалась скинуть да умоститься на ней - на песке сейчас в самый раз омлет жарить.
        Мысль о еде, о брызжущей жиром раскалённой сковородке вызвала брезгливое недовольство в том месте, где должен бы находиться желудок, и Локси старательно отогнал её. Сделал несколько медленных, показавшихся бесконечными шагов и приблизился к эльфийской лучнице. Не обращая внимание на дурноту и гулкие удары горячей крови в висках, сгрузил впавшую в забытьё волшебницу с плеч, кое-как усадил рядом с Невенор.
        - Жива, зеленоглазая моя?
        Вопрос его с равным успехом мог бы относиться к обеим эльфийкам, но Невенор слабо улыбнулась и кивнула. Потрясла пустой флягой, и повернула голову в его сторону. Локси всё-таки рискнул и приоткрыл глаза. Беспощадное солнце, вылизывающее яростными лучами белый песок, больно резануло взор, но он сдержался. Снял с пояса свою ёмкость, ничуть не удивившись бы, если бы внутри оказался крутой кипяток, выдернул пробку.
        Скупой, едва смочивший губы глоток, казалось, так и не достиг горла - испарился, пшикнув струйкой пара об обдирающий нёбо язык. Осторожно, ещё один, и ещё - пока во рту не появилось ощущение - всего лишь ощущение влаги, и протянул остатки эльфийке. Та жадно припала было к вожделенному горлышку, но всё-таки сдержалась. Сделала пару глотков, а остальное кое-как залила в губы Жозефины. Вернула пустую флягу Локси, и надтреснутым голосом спросила, кивнув куда-то вбок, в ту сторону, куда отряд так целеустремлённо продвигался последние дни:
        - Ну, и что мастер волшебник скажет об этаком диве?
        Локси посмотрел туда, и даже не нашёл в себе сил выругаться. В глазах немного прояснилось после порции воды, но она тут же выступила по телу испариной, оставив мучиться томимый жаждой и зноем организм. И всё же прозрачная, перегородившая пустыню пополам завеса из чего-то этакого прозрачного, иногда переливающегося зеленоватыми сполохами сияния, отнюдь не была ни миражом, ни плодом воспалённого восприятия.
        В это время подошёл и Борг. Гнома шатало, мотало во все стороны - словно после непосильной дозы хмельного питья или доброго удара по голове. Но он упрямо шёл, за ремень волоча по песку соскочивший с плеча рюкзак и не замечая этого. Явно не видя ничего перед собой, он вознамерился пройти просто сквозь не успевших отреагировать Локси с эльфийками. Естественно, перецепился через них и упал, извиваясь всем телом словно червяк, пытаясь уберечь от раскалённого песка ладони и лицо.
        Наконец, гном кое-как перевернулся набок, скинул с плеча сумку и даже встал, покачиваясь на нетвёрдо держащих его ногах. Лицо цветом напоминало раздавленный помидор, а на свалявшуюся и пропитавшуюся потом бороду налип песок.
        - Сотник Борг, охранять эльфийских женщин! - коротко распорядился Локси и побрёл обратно по следам, не без оснований надеясь, что выучка и исполнительность опытного солдата одержат верх над жарой.
        Дело было в том, что этого ...(вырезано цензурой)... Ахеллона в пределах видимости не наблюдалось. Без давящего груза на плечах Локси чуть ли не подпрыгивал при ходьбе - несмотря на то, что ноги утопали в песке по щиколотки.
        Эльф обнаружился в полулиге, лежащим у подножия пологого бархана. Судя по следам, его повело почти на вершине, и он попросту скатился вниз, не успев даже подать сигнал.
        Вздохнув, волшебник кое-как поднял на плечо потерявшего сознание эльфа, не без содрогания нагрузился его же пожитками в другую руку, и кое-как стал переставлять ноги.
        
        Бархан таки пришлось обойти стороной. Не открывая глаз, ибо к мельтешащим багрово-зелёным кругам тут же добавлялось сверлящее мозг сияние, Локси брёл вперёд - туда, где тускло теплились три искорки столь неуместной в этом месте жизни. Как ни далеко они были, но упорство постепенно взяло своё, и в конце концов покачивающийся волшебник не столько снял с плеча, сколь уронил к ногам сидящей Невенор почти бездыханного Ахеллона.
        Борг уже организовал подобие тента из брезента и трёх лыжных палок, и теперь вновь и вновь перетрясал оказавшиеся пустыми фляги. С надеждой потряс и на поясе у эльфийского волшебника, но та отозвалась пустотой.
        - Что за народ эти эльфы! - буркнул он сиплым голосом. - Чуть солнышко пригрело, сразу мрут как мухи... Что делать будем, мастер? Этот остроухий злодей Ахеллон сам помереть надумал, и нас заодно без воды оставить.
        Он безнадёжно похлопал по впалым щекам эльфа, но тот даже головой не дёрнул, лишь хрипло что-то простонал. Гном вздохнул, и безнадёжно махнул рукой.
        А солнце, едва перевалившее высшую точку своего пути, светило так немилосердно, будто гневалось на дерзких пришельцев, осмелившихся забраться в самое сердце пустыни. Локси стоял у груды вещей и едва дышащих тел, и обдумывал сложившуюся пренеприятнейшую ситуацию. Есть, конечно, кое-какие резервы - попробовали бы вы представить себе баронского сына с южной Окраины, да чтобы у него не было чего в хитрой заначке? Но похоже, пора пришла...
        - Топорик и вёдра доставай, - пересохшим языком было не так уж легко выговорить эту мудрёную фразу, но Локси удалось.
        Пожав плечами, Борг стал доставать и расправлять на проволочных каркасах походные брезентовые вёдра, гремящие от сухости жестяным звуком. А сам бурчал что-то в бороду.
        Волшебник прислушался и слегка ухмыльнулся - ворчливый гном вовсе не удивился бы, если один спятивший боевой маг вместо молнии наколдует дерево, чтобы его можно было нарубить плотницким топором, и вообще - в вёдра щепок насыпать? И какой с того прок?
        - Нет, не насыпать, - сообщил Локси. - Я сейчас кой-чего сделаю волшбой, вот тогда нарубишь, в вёдра насыплешь, да приводи в чувство Ахеллона.
        Не обращая внимания на удивлённо выпученные глаза гнома, он шагнул чуть в сторону, властно повёл ладонью, и прошептал слова Силы.
        Магия в последнее время вела себя совсем иначе, потому Локси не рискнул углубляться в сложные кружева изысканий, а применил простое и сотни раз испытанное средство. Песок испуганно вздыбился, когда с ладони волшебника что-то слетело и вонзилось в его толщу. Брызнул во все стороны облаком раскалённого крошева, а в том месте, куда словно ударил беззвучный гром, осталось торчать толстое, гладко-прозрачное, словно стеклянное бревно.
        - Заклинание ледяного копья, - пошатнувшись от усталости, сообщил Локси. - Лёд, понимаешь, Борг? Лёд! Холод и вода! Давай, оживляй этого остроухого Ахеллона. А мне что-то немного не по се... бе...
        
        Подмораживало. Причём настолько сильно, что будь в здешнем воздухе хотя бы следы водяных паров, на окружающих предметах уже давно бы выступил иней. Потому и не удивительно, что острые яркие огоньки звёзд выглядели цветными осколками льда, и даже безмолвная, задумчиво смотрящая вниз луна выглядела несколько озябшей.
        Локси отвлёкся от созерцания ночного неба и потянулся за трубкой. Дрожащие от усталости и слегка задубевшие на холоде пальцы не сразу повиновались, так что пришлось немного повозиться.
        Последнее усилие, когда уже почти теряя сознание от пронизывающей всё тело жары, он сообразил ударить в песок самым сильным заклинанием ледяного копья, чуть не доконало его. Хорошо, что гном - дай ему боги всего и побольше - сообразил, что делать дальше. Нарубил стремительно тающего льда и мокрым холодным крошевом привёл в чувство остроухого спеца по добыванию воды и прочих столь нужных для жизни припасов. В свою очередь Ахеллон потом буквально залил всех членов отряда - да так, что аж в животах булькало. И ещё добросовестно полил сверху, старательно понижая тепло в перегревшихся телах.
        От такого контраста самого Локси сразу же прохватил насморк. Но согласитесь, что куда лучше чихать и быть живым, чем абсолютно здоровым отправиться к праотцам. Оклемавшаяся Жозефина немного воспрянула духом, когда обнаружилась работа по её целительской специальности, и немного поразвлекалась, пичкая заклинаниями и эликсирами разомлевшего от жары и такого ласково-профессионального обращения Локси.
        Он ухмыльнулся, а затем пыхнул струйкой дыма примерно как раз в приклад созвездия Арбалета. Разумеется, после такого самого пристального внимания насморк прошёл - куда ж ему деться. Это ж не дети - те если заведутся, тут уж никуда...
        Локси вспомнил, как вместе с матушкой осваивал премудрости превращения закорючек и завитушек в буквы и слова. И в какой восторг пришли они оба, когда корявые, едва узнаваемые собственноручно ещё не написанные - нарисованные - загогулины вдруг под его взглядом сами собой сложились в самое сладостное слово - МАМА.
        Как ревниво следил за успехами старших брата и сестры в конной выездке, сидя туманным утром на ограде загона подобно сиротливому воробышку. И как отец, барон Бринн, кажущийся просто-таки огромным на своём боевом жеребце, надвинулся на него из серой мути и, посмотрев сверху, взял на руки. Вознёс едва не под самые облака - и усадил перед собой в седло. Вспомнил тугую неподатливость уздечки в детских ручонках, и неповторимое ощущение, когда могучий конь послушно поворачивал влево-вправо, а потом остановился перед стройной серой кобылкой мамы и даже склонил голову в подобии поклона.
        Теперь-то Локси прекрасно понимал, что отец попросту немного хитрил тогда, и на самом деле управлял конём сам - ногами. Уж это-то просто обязан уметь каждый конный воин, будь ты барон или простой рядовой боец. Но представьте, каким восторгом горели те детские глаза, и вы согласитесь, что иногда можно чуток и слукавить - для вящей пользы дела...
        От костра, дрова и уголь для которого наколдовал в порыве вдохновения Ахеллон, к нему повернулась Невенор.
        - Я вот что-то не могу сообразить - зачем боги, сотворив наш мир, так явно разделили его на две половины. От чего - или от кого поставили предел? Уж больно эта пустыня напоминает разделительную полосу...
        - Хороший вопрос, - кивнул Локси, выдыхая слова вместе с дымом, - При встрече задай им сама, да настукай там кому следует.
        Эльфийская лучница некоторое время смотрела на него мерцающими в свете огня глазами, пытаясь усмотреть подвох. Но, не обнаружив такового, насмешливо фыркнула.
        - Это мне не под силу. Вот Стелла, которая первая, та запросто могла бы. И уверена я, что никто бы ей за это сдачи не дал...
        Они оба негромко засмеялись, представив, как маленькая хоббитянка в святом гневе колотит поварёшкой божественную красавицу Миллику или гоняется за солнечно-блистательным Сталлоном, осыпая того бранью за непорядок в доме и при этом воинственно потрясая скалкой. В самом деле, картина вырисовывалась до жути привычная и где-то даже ностальгическая.
        На их смех пришли из темноты Ахеллон с Жозефиной, вблизи изучавшие непонятную полосу даже ночью мерцающего сияния. А там и гном, что от нечего делать по своей привычке обходил дозором вокруг лагеря, хотя все трое волшебников единодушно и авторитетно подтвердили, что на полтысячи лиг в округе никогошеньки нет. Борг загоготал сразу - гулко и внушительно, настолько ему понравилась идея с хоббитянкой. А эльфы, узнав, над чем смеются двое у костра и в нескольких фразах уяснив, кто такая, а главное - какая Стелла, тоже присоединили свои серебристые мелодичные голоса к общему хохоту.
        
        ... Он уже почти догнал лукаво смеющуюся, такую желанную и почему-то зеленоглазую Бин, как всё это, оказавшись зыбким видением, растаяло.
        Над Локси склонился Ахеллон и немилосердно тряс за плечо, легкомысленно нарываясь на спросонья отвешенный файрболл или чего похуже. Молодой волшебник едва успел остановить у самого горла эльфа саму собой скользнувшую в ладонь шпагу, и только выдохнул - коротко, судорожно:
        - Больше так не делай!
        Огорошенный эльф осторожно кивнул, сообразив, что на совесть вбитые в тело боевого мага рефлексы иногда могут сыграть и злую шутку. Поднялся с ещё тёплого, не совсем остывшего от дневного жара песка, отряхнулся кое-как, и сообщил, что Жозефина предложила идти вперёд по ночам. А днём отсыпаться в тени под навесом. И он, Ахеллон, признал эту идею здравой и предлагает - нет, приказывает выступать прямо сейчас, в полночь. И до утра отмахать хороший кусок пути.
        Локси поразмыслил немного, сладко потягиваясь с немалым риском сломать или вывихнуть себе чего-нибудь. А вслух удивился - оказывается, и эльфам иногда в головы забредают неплохие мысли. Так - заглядывают на чуть-чуть, чтобы снова уйти. К гномам, например. Или к людям.
        Эльфы и довольно похохатывающий Борг ещё только обдумывали - оскорбление это всё или же шутка, и если последнее, то насколько удачная, а Локси демонстративно обнюхал эльфийского волшебника и проворчал, что Жозефине тоже не худо бы принять ванну или на худой конец просто вымыться. Как и всем им.
        Эльфийка всерьёз вознамерилась обидеться и ответить каким-нибудь отнюдь не целительским заклятьем, но обнаружила вдруг у своей по-цыплячьему тонкой шейки один из двух кинжалов Невенор. Лучница очаровательно улыбнулась ей и отрицательно покачала в воздухе пальчиком.
        - Не надо...
        Подняв руки в шутливом жесте капитуляции, Локси тут же извинился. А потом с ухмылкой добавил:
        - Но это только в том случае, если мои грубоватые шутки вас действительно оскорбили. А не просто отвлекли от невесёлых мыслей и не настроили на более практичный лад.
        Первым улыбнулся Ахеллон.
        - Ладно - проехали, хуманс.
        Пожав ему в знак примирения руку, Локси повернулся к Жозефине. Но эльфийка не торопилась подтверждать мир. И всё-таки в конце концов хлопнула ладошкой по крепкой ладони волшебника, не удержавшись от ответной язвительности:
        - Мир. Всё-таки ты, пожалуй, немного лучше орка. Почти как гном.
        
        Луна довольно ухмылялась щербатым краем, завидя целеустремлённо идущую под её серебристым светом процессию. Первыми, выдыхая в почти морозный воздух пар от дыхания, шагали Локси с Невенор. Причём волшебник не только отобрал у лучницы её заплечную сумку, но и ещё говорил ей на ушко те нежные словечки, что мы так часто забываем или ленимся сказать красивым женщинам. Или даже стесняемся отчего-то.
        На десяток шагов позади в одиночестве вышагивал совсем отощавший от жары и превратностей судьбы эльфийский волшебник. Он мурлыкал под нос ту самую, заунывную и прилипчивую мелодию, что перенял у Локси, а тот в свою очередь от караванщиков из какого-то дальнего края.
        Последними весело топали гномий сотник с эльфийской волшебницей и развлекались вовсю. Жозефина периодически пела подходящие под темп ходьбы песни или баллады, а Борг по очереди с ней рассказывал смешные случаи из гномьего жития, травил байки и даже весьма смелые анекдоты. Над одним из них долго и в своё удовольствие хохотал весь маленький отряд.
        - Приходит молодой гном к жрецу солнца и говорит : Виноват я, светлейший, грех на мне. А что такое? Да вот, - говорит гном - обманул я эльфа. А тот подумал, и отвечает, - нет, сын подгорного народа, это не грех - это чудо!
        Учитывая не только моральную сторону этой истории, но и тот факт, что племя остроухих непостижимым образом чуяло любую, даже самую малейшую ложь, то рассказ громогласного Борга и в самом деле становился весьма примечательным. И вот, под аккомпанемент таких милых баек, чередующихся с весёлыми или вовсе уж развесёлыми эльфскими песенками отряд бодро передвигался по пустыне, всё дальше и дальше оставляя позади полосу мерцающего зеленоватого и оказавшегося абсолютно безвредным марева, по общему согласию так и названного - Зелёный Предел.
        
        Пятнышку сероватой растресканной земли с торчащим из неё сухо шелестящим пучком жёсткой травы, встреченному через два дня, обрадовались как неизвестно чему. Ещё через день по сторонам проплывали назад уже целые серо-зелёные лужайки и пока что редкие кусарники. Жара, правда, спадала не так уж и быстро, хотя и заметно. И на утреннем совещании после очередного ночного перехода Борг согласился, что здешняя зима уж больно подозрительно смахивает на наше лето.
        Локси отхлебнул ещё травяного отвара и тоже не нашёл чем возразить. Ну, другая сторона от Предела, вполне может быть тут всё наоборот. Зато, коль местность стала не такой суровой, по пути вполне могут попасться всякие нехорошие парни.
        Гнома, уже потихоньку впадающего в зелёную тоску от безделья, перспектива помахать железом очень даже воодушевила. И в первый же найденный остроглазой Невенор орочий след он всматривался жадно и чуть ли не любовно - словно наши девицы в зеркало под час гаданья на суженого.
        К слову сказать, Локси обнаружил, что по зоркости, чуткости и прочим эльфийским заморочкам он лучнице почти уже не уступает. Правда, пока что не может столь же уверенно интерпретировать - что же он порой ощущает. В самом деле - глаз орла куда зорче нашего. Но видит он в предметах и явлениях куда меньше, не будучи в силах проникнуть в суть вещей и понятий.
        И вот однажды утром, поев и чуть отдохнув от просто отличного, судя по длине пройденного пути, перехода, волшебник сидел на бугорке с закрытыми глазами, оставив за спиной восходящее, уже наливающееся жаром светило. И под чутким руководством бывалой эльфийской лазутчицы осваивал то, что она назвала "песней пустыни".
        - Вот обрати внимание, - ввинтился в ухо лёгкий шепоток. - Вот тот звук чуть правее, будто бесконечный стон или плач тысяч безутешных дев - это ветер шумит в макушках гор.
        Прислушавшись и подумав чуть, Невенор снисходительно добавила, что горы невысокие - от силы пол-лиги, но очень изломанные. И есть одна вершина чуть выше остальных, она-то и придаёт такой заунывно-горестный оттенок звуком разрезаемого острым камнем ветра. Но как раз рядом с этой вершиной есть вполне пригодный для прохода перевал, от него такой басовитый бархатистый отзвук...
        Локси с каким-то мистическим изумлением улыбнулся. Наощупь взяв ладошку Невенор в свои шершавые и чуть огрубевшие руки, он ласково погладил её, легонько чмокнул и поинтересовался:
        - А вот то, левее гор, курлыкающе-взлетающее - это что? Птицы?
        Эльфийка фыркнула насмешливо. Но руку отобрать не спешила, и то спасибо богам.
        - Скажешь тоже! Это шакалы резвятся. Слегка голодные, не очень много, и молодые ещё. Не из-за добычи, так - развлекаются и злость нагоняют.
        И вот в таких упражнениях прошло некоторое время, пока нагнетающее зной солнце не поднялось довольно высоко и не загнало обоих под навес, где они растолкали и выгнали дежурить спящего до поры гнома. С приказом в эту сторону не смотреть, не прислушиваться и даже не принюхиваться. Потому что второй такой же навес был по другую сторону густого и весьма колючего куста - там спали Ахеллон и Жозефина. А самое главное, потому, что сегодня утром Невенор обнаружила небольшой ручей с вполне приятственной температуры водой, в которой все по очереди помылись - с просто-таки невыразимым удовольствием, даже Борг.
        Но на самом деле причина была та, что эльфийка сегодня щеголяла в той самой, через полмира пронесённой в заплечной сумке мини-юбке, заставившей восторженно присвистнуть гнома, завистливо вздохнуть Жозефину и восхищённо поцокать языком Ахеллона. И широко раскрыть глаза самого Локси.
        А также приступить к самым решительным и в то же время изысканно-нежным действиям, приводящим в неистовый трепетный восторг равно и герцогиню, и крестьянку, и эльфийскую лучницу.
        Догадываетесь, к каким?
        Тогда чего ж вы тут сидите, а не спешите со всех ног к тому (той), кто вам милее всех на свете?
        То-то же!..
        ;о)
        
        Глава 38.
        
        Но так, чтоб утром позабыть
        Твой взгляд и имя...
        Я не готов,
        как прежде, сердце Верой мучить.
        Окрыть его, чтоб набежала в гости свора
        вразей-другов...
        (Эмиль Асадов)
        
        Локси едва не на полуслове оборвал песенку и замер на месте, подняв руку в предостерегающем жесте. Прислушался немного к доносящимся спереди и чуть слева отзвукам волшбы, и сделал пальцами несколько жестов. Понимающему человеку (и не только человеку) того было достаточно, чтобы предпринять некие замысловатые, заранее оговоренные действия.
        Во-первых, Жозефина и Ахеллон неслышно и весьма быстро оказались у боевого мага за спиной, готовые поддержать всеми своими силами. Во-вторых, тыл им тут же прикрыл гном с наводящей смутный ужас утренней звездой, готовый обрушить на врагов всю тяжесть своего гнева. А в-третьих, Невенор бесшумно растворилась в зарослях окружающего кустарника, готовая выследить неведомого супостата и нашпиговать его эльфийскими стрелами в концентрации более чем смертельной.
        - Там, - Локси указал направление рукой. - Лиг пять. Подал голос кто-то из орочьих шаманов. Судя по колебаниям, готовится потасовка.
        Что в переводе с зубодробительного диалекта волшебников попросту означало, что несколько орочьих колдунов балуют с магией, причём, судя по отзвукам в магическом эфире, вовсе не мирного характера. Уж не на отряд ли готовится ловушка?
        Ветер, к сожалению, дул почти сбоку, так что даже чувствительные эльфийские уши не могли уловить с указанной стороны никаких подозрительных звуков. Ахеллон и Жозефина, по правде говоря, не заметили ничего подозрительного. Но не доверять опытному варлоку, как в просторечии называли боевых магов, умеющих к тому же махать железом на зависть королевским рыцарям, резону не было никакого.
        - Ну что ж... - рассудил командир, почёсывая своё чуть заострённое кверху эльфийское ухо. - Слишком уж долго мы шли спокойно. Всё хорошее однажды кончается. Выдвигаемся туда. Невенор, смотришь впереди. В бой не вступать, при обнаружении отойти и сообщить. Работаем!
        Проявившееся присутствие противника подействовала на изрядно обленившийся и ставший чуточку беспечным отряд как холодный душ на пьянчужку - отрезвляюще. В походках сразу обозначилась пружинистость и готовность нашинковать супостата как хорошая хозяйка капусту, или же поджарить особо изощрённым магическим способом. В глазах появился тот особый блеск, что не спутаешь ни с чем - а в жилах разлилась сладковато-будоражащая хмельная волна.
        
        Орки обнаружились в количестве около трёх сотен, оседлавшими два пологих холма, сжимающие небольшую лощину. А в эту ловушку по ночной степи с беспечностью пьяных элефантов топает полусотня хумансовских вояк, и судя по всему, ни о чём не подозревают. Такие сведения принесла чуть запыхавшаяся Невенор, когда отряд подошёл к затаившемуся противнику почти вплотную и Ахеллон отправил её разведать окрестности.
        Эльф в задумчивости пожал плечами и обратился к Локси.
        - У меня не так много боевого опыта. Что скажешь?
        Волшебник прикинул варианты и ответствовал в том духе, что возможностей дальнейших событий у них куча. Можно попросту тихо уйти и до рассвета оказаться далеко отсюда. Можно, если лучница быстро снимет стрелами всех троих шаманов, накрыть всю банду орков одним мощным огненным дождём (при этих словах эльфийка спокойно кивнула и похлопала ладонью по расчехлённому оружию).
        - Но если мы хотим установить контакт и хорошие отношения с людьми, можно предупредить их командира об опасности, и совместными действиями уничтожить орков. Что такое боевое братство, рождающееся не вдруг, и только на поле боя, пояснять не надо?
        Ахеллон призадумался. Одно дело красться по тылам тупоголовых орков, и совсем другое - по освоенным землям отнюдь не обделённых соображением и воображением людей. А посему, уточнив у лазутчицы, что здешние люди тоже общаются на слегка ломаном диалекте Общего языка и с этой стороны проблем не будет, в лунном свете быстро нацарапал записку на клочке бумаги и поручил Невенор доставить её командиру отряда хумансов.
        Время тянулось мучительно медленнно. Вот уже заалела полоска неба там, где скоро покажется солнце, и только тут вернулась разведчица. Да не одна, а в сопровождении ловкой, спортивного сложения девахи, увешанной оружием в количестве куда большем, чем одежда, и едва ли не с головы до ног изукрашенной цветными татуировками.
        - Я сразу не сообразила, - чуть виновато развела руками Невенор. - У них тут, похоже, всеми делами заправляют женщины. А жалкое подобие наших мужчин сидит по домам, воспитывает детей и ведёт хозяйство.
        Сопровождающая её воительница назвались Шныряющей. И к тому же племянницей главы клана Стальных Крыс, прославленной в боях и легендах царицы, и прочая, и прочая, наводящей ужас на врагов и сладкий трепет на мужчин Огненной Крысы. Поначалу она пренебрежительно и весьма скептически отнеслась к переглянувшимся Боргу с Локси (по предварительной договорённости последний до поры скрывал свои способности), но когда гном положил ей тяжёлую ладонь на плечико и заставил таким образом если не упасть, то весьма резко присесть, стала соображать чуть получше - и в правильную сторону.
        Выяснив и прояснив ситуацию, она сообщила, что предупреждение и помощь приняты с благодарностью, не имеющей границ - но в разумных пределах. А когда Жозефина пошептала над её левым предплечьем, где очень плохо заживала в здешнем воздухе рваная рана, и оставила гладкую чистую кожу, то даже горячо поблагодарила. Приблизив изуродованное (или изукрашенное?) татуировками грозное лицо к миловидно-кукольному лицу эльфийки, она легонько потёрлась кончиком носа о нос той и прощебетала, что была бы счастлива иметь такую искусницу если не сестрой, то подругой.
        А уж с Невенор она сошлась с ходу. Или с лёту? Две отпетые головорезки мгновенно нашли общий язык, объясняя и показывая друг дружке разнообразные и подчас весьма отталкивающие способы убийства себе подобных, благо ненависть к оркам была неприкрытой и обоюдной. Шныряющая пришла просто в восторг от чуть заострённых ушек эльфийки (надо же - такое оригинальное украшение - ни у кого такого нет!), благо ни об эльфах, ни о гномах или хоббитах в этих краях даже не слышали. И в знак высшего расположения рассказала и научила одному хитрому и весьма изощрённому способу качественно перерезать горло, до которого не додумались эльфийские инструкторы, и который она по наследству получила от матери, прославленной лазутчицы.
        Словом, проблем совместимости вроде бы не предвиделось. Да и боя как такового не вышло - Невенор двумя быстрыми и меткими выстрелами сняла обоих шаманов, а третьему, не видному за склоном другого холма, Шныряющая сделала секир-башка, после чего принялась в компании с сопровождающими её гномом и Жозефиной развлекаться, изощряясь в убийстве лишённых магической защиты и поддержки орков.
        Локси, не мудрствуя лукаво, обрушил на орков широкую и бездымную огненную волну, после чего напирающим из лощины хумансовским воительницам оставалось только без особых проблем резать бестолково мечущихся клыкастых. Невенор под шумок испытала на орочьем вожде только что узнанный способ, от чего пришла в полный восторг - даже орудовала кинжалами с этакой ленцой, потроша на разные лады всё реже и реже попадающихся навстречу орков.
        Наконец, когда крики и вопли стихли, большой отряд и две маленькие группы соединились, ещё пьяные убийствами и шальные от лёгкой победы. Ахеллон бросил только один взгляд на Жозефину, и целительница тут же, стряхнув с себя воинственность, занялась своими прямыми обязанностями. Убитых среди наших не оказалось, зато раненых - в достатке, так что истосковавшаяся по настоящей и, надо признать, весьма благородной работе эльфийка в это утро обзавелась целым букетом поклонниц, почитательниц и сестёр.
        Зато Ахеллон в это время заводил знакомство с командиром отряда. Если вы ещё не догадались - с самой Огненной Крысой. К слову сказать, та оказалась вовсе не грозного сложения бабищей с грудой мышц. Напротив, весьма миловидная дамочка. А как втихомолку пробурчал Борг, "если отмыть как следует да свести со шкурки эти дурацкие художества, то с такой девицей не стыдно хоть бы и на бал в королевский дворец завалиться".
        Для начала, как водится, эльф едва не совершил ошибку, сотворив пару бутылок старого вина. Но воительницы из охраны царицы вовремя нахмурились, сообщив, что на хмельное во время похода табу. Зато бочонок яблочного сока был принят весьма благодушно. А когда волшебник под чутким руководством Локси наколдовал кучу ингредиентов и вкрай заинтригованные женщины (как оказалось - такие же болтливые и любопытные, как наши) помогли быстренько всё это нашинковать отточенными до бритвенной остроты короткими мечами и перемешать в походном котле, восторгу их не было пределов.
        Ибо получившийся в результате эльфийский салат, в других мирах более известный под названиями Аль-Хамбира или Оливье, привёл незнакомых с этим замечательным блюдом воительниц в неземное восхищение. Вполне, впрочем, заслуженное. Закатив глаза, суровые дамочки лакомились и ахали от восторга.
        Итак, начало знакомства было положено, и неплохое. Ахеллон с Жозефиной ушли на вершину ещё влажного от орочьей крови холма вести "совещание вождей" с царицей и её помощницей, рослой крепкой девкой. И судя по жестам, переговоры там шли успешно. Смущало только одно - Шныряющая, явно ориентируясь на обычаи своего племени, незаметно, но настойчиво убалтывала благодушно улыбающуюся Невенор подарить ей на пару-другую ночей своего любовника. Уж в чём-чём, а зоркости и умении делать выводы встреченных воительниц упрекнуть было нельзя - сообразили с лёту, с кем надо почирикать.
        Да и сам Локси, полулёжа на груде поклажи и лениво покуривая трубку, несколько раз как бы невзначай подвергся весьма однозначным мягким атакам. В самом деле - оказаться вдруг на месте фемины, когда тебя самым нахальным и недвусмысленным образом снимают, было не только забавно, но и весьма опасно. В том смысле, что уделяющие много времени здоровому образу жизни на свежем воздухе воительницы находились в отличной физической форме, при том, что и без того отличались завидными очертаниями, а о таких вещах как мораль или стыдливость либо крепко подзабыли, либо не знали вообще. Да и одеждой им большей частию служили ремешки, крепления для оружия, припасов и прочих походных вещей - заплечных сумок и рюкзаков в этих местах не признавали.
        В другое время Локси чувствовал бы себя на верху блаженства под неприкрыто восхищёнными взглядами исчерченных ало-зелёными и золотистыми рисунками мордашек - в какой-то из известных ему религий человек якобы попадает после смерти в обитель богов, и именно так волшебник представлял себе тамошнюю благодать. Тем более что предпочитал в подруги не домашних кошечек-мурлык, а царапучих и в то же время ласковых хищниц. Однако ж, чем чреваты попытки устроить рай на земле, напоминать не надо? Посему он оставался величественно-холодным и напрочь неприступным.
        Да и умница эльфийка всё же как-то отстояла нравственность своего лорда и сердечного друга, хоть и хихикала при этом весьма язвительно.
        
        Вернувшийся с переговоров Ахеллон выглядел весьма задумчивым. Едва взглянув в его лицо, Локси преисполнился если не тревоги, то уж самых чёрных подозрений точно. А поглядев на непроницаемую Жозефину, чья бледность видна была даже сквозь приобретённый во время скитаний по пустыне загар, только укрепился в своих нехороших мыслях.
        Вкратце, дела обстояли примерно так. Действительно, на крайнем полудне здесь тоже стоит Стена Хаоса, называемая здесь весьма метким названием Стена Плача. Стояла себе и стояла, не причиняя ни хлопот, ни особых неудобств. Но примерно чуть больше года тому назад это порождение кошмарных снов бессмертных вдруг сдвинулось с места и стало надвигаться...
        При упоминании "чуть больше года тому" Локси и Невенор быстро переглянулись. И это не осталось незаметным для эльфа.
        - Да, может быть, - задумчиво согласился он. - Этакие проделки вполне в духе богов.
        Из дальнейшего рассказа Локси уяснил, что все попытки здешних горе-волшебников остановить или хоть как-то повлиять на ситуацию успехом не увенчались. Ну да, особенно учитывая, что образование в области магии не привело здесь к созданию магических школ - знания передавались по старинке, от учителя к ученику, и секреты одних отнюдь не становились достоянием других. Что, ясное дело, отнюдь не способствует расширению кругозора и росту мастерства.
        Далее пошло не менее интересно. Оказывается, и при этом матриархате сложилось некое подобие монархии - в далёкой отсюда Левии на троне сидит "царица цариц". Но дело осложняется тем, что среди её многочисленных титулов и прозвищ имеются и весьма настораживающие.
        - Выпивающая Жизнь. И Убивающая Взглядом, - кисло пояснил эльф.
        И Локси вполне согласился с доводами Ахеллона и Жозефины, что тут уже попахивает если не чёрной магией, то весьма близко к тому. В последнее время перворождённые стали относиться более-менее терпимо к обладателям подобных умений на оставшейся далеко к полуночи родине. Лишь бы не пакостили и применяли свои способности на благо всего общества. Но тем не менее не любили эти дела и норовили при малейшем проявлении чёрного если не вывернуться в судорогах, то хлопнуться в обморок точно.
        - В столицу ехать придётся, - согласился Локси и тут же поинтересовался насчёт карты здешних земель.
        Ахеллон и Жозефина кисло переглянулись. После чего миниатюрная эльфийская волшебница добавила, что эта царица-на-ровном-месте из крысиного клана согласна на всё и вся. Отдать и сообщить все секреты. И что при этом явственно положила глаз на златокудрого красавца-эльфа. Но учитывая напрочь отсутствующий у всех эльфийских мужчин пылкий темперамент, ничего, кроме изрядного конфуза, тут не выйдет.
        - Тяните время, - авторитетно заявил Борг. - Дней хотя бы несколько, а то и седьмицу.
        Жозефина пожала плечиками.
        - Каким образом? Да и смысл?
        Локси крепко задумался. Как ни смотри, а предложение гнома самое лучшее.
        - Скажи, что переход через пустыню был очень тяжёл, и все мы нуждаемся в седьмице отдыха - в покое и с усиленным питанием.
        Кукольно-красивое личико Жозефины несколько просветлело.
        - Это я вам и сама собиралась сказать как целительница. Причём седьмицы отдыха, по моему мнению, недостаточно для полного восстановления сил. Но что даст отсрочка?
        Невенор усмехнулась и предположила, что через седьмицу они все могут быть уже и в столице, далёкой Левии. И вообще - много чего может случиться за такой срок. Но есть и другой вариант - напоить Ахеллона одним эликсирчиком, растормаживающим мужское воображение, и пусть всё идёт своим чередом.
        - Когда с орками будет покончено - через несколько лет, то нам, живущим на полуночи, придётся иметь дело с куда более крепкими и организованными бойцами, здешними южанками. Ведь Стена будет по-прежнему толкать их на наши копья. И хорошее знакомство хотя бы с одной из здешних высокопоставленных - не повредит.
        Судя по физиономиям обоих эльфийских магов, подобный политический расклад был им в новинку. И в то же время Локси высмотрел ещё и возмущение, грозящее перерасти во взрыв негодования. А посему поспешил перехватить инициативу.
        - Вы что же, голуби мои остроухие, ещё не воспользовались этим средством? Ну и глупые. На войне и в походе можно многое из того, чего нельзя дома. И вообще, надо узнать, что это, прежде чем осуждать.
        - А иначе, извините, совсем непорядочно выходит - ругать то, о чём понятия не имеете, - добавил он, разводя руками.
        Поддержка Борга в этом вопросе пришлась весьма кстати. А уж Невенор, сполна вкусившая, что это такое - оказаться в постели с горячим мужчиной хумансовского роду-племени, та и вовсе подняла смущённых эльфов на смех.
        
        С высокого прибрежного обрыва, разрезанного уходящей вниз к мосту дорогой, Локси рассматривал раскинувшийся на той стороне город. Освещённый солнцем, он не произвёл на жадно всматривающегося волшебника такого уж впечатления. Если не принимать во внимание некоторые отличия в особенностях здешней архитектуры, то Левия была подстать уже знакомым Локси городам на далёкой родине с одним лишь отличием - она была очень большой. И почти наверняка, как кисло предположила эльфийская сущность, грязной, вонючей и шумной.
        Добротный каменный мост, где даже в самой узкой верхней части спокойно могли разъехаться две добротные телеги, оставил по себе хорошее впечатление. Борг, тот и вовсе спешился и самым придирчивым образом осмотрел, обстукал и ощупал выдающееся сооружение каменных дел мастеров. Правда, когда снизу из-под арки вылезло нечто огромное, зелёно-мокрое, склизкое и шумно сопящее, гном так рванул обратно в седло, что сопровождающая отряд до столицы Шныряющая так и покатилась со смеху.
        - Да это же тролль!
        Из дальнейших расспросов изукрашенной узорами воительницы удалось выяснить, что тролли это сильные, исполнительные и безобиднейшие существа. Хоть мозгов у тех наберётся едва ли на чайную ложку, но силушкой творцы всего сущего троллей не обидели. И то сказать - глядя на перевитую пластами мышц медленно ворочающуюся тушу, вполне закрадывалась мысль, что при такой силе мозги и впрямь, в общем-то, ни к чему. Потому троллей использовали на строительстве и ремонте, где требовалась недюжинная сила. А этот как раз осматривал опоры моста после весеннего паводка.
        Гном в сомнении посопел, поглядывая на махонькие глазки на непропорционально маленькой лысой голове, и куда более уважительно - на ручищи, толщиной и мощью более похожие на толстенные деревья. Но согласился, что такие помощники, если они и впрямь безропотные и смирные, очень даже ничего.
        Шныряющая заверила, что тролли преданностью и спокойствием ничуть не уступают собакам, и иногда даже на их попечение оставляют маленьких детей. Корми, не обижай, да воспитывай иногда - и эта безропотная зверюга всегда будет самым преданным и исполнительным слугой. При том, что в башке у ней едва помещается сотня слов и от силы пара куцых мыслишек...
        Седьмица путешествия от пограничных с орками районов до столицы прошла более-менее спокойно. Огненная Крыса, получившая такое необычное прозвище за своё необъяснимое пристрастие к сказкам и страшным историям о пожарах и горячих чувствах, слушать и даже сочинять кои и сама была большая мастерица, поручила Шныряющей сопроводить гостей в столицу, попутно избавляя тех от ненужных происшествий и инцидентов.
        Впрочем, самому Локси такая покладистость не знающей удержу царицы вовсе не показалась странной. Судя по сонному и счастливому виду Ахеллона в первый день поездки, повелительница-Крыска таки добилась своего. И удовлетворила своё любопытство - если не сказать большего.
        Правда, и в последующие ночи Жозефина с Ахеллоном времени даром не теряли - судя всё по тому же вечно полусонному эльфу и отчаянно-счастливо сверкающим глазам эльфийской чародейки. Шныряющая, отчаявшись отбить Локси у Невенор, обратила свой взор на гнома. Хоть того и трудно было назвать образчиком столь ценимой здесь утончённой мужской красоты, но его мастерство в обращении со всякого рода оружием, а также неутомимость в постельных утехах оказались весьма приятным сюрпризом для изукрашенной татуировками воительницы.
        Короче говоря, путешествие в столицу оказалось вовсе необременительным и даже приятным. Но вот и оно подошло к концу.
        Меж двух высоких привратных башен, сложенных из каменных глыб такого неподьёмного размера, что воображение тут же услужливо нарисовало ворочающих их здоровяков-троллей, Шныряющая почирикала что-то с предводительницей стражниц - вооружённых и крепкого сложения женщин - предъявила полномочия, заключающихся в каких-то непостижимых для Локси особенностях завитушек нанесённых на лицо и тело рисунков, а также именной браслет оставшейся в пограничье царицы.
        К слову сказать, здесь было принято, чтобы патрулирование неспокойных и опасных районов несли не регулярные армейские части верховной царицы, а личные отряды знатных матрон. Вроде как отбывали повинность у сюзерена. И Локси, прикинув, склонен был согласиться с мыслью, что Огненная Крыса занимает в здешней иерархии положение что-то навроде нашего барона или графа. А стало быть, начало дружеских отношений положено. И при случае, возможность сослаться на знакомство очень даже может пригодиться...
        Распахнутые по случаю дневного времени городские ворота остались позади, и отряд проехал шагов этак полсотни меж двух глухих каменных стен, образующих коридор и упирающихся в такие же ворота, мощью не уступающие внешним. А сверху на проезжающих смотрели бойницы и более широкие, до поры закрытые люки, таящие за собой явно не самые приятные сюрпризы для незваных гостей.
        М-да... здесь знают толк в фортификации. А стало быть, войны масштабом и организованностью ничем не уступают тем, что периодически сотрясают далёкую, оставшуюся на полуночи родину.
        Внутренние ворота тоже уплыли назад, и Локси осмотрелся, запечатлевая в памяти внутреннюю привратную площадь. Да то же самое, дамы и господа - бесконечные ряды торговцев и лавок по сторонам, людское бушующее и гомонящее море посередине. Пыль и жара, шум и гам. Правда, воздух всё же был почище - не иначе как извечное женское пристрастие к чистоте всё же сказалось в обустройстве города и муниципальных служб.
        Что ж, хоть какое-то приятное разноообразие, - подумал Локси, пока Шныряющая путаными улочками вела отряд к местному аналогу нашего постоялого двора или гостиницы. Пока добрались, заселились, уговорили сытный и весьма недурственный ужин, над огромным городом уже поднялся вечер. Поглазев из почти заросшего плющом окна на отвратительно шумную и грязную после просторов последних дней улицу, волшебник дождался, пока Невенор вдоволь искупается в деревянной бадье. Затем кое-как поплескался сам. И заснул едва ли не раньше, чем добрался до постели.
        Великий город, порождение ума бесчисленных поколений цариц, строительниц и градоначальниц, медленно отходил ко сну. Утих шум на улицах, сменившись чёткой и звонкой поступью редких патрулей. Пыль улеглась, и жара сменилась благословенной прохладой.
        
        А на широкой постели, едва накрывшись белоснежными простынями, спали двое. Эльфийская воительница и разведчица разметалась в обворожительной наготе, положив голову на плечо своего друга. И могучей силы боевой маг, чья мощь потрясала воображение и чья верность привлекала многих. И грезились им не города, не дороги, не выжженные беспощадным солнцем пустыни - мягкий серо-зелёный полумрак под сводами далёкого Вечного Леса баюкал их сны, напевая свою бесконечную и сладостную песнь.
        
        Глава 39. Дела скорбные.
        
        Стоя у окна, Локси самым беззастенчивым образом предавался безделью. Выражалось это в том, что он пускал кольца дыма наружу, в жаркий уличный гомон летнего полдня. Увитая плющом стена гостиницы приятной зеленью хоть и затеняла окно и комнату, но между разлапистых листьев была прореха достаточной величины, чтобы видеть кусочек разморенной зноем улицы, редких прохожих, и такой же словно облитый мохнатой зеленью дом напротив.
        А если ещё забыть о том факте, что стоишь не где-нибудь в Фалстене или Сабре, а в трудновообразимой дали от родного королевства, в столичном граде Левии, то и вовсе тоска брала - настолько всё было похоже.
        Однако стоило лишь перегнуться через ещё хранящий утреннюю прохладу подоконник и, высунув голову в зелёную листвяную бойницу, всмотреться пристальнее, то сразу обнаруживались некоторые отличия.
        Во-первых, так режущий глаза матриархат. Волшебник чуть отодвинулся обратно внутрь окна, чтобы солнце не пекло макушку, и недобрым словом помянул здешние нравы. В самом деле, стоило только лишь на миг задержать взгляд на какой-нибудь милашке в весьма скудной одежде, коих тут имелось превеликое множество, как тебя самым недвусмысленным образом причисляют к... а и действительно? Локси мимоходом задумался - как же здесь называют продажных девиц мужского пола?
        Во-вторых, на улице под окном, у столиков затенённой веранды кабачка наискосок, да и в самой гостинице околачивалась такая толпа заметных опытному взгляду соглядатаев (топтунов, тихарей, филёров - нужное подчеркнуть), что поневоле впору то ли чувствовать себя важным лицом, то ли обдумывать, какие же здешние законы ты нарушил. Можно, правда, списать сие любопытство на исконно присущую полиции да специальным службам недоверчивость. А предполагать, что королевство таких размеров может существовать без оных, было бы по крайней мере, наивно.
        В-третьих... Нет уж, скорее во-первых и ещё раз во-первых! Эльфы, предводительствуемые Шныряющей, с утра отправились обивать пороги в королевскую канцелярию, что чудным образом соединялась в единое здание и с самим дворцом светлейшей, всемилостивейшей и как её ещё там. Так же, как и вчера, и позавчера. По рассказам валящейся к вечеру от усталости с ног Невенор, так и ищущей, на ком бы сорвать злость и досаду после общения с непрошибаемыми чиновницами и письмоводительницами, здешняя бюрократия даст сто очков вперёд самым прожжёным крючкотворам королевства.
        - Представляешь, эта белобрысая стерва, что самым недвусмысленным образом вымогала у нас на лапу, была всего лишь старшей охранницей у младшей взбивальщицы подушек!
        Предложение пойти во дворец и немножко там всех поубивать было отвергнуто эльфийкой весьма неохотно и не без колебаний.
        Вот и сегодня, вновь запасясь терпением, четверо отправились наносить визиты и записываться на аудиенции, собирать справки о том, что им не положено платить пошлины за ввозимых животных, и так далее. Проводив их взглядом и для пущего эффекта помахав платочком из окна, Локси буквально через час уже не знал, куда себя деть.
        Лезть на стену не хотелось - слишком легко. А выть на луну было и вовсе невозможно за неимением таковой на раскалённой лазури неба...
        Сзади хлопнула дверь, и в комнату вошёл гном - чтобы знать это, волшебнику не надо было даже и поворачиваться. Равно как он точно знал, что Борг мается от скуки не меньше его самого, и только воинская привычка держать себя в руках до поры сохраняет гостиницу от каких-нибудь гномьих забав. Но, похоже, пора эта настала, ибо бородач самым что ни на есть невинным голосом спросил:
        - Мастер, а ты в курсе, что нас пасут?
        Угукнув, мастер не счёл нужным даже оборачиваться, ибо точно такие же действия вокруг них предпринимались и в предыдущие дни, и ничего нового в этих словах не было - всё было обсуждено по сто раз и давно надоело. Однако он терпеливо ждал, ибо знал, что гном попусту рот не откроет.
        - А что я прижал этак легонько в тёмном углу одного из тех смазливых и стеснительных мальчиков, что тут вроде горничных и шлюх в одном лице?
        О, это было хоть какое-то развлечение! И Локси повернулся спиной к окну и лицом к гному, смутно припоминая, что нечто подобное было в какой-то сказке.
        - Ну, и что же поведала эта... вернее, это хихикающее недоразумение?
        Гном почесал в затылке.
        - А вот тут, мастер, уже тебе обдумать надо. Сказало это краснеющее и улыбающееся недоразумение, что ни у кого даже не возникло и сомнения, что никакие мы не пришельцы с полуночи, а самые что ни на есть обычные аферисты. И что нас не бросили в холодную только потому, что ещё не знают - это мы ограбили королевскую сокровищницу месяц тому, или мы угнали табун чистокровных лошадей у герцогини как-там-её после празднеств Луны.
        Откровенно говоря, такие длинные речи вовсе не были свойственны гному, но Локси великодушно списал это на скуку и довольно сильный аромат здешнего пива, что наполнил комнату с приходом гостя.
        Некоторое время они поразвлекались, обсуждая это известие, пока не пришли к выводу, что паскудство и злопыхательство во всех краях одинаковы и неизбывны. Затем разговор сам собой увял, а там и вовсе сошёл на нет.
        И вот тут-то гном предложил начхать и даже нас*ать на всех соглядатаев, да пойти погулять. Надо сказать, что нечто подобное зрело уже и в голове волшебника, а посему эта идея потребовала длительного и всестороннего обсуждения. Осмотрели и взвесили так и эдак, прикинули "за" и "против" - но перспектива умереть со скуки перевесила все что ни на есть "против". Если бы не одно "но".
        - Видишь ли, Борг. Это тебе не по гномьим подземным дворцам гулять. В городе без туго набитого кошелька делать нечего, - вещал Локси с высоты второго этажа. - А я, к стыду моему, золотишком не озаботился, направляясь сюда...
        Разговор вновь получил оживление, приняв новый оборот. После долгих речей и обсуждений, патетических сентенций "против" и достойных адвоката горячих тирад "за" эта парочка наконец нашла две идеи, достойных того, дабы заняться их немедленным претворением в жизнь.
        Во-первых - Борг, работая в кузнице даже одной левой рукой и с завязанными глазами, запросто посрамил бы всех кузнецов, какие только в этом вшивом занюханном городишке и найдутся. Следовательно, вполне реально было подработать где-нибудь, запросив не менее одной серебряной монеты за каждый удар гномьего молотка. Ибо искусство здешних мастеров (вернее, мастериц) даже по снисходительному мнению разморенного бездельем Локси не годилось никуда.
        Во-вторых, Борг подал весьма нестандартную идею - вырядить мастера посимпатичнее, да сдавать в аренду каким-нибудь здешним царицам или княгиням - на почасовой оплате.
        - Уж все здешние задохлики против тебя никак не тянут! - гном одобряюще похлопал волшебника по плечу.
        Хоть это и было против моральных устоев самого Локси, но идея была вполне стоящей. Тем более что от бросаемых на него тайно и в открытую жарких, обжигающих женских взглядов уже скоро и кожа могла задымиться.
        - Слушай, - задумчиво предложил волшебник, разглядывая проезжающую под окнами карету с разморенным от жары, выряженным красавчиком внутри. - А чего мы мелочимся-то? Давай возьмём на абордаж здешний банк или что тут у них...
        Гном подумал чуть, и осклабился:
        - Охотно верю, мастер, что нам это по плечу. И даже верю, что напинаем горе-стражницам, если они сунутся на защиту имущества. Только вот беда - после такой операции полгорода окажется в развалинах, а жители другой половины будут удирать - в противоположную от нас сторону. И где ж мы тогда будем тратить честно заработанные деньги?
        Надо отметить, что разговор этот оба измученных жарой и бездельем лентяя вели повиснув на подоконнике и высунувшись из окна. Причём ничуть не снижая голосов, что зычно разносились на всю улицу. А посему немудрено, что под окнами собралась немаленькая толпа праздношатающихся, слушающих развесив уши и открыв рты. И даже не менее дюжины тихарей затесались сюда, чтобы узнать о коварных и несомненно зловещих планах лихоимцев.
        Гном посмотрел вниз критическим взором, а затем, поднеся руку к лицу, с шумом прочистил на зевак нос. Причём - с самым что ни на есть оскорбительно-невозмутимым видом.
        Народ внизу в панике стал разбегаться, ворча и даже открыто возмущаясь нахальством господ постояльцев. Но не очень громко, ибо по какому-то капризу судьбы большая часть содержимого гномьего носа досталась соглядатаям. Приняв вид, что они тут ни при чём, да их и вообще тут нет, те быстренько поспешили рассосаться.
        - А пошли всё-таки, прогуляемся, - смилостивился над вновь заскучавшим было Боргом волшебник.
        И они пошли. Да ещё как!
        
        Для начала выспросили у дородной и солидной дамочки, содержащей гостиницу, где находится базар. А выяснив, что рядом с ним находится и квартал увеселительных заведений, и вовсе пришли в восторг. Особенно от того известия, что каждое второе специализируется на азартных играх - с патентом и печатями от властей, всё честь по чести.
        Освежившись напоследок кувшинчиком холодного молока, Локси в сопровождении гнома вышел на улицу. Оглядевшись по сторонам, подождал, пока поближе подтянется стая тихарей, и направился в сторону крупнейшего торгового места в городе. На ходу он с гномом готовил старый и испытанный не раз трюк, и в конце концов на поясе у Борга стал болтаться увесистый и весьма небрежно оберегаемый кошель, набитый, к сожалению обоих, всего лишь пригоршней камешков. А Локси, чуть приотстав, накрылся в переулке невидимостью и потом уж догнал своего спутника.
        По сторонам тянулись добротные каменные здания в три, а то и все четыре этажа. Конечно, очертания немного непривычные - крыши почти плоские, а окна чересчур маленькие. Да и двери своей толщиной да добротностью запросто поспорили бы с крепостными. Но, вполне возможно, что при такой жаре это вынужденная мера.
        - А уж в случае нападения так и вовсе, очень даже здорово, - одобрительно буркнул Локси и стал высматривать Борга.
        Трюк их удался быстро и на славу - уже на подходе к базару гнома начали пытаться избавить от его "денег". Видимо, пожалели человека - чего ему таскаться в столь жаркий день с эдакой тяжестью на поясе.
        Первым двум гном попросту мимоходом дал по рукам, и при его силе и размере ладони это оказало настолько внушительное воздействие, что за выглядевшего вполне состоятельным купцом или приказчиком Борга взялись всерьёз.
        Локси только внутренне посмеивался, наблюдая с безопасной дистанции, как гнома классически загородили от взора скучающих на углу стражниц, дважды отвлекли внимание - и к нему метнулась худощавая, ловкая фигурка. Маневр отработан был на совесть, даже готовый и ждущий такого оборота гном ничего не заметил. И вот тут-то вертлявую девицу со свежесрезанным кошелем в руке неведомая сила дёрнула вбок... и та попросту исчезла.
        - За вон ту палатку торговцев напитками, - распорядился Локси только сейчас спохватившемуся Боргу и накрыл невидимостью всех троих, отчего окружающее чуть потускнело и подёрнулось дымкой.
        А сам легонько придерживал заломленную за спину руку воровки - чумазой пепельноволосой девчушки, недоумённо стреляющей глазами по сторонам. Та попробовала было затрепыхаться и даже сделать неплохо отработанный удар ногой назад - пяткой в пах с полуразворота. Однако инструкторы учили Локси не просто так, и хлеб свой ели недаром. Осталось только усмехнуться на эти жалкие потуги малолетки освободиться.
        За полосатой матерчатой палаткой, в узкой щели меж тканью и стеной здания, было тихо, прохладно и даже вроде бы как уютно. Убрав невидимость долой, Локси отпустил руку мошенницы, но перехватил особым приёмом за нос - вроде со стороны и смотрится как лёгкая нахлобучка, но на самом деле при малейших поползновениях боль причиняет ещё ту. Оказавшаяся лет эдак пятнадцати девица охотно дёрнулась туда-сюда, очевидно не будучи знакомой с такого рода обращением.
        И в конце концов, размазав по чумазой мордашке хлынувшие от боли слёзы, заговорила первой.
        - Раз легавкам на углу не сдали - выходит, что-то надо?
        Борг ухмыльнулся, сделав при этом такую физиономию, что бледнели даже попавшие в плен орки. Да и - не разочаровывать же девицу в том плане, что в отобранном у неё кошеле были вовсе не монеты?
        - О-о, а эта сопля ещё и говорить умеет!
        - Я много чего умею... - чуть сердито отрезала пойманная, а глаза её с прямо-таки противоестественной резвостью шныряли туда-сюда, оценивая опасности, диспозицию, пути бегства и прочее. - Ну, говорите, что надобно? Если по части забав и утех, так это не ко мне. На крайняк, могу ртом обслужить. Прямо здесь, по-быстрому...
        - Если бы мне приспичило, мог бы найти кралю куда получше тебя, захмурышки, - проворчал Локси, разглядывая добычу хозяйским взором, и повернулся к осторожно выглядывающему из-за края палатки гному. - Ну что там?
        - Всё тихо, - кивнул Борг.
        Вернувшись обратно в глубину прохода, он вытащил кинжал и, поигрывая им, кивнул.
        - Можно потрошить.
        Глаза у девчонки стали откровенно испуганными.
        - Я кричать буду.
        - Ладно-ладно, погибель твоя нам не нужна. А вот губками поработать придётся. В смысле - поговорить, - Локси по-прежнему в буквальном смысле "водил за нос", не отпуская оказавшуюся отнюдь не глупой девчонку.
        - Про пришельцев с полуночи слыхала чего?
        Девчонка окрысилась на миг, затем покорно затарахтела:
        - Да про них весь город второй день только и буровит! Во-первых...
        - Стоп, - оборвал её словоизлияния волшебник. - А во-вторых, мы двое из тех и есть.
        Дав время малолетней преступнице осознать и переварить услышанное, он продолжил.
        - Через пустыню мы прошли на последнем издыхании. Да вот беда - кто ж знал, что у вас тут целое королевство? Вот золотишка прихватить и не озаботились. А посему у меня к тебе предложение...
        - Для вас кошельки да карманы резать не буду, - прервала его девчонка, и обожгла взглядом тёмно-карих глаз.
        "А неплохая девка - может, попробовать?" - прикинул Локси.
        - Это нам и не надо. А вот если расскажешь да покажешь, где можно быстро - а главное, законно заработать, то наша благодарность будет иметь... - он на миг призадумался. - Десятую часть прибыли.
        В прохладной тени палатки воцарилась тишина, если не считать базарного гама, долетавшего с той стороны, да воплей торговки "квасом-соком-напитками!". Волшебник и гном переглянулись, усмехаясь - даже со стороны видно было, с какой скоростью в сероволосой головёнке вертятся мысли.
        - А что вы умеете? Как я понимаю, тебе неохота под богатых сучек подкладываться? - и взгляд девчонки безошибочно остановился на Локси.
        - Соображаешь, - кивнул тот. - Я неплохой воин и сильный чародей. А мой спутник лучший в этих краях воин и кузнец.
        - Ну, в кузницу к Бенетихе лучше не соваться - дело хоть и верное да прибыльное, но долгое. А вот если попробовать... одну пятую дадите? - и что там ещё было в глубине этих хитро прищуренных глаз, никто так и не понял.
        Гном этак глубокомысленно прищурился, глядя на своего спутника. Он верно представил себе идеи, что возникли в голове волшебника.
        - Ох, мастер, погубит тебя доброта... Дадим четверть, соплявка, если оставишь навсегда воровской промысел. Если нет - десятую часть. И это обсуждению не подлежит.
        - Эт смотря сколько удастся на вас заработать, - вздохнула та. - Ладно, оставь мой нос, ты! Я согласная - но решу потом, на сколько соглашаться. Слово даю.
        Чуть подумав, Локси кивнул:
        - Я тоже даю слово. Да, как кличут-то тебя, дитя порока?
        Глаза девчонки округлились.
        - Чего-чего? Так меня ещё никто не обзывал! - и тут же утихомирилась. - Да как хотите, так и величайте. Хоть той же соплявкой.
        - А всё же? - заинтересовался Борг.
        - Ну... Белкой кличут.
        Волшебник посмотрел на затрепетавшую ауру заклинания, с началом разговора наложенного на жертву, и равнодушно ответил. - Врёшь.
        - Ну... Сизалей величают.
        - Опять врёшь, - Локси вздохнул. - Ну что ж, коль отказываешься от предложения, сделанного тебе дворянами в чёрт знает каком поколении, мы найдём кого посговорчивей и поумнее. Нам-то договор нарушать нельзя...
        И отпустил её.
        - Ну, что стоишь? Если тебе слова потомственного лорда, данного в присутствии сотника гвардии недостаточно, значит, наш договор недействителен. Уходи.
        И повернулся к гному.
        - Борг, пошли ещё раз попробуем найти - не все ж тут такие дуры?
        Но не успели они сделать и пары шагов к выходу из узкого прохода, как сзади раздался негромкий голосок.
        - Погодите.
        Подмигнув гному, Локси с деланной неохотой остановился и повернулся к девчонке. Подбоченился, и с эдакой ленцой в голосе спросил:
        - Чего тебе?
        Та некоторое время колебалась, затем заговорщическим шёпотом поинтересовалась:
        - А правду бают, что у вас там это... всем заправляют мужики? Вместо женщин, как положено у нормальных людей?
        Гном солидно кивнул.
        - Точно. Мы как сюда перебрались, так до сих пор от удивления на ваши порядки насмеяться не можем.
        Девица всё ещё не могла решиться. Но наконец всё же протянула ладонь вперёд.
        - Я Ленни, и вот моя рука.
        Уже насмотревшись чуть на здешние обычаи, мужчины сообразили, что к чему и легонько хлопнули по полудетской ладошке.
        - Борг, сотник, гном из клана Белого Камня.
        - Локси, лорд Мэй, мастер магии.
        Ленни смотрела снизу вверх, и на её мордашке легко можно было видеть, как жадность борется с недоверием.
        - А от Хрипатой отмажете? Я под ней хожу, дань плачу.
        Борг с этакой великолепной невозмутимостью поинтересовался.
        - Если с этой Хрипатой неприятность какая приключится - плакать никто не станет?
        Получив заверение, что скорее наоборот, многие от радости запляшут на её похоронах, гном солидно кивнул.
        - Тогда отмажем.
        
        Глава 40. Забавы воинов.
        
        Факелы светили не очень ярко, зато их было много. Расположенные по кругу большого, круглого полуподземного зала, они освещали и арену посередине, и расположенные вокруг места для зрителей. Локси от нечего делать даже стал их считать, пока соберутся жаждущие посмотреть гладиаторские бои, но потом бросил это занятие. Посмотрел на толпу потихоньку заводящихся в ожидании зрелища плотно и богато упакованных девиц, на их горящие в нетерпении глаза, он мысленно плюнул.
        - Уж мужчины в такой роли куда привычнее...
        Сквозь толпу крепких телохранительниц и неприлично размалёванных слуг проскользнула Ленни.
        - Во втором бою гном выступать будет, - и, поколебавшись, добавила. - Я на него десять серебрушек поставила. Не подведёт? Уж больно наши воительницы здоровы драться.
        - Даже как-то непривычно, - доверительно добавила она, поёживаясь.
        Волшебник улыбнулся и шёпотом поведал недавнюю историю, где двое знакомых Ленни рубак вдребезги разнесли сотню орков. Девчонка, слегка умытая и приодетая по случаю прихода в солидное заведение госпожи Танелис, недоверчиво покосилась, хмыкнула, но ничего не ответила. Лишь чуть после спросила.
        - А чего сам в круг биться не пошёл, мастер?
        Локси улыбнулся.
        - Деньги мало заработать - их надо ещё и унести отсюда. Желательно - в комплекте с ногами, головами и прочим. Не думаю, что нравы здесь порядочнее наших. А посему, я тот сюрприз, что ждёт негодяев - вернее, негодяек, если такие объявятся. Соображаешь?
        Несколько мигов девица сверлила волшебника пытливым взором, затем неохотно кивнула.
        - Умно...
        Первый бой продолжался недолго, и волшебника отнюдь не впечатлил. Ни силы, ни техники - даже ярости, и той недоставало. Он прикрыл лицо рукой и негромко застонал от отвращения.
        - Что? - испуганно выдохнула вертящаяся от нетерпения Ленни. И по её виду нетрудно было догадаться, что больше всего ей хочется убежать и забрать свою ставку.
        - Да у нас таких даже на арену не выпустили бы, взашей прогнали, - сообщил ей Локси, совершенно спокойно ожидая следующего боя.
        Крепкая девка в кожаной рубахе, перетянутой ремнями, зычным голосом объявила, что на арену выходят Борг из Рудных Гор и кто-то там ещё, непобедимая и легендарная. После чего представила невозмутимого гнома и крепкого сложения девицу, всю изукрашенную татуировками так, что издали она выглядела блёкло-серой.
        Гном выбрал себе подходящего размера круглый щит и утреннюю звезду - почти такую же, как ещё невиданное здесь его оружие, но с гладким шаром. Ибо на коротком совещании перед турниром трое сошлись во мнении, что лучше обойтись без лишних трупов. Да по возможности, и без сильно побитых-покалеченных.
        - Женщины всё-таки... - как пренебрежительно отозвался гном, чем поверг в некоторую задумчивость Ленни.
        Противница его была вооружена примерно так же. После удара гонга она ринулась вперёд, раскручивая над головой оружие - благо Борг, с полувзгляда оценивший её, даже не соизволил вытащить из-за пояса свою утреннюю звезду. Неуловимый шаг вперёд, нырок под опускающийся сверху шипящий круг - и кулачище гнома с такой силой врезал девице в живот, что она улетела через пол-арены, где проломила ограждение, да там и затихла среди обломков досок.
        А Борг невозмутимо повернулся и ушёл. И только тут зал взорвался возмущёнными воплями. Поверженную воительницу пытались было поднять на ноги - но она валилась вялой куклой, до сих пор так и не придя в себя.
        Первая победа! Ленни орала и свистела от восторга, словно заправский сорванец где-нибудь на королевском турнире. Глаза её горели, щёки так раскраснелись, что волшебник и сам улыбнулся, глядя на неё.
        Девчонка нырнула в слегка притихшую толпу, и через некоторое время вернулась, неся в руках увесистый мешочек.
        - Представляете, мастер - шестьдесят семь монет! Сколько ставить на следующий бой?
        Пожав плечами, Локси призадумался.
        - На следующий не ставь, а вот на Борга... он через два поединка выйдет - ставь шестьдесят.
        Кивнув, Ленни отсчитала волшебнику семь потёртых серебрушек и снова ловко ввинтилась в толпу.
        За следующими боями Локси особо и не следил. Сидел себе, покуривая да разглядывая народец вокруг. Тут попадались весьма колоритные экземпляры обоего пола - здоровенные и богато разодетые женского, и тщедушно-напомаженные... гм, мужского. Хотя вон та очень даже ничего... если отмыть хорошенько да одеть покрасивее...
        Свой второй бой гном выиграл так же эффектно. Крутанувшись на месте, он ушёл от удара копья с широким наконечником, а шар его оружия припечатался аккурат по макушке кованого шлема соперницы. Та рухнула навзничь, и даже пара вёдер холодной воды, вылитой на неё сверху, заставили лишь слабо застонать.
        - Триста шестьдесят монет! - восторгу Ленни не было предела. - Ну что, мастер, пошли отсюда?
        Однако Локси охладил её пыл.
        - Вот ещё! Из-за такой суммы не стоило даже приходить. Ставь триста на следующий бой гнома. А шестьдесят... знаешь, что такое резерв?
        Неопределённо хмыкнув, Ленни вновь направилась делать ставку. Очевидно, она уже чувствовала себя богачкой, ибо подвернувшихся под ноги выряженных юнцов распихивала с дороги чуть не пинками, при этом посыпая их весьма знакомыми словечками из разряда нецензурных. Локси усмехнулся ей вослед - быстро же девчонка распустила пёрышки!
        Следующей соперницей гнома оказалась ловкая симпатичная деваха с двумя клинками. Как доверительно сообщила Ленни, головорезка ещё та. Не так давно за пьяную драку в кабаке, где девица проломила скамьёй пару-тройку голов, её выгнали из царских телохранительниц, и вот теперь бузотёрка подвизалась на бойцовском поприще.
        На взгляд самого волшебника, деваха была из разряда так называемых "дёрганых". Резкая, своенравная и непредсказуемая - для менее опытного бойца, чем Борг, она вполне могла бы представлять опасность. Но и тут гном, для виду изобразив пару-тройку ударов - ему уже нашептали, что надо бы и зрелищность соблюсти - закончил бой весьма быстро, и надо сказать, оригинально.
        Поймав на выпаде левую руку воительницы, он ухитрился захватить короткий клинок цепью оружия и вывернуть из кисти. Затем тут же, приняв ответный удар на щит, словно молотом ударил сверху шаром оружия - и длинный меч в правой руке соперницы с треском обломился почти у эфеса. Классическая подсечка с поворотом, щит и утренняя звезда падают рядом в пыль - и вот уже деваха скручена на манер хорошего морского узла. Уж сотник-то из гномьего "Кулака" знает, как связать пленного его же руками и ногами.
        А затем гном влепил смачный поцелуй в уже припухшие от обиды девичьи губы. Потом, уже отпустив пленённую, он одобрительно похлопал по её спортивно аппетитной попке - и выпроводил с арены.
        Собравшиеся неистовствовали. В лицо Локси ударила волна восхищённых и разочарованных воплей, сладковато-приторного женского пота, столь отличающегося от ядрёного и здорового мужского, а гном, чуть усмехаясь в бороду, поприветствовал зрителей - и ушёл с поля боя.
        - Что скажешь? - спросил он, садясь на скамью рядом с выбравшим место потеменее волшебником - в отличие от выставляющих напоказ себя и богатое облачение женщин вокруг.
        Локси хмыкнул.
        - Равных тебе бойцов тут не сыскать. Вот когда они смекнут это, в ход пойдут всякие хитрости и подлости - уж на это женщины горазды.
        Борг пожал плечами и повернулся к внимательно слушающей их беседу Ленни с двумя весьма солидными кошельками в обеих руках.
        - Что скажешь, напарница? Стоит ли побороться за большой приз? Какие подлянки могут мне учудить?
        Вместо ответа девчонка сначала сделала необычное. Наклонившись, быстро обнюхала гнома.
        - Надо же - даже не вспотел. Всё никак не могу привыкнуть, всё смотрю на вас как на нашенских...
        Она хотела добавить ещё что-то, но сквозь толпу, бурно болеющуюю за вновь вышедшую на арену очередную пару воительниц, к троице подошла пухленькая белобрысая мадам, вся затянутая ремешками и цепочками, так что получилась масса складочек на манер туго увязанной эрдельской колбасы, столь ценимой в родном королевстве, да и у гномов тоже. Рисунков, равно как и прочей одежды, на ней было немного, а следовательно - дамочка не из благородных, да и на поле боя не отличалась.
        Ленни вскочила и низко-низко поклонилась, вся вдруг заделавшись образчиком почтительности и раболепия. Гном ограничился тем, что встал и коротко отсалютовал кулаком - при его манерах и уже создавшейся репутации это выглядело внушительно. Зато Локси, в великолепной небрежности оттопырив нижнюю губу, процедил сквозь зубы чуть в сторону:
        - Кто эта женщина, Ленни? Не уроню ли я своей дворянской чести, общаясь с ней?
        Чуть дрожащим голоском девчонка ответствовала, что это самолично госпожа Танелис, хозяйка этого почтенного заведения и ещё нескольких мест в округе. Подумав для виду, волшебник ограничился небрежным кивком в сторону пришедшей.
        Та явно собралась было обидеться, но гном тут же доверительно сообщил ей, что "мастер Локси по праву рода примерно соответствует здешней царице второго круга". Танелис не без любопытства, плотоядно осмотрела невозмутимо сидящего волшебника, и коротко поклонилась.
        И после традиционных приветственных велеречий поинтересовалась в том духе - откуда взялись такие грозные бойцы среди традиционно слабых подстилок для женщин. Гном засопел эдак нехорошо, и на бородатой физиономии его легко было прочесть, что он думает о бабах вообще и госпоже Танелис в частности. Его кулак совсем уж было ухватил испуганно пискнувшую хозяйку заведения за холёную шею, но Локси, давно разыгрывающий с гномом классическую ситуацию "хороший-плохой", великодушно отмахнулся и даже цыкнул на драчуна.
        Борг в нескольких словах обрисовал ситуацию. Чуть подумав, Танелис сообщила, что даже если столь грозный поединщик выйдет победителем изо всех сегодняшних боёв, то большого приза ему всё равно не видать - здешние почитательницы древнего развлечения кротостью нравов отнюдь не отличаются. Чтобы какой-то мужчинка оказался сильнее всех могучих и проверенных в деле воительниц? Такое в головах не укладывается, да с этим и не смирятся никогда.
        - Войдите в моё положение, господа - разнесут же заведение по брёвнышку! Хорошо ещё, если без большой крови обойдётся...
        Видя, что Локси хмуро отмалчивается, гном изобразил самую масленую из своих улыбок и взял женщину под локоток.
        - Всё что нам нужно - это деньги, и побольше. Ведь идя через земли орков и пустыню, мы никак не ожидали, что здесь окажется такое славное царство, да ещё и со столь замечательными хозяюшками - вот золотишком и не озаботились... - надо признать, когда Борг хотел, он умел быть ласковым и обходительным.
        Тем более, что, между нами-то говоря - много ли бальзама нужно на женское сердце?
        Волшебник сразу перехватил роль "плохого" на себя.
        - Славу можете оставить себе, раз уж вы тут такие женские шовинистки. Но я доложу своему королю - это наш царь царей - что сюда стоит пригнать несколько десятков тысяч тяжёлой конницы и обложить вас данью. Сопротивления не будет, какие уж тут из женщин бойцы...
        Судя по вытянувшемуся лицу, Танелис прекрасно сообразила, что может натворить здесь такая орава закованных в сталь рубак - тем более что пример стоял рядом с нею, сопя трубкой в бороду и словно бумажный сгибая в ладонях один из доставшихся в качестве трофея мечей. А тяжёлой конницей здесь традиционно как-то не увлекались...
        Дальше переговоры покатились как по маслу. Госпожа Танелис, пошептавшись с переминающейся от смущения Ленни, пообещалась, что она проследит и особо пакостные сюрпризы гному отсечёт, но тот должен проиграть в последнем бое - чуть-чуть. Из-за случайности или досадного недоразумения, дабы не ронять своего престижа. А она распорядится вдобавок, чтобы малышку не обсчитали при учёте ставок на результат.
        - Ну что, борода, - с некоей долей высокомерия обратился Локси к Боргу. - Сумеешь?
        - Сдюжим, - осклабился гном. - Я даже упреть не успел...
        Обговорив подробности, хозяйка заведения удалилась, а Локси тут же повернулся к гному.
        - Лично я этой стерве даже на медную монетку не поверил.
        Тот кивнул, попыхивая трубкой. Уж что-что, а веру в порядочность рода человеческого куда легче потерять, чем найти. На мордашке Ленни тоже было написано нечто подобное, поэтому убитым голосом она поинтересовалась:
        - И что же теперь делать? Ведь сто двадцать золотых! - и похлопала по звонко отозвавшимся кошелькам.
        Судя по тому, что ставки с серебра перешли на другой, более ценный металл, главные бои только начались.
        - Ну, это не деньги, - добродушно отозвался гном. - Так... на карманные расходы. Пойти разок пивка попить, девок поглазеть.
        Судя по вытаращенным глазам девчонки, она так не считала. Равно как наверняка никогда не держала в руках подобной суммы.
        - Вот, что, малышка, - распорядился Локси. - Найдутся тут у тебя поблизости друзья-подружки из малолеток? Мне нужны глаза и уши в этой толпе. Пусть пошныряют, ведь на детей никто не обращает внимания... по серебряной монете на нос каждому.
        Ленни сообразила быстро. Не без сожаления вручив мешочки золота волшебнику, она тут же унеслась к выходу из заведения. Проводив её взглядом, волшебник ненароком задумался - а насколько же он сам доверяет этой малолетней карманнице? По всему выходило, что в пределах обещанной ей доли в прибылях. Но в то же время не исключал возможности, что если девчонка захочет, то можно и устроить её судьбу.