Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Иванова Ольга: " Голос Ведьмы " - читать онлайн

Сохранить .
Голос ведьмы Ольга Дмитриевна Иванова
        Не повезло той, что родилась ведьмой в Арарионе. Война между магами и ведьмами кровопролитна и жестока. Жизнь юной Вивиан обернулась кошмаром, и смерти близких не отпускают ее душу долгие годы. Спасение есть, и оно в логове врага. Стоит выпить зелье, потерять Силу, а с ней и свой чарующий голос, как путь в замок мага свободен. Но что если враг откроется с новой стороны? Появятся чувства, что вступят в борьбу с долгом? Что выберет Вивиан? И что выберет ее непримиримый враг?
        Ольга Иванова
        Голос ведьмы
        Глава 1
        - Подойди ближе, встань в круг, - слова Верховной ведьмы прозвучали резко и властно, гулким эхом отразившись от стен пещеры.
        Вивиан, еще минуту назад преисполненная решимости, дрогнула. От волнения во рту пересохло, а перед глазами все заплясало. Нет, так не пойдет! Она шла сюда не для того, чтобы трусить или, упаси Трехликий, сбежать, так и не попытавшись рассказать о своей просьбе.
        Шаг… Еще шаг… Коленки дрожали, готовые в любой момент предать и подогнуться. Слыхано ли дело, предстать перед Ковеном ведьм всего Предгорья! Но девушка продолжала идти, превозмогая страх. Наконец остановилась в центр площадки и взглянула на Роуан, главу Ковена. Грубый, почти мужской овал лица, черные глаза с жестким прищуром, тонкий нос с чуть свисающим кончиком, выступающий вперед подбородок… В темных, непослушных волосах запутались нити седины… Почему-то именно такой Вивиан ее и представляла.
        - Назови свое имя, - потребовала Верховная.
        - Вивиан из рода Шиан, - девушка расправила плечи, стараясь казаться значимее в глазах ведьм, что сидели перед ней полукругом.
        - Шиан? Уж не те ли это Шиан, которые лишились своего витума? - разрезал тишину каркающий голос.
        Его обладательница и внешне оказалась похожа на ворону: черный свободный плащ, из-под капюшона выбиваются растрепанные волосы, хищная улыбка на приоткрытых, как клюв, губах, в расширенных зрачках пляшут отблески горящих факелов. Взгляд безумный, насмешливый, едкий.
        Пренебрежение, которое прозвучало в словах этой ведьмы, оскорбило Вивиан до глубины души. Она даже позабыла о своем страхе и звонко произнесла, обращаясь к обидчице:
        - Да, я из того самого рода Шиан. Не понимаю, что вас так развеселило? Или вы уже позабыли, что моя бабушка Эйлин Шиан всего каких-то пятнадцать лет назад была одной из вас? Входила в этот же Ковен, сидела с вами в этой же пещере и вместе с вами же решала все вопросы, касаемые нашего Предгорья!
        - Только твоя бабка оказалась слаба, раз позволила какому-то магу завладеть вашим витумом и убить себя, - вместе с этой хлесткой фразой из груди черной ведьмы вырвался клокочущий смех. - Так, может, поделом ей?
        - Да как вы смеете! - голос Вивиан завибрировал, а кулаки сжались сами собой. - Моя бабушка - одна из достойнейших ведьм, живших когда-либо в Арарионе! И умерла она, защищая меня и мою маму от изверга-мага!
        Вивиан помнила ужасы того дня, будто это произошло вчера. Помнила все, что чувствовала, хоть ей и было всего четыре года…
        …Бабушка тогда приказала спрятаться им с мамой в ущелье, а сама смело вышла навстречу целому отряду магов. Мама плакала, потому что ничем не могла ей помочь: она носила под сердцем сестренку, и ей запрещалось заниматься серьезным колдовством, а идти против магов-воинов с бытовыми заклинаниями - все равно, что подписать себе приговор, да еще и вызвать их унизительный смех. И бабушка выступила одна. Вивиан всегда восхищалась ее силой, мудростью, а в том момент еще и храбростью… Эйлин Шиан хоть и являлась одной из могущественных ведьм Предгорья, но выиграть сражение у десятка боевых магов самого высокого ранга ей заведомо было не по плечу. У Вивиан до сих пор стоит перед глазами ее лицо, лишенное прежних живых красок, а в ушах раздается предсмертный крик-проклятье, брошенный в спину мага, который не только отобрал у нее жизнь, но и в качестве трофея сорвал с ее шеи священный витум: «Я проклинаю тебя и весь твой род, Десмонд Лэйрд! Женщины ваши будут умирать в родах, а жизнь мужчин не продлится и полвека. Смерть же их настигнет столь мучительная, что молить будут Кайтана забрать их поскорее в свое
подземное царство…»
        А к концу дня пришло еще одно трагическое известие: отец Вивиан тоже погиб, как и многие другие ведьмаки, стоявшие в тот день на защите Хрустального озера…
        - По-моему, эта девчонка тебе дерзит, Кориан, - усмехнулась светловолосая ведьма, сидящая по другую сторону от Верховной.
        - Да я уже поняла, что язык у нее такой же острый, как и у старухи Шиан, - с пренебрежением прокаркала ее товарка.
        - Помолчала бы ты уже, Кориан. Сама-то не сильно младше покойной Эйлин, чтобы обзывать ее старухой, да и более ядовитого языка, чем у тебя, я не встречала, - донеслось с другого конца, и на сердце Вивиан сразу потеплело.
        Слова принадлежали Мэйбл - единственной, кого девушка знала лично из Ковена. Собственно, именно она и поспособствовала тому, чтобы Вивиан получила аудиенцию у главных ведьм Предгорья.
        - И к девочке не придирайся, - продолжала спокойно Мэйбл. - Ее семью коснулось горе, и ты не вправе над ним глумиться. Да и неужели ты сама могла забыть тот день, ставший черным для всего Предгорья? Тогда много полегло достойных ведьм и ведьмаков, и только благодаря их жертве Хрустальное озеро до сих пор принадлежит нам, а маги ушли с наших земель побежденными и уже пятнадцать лет даже носа сюда не суют… Счастье, что в твоем роду никто не пострадал в той битве…Но это не значит, что ты не должна чтить память погибших.
        - Защищаешь свою ставленницу? - Кориан надменно вздернула бровь. - И, вообще, с какой стати ты удостоила ее чести и привела сюда? Уж не потому ли, что твой любимый Рональд жаждет сделать девчонку своей невестой?..
        При упоминании сына Мэйбл Вивиан вспыхнула. С молодым ведьмаком она дружила с детства, но всегда знала, что тот испытывает к ней не товарищеские, а куда более пылкие и глубокие чувства. Впрочем, его ухаживания были девушке приятны, и она уже подумывала над тем, чтобы ответить ему взаимностью. Ну а любовь с ее стороны… Она наверняка придет со временем: парень-то Рональд порядочный и уж точно будет хорошим мужем.
        - Хватит! - до этого момента Верховная лишь сдержанно наблюдала за перепалкой ведьм, но и ее терпению пришел конец. - Замолчали все!
        Она обвела взглядом вмиг притихший Ковен и обратила его вновь на Вивиан.
        - А теперь рассказывай, зачем пришла.
        Девушка сделала глубокий вдох, а на выдохе быстро, пока не растеряла всю храбрость, произнесла:
        - Я хотела попросить, чтобы мне разрешили зачерпнуть воды из Хрустального озера…
        Ковен вновь ожил: то тут, то там слышались возмущенные возгласы и неодобрительные смешки.
        - Тихо! - гаркнула Роуан, и в пещере снова воцарилось безмолвие, лишь изредка нарушаемое легким треском огня.
        - Зачем тебе это? - Верховная смотрела на Вивиан в упор, будто пыталась проникнуть в ее мысли.
        - Моя сестра Лили больна, - призналась юная ведьма. - Когда она родилась, витума у нас уже не было, и Лили не смогла обрести свой стихийный дар. Без него и без родового витума Сила, что она получила от матери в день появления на свет, постепенно угасает… А священная вода из Хрустально озера способна напитать ее новой Силой и продлить жизнь.
        - Но ведь и Сила Хрустального озера тоже не вечна, рано или поздно и она покинет твою сестру, - Роуан продолжала испытывать девушку взглядом. - Что будет тогда?
        - К тому времени я придумаю что-нибудь еще, - упрямо ответила Вивиан.
        Верховная усмехнулась.
        - В любом случае, - заговорила глава Ковена после некоторой паузы, - я не могу позволить тебе подойти к Хрустальному озеру. Ведьмам без витума запрещено пользоваться его водами.
        - Но если бы у нас был витум, то и Лили не теряла бы свою Силу! - отчаянно воскликнула Вивиан. - И я бы сюда не пришла!
        - К озеру может приблизиться только ведьма, обладающая витумом рода, - с нажимом повторила Верховная.
        - А если я пойду к озеру? - поднялась со своего места Мэйбл. - И зачерпну воду для Лили. Мне ты позволишь это, Роуан?
        - Нет! - прозвучал категоричный ответ. - Это против правил! И обсуждать этот вопрос я больше не намерена!
        Отказ Верховной ударил Вивиан под дых. В горле сразу стал разрастаться соленый колючий ком, а глаза налились слезами. И что, теперь все? Больше нет никого выхода?..
        - Можешь идти! - приказала Главная ведьма.
        Вивиан, ни на кого не глядя, развернулась и двинулась прочь. Покинула зал и пошла уже быстрее, стремясь скорее миновать коридоры пещеры. Все ее надежды рухнули, и в голове образовалась пустота, хотелось одного - очутиться дома и обнять сестренку.
        Пока Вивиан испытывала судьбу на совете Ковена, ясное до этого небо затянуло тучами, воздух стал густым и тяжелым, как кисель, вся природа стихла, словно затаилась, даже травинка не шелохнется.
        «Быть грозе», - отстраненно подумала Вивиан и взмыла вверх…
        ***
        «Похоже, будет гроза…»Душно, как же душно… Воздух будто стоит, даже вздохнуть тяжело. Грэйг, поморщившись, оттянул тугой ворот рубашки, а затем, послав все приличия к Кайтану, расстегнул несколько верхних пуговиц. Ничего, дядюшка перетерпит, все равно скоро будет отдыхать на том свете, а что подумают остальные - плевать…
        Грэйг еще несколько минут постоял на крыльце своего родового замка, настраиваясь на грядущую встречу, и только потом со всей силой дернул за колокольчик. Дверь распахнулась почти мгновенно, и на пороге предстал сухонький старичок с длинными седыми волосами, заплетенными в тонкую косичку. Люк Брэди, извечный дворецкий замка Лэйрдов. Взглянув на его местами истрепанную ливрею, Грэйг отметил, что дядюшку, по-видимому, не сильно заботила презентабельность слуг.
        - Милорд! - взволнованно проговорил дворецкий. - Мы вас так ждали! Проходите же… Где ваш экипаж?
        - Я прибыл через телепорт, - сухо ответил Грэйг и шагнул внутрь.
        - Конечно, извините, я не подумал, - Люк засуетился, закрывая за ним массивные двери. - Вы не представляете, как вас ждет ваш дядя… Спрашивает о вас ежеминутно, боится, что не успеет поговорить перед кончиной…
        На Грэйга нахлынуло раздражение: ну о чем им разговаривать? О наследстве, которое ему, как единственному живому Лэйрду, и так достанется? И стоило ради этого покидать Фреор, тратить силы на создание телепорта? Тем более что они с дядей никогда и не были близки.
        Марк Лэйрд - младший брат Десмонда Лэйрда, отца Грэйга. Разница в возрасте между братьями была приличная - шестнадцать лет, возможно, поэтому они мало общались, а их интересы почти не пересекались. Когда же умер Десмонд, наследником всего состояния Лэйрдов стал молодой Марк. Грэйг же, едва достиг совершеннолетия, сбежал из замка в столицу и больше сюда носа не совал: слишком тяжелые и горькие воспоминания вызывало в нем это место. Он бы не стал это делать и впредь, если бы утром не пришло срочное известие: Марк Лэйрд при смерти и ждет с ним встречи. Возможная кончина дяди ничуть не расстроила Грэйга, лишь вызвала неприятное сосание под ложечкой и ехидную мысль: ну что, дальше твоя очередь?..
        Грэйг следовал за дворецким по коридорам некогда родного замка, и его взгляд то и дело выхватывал знакомые детали… Потрет молодых родителей… Эльфийская ваза из тончайшего, почти прозрачного фарфора с неповторимой алмазной гравировкой… Дед привез ее из Палланады, и вся семья на нее чуть ли не молилась. Надо же, до сих пор целая… Когда Грэйг был маленьким, то жутко боялся разбить вазу: за это ему влетело бы не только от деда, но и от отца с матушкой. А вот и дверь в бальный зал… В былые времена здесь справляли пышные празднества: среди знати не только Фреора, но и всего Арариона получить приглашение на танцевальный вечер в замок Лэйрдов считалось большой честью и несказанной удачей. Как же быстро все закончилось…
        В спальне дяди оказалось еще душнее, чем на улице, а аромат травяных настоек не мог перебить запах смерти. Да, хотя в лорде Лэйрде-старшем еще теплилась жизнь, но смерть уже ждала своего часа, и ее сладковатый смрад Грэйг ощутил сразу.
        - Я пришел, Марк…
        - Наконец-то… - не то хрип, не то свист долетел до него со стороны постели. - Подойди ближе…
        Силуэт дяди едва различался среди гор подушек и одеял. Некогда высокий и статный, он словно стал вдвое меньше. Кожа посерела и истончилась, глаза и рот казались дырами, седые волосы редкими прядями липли к впалым щекам. Сейчас Грэйг видел перед собой глубоко старца, а ведь Марку даже не было сорока… «Смотри, - раздался в голове Грэйга все тот же ехидный голос, - и тебя ждет подобный конец».
        - Грэйг, - слова дяди звучали тихо, так что приходилось напрягать слух, - ты знаешь, что теперь все состояние нашего рода принадлежит тебе…
        - Да, Марк…
        Нет, все-таки ничего нового… Грэйг со скучающим видом принялся изучать лепнину на потолке, однако следующие слова дяди все же заставили его отвлечься от этого занятия.
        - Но ты не сможешь им воспользоваться, пока не женишься.
        - Что? - он криво усмехнулся, до конца не понимая, о чем речь.
        - Это не моя прихоть, - слова лорду Лэйрду давались все тяжелее, - а воля твоего отца… Он хотел, чтобы я передал тебе это в день совершеннолетия, но ты ведь сбежал от меня и с тех пор не стремился со мной видеться… Поэтому я говорю это сейчас. На завещание наложено заклинание, и пока ты не найдешь себе жену, не сможешь воспользоваться ни деньгами, ни артефактами…
        А вот это возмутительно! Он не сможет использовать семейные артефакты?
        - Ты, наверное, бредишь, дядя, - Грэйг наклонился к умирающему. - Мой отец не мог такого желать… И при чем здесь моя женитьба?
        - Ты должен успеть зачать наследника до тридцати лет, - из груди дяди вновь вырвался свист. - Сам ведь знаешь, что потом начнет происходить с тобой… А род Лэйрдов не должен прерваться.
        - Наследника? - с вызовом переспросил Грэйг. - Хочешь, чтобы я заведомо обрек своих жену и ребенка на смерть? Ведь и ты сам не женился по этой причине, разве нет?
        - А это второе, о чем я хотел с тобой поговорить… - лорду потребовалось несколько минут, чтобы откашляться и продолжить. - Я узнал родовое имя той ведьмы… Шиан… Она была Шиан… Любая ведьма из этого рода сможет снять проклятие… Найди… - глаза дяди закатились, а рот стал жадно хватать воздух. - Убей… Кровь… Нужна ее кровь…
        Марк Лэйрд сделал последний судорожный вздох и затих. Тотчас неслышно подошел дворецкий и закрыл ему глаза.
        - Отмучился…
        Но Грэйгу было не до скорби, он с головой окунулся совсем в иные мысли.
        Шиан… Вот как звали ту тварь! Вот кто изломал всю его жизнь! Из-за нее он потерял всех своих близких!
        Грэйгу было двенадцать, когда отец вернулся с очередного боевого задания, а после сгорел за несколько дней. Сильнейший маг, которого уважал и боялся весь Арарион, на глазах превратился в мумию. Целители не могли ему ничем помочь, лишь разводили руками. Старая ведьма своим проклятием пробила в его внутреннем источнике брешь, через которую магия стала покидать тело, а вместе с ней утекала и жизнь. Мать скончалась месяцем позже, рожая сестру Грэйга. Ребенок не прожил и недели. Следом один за другим стали умирать остальные родственники: с мужчинами старше тридцати пяти лет происходило то же, что и с отцом, остальные начинали терять свои силы, как только достигали этой роковой цифры. А женщины… Уходили из жизни только молодые и, как нетрудно догадаться, во время родов. Из пожилых у Грэйга оставалось три тетушки, две из них с горя закрылись в монастыре, а третья попросту потеряла рассудок.
        Марк Лэйрд продержался дольше всех. Хоть Грэйг и не интересовался его жизнью, но до него доходили слухи, что дядя несколько последних лет искал способ избавиться от проклятия или хотя бы отсрочить его действие. Возможно, именно поэтому ему удалось справить тридцать девятый день рождения…
        - Вы будете завтра на прощании, милорд? - дворецкий внимательно смотрел на Грэйга.
        - Да, конечно… - рассеянно ответил тот, по-прежнему прибывая в своих раздумьях.
        Значит, Шиан…
        Грэйг, не обращая внимания на попытки Люка спросить что-то еще, стремительным шагом покинул спальню уже покойного дяди, почти бегом спустился с лестницы и вылетел на улицу.
        Небо пока так и не разродилось дождем, лишь стало чернее от сгустившихся туч. Где-то вдалеке вспыхнула первая молния, а следом, еще едва слышно, пророкотал гром.
        Грэйг извлек из ножен на поясе тонкий кинжал, резким движением полоснул им пространство и исчез в открывшемся портале…
        Глава 2
        Наконец-то дома… Хлипкая дверь хижины скрипнула, пропуская хозяйку внутрь.
        - Деточка, ты уже вернулась… - старенькая карлица Аманда попыталась подняться навстречу Вивиан, но та остановила ее жестом.
        - Сидите тетушка, вам же тяжело. Лучше скажите, как она? - девушка сразу направилась к сестре.
        - Ох, совсем слаба, - покачала головой старушка и, все-таки покинув стул, неуклюже засеменила за ней. - Сегодня даже не вставала с постели…
        - Лили, - Вивиан опустилась на краешек кровати и взяла ладошку сестры в свою. Какие же тонкие ручки, жилки так и просвечиваются…
        - Привет, - сестра открыла глаза и попыталась улыбнуться.
        - Как ты?..
        - Держусь… - прошептала она сухими губами.
        - Это правильно, надо держаться, - Вивиан убеждала в этом не только сестру, но и себя, хотя после сегодняшнего провала ее вера в лучшее начала угасать. - Мы что-нибудь придумаем, обязательно придумаем… Ты ела?
        - Ничего она не ела! - огорченно ответила за Лили карлица. - Я ведь и супу сварила из перепелочек, как она любит…
        - Хочешь, поедим вместе? - весело предложили Вивиан сестре, и та согласно кивнула. - Отлично! Аманда, а ну-ка налей нам всем супчика!
        Старушка довольно заулыбалась и пошла к очагу, где в котелке томился наваристый бульон. Внимание же Вивиан привлекло некое шебуршение за дверью, а потом ее кто-то тихонько поскреб.
        - Корни! - ничуть не удивилась она, когда на пороге увидела пушистую лисицу. - И где ты пропадала со вчерашнего дня? Неужели жениха себе завела?
        Лисичка на это лишь махнула рыжим хвостом и без всякого стеснения прошла в дом. А через мгновение, учуяв запах супа, уже ходила кругами около Аманды.
        - Ну что за несносный тотем нам достался! - Вивиан шутливо всплеснула руками и вернулась к повеселевшей Лили.
        - Вы с ней похожи, - усмехнулась та.
        - И чем это? - засмеялась Вивиан. - Разве только окрасом, - она накрутила на палец прядь темно-рыжих волос. - Но гуленой меня никто назвать не может! Я даже женихом обзавестись не смогла в свои девятнадцать!
        - У вас обеих сильный характер, - уже серьезно ответила Лили. - И вы неспособны на предательство…
        Слова сестры проникли в самое сердце, и Вивиан, часто заморгала, прогоняя непрошеные слезы. Но тут вовремя подоспела Аманда с тремя мисками супа, разогнав всю грусть. Они все вместе с аппетитом поели, болтая о всякой ерунде, потом старушка ударилась в воспоминания своей молодости, под которые Лили незаметно заснула.
        - Можно, я схожу на речку? - попросилась тогда у Аманды Вивиан.
        - Конечно, милая, - тепло улыбнулась та. - Не волнуйся, с Лили все будет хорошо, я присмотрю за ней…
        И Вивиан знала, что так и будет. Аманда помогала ей с сестрой все последние пять лет, с того самого дня, как они остались сиротами. Их мать так и не оправилась после всех трагедий. Она год за годом чахла от тоски, а под конец наотрез отказалась подпитывать Силы от своей стихии. Без витума это было все равно, что сознательно приговорить себя к смерти. И одним осенним утром она просто не проснулась. А Аманда, как и многие брауни, которые охотно работали в семьях ведьм, уже некоторое время до этого помогала им по хозяйству. Когда же старшая Шиан умерла, она продолжала ходить к ним в дом и заботиться о подрастающих сестрах. А для Вивиан и Лили старушка вскоре стала «тетушкой» и единственным близким существом в мире.
        К речке ведьма шла под проливным дождем. Небеса наконец прорвало, и они щедро делились влагой с истосковавшейся по ней землей. Время от времени становилось светло от нестерпимо ярких молний, а грохот грома отдавался под ногами. Но Вивиан не пугала разбушевавшаяся непогода: вода была ее Стихией, источником Силы и жизни. Бабушка всегда говорила, что внучке несказанно повезло, раз Вода решила ей подчиниться. Это мощная Стихия, которой не так уж просто управлять, но Вивиан удалось это сделать, и случались мгновения, когда они с водой становились единым целым, растворяясь друг в друге и возрождаясь уже в новом обличии. Вода не только насыщала ее нужной силой и энергией, но и дарила успокоение, залечивала раны, вселяла веру в себя…
        Рональд, затаившись в зарослях ночного леса, наблюдал за юной ведьмой, которая исполняла в реке свой завораживающий танец. Девушка кружилась на месте, а вода, слушаясь каждого взмаха ее руки, устремлялась вверх столпом, затем, образуя арку, ниспадала вниз, не касаясь своей стихийницы. А в следующее мгновение превращалась в фонтан брызг, и тогда Вивиан позволяла ей обрушиться на себя. Девушка подставляла лицо под град капель и счастливо улыбалась…
        Ведьмак пришел сюда, ведомый дождем: тот словно следовал за водной ведьмой. Но ливень давно прекратился, а Рональд никак не мог заставить себя выйти из укрытия. Ему хотелось еще немного насладиться этим благостным уединением, когда он мог, не стесняясь, наслаждаться видом ее обнаженного тела…
        Он любил Вивиан, сколько себя помнил. И когда она была серьезной и не очень общительной девочкой, потом - колючим угловатым подростком, который, в конце концов, превратился в очаровательную и манящую девушку… Он часами мог смотреть в ее большие, чуть раскосые глаза, зеленые как первые клейкие листочки, распустившиеся на березе…Готов был вечно любоваться бликами солнца в ее медных волосах, улыбкой на чуть припухлых губах… Она была не похожа ни на какую другую женщину… Даже то, что она решила сохранить свою девственность, а не избавиться от нее после шестнадцатилетия, делало ее особенной. Нет, Рональд не осуждал юных ведьмочек, которые стремились поскорее потерять невинность, наоборот, это было правильно. Ибо нет ничего страшней, если нетронутая ведьма попадет в руки мага. Что говорить, он и сам несколько раз помогал невинным девам «обезопасить» себя от подобной участи. Но с Вивиан… С Вивиан все было по-другому. Он надеялся, нет, он верил, что в один прекрасный день она станет его женой, и тогда…
        Рональд мог ночами напролет мечтать о том, как делает ее своей… Как гладит ее нежнейшую кожу, ласкает руками, а затем и губами небольшую аккуратную грудь, заставляет ее стонать от неведомого ранее наслаждения… Он будет открывать ей все новые и новые ощущения, подводя к главному… А потом проникнет в нее, такую теплую и податливую, разрушит тонкую преграду… Нет, он не будет торопиться, накроет ее губы поцелуем, подождет, пока неизбежная боль утихнет, и только после этого поведет дальше… Сладостный взрыв накроет их одновременно, и в это мгновение ее глаза будут светиться любовью и благодарностью…
        Ведьмак сам тихо застонал, чувствуя, как пах налился тяжестью, а тело требует разрядки. Такое с ним случалось всегда, стоило позволить запретным мечтам завлечь себя в свои сети. Он прикрыл глаза и уткнулся лбом в шершавый ствол сосны, пытаясь выровнять дыхание. Дома, в одиночестве, Рональд уже давно бы освободился от этого бремени, но сейчас та, кого он вожделел, была слишком близко…
        И как в подтверждение этому, до него донесся ее нежный голосок:
        - Здесь кто-то есть?.. Рональд? Это ты? Выходи, я знаю, что ты здесь…
        Вивиан, увлекшись единением со своей Стихией, с опозданием почувствовала, что у реки она не одна. А когда поняла, стремглав выскочила из воды и принялась натягивать на себя одежду. И только потом, подключив внутреннее чутье, догадалась, кто это.
        - Здесь кто-то есть?.. Рональд? Это ты? Выходи, я знаю, что ты здесь…
        Испытывая стыд вперемешку со злостью, она стала ждать, когда друг покажется. Наконец от одной из сосен отделилась мужская фигура и стала спускаться с пригорка к реке. Луна, вышедшая из-за тучи, на миг осветила белобрысую взъерошенную макушку, и последние сомнения Вивиан отпали.
        - И давно ты здесь? - с вызовом поинтересовалась она.
        - Нет, только пришел, - быстро отозвался Рональд и тут же отвел глаза.
        «Врет», - девушка слишком хорошо его знала, чтобы подумать иначе. Но вслух ничего не сказала: мысль о том, что он наблюдал за ней нагой, ввергла ее в еще большее смущение. Вместо этого она поспешно спросила:
        - Что хотел?
        - Матушка моя тебя зовет, разговор у нее к тебе какой-то важный…
        Вивиан охватило волнение. Мэйбл хочет ее видеть? После того, что произошло сегодня в Ковене, это предложение настораживало. Может, Верховная решила уступить и выполнить ее просьбу? Ох, это было бы слишком хорошо, и лучше не надеяться…
        - Ну что ж, - Вивиан вздохнула, - пошли к твоей матушке…
        ***
        Бар «Крокус» во Фреоре снискал себе весьма неоднозначную репутацию. Не сказать, что она была скандальной, но пара неприглядных событий, в которых участвовали и хозяева заведения, все же несколько ее подмочили. Тем не менее, вечерами бар заполнялся до отказа, а среди публики встречались как знатные лорды, так и люди среднего достатка. Обстановка здесь всегда царила оживленная и раскрепощенная. Официантки набирались только из дэст, хотя сам владелец был чистокровным магом, и их юные привлекательные личики и выдающиеся формы порой играли куда большую роль, чем профессиональные навыки. Девочкам разрешалось не только разносить напитки и кушанья, но и развлекать гостей всеми доступными способами.
        Однако Грэйг любил «Крокус» не только за это, и даже не за вкуснейшие мясные колбаски, которые готовили так только здесь, но и за возможность уединиться, затеряться в этой шумной толпе, где никому ни до кого нет дела. Да и с приятелями он привык встречаться именно тут, и нынешний вечер не стал исключением.
        - Значит, прощание завтра? - Оран Дуэйн придвинул к себе толстостенный бокал с темным пивом и внимательно посмотрел на друга.
        Грэйг кивнул и без всякого удовольствия отхлебнул из своего кубка.
        - Только не говори, что тебя расстроила смерть дядюшки, - Оран принялся крутить бокал из стороны в сторону, при этом взгляд его по-прежнему был прикован к Лэйрду.
        Грэйг на это неопределенно хмыкнул и только потом признался:
        - По завещанию я не смогу воспользоваться наследством, пока не женюсь…
        - Ого, - правая бровь Дуэйна поползла вверх. - А твой дядька, оказывается, с причудами. И зачем ему это?
        - Во-первых, учудил не Марк, а мой отец… А, во-вторых… Неужели, не догадываешься почему? Я должен побыстрее заделать себе наследничка, чтобы было кому встать в очередь за смертью… - Грэйг невесело улыбнулся. - А то мне осталось топтать эту землю лет семь, не больше… Если, только… - тут он запнулся и нахмурился.
        - Ну, договаривай, раз начал! - потребовал друг. - Что за «если»?..
        - Марк узнал родовое имя той ведьмы…
        - Да ну! - вмиг оживился Оран. Он даже подался вперед, а его карие глаза заблестели от любопытства.
        - Вот тебе и «ну», - Грэйг, наоборот, откинулся на спинку стула и протяжно вздохнул. - Оказывается, он все последние годы искал ее сам, но так и не нашел…
        - Теперь я понял, зачем ты позвал сюда еще и Нила, - хохотнул Оран. - Собираешься, попросить его об услуге?
        - Именно.
        Нил Кроули был приятелем Грэйга и Орана еще со времен учебы в Академии боевой магии, однако после выпуска работать по прямой специальности не пошел: его физические данные оставляли желать лучшего, и он лишь чудом дотянул до последнего курса. А вот в чем ему не было равных, так это в чутье на ведьм. Кроули мог ощутить их присутствие на расстоянии нескольких километров. Именно поэтому его без всяких разговоров взяли в ТСБ - Тайную Службу Безопасности при дворе Императора на должность Охотника.
        - А вот и он, - Оран взглядом показал на мужчину, который вальяжной походкой направлялся к их столику.
        Кроули, как всегда, был одет во все черное, отчего его фигура приобретала еще более субтильный и приземистый вид, а без того бледная кожа выглядела нездоровой. Но Нил, напротив, чувствовал себя в подобном наряде неотразимым: он то и дело приглаживал свои зализанные назад волосы, к слову, тоже смоляного цвета, улыбка под тоненькими пижонскими усиками выражала самолюбование, а стальные глаза бегали по залу в поисках какой-нибудь одинокой прелестницы. У Грэйга же вид приятеля вызывал лишь ассоциации с истощенной вороной, и сравнения становились еще ярче, стоило тому оказаться рядом с Ораном. Вот уж чей гардероб нельзя было назвать скучным и невыразительным! Дуэйн всегда находился в курсе всех модных тенденций и не гнушался оригинальных расцветок. В любой компании он привлекал к себе повышенное внимание и с легкостью разбивал сердца дам всех возрастов. В общем, Нил и Оран представляли собой два полюса, Грэйг же, как он сам считал, находился между ними аккурат посередке.
        - Приветствую, - Кроули тут же развалился на стуле и пальцем поманил к себе официантку: - Детка, мне вина гранадорского и рыбки какой запеченной…
        «Детка» с безразличным видом приняла заказ, а вот уходя, стрельнула глазками в сторону Орана.
        - Ну и по какому поводу мы здесь собрались? - Нил обвел взглядом приятелей.
        - У меня к тебе серьезное дело. Нужно найти одну ведьму, - без всяких отступлений заговорил Грэйг. - Вернее, одну из рода Шиан. Любую.
        - Прямо любую? - с усмешкой переспросил Кроули.
        - Любую из Шиан, - жестко повторил Лэйрд.
        - И что ты с ней будешь делать?
        - Убью. И сниму с себя проклятье.
        - Значит, узнал, которая именно прокляла… - протянул Нил, задумчиво потирая усики. - Шиан, говоришь…
        Грэйг собрался было продолжить, но внезапно к нему на колени нагло уселась молодая полногрудая официантка с копной вьющихся шоколадных волос.
        - А ты милый, - томно прошептала она, проводя пальцем по его губам. - Люблю брюнетов… И глаза у тебя такие синие… Не хочешь заказать меня на десерт?
        - Нет! - рявкнул Грэйг и с силой спихнул ее с себя. - Не люблю брюнеток!
        - Эй, друг, потише, - Оран ухмылялся во весь рот. - Девочка хотела как лучше, а ты так грубо… И с каких это пор ты не любишь брюнеток? А как же Урсула?
        Грэйг не удостоил его ответа и вновь переключил свое внимание на Нила:
        - Ну так что скажешь?
        - Красавица, иди сюда, я закажу тебя на десерт, - между тем сладко пропел Оран, подзывая назад ту же дэсту.
        Грэйг раздраженно закатил глаза:
        - Ты можешь подождать с этим? Или хотя бы делай все потише, - и посмотрел опять на Кроули. - Возьмешься за это, Нил?
        - Попробую, - медленно кивнул тот. - Только придется подключать своих ребят… А они бесплатно не работают.
        - Сколько? - прямо спросил Лэйрд.
        - Не меньше двухсот глеонов…
        Двести глеонов… Целое состояние. Но разве это цена за право жить?
        - Идет, - согласно кивнул Грэйг.
        - Слушай, - Нил вдруг скабрезно заулыбался, - а если будет выбор, может, тебе девственницу привести? Развлечешься, подпитаешься ее Силушкой, а потом уже убьешь? Как тебе такой вариант?
        - Мне все равно, девственницей она будет или старухой, лишь бы Шиан, - равнодушно отозвался Грэйг.
        - Хотя… Что тут думать? Сейчас днем с огнем не сыщешь ведьму-девственницу, - с досадой в голосе стал размышлять Кроули. - Уже давно на такую не напарывался, все порченые! Приходится убивать без перекачивания Силы…
        Но Грэйг его болтовню уже не слушал. Сейчас его беспокоило одно: где достать такую сумму? На заданиях он давно уже не был, а на скромное жалование преподавателя Академии особо не разгуляешься и сбережений не сделаешь. Одолжить?.. Нет, тоже не вариант. А вот получить наследство было бы весьма кстати, если бы не то дурацкое условие с женитьбой… Да и в замок придется вернуться.
        Хотя… Возвращение замок не такая уж плохая идея. Может, там, на месте получится как-то обойти требование завещания?..
        ***
        Семья Мэйбл жила почти у самого подножья горы Убель. Хижина у них была просторная, добротная, не чета той, что была у Вивиан. Впрочем, чему удивляться? В доме два взрослых мужчины - Рональд и его отец, да и две дочки еще. Уж точно есть кому за хозяйством следить и вовремя его в порядок приводить. А Вивиан одной, как ни крути, мужскую работу выполнить не под силу, даже с помощью бытовых заклинаний.
        Мэйбл встретила девушку на пороге и сразу провела в дом, а затем уединилась с ней на кухне.
        - У меня появилась одна мысль, Вивиан, - начала она сразу же. - Но не знаю, понравится ли она тебе…
        - Если вы о том, как помочь Лили, то мне понравится любая мысль! - с жаром ответила та.
        - Подожди, выслушай вначале, все не так просто… - Мэйбл взяла две чашки и, наполнив их чаем, протянула одну гостье. - Угощайся пока… И пирога возьми, только испекла. С черникой.
        - Спасибо, - Вивиан, смутившись от такого гостеприимства, взяла самый маленький кусочек.
        - Так вот, я тут подумала… - продолжила ведьма. - Единственное, что тебе остается, это попробовать вернуть свой витум назад. Ты знаешь имя того мага?
        - Конечно, - мрачно усмехнулась Вивиан. - Десмонд Лэйрд. Я даже знаю, где он живет. На северной окраине Лаорта, в замке… Мы с мамой когда-то туда летали, смотрели издалека на место, где обитает убийца нашей семьи… Только сделать ему ничего не могли. Надеюсь, что бабушкино проклятье настигло его, - последние слова она произнесла с жестокостью, которая ей совсем не присуща.
        - Эйлин была сильная ведьма, думаю, жизнь этого мага стала горше полыни, так что возмездие его отыскало, - Мэйбл серьезно посмотрела на Вивиан. - Но мы сейчас о другом… Витум. Его надо забрать.
        - Но как? Ведь маги сразу учуют во мне ведьму, я даже до замка дойти не смогу… - возразила та.
        - Знаю, - кивнула Мэйбл. - Но у меня есть рецепт зелья, которое на время лишит тебя ведьминской силы. И никто, ни один маг не сможет ее в тебе распознать. Для них ты станешь обычным человеком, дэстом, как они таких называют. А к дэстам маги относятся снисходительно, берут их к себе на работу, позволяют даже жить в одном доме, если это слуги. Они не видят в них угрозы. Дэсты смотрят на магов снизу вверх, как на более могущественных существ, магические артефакты им неинтересны, поскольку в их руках совершенно бесполезны. И этим можно воспользоваться. Никому и в голову не придет, что дэста может украсть трофей, полученный в бою с какой-то ведьмой…
        - Сколько будет действовать зелье? - Вивиан почти с первых слов Мэйбл решила, что согласна, но нужно было уточнить детали.
        - Один лунный цикл, от полнолуния до полнолуния… Если у тебя получится вернуться раньше, то я дам тебе обратное зелье…
        - Отлично, я успею, - девушка победно улыбнулась. - И верну витум.
        - Правда, есть еще кое-что, - Мэйбл вдруг замялась. - Один побочный эффект…
        - Ну же, - подбодрила ее Вивиан. - Говорите, меня уже ничем не остановишь…
        - Вместе со своей Силой ты потеряешь еще и голос…
        Глава 3
        Лишиться голоса в обмен на возможность вернуть витум? Да если бы его у Вивиан забрали навсегда, а не всего на цикл, она бы и тогда без колебаний согласилась! Нет, такая мелочь, как временная немота не остановит ее. Без Силы, конечно, будет тяжелее, но и с этим она справится.
        Завтра… Уже завтра она отправится в замок Лэйрдов. Мэйбл обещала, что успеет приготовить зелье. Надо будет попросить Аманду, чтобы позаботилась о Лили, пока ее не будет…
        Ночь уже была на исходе, а Вивиан никак не могла заснуть. Мысли все вились и вились в голове, будоража и не давая покоя. Неужели, неужели Трехликий сжалился над ней и решил дать шанс ее семье возродиться?
        Витум - амулет-кристалл, которым обладал каждый ведьминский род. Он хранил в себе Силу предков, являлся оберегом и источником жизненной энергии всего клана. С его поддержкой ведьмы и ведьмаки обретали свой стихийный дар и учились им управлять. Витум носил на шее самый старший представитель рода. Каждый кристалл имел свою неповторимую форму и цвет. Так, у Шиан он был бледно-желтый и вытянутый, похожий на еловую шишку. Вивиан, будучи маленькой, любила залезать к бабушке на колени и украдкой, пока та не видит, трогать пальчиками чуть шершавую поверхность витума и любоваться, как в его гранях бликует свет. А вот у семьи Мэйбл и Рональда витум был небесно-голубого цвета, форма - шар.
        Интересно, где Лэйрды прячут свои трофеи? Долго ли придется среди них искать свой кристалл? Получится ли втереться в доверие к магам?.. У Вивиан вспыхивали все новые и новые вопросы, на которые, увы, невозможно было узнать ответа. Например, как они воспримут ее появление в своем доме? А так же страшен Десмонд Лэйрд, как Вивиан его помнит, или все-таки сдал за эти годы? А его родственники такие же могущественные маги, готовые убивать любую, в ком почуют ведьму?..
        Вражда между ведьмами и магами… Никто не помнил, с чего она началась. Но говорят, были времена, когда они жили в мире и согласии. Трехликий наделил их разной природой: ведьм Силой одаривала мать-земля, им подчинялись все стихии, маги же черпали ее из своих внутренних источников. Кроме этого, последние умели создавать и наделять магией предметы - артефакты. Считалось, что Боги сотворили ведьм и магов столь отличными, чтобы они дополняли друг друга, как женщина дополняет мужчину, а вода огонь, и вносили гармонию в мир. Однако этим благим замыслам сбыться оказалось не суждено… И вот уже несколько сотен лет идет беспощадная война между ведьмами и магами, ненависть к врагу взращивается и передается из поколения в поколение. Маги ведут охоту на ведьм, а ведьмы наслаждаются зрелищем повергнутых магов. И никто не желает уступить, сложить оружие первым, пойти на примирение…
        На рассвете Вивиан все-таки задремала, но подхватилась тут же, едва услышала, как Аманда завозилась на кухне с завтраком. А дальше потянулись тревожные часы в ожидании встречи с Мэйбл…
        Когда Вивиан уходила из дома, сестра уже спала. Аманда, как и надеялась девушка, согласилась присматривать Лили столько, сколько будет нужно. Да и Мэйбл обещала время от времени заглядывать к ним, чтобы справиться, как себя чувствует младшая Шиан.
        - Дальше ты сама, - сказала Мэйбл, как только они достигли границы, у которой заканчивалось Предгорье, а дальше начинались нейтральные земли, опасные для ведьм. - Зелье выпьешь здесь… Мало ли, магов повстречаешь на пути…
        Вивиан кивнула и взяла у нее из рук кувшинчик с зельем.
        - Сила и голос пропадут сразу?
        - Да, поэтому идти придется пешком. Думаю, к утру будешь у владений замка Лэйрдов… - Мэйбл с беспокойством смотрела на девушку. - Ты точно готова к этому?
        - Конечно, - твердо ответила Вивиан и, чтобы подтвердить свои намерения, тотчас припала к горлышку сосуда и в несколько глотков осушила его.
        Тело скрутило судорогой, а после его будто вывернуло наизнанку. Вивиан открыла рот в безмолвном крике и рухнула на колени, задыхаясь.
        - Потерпи, милая, сейчас пройдет, - Мэйбл успокаивающе погладила ее по голове. - Посиди чуть-чуть… Вот, видишь, уже лучше…
        Вивиан и вправду с каждой минутой становилось легче дышать, ноющая боль отступала, а мышцы расслаблялись. Оправившись, она собралась сказать, что с ней все в порядке, но связки уже не слушались ее. Тогда она просто улыбнулась и поднялась на ноги.
        - Ну что? - Мэйбл потрепала ее по плечу. - Тебе пора… В добрый путь. Не волнуйся за тех, кого оставляешь в Предгорье… Сосредоточься на своей цели. Сейчас она превыше всего…
        Губ Вивиан вновь коснулась улыбка, и она порывисто обняла ведьму.
        «Спасибо», - сказали ее глаза.
        - Не за что, - Мэйбл еще раз прижала к себе девушку, а после резко оттолкнула: - Иди же… Время не терпит…
        И Вивиан, послушавшись, побежала. Она старалась не оглядываться, чтобы не бередить и без того растревоженное сердце, а когда все же не сдержалась и обернулась, Мэйбл уже не было видно…
        Большая часть пути пролегала через густой лес. Оказалось, что без ведьминского чутья идти по ночной чащобе не так-то легко. Вивиан то и дело проваливалась в скрытые темнотой ямы, обдирала ноги и руки о торчащие суки, ветки хлестали по лицу, а от быстрого бега вскоре заболело в груди.
        «Неужели дэсты такие слабые?» - задавалась она вопросом раз за разом, когда вынуждена была останавливаться, чтобы отдышаться. Ноги наливались усталостью все больше, и после каждой такой остановки, приходилось себя заставлять двигаться дальше. К тому времени, как лес начал редеть и среди сосен и елей появился просвет, Вивиан едва могла идти. Наконец и последние деревья остались позади, и перед ведьмой открылся вид на луг, а за ним на фоне сумеречного неба уже хорошо различался силуэт замка Лэйрдов.
        «Сейчас передохну немного, и продолжу путь. Осталось ведь совсем чуть-чуть», - Вивиан опустилась на мягкую траву, а потом и вовсе растянулась на ней, устало прикрыв глаза.
        Небо на востоке постепенно окрашивалось в алый цвет, но она этого уже не видела, погрузившись в глубокий сон…
        - Эй, девица, просыпайся, - кто-то настойчиво подергал Вивиан за плечо, и она мигом распахнула глаза.
        Увидев перед собой плотного пожилого мужчину с ружьем за плечом, ведьма тут же подскочила на ноги и испуганно попятилась.
        - Ты кто такая? - человек улыбался вполне добродушно, и Вивиан немного расслабилась. Похоже, дэст, не маг.
        - Так как звать тебя и откуда ты такая растрепанная да обцарапанная? - повторил он, окидывая ее любопытным взглядом.
        Вивиан показала на свой рот и покачала головой, давая понять, что не может ответить.
        - Немая, что ли? - на лице мужчины появилось сочувствие.
        Девушка кивнула соглашаясь.
        - Вот же бедняжка, - прицокнул языком незнакомец. - Потерялась, что ли?
        Вивиан неуверенно мотнула головой.
        - А дом твой тогда где?
        Она растерянно потупила глаза.
        - Неужто бездомная? - догадка осенила мужчину.
        Вивиан эта идея понравилась, и она снова закивала.
        - И что, идти совсем некуда?
        Девушка на это лишь тяжко вздохнула.
        - Хочешь, пойдем со мной? - вдруг предложил дядечка. - Я в замке служу у лорда Лэйрда, там и живу… Нашей Молли, что заведует всем хозяйством, как раз помощница нужна… Прошлая-то, Дорин, замуж на той неделе выскочила за столичного парня и уехала за ним… А ты, как? Черновую работу не боишься?
        Вивиан не верила в свою удачу. Этого человека ей точно послал Трехликий! И она закивала часто-часто, все видом показывая, что согласна.
        - Ну вот и хорошо, - мужчина заулыбался. - Меня Киан зовут… А тебя? А! - тут он вспомнил, что девушка не может ответить, и смущенно махнул рукой. - Ну ничего, потом придумаем, как тебя назвать… Идем… До замка уже близко…
        Вивиан на это благодарно улыбнулась и последовала за Кианом.
        Вблизи замок Лэйрдов впечатлял еще больше, чем когда на него взираешь с холмов. Аккуратная кладка из редкого светло-серого камня, изящные башни-стрелы, арочные окна с ажурными решетками - каждая деталь в его архитектуре удивляла гармонией и продуманностью линий. Нетрудно предположить, что строили его лучшие мастера своего дела.
        Вивиан со своим новым знакомым миновали мост над узким рвом, заполненным водой, и через гостеприимно распахнутые ворота вошли во внутренний двор.
        - Молли! - окликнул Киан пышнотелую женщину, крутившуюся около колодца. - А я тебе помощницу нашел!
        Молли ловко сняла полное ведро с цепи, поставила его рядом с двумя другими, в которых уже тоже плескалась вода, и только потом обернулась в их сторону.
        - Помощницу? - она направилась к ним, попутно поправляя косынку, из которой выбивались золотистые пряди. - И где ты ее нашел? В лесу, что ли?
        - Почти, - хохотнул Киан. - Спала на самой опушке… Бедняжка осталась без дома, я и предложил ей пойти со мной. Подумал, она сможет заменить Дорин…
        - Руки лишние мне как раз-то и не помешают. Тем более замок нужно готовить к приезду милорда, - протянула Молли, окидывая задумчивым взглядом Вивиан. - И как звать тебя, помощница?
        - Да немая она, - ответил Киан. - Только и может, что головой мотать «да - нет»…
        - Немая… - женщина вроде как озадачилась, но в следующую секунду улыбнулась и весело махнула рукой: - Ну и ладно! Меньше болтает - больше делает! Ну а имя-то у тебя ведь есть, не может же человек без имени жить-то? - ее светло-голубые глаза вопросительно уставились на ведьму.
        Вивиан, чуть улыбнувшись, кивнула. Ей с первого взгляда понравилась эта дэста: грубоватая, но добрая и открытая. И девушке тоже захотелось завоевать ее симпатию.
        - А давай так, - предложила Молли, - я буду перебирать имена, какие знаю, а ты кивнешь, когда услышишь свое…
        Вивиан на это снова согласно улыбнулась. Навряд ли женщина угадает ее имя, да и знать настоящее никому из здешних обитателей не стоило, а вот назваться другим вполне можно было…
        - Сьюзан? Люси? - начала перечислять Молли. - Кэйти? Грэйс? Эмма? Келли? Энн?
        На последнем Вивиан наконец кивнула. Это имя ей показалось вполне подходящим: короткое и безликое. То, что надо, чтобы о тебе в замке вспоминали как можно реже.
        - О, вот видишь! Значит, Энн! - просияла женщина. - Ну что, добро пожаловать в замок Лэйрдов, Энн! Порядки у нас здесь не очень строгие, но привыкнуть к некоторым все равно придется. Да и без дела сидеть тебе никто не позволит.
        - Ну, рад, что подсобил, - подал голос довольный Киан. - А зайцев-то куда нести? - он помахал объемной сумкой.
        - На кухню, куда ж еще! - хмыкнула Молли. - Кстати, Пайп твой сегодня уже бегает, только похрамывает… - и пояснила уже Вивиан: - Это его собака… На прошлой охоте несчастный пес ногу поранил, так сегодня Киан без него ходил…
        - И все равно с пяток зайцев подстрелил! - гордо отозвался охотник. - Но с Пайпом было бы еще лучше, - он широко улыбнулся и, снова взмахнув сумкой, пошел прочь.
        - Ну а мы с тобой тоже делом займемся! - весело глядя на Вивиан, сказала Молли, правда, тут же нахмурилась: - Хотя, нет, давай все-таки для начала тебя искупаем и переоденем, а то негоже в таком виде разгуливать по замку… Я все равно собралась воду греть для уборки, так что и тебе перепадет, - с этими словами она подхватила два ведра, а на третье указала девушке взглядом.
        Та все сразу поняла и, взяв ведро, потащила следом за Молли.
        - Кто ж тебе такое платье убогонькое сшил? - Молли с любопытством рассматривала одежду Вивиан, пока та мылась за ширмой в банной комнате. - У нас девки в деревне и то лучше одеваются… Хотя ткань такая прочная… Вот же… Не разорвать…
        Вивиан немного обиделась на то, что ее наряд назвали «убогоньким». Нормальное у нее платье, удобного простого покроя, без излишеств, у них в Предгорье почти все так одевались. Ведьмы вообще особо не любят себя украшать, разве что бусы какие наденут или сережки на праздник, ну или колечко. А ткань для одежды им пряли брауни, и она у них и вправду получалась очень крепкая.
        Конечно, есть в Предгорье несколько модниц, которые, рискуя жизнью, летают на сезонные ярмарки во Фреор и возвращаются оттуда с тончайшими, как паутинка, эльфийскими полотнами. А цвета какие у них - загляденье!.. Только вот одна из этих ведьм в прошлом году так и не вернулась с весенней ярмарки. Маги выследили ее уже на пути домой и утащили в свои казематы… Больше ее никто не видел.
        - И белья не носишь, - продолжала сетовать между тем Молли. - Бедняжка… Видимо, у тебя и вправду была тяжкая жизнь… Ну ничего, мы тебя тут приоденем, подкормим немного, хоть жирок наешь, а то худющая, парням даже взглядом не за что зацепиться… Ведь мужикам-то мало красивого личика, им же еще всякие выпуклости подавай, да побольше!.. Так что, Энн, не волнуйся, найдем тебе еще и жениха!
        «А хозяева замка не будут против новой работницы?» - уже давно хотелось спросить у нее Вивиан. Любопытно, но девушка до сих пор не повстречала никого из Лэйрдов, а Молли о них пока больше не упоминала. У ведьмы создавалось впечатление, что хозяев в замке нет, одни слуги, и тех можно по пальцам пересчитать.
        Но Молли частично удовлетворила ее любопытство, едва Вивиан закончила мыться.
        - Одевайся скорее, и пойдем, - она вручила ей стопочку чистой одежды. - Нужно еще успеть привести в порядок весь второй этаж… К приезду молодого милорда все должно быть готово.
        - Ох, как же мне все это надоело! - засетовала Молли потом. - Вчера погребение, сегодня переезд! Когда-нибудь в этом замке будет покой? Впрочем, какой покой, с их проклятьем-то… - она тяжко вздохнула и, увидев заинтересованный взгляд Вивиан, добавила: - Потом тебе расскажу… Там жуть такая, что двумя словами не объяснишь…
        «Вот как, - думала Вивиан, облачаясь в предложенный наряд, - вчера кто-то из Лэйрдов умер. А сегодня новый приезжает, молодой… И больше здесь, получается, никто из них не живет. Может, в город переехали?.. Или же бабушкино проклятье все-таки на них как-то подействовало? Вон, Молли о чем-то таком упоминала… Но, с другой стороны, мне же и лучше. Меньше Лэйрдов - меньше проблем…»
        «А вдруг витума здесь тоже нет? - от этой внезапной мысль у девушки холодок пробежался по спине. - Что тогда делать?»
        - Что ты там копошишься? - в голосе Молли появились нотки раздражения.
        Женщина подошла к Вивиан и помогла затянуть непривычную шнуровку сзади на платье. Сделала она это так резко и туго, что девушка едва смогла выдохнуть. Ходить в такой одежде оказалось тоже нелегко: ноги постоянно путались в складках платья, а узкие рукава давили в плечах и локтях.
        Сперва Молли вела ее по длинному коридору мимо всяких подсобных помещений и кладовых, затем они прошли насквозь кухню, где под громогласные указания толстого усатого повара носились взмыленные кухарки-помощницы, и наконец очутились в просторном светлом холле с парадной дверью и лестницей, ведущей на верхние жилые этажи. Как раз около той самой лестницы томились в ожидании еще две девушки, судя по одинаковым нарядам, горничные. Одна была полненькая и низенькая, с невыразительно-серыми засаленными волосами, маленькими колючими глазками и вздернутым поросячьим носиком. Вторая, наоборот, обладала яркой, броской внешностью: стройная фигура, красивое лицо, длинные светлые локоны. Как и все прочие слуги в доме, они были дэстами.
        - Девочки, это Энн, - представила Молли. - Она не может говорить, поэтому постарайтесь обойтись без лишних вопросов и просьб. Энн, познакомься, это Шона и Келли, служанки и горничные… Наводить порядок в комнатах вы будете вместе…
        - Вообще-то, я личная служанка милорда, - с надменным видом поправила ее блондинка Келли.
        - Была, - холодно отозвалась Молли. - Твой милорд на днях скончался, а новый тебя этой привилегией еще не наделил…
        - Это мы еще посмотрим, - фыркнула горничная. - Между прочим, я вчера на погребении молодому милорду все время прислуживала. И он был доволен мной…
        - Вот сегодня вечером и узнаем, насколько он остался доволен, - насмешливо проговорила ее начальница и легким тычком в спину заставила двинуться наверх по лестнице.
        Служанкам Молли дала указания убираться в хозяйской спальне и библиотеке, а Вивиан она решила для начала провести по замку и показать, что где расположено, чтобы та в другой раз ненароком не запуталась.
        - Это малая гостиная, здесь милорды обычно принимают своих близких гостей, - Молли шла как всегда быстро, что Вивиан едва за ней поспевала. - Танцевальная комната, охотничья комната, комната для тренировок, два выхода на круговой балкон… Спальня милорда находится в самом конце коридора, там же рядом кабинет и библиотека…
        Молли, рассказывая о каждой комнате, приоткрывала двери, но вот мимо одной, что также располагалась у спальни, прошла, будто ее не существовало. Вивиан это показалось странным, тем более что дверь выделялась среди прочих необычным узором на поверхности дерева и иной формой ручки.
        - На третьем этаже только гостевые комнаты, ну а на первом столовая, большая гостиная и бальный зал, - договорив, шумно выдохнула Молли и улыбнулась. - Кажется, все. Куда тебя отправить убираться? Разрешаю, как новенькой, выбрать место самой.
        Вивиан задумалась, а после, ради проверки, показала на загадочную дверь, и тут же услышала резкое:
        - Нет! Там убираюсь только я, и только когда попросит милорд.
        А вот это уже намного интересней. Если в эту комнату вход открыт не для всех, значит, нужно заглянуть туда в первую очередь. Вполне вероятно, Лэйрды хранят здесь какие-то семейные реликвии и трофеи, среди которых может оказаться и ее, Вивиан, витум.
        - Выбирай любую другую комнату, - уже более миролюбивым тоном произнесла Молли. - Например, комнаты для танцев и тренировок. Там почти нет мебели, одни полы и зеркала.
        Вивиан не стала отказываться от этого предложения и, вооружившись ведром с водой и половой тряпкой, приступила к уборке.
        Да уж, как бы сейчас ей пригодились самые простенькие бытовые заклинания…
        За весь день Вивиан так и не удалось поинтересоваться, что находится за таинственной дверью. Когда бы она ни пыталась подойти к ней, рядом неизменно кто-то оказывался: то Шона битый час ползала по ковровой дорожке, вычищая ее щеткой, то Келли бегала из комнаты в комнату, демонстративно хлопая дверями и создавая вид оживленной работы. Да и Молли постоянно появлялась, проверяя, как идут дела у ее подопечных.
        Вивиан, лишенная своих ведьминских сил и не привыкшая к такой напряженной физической работе, к вечеру просто валилась с ног. А когда Молли их похвалила за то, что успели все сделать в срок, не испытала ни радости, ни облегчения. Ее беспокоила лишь предстоящая встреча с одним из магов Лэйрдов, тем самым молодым лордом, которого так все ждали в замке. Она желала и страшилась ее одновременно. Желала, потому что не терпелось поскорей взглянуть на своего заклятого врага. А страшилась того, что вдруг зелье Мэйбл окажется не таким сильным и маг все-таки сможет распознать в ней ведьму.
        Как только дозорные донесли, что экипаж милорда уже на подъезде к замку, все слуги высыпали во двор и выстроились чинно в ряд, чтобы приветствовать хозяина. Возглавляли эту стройную вереницу Молли и старый дворецкий Люк. Наконец экипаж въехал в ворота и остановился. Люк поспешил к нему и, предупредительно распахнув дверь, торжественно произнес:
        - Добро пожаловать домой, милорд…
        Глава 4
        Для Вивиан все вокруг исчезло: и цвета, и звуки, и запахи. Она видела только его - мужчину, вышедшего из экипажа. Довольно высокий. Мощную грудь обтягивает белоснежная рубашка. На широкие плечи накинут черный плащ, который взмывает вверх при каждом порыве ветра. Овал лица жесткий, подбородок резко очерчен, нос крупный, с горбинкой, взгляд из-подо лба хищный, настороженный. И походка тоже как у хищника - под контролем каждый шаг, каждая мышца, ежесекундное состояние готовности. Точно волк на охоте.
        И как же он похож на того, кто убил ее бабушку! Ведьму вновь захлестнула непримиримая ненависть к этому магу и всему его роду.
        Лэйрд между тем медленно пошел вдоль слуг и вдруг остановился около Вивиан. Сердце девушки пропустило удар, а в ушах зашумело от волнения. Что ему надо?
        - Кто это? - она едва расслышала его вопрос, правда, обращенный не к ней, а к Молли. - Я ее вчера здесь не видел…
        - А это наша новая служанка, милорд, - подбежала тут же смотрительница замка. - Сегодня только взяли… Энн. Она, бедняжка, немая…
        Маг чуть наклонился к Вивиан, так что их лица оказались совсем рядом. Какие же у него глаза жуткие. Темно-синие и глубокие как ночь, даже зрачка не видно. Они затягивали в себя как в омут, подавляя волю и разум. Вивиан, как зачарованная, смотрела в эти глаза-бездны, не в силах оторваться. И в какой-то миг перед ней вспыхнула картина: она лежит на земле, солнечный луч отражается в стальном лезвии, и в следующую секунду Лэйрд резким движением вонзает кинжал ей в грудь. Вивиан судорожно вздохнула и часто заморгала, возвращаясь в действительность.
        Маг еще раз взглянул на нее, уже без всякого интереса, и вновь повернулся к Молли:
        - Спальня готова?
        - Конечно, милорд, - отозвалась женщина.
        - Надеюсь, это не та, где скончался мой дядюшка?
        - Нет, что вы, милорд. Все как просили. Мы подготовили комнату, в которой вы жили раньше, до того, как покинули замок…
        - Хорошо, - коротко кивнул Лэйрд. - Ужин принесете мне туда…
        - Как скажете, милорд, - Молли склонила голову в поклоне, а следом за ней то же самое сделали и остальные слуги.
        Лишь одна Вивиан стояла прямо и немигающими глазами смотрела в спину удаляющегося мага. Что это было за видение?.. Пророчество или просто отражение ее потаенного страха?.. И почему Лэйрд так изучал ее? Может, что-то почуял?.. Нет, нет, скорее всего, это было лишь его праздное любопытство. Иначе бы он убил ее прямо на месте, как в том видении. О, Трехликий, защити и помоги!
        - Лорд ужинает, и мы можем немного перекусить, - весело сказала Молли, когда спустя некоторое время вся домашняя прислуга собралась на кухне. - Еды-то наготовили вдосталь…
        - Молли, а ты знала нашего нового лорда раньше? - поинтересовалась Келли, аккуратно подцепляя пальчиками кусочек копченого окорока.
        - Ну, конечно, помню его еще мальчишкой… Меня ведь взяли на работу в замок незадолго до всех тех ужасных событий, - вздохнула женщина, помрачнев.
        - Ой, а расскажи нам, - загорелась тут же блондинка. - Он же сын того самого Лэйрда? Которого прокляла какая-то ведьма. Я слышала эту историю от своей тетки, что меня сюда пристроила…
        Вивиан тоже навострила уши и придвинулась поближе к Молли.
        - Да, наш новый лорд - Грэйг Лэйрд - сын Десмонда Лэйрда, - охотно подтвердила смотрительница замка. - Тот был сильнейшим боевым магом, служил у самого Императора и пользовался его расположением. Сколько ведьм он переловил - не счесть!
        От того, с каким уважением Молли произнесла последнюю фазу, Вивиан стало не по себе. Она никогда не задумывалась, как относятся к ним, ведьмам, дэсты, но, оказывается, они разделяют враждебность магов.
        - А в один день… - продолжала, понизив голос Молли, - лорд вернулся с очередного задания злой как Кайтан. Была битва с предгорскими ведьмами, и их отряд проиграл… А назавтра ему стало худо. Так худо, что с постели встать не смог… Как я потом узнала - служанка, что за ним ухаживала, рассказала - в той битве он убил какую-то ведьму, а та, умирая, его прокляла… И весь его род. В общем, прожил лорд только три дня… А дальше стали умирать и другие Лэйрды… Жена его, леди Анна, при родах скончалась, да дитенка на тот свет с собой тоже забрала… Так за несколько лет почти все, кто носил фамилию Лэйрд, умерли… Остались только младший брат Десмонда - Марк да сын его Грэйг… Грэйг-то, как восемнадцать исполнилось, поступил в Академию и уехал в столицу, так больше и не приезжал… Марк тут остался… А два дня назад и он помер, - Молли горестно всплеснула рукой и протяжно вздохнула.
        - Так что, наш теперешний лорд - последний? - ужаснулась одна из кухарок.
        - Последний, - снова вздохнула Молли.
        Вивиан же сидела ни живая, ни мертвая. Она должна была испытывать искреннюю радость, что возмездие все-таки наступило, но вместо этого в душе образовалась некая пустота. Нет, это нельзя было назвать жалостью к судьбе Лэйрдов, скорее, некая растерянность оттого, что бабушкино проклятье оказалось столь чудовищно сильным.
        - Энн! - девушка не сразу поняла, что Молли обращается к ней. - Деточка! Сбегай наверх, я, кажется, в малой гостиной таз с водой оставила! - женщина испуганно прижимала ладонь к сердцу. - Вот же старая растяпа! Так спешила, так спешила… Только бы милорд его не нашел раньше!
        - Да, ладно, что ему там делать сегодня? - захихикала Келли, а после обернулась к Вивиан: - Пошли вместе, я заберу у милорда грязную посуду после ужина, заодно отвлеку его, а ты в это время в гостиную прошмыгнешь… - и тут же направилась прочь из кухни.
        Вивиан же осталось только последовать за ней.
        Они без приключений поднялись по лестнице, прошли часть коридора, как вдруг Келли затормозила, а после, потянув за собой Вивиан, спряталась в удачно подвернувшуюся нишу в стене.
        - Там он, - шепнула Келли. - Сама посмотри…
        Под этим «он» горничная подразумевала Лэйрда. Вивиан осторожно высунула голову, и увидела мага. Тот стоял около той самой таинственной комнаты и как раз собирался ее открыть. Наконец повернул ручку и отворил дверь. Ведьма заметила, как он занес ногу, чтобы переступить порог, но почему-то не смог.
        - Что за Кайтан! - воскликнул маг и со всей силы шарахнул кулаком по воздуху в дверном проеме. Но рука его не прошла насквозь, а спружинила, отскочив назад, будто встретилась с некой преградой.
        - Ну, папочка, услужил, - прорычал Лэйрд, с силой захлопывая дверь, после чего скрылся в своей спальне.
        - Злится, - без всякого страха или удивления прокомментировала Келли, выходя из укрытия. - Пойду его успокою, - она поправила лиф платья, стряхнула с юбки невидимый пылинки и с беззаботной улыбкой двинулась к комнате своего милорда.
        Вивиан дождалась, пока коридор опустеет, и первым делом бросилась к загадочной двери. Осторожно открыла ее, протянула руку и, так же как и Лэйрд, натолкнулась на невидимую стену. Ведьма поводила по ней ладонью: проем закрыт полностью, нет ни малейшей прорехи. Сразу понятно, что барьер магический, и даже будь при ней ее Силы, неизвестно, удалось бы ей справиться с ним. Тогда Вивиан попыталась осмотреть комнату хоть с этого расстояния, благо солнце еще не зашло, и все хорошо было видно. Помещение оказалось почти пустым: стол, кресло и большой шкаф. Вот последний как раз и привлек внимание девушки. Дверцы у него были из прозрачного стекла, поэтому содержимое отлично просматривалось. Свой витум Вивиан увидела почти сразу: тот лежал с самого края нижней полки и отчетливо выделялся на фоне некой черной шкатулки. Сердце захлебнулось от счастья, а затем заколотилось как безумное. Он здесь, он все-таки здесь! Но как его достать? Радость ведьмы быстро перешло в отчаяние, и она со всей силы, совсем как Лэйрд несколькими минутами ранее, ударила по преграде. Рука тут же заныла, приводя Вивиан в чувство.
Девушка сделала глубокий вдох, пытаясь успокоиться. Она обязательно придумает, как вытащить его оттуда. Правда, придется не только найти способ, как преодолеть барьер, но и отыскать ключ от навесного замка на дверцах шкафа.
        Ничего, она справится. У нее в запасе есть еще уйма времени, пока луна вновь станет полной. Главное, что витум нашелся, а это значит, первый шаг на пути к цели сделан…
        ***
        Грэйг скинул плащ прямо на пол и прошелся по комнате, заново привыкая к предметам, что уже успели стать чужими и далекими. «А здесь тоже ничего не изменилось», - с печальной иронией подумал он. Ничего не изменилось, будто и не минуло девяти лет… Впрочем, чему удивляться? О замке некому было заботиться, не говоря уже о ремонте или перестройке. Покойный же дядя не в счет: его всегда больше волновал глубокий смысл очередного философского трактата, чем дырка на обивке кресла.
        В дверь осторожно постучали, а следом в нее заглянула Молли с ужином. Пожалуй, она одна из тех немногих, кого Грэйг был здесь рад видеть. Он, поблагодарив, забрал у нее поднос, и принялся за еду. Дорога от столицы до замка заняла почти четыре часа, и маг успел порядком проголодаться. Можно было, конечно, вновь телепортировать, но создание пространственных переходов всегда отнимали чересчур много сил, а он только за последнюю пару дней делал это четырежды, что привело к опустошению внутреннего источника почти на треть. И теперь для его восполнения требовалось несколько ночей хорошего сна и усиленное питание.
        Покончив с ужином, Грэйг вспомнил, что хотел кое-что сделать еще с самого приезда в замок, а именно наведать хранилище семейных артефактов и проверить правдивость ультиматума, выдвинутого в завещании. Но в действительности все оказалось еще хуже, чем ожидалось: маг не то что не смог приблизиться к семейным реликвиям, ему даже не удалось зайти внутрь. Марк со всей ответственностью выполнил просьбу брата и создал такой мудреный барьер, что с ним пришлось бы повозиться даже Императору. Грэйгу же, для которого и создавалась эта преграда, даже не стоило пытаться справиться с ней собственными силами.
        В спальню маг возвращался в ярости. По правде говоря, он до последнего надеялся, что дядя блефует, и теперь Грэйг был окончательно выбит из колеи.
        - Разрешите, милорд? - в дверях показалась одна из горничных. - Я могу забрать посуду?
        - Да, конечно, - отозвался он, продолжая внутренне кипеть от злости.
        Он даже распахнул окно в надежде, что вечерний воздух немного охладит его.
        - Может, желаете что-то еще?
        Эта дэста разве не ушла? Грэйг обернулся и уставился на нее с раздражением.
        - Нет, - процедил он сквозь зубы.
        - А вот ваш дядя, покойный лорд Лэйрд, всегда требовал после ужина десерт, - бирюзовые глаза служанки призывно блестели, а тонкий пальчик кокетливо теребил серебристо-платиновую прядь волос.
        Десерт? Грэйг уже едва сдерживал себя. У дэст, что ли, других слов нет, чтобы намекнуть мужчине о постельных утехах?.. А то, что девица предлагает именно это, сомнений не было.
        Но неожиданно злость в нем сменилась мрачным весельем. Похоже, служанка надеется заполучить от нового лорда те же привилегии, что и от покойного, а главное, тем же путем.
        - Раздевайся, - скомандовал Грэйг, а сам присел на подоконник и скрестил руки на груди, выразительно глядя на горничную.
        Девица лишь на миг замешкалась, удивленная столь резкой сменой настроения хозяина, и игривая улыбка живо вернулась на ее смазливое личико. Она снимала платье медленно, соблазнительно выгибаясь и как бы невзначай оглаживая свои выступающие части, при этом безотрывно смотрела на Грэйга.
        Наконец горничная обнажилась полностью и замерла, позволяя магу разглядеть себя получше. Ну что ж… Девочка хороша… Фигурка женственная, с округлыми бедрами и тонкой талией… Грудь в меру полная, маленькие розовые соски уже затвердели в предвкушении ласк… В каком-нибудь увеселительном заведении он непременно купил бы ее на часок-другой. Но вот в собственном доме ему не нужны шлюшки с продажной душонкой.
        - Ну что скажете, милорд? - не вытерпев столь долго томления, с придыханием спросила дэста.
        - Что скажу?.. - Грэйг лишь чуть повел бровью, и в следующее мгновение кучка одежды, что сбросила с себя служанка, оказалась у него в руках. - Скажу… - он неторопливо развернулся к открытому окну и так же неспешно, одну за другой, выбросил вещи на улицу, а затем посмотрел на дэсту через плечо: - Скажу, что ты уволена.
        Девица побледнела и задрожала. Ее рот то открывался, то закрывался, силясь что-то сказать.
        - Ты не расслышала? - вкрадчиво уточнил маг, оставаясь стоять к ней спиной. - Я сказал, чтобы ты шла прочь отсюда, потому что уволена… Завтра утром чтобы духу твоего в замке не было.
        - Но… Но… Моя одежда… - наконец выдавила из себя дэста. - Как я пойду без нее?..
        - Ты уверена, что хочешь услышать мой совет? - вопрос Лэйрда прозвучал угрожающе.
        - Нет, милорд, - со слезами прошептала она и попятилась к выходу.
        Когда дверь за горничной закрылась, Грэйг отошел от окна. Взгляд тут же уткнулся в грязные тарелки, которые распутная девица так и не забрала. Недовольно прищелкнув языком, Лэйрд сам взял поднос и отправился с ним в кухню.
        - Милорд, - встретил его внизу лестницы взволнованный дворецкий. - Что ж вы сами посуду несете? - и попытался забрать ее.
        - Не надо, Люк, я справлюсь, - отозвался маг. - Мне все равно надо с Молли повидаться…
        Увидев его на пороге кухни, Молли всплеснула руками и почти точь-в-точь повторила слова Люка:
        - Что ж вы сами-то, милорд? А где Келли? Она ведь к вам пошла!
        - Так ее звали Келли? - хмыкнул Грэйг. - Я уволил ее. Рассчитаешь сегодня же, и чтобы больше я ее не видел.
        - И что ж она натворила, милорд? - охнула Молли.
        - Неважно. Лучше скажи, у нас есть в замке нормальные горничные? Неленивые и неболтливые? И чтобы делали только то, что прикажу я.
        - Ну… - сразу же растерялась женщина. - Без Келли осталось только две: Шона и Энн, - и тут же поспешно добавила: - Но если вы желаете, милорд, я могу нанять новых. И вы сами выберите…
        - Нет, не надо, - остановил ее Грэйг. - Энн, это которая немая?
        - Да, вы сегодня уже спрашивали о ней, милорд, мы ее только утром взяли…
        - Где она?
        - Да вот же… - Молли показала на дверь, в которой как раз показалась рыжеволосая девчонка.
        При виде мага в ее глазах промелькнул испуг, но в следующее мгновение она быстро присела в неловком поклоне и напряженно застыла на месте. Грэйг вспомнил, что почти так же она смотрела на него во время прошлой встречи - со страхом и настороженностью.
        - Энн, подойди сюда, - позвала ее Молли, и та послушно приблизилась.
        Маг окинул Энн оценивающим взглядом: стоит, смиренно сложив руки, глаза опущены, на щеках легкий смущенный румянец. К слову, даже милая в своем смущении. Похоже, такая не будет искать его благосклонности через постель. К тому же она еще и немая, а значит, не станет надоедать глупыми вопросами.
        Грэйг удовлетворенно кивнул своим мыслям и произнес:
        - Она меня устраивает… Чтобы завтрак был у меня в комнате ровно в семь утра…
        Глава 5
        Вивиан никак не могла поверить: Лэйрд захотел, чтобы она прислуживала ему лично! Но почему выбор пал именно на нее? Ведь есть еще Шона! Также непонятно, почему он выгнал Келли, да еще с таким позором. О том, как та голая пробиралась темными углами до спальни слуг, на кухне судачили до поздней ночи. По ухмылкам и отдельным словечкам, которыми обменивалась между собой прислуга, ясно было лишь то, что сделала она нечто неприличное. Кто-то даже намекнул, что горничная попыталась забраться в постель к лорду, а тот ее отверг, но Вивиан не слишком в это верила. Келли очень привлекательная девушка, навряд ли бы мужчина, пусть и лорд, смог отказаться провести с ней ночь. Тем более у магов, как она слышала, весьма свободные нравы. Впрочем, с сожалением подумала Вивиан, среди ведьмаков тоже встречаются порочные личности. Тут уж, наверное, дело не в принадлежности к расе, а в самой мужской сущности…
        Вивиан вспомнила, что отвлеклась от главной проблемы, и ее мысли потекли в ином русле. Итак, ее сделали горничной Лэйрда. Премерзко, конечно, но отказаться нельзя. А ведь она так старалась быть незаметной, особенно для ненавистного мага! Но только вот все случилось с точностью наоборот. Теперь ей придется бегать к нему по первому же зову и выполнять все его прихоти. Хуже не придумаешь!
        «А так ли все плохо? - вдруг одернула себя Вивиан. - Как говаривала бабушка, у всего есть две стороны: хорошая и плохая. И если ты что-то не видишь, то не значит, что этого нет, просто надо получше поискать. Так какую выгоду я могу извлечь из своего нового положения? Ну, во-первых, я смогу чаще заглядывать к своему витуму, хоть издалека на него полюбуюсь. Во-вторых… Если буду поближе к Лэйрду, то, возможно, смогу узнать и о барьере. Магу-то нашему тоже, похоже, хочется его разрушить… Вот и надо оказаться поблизости, когда у него получится это сделать!»
        Вивиан сама удивилась, как она сразу об этом не подумала. А ведь оказывается, все, наоборот, складывается наилучшим образом! И Трехликий по-прежнему ведет ее по верному пути. Ведьма, умиротворенная этим мыслями, вознесла хвалу Богам и отправилась спать.
        Проснулась Вивиан от неясного предчувствия, будто кто-то враз выдернул ее из сна. Кровать, что ей выделили в общей спальне, стояла у самого окна, и девушка вдруг отчетливо услышала некое шуршание и поскребывание, доносившиеся с улицы. Звуки ей показались уж слишком знакомыми, что подвигло ее незамедлительно проверить свою догадку. Рассвет только-только занялся, поэтому пришлось одеваться, а следом и пробираться к выходу мимо спящих слуг в рассеянном сумраке.
        Вивиан счастливо заулыбалась, когда поняла, что не ошиблась: во дворе, как раз под ее окном, кружила, суетливо подкапывая стену, лисица.
        «Корни!» - мысленно позвала ее девушка, и та сразу же, будто услышав, бросилась к ней. Ведьма присела на корточки и протянула к своей любимице руки. Лисичка стала ластиться, совсем по-щенячьи виляя хвостом.
        «Корни, девочка, откуда же ты здесь? Как ты меня нашла?» - Вивиан, не переставая улыбаться, гладила ее мягкую шерстку, чесала бочка и шейку. И снова лиса словно поняла ее мысли. Она протянула ей лапку, к которой было что-то привязано. Ведьма разорвала тонкую тесьму, и в ее руках оказался вчетверо сложенный лист бумаги. Записка? Внутри была всего одна строчка: «С Лили все в порядке. Береги себя. Рональд».
        Рональд… Как она сразу не догадалась! Ведьмак обладал даром управлять зверями и птицами, и это он послал Корни сюда. Сама лиса не нашла бы ее на таком расстоянии: тотем мог идти только по магическому следу своего хозяина, а у Вивиан сейчас его не было. Рональд же знал, как переживает девушка разлуку со своей сестрой, вот и нашел способ передать ей весточку. Вивиан так тронул поступок друга, что на глаза навернулись слезы. Скорей бы возвратиться домой и сказать ему лично, как она благодарна за его заботу…
        - Ой! - испуганный возглас Молли заставил девушку подскочить на ноги.
        - Кто это? Лиса? Откуда тут лиса? А ну брысь! - Молли замахала руками, пытаясь прогнать рыжего зверя, но Вивиан выбежала вперед и молитвенно сложила руки.
        - Ты просишь ее оставить? - недоверчиво переспросила женщина, и девушка закивала, вновь приседая около лисы.
        - Ты прямо как ведьма… - хмыкнула Молли. - Эти тоже всех лесных зверей привечают… И как же ты ее тут оставишь? Пайп, если учует лису, так сразу в клочья разорвет… А Киан порадуется, что воротник сам пришел к нему…
        Молли права. Вивиан с грустью посмотрела на Корни: без своей Силы она не сможет защитить любимицу даже от пса.
        - Ну разве, если спрячем в пустой конюшне, что с другой стороны замка, - неожиданно продолжила смотрительница замка. - Киан свою собаку туда не пускает… Да и не ходит там почти никто.
        Лицо Вивиан озарила благодарная улыбка. Она подхватила Корни на руки и прижала к себе.
        - Убирай же ее скорее отсюда, пока никто не видит! - Молли оглянулась, проверяя, не идет ли кто. - И возвращайся! Милорду скоро завтрак нести надо.
        Ох, еще же и это! А она на радостях чуть не забыла о своей неприглядной участи прислуживать Лэйрду. Вивиан обреченно вздохнула и понесла Корни в дальние конюшни. Как раз вчера она успела побывать в той стороне: рядом располагался винный погреб, куда они с Молли ходили за несколькими бутылками к ужину.
        «Веди себя тихо и не высовывайся!» - ведьма надеялась, что ее взгляд красноречиво отражает эту просьбу. Корни тут же свернулась клубочком в уголке стойла и смиренно посмотрела на хозяйку. И девушка очередной раз удивилась такой реакции.
        «Ты понимаешь меня?» - мысленно спросила лису Вивиан, и та приподняла голову, навострив уши.
        «Правда, понимаешь?»
        Корни склонила голову набок и стукнула хвостом о землю.
        «А ну-ка встань!»
        Лиса послушно поднялась.
        Вивиан восторженно хлопнула в ладоши. Каким-то невероятным образом Корни читает ее мысли! Неужели связь между ней и тотемом по-прежнему существует, даже несмотря на отсутствие Силы? Ох, как же это чудесно! Теперь ей не будет так одиноко в этом ужасном месте!
        Омлет, бекон, гренки, кофе… Вивиан еще раз презрительно окинула взглядом содержимое подноса и постучала в дверь.
        - Входи, - донесся голос Лэйрда.
        Девушка, едва удерживая завтрак в одной руке, кое-как изловчилась открыть дверь и переступила порог комнаты. Посуда предательски звякнула, намереваясь соскользнуть с покосившегося подноса, но Вивиан в последнюю секунду успела вернуть ему горизонтальное положение.
        Маг уже был одет и выглядел чересчур бодрым и свежим для столь раннего утра.
        - Семь ноль две, - сухо известил он. - Опаздываешь…
        Ведьма, придушив в себе желание вывернуть весь его завтрак ему же на голову, прошествовала к столу. Тот был завален какими-то бумагами, сплошь исчерченными таблицами и схемами, и Вивиан снова пришлось потрудиться, чтобы не задеть подносом одну из них. Вполне успешно выполнив эту задачу, она уже собралась по-быстрому ретироваться из комнаты, но Лэйрд неожиданно остановил ее.
        - Постой.
        Он подошел к ней почти вплотную, и Вивиан понадобилось усилие, чтобы паника, взорвавшая ее изнутри, не отразилась на лице.
        - Я это сделал вчера специально для тебя, - Лэйрд вызывающе помахал перед ней цепочкой, на которой болтался маленький медальон, похожий на монетку. - Теперь я смогу отдавать свои распоряжения на расстоянии, а не искать тебя по всем замку.
        Вивиан не успела опомниться, как маг уже застегивал «украшение» на ее шее. Его пальцы то и дело задевали нежную кожу, заставляя девушку внутренне сжиматься от отвращения и страха.
        - Давай проверим, - Лэйрд наконец отступил от нее на несколько шагов. - Принеси мне кофе.
        Медальон на груди Вивиан вмиг стал горячим, а после в ее голове эхом отозвался голос Лэйрда: «Принеси мне кофе». Вот, значит, какие артефакты могут создавать маги. Ведьма раньше лишь слышала об этой их способности, но ни разу не держала в руках вещь, которую они наполнили своим колдовством.
        - А теперь так, - сказал Лэйрд и замолчал.
        В голове же у Вивиан зазвучало: «Положи мне в кофе две ложки сахара».
        Ведьма, мысленно закатив глаза, пошла обратно к столу и сделала, что он просил.
        «Хорошенько помешай его».
        Чтоб тебя Кайтан забрал!
        «Служанкам злиться не полагается», - тон не рассерженный, скорее насмешливый.
        Ох, как же он надоел!
        Вивиан в порыве схватила со стола ручку и обрывок какого-то листа и вывела на нем большими буквами: «Слушаюсь, милорд», а затем продемонстрировала его Лэйрду.
        Недоумение. Удивление. Ошеломление. Именно в такой последовательности менялись эмоции на лице мага. А затем он медленно, разделяя каждое слово, произнес уже вслух:
        - Ты умеешь писать?..
        Что за идиотский вопрос? Вивиан кивнула и снова показала на бумажку, мол, а разве не видно?
        - Кто тебя этому научил?
        Девушка с опозданием поняла, в чем причина столь глубокого удивления мага: дэсты, особенно те, кто жил в селах, не особо владели грамотой. Умеющих читать и писать среди них было не так уж много. Вивиан задумалась, предполагая, кто бы мог научить дэсту этой науке. Может, пастор? Они уж точно грамотные, даже в самой захолустной деревушке. Ведьма так и вывела ниже «Пастор».
        Этот ответ, похоже, удовлетворил Лэйрда, но почему-то вверг в некую задумчивость. Тогда Вивиан набралась смелости и на обратной стороне все того же клочка бумаги написала: «Я могу идти, милорд?»
        - Да, можешь…
        Когда Вивиан выскальзывала из комнаты, то успела заметить, что маг продолжает рассеянно вертеть бумажный обрывок с ее записями в руках…
        ***
        Да уж, по-видимому, он и в этой горничной ошибся. Она оказалась не так проста, как ему представилось сразу, да еще и грамотная. Характер тоже умеет показывать, несмотря на то, что немая. Но странно другое - Грэйга почему-то это не раздражало, а, наоборот, забавляло. Поэтому маг пока решил повременить с выбором другой служанки. В конце концов, он и сам не собирается надолго задерживаться в замке. Как только удастся решить свою главную проблему, так и вернется в столицу.
        - Милорд, к вам гость - лорд Оран Дуэйн, - объявил дворецкий, появляясь на пороге спальни.
        - Проведи его в гостиную, Люк, - Грэйг сразу подхватился и принялся искать завещание дяди.
        Друга он ждал еще со вчерашнего вечера: Оран, помимо боевой магии, прекрасно разбирался в юридических вопросах, особенно тех, что были сопряжены с защитными заклинаниями на документах. И Грэйгу не терпелось показать ему завещание дядюшки: вдруг Оран найдет какую лазейку, чтобы с наименьшими потерями обойти его условия.
        - Ты через телепорт? - несколько удивился маг, увидев, что приятель одет совсем не по-дорожному.
        - А ты хотел, чтобы я ради разговора с тобой трясся полдня по ухабинам? - Оран развалился в кресле и закинул ногу на ногу. - Сам ведь недавно так поступал. Но если бы ты меня на несколько дней пригласил, а не на час, я бы еще подумал…
        - Оставайся, кто тебе запрещает? - пожал плечами Лэйрд. - Хоть до конца лета живи… Мне же веселее. А осенью, как начнутся занятия в Академии, вместе вернемся во Фреор…
        - Я, конечно, никогда не тяготел к сельской идиллии, но все же подумаю над твоим предложением, - усмехнулся друг. - Давай уже свое завещание…
        Документы Дуэйн изучал долго, возвращаясь и перечитывая некоторые пункты по нескольку раз.
        - Порадовать мне тебя особо нечем, - наконец заключил Дуэйн. - Если хочешь получить наследство и доступ к артефактам, жениться все-таки придется… Единственное, к невесте не предъявлено никаких требований. Можешь взять в жены хоть брауни, хоть эльфа…
        - От брауни упаси меня Боги, а эльфийка за меня и так не пойдет, - мрачно усмехнулся Грэйг.
        - Рассмотри кандидатуру Урсулы, - предложил Оран.
        - Нет, я не желаю Урсуле участи, уготованной всем женам Лэйрдов.
        - Ты прав… - вздохнул Дуэйн и без всякого перехода попросил: - Чайком не угостишь? А то я сегодня даже не позавтракал…
        - Что так? - хмыкнул Грэйг. - Или там, откуда ты уходил утром, тебя не покормили?
        - Да как-то не до завтрака было, - со смешком отозвался приятель. - Так что насчет чая?
        - Сейчас. Энн, принеси чашку чая и что-нибудь перекусить.
        - Используешь на служанке свои ментальные способности? - сразу догадался Оран.
        - Да нацепил ей одну безделушку, чтобы по всему замку искать не приходилось, - отмахнулся Грэйг.
        Горничная объявилась через минут десять. Присела в легком поклоне и принялась расставлять блюда на кофейный столик. Пока она с серьезным видом совершала эти нехитрые манипуляции, Оран беззастенчиво ее рассматривал и улыбался каким-то своим похотливым мыслишкам. Подобное поведение было для него обычным, как только рядом появлялась любая более-менее привлекательная особа, но Грэйгу оно неожиданно начало действовать на нервы. Захотелось, чтобы Энн поскорее забрала свой поднос и отбыла восвояси.
        - Спасибо, милая, - голос Дуйэна приобрел легкую хрипоту, которая обычно убийственно действовала на женщин.
        Однако на лице Энн не дрогнула ни одна мышца, даже уголки губ не подскочили вверх, выдавая желание улыбнуться. Она все так же невозмутимо поклонилась и покинула гостиную.
        - Какая миленькая дэста, сам не отказался бы от такой горничной, - прокомментировал Оран. - Люблю рыженьких, да еще глазищи такие зеленые, как хризолиты… Правда, неразговорчивая какая-то.
        - Она немая, - ответ против воли прозвучал слишком грубо, и Грэйг поспешил сменить тему: - Какие еще новости?
        - Встретил на днях Эвана Фоули, помнишь такого? - Дуэйн с аппетитом приступил к поеданию многослойного бутерброда.
        - Конечно, мы же вместе учились… Он всегда был всем бочкам затычка.
        - Так вот он хвастался, как удачно пристроился при казне… Да, и женился на Розе Суини.
        - Это, что ли, на сестре Роя Суини? - без особого воодушевления поинтересовался Грэйг. В студенческие годы ни Фоули, ни Суини даже близко не были его приятелями, для него они существовали где-то в параллельной плоскости, и пересекался он с ними лишь на учебных лекциях.
        - Она самая, - подтвердил Оран. - А еще… - он немного замялся. - Представляешь, Фоули думал, что тебя уже нет в живых. И многие другие тоже так думают…
        Нечто липкое и до омерзения холодное распустило свои щупальца, норовя подобраться к самому горлу Грэйга.
        - Вот как, меня уже погребли… - он попытался улыбнуться, но вышло криво и неправдоподобно. - Это из-за проклятья?
        - Полагаю, да, - друг посмотрел на него с сочувствием. - Про него же все знают…
        Ну конечно. Знают. Все знают о проклятье Лэйрдов. Последние годы Грэйг только и ловит на себе косые взгляды, а за спиной слышит перешептывания: «Этот тот самый из Лэйрдов». Кто-то произносит это с искренним сочувствием, некто со злорадством, но больше всего - с затаенным любопытством, словно он диковинная зверушка в зоопарке. А теперь его еще и хоронить торопятся. Наверное, никак не дождутся, когда представление «Проклятье семьи Лэйрдов» подойдет к финалу.
        Не дождетесь.
        - А давай-ка устроим встречу с нашими сокурсниками, - эта идея пришла совершенно спонтанно, рожденная некими неосознанными порывами. - Удивим их моей живучестью…
        - Предлагаешь организовать званый вечер у себя? - с сомнением посмотрел Оран на друга.
        - Ну а что? У меня в распоряжении целый замок! - Грэйг театрально взмахнул руками. - Развлечем публику. И развлечемся сами. Ты разве против?
        - Нет, я всегда за. Просто на тебя это совсем непохоже. Ты в последние годы как-то не шибко на развлечения падок, - Дуэйн продолжал коситься с недоверием. - А как, кстати, у тебя с финансами?
        - Тридцать человек накормить смогу, - заверил его Грэйг. - А ты займись приглашениями.
        - Договорились, - Оран уже улыбался. - День?
        - Давай послезавтра.
        После ухода друга Грэйг позвал к себе Молли, чтобы дать указания насчет предстоящего праздника. Обсудив с ней все важные моменты, он уже собралась отправить ее обратно, но та неожиданно замялась, явно желая что-то сказать.
        - Еще какие-то вопросы, Молли?
        - Нет… Вернее, да, милорд, - женщине явно нелегко было озвучить желаемое. - Келли… Ей некуда идти. Нельзя ли ей остаться?.. Она искренне раскаивается, всю ночь проплакала… Может, вы будете милостивы и дадите девушке еще один шанс?.. Под мою ответственность?.. Обещаю, я буду глаз с нее не спускать, милорд.
        Дать шанс этой девице? Грэйг сомневался, что она исправится, слишком хорошо знал сорт таких людей, не только дэст. Но Молли… Женщина искренне переживала за эту непутевую служанку, даже готова была отвечать за нее.
        - Так уж и быть, - сдался он после некоторых раздумий. - Пусть остается. Но дальше кухни не выходит. Если я ее хоть раз увижу в любой другой комнате замка, больше жалеть не буду. Да, и в наказание урежь ей жалование в два раза…
        - Спасибо, милорд! - Молли так искренне этому обрадовалась, словно это ее передумали выгонять. - Вы такой милосердный!
        - Надеюсь, мне не придется пожалеть о своем милосердии…
        Глава 6
        «Энн, что с моим костюмом?»
        Вивиан чуть не выронила сервиз из рук и беззвучно ругнулась. Она никак не могла привыкнуть к голосу Лэйрда в своей голове, а звучал он там с завидной регулярностью. Сегодня же маг вообще не давал ей покоя, дергая по любому поводу. А у Вивиан и без его костюма была прорва хлопот: с утра в замке царила суматоха, по милости все того же Лэйрда. Причиной же всему стал праздник, который лорд изъявил желание устроить, позвав на него каких-то своих друзей. И вот уже второй день замок вновь вычищали до блеска, в том числе и гостевые спальни. Но больше всего работы досталось повару Рори: Лэйрд возжелал удивить своих визитеров особенным меню.
        Сама же Вивиан металась между столовой, где помогла сервировать ужин, и магом, которому каждых полчаса что-нибудь да надо было. Вот и теперь ей пришлось бросать Шону и бежать к кастелянше, чтобы узнать отгладила ли та одежду лорда, а затем нести ее Лэйрду.
        - Молли выдала вам новую форму? - поинтересовался маг, окидывая девушку быстрым взглядом.
        Вивиан кивнула, хотя ответ и так был очевиден. По случаю званого ужина смотрительница заставила сменить горничных свое каждодневное платье на более торжественное. «Будничная» форма отличалась от «парадной» прежде всего цветом: если первая была сшита из простой серо-голубой ткани, то вторая обладала более насыщенным синим оттенком, близкому к ультрамарину. К новому наряду прилагался кипенно-белые фартук и чепец.
        - Гости начнут собираться через час. Надеюсь, у вас уже все готово?..
        И снова вопрос риторический, хотя бы потому что Вивиан все равно не смогла бы на него ничего ответить кроме привычного покачивания головой.
        - Будешь вместе с Люком встречать гостей. Теперь все, иди. Я сам оденусь…
        Ведьма мысленно фыркнула: как будто она когда-то помогала ему в этом раньше. Хватит того, что она у него и так постоянно на побегушках да на подхвате. Иногда ей казалось, что Лэйрд специально выдумывает для нее работу, чтобы не сидела без дела. Например, не далее как вчера перед самым сном вызвал для того, чтобы она помогла найти ему запонку, которая всего-навсего закатилась под стол.
        Первый гость объявился даже раньше назначенного времени. Это был Оран Дуэйн, которого Вивиан уже имела честь лицезреть двумя днями ранее. Эдакий уверенный в собственной неотразимости тип, который уделяет повышенное внимание своей внешности: светлые, чуть вьющиеся волосы уложены прядка к прядке, серый с иголочки костюм дополнен яркой рубашкой цвета граната, туфли так начищены, что в них можно смотреться как в зеркало.
        - Добрый вечер, Энн, - улыбнулся он Вивиан как старой знакомой. - Тебе очень идет это платье…
        Девушка тоже сдержано улыбнулась и поклонилась. Вот же дамский угодник! Даже юбку горничной мимо себя не пропустит. Но в компании с Дуэйном ведьме долго быть не пришлось: навстречу тому уже спешил хозяин замка.
        Лэйрд к ужину оделся куда сдержанней своего друга: строгий черный костюм, серый жилет и белая рубашка. Обычно жесткие, от того и непослушные темные волосы, сейчас были приглажены и зачесаны назад. У Вивиан даже мелькнула мысль, что, если бы она не испытывала к нему столь жгучей ненависти, то вполне могла бы посчитать его привлекательным.
        - Сегодня я все же решил прокатиться в экипаже, - вместо приветствия весело сообщил Оран Лэйрду. - Так что раньше конца недели отсюда не уеду…
        - Комнату я для тебя уже приготовил, - усмехнулся тот, по-дружески обнимая Дуэйна. - Хорошо, что приехал раньше…
        - Волнуешься? - ехидно прищурился Оран.
        - Волнуюсь, как бы никто не упал в обморок, увидев меня восставшим из мертвых, - улыбка Лэйрда показалась Вивиан натянутой и нервной.
        - Леди Коуан, - объявил между тем дворецкий, распахивая дверь.
        - О, и Урсула решила не задерживаться, - обрадовался Оран и первый ринулся к даме, которая только что вплыла в дом.
        Гостья оказалась высокая, даже слишком высокая для женщины, почти одного роста с Лэйрдом, а Дуэйна и вовсе превосходила на полголовы. Лицо красивое, с выразительными карими глазами и полными губами. Каштановые волосы собраны в высокую элегантную прическу. Вишневое платье с открытым декольте и отделкой черным кружевом подчеркивает аристократическую белизну кожи.
        - Привет, дорогой, - магиня без лишних церемоний поцеловала Орана в щеку. Голос у нее оказался неожиданно низким, с легкой хрипотцой.
        - Грэйг, - она обратила свой взор на хозяина, а после обнялась с ним.
        Задержалась Урсула в объятиях Лэйрда чуть дольше, чем того требовали приличия, а затем уж слишком интимным жестом пробежала пальцами по его груди.
        - Всех гостей будешь провожать пока в гостиную, - бросил маг Вивиан, сам увлекая друзей туда же.
        Девушка заняла место рядом со стариком Люком и принялась изнывать в ожидании следующих приглашенных. Ее мысли то и дело уносились к комнате, где хранился витум. Прошло два дня, а идей, как изъять его из той заколдованной клетки, так и не появилось. Лэйрд также пока не предпринимал никаких действий в сторону устранения магического барьера. Ко всему прочему добавилась еще одна небольшая проблемка в лице Келли. Она так и не ушла из замка: рыданиями и причитаниями ей как-то удалось уговорить Молли заступиться за нее перед магом. Тот неожиданно сжалился и разрешил ей остаться работать на кухне. Келли вроде бы с благодарностью приняла эту милость, однако на Вивиан, занявшую ее место горничной, затаила обиду. И теперь пытается по мелочи досадить: то песок ночью в туфли насыплет, то соусник на платье вывернет. Хорошо еще, что ей дальше кухни нельзя выходить, а то арсенал ее мелких гадостей существенно бы расширился. Особенно ведьма боялась, что Келли узнает про лисицу, которая так до сих пор и жила на конюшне. Тут уж бывшая горничная не упустила бы шанса выдать ее Лэйрду!
        - Лорд Кроули, - огласил дворецкий имя очередного гостя, и Вивиан подобралась.
        В дверь проскользнула некая щуплая фигура, облаченная с ног до головы во все черное. Лишь бледное, похожее на маску, лицо светлым пятном выделялось на фоне всей этой черноты. Девушка поклонилась гостю и жестом пригласила его следовать за собой. Однако маг неожиданно остановился и вперился в нее таким пронизывающим взглядом, что, казалось, хочет вывернуть ее наизнанку. При этом он несколько раз втянул в себя воздух, словно пытался еще и принюхаться. Именно последнее натолкнуло Вивиан на ужасающую мысль: перед ней не просто боевой маг, а Охотник. Только они могли определять ведьм по запаху. Спина тотчас взмокла от страха быть узнанной.
        - Нил, ты уже здесь? - Лэйрд выглянул из гостиной, и ведьма против воли испытала к нему прилив благодарности, ибо он отвлек от нее внимание Охотника.
        - Как видишь, Грэйг, - Кроули сразу стал расслабленным и улыбчивым.
        - Может, есть какие-то новости по моему делу? - лицо Лэйрда, наоборот, приобрело серьезное выражение.
        - Нет, дружище, пока нет, - покачал головой маг в черном. - Но мы уже приступили к нему. К слову, ребята согласились работать без аванса. Так что у тебя еще есть время, чтобы собрать нужную сумму…
        Продолжая этот непонятный диалог, они направились к гостиной, и ведьма уже было выдохнула с облегчением, как вдруг Кроули на миг задержался в дверях и вновь посмотрел в ее сторону. И в этом взгляде по-прежнему читалась враждебность и настороженный интерес…
        ***
        Грэйг даже не предполагал, что на его приглашение откликнутся все три десятка человек, с кем ему довелось учиться в Академии на протяжении четырех курсов. Даже Рис Хогган заявился, хотя у них с Грэйгом всегда были прохладные отношения, если не сказать больше. Пожалуй, с этим белобрысым выскочкой Лэйрд за всю учебу дрался не меньше двух сотен раз. Чаще всего их растаскивали до того, как они успевали нанести друг другу серьезные увечья, но однажды им все же пришлось на пару полежать в лазарете с переломанными конечностями. Инициатором потасовок в девяти из десяти случаев был Хогган: он так стремился во всем стать первым, что не терпел никакого соперничества. Грэйг же постоянно обгонял его в учебе, находился на хорошем счету у преподавателей, да и девушки баловали своим вниманием больше его, чем Риса. Задеть Хогган в отместку пытался за самое больное - семью, на что сам Лэйрд не мог не реагировать. Грэйг даже был почти уверен, что сплетню о его смерти распространил именно этот маг. Хотя, спрашивается, чего им уже делить? Хогган за эти годы заметно продвинулся по карьерной лестнице, возглавив один из
отрядов императорской армии, а в прошлом году, ко всему прочему, женился на дочери вице-канцлера. Тем не менее, Грэйг то и дело ловил на себе его взгляды, полные непонятной злобы и презрения.
        - Посмотри, какая Мэган стала красотка, - Оран толкнул его в бок, отвлекая от наблюдения за Хогганом. - А ведь была такая невзрачная и с вечно кислым выражением лица, будто выпила забродившего сидра…
        - По-моему, она и сейчас такая же кислая, - отозвался Грэйг, украдкой поглядывая на молодую особу, что сидела на противоположном конце стола. На его взгляд, явных изменений во внешности бывшей сокурсницы не произошло: как была похожа на крыску, так и осталась. Разве что в формах округлилась да волосы осветлила.
        У них вообще в Академии девушек было мало, профиль-то совсем неженский. Например, с ними на курсе училось всего четыре магини, из которых привлекательной можно было назвать лишь Урсулу. Зато в соседнем Университете магических искусств проблема с миленькими студенточками напрочь отсутствовала, вот с ними и крутили романы будущие «боевики».
        - Предлагаю выпить за нашего Грэйга Лэйрда, который смог наконец-то собрать всех нас вместе! - подскочил с места Эван Фоули и поднял бокал, доверху наполненный вином.
        «Как раз таки именно твоя болтливость и сподвигла меня пригласить всех вас к себе», - хотелось сказать Грэйгу, но вместо этого он тоже поднялся и, с улыбкой выразив ответные благодарности, осушил свой бокал.
        Фоули словно подал пример собравшимся, и один за одним посыпались тосты. Гости постепенно хмелели, разговоры становились оживленней и откровенней, и в какой-то момент Грэйг предложил перебраться в гостиную, где можно было бы не только продолжить беседу, но и сыграть в карты или же затянуться сигарой. Алкоголь и его опутал своими сетями, поэтому Лэйрд сразу не почувствовал провокации в очередном вопросе, обращенном к нему. Спрашивал же как раз Рис Хогган:
        - А почему Грэйг не спешит рассказать нам о себе? - уголки его губ дернулись, борясь с ухмылкой.
        - И что тебя интересует, Рис? - полюбопытствовал маг в ответ. - Вроде, ты и так обо мне все знаешь…
        - Это не ответ, Грэйг…Возможно, тебе просто нечем похвастаться? - продолжал Хогган. - Почему лучший выпускник нашего курса просиживает штаны на кафедре Академии, а не участвует в боевых операциях?
        - Дай подумать… - Грэйг сделал нарочито серьезное лицо, а после, изменив его выражение на презрительное, выдал: - Может потому, что я не захотел стать постельной игрушкой Мариэтты, дочки канцлера?.. Иначе я сейчас бы был на твоем месте и так же пыжился от собственной значимости, которая на самом деле мыльный пузырь… Надоешь Мариэтте или ее папочке, и вмиг от тебя останется только пшик…
        - Завидуешь, что Мариэтта предпочла меня, а не тебя? - со злобной усмешкой отозвался Рис.
        - Упаси, Трехликий, - громко рассмеялся Лэйрд. - Да и предпочла она тебя после того, как я отказался от столь занимательной роли - ее мужа.
        Напоминание о том, что он снова лишь номер два, заставило лицо Хоггана перекоситься в судороге.
        - А, может, все-таки дело в твоей фамилии, Лэйрд? - тихо прорычал он. - Никто не хочет связываться с проклятым?.. Знаешь, кем считают твоего отца в армии? Знаешь, что говорят о нем его же бывшие товарищи? Что он слабак, ничтожество, неспособное дать отпор проклятью какой-то ведьмы…
        Хогган все-таки добился своего, ударив в самое болезненное место Грэйга. Источник его Силы яростно вспыхнул, выплескивая магию, и та устремилась к рукам. Пальцы угрожающе заискрились, а в ладони стала расти сфера из молний.
        - Грэйг, - Оран положил руку на плечо друга, пытаясь его остановить, - не слушай его. Ты же сам понимаешь, что все не так…
        - Не мешай, Оран, - выдохнул Лэйрд, отступая от него. - Я могу вытерпеть любые оскорбления в свой адрес… Но унижать родителей не позволю, - с этим словами он запустил сферу в Хоггана.
        Но тот успел увернуться, и в следующий миг энергетический столп, посланный в ответ, чуть не сбил с ног Грэйга. Маг опять зарычал, в секунду формируя в ладонях новую сферу, еще больших размеров. Следующая атака была такой стремительной и мощной, что Хоггана даже не спас щит, который он впопыхах успел создать перед собой. Сфера, пробив преграду, угодила прямо в грудь Рису и откинула его к стене. Кто-то из гостей побежал к нему, а Орану все-таки удалось оттянуть Грэйга в сторону.
        - Ты понимаешь, что мог убить его? - начал он тихо выговаривать Лэйрду. - Представляешь, чем бы тебе это грозило? Тебе уже не восемнадцать, Грэйг, а ты до сих пор ведешься на одни и те же провокации!
        Между тем Хогган смог подняться на ноги. Одежда, в том месте, куда пришелся удар Грэйга, была прожжена насквозь, а кожа покрылась пузырями ожога.
        - Ну все, Лэйрд, - просипел он, - ты поплатишься за это… Клянусь, ты сдохнешь раньше, чем это сделает с тобой твое убогое проклятье…
        После этого он трясущимися руками нашел в кармане брюк кинжал и, открыв портал прямо в комнате, шатающейся походкой вошел в него…
        В гостиной повисла гнетущая тишина. Все будто затаились, выжидающе глядя на Грэйга.
        - Жаль, что Рис вынужден был нас покинуть… - он деланно улыбнулся. - Но мы прекрасно продолжим наш праздник без него, не правда ли?.. Предлагаю открыть еще пару бутылочек крепленого вина и снова выпить за встречу!
        Перечить ему никто не стал, но градус веселья компании заметно понизился. У некоторых на лицах так и читалось: какую бы придумать причину, чтобы поскорей покинуть дом этого ненормального Лэйрда.
        - Теперь тебе придется быть осторожней, - вновь заговорил Оран, понизив голос почти до шепота. - Что-то мне подсказывает, угрозы Хоггана не пустой звук.
        - Да что мне этот болтун сделает? - поморщился Грэйг и в несколько глотков опустошил свой бокал. - Он всегда только языком чесать был горазд…
        - Я бы не был так беспечен, Грэйг… Да и у Риса сейчас куда больше возможностей для мести, чем раньше…
        - Да будь он хоть сам Император, бояться я его не собираюсь… - Лэйрд налил себе очередную порцию вина.
        - По-моему, тебе уже хватит, - заметил Оран, показывая на бокал.
        - А по-моему, в самый раз, - Грэйг опрокинул в себя алкоголь. - Что-то здесь душно становится… Выйду ненадолго…
        Лэйрд двинулся было в сторону лестницы, но заметив в распахнутых дверях столовой знакомую рыжую головку, резко изменил направление…
        ***
        Драка Лэйрда с его гостем, свидетельницей которой Вивиан стала случайно, зародила в ней странные и весьма противоречивые чувства. Сперва склока между магами вызвала у нее лишь привычную брезгливость, особенно когда они начали делить какую-то Мариэтту. Но затем, как речь зашла об отце Лэйрда, в памяти девушки невольно всколыхнулись слова, пренебрежительно сказанные ей ведьмой из Ковена: «Твоя бабка оказалась слаба, раз позволила какому-то магу завладеть вашим витумом и убить себя. Так, может, поделом ей?» Лэйрд же потерял над собой контроль, услышав, что его отец ничтожество. И в тот миг Вивиан ощутила необъяснимое созвучие с чувствами мага, ведь они оба готовы растерзать любого, кто оскорбит их близких. Его боль на мгновение стала ее болью, она поняла ее, пропустила через сердце, забыв даже на эти доли секунд о ненависти. А затем испугалась собственной слабости: как можно сопереживать врагу?
        К счастью, появилась Молли и попросила ее прибраться в столовой, тем самым дав Вивиан возможность отвлечься от ненужных мыслей.
        - Энн… - голос Лэйрда прозвучал как всегда внезапно, и Вивиан не сразу поняла, что слышит его наяву, а не в голове.
        Когда же увидела мага прямо рядом с собой, вздрогнула от неожиданности и, задев стул, чуть не упала. Лэйрд успел подхватить ее, но вместо того, чтобы просто поставить на ноги, притянул к себе. Захмелевший взгляд мага остановился на губах Вивиан, и та, осознав его намерения, попыталась вырваться, но тиски объятий стали лишь крепче. Ладонь Лэйрда легла ей на затылок, лишая возможности еще и двигать головой, и в следующее мгновение его губы властно впились в ее. Размокнув силой стиснутые зубы девушки, язык мага проник внутрь и принялся беззастенчиво блуждать там, пытаясь сплестись с ее языком.
        Вивиан уже начала задыхаться от отчаяния, когда рядом, почти над самым ухом, раздалось:
        - Кхм.
        Лэйрд тут же отпрянул от нее, а ведьма наконец смогла увидеть своего спасителя. Оран Дуэйн.
        - Простите, что помешал, - он попытался спрятать улыбку в кулак, но глаза не могли скрыть искреннего веселья.
        Щеки Вивиан вспыхнули алым, Лэйрд же, напротив, ничуть не смутился.
        - Оран, я решил, на ком женюсь, - заявил он, продолжая удерживать девушку за талию. - На ней…
        Глава 7
        Нет, нет, нет… Этого не могло произойти с ней! Как этот презренный маг посмел к ней прикоснуться?.. Вивиан остервенело терла губы водой, пытаясь смыть с них поцелуй Лэйрда. Ее то и дело передергивало от отвращения, а во рту до сих пор ощущался привкус алкоголя, которым маг успел накачаться до того, как полез к ней со своими непристойностями. Она отхлебнула из кувшина воды и несколько минут полоскала рот, а после с омерзением сплюнула на землю.
        А ведь Лэйрд еще что-то нес про женитьбу! Но Вивиан пребывала в таком состоянии, что едва соображала. Слава Богам, что ей все-таки удалось вырваться из лап этого пьяного чудовища и сбежать от него в конюшни, к Корни. Ведьма надеялась, что здесь он ее не найдет. Правда, с ужасом ждала, что маг начнет звать ее к себе через свой амулет. Но прошло полчаса, а в голове по-прежнему было тихо, и девушка немного расслабилась. Может, ему стало совестно? Ну да, конечно… Вивиан скептически усмехнулась. Скорее всего, он уже забыл, что учудил. Будем надеяться, сегодня Лэйрд уже не вызовет ее, а завтра, протрезвев, ни о чем и не вспомнит.
        Только сможет ли забыть она сама?.. Вот же Кайтан! Это ведь был ее первый поцелуй! И почему он случился именно с этим мерзавцем? Впрочем, сама виновата. Нечего было от Рональда нос воротить, с ним бы уж точно все произошло куда приятней…
        «Эх, Корни, Корни, - девушка взяла лисицу на руки и принялась гладить, - если бы мне удалось поскорей достать наш витум… Тогда бы не пришлось больше терпеть все эти унижения… А то кто знает, на какие еще выходки способен этот маг».
        ***
        - Грэйг, ну что ты наделал? - Оран хохотал в голос. - Эта малышка и вправду подумает, что ты хочешь жениться на ней! Женщины, особенно дэсты, такие доверчивые…
        - А я и не собираюсь никого обманывать, - Лэйрд, нахмурившись, смотрел на дверь, в которой только что исчезла испуганная горничная. - Пойду ее поищу…
        - Эй, погоди, - друг, перестав смеяться, удержал его за рукав. - Не надо ее искать. Дай девчонке успокоиться. Лучше приди в себя, а то, похоже, вино совсем ударило тебе в голову.
        Грэйг и сам не понимал, что на него нашло. К Энн его привели эмоции, которые продолжали клокотать в нем после драки с Хогганом и требовали выхода. И целовать он ее не собирался, думал, просто перекинется с ней парой слов и пойдет куда шел. Но алкоголь, притупивший разум, решил за него.
        Поцелуй со своей служанкой - что может быть более пошлым? И ведь совсем недавно он чуть не выгнал другую горничную из-за того, что та метила на место его любовницы, сегодня же сам нарушил свои принципы. Вот же Кайтан!.. Грэйг тихо засмеялся, понимая всю нелепость положения.
        Хмель немного отступил, однако мысль о женитьбе на дэсте все-таки застряла у Лэйрда в голове, настаивая подумать над ней хорошенько в другое время.
        - Ладно, пошли к гостям, - решил он последовать совету друга.
        Но тот неожиданно замялся:
        - Ммм… Собственно говоря, почти все ушли… Просили передать тебе свои извинения.
        - Сбежали, значит, - понимающе хмыкнул Грэйг. - Ну туда им и дорога… И кто хоть остался?..
        - Урсула, Эван Фоули и Мэган Кит.
        - А наш Охотник?
        - Нил тоже только что ушел, но он не сбежал, его срочно вызвали в ТСБ. Он хотел с тобой о чем-то поговорить, но не стал дожидаться. Сказал, потом заглянет.
        - Ясно, - Грэйг беспечно пожал плечами и направился к двери. - Ну что ж… Продолжим развлекаться…
        …Остаток вечера прошел на удивление весело, даже Фоули не раздражал своей болтливостью. Грэйг удивился, что именно он остался, ведь маг всегда считал того перебежчиком и немного трусом. А вот невзрачная Мэган проявила себя неожиданной кокеткой. Возможно, этому способствовало вино, но ей все-таки удалось завоевать внимание Орана. Когда же решено было расходиться, в гостевые комнаты они отправились вместе.
        - Надеюсь, мы тоже составим друг другу компанию этой ночью? - как бы между прочим поинтересовалась у Грэйга Урсула.
        - Конечно, - легко согласился тот.
        Отношения Лэйрда с Урсулой Коуан тянулись еще со студенческих времен. Кто-то называл их странными или ненормальными, но самих магов как раз все устраивало. Это была связь без обязательств, скрепленная лишь обоюдным вожделением и готовностью заняться сексом в любую минуту. При этом никакой ревности к другим любовникам, никаких скандалов и претензий. Да, еще между ними была дружба, самая настоящая и преданная, проверенная годами и самой жизнью. Именно поэтому предложение Урсулы Грэйг воспринял как само собой разумеющееся.
        - Помоги расстегнуть крючок на платье, - спокойно попросила магиня, как только они вошли в его спальню, и повернулась к нему спиной.
        Грэйг так же спокойно выполнил ее просьбу и сразу же отступил. Урсула предпочитала раздеваться самой, более того, она не любила никаких нежностей, объятий и предварительных ласк. Лэйрд об этом прекрасно помнил, даже пребывая во власти хмеля, поэтому и сейчас не предпринял никакой попытки ее обнять или поцеловать.
        - Ну что ты медлишь? - в голосе Урсулы проскочили нетерпеливые нотки.
        Сама она уже успела скинуть с себя и платье, и белье, даже распустила волосы, и теперь лежала на кровати, выжидательно глядя на Грэйга. Обнаженная Урсула была хороша, и тело мага незамедлительно откликнулось желанием. Однако раздеться быстро не получилось: после стольких бокалов вина пальцы с трудом справлялись с пуговицами на рубашке. Странно, как у него еще получилось расстегнуть платье подруги.
        Урсула шумно вздохнула и, легко соскочив с постели, подошла к Грэйгу.
        - Давай и я тебе помогу, - она принялась ловко извлекать пуговицы из петель.
        Затем сама стянула с его плеч рубашку, отбросила ее в сторону и приступила к брюкам.
        - Спасибо, - ухмыльнулся Грэйг, когда тоже оказался полностью без одежды.
        Не удержавшись, его рука все же потянулась к груди Урсулы и попыталась ухватиться за тугой сосок, но тут же получила в ответ возмущенный шлепок.
        - Ближе к делу, - прошептала магиня и подтолкнула его кровати.
        Они оба упали на простыни, и Урсула сразу же заняла место сверху.
        - Ну хоть здесь погладить можно? - Лэйрд с игривой усмешкой положил руки ей на бедра.
        - Можно, - выдохнула она и в ту же секунду со стоном насадила себя на затвердевшую плоть Грэйг.
        Маг тоже протяжно вздохнул и позволил Урсуле самой вести их к сладостному финалу. Расслабившись, он стал наблюдать за ее ритмичными движениями из-под полуприкрытых век. В какой-то момент образ Урсулы стал расплываться, а вместо нее проступили черты другой женщины. Волосы медным шелком падали той на лицо, зеленые глаза подернулись поволокой, из приоткрытых губ вырывались страстные стоны… Грэйг помнил эти губы, мягкие и бархатисто-нежные как лепестки розы. И ему мучительно захотелось вновь ощутить их вкус. Он приподнялся и, обхватив ее лицо ладонями, потянул к себе.
        - Грэйг, что ты де… - запротестовала было девушка, но маг не дал ей договорить, закрыв рот поцелуем. И в тот же миг его тело содрогнулось от взрыва острого наслаждения.
        - Да что ты творишь? - Урсула возмущенно оттолкнула Грэйга от себя, и тот безвольно откинулся на спину. - Как ты мог! А я? - она с обидой ударила его кулаком в грудь.
        - Извини… Но я пас… - пробормотал он, чувствуя, что начинает проваливаться в дрему. - Давай завтра…
        Магиня продолжала ему еще что-то сердито выговаривать, но он уже не слышал ее, погрузившись в глубокий сон.
        Утро Грэйг встретил с тяжелой головой и явными провалами в памяти касаемо вчерашнего вечера. Во всяком случае, он с трудом припоминал, как оказался в одной постели с Урсулой. Нет, это его совершенно не удивило, но все же не мешало узнать подробности. Лэйрд попытался разбудить подругу, подергав ее за плечо, но та спала так сладко, что он решил подождать, пока она сама проснется.
        И как его угораздило так напиться?
        «Энн, принеси мне кофе… Срочно».
        ***
        «Энн, принеси мне кофе. Срочно!»
        Ох… Проснулся. У Вивиан все затрепетало внутри. Вот и настала минута встречи с Лэйрдом. После долгих ночных раздумий девушка решила вести себя с ним, будто ничего вчера не случилось. Однако вся ее бравада вмиг испарилась, стоило ей увидеть заспанного, растрепанного и, по-видимому, мучавшегося похмельем мага. Ко всему прочему, он был голым, вернее, едва прикрытым простыней. А рядом с ним… Рядом с ним на постели спала такая же нагая женщина. Леди Коул, вспомнила ее имя ведьма.
        Вивиан против воли покраснела и принялась суетливо примащивать поднос на стол. Пока она это делала, подошел Лэйрд. Одеться он так и не удосужился, лишь обмотал бедра все той же простыней. Присутствие рядом обнаженного мага лишь добавило девушке нервозности, и кофе она наливала подрагивающими руками. Однако едва Вивиан успела это сделать, Лэйрд забрал чашку и в два глотка выпил из нее все содержимое. Кофе был обжигающе горячим, но он даже не поморщился и попросил:
        - Еще.
        Ведьма выполнила его просьбу, на этот раз успев добавить в напиток еще и сахар. Проделывая все это, она старалась не смотреть на мага, однако, когда протягивала ему чашку, взгляд все же невольно уткнулся в его грудь. Хорошо, что Лэйрд успел забрать у нее кофе из рук, ибо Вивиан уж точно не удержала бы его в ладонях. Причиной же этому оказалось украшение на шее мага: небольшой изящный ключ, который, как кулон, был подвешен на тонкую цепочку. И Вивиан почти не сомневалась: этот тот самый ключ от шкафа с артефактами в запретной комнате.
        - Энн… - отвлек девушку от ошеломляющего открытия Лэйрд. - Я, конечно, понимаю, что мой голый торс привлекает женщин, но все же это не повод на него так пялиться…
        Вивиан вспыхнула и отвела глаза в сторону, одновременно злясь на мага: кто б говорил о бестактности! Но по-видимому, он уже успел позабыть, что вчера вытворил. И слава Трехли…
        - Энн!
        Ну что ему еще надо?
        Лэйрд смотрел на нее, задумчиво хмуря брови:
        - Кажется, я что-то хотел сказать тебе… Но, Кайтан! Не помню что.
        И не надо вспоминать.
        Вивиан сделала невинное лицо, тем самым показывая, что не понимает, о чем речь.
        - Я вчера точно с тобой ни о чем не говорил? Не просил ничего? - не отставал маг.
        Девушка быстро замотала головой и, прихватив поднос, стала пятиться к двери.
        - И все-таки я что-то хотел… - упрямо заявил Лэйрд, но тут же застонал, начиная тереть лоб. - Как же болит, Кайтан ее подери…
        Ведьма, конечно, знала один действенный отвар от похмелья и даже при желании могла собрать для него трав, благо что те в изобилии росли в окрестностях замка. Но делать этого ни за что не будет. Пусть мучается, пьянчуга.
        ***
        Проснувшись, Урсула смерила Грэйга оскорбленным взглядом, молча встала с постели и принялась одеваться.
        - Ты чего? - удивленный столь странным поведением подруги, спросил маг.
        Но та, игнорируя его вопрос, продолжала натягивать платье.
        - Помочь? - Грэйг протянул руку к застежке.
        - Не надо, - Урсула отшатнулась и сама кое-как застегнула крючок.
        - Да что случилось-то? - Лэйрд продолжал недоумевать.
        - То есть ты вообще ничего не помнишь? - с вызовом поинтересовалась магиня.
        Грэйг пожал плечами.
        - Ну ты и придурок, Лэйрд… - Урсула уже шипела от обиды. - Мало того что задрых в самый ответственный момент, так еще и имел наглость перед этим меня поцеловать! Испортил мне все… - не договорив, она отчаянно махнула рукой и стала искать свои туфли.
        - Я? Тебя поцеловал? - переспросил Грэйг, задумавшись.
        Но в следующий миг у него в голове наконец вспыхнуло воспоминание: Энн!
        «Надо же, а мне эта девчонка так ни в чем и не призналась», - усмехнулся маг своим мыслям.
        Урсула тем временем завершила сборы и со словами:
        - Неделю ко мне можешь не подходить! - вышла вон, напоследок громко хлопнув дверью.
        Грэйга ссора с подругой особо не расстроила, и бежать за ней, чтобы извиниться, он не собирался, тем более что причина всему была несерьезная. Через пару дней Урсула остынет, он придет к ней в гости с бутылкой вина и головкой копченого сыра, который та просто обожает, и конфликт будет исчерпан.
        Сейчас же стоило подумать о более важных вопросах.
        «Энн, я все вспомнил, - Грэйг усмехнулся, представляя выражение лица служанки после подобного заявления. - Через полчаса жду в кабинете. Можешь прихватить с собой завтрак на две персоны - для меня и лорда Дуйэна. Полагаю, разговор у нас будет долгим…»
        А спустя пять минут он уже стучал в дверь гостевой спальни, отведенной для Орана.
        - Чего шумишь? - вышел в коридор недовольный друг. На удивление, он был полностью одет, даже плащ в руках держал.
        - Там Мэган? - хмыкнул Грэйг, пытаясь заглянуть ему за плечо.
        - Да, - Оран понизил голос до шепота и плотно прикрыл дверь. - Я, вообще-то, намеревался улизнуть, пока она спит, а ты чуть все не испортил своим стуком!
        - Что, все так трагично? - Лэйрд едва сдерживал смех.
        - Не знаю… Но, кажется, она решила, что я хочу на ней жениться… - Оран сделал страшные глаза.
        - Сочувствую, но сбежать от своей новоиспеченной невесты я тебе пока не дам, - Грэйг взяв приятеля под локоть, потащил его за собой. - Надо, чтобы ты мне помог разобраться с моей невестой…
        - Я что-то пропустил? Ты все-таки решил жениться? - недоверчиво уточнил Дуйэн, но в следующую секунду его осенило: - Или ты имеешь в виду свою служанку? Даже на трезвую голову не отказываешься от этой бредовой идеи?
        - Не такая уж она и бредовая, - Грэйг впихнул друга в кабинет и прикрыл дверь. - Послушай, я уже все придумал… Немая дэста-сиротка - наилучший для меня вариант. Конечно, в обществе ее не примут, но я и так там не на лучшем счету, так что репутацию себе этим не подмочу, она мокрая и без этого. Да и показывать я женушку никому не собираюсь. Пусть сидит в этом замке и радуется жизни.
        - Насчет «радоваться жизни» - это спорный вопрос, - заметил Оран, падая в кресло за письменным столом. - А как же проклятье?.. Помрет же, девчонка. Да и наследник-полумаг тебе разве нужен?..
        - Ну, полукровки вполне способны к обучению магии, так что здесь не вижу большой проблемы, - возразил Лэйрд. - Только я не собираюсь пока заводить наследника. Для начала найду ведьму, а там посмотрим. И, вообще, я хочу составить брачный договор.
        - Так, может, пусть это будет фиктивный брак?.. - предложил Дуэй. - В завещании нет никаких условий насчет любви до гроба. А то вдруг захочешь жениться потом на ком-нибудь другом, например, на Урсуле? А тут в замке супруга-дэста сидит и жизни радуется.
        - Опять ты про Урсулу! - раздраженно отозвался Грэйг. - Да не женюсь я на ней, даже если избавлюсь от проклятья. Мы друзья, понимаешь? Дру-зья. Хоть и спим иногда вместе. Но я не представляю ее в роли своей жены!
        - А дэсту представляешь? - пряча усмешку, уточнил Оран. - Целовал ты ее вчера совсем не по-дружески…
        - Мы сейчас не об этом, - рыкнул Грэйг и принялся расхаживать по комнате. - А что касается фиктивного брака - это ты хорошо придумал. Полагаю, Энн на это может согласиться.
        - Погоди, она еще может и не согласиться? - брови Дуэйна взметнулись в удивлении. - Разве выйти замуж за мага - не хрустальная мечта для любой юной дэсточки?.. А еще после того, как ты одарил ее вчера столь страстным поцелуем… Я бы на ее месте…
        - Слава Богам, ты не на ее месте! - осадил его Грэйг. - И прекрати паясничать!
        - Молчу-молчу! - Оран шутливо всплеснул руками. - Я тоже не испытываю никакого желания становиться твоей женой…
        - Оран!!!
        - Все. Я серьезен как никогда, - Дуэйн убрал улыбку с лица и выпрямился в кресле. - Так с чего ты решил, что твоя горничная не побежит с радостью за тебя замуж?
        - Ну, во-первых, сегодня утром она сделала вид, что ничего вчера не произошло. И когда я намекнул ей, даже бровью не повела, - Грэйг, конечно, немного переврал события, но в целом суть сохранил. - А, во-вторых, она сама по себе странная… Иногда хочется залезть ей в голову и посмотреть, о чем она там думает. И уж точно не похоже, что она рвется за меня замуж.
        - Не усложняй. Предложишь ей приличное содержание на время брака, при разводе купишь домик где-нибудь на окраине Фреора, ну и денег тоже немного отсыплешь. Думаю, согласится.
        ***
        «Энн, я все вспомнил».
        Если бы у Вивиан был голос, она бы точно сейчас громко выругалась как самый последний тролль. Но вместо этого пришлось со всей силы пнуть ногой мешок с мукой и произнести все бранные слова в мыслях.
        И что за разговор у мага к ней? Да еще и в присутствии его дружка. Нет, Вивиан определенно чувствовала некий подвох.
        А что если Лэйрд хочет ее уволить из-за того поцелуя? От этого предположения ведьме стало не по себе. Вдруг он пожалел о своем пьяном поступке и решил избавиться от нее? Мол, чтобы горничная не вообразила себе ничего лишнего и не начала требовать каких-то благ? Ведь собирался же он выставить Келли за ее оплошность. О, нет. Если эта догадка подтвердится, то все усложнится во сто крат. Как тогда она доберется до витума?..
        К Лэйрду Вивиан поднималась в смятенных чувствах. Она уже почти дошла до кабинета, как внезапно услышала голоса, доносившиеся из чуть приоткрытой двери.
        - Если дэста согласится, твой брат сможет провести свадебный обряд? - говорил Лэйрд.
        - Сможет, конечно, только он сейчас не во Фреоре, - отвечал второй маг. - Подался в очередное паломничество к горе Каргаон. Вернется через недели две, не раньше… Так что, может, стоит поискать другого служителя?..
        - Нет, не хочу предавать огласке эту свадьбу, - снова Лэйрд. - Я лучше подожду Даррена. Чем позже все узнают об этом, тем лучше. А если повезет, то, может, удастся и скрыть мою женитьбу.
        - А как же наследство и артефакты?..
        - Подожду две недели… Перетерплю. Надеюсь, Марк в завещании не обманул, и вход в артефактную откроется в тот же день.
        Вивиан, потрясенная этим откровением, приткнулась спиной к стене. Так вот что требуется Лэйрду для снятия барьера: жениться. Если же сопоставить вчерашние и сегодняшние события, а заодно и слова мага, то возникают подозрения, что жениться он хочет… на ней? О, Боги! Да что же это творится? Час от часу не легче! Мало ей того мерзкого поцелуя!
        С другой стороны… Если выйти за него замуж, то будет намного легче завладеть ключом, а затем, когда вход в комнату станет свободным, беспрепятственно забрать витум. Но… Трехликий! О чем она думает? Это же придется находиться рядом с Лэйрдом еще больше времени, и если он… Если он захочет не только поцелуя, но и чего-то большего? Вивиан аж содрогнулась от этой мысли. А первая брачная ночь? Этого уж точно нельзя допустить ни при каких обстоятельствах! Лучше умереть, чем отдать невинность магу…
        Хорошо, а если отказать? В лучшем случае Лэйрд женится на другой. Но когда это случится? Вдруг он не успеет найти невесту до того, как зелье Мэйбл перестанет действовать, и она снова станет ведьмой? А ведь мага ее отказ может еще и разозлить, и тогда он точно ее выгонит. И все будет зря… Витум вновь окажется недосягаемым, а Лили… Ее жизнь и так на волоске, и время на спасение все меньше. Нет, она, Вивиан, не может рисковать своей сестренкой, поддавшись собственным страхам. И если для того, чтобы получить витум, ей нужно выйти замуж за врага, она это сделает. А как быть с остальным, придумает потом.
        «Энн, ты где ходишь? Полчаса уже прошли».
        Вивиан собралась с духом и решительно открыла дверь в кабинет…
        Глава 8
        - Проходи, - Лэйрд встретил девушку у порога и сам забрал из рук поднос. - Садись…
        Он показал на мягкий стул около письменного стола, по другую сторону которого уже устроился его друг Дуэйн. Вивиан нерешительно прошла к указанному месту и присела, сложив руки на коленях.
        - Привет, - подмигнул ей блондинистый маг, демонстрируя свою коронную улыбку.
        Ведьма чуть склонила голову в ответ и поспешно отвела глаза.
        - Ой, и что там вкусненького нам принесли? - Дуэйн быстро переключил свое внимание на поднос, который Лэйрд с грохотом поставил перед ним. - Ммм… Блинчики… С вишневым сиропом. Обожаю! - он тут же подвинул к себе тарелку. - Спасибо, милая…
        Вивиан же напряженно смотрела на Лэйрда, который, поставив рядом с ней еще один стул, сел так близко, что их колени едва не касались друг друга. Он откинулся на спинку, переплел руки на груди и наконец заговорил:
        - Энн, у меня к тебе есть предложение. Деловое. Возможно, оно удивит тебя, но отнесись к нему без лишних эмоций. Я хочу, чтобы ты стала моей женой. На время. Это будет фиктивный брак, который может быть выгоден нам обоим.
        Фиктивный брак?.. У Вивиан даже от души отлегло. У ведьм, конечно, подобное принято не было, они если создавали семью, то на всю жизнь, и даже овдовевшие редко решались на новые отношения. Но маги, как слышала девушка, к свадьбе относились не столь серьезно, хотя и давали те же клятвы у алтаря Трехликого. Случались у них и разводы, и, вот как ей сейчас предлагал Лэйрд, браки по расчету. При других обстоятельствах Вивиан покоробила бы даже сама мысль о фиктивном обручении, но сейчас для нее это было настоящим спасением.
        - Супружество наше продлится недолго, - продолжал между тем маг. - Как только я решу некоторые свои проблемы, мы сразу разведемся. Жить пока ты будешь в замке на полном моем содержании. После развода я могу купить тебе дом, где пожелаешь. Также вознагражу некоторой суммой. Ее величину мы оговорим с тобой отдельно. От тебя мне нужна лишь клятва на свадебной церемонии. Ну а твои требования я готов выслушать и внести их в договор, который будет составлен при свидетеле - лорде Дуэйне. Итак, твой ответ. Ты согласна?
        Вивиан медленно кивнула, но взглядом попыталась выразить, что у нее имеются все же некоторые сомнения.
        - Оран, подай бумагу и ручку. В столе лежат, - Лэйрд глянул на друга. - И себе возьми. Будешь сейчас записывать условия договора…
        Дуэйн, запихнув в рот последний кусок блинчика, быстро вытер руки салфеткой и вытащил из ящика стола несколько листов чистой бумаги. Один он протянул Вивиан и предложил ей следом ручку с позолоченным пером.
        - Пиши свои требования, - объяснил Лэйрд.
        Ведьма немного помедлила, прежде чем решилась вывести на бумаге то, что ее волновало больше всего: «Исключить супружеский долг и прочую близость».
        Маг, прочитав это, ухмыльнулся, чем едва не вогнал ее в краску.
        - На самом деле я и не думал об этом, - произнес он потом. - Но если для тебя это так принципиально… Оран, пометь это. В таком случае, - Лэйрд внимательно посмотрел на Вивиан, - я, наверное, должен извиниться перед тобой за тот поцелуй. Уверяю, этого больше не повторится…
        - Исключить супружеский долг и прочую близость… - доносилось тем временем тихое бормотание Дуэйна, строчившего на своем листе, - …без взаимного согласия.
        - Вообще-то, последнее уточнение лишнее, - хмыкнул Лэйрд, а Вивиан все-таки чуть покраснела.
        - Это я на всякий случай, - серьезно отозвался Дуэйн. - Для того чтобы Энн была уверена в чистоте твоих помыслов. Например, захочешь ты ее как бы невзначай приобнять, а ей это не понравится, вот у тебя живот и скрутит.
        Маг, покосившись на друга, шумно вздохнул и вновь обратился к Вивиан:
        - Что-то еще?..
        «Разрешить моей лисе жить со мной», - быстро написала она.
        - Какой лисе? - не понял Лэйрд, несколько раз перечитав эту странную просьбу. - У тебя есть лиса?..
        «Есть. Она ручная».
        Дуэйн, тоже заинтересовавшись, перегнулся через стол.
        - И где она сейчас? - борясь с улыбкой, уточнил он.
        «Живет на конюшне, - Вивиан решила сказать правду, но все-таки спешно приписала: - Это моя последняя просьба».
        - А помнишь, Грэйг, как ты на первом курсе притащил в общагу енота? - вдруг разразился смехом Дуэйн.
        - Такое не забудешь, - отозвался тот.
        Дуэйн же повернулся к Вивиан и с искрящимся весельем взглядом продолжил:
        - Представляешь, у нас тогда была практика, выходили на пробное задание в Круэльскую пущу. А этот умник, - он показал на Лэйрда, - вместо того, чтобы проводить разведку на местности, нашел енота…
        - Вообще-то, я к тому времени уже был свободен, - возразил маг с улыбкой. - А енота придавило упавшим деревом. Выглядел, бедняга, ужасно… Исхудавший, голодный. Мне просто стало жалко его. Думал, покормлю и выпущу обратно в лес.
        - Ага, покормил, как же! - со смехом отозвался Оран и продолжил рассказывать девушке: - Короче, пронес он енота к нам в комнату. Скормили ему остатки ужина. Легли спать, а енот каким-то образом выбрался и пошел гулять по общаге и подчищать съедобные запасы студентов. А под конец забрался в профессорское крыло и сожрал у декана все марципановые фигурки, который тот коллекционировал целых десять лет… Когда енота нашли, он уже еле передвигался… Потом долго выяснили, кто его принес, а когда вычислили, Грэйга в наказание декан заставил лепить все фигурки заново по его же зарисовкам. А их было не меньше сотни…
        - С тех пор я смотреть не могу на марципан, - теперь уже смеялся и Лэйрд.
        Хохот магов был таким искренним и заразительным, что Вивиан не заметила, как тоже начала улыбаться, переживая вместе с ними историю из их юности. А когда словила себя на этом, разозлилась и тут же стерла улыбку с лица: как можно было расслабиться в присутствии заклятых врагов да еще и на какой-то миг начать испытывать к ним симпатию! И нечто похожее с ней происходит уже во второй раз! Нет-нет, впредь надо более тщательно следить за своими эмоциями, а то не ровен час забудет, для чего здесь находится.
        - Надеюсь, Энн, твоя лиса не такая прожорливая? - спросил Лэйрд, отсмеявшись.
        Девушка отрицательно мотнула головой и все-таки снова не удержалась от улыбки.
        - Тогда не будем вносить пункт насчет нее в договор. Пусть живет так, - милостиво согласился он.
        Вивиан уже собралась черкануть на бумаге «Спасибо», как вдруг в дверь постучали, а затем вошла Шона:
        - Простите, милорд. Но там леди Кит проснулась и требует найти лорда Дуэйна.
        - Нет-нет, миленькая, - Оран, побледнев, подбежал к ней и сложил молитвенно ладони. - Скажи, что я уже уехал…
        - Но ваш экипаж, милорд… - робко напомнила горничная.
        - Кайтан! - простонал Дуэйн. - Ну скажи, что я ушел через портал, а за экипажем пришлю позже…
        - Хорошо, милорд… Я попробую.
        Шона удалилась, а маг уже просяще смотрел на Лэйрда:
        - Спаси, друг… Ну не хочу я на самом деле из-за этой Мэган тратить силы на телепорт. Спрячь меня.
        - Интересно куда? - Лэйрд расплылся в наглой ухмылке.
        «Идемте, я вас спрячу, милорд», - сунула бумагу под нос Орану ведьма. У нее действительно возникла одна идея, которая показалась ей забавной.
        - Правда? - глаза мага засветились надеждой.
        Вивиан кивнула, и тот радостно устремился за ней.
        - А куда мы, собственно, держим путь? - пыл Дуэйна немного поостыл, когда они очутились на заднем дворе.
        Оказалось, в старые конюшни.
        «Здесь вас точно никто не найдет, милорд», - написала Вивиан на листочке, который догадалась прихватить с собой вместе с ручкой. Она не без удовлетворения заметила, как скис Дуэйн, оглядывая обшарпанные стойла и кривя нос от затхлого запаха.
        - Ну что ж, - вздохнул он наконец, - наверное, ты права… Мэган сюда навряд ли сунется. Спасибо.
        Вивиан улыбнулась и направилась за Корни, решив, раз ей позволили ее забрать в дом, она сделает это сейчас.
        - О, а это та самая лиса? - снова приободрился Дуэйн, увидев у нее на руках тотем.
        Ведьма, теперь не имея возможности ответить письменно, привычно кивнула.
        - Ты уже уходишь? - разочарованно протянул маг, когда девушка двинулась к выходу из конюшни.
        Та лишь пожала плечами, давая понять, что не может задерживаться здесь.
        - Но ты вернешься за мной, когда Мэган уедет? - крикнул он ей вслед, но Вивиан сделала вид, что уже не слышит его.
        Пусть немного посидит в некомфортных для себя условиях, а в следующий раз, может, сто раз подумает, прежде чем бегать от женщин после проведенной вместе ночи…
        - Энн, ты что с ума сошла, с лисой сюда явиться? - бросилась к Вивиан взбудораженная Молли, когда та остановилась на пороге кухни. - А вдруг милорд узнает?
        - Молли, оставь ее, - Лэйрд, легок на помине, вырос прямо за спиной девушки. - И я как раз шел к тебе, чтобы дать распоряжения насчет Энн. Она больше не горничная, а моя невеста.
        Тарелка, что в этот момент мыла Келли, выпала у нее из рук, со звоном разлетевшись на мелкие куски. Но маг как ни в чем не бывало продолжал:
        - Приготовь для нее спальню, которая раньше принадлежала моей матери… Теперь Энн будет жить там. Да, и все-таки тебе придется нанять хотя бы одну горничную. Так что займись этим тоже, Молли. И еще, - он обвел пристальным взглядом всех слуг, - если о том, что я женюсь, станет известно за пределами замка раньше, чем об этом решу рассказать я сам, плохо будет всем вам…
        - Энн, пошли, мы с тобой еще не договорили, - Лэйрд нетерпящим жестом поманил девушку за собой и покинул кухню.
        - Ведьма… - долетел до Вивиан яростный шепот.
        Обернувшись, она встретилась взглядом с Келли, и ее чуть прищуренные глаза источали неприкрытую ненависть и злобу.
        ***
        Все получилось проще, чем он думал. Правда, быстрота, с которой Энн согласилась на их брак, вызвала у Грэйга некое неприятное чувство, схожее с разочарованием. Ему казалось, что дэсту придется уговаривать, придумывать, чем завлечь, а на деле все случилось так, как и предполагал Оран: она повелась на деньги. Понятно, что в ее положении глупо отказываться от подобного предложения, но все же Грэйг ждал несколько другой реакции. Возможно, некоторой радости оттого, что ей выпал шанс побыть замужем за магом. Но она даже почти не смущалась, когда писала требование о супружеских обязанностях, а после того, как он решил извиниться за вчерашний поцелуй, даже бровью не повела, будто все это ее не трогало. Нет, для Грэйга тот пьяный порыв тоже ничего не значил, но все же…
        Кайтан! Его мысли потекли куда-то совсем не туда… Тут надо ликовать, что скоро проблема с наследством решится, а не пытаться разгадать головоломку под названием «горничная Энн». Да и ничего в ней особенного нет, дэста как дэста. Может, именно из-за своей немоты она кажется умнее других, а если бы заговорила…
        Взгляд Грэйга упал на бумагу с каракулями Орана. Да, каллиграфия над его почерком рыдает взахлеб. Те две несчастные строчки, что он успел написать, и то едва читаемы. «Исключить супружеские обязанности и прочую близость без взаимного согласия», - Лэйрд, не прочувствовав в этих словах и толики вплетенной магии, усмехнулся. Значит, Оран схитрил, когда говорил о несварении, если он, Грэйг, хоть пальцем притронется к Энн. Маг полагал, что в будущем, когда они будут составлять официальный договор, этот пункт так и останется не закрепленным заклинанием.
        - Грэйг! - в кабинет неожиданно ворвалась Мэган. - Где Дуэйн?
        - Как спалось, Мэгги, хорошо ли тебе прислуживает Шона? - с учтивым вниманием поинтересовался Лэйрд, проигнорировав ее вопрос.
        - Все хорошо, - магиня, сбившись с мысли, сразу растеряла весь свой боевой настрой. - Спала прекрасно… Так ты не видел Орана?..
        - Видел, - спокойно ответил Грэйг, - но он так срочно спешил в город, что мы едва перекинулись парой слов. Но тебе Оран все же просил передать, чтобы ты его не ждала, и он сам, как освободится, найдет тебя. Сомневаюсь, что он уже вернется сюда, поскольку экипаж попросил отправить следом за ним, но ты, Мэгги, если хочешь, можешь погостить у меня еще…
        - Нет, - маленькие глазки леди Кит покраснели, готовые вот-вот выплеснуть слезы. - Я тоже отправлюсь в город… Спасибо за гостеприимство, Грэйг…
        Лэйрд, естественно, не стал ее удерживать и не без удовольствия проводил до ворот.
        «Оран будет мне должен, - думал он, прощально махая рукой вслед удаляющейся коляске магини. - Интересно, куда Энн его спрятала?»
        Возвращаясь в замок, Грэйг заглянул на кухню, чтобы дать кое-какие указания Молли. Там же он встретил Энн с лисицей на руках. Судя по яркому окрасу и некрупным размерам, животное было еще молодым.
        - Как ее зовут? - спросил Лэйрд, когда они вернулись в его кабинет.
        Энн присев на прежнее место, достала из кармана фартука уже порядком помятый листок и ручку и написала: «Корни».
        - Вы с ней похожи, - вырвалось невольно у Грэйга, чем вызвал легкую улыбку у девушки. - Кстати, где ты спрятала лорда Дуэйна?
        «В дальних конюшнях».
        Лэйрд хохотнул, представив друга, который с несчастным видом ютится в грязной заброшенной конюшне.
        - Ладно, пусть побудет немного там, - сказал он, - а пока вернемся к нашему вопросу. Значит, мы сходимся с тобой на содержании во время брака, - маг стал дополнять список, начатый Ораном, - покупке дома в любом районе Арариона в пределах суммы в сто десять глеонов и денежной компенсации в размере… - он ненадолго задумался, - пятидесяти глеонов… Устроит?
        Энн коротко кивнула.
        - И последнее условие - запрет на любые отношения интимного характера, - Грэйг поднял взгляд на девушку, но та, ничуть не изменившись в лице, сосредоточенно гладила лису, и добавил: - Без взаимного согласия.
        Энн, даже не повернув голову в его сторону, снова кивнула.
        - Отлично, - удовлетворенно протянул Лэйрд. - Значит, на днях придет нотариус и все это официально задокументирует.
        - Милорд, к вам лорд Кроули, - после деликатного стука порог кабинета переступил дворецкий.
        Тут же за ним вошел Нил:
        - Я без приглашения, извини.
        - Все в порядке, - Грэйг поднялся ему навстречу, чтобы поприветствовать. - Ты же знаешь, что ко мне можешь прийти в любой момент. Люк, спасибо, можешь идти, - бросил он дворецкому.
        - Вчера я ушел, не поговорив с тобой… - начал было Нил, но вдруг остановился, воззрившись на Энн.
        - Да, познакомься, - нарочито беззаботным тоном заговорил Грэйг, - это моя невеста. Она согласилась помочь мне решить проблему с завещанием…
        - Вот как раз об этом я и хотел поговорить с тобой, - медленно отозвался Кроули, не отрывая взгляда от девушки. - Вернее, о ней. Это ведь твоя служанка, да?
        - Уже нет, - усмехнулся Лэйрд, так и не понимая, чем вызван его странный интерес к Энн.
        Нил же подошел к девушке и, нагнувшись к ней, выдохнул почти в лицо:
        - Кто ты?..
        Грэйг увидел, как Энн сжалась и побледнела, желая отпрянуть от Охотника.
        - Нил, прекрати, - он положил руку на плечо Кроули. - Она не сможет тебе ответить… Она немая, понимаешь?..
        Но Нил отступил от девушки лишь на шаг, продолжая сверлить ее глазами.
        - Она не просто дэста, - сказал он затем. - Я не могу объяснить… Я что-то чувствую…
        - Только не говори, что ты чувствуешь в ней ведьму, - насмешливо отозвался Грэйг.
        - У нее нет запаха ведьмы… - неуверенно произнес Охотник. - Но в ней все равно что-то не то… Кстати, почему с ней лиса? - вдруг задал он вопрос. - Разве дэсты заводят себе таких домашних зверушек?..
        - Слушай, ну у каждого свои странности, - глядя, как напугана Энн, Грэйг все еще пытался перевести разговор в шутку. - Ничего не вижу удивительного в приручении лисы. Вспомни, как я притащил енота…
        - Ну, меня тот твой поступок никогда не удивлял, - без тени улыбки ответил Нил, - благоразумие - не твой конек. Например, как сейчас… Почему ты решил жениться именно на этой дэсте?..
        - Хотя бы потому что она немая! - взмахнул руками Лэйрд и засмеялся. - Знаешь, как хорошо иметь немую жену? Никаких скандалов, никаких выяснений отношений! Делай что хочешь, говори, что хочешь, а она в ответ только мычит!
        Энн после этих слов внезапно подскочила и так стремительно выбежала из комнаты, что даже не закрыла за собой дверь. Грэйг же только сейчас понял, что его бахвалистые рассуждения могли быть неприятны дэсте.
        - Кажется, обиделась, - пробормотал он, глядя на распахнутую дверь.
        - Ну и Кайтан с ней! - Нил опустился на тот стул, где только что сидела Энн. - Тебя не должны волновать чувства какой-то дэсты…
        Не должны… И все-таки Грэйгу было не по себе. Высмеивать физические недостатки, будь то мага или дэсты, он считал низким занятием.
        - Нил, чего ты прицепился к этой девчонке? - устало произнес он, присаживаясь на край стола. - Ничего в ней такого нет…
        - И все же будь настороже, - стоял на своем Кроули. - Пусть лучше я ошибусь. Возможно, и в первый раз в своей жизни… Хотя, ты знаешь, мое чутье меня никогда не подводило…
        - Ты мне лучше скажи, ничего нового не слышно о Шиан?.. - решил сменить тему Лэйрд.
        - Мы начали прорабатывать один вариант, и мне кажется, он может оказаться верным… - ответил Нил.
        - Будем надеяться, - вздохнул Грэйг. - Ты не представляешь, как мне хочется поскорей найти эту нечестивую ведьму и покончить со своим кошмаром раз и навсегда…
        ***
        Вивиан никак не могла унять дрожь. Этот друг Лэйрда точно Охотник, и он едва не рассмотрел в ней ведьму. Счастье, что Лэйрд пытался заступиться за нее, что было даже несколько неожиданно, при его-то сухости и безразличии ко многим вещам. Девушка едва улучила момент и сбежала от них. Пусть думают, что хотят, но больше находиться она там не могла. Вивиан первый раз было так страшно, ей казалось, что холодные стальные глаза Охотника до сих пор ввинчиваются в ее нутро.
        - Ты чего забилась в угол? - голос Молли прозвучал почти над самым ухом, заставив ее вздрогнуть.
        Только сейчас девушка очнулась и поняла, что сидит на полу, спрятавшись за выступом в стене, и крепко прижимает к себе Корни.
        - Комната твоя готова, - между тем продолжила Молли, а потом добавила неожиданно едко: - Так что можете отдыхать там, миледи…
        Вивиан на душе стало еще горше: похоже, после того, как ее объявили невестой мага, от нее отвернутся все слуги, и даже те, с кем она уже успела поладить. А недоброжелатели как Келли и вовсе возненавидят.
        Молли, больше ничего ей не сказав, удалилась, а девушка заставила себя подняться и отправилась в свою новую спальню. В этой комнате она еще не была, но обстановка здесь оказалась довольно милая и невычурная, а цветовая гамма приятная глазу - серо-лиловая. Главное, не вспоминать о том, что некогда здесь жила жена того, кто убил ее бабушку.
        Вивиан наконец спустила с рук Корни, и та принялась с интересом исследовать незнакомое помещение.
        - Энн, ты здесь? - голос Лэйрда за дверью отвлек девушку от гнетущих мыслей, в пучину которых она вновь стала погружаться.
        Ведьма насторожилась: что ему надо? Может, Охотнику все-таки удалось посеять в Лэйрде сомнения насчет нее? Сердце вновь сжалось от приступа неконтролируемого страха.
        - Энн, открой… - маг не уходил, но тон его неожиданно смягчился, а дальше он произнес уже нечто совсем для него нетипичное: - Пожалуйста…
        Глава 9
        Понимая, что скрывать свое присутствие бесполезно, Вивиан распахнула дверь.
        - Почему ты убежала? - Лэйрд в комнату не прошел, а остановился на пороге и привалился плечом к косяку.
        Ведьма затаила дыхание, пытаясь догадаться, что кроется за этим вопросом. Может, маг хочет по ее реакции понять, прав ли его друг-Охотник? Ведь ее побег действительно выглядел подозрительным.
        - Ты обиделась на то, что я подшучивал над твоей немотой? - огорошил ее Лэйрд следующим вопросом.
        Так вот что он подумал! Слава, Трехликий! А она даже не помнит, что маг там нес, пока она с ума сходила от страха.
        - Прости, я перегнул палку, - продолжал удивлять ее Лэйрд.
        Да что с ним сегодня происходит? Он уже второй раз за день извиняется перед ней, дэстой. В чем подвох?.. Вивиан с опаской смотрела на мага, но тот и вправду выглядел так, будто чувствовал себя виноватым.
        - В столовой уже накрыли обед. Если хочешь, можешь составить нам компанию… - Лэйрд принялся тереть подбородок, поглядывая на нее из-подо лба.
        Сесть за один стол с магами? Вивиан сомневалась, что у нее получится проглотить хоть кусочек. Да и кого он подразумевает под «нами»? Если там еще и Охотник, то лучше она с голоду умрет, чем вновь окажется с ним рядом.
        - В конце концов, ты уже не горничная и питаться на кухне больше не должна. Или ты собираешься теперь все время до свадьбы сидеть в комнате? Конечно, это твое право…
        - О, Энн! - из-за плеча Лэйрда выглянул счастливый Дуэйн. - Ты уже переехала? И как тебе новая спальня? Кровать, полагаю, получше, чем была у тебя раньше… - он как-то незаметно просочился внутрь и принялся со знанием дела ощупывать матрас.
        - Вижу, ты вернулся с прогулки по моим конюшням? - на лице Лэйрда появилась ухмылка.
        - Вообще-то, могли меня и предупредить, что Мэган уехала, - с веселым упреком отозвался Оран, вновь оказываясь рядом. - Но я все равно на вас не обижен! - он обнял одной рукой за шею мага, а другой неожиданно обхватил Вивиан за талию. - Я вам так благодарен, друзья мои! Что бы я без вас делал?..
        - Отправился бы под венец с милашкой Мэган? - предположил Лэйрд, все так же ухмыляясь.
        - Именно! Но вы меня спасли от этой неприглядной участи! - воодушевленно отозвался Дуэйн. - А пойдемте-ка уже обедать! Когда я проходил мимо кухни, то учуял чудесный запах запеченной индюшки… Да, и сними ты уже свой передник, Энн! - возмущенно добавил он, оглядывая Вивиан. - И, вообще, у тебя есть какое-нибудь другое платье?..
        Девушка была настолько растеряна выпадом мага, что едва смогла мотнуть головой. Потом же она не успела опомниться, как Оран сам развязал ее передник и, стянув с плеч, брезгливо откинул в сторону:
        - Вот так-то лучше. Но о новом гардеробе, детка, все-таки стоит задуматься…
        А дальше он подхватил Вивиан под руку, Лэйрда вновь обнял за плечи и потянул их в столовую. Ведьма сперва попыталась этому воспротивиться, но потом поняла, что не в силах бороться с напором этого бойкого мага, и, смирившись, пошла с ним.
        Охотника, слава Богам, нигде не было видно, и страх понемногу отпускал Вивиан. Дуэйн продолжал что-то говорить, и его беззаботная болтовня даже успокаивала девушку.
        - Позвольте поухаживать за вами, миледи, - в своей шутовской манере Оран отодвинул перед Вивиан стул. - Надеюсь, ваш жених не будет против этого… - он стрельнул глазами в Лэйрда.
        - Не буду, - снисходительно отозвался тот, занимая место прямо напротив ведьмы.
        - Вот и ладно. Тогда я и сяду рядышком с Энн…
        - Сегодня ты нас обслуживаешь, Молли? - поинтересовался Лэйрд у смотрительницы, которая кружила около стола, раскладывая еду по тарелкам.
        - Так больше некому, милорд, - она демонстративно не глядела на Вивиан, будто знать ее не знала. - Шону отправила на уборку гостевых спален, а Келли по вашему приказу теперь только на кухне работает.
        - Если это намек на то, чтобы я вернул ее на место горничной, то этого не будет, - холодно проговорил маг. - Лучше побыстрее займись поисками новой.
        - Да, милорд, я помню. Завтра с утра из Лаорта придут несколько девушек, которые готовы стать горничными в замке…
        - Приведешь их ко мне. Я хочу сам на них посмотреть.
        - Как прикажете, милорд, - Молли учтиво склонила голову.
        - Кстати, о Лаорте! - притихший было Дуэйн вновь оживился. - Предлагаю завтра туда прогуляться! Во-первых, там будет праздничная ярмарка по случаю Долгодня. А, во-вторых… - тут он сделал театральную паузу. - Только завтра в Лаорте знаменитый Ар'ан позволит полюбоваться на свои работы.
        Ар'ан - эльфийский скульптор, о котором ходят легенды, ведь творит он не из камня или глины, а из редчайшего золотого песка. И ведьмы были наслышаны о его славе и великолепии работ не меньше магов, поэтому Вивиан невольно заинтересовалась словами Орана Дуэйна. В глубине души она всегда мечтала хоть один разочек увидеть любую из скульптур этого загадочного эльфа Ар'ана.
        - А разве он не выставлялся во Фреоре? - Лэйрд, в отличие от ведьмы, не выказал особого восторга этой новости. - По-моему, я видел афиши о его экспозиции еще неделю назад.
        - Да, но она закрылась как раз на днях, - подтвердил Оран, - и скульптор собрался отправиться на родину, но власти Лаорта уговорили Ар'ана по пути заглянуть в город и задержаться в нем хотя бы на день, чтобы предоставить шанс и его жителям увидеть шедевры мастера. Конечно, это удовольствие доступно далеко не всем, но я приглашаю туда вас двоих, - он перевел сияющий взгляд с друга на Вивиан, - в качестве дружеской благодарности за мое сегодняшнее спасение!
        - Да забудь ты уже о своей Мэган, - усмехнулся Лэйрд.
        - И все-таки я настаиваю! Энн, ты как, согласна? - Оран вопросительно посмотрел на девушку.
        Та опешила, не зная, как реагировать. Прогулка с этими двоими, да еще и в город, кишащий магами, точно не входила в ее планы. Впрочем… Получасом ранее она именно так же думала о совместном обеде с ними, а теперь вот…
        - Вижу, согласна! - решил за нее Оран и, не реагируя на дальнейшие протесты Вивиан, повернулся к Лэйрду. - Грэйг, а что ты скажешь? В принципе, мы с Энн и вдвоем неплохо время проведем, так что, если ты не хочешь…
        - Нет, - ответил тот, со стуком отставляя бокал в сторону. - Я пойду с вами…
        На новом месте Вивиан не спалось. Мало того что тревожные мысли никак не хотели покидать ее голову, так еще и Корни рядом не было: лису приходилось на ночь отпускать на волю, чтобы она не истосковалась в каменных стенах замка. И сейчас, в полумраке чужой спальни, девушка чувствовала себя как никогда одиноко.
        Вторую половину дня она провела в этой комнате, стараясь лишний раз из нее не выходить. Под вечер вновь заявился прилипчивый Оран с предложением спуститься на ужин, но Вивиан как-то удалось отказать ему, сославшись на плохое самочувствие. С Лэйрдом же она как рассталась после обеда, так больше и не виделась. Ужин принесла ей в комнату Шона. Она, точно Молли, старалась не смотреть на Вивиан, молча оставила поднос с едой и ушла. Похоже, слуги решили объявить бойкот невесте-выскочке.
        Легла спать ведьма рано, правда, долго умащиваясь на непривычно мягкой и большой кровати. Одеяла с подушками тоже были необычайно легкими и пушистыми, а еще источали приятный цветочный аромат. Стоило бы просто наслаждаться этим комфортом, но Вивиан все равно было неуютно. Она раз за разом переживала прошедший день и бесконечно спрашивала себя, правильно ли поступила, рискнув согласиться на замужество с Лэйрдом. Иногда в ее памяти всплывала встреча с Охотником, и сердце вновь начинало захлебываться от страха. Тогда Вивиан принималась успокаивать и убеждать себя, что, если бы тот жуткий маг действительно что-то почувствовал, то не позволил бы ей уйти. А зелье Мэйбл прекрасно работает, и что бы Охотнику ни казалось, он никогда не сможет доказать, кто есть Вивиан на самом деле. Эти же самые уверения она использовала и когда начинала думать о предстоящем походе в город магов. Никто не сможет почувствовать в ней ведьму, говорила она себе, тем более что Лаорт - небольшой городок, где в основном живут дэсты. К тому же ее будут сопровождать два мага, да еще и лорда - чем не дополнительная маскировка? Разве
кто подумает, что вместе с ними так спокойно может прогуливаться ведьма? А в настоящем городе ей всегда мечталось побывать…
        Утром пришла Шона. По ее прохладному взгляду и поджатым губам было понятно, что свое отношение к Вивиан она пока не изменила.
        - Милорд интересуется, спуститесь ли вы к завтраку? - сухо спросила она.
        Ведьма отрицательно покачала головой: она пока не готова была трапезничать с магами каждый раз, ей вполне хватило вчерашнего обеда.
        Следом за горничной в комнате девушки появилась Молли.
        - Я принесла вам платье для прогулки, миледи, - таким же отчужденным тоном сообщила она. - Оно из гардероба покойной матери милорда. Он сказал, вам должно подойти…
        Вивиан не могла больше выносить холодности смотрительницы, ей хотелось объясниться с Молли, сказать, что она оказалась невестой лорда случайно, но голос… Как же его сейчас не хватало! А ручку она еще вчера отдала Лэйрду, помятый же и исписанный лист выкинула. Вот же невезение! А ведь Молли, пожалуй, единственная из слуг, кто сумел бы прочитать ее послание. Тогда Вивиан просто попыталась взять женщину за руку и вложить в свой взгляд все, что чувствовала. На миг в глазах Молли вспыхнуло удивление, а после - знакомая теплота, но женщина тут же отвернулась, словно устыдилась своих эмоций, и выдернула руку из пальцев ведьмы.
        - Я помогу вам одеться и причесаться, миледи… - произнесла она тихо, тем самым вновь обозначив дистанцию между ними.
        Платье оказалось очень красивым, цвета нежной мяты. Ткань легкая, струящаяся, явно соткана эльфийскими мастерами. Вивиан раньше даже не прикасалась никогда к такому великолепию, не то, что примеряла на себя. Правда, плечи и грудь были чересчур открыты, но к платью, оказалось, прилагалась накидка, так что эта проблема быстро решилась.
        - Назавтра я пригласила в замок портниху, - нарушила молчание Молли, когда приступила к прическе Вивиан. - Она снимет с вас мерки для новых платьев…
        - Не забудьте надеть шляпку, миледи, - сказала она, уже уходя. - День обещает быть жарким… - и неожиданно улыбнулась без прежней тени иронии и презрения.
        Вивиан просияла в ответ и проводила смотрительницу благодарным взглядом.
        ***
        Из трех дэст, что привела к Грэйгу Молли на должность горничной, ему не понравилась ни одна. Впрочем, причина, скорее всего, была в нем самом: он почему-то плохо спал этой ночью, и теперь, ощущая себя разбитым и раздраженным, воспринимал все в искаженном свете. Маг даже пожалел о своем желании лично смотреть претенденток, надо было все-таки оставить это на Молли. Он же видел в каждой из них лишь недостатки. Например, одна выглядела слишком неопрятно и неряшливо. Спрашивается, если она за собой последить не может, как будет относиться к работе? Вторая была внешне, вроде, ничего, но слишком юна. Со слов смотрительницы, девчушке только-только исполнилось пятнадцать. Ну а третья уж очень напоминала по манерам Келли: кокетливый взгляд, многообещающая улыбка, вызывающая поза. Отличался лишь цвет волос - эта охотница за вниманием лорда была брюнеткой. И кого прикажете выбрать?.. В конце концов, Грэйг махнул на все рукой и решил пока оставить двух, назад отправил лишь неряху.
        - Маленькую приставишь к Энн, - сказал он потом Молли. - Вторую возьмешь наподхват, а Шона будет при мне…
        - Хорошо, милорд…
        - Кстати, как там Энн?
        - Уже одета и готова к выходу, милорд…
        - Передай ей, что мы с лордом Дуэйном ждем внизу, - Грэйг перекинул через руку плащ и вышел из кабинета.
        - Что за постное выражение лица? - встретил его у лестницы друг.
        - Зато тебе не мешало бы отведать уксуса, - отозвался Лэйрд.
        - Слушай, тебя никто не заставляет ехать с нами, - со смехом парировал ему Оран. - Иди отоспись хорошенько, а мы с Энн будем внимать прекрасному…
        - Может, я тоже хочу внять этому самому прекрасному, - криво усмехнулся Грэйг. - Когда еще представится шанс увидеть творения самого Ар'ана? Да еще и за твой счет.
        - А у твоей матушки был хороший вкус, - неожиданно сменил тему Дуэйн, кивком показывая на лестницу, где только что появилась Энн. - Фасон платья, конечно, уже давно вышел из моды, но дэсточке нашей идет.
        Слова «наша дэсточка» неприятно резанули слух Грэйгу, заставив мысленно поморщиться. Но пререкаться с другом он не стал, тем более что Энн уже была совсем рядом. Платье ей действительно шло, и маг с трудом отогнал от себя воспоминания о тех днях, когда мать была еще жива. Оран, ожидаемо, тут же подскочил к девушке и, рассыпавшись в стандартных комплиментах, повел ее к выходу.
        Путь до центра города занял не больше получаса, из которых у Дуэйна ни на минуту не закрывался рот. Он, конечно, всегда любил поговорить, но рядом с Энн степень его болтливости достигла своей вершины. Лэйрду даже стало жаль дэсту, которая с вымученной улыбкой пыталась внимать его нескончаемым речам. Вместе с этим в душе мага затаилось еще и некое злорадство: хоть какая-то женщина оказалась неподвластна обаянию Дуэйна.
        Выставка эльфийского скульптора разместилась в галереи, которая примыкала к зданию мэрии. Несмотря на дорогие билеты, людей там было предостаточно. Со всех сторон доносились хвалебные восклики, и вскоре Оран на пару с Энн примкнули к рядам благоговеющих посетителей. Грэйг же, как ни пытался, не мог разглядеть в этих блестящих фигурах зверей, птиц и эльфов шедевры. Зато Энн неожиданно преобразилась: ее глаза возбужденно блестели, щеки покрыл нежный румянец, а с губ не сходила восторженная улыбка. Хитрый же Дуэйн, пользуясь ее настроением, продолжал упражняться в красноречии и между делом приобнимать ее за талию, чем вызывал у Грэйга приливы неясного раздражения. Потом же Оран узрел самого скульптора и потащил Энн с ним знакомиться. Та, бедняжка, и вовсе растерялась, а румянец из розового превратился в пунцовый. Благо, эльф был настолько занят раздачей автографов, что надолго задержаться около него не получилось.
        Лэйрд с облегчением выдохнул, когда их троица наконец выпала из галереи. Но энергия продолжала бить фонтаном из Орана, и вот они уже оказались в самой гуще ярмарочной площади. Толпа потоком понесла их вдоль прилавков со всякой всячиной. Оран, конечно же, принялся задаривать Энн всякими безделушками, и как та не пыталась его остановить, коллекция ненужной мелочевки в ее руках пополнялась от лотка к лотку. Грэйг же, тенью следуя за ним, отчаянно боролся с желанием наградить Дуэйна дружеской затрещиной. Он почти не смотрел на товары, что пестрили со всех сторон, но в какой-то момент его взгляд выхватил прилавок, на котором разместились различные блокноты, тетради и записные книжки. Идея купить небольшой блокнот для Энн возникла спонтанно и показалась не такой уж абсурдной: все-таки им теперь предстоит больше общаться, а у дэсты не всегда есть под рукой лист бумаги, чтобы доступно выразить свою мысль. Выбирал Грэйг долго, не зная, чему отдать предпочтение. В конце концов, остановился на небольшой записной книжке, обложка которой была украшена изящным узором из переплетенных серебряных и золотых нитей.
Не вычурно и одновременно мило, девушкам такое должно нравиться. Вдобавок он прикупил еще и ручку, в которой чернила восполнялись сами собой, и довольный отошел от прилавка.
        Грэйг принялся искать глазами спутников, но увидел лишь светлую макушку друга около лотка неподалеку.
        - Где Энн? - спросил его Лэйрд, обеспокоенно бегая взглядом по толпе.
        - Энн? - обернулся тот. - Так вроде только что тут была… Я вот выбирал для нее…
        - Энн! - недослушав его, позвал Грэйг и принялся оглядываться по сторонам. - Кайтан! - процедил он сквозь зубы. - Она же немая! И города не знает!
        - Разойдемся, - Оран тут же стал серьезным и собранным. - Ты иди в ту сторону, а я в эту… Встречаемся у галереи… Далеко она уйти не могла.
        Глава 10
        Вивиан и подумать не могла, что прогулка по Лаорту так ее увлечет. Она даже на время забыла о своем страхе, а чувство опасности, что держало ее постоянно в напряжении, притупилось. Ведьма никогда не бывала в городе и все здесь казалось ей в новинку: и каменные дома, почти примыкающие друг к другу, и широкие улицы, и магазины с яркими вывесками. Но главное - множество людей. Вивиан, пожалуй, за всю жизнь не встречала столько народа.
        Выставка эльфа Ар'ана вызвала в ней целую бурю эмоций: девушка с восхищением переходила от скульптуры к скульптуре, боясь даже поверить, что все это происходит с ней наяву. Она старалась запомнить каждую деталь, каждую мелочь, чтобы потом рассказать обо всем Лили и Аманде. Вот они будут удивлены! А затем Вивиан довелось еще и увидеть знаменитого мастера воочию: вот уж правду говорят - красоту эльфов невозможно сравнить ни с чем!
        Потом же она оказалась на настоящей праздничной ярмарке. Сколько Вивиан была наслышана о них от тех ведьм, что рисковали жизнью ради покупки какой-нибудь чудесной вещицы. Возможно, эта ярмарка была не похожа на столичную, но девушке сравнивать было не с чем, поэтому ей здесь нравилось совершенно все. Правда, потом она постаралась поумерить свои восторги, поскольку Дуэйн начал скупать все, на что падал ее взгляд, утверждая, что это лишь дружеские знаки внимания. Но Вивиан-то понимала, что этот маг-ловелас не может испытывать к женщине лишь приятельские чувства, и явно хочет очаровать ее своей щедростью. Так, за каких-то полчаса ведьма против собственного желания обогатилась на браслет и бусы из бирюзы, янтарную статуэтку лисы и кружевной платочек. Когда Дуэйн с воодушевлением принялся выбирать для нее очередной подарок, Вивиан отошла чуть в сторону, надеясь хоть несколько минут отдохнуть от его болтовни и спокойно рассмотреть товар в другой лавке. Потом же по соседству ее заинтересовали поделки из бисера, а следом и лоток с симпатичными шкатулками. Девушка была уверена, что отошла от магов на
каких-то несколько шагов, когда же наконец оторвалась от любования очередными сувенирами, поняла, что потерялась. Она вначале бросилась в одну сторону, ища глазами васильковую рубашку Орана или черный плащ Лэйрда, потом же метнулась в другую, решив, что перепутала направление.
        Паника подкрадывалась незаметно, и Вивиан сперва пыталась не поддаваться ей, убеждая себя, что вот-вот маги найдутся. Но вскоре люди вокруг перестали казаться веселыми и дружелюбными, а лотки с яркими товарами сливались в одно безобразное пятно. «Галерея! Надо найти галерею! Там осталась коляска Лэйрда», - вспомнила девушка. Только вот как это сделать, если она даже спросить дорогу не может? Ведьма попыталась обратиться к нескольким дэстам, жестами показывая, что ей надо, но те лишь неприязненно шарахались от нее.
        Окончательно потеряв ориентиры, Вивиан уже пошла куда глаза глядят. Но вот последние ярмарочные лавки остались позади, а галереи так и не было видно. «Не паниковать, не паниковать», - твердила себе девушка, мечась по незнакомым улицам.
        «Энн! Ты где?» - вдруг раздалось у нее в голове. О, Боги, она никогда не думала, что будет рада услышать этот голос. Но как же ответить? Как дать знать, где она?
        - Ведьма! - вдруг кто-то заверещал совсем рядом, и у Вивиан все потемнело перед глазами.
        Она с трудом рассмотрела мальчишку, который пальцем показывал куда-то в сторону. Не на нее. Облегчение было недолгим: буквально через мгновение перед Вивиан начало разворачиваться действие, от которого ей стало дурно. Из-за угла внезапно выбежала женщина с темными распущенными волосами и в рубахе-платье, похожем на те, что носили в Предгорье. Сомнений в том, что ведьма она, не было. За ней - не прошло и секунды - показались четверо магов в боевом обмундировании. Женщина быстро скрестила пальцы, и каменная кладка под ногами преследователей вздыбилась, преграждая им путь. Но магов это задержало лишь на мгновение, один из них метнул в ведьму сферу-молнию, и та, сбитая ею с ног, упала, громко застонав. Другой маг уже стоял около нее, а в его ладони разрасталась сеть, сотканная из мерцающих нитей. Едва она накрыла ведьму, как та закричала еще пронзительней, а там, где ее кожу касались нити, начинала сочиться кровь.
        «Энн! Энн!» - голос Лэйрда сливался с криками ведьмы, Вивиан же словно омертвела. Страх, что она испытывала вчера при встрече с Охотником, не шел ни в какой сравнение с ужасом, от которого сейчас деревенело ее тело.
        - Энн, вот ты где… Кайтан!
        Лэйрд насильно развернул ее от леденящего душу зрелища и прижал к груди, словно ограждая от всего этого кошмара.
        - Энн… Не смотри… Не надо…
        И Вивиан сама не поняла, как уткнулась лицом в его плечо и вдруг расплакалась…
        ***
        Беспокойство за Энн росло с каждой минутой, оттесняя в сторону здравый смысл. Лаорт хоть и был довольно спокойным городом, но и в нем хватало опасностей для беззащитной дэсты, особенно во время многолюдных ярмарок. Грэйг раз за разом звал девушку через амулет, хотя и понимал, что это бесполезно: та все равно не сможет откликнуться.
        «Надо было сделать обратный амулет, - с досадой подумал он, правда, тут же осек себя: - Идиот! В руках дэсты он работать не будет!»
        Грэйг продолжал нестись вперед, расталкивая людей и выискивая среди них знакомый силуэт. У него даже стали появляться совершенно абсурдные мысли, что не стоило Энн давать платье матери - вдруг через него проклятье затронет и ее. Где-то за пределами рыночной площади раздался истошный женский крик, за ним последовал еще один, и маг устремился туда.
        Страх отпустил, едва он увидел Энн, здоровую и невредимую, и только потом обратил внимание на то, что происходило вокруг. Ведьма. Какого Кайтана ее занесло в Лаорт? К тому времени, как Грэйг подбежал к месту схватки, боевики уже обездвижили ведьму, загнав в сети, и та теперь корчилась в муках, истекая кровью. Зрелище не для слабонервных, но маг к такому уже привык, а вот Энн… Девушка, оцепенев, смотрела на все это глазами, полными безмерного ужаса, с ее лица схлынула краска, а побелевшие губы подрагивали.
        - Кайтан, - прошептал Грэйг и тут же притянул ее к себе, заставляя отвлечься от неприглядной картины. - Энн… Не смотри… Не надо…
        Она же как-то сразу обмякла в его объятиях, прильнула ближе, вцепившись дрожащими пальцами в рубашку, и беззвучно заплакала. Сердце Грэйга дрогнуло, наполняясь жалостью и еще чем-то теплым и щемящим, которому он не мог дать определения. Он осторожно провел ладонью по волосам Энн, но она тут же отшатнулась от него и принялась запястьем стирать с лица слезы. Но те продолжали кривыми дорожками бежать по щекам, затекая в уголки рта. Желание приникнуть к этим влажным от слез губам возникло так внезапно, что у Грэйга даже в горле пересохло. Он едва поборол его, правда, потом, все-таки не удержавшись, прикоснулся кончиками пальцев к краешку ее губ и смахнул заплутавшую слезинку. Энн снова отпрянула и посмотрела на него со смесью удивления и испуга.
        - Идем отсюда, - быстро проговорил Грэйг, пытаясь сгладить возникшую неловкость.
        Он бросил взгляд назад, убедился, что маги с пойманной ведьмой уже покинули улицу, и только тогда позволил Энн развернуться.
        - Идем, - повторил маг и крепко взял ее за руку, увлекая за собой.
        ***
        Вивиан никак не могла унять дрожь, даже когда ужасное место осталось позади и их с Лэйрдом вновь поглотила ярмарочная толпа. Помимо первобытного страха, охватившего ее после увиденного, ведьма теперь испытывала еще одно чувство - презрения к себе. Да что с ней происходит? Она сама бросилась в объятия Лэйрда да еще и разрыдалась у него на груди! Искала защиты у того, кто, узнай правду, первый лишит ее жизни не менее жестоким способом? Позволяла ему себя обнимать, вытирать слезы, держать за руку… Но что хуже - больше не испытывала при этом брезгливости!
        - Энн, милая! - им навстречу бросился взволнованный Дуэйн.
        Ну вот, еще один…
        - Ты плакала? - не унимался он.
        - Она видела, как ловили ведьму. Сетью, - коротко пояснил Лэйрд. Он до сих пор сжимал руку Вивиан и, похоже, даже не собирался отпускать ее.
        - Испугалась, да? - сочувственно спросил Оран.
        - А ты как думаешь? - отозвался снова Лэйрд. - Вспомни себя на первом задании… Ладно, хватит разговоров, поехали в замок. Прогулка закончилась.
        Весь обратный путь прошел в молчании, даже Дуэйн никого не донимал своими шутками. Вивиан немного оправилась от потрясения, и теперь испытывала лишь усталость и апатию. Лэйрд тоже за все дорогу до замка едва проронил несколько слов.
        … - Ну и жара, - Оран сразу же направился в столовую, где на столе всегда стоял графин с водой.
        - Милорд, - неожиданно из кухни выскочила девушка, преграждая путь Лэйрду. В руках она держала поднос со стаканом, наполненным неким напитком. - Вы, наверное, тоже изнемогаете от жажды… Я принесла вам прохладного лимонада…
        Вивиан никогда раньше не видела эту симпатичную брюнетку, но судя по наряду горничной, она была из тех дэст, что Молли пригласила в замок для работы.
        - Благодарю, - сдержанно отозвался Лэйрд, почти не глядя на нее. - Но я не хочу лимонада. Лучше выпью воды… - он тут же устремился за другом в столовую.
        Горничная разочарованно вздохнула и понесла поднос назад на кухню.
        Вивиан проводила ее понимающим взглядом: она-то уже успела узнать, каким невыносимым может быть Лэйрд. Ведьма, желая поскорей уединиться в своей комнате, пошла к лестнице, как вдруг из кухни раздался душераздирающий вопль.
        - Ну что еще стряслось? - из столовой выбежал Лэйрд, следом - Дуэйн. Вивиан тоже поспешила за ними.
        - Молли, в чем дело? - влетел маг в кухню
        Та, зажав рот рукой, показала на пол, где около разделочного стола лежала бездыханная кухарка.
        - Мертва, - констатировал Оран, наклонившись к несчастной.
        - Как это произошло? - Лэйрд обвел взглядом слуг, которые в страхе жались к стенам.
        - Марта… - тихо отозвалась Молли. - Она выпила тот лимонад, который не захотели отведать вы, милорд…
        ***
        - А я ведь ей говорила: что ж ты творишь?.. Совсем стыд потеряла - пить из посуды милорда? - тихо причитала Молли, всхлипывая в ладонь. - А она: кто ж узнает?.. И смеялась еще, пока глоток не сделала… А потом… Ох, горе-то, горе… Непутевая Марта…
        - Где та горничная, что принесла мне напиток? - оборвал ее стоны Грэйг.
        - Линси? - смотрительница принялась вертеть головой в поисках служанки.
        - Найдите ее немедленно! - приказал Лэйрд и обратился уже к другу: - Оран, вынужден попросить тебя сходить за Нилом, через телепорт…
        - Да, конечно… - Дуэйн, не медля ни секунды, вышел из кухни.
        - Молли, тебе кто-то рекомендовал эту Линси? - маг вновь переключил внимание на женщину.
        - У меня есть знакомая в Лаорте, которая помогает искать кандидатов на место слуг… - дрожащим голосом отозвалась та. - Все эти девушки пришли от нее… Но я доверяю ей, она никогда меня не подводила…
        - Вот она, мерзавка! - в кухне появился повар Рори, который тянул за собой упирающуюся горничную. - Пряталась в кладовке…
        - Отведи ее в мой кабинет, - отрывисто проговорил Лэйрд.
        Затем маг осторожно поднял с пола отбитое донышко стакана, в углублении которого сохранились остатки напитка.
        - Уберите здесь все, - сказал он, покидая кухню. - И позаботьтесь о несчастной…
        В кабинете, как Грэйг и просил, его ждал Рори с горничной. Девушка уже не сопротивлялась, а с отсутствующим видом сидела на полу.
        - Кто тебе приказал убить меня? - маг остановился около нее.
        Но девица даже не шелохнулась, ее взгляд был пустым и устремленным в себя.
        - Отвечай! - Грэйг схватил Линси за волосы, запрокидывая ее голову и заставляя смотреть на себя. - Это Рис Хогган?
        При упоминании этого имени лицо горничной искривила судорога, а изо рта неожиданно пошла пена.
        - О, Боги… - испуганно прошептал повар, который до сих пор находился здесь.
        Одновременно с этим дверь распахнулась и в кабинет стремительно вошел Охотник, а за ним и Оран.
        - Нил, рад, что ты так быстро, - встретил его Лэйрд.
        - Орану повезло застать меня на месте, - отрывисто отозвался тот. - Появился бы он на минут десять позже, и пришлось бы искать меня по всему Фреору. Это она? - Нил кивком показал на служанку.
        - Я ему рассказал в двух словах, - пояснил Дуэйн, останавливаясь около друга.
        - Да, полагаю, эта девица добавила некий яд в лимонад, - ответил Грэйг. - Я нанял ее на работу сегодня утром. Молли, смотрительница замка, говорит, что ее рекомендовала некая проверенная особа…
        - Встретимся и с этой «проверенной» особой, - проговорил Нил, внимательно разглядывая брюнетку. - Как я понимаю, дэста на вопросы не отвечает. Глаза остекленевшие. Пена изо рта… Заклятие молчания в классическом виде. Кто ж так постарался над ней?..
        - По-видимому, тот, кто хотел укокошить нашего друга, - мрачно усмехнулся Оран.
        - Есть подозрения?.. - поинтересовался Охотник.
        - Возможно… - Грэйг потер переносицу. - Если ты помнишь, мне недавно угрожал кое-кто из наших общих знакомых…
        - Ты о Хоггане? - сразу догадался Кроули. - Но это будет непросто доказать…
        - Поэтому я и обратился к тебе, Нил. Не хочу пока никакой огласки…
        - Что ж… - протянул Охотник. - Заберу дэсту к себе в Управление. Попробуем ее разговорить другими способами… Если только заклятие не нацелено на умерщвление исполнителя.
        - Спасибо.
        - Пока рано благодарить, - Нил достал свой кинжал. - Не возражаешь, если здесь открою портал?
        - Нет, конечно. Только… Рори, тебе лучше уйти, - Лэйрд обратился к повару. - А то ненароком заденет пространственным разрывом… Спасибо за помощь.
        - Я так понимаю, это остатки того самого напитка? - Охотник забрал у Грэйга отбитую часть стакана. - Отлично, покажу специалисту по ядам… Ну что, красавица, - он заставил безвольную горничную подняться, - прогуляемся?
        - Позже загляну к тебе, Грэйг, - бросил Нил перед тем, как исчезнуть в портале.
        - Везет же этим приближенным, - завистливо вздохнул Оран. - Могут телепортировать, когда заблагорассудится. И не надо думать о восстановлении Силы… Подошел к Извечному пламени, восполнил свой источник и дальше борозди пространство…
        - Кто ж тебе мешал тоже пристроиться поближе к Императору? - отозвался Грэйг. - Со связями твоего отца это было бы вполне возможно… А ты даже из боевиков ушел.
        - Так я за другом ушел, - ухмыльнулся Дуэйн. - На вольные хлеба…
        - Преподаватель в Академии - это вольный хлеб?
        - Да ладно! - отмахнулся Оран. - Ты же знаешь, что боевая магия - это не мое. Отучился на нее только потому, что папочка мне выбора не оставил… А студентов поучать мне нравится больше…
        - Ну да… Если бы среде них еще было не так мало студенточек… - поддел друга Грэйг.
        - Так что, ты всерьез думаешь, что это Хогган к тебе подослал девицу? - Дуэйн резко сменил тему, сразу приняв озабоченный вид.
        - По-моему, ты сам меня предупреждал, чтобы я был осторожен, - напомнил ему Лэйрд. - Вот я и подумал в первую очередь о Рисе. С ума сойти! - он тяжело вздохнул, сцепив пальцы на затылке. - Представляешь, если бы я все-таки выпил тот лимонад?..
        - Тогда бы твоему проклятью точно пришлось потесниться, - криво улыбнулся Оран.
        - Знаешь, может, так бы было и лучше, - ответил Грэйг. - Меньше мучений… Выпил - и все кончено.
        - Эй, что за пессимизм! - Оран ободряюще сжал плечо друга. - Вообще-то, у нас еще есть запасной план! Найти родственницу той ведьмы… Как ее…? Шиан?..
        - Шиан, - подтвердил Лэйрд.
        - Вот видишь! Все еще изменится… А пока у тебя свадьба впереди, если ты забыл. Что будет с Энн, если ты помрешь раньше срока?..
        - Энн! Вот же Кайтан! Я совсем забыл ей отдать, - Грэйг похлопал себя по карманам и, наконец, нашел купленный еще на ярмарке блокнот. - Пойду отнесу…
        ***
        Внезапная и такая нелепая смерть Марты ввергла Вивиан в еще большее смятение и печаль. Девушка не успела отойти от того ужаса, с которым она столкнулась в Лаорте, как тут, в замке, ее поджидало не менее чудовищное событие… Но самое страшное, что кухарка погибла вместо Лэйрда, которого хотела убить новенькая горничная. От всего этого у Вивиан болезненно запульсировала голова, и она, пытаясь найти опору, приткнулась спиной к стене. Потом же ведьма услышала, что маг попросил Дуэйна позвать своего друга Охотника, и, испугавшись новой встречи с ним, поспешила скрыться в своей спальне.
        Она несказанно обрадовалась, увидев, что на пороге комнаты ее поджидает Корни. Боль по-прежнему разрывала виски, и Вивиан прилегла на кровать. Лисичка тут же свернулась клубочком рядом, и девушка принялась ее гладить, мысленно приговаривая всякие ласковые слова. Присутствие Корни как всегда благотворно подействовала на Вивиан, и она сама не заметила, как провалилась в дрему…
        Проснулась ведьма с ощущением, что кто-то на нее смотрит. Она рывком села на постели и в тот же миг встретилась взглядом с Лэйрдом. Тот сидел на краешке кровати и действительно наблюдал за ней.
        - Извини, что разбудил, - маг чуть улыбнулся, а сердце Вивиан почему-то на мгновение замерло, пропустив один удар. - Я только зашел, так что не думай, что сижу здесь давно… Просто я забыл тебе кое-что отдать…
        Он протянул ей маленький изящный блокнотик и тонкую серебристую ручку:
        - Купил сегодня в Лаорте… Думаю, тебе пригодится… Держи это всегда при себе…
        И снова сердце Вивиан как-то странно сжалось, а внутри закружили противоречивые чувства: удивление, настороженность и… благодарность?.. Она еще не успела до конца осознать их природу, а рука уже сама выводила на первой странице блокнота: «Спасибо»…
        Глава 11
        Нил Кроули появился только к концу следующего дня.
        - Ну что, друг мой, - он опустился в кресло, предложенное Грэйгом, - новости у меня не очень хорошие… Горничная твоя умерла. Как я и предполагал, заклятие молчания не дало ей произнести больше ни слова. А снять его мы не успели… Далее, по яду. Тут я могу сказать, что кухарке твоей крупно повезло. Так как на дэст этот яд действует стремительно и не столь мучительно как на магов. Ты бы умирал куда дольше и от невыносимых болей… А твой источник Сил был бы заблокирован и помочь тебе никто не смог…
        - Спасибо, утешил, - усмехнулся Грэйг.
        - Да не за что, - с ухмылкой пожал плечами Нил. - Но ясно одно, твой недоброжелатель весьма кровожадный тип. А еще имеет доступ к экзотическим ядам.
        - Я по-прежнему полагаю, что это Хогганс, - твердо сказал Лэйрд. - Он единственный, кто мне когда-либо угрожал… Больше я таких людей не знаю. Даже не могу предположить, кому и когда мог перейти дорогу…
        - Я послал одного человека последить за Рисом… - Кроули внимательно смотрел на друга. - Но, Грэйг… Даже если это и он, я не знаю, как прижать его…
        - Кстати, а что там со знакомой моей смотрительницы, которая протежирует ей слуг?
        - С ней побеседовали, но она, действительно, чистая… Никаких признаков магического воздействия или же попытки скрыть истину. Похоже, та дэста и вправду не знала, кого предлагает твоей Молли…
        - Ну хоть тут отлегло, - вздохнул Грэйг, - мне бы совсем не хотелось, чтобы Молли была ко всему этому причастна. Да и вообще кто-либо из моих слуг, которым я раньше доверял. Вон Оран даже есть садится с опаской, боится, что меня, а заодно и его, опять будут травить…
        - И он прав, - Нил задумчиво погладил свои усики. - Сейчас тебе надо быть вдвойне осторожным. Я бы порекомендовал поставить защиту на слуг от ментального воздействия извне. Ты же умеешь это делать… Зато будешь уверен, что хотя бы с их стороны можно не ждать подставы.
        - Ты прав, я так и сделаю…
        - Грэйг, скажи, а как во всей этой ситуации ведет себя твоя будущая жена? - вдруг спросил Охотник, выразительно глядя на Лэйрда. - Что она говорит?
        - Во-первых, она ничего не может говорить, потому что немая! - Грэйг сам не ожидал, что так вспылит от этого вопроса, но Нил зачем-то снова начал цепляться к Энн, и это мага возмутило. - Сколько тебе еще повторять! А во-вторых, вчера она все время до убийства была со мной. А потом не выходила из своей комнаты. Слушай, Нил, отстань ты от нее… Ее и так Судьба обделила…
        - Чем же? - бровь Кроули насмешливо изогнулась.
        - Хотя бы голосом.
        - Возможно, но не хорошеньким личиком, на которое ты как раз и повелся… А с помощью него она и без голоса крутит тобой как хочет…
        - Нил, давай прекратим этот разговор раз и навсегда. Я тебе уже не единожды объяснял, что наш будущий брак с Энн - фикция. И все же я знаю ее немного больше, чем ты, чтобы судить о степени ее корысти… С этой дэстой я разберусь сам.
        - Как скажешь, - Нил развел руки в стороны. - Только потом сам не пожалей о своем доверии к этой девице…
        Всю предстоящую ночь и пол следующего дня Грэйг посвятил созданию защитных амулетов для слуг. За эту идею он был благодарен Кроули, хотя ее воплощение и отняло у мага много Силы.
        - Смотрю, балуешь ты своих слуг, - заметил Оран, заглянув к нему поутру. - На серебро защиту ставишь…
        - Это не баловство, - отозвался Лэйрд. - Сам должен знать, что серебро - наилучший металл для вплетения защитной магии…
        - И не только защитной, - Дуэйн взял из кучки уже готовых браслетов один и принялся его рассматривать. - На преданность будешь еще проверять?..
        - Я хочу знать, когда они говорят мне неправду. Или что-то скрывают… Всего-то.
        - А если это будет какая-то личная тайна? - усмехнулся Оран, пробуя на прочность тонкий кожаный ремешок, к которому и крепился тот самый серебряный амулет в виде маленького плоского ромба. - Например, вдруг Шона влюблена в тебя, но не хочет, чтобы ты об этом знал? Или Рори умыкнул из кладовки бутылочку сидра на именины своей жены? Или Молли…
        - Ну хватит, - прервал его Грэйг. - Это заклинание не нацелено на бытовые или мелкие провинности, а на более серьезные вещи. Да и бутылку сидра я Рори прощу, не волнуйся…
        - О, а эта красота кому? - Оран вдруг узрел браслет, который лежал в сторонке и был сделан не из кожи и серебра, а целиком из золота. - Сомневаюсь, что ты сам создал такую прелесть…
        - Это браслет моей матери, - тихо ответил Грэйг, продолжая работу над очередным амулетом. - Я всего лишь наделил его нужной магией…
        - Даже боюсь предположить, для кого он, - ухмыльнулся Дуэйн, осторожно кладя на ладонь изящное украшение.
        - Можешь не напрягаться, - не поднимая на него глаз, спокойно отозвался Лэйрд. - Это для Энн. Она как-никак моя невеста и должна отличаться от слуг…
        - И заклинание правды ей тоже ни к чему, - продолжил Оран все с той же ухмылкой. - Зато защита… О, да тут ее на троих хватит… К Энн теперь даже Император бочком подступать будет… Значит, ты доверяешь нашей дэсточке?
        - А ты - нет?
        - Наверное, это глупо… Но почему-то доверяю, Кайтан ее побери! - засмеялся Дуэйн. - Можно я отдам Энн браслет?..
        - Положи на место, - Грэйг сопроводил свои слова таким убийственным взглядом, что Оран тут же поспешил вернуть амулет на стол.
        - Злой ты, - притворно вздохнул Дуэйн. - Уеду я от тебя, наверное…
        - Удачной дороги…
        - А я ведь серьезно, Грэйг, уезжаю.
        Лэйрд посмотрел на друга и понял, что тот и вправду не шутит.
        - А что так? Надоела провинция? Или испугался, что можешь случайно оказаться на месте кухарки?
        - Дурак ты, Лэйрд! - Оран с улыбкой ткнул приятеля кулаком в плечо. - Я, наоборот, боюсь тебя здесь одного оставлять! У кузины моей, Шарлиз, свадьба намечается, и родственнички мне не простят, если я ее пропущу… Но клянусь, к твоей свадьбе точно вернусь, а, может, и раньше…
        - Ты сначала с братом о дате договорись, а то моя женитьба пока так на словах и осталась… - усмехнулся Грэйг. - Разве что договор составили…
        - Хорошо, Даррен как раз обещал тоже быть. Вот и обсудим с ним твою проблемку. Ты, главное, не съешь яду раньше времени, а то все мои старания будут напрасны.
        - Не волнуйся, похоже, мое проклятие меня бережет…
        Оран Дуэйн уехал после обеда, Грэйг же решил, что пришло время раздать слугам амулеты. Он, как уже водится, собрал их всех на кухне и лично одел браслет каждому на запястье. Те восприняли дар лорда с благодарностью: понятное дело, никому не хотелось повторить судьбу кухарки Марты, которую вчера как раз проводили и погребли. Правда, о проверке на честность Грэйг умолчал: не стоит пока будоражить слуг своими подозрениями. Если же среди них и есть предатель, то усыпить его бдительность тоже не помешает.
        Теперь у мага оставался лишь один браслет. Для Энн. Грэйг вспомнил, что за всеми своими проблемами и делами не виделся с ней со вчерашнего утра, когда приходил нотариус для составления будущего брачного договора. Он поднялся к девушке в комнату, но там ее не оказалось.
        - Люк, не видел, куда ушла Энн? - спустившись обратно вниз, поинтересовался Грэйг у дворецкого.
        - Она отправилась к озеру, милорд, - опередил дворецкого тонкий девичий голосок. - Что за замком…
        Да это же та девчушка, что он нанял горничной для Энн! Как же ее зовут?.. Грэйг сделал над собой усилие, но вспомнить так и не смог. Впрочем, это не столь важно…
        - Спасибо, - он коротко кивнул юной служанке и устремился в парк, куда с самого дня своего приезда еще ни разу не удосужился заглянуть.
        Некогда парк замка Лэйрдов слыл одним из самых красивых в Арарионе, еще дед Грэйга собрал в нем несколько десятков диковинных растений, ростки которых он привозил из своих дальних путешествий. Сейчас же здесь царило запустение и полумрак от разросшихся ввысь и вширь деревьев.
        Энн действительно нашлась у озера. Вернее, она бродила в воде, высоко подняв подол платья и придерживая его руками. Рядом по травянистому берегу прохаживалась ее лиса. Грэйг, не раздумывая, снял с себя обувь, закатал до колен штаны и тоже вошел в воду…
        ***
        Подарок Лэйрда смутил Вивиан. Это было странно, поскольку побрякушки, которыми ее завалил на ярмарке другой маг, Оран, не вызывали в ней ничего кроме раздражения и чувства неуместности. А вот блокнот, что купил для нее Лэйрд… Это походило скорее на заботу, чем на желание покрасоваться и покичиться своей щедростью. Подобный поступок так не вязался с образом мага, которого она ненавидела, что Вивиан растерялась. И вновь испугалась своих ощущений: а ведь ей было приятно получить этот подарок! Приятно!
        В какой-то момент Вивиан начало казаться, что она сходит с ума. Теряет себя, забывает, кто она есть на самом деле и зачем находится в этом замке. Чтобы хоть как-то себя отрезвить, она поздним вечером вновь наведалась в артефактную комнату. Витум всегда окутывало золотистое сияние, поэтому его можно было рассмотреть даже в темноте. Полюбовавшись на кристалл рода, девушка немного успокоилась, а ее мысли и стремления вернулись в прежнее русло. Однако ночью во снах ее все равно преследовали отголоски всего пережитого днем, особенно мучительным было видение охоты на ведьму. И вновь Вивиан сковывал страх, ей хотелось кричать и звать на помощь, но голос не слушался ее. Спасение пришло в образе Лэйрда, на груди которого она опять разрыдалась Проснувшись же, девушка поняла, что лежит, уткнувшись лицом во влажную от слез подушку…
        А утро закрутило ее в водоворот событий, из-за которых времени на депрессию просто не осталось. Сразу же после завтрака Лэйрд позвал ее к себе в кабинет, где, оказалось, уже находился нотариус, готовый составить для них официальный брачный договор. Маг коротко огласил ему основные требования и пункты, и тот принялся их скрупулезно записывать. Вивиан пришлось на ходу придумывать себе еще и фамилию, без которой документ составить было невозможно. Теперь она была не просто Энн, а Энн Боуи. Нотариусу понадобилось больше получаса, чтобы привести документ в надлежащий вид, затем он попросил Вивиан и Лэйрда поставить свою подпись, и ведьма наконец была свободна.
        Не успела девушка вернуться к себе в комнату, как объявилась портниха, приглашенная для нее Молли. Сперва она долго и очень тщательно снимала с Вивиан мерки, затем демонстрировала рисунки платьев, из которых ведьме требовалось выбрать для себя подходящие фасоны, а следом и ткань. Девушка совершенно не разбиралась в моде магов, поэтому тыкала пальцем наугад, но по одобрительным кивкам портнихи понимала, что чаще всего попадала в тему.
        Ну а вечером прощались с погибшей Мартой. Когда после ее погребения все слуги собрались на кухне, чтобы помянуть, Вивиан тоже решилась к ним присоединиться. Вначале ее встретили довольно враждебно, благо что в лицо ничего не высказывали. Но Молли молча усадила ее за стол и поставила перед ней стакан с вином, после чего все немного оттаяли, а повар Рори даже через некоторое время пересел к ней поближе.
        …Удивлению Вивиан не было предела, когда уже назавтра прибыла первая партия готовой одежды от портнихи. В ней оказалось два платья, несколько комбинаций, ночная сорочка и белье. Последнее вызывало у ведьмы особый интерес - раньше она подобного не носила, а то, что ей подарила Молли, походило скорее на короткие мужские штанишки. Это же белье было сшито из мягкого и почти невесомого кружева и облегало тело как вторая кожа. В том, что в его создании поучаствовали эльфы, даже не было сомнений.
        - Здесь еще две пары туфель, миледи, - в дверях показалась молоденькая горничная с обувными коробками.
        Вивиан никак не могла привыкнуть, что Лэйрд приставил к ней служанку - миленькую девушку по имени Джин, поэтому каждый раз ее приход становился для ведьмы неожиданностью.
        - Давайте я помогу вам все примерить, - предложила Джин.
        На губах горничной заиграла приветливая улыбка, и в этот миг она стала так похожа на Лили, что у Вивиан сжалось сердце от тоски по сестренке. Ведьма улыбнулась в ответ и согласно качнула головой.
        Джин оказалась очень живой и смешливой и сумела передать заряд своего настроения и Вивиан.
        - Предлагаю вам остаться в этом лимонном платье, - сказала горничная, когда примерка нарядов закончилась. - Оно такое солнечное, как раз под сегодняшний погожий денек… Давайте я вам только волосы заплету и можете идти хоть на императорский бал…
        Вивиан усмехнулась: только встречи с Императором ей не хватало. А вот прогуляться вполне можно было. Тем более она уже давно поглядывала в сторону заброшенного парка, в центре которого находилось озеро. Хоть ведьма сейчас и была лишена Силы, потребность в общении со своей Стихией никуда не исчезла. Та же вода, что использовалась в замке для питья или прочих нужд, являлась для нее лишь слабой поддержкой.
        Поэтому, когда Джин покончила с ее прической и удалилась, Вивиан подхватила на руки Корни и отправилась с ней в парк. Пока она шла по дорожке к озеру, постоянно задавалась вопросом, почему за этим чудесным местом больше никто не ухаживает. Ведь видно же, что раньше здесь было очень красиво, даже среди зарослей угадывались остатки клумб и цветников, встречались разбитые фонари и покосившиеся скамейки.
        Озеро оказалось не таким запущенным, как сам парк, а вода у берега изумительно чистой, даже дно было не илистое, а из мелкого песочка. Вивиан разулась и, кое-как приподняв непривычно пышные юбки, ступила в воду. Сейчас она не могла ощутить того мощного потока энергии, который обычно врывался в нее, стоило только прикоснуться к водной глади, тем не менее чувствовала, как оживает каждая клеточка, а тело словно обновляется, сбрасывая с себя груз печали и страхов.
        - Не возражаешь, если я присоединюсь к тебе? - Лэйрд, как всегда, появился будто из ниоткуда, испугав и ввергнув Вивиан в замешательство.
        Он стоял напротив нее, так же по колено в воде, и, щурясь от солнца, улыбался, широко и заразительно, отчего уголки губ ведьмы предательски дернулись вверх.
        - Давненько я здесь не был, - продолжал маг, оглядываясь. - А ведь в детстве это было моим самым любимым местом в замке… Тебе, вижу, оно тоже нравится…
        Вивиан не стала отрицать очевидное и кивнула.
        - На самом деле я искал тебя, чтобы отдать вот это, - Лэйрд, продолжая улыбаться, раскрыл ладонь, в которой оказался тонкий золотой браслет, похожий на змейку. - Я сделал всем в замке защитные амулеты, чтобы больше никто не стал жертвой моего недруга… Этот браслет оградит тебя от любого магического воздействия со стороны. Давай я одену тебе его.
        Девушка собралась было протянуть ему руку, но вместо этого чуть не выронила подол платья, которое придерживала, чтобы не намочить.
        - Конечно, наряд у тебя не для купания, - засмеялся маг. - Ладно, стой так… И крепче держи свои юбки.
        Пару секундных касаний, и браслет оказался на запястье Вивиан.
        - Ты до сих пор носишь и этот амулет? - Лэйрд приподнял кулончик-монетку, что украшал шею девушки. - Ты больше не моя служанка, поэтому, если хочешь, можешь снять эту вещицу… - последнюю фразу он проговорил уже с другой, более серьезной интонацией, а в голосе послышалась хрипотца.
        Пальцы мага отпустили амулет и неожиданно оказались на подбородке Вивиан, очертили его контур и чуть приподняли вверх. Улыбка медленно сошла с его лица, а глаза из синих стали почти черными. Помня их первую встречу, ведьма все прошедшие дни пыталась не встречаться взглядом с Лэйрдом, но теперь вновь не могла его оторвать. Она пыталась отыскать в своем сердце прежний страх, но его не было, зато появилась глупое желание смотреть в эти полуночно-синие глаза до скончания времен… Вивиан даже не отшатнулась, когда губы мага оказались в опасной близости от ее.
        «Ведь по договору он не сможет ничего сделать, если я не захочу, - пронеслось у нее в голове. - Ему станет плохо или что там говорил Дуэйн?.. Ничего он не сделает… Если я не захочу… А я ведь не хочу, так?.. Я… Не… Хочу… Хочу…»
        Прикосновение губ Лэйрда было почти невесомым, словно они спрашивали: можно?.. Но, не встретив сопротивления, стали чуть уверенней и настойчивей. Этот поцелуй не был похож на тот первый, эгоистичный, движимым лишь стремлением подчинить и утолить свое желание. Сейчас он был наполнен упоительной нежностью, от которой как-то непривычно щемило в груди и сбивалось дыхание. Хотелось открыться навстречу ему, ответить тем же, но Вивиан даже боялась шевельнуться. Она привыкала к этим пугающе новым ощущениям, от которых кружилась голова и предавали ноги.
        А потом все закончилось. Воздух взорвался от резких вороньих криков, вынуждая ведьму и мага отпрянуть друг от друга. Они одновременно обратили взгляды в небо, откуда прямо на них неслась целая стая огромных черных птиц…
        Глава 12
        Вивиан показалось, что она очутилась в кошмарном сне. В?роны - а их было не меньше полусотни - окружили ее с Лэйрдом со всех сторон. Сперва они просто летали, пронзительно крича, и задевали своими крыльями.
        - Да что ж это за Кайтан! Откуда они здесь? - Грэйг, прижав к себе ведьму, попытался двинуться к берегу, но вот в этот миг один из воронов ударил его мощным клювом в плечо.
        Маг скривился от боли и попытался закрыть рану, которая сразу начала кровоточить, но тут другая птица накинулась на него сзади, а затем следующая и следующая…
        - Энн, уходи отсюда немедленно! - Лэйрд подтолкнул девушку к берегу, одновременно пытаясь заслонить ее от летающих тварей.
        В?роны продолжали беситься, нападая на мага со всех сторон, Вивиан же они будто не замечали. Ведьма с отчаянием смотрела, как на белоснежной рубашке Лэйрда проступают новые багровые пятна, а птицы все врезаются в него своими клювами, желая заклевать насмерть. Маг наконец уличил момент и запустил в них атакующим заклинанием, и несколько воронов, обуглившись, рассыпались прахом. Но это лишь разозлило птиц еще больше, и их удары только участились.
        Сила… Если бы у Вивиан была ее Сила!.. Она бы тогда смогла использовать озеро не только для защиты, но и для атаки. Сейчас же все, на что она была способна, это черпать воду руками и пытаться брызгать ею в воронов. Наивно, по-детски глупо, да. Но что еще делать, если у нее нет возможности даже кричать? А птиц ее жалкие попытки спугнуть нисколько не трогали, они продолжали методично бросаться на мага. Но почему он так слабо обороняется? Где вся его боевая магия, на которую он способен, где вся Сила? Пока же ряды воронов поредели лишь на треть, а те, что оставались, лютовали все больше и больше…
        Надо было что-то еще придумать… Вивиан устремилась к старому иссохшему дереву, росшему почти у берега, и попыталась отломить толстую ветку. Та сразу не поддавалась, и пришлось потрудиться и исцарапать ладони, прежде ее заполучить. Наконец ведьме это удалось, и она, не медля, бросилась обратно в озеро. Размахивая веткой над головой, Вивиан ринулась в самую гущу воронов и принялась с остервенением их разгонять.
        - Энн, что ты делаешь? Осторожней! - Лэйрд пытался образумить ее, вытолкнуть за пределы беснующейся стаи. - Они могут тебя ранить!
        Однако ведьма его не слушала, продолжая бить по птицам, те же почему-то ее не трогали, лишь шарахались в сторону, а затем вновь метили в Лэйрда. Но даже этих нескольких мгновений хватило Грэйгу для передышки, и вот уже его руки заискрились, готовые сотворить новое атакующее заклинание. Удар… Еще один… Еще… В?роны с криком вспыхивали и, не долетая до водной глади, сгорали, обратившись в пепел.
        Наконец последняя птица, хрипло каркнув, рассыпалась в воздухе. Лэйрд упал на колени, тяжело дыша, набрал в ладонь воды и плеснул ею себе в лицо. Вивиан отбросила палку и подошла к нему, с ужасом взирая на его раны. Рубашка, полностью окрашенная в алый, местами была разорвана, и в этих прорехах виднелись выдранные куски кожи. Лицо пострадало меньше, но скулы и щеки кое-где покрывали глубокие ссадины. Заметив ее взгляд, Лэйрд усмехнулся:
        - Не бойся, они скоро заживут… А ты вот все-таки платье замочила…
        Вивиан посмотрела на подол, который был в воде, и тоже улыбнулась.
        - Спасибо… - снова заговорил маг. - Я бы без тебя не справился… Только больше так не рискуй из-за меня… Это того не стоит.
        «Больше не рискуй из-за меня…» Вивиан на мгновение прикрыла глаза. Какая ирония судьбы! А ведь она только что боролась за жизнь того, кому еще недавно желала смерти! Но поверни время вспять, и ведьма бы сделала то же самое… Сделала бы не раздумывая. Нет, она бы не смогла позволить магу умереть. И пусть осознание этого камнем висит на душе, но Вивиан готова была признать: она счастлива, что Грэйг Лэйрд жив…
        - Пойдем, - маг, болезненно морщась, поднялся. - Кажется, мне все-таки нужен целитель…
        Он покачнулся, и Вивиан подхватила его под руку.
        - Не надо, Энн, - Лэйрд мягко отстранил ее. - Не хватало еще, чтобы ты волокла меня на себе… Платье только измазала в крови… Я сам… Сам…
        Они вышли из озера и медленно направились по тропинке к замку. Лэйрда шатало, и он с трудом переставлял ноги. Вивиан еще несколько раз порывалась ему помочь, но тот категорически отказывался.
        - Я все-таки попрошу тебя об одном одолжении, - сказал он уже на крыльце. - Возьми, пожалуйста, у меня на поясе кинжал… Стыдно признаться, но пальцы почему-то не слушаются…
        Вивиан кивнула и потянулась к ножнам на его ремне, но в этот самый момент из-за угла вышла Молли.
        - О, Боги! - воскликнула она, хватаясь за сердце. - Милорд, что с вами? На вас же живого места нет! Энн, детка, и на тебе кровь!
        - Молли, я потом все объясню… - Лэйрд оперся плечом о дверь. - А сейчас я уйду ненадолго… Энн, - обратился он уже к девушке, - делай, что я просил…
        Вивиан быстро выхватила кинжал из ножен и протянула его магу.
        - Нет, - слабо усмехнулся он, - вложи мне в правую руку…
        Ведьма разжала его пальцы и разместила на ладони рукоять кинжала, после чего снова сжала их.
        - Вот так, молодец… Я сейчас сделаю взмах, но ты не отпускай мою ладонь, держи эти треклятые пальцы вместе, чтобы кинжал не выпал… - говорить магу становилось все труднее, а на лбу проступили крупные капли пота.
        Лэйрд занес руку вверх, а затем, собрав остатки силы, рассек воздух лезвием.
        - Теперь можешь отпускать, - сказал он с полуулыбкой, и Вивиан наконец отцепила свои пальцы от его. - Спасибо… Молли, позаботься об Энн… Ей сегодня тоже досталось… - и с этим словами вошел в проход.
        - Энн, милая, - смотрительница сразу же кинулась к ведьме. - Да как же так?..
        Ее лицо выражало столько беспокойства и ласки, словно вернулись те дни, когда она опекала Вивиан как родную. Молли завела девушку в спальню, сама приготовила ей ванную, а затем укутала в плед и принесла травяной чай. Даже Корни покормила, которая после случившегося от хозяйки не отходила ни на шаг.
        Вивиан, видя озабоченность и волнение смотрительнице, решила все-таки в двух словах на бумаге рассказать, что произошло. Благо что теперь у нее всегда под рукой был блокнот и ручка, а смотрительница умела читать.
        Молли после этого еще больше разволновалась и все причитала, что боится за молодого милорда.
        - Ох, и напасти одолели нашего милорда, - качала она сокрушенно головой. - Это ж за что ему такие испытания?.. Мало что ли проклятья родового?.. А как он там сейчас?.. Хоть бы жив остался, а то выглядел совсем плохо, пусть и не показывал виду… Но я то уж знаю, как выглядят маги, когда теряют свою Силу… Вон сколько на моих глазах их умерло… Почти все Лэйрды…
        Беспокойство Молли передалось и Вивиан, и теперь она не могла дождаться, когда Лэйрд вернется. Как ведьма не противилась, но мыслями вновь и вновь возвращались к раненому магу и их битве с воронами. Единственное, о чем она старалась не вспоминать, был их поцелуй. Вивиан боялась, что если позволит себе хоть на мгновение подумать о нем, оживить в памяти свои ощущения, то назад уже дороги не будет. Она падёт стремительно и позорно, а родные, что ушли на Светлую сторону, отвернуться от нее, посчитав оскверненной. Особенно мучительно было представлять бабушку с печальным укором в глазах.
        Нет, у нее есть еще шанс все возвратить на свои места. Провести между ними с Лэйрдом черту, переходить за которую больше не дозволено. Нужно обуздать свои чувства и жить только своей целью и долгом перед родом.
        Однако стоило в ее голове прозвучать: «Энн, я вернулся… Если хочешь, можем поужинать вместе», - сердце радостно екнуло и сбилось с ритма.
        Несколько минут Вивиан стояла около двери, не решаясь выйти и терзаясь сомнениями.
        «Я только узнаю, как его самочувствие», - наконец сказала она сама себе и повернула ручку…
        ***
        Грэйг вышел из портала и рухнул на пол. Попытался подняться, но вновь завалился набок, сдавленно застонав.
        Хлопнула дверь, затем раздались быстрые шаги, следом ошеломленный возглас друга:
        - Грэйг! Кайтан! Что с тобой?
        - Все потом, Оран, - просипел Лэйрд. - Зови лучше целителя…
        - За целителем я послал, будет с минуты на минуту, - Дуэйн вернулся почти мгновенно и помог Грэйгу подняться. - А тебя-то как угораздило? Я ж только из твоего замка домой вернулся, захожу в гостиную, а тут такой сюрприз… Я даже плащ еще не снял!
        - Это я по тебе соскучиться уже успел, - губы Грэйга искривились в попытке усмехнуться. - Не прошло и трех часов… Думаю, дай проведаю, как там мой друг доехал?..
        - Шутишь - значит, не все так плохо, - Оран усадил его в кресло. - А теперь выкладывай… Кто так с тобой? Тебя будто пытали…
        - Не поверишь, в?роны, - тот сразу откинулся на спинку.
        - Кто?.. - недоверчиво переспросил Дуэйн.
        - Птички такие, черные. Немаленькие, скажу тебе. И клювы у них тоже… Мы с Энн в парке гуляли, когда эти твари на нас напали…
        - А Энн как? - обеспокоился Оран.
        - В порядке. Ее, слава Богам, не тронули. Да и сама она молодец, не испугалась, - Грэйг вновь попытался улыбнуться. - Не то что я… Слабак. Еле отбился от кучки воронов…
        - Не забывай, сколько ты Силы потратил на создание защитных амулетов для слуг, - напомнил Дуэйн. - Да еще и ночью работал над ними… Вот тебе и результат: источник истощился, ты его восполнить не успел, а тут новая напасть…
        - Милорд, пришел целитель Скалли, - прервала их разговор служанка.
        - Зови его сюда…
        Калум Скалли, лучший целитель Фреора, отличался немногословностью и никогда не задавал лишних вопросов, правда, брал за свои услуги немалые деньги. В своем нынешнем материальном положении Грэйг бы предпочел кого попроще, но Скалли был лечащим врачом семьи Дуэйнов, и не удивительно, что Оран позвал именно его. Поэтому пришлось смириться и мысленно внести в список своих долгов еще и незапланированный визит лекаря.
        Скалли первым делом обработал раны заживляющей мазью и наложил повязки, и только потом приступил к восстановлению внутренних функций организма.
        - Вы ведь из семьи Лэйрдов, милорд? - вдруг поинтересовался он.
        - Да, - настороженно отозвался Грэйг, хотя имени его Оран не называл.
        - Я был одним из тех, кто пытался вылечить вашего отца.
        Надо же… Значит, они со Скалли все-таки были знакомы, пусть маг и не помнил этого.
        - И я видел, как выглядело его проклятье… - продолжал между тем целитель. - Вернее, то, что оно с ним творило…
        - Я тоже видел, не стоит мне этого рассказывать, - прервал его Грэйг, не желая бередить раны прошлого. - Я был рядом с ним до последней минуты…
        - Я не хотел вас обидеть, милорд, - вздохнул Скалли. - Но должен вам сказать… Я вижу, что проклятье начало свое действие и на вас… Брешь во внутреннем источнике пока совсем крохотная, едва ощутимая, но тем не менее Сила сквозь нее уже просачивается… Когда Источник полон, это, скорее всего, не чувствуется. Но чем меньше в нем Силы, тем труднее вам совладать со своей магией…
        - Сколько мне осталось? - прямо спросил Грэйг.
        - Я не могу это сказать, - покачал головой лекарь. - Повторюсь, трещина пока едва заметна… Но она, к сожалению, будет расти. Как быстро - не знаю. Единственное что могу вам посоветовать: старайтесь держать свой Источник полным, не тратьте Силу без особой на то надобности, ибо восстанавливать ее с каждым разом будет все труднее и труднее…
        - И все-таки сколько? - повторил свой прежний вопрос Лэйрд. - Хоть предположительно…
        - От месяца до года… - признался Скалли.
        - Спасибо, - Грэйг кивнул, отрешенно глядя в сторону.
        - Мне жаль… - отозвался целитель, после чего откланялся.
        - А я думал, у меня есть чуть больше времени, - усмехнулся Лэйрд, обращаясь к Орану, который смотрел на него с плохо скрываемым сочувствием. - Теперь даже не знаю, успеет ли Нил найти ведьму…
        - Разыщем мы твою Шиан, - раздался голос Кроули, а в следующий миг он сам появился в дверях. - И совсем скоро… Думаю, на будущей неделе у меня будет информация о местонахождении хотя бы одной из них…
        - Откуда ты здесь? - Грэйг собрался подняться навстречу Охотнику, но тот остановил его жестом.
        - Сиди уже… А здесь я по приглашению Орана. Так что рассказывайте, что у вас снова стряслось… Судя по твоему побитому виду, на этот раз не яд…
        Выслушав Лэйрда, Нил какое-то время бродил по комнате, углубившись в размышления.
        - От птиц, конечно, ничего не осталось? - поинтересовался он потом.
        - Разве что пепел, и тот осел на дно озера…
        - Жаль… Если бы были какие останки, попытались бы уловить обрывочные следы магии. А в том, что стаю воронов на тебя кто-то натравил, сомнений нет. Правда, не понимаю пока, какую цель преследовали… Убить или все-таки напугать?..
        - Тогда здесь должен быть задействован сильный маг-менталист… - подключился к рассуждению Грэйг. - А кто у нас во Фреоре таковой? Если не брать в расчет тех, кто служит в Тайной Службе.
        - Киан Броуди, - озарило Орана. - Сын канцлера…
        - И брат Мариэтты, жены Хоггана, - закончил за него Лэйрд, после чего оба посмотрели на Охотника.
        - Похоже, разговор с Хогганом все же неизбежен, - Нил потер переносицу. - Только придется провести его приватно…
        - Я хочу присутствовать при этом, - сказал Грэйг.
        - Думаю, сегодня с тебя уже хватит приключений, - тон Кроули был категоричен.
        - Тогда завтра, - тут же предложил Лэйрд.
        - Ты слышал, что сказал целитель? - встрял Оран. - Тебе нельзя тратить Силу, а телепорт…
        - Я приеду так, - прервал его Грэйг. - Могу даже переночевать во Фреоре… Ты же меня приютишь на один день?..
        - Моя скромная квартира к твоим услугам, - согнулся в шутливом поклоне Дуэйн. - С вашим родовым замком не сравнится, но все же…
        У Грэйга на лице промелькнула усмешка: Оран всегда начинал паясничать, как только заходил разговор о его квартире. В нее он переехал назло отцу, когда решил покончить с боевой магией. Тот же, осерчав, пригрозил вычеркнуть сына из завещания. Правда, пока эту угрозу в дело не так и не претворил.
        - Но завтра я отбываю на свадьбу к кузине, если ты помнишь, - добавил Дуэйн. - Поэтому хозяйничать здесь будешь сам… Так уж и быть, Мими оставляю тоже тебе…
        - Мими?
        - Служанка моя, Мириам. Только веди себя с ней прилично. Она дэсточка строгих правил…
        - Но для тебя, догадываюсь, она сделала исключение, - Грэйг не удержался от смешка.
        - А это уже тебя не касается, - весело сощурился Оран. - Главное, помни, что я тебе сказал…
        - Не волнуйся, твоя дэста мне совершенно неинтересна, - хмыкнул Лэйрд, а в мыслях неожиданно пронеслось: «У меня уже есть своя».
        Вспомнив об Энн, сразу возникло желание поскорее вернуться в замок. Чувствовал он себя намного лучше, поэтому засиживаться в гостях у Дуэйна не было смысла. Попрощавшись с друзьями, Грэйг шагнул в портал, созданный для него Нилом, и через мгновение уже стоял в холле своего замка. Навстречу тут же выбежала взволнованная Молли.
        - Со мной все в порядке, - предупредил он ее расспросы. - Лучше скажи, поесть что-нибудь найдется?
        - Конечно, милорд! - с улыбкой воскликнула смотрительница. - Рори как раз недавно закончил ужин готовить…
        - Отлично… А Энн ужинала?
        - Нет, милорд, она даже со своей комнаты не выходила…
        - Тогда накройте на нас двоих… А я пока переоденусь.
        ***
        Лэйрд уже ждал Вивиан в столовой. Выглядел он порядком лучше, разве что бинты, проступающие сквозь тонкую ткань рубашки, напоминали о том, что приключилось с ним днем.
        «Как ваше самочувствие?» - написала она в своем блокноте, который предусмотрительно прихватила с собой.
        - Прекрасное, - маг остановился рядом. - Я же говорил, что за меня не нужно волноваться…
        Близко, слишком близко… Вивиан чувствовала тепло его тела и даже слышала биение его сердца. А, может, ей только кажется, и это лишь ее сердце стучит как сумасшедшее, норовя выскочить из груди?
        - Как ты? - пальцы мага бережно коснулись ее виска, затем спустились к уху, заправляя за него прядку волос, выбившуюся из прически.
        «Тоже в порядке», - на последней букве рука Вивиан все же дрогнула и соскочила со строчки, оставляя за собой чернильный след.
        - Давай ужинать, - наконец предложил Лэйрд, и ведьма, кивнув, тут же устремилась к столу.
        Расположились они друг напротив друга, поэтому Вивиан смогла немного усмирить разбушевавшееся сердце и даже ощутить вкус еды.
        - Я завтра уезжаю во Фреор, - сказал Лэйрд в конце ужина. - На несколько дней… Так что не скучай, но будь осторожна. К озеру больше не ходи… Мало ли…
        По идее, эта новость должна была обрадовать Вивиан, ведь она могла хоть на время избавиться от причины своих смятенных чувств. Но ничего такого и в помине не было. Ведьма опустила глаза в тарелку, пытаясь справиться с подступающим к горлу комом.
        После трапезы в комнаты они поднимались вместе. Около спальни Вивиан рука Лэйрда неожиданно легла ей на талию, и он осторожно притянул ее к себе. Легкий, почти невинный, поцелуй в губы и торопливый шепот на ухо:
        - Береги себя… - и он тут же выпустил ее из объятий, отступая.
        Вивиан метнулась к двери, желая поскорей скрыться от ночной синевы его ласковых глаз. «Так не должно быть!» - стучало у нее в голове. Враг, ее враг, не должен так на нее смотреть… Не должен ее целовать… А ей, ей не должно становиться так пронзительно холодно без его объятий…
        Не должно…
        Глава 13
        Грэйг выехал в столицу на рассвете. Раны еще саднили, но в целом не беспокоили. Еще день, и можно снимать повязки. В дороге он попытался доспать то, что не получилось ночью, но коляску местами так трясло, что углубиться в сон не получилось.
        Орана дома Грэйг уже не застал, и встречала его та самая служанка Мими, белокурое создание с круглым личиком и большими серыми глазами. Квартирка у друга и вправду была небольшая, поэтому Лэйрду любезно выделили спальню хозяина.
        Немного отдохнув с дороги, Грэйг отправился на встречу с Нилом. Тот ждал его в их излюбленном месте - баре «Крокус».
        - Хогган будет в Управлении через полчаса, - сообщил Кроули после обмена приветствиями. - У нас есть время перекусить…
        - Как тебе удалось его заманить? - Грэйг забрал у официантки меню, но открывать не спешил. - Он не удивился, что ты пригласил его прямо в Тайную Службу?..
        - Нет, по-моему, даже обрадовался, - хмыкнул Нил. - Посчитал за честь, что его допустили в такое место. Наверное, думает, что я собираюсь сделать ему предложение о сотрудничестве…
        - А что, тепленькое местечко, доставшееся ему с помощью тестя, его уже не устраивает?..
        - Ходят слухи, что между ним и канцлером возникли кое-какие разногласия, - Охотник понизил голос. - И теперь Рис боится за свою задницу, вот и ищет на всякий случай, куда ее можно будет пристроить, если конфликт затянется…
        - В этом весь Хогган, - криво усмехнулся Грэйг.
        Здание Тайной Службы Безопасности жители Фреора старались обходить стороной, хотя внешне оно не отличалось от прочих других на этой улице, однако один лишь герб ТСБ на крыше - голова оскалившегося волка - вызывал у людей безотчетный страх и горячее желание никогда не попадать в его застенки. Внутри же случайный посетитель мог запросто потеряться среди сотни мрачных коридоров, часть из которых находилась глубоко под землей.
        Когда маги зашли в кабинет Нила, Хогган ждал их уже там. Сперва он радостно бросился навстречу Охотнику, но при виде Грэйга улыбка сползла с его лица, а рука так и повисла в воздухе, не дождавшись дружеского пожатия.
        - Присаживайся, Рис, - спокойно проговорил Нил. - Разговор у нас будет непростым…
        Громкий щелчок замка на двери заставил Хоггана вздрогнуть и с испугом попятиться.
        - Предупреждаю, - зашипел он, - у меня императорская неприкосновенность…
        - А кто сказал, что мы тебя будет трогать? - Нил сдержанно улыбнулся. - Я же сказал: только поболтаем… Правда, если мы почуем ложь, то можешь засунуть свою неприкосновенность куда подальше… А в подвалах нашего Управления даже канцлер тебя не сможет найти…
        - Что вам надо?.. - Рис все-таки опустился на стул и смотрел на них воинственно.
        - Хотим знать, где ты взял яд раймонди? - вкрадчиво поинтересовался Кроули, присаживаясь напротив него. Грэйг же так и остался стоять на месте, прожигая однокурсника взглядом.
        На лице Кроули непроизвольно дернулась скула, а губы едва заметно задрожали.
        - Ты думал, мы не догадаемся? - продолжал с нажимом Охотник. - Нам удалось снять заклятие молчания с дэсты, которую ты подослал с ядом к Грэйгу… Слабо, Рис, очень слабо для такого мага как ты… Мог бы и поосторожней действовать… Вот шурин твой силен… Управлять стаей воронов, да еще и заставить их убивать человека - это поистине высшая ментальная магия. Только вот не пойму, как ты смог с ним договориться о помощи? Что предложил взамен?..
        - Вороны? - страх в глазах Хоггана сменился злым интересом. Он бросил взгляд на Грэйга и, заметив края бинтов, выступающих из-под его рубашки, расплылся в ухмылке. - Похоже, Лэйрда мечтаю убить не я один… И способ-то какой оригинальный - натравить птичек… Да еще и падальщиков… Хотел бы я посмотреть на это зрелище…
        Грэйг сжал кулаки, отчаянно желая выбить из этого мерзкого типа весь дух, и только предупреждающий взгляд Нила заставил попридержать свой пыл.
        - То есть, Киан Броуди тут ни при чем? - переспросил он у Хоггана.
        - Не знаю, может и причем, - продолжал довольно ухмыляться тот. - Лэйрду лучше знать, за что мой шурин его хочет убить. Может, за давнюю связь с сестрой? Не знаю… Но, к моему глубочайшему сожалению, до идеи заклевать Лэйрда насмерть додумался не я… Жаль, очень жаль… Она действительно гениальная! Представляю, в каких бы муках ты умирал… - он с ненавистью посмотрел на Грэйга. - Даже мой яд не причинил бы тебе столько страданий…
        - Ну что, лорд Рис Хогган, - тон Нила стал резко официальным. - Значит, вы признаете, что желали отравить лорда Грэйга Лэйрда. В таком случае, вынужден вас арестовать и поместить в тюремную камеру до Суда…
        - Что? - Хогган громко и надрывно рассмеялся. - Меня? Да ты знаешь, Кроули, что тебе за это будет?.. Мой тесть не даст мне просидеть здесь и пары часов… А когда уж я выйду, поверьте, вы оба поплатитесь… И ты, и этот зарвавшийся Лэйрд…
        - А это мы еще посмотрим, лорд Хогган, - Нил растянул губы в подобие улыбки и, отщелкнув замок на двери, выглянул наружу: - Пит, иди сюда… И прихвати блокирующие колодки…
        Вскоре в комнате появился громила с лицом, исчерченным шрамами. Он без слов подошел к Хоггану, который еще пытался хорохориться, но нездоровая бледность лица с лихорадочным бегающим взглядом выдавали его неподдельный страх. Пит защелкнул на нем колодки и, подталкивая в спину, заставил идти вперед.
        - Камера десятая, - дал ему напоследок указание Нил. - Холод немного прочистит ему мозги…
        - Ты уверен, что поступил правильно? - спросил друга Грэйг, когда они остались одни. - Ведь сам говорил, что наказать Хоггана при его связях будет нереально…
        Мага все еще колотило от ярости, но волнение за судьбу Кроули, который рисковал своим служебным положением, было все же сильнее гнева. Ему не хотелось тянуть за собой в пропасть еще и приятеля.
        - Конечно, канцлер его вызволит отсюда рано или поздно, - Нил со вздохом присел на край стола. - Но, думаю, недельку мне удастся подержать Хоггана в камере Холода… Может, отобьет охоту к мщению… Он, по своей сути, трус… И выживает только за счет других, как шакал…
        - Но для тебя ведь это тоже может не пройти бесследно, - обеспокоенно заметил Грэйг.
        - Ничего, я разберусь, - устало усмехнулся Нил. - А пока стоит подумать, кто же натравил на тебя воронов, если не Хогган… Но судя по его реакции, это действительно не он. Получается, у тебя есть еще один недоброжелатель, и фантазия у него намного изощренней, чем у нашего Риса…
        - Я даже себе представить не могу, кто это, - Лэйрд покачал головой и сел рядом. - Правда, не могу…
        - Подумай все-таки, вдруг вспомнишь… С кем конфликтовал последнее время, кому переходил дорогу… Может, тут женщина какая замешана?
        Грэйг на это лишь хмыкнул:
        - С окончания Академии никаких женщин ни у кого не уводил… И сам серьезных отношений ни с кем не завязывал. Моя единственная постоянная любовница - Урсула…
        - А вдруг это она? - Нил сделал страшные глаза, после чего засмеялся.
        - Ну да, - тоже хохотнул Лэйрд. - У нас, правда, произошла размолвка после вечеринки, и она обиделась на меня из-за какой-то ерунды, но я не думаю, что это подвигнет ее на убийство… Кстати, надо будет к ней заглянуть, помириться…
        - Ну загляни, загляни… - с улыбкой протянул Нил. - Таких женщин обижать не стоит… Ладно, - тут он поднялся и хлопнул друга по плечу. - У меня еще кое-что для тебя есть. Идем…
        - Куда? - насторожился Грэйг.
        - Это здесь, в Управлении… Не волнуйся, тебе это будет полезным…
        - Надеюсь, ты не собираешься посадить меня к Хоггану, - попытался пошутить Лэйрд. - Ты и про него говорил, что ему будет полезен холод…
        - Нет, для тебя у меня есть кое-что получше…
        Они спустились в подземелье, на самый нижний этаж, лишенный даже тюремных камер. Там находилось единственное помещение - круглый зал, в центре которого, на небольшом возвышении, горел огонь.
        - Извечное пламя, - Грэйг произнес совсем тихо, но мраморные стены отразили даже этот звук.
        - Ты можешь воспользоваться им для восстановления своего источника, - сказал Нил, жестом приглашая подойти его ближе к огню.
        - Но Нил… - Лэйрд смотрел на друга, не веря в происходящее. - Ведь мне нельзя здесь находиться… Я не имею право им пользоваться…
        - Если я отдам тебе свое право, то можешь… - ответил Кроули серьезно. - Мне разрешено пользоваться им раз в сутки… Сегодня я пропущу эту возможность… С меня не убудет… А для тебя это жизненная необходимость…
        - Нил, я даже не знаю, как тебя благодарить… - Грэйг и вправду чувствовал себя растерянным и преисполненным самых теплых чувств к приятелю.
        - Вот только не надо делать такого лица, Лэйрд! - с веселым раздражением одернул его Охотник. - Тебе это не идет. Лучше давай быстрее подпитывайся и уходим отсюда…
        Грэйг наконец осмелился приблизиться к пламени и протянул к нему руки. Сила, мощная и обжигающая, как сам огонь, ворвалась в него в тот же миг, потекла, побежал по венам, устремляясь к самому Источнику.
        - Давай-давай, - приговаривал рядом Нил, - не скромничай… Бери, сколько влезет… Мне мертвый друг не нужен… Тем более тот, который должен двести глеонов за поиски Шиан…
        - Если ты задержишься во Фреоре на несколько дней, я попробую провести тебя к Пламени еще раз, - сказал Кроули, когда они уже прощались. - Получится у тебя? Заодно, посмотришь, как будут развиваться события с Хогганом…
        - Думаю, получится, - улыбнулся Грэйг. - И мне действительно нужно еще пожить немного, хотя бы для того, чтобы отдать тебе долг…
        Грэйг провел во Фреоре почти три дня. Хогган пока продолжал сидеть в камере, а тесть не особо старался вытащить его оттуда. Даже Мариэтта пришла проведать мужа всего раз и горьких слез по нему не лила. Похоже, ссора с канцлером действительно серьезно пошатнуло положение Риса, что тот даже не пытался заступиться за зятя.
        Пока Лэйрд решал свои вопросы, успел вернуться Оран со свадьбы своей кузины и, от радости, что удалось задержать друга в столице, решил напомнить тому все прелести ночной жизни. Но Грэйг не проявил по этому поводу никакого энтузиазма, чем вызвал несказанное удивление Дуэйна:
        - Что значит «не хочу»? Я тут уже и ресторан нам присмотрел, и двух девушек для компании пригласил… Кстати, магинь, а не дэст…
        - Я же сказал, что завтра рано утром уезжаю к себе, - продолжал отбиваться Грэйг. - И хочу выспаться… Мне, между прочим, твой доктор прописал хороший крепкий сон…
        - Ты говоришь как мой дядя Лорен, - закатил глаза Дуэйн. - А ему, между прочим, на сто лет больше, чем тебе… И тот при случае на женскую грудь заглядывает… Или… - тут Оран хитро улыбнулся, - ты просто хочешь поскорее вернуться в замок, потому что… Там тебя ждет Энн! Скажи честно, соскучился по нашей милой дэсточке?..
        - Я просто волнуюсь, не приключилась ли в замке опять какая неприятная история, - поспешно ответил Грэйг и демонстративно уткнулся в газету.
        - С Энн? - уточнил Оран.
        - И с Энн тоже, - тон как можно безразличней.
        - Ну все с тобой ясно, - улыбка друга стала еще шире. - Пойду тогда отменю встречу… А ты высыпайся… Высыпайся… А то вдруг Энн не любит мужчин с кругами под глазами… Мне-то это не грозит, сон у меня хороший…И вид всегда свежий, жизнерадостный. А вот у тебя с этим имеются проблемы…
        - Иди уже, - беззлобно огрызнулся Лэйрд, - разкудахтался тут…
        Маг проводил друга взглядом и отложил газету. А ведь Оран попал в точку. Грэйга действительно тянуло в замок по одной причине: он соскучился по Энн. И если первый день во Фреоре ему некогда было думать о чем-то ином, кроме Хогганса, то назавтра в его мыслях то и дело стала мелькать Энн. Вначале он оправдывал это тем, что просто беспокоится, не повторилось ли нападение воронов или какое другое трагическое происшествие, в котором могла пострадать девушка либо кто-то из слуг. Сегодня же Энн почти весь день не выходила у него из головы, а неосознанная тоска, которой он избегал давать определение, наконец заявила о себе со всей ясностью, и желание увидеть дэсту стало почти невыносимым. Был даже порыв не дожидаться утра, а отправиться в замок прямо сейчас, пусть и на ночь глядя. Разум все-таки победил, но с первыми лучами солнца Грэйг уже был в пути.
        Как всегда у ворот замка его встречали Молли и Люк, оба светились искренней радостью, отчего у мага впервые за долгие годы появилось ощущение, что он вернулся домой.
        - Где Энн? - спросил Грэйг, как только поток приветствий закончился.
        - Так на озеро пошла, милорд, - ответила смотрительница. - Она, пока вас не было, только там и время проводила…
        - Я же просил ее туда не ходить! - вырвалось у Лэйрда, и он, сбросив плащ на руки дворецкого, поспешил в парк.
        Спускаясь по тропинке к озеру, Грэйг подбирал слова, чтобы отругать Энн за беспечность, но, лишь увидев ее издалека, сразу забыл о своей горячности.
        Она стояла на берегу в одной нижней сорочке. С медных волос ручейками стекала вода, а мокрое белье липло к телу, открывая взгляду все то, что раньше целомудренно пряталось под одеждой. Энн между тем присела на траву и принялась выжимать подол сорочки.
        Наверное, следовало остановиться. Развернуться и уйти, чтобы не смущать ее своим внезапным появлением. Но зрелище полуобнаженной Энн было настолько маняще прекрасным, а желание наконец прикоснуться к ней таким острым, что Грэйг опомнился, лишь когда оказался за ее спиной. Она почувствовала его сразу, не отпрянула, но и не обернулась. Тогда он тоже опустился рядом, порывисто обнял ее сзади и уткнулся лицом во влажные волосы, наслаждаясь мгновением долгожданной близости…
        ***
        Вивиан слышала, как Лэйрд уезжал. Ночь она провела без сна, а на рассвете с улицы стали раздаваться голоса Молли и кучера, а после к ним присоединился и голос мага. Война с собственными чувствами, которую ведьма вела со вчерашнего вечера, после некоторой передышки вновь набрала обороты, и Вивиан все-таки очутилась у окна. Прижавшись лбом к прохладному стеклу, она смотрела, как коляска Лэйрда выезжает за ворота, оставляя за собой след на влажной земле. Двор опустел, и такая же пустота, стылая и саднящая, поселилась в ее сердце.
        Полдня Вивиан бесцельно бродила по дому, пытаясь отвлечься от сумбурных мыслей, роившихся в голове. Но они вновь и вновь завладевали ее вниманием, заставляли вести внутренние диалоги с самой собой. Это было похоже на сумасшествие, от которого не было избавления. И даже наведывание артефактной, где лежал витум, больше не приносило ей успокоение. Ведьма заставляла себя думать о Лили, которая ждала ее в Предгорье. О заботливом Рональде, который умудрялся время от времени передавать ей весточки через Корни. О Мэйбл, которая тоже многим поступилась, чтобы помочь ей. Но рано или поздно ее мысли все равно возвращались к Лэйрду. Она злилась на себя, ругала, пыталась освежить в памяти все те ужасы, которые сотворили маги с ее семьей, однако они больше не производили прежнего эффекта: ненависть, гнев, жажда мести притупились, на поверхности оставалась лишь смиренная скорбь по погибшим.
        - Энн, детка, что ты тут делаешь? - ладонь Молли мягко легла ей на плечо, возвращая в реальность.
        Вивиан подскочила как ужаленная: кабинет Лэйрда! Как она здесь оказалась? Да еще и в его кресле!
        - Да сиди, чего уж, - понимающе улыбнулась смотрительница. - Скучаешь, да?
        Вивиан глянула на нее затравленно.
        - Эх, даже и не чаяла, что так все получится, - Молли облокотилась о столешницу, подперев подбородок кулаком. - Вначале осерчала, думала, ошиблась в тебе, пригрела вертихвостку на свою голову, даже Келли смогла обскакать. А оказалось, вон оно как… Влюбилась в милорда?..
        Ведьма, испугавшись такого откровенного вопроса, опустила глаза и замотала головой, отрицая.
        - Влюбилась… - протянула Молли с прежней улыбкой. - Я же вижу… Такое трудно не заметить… И милорд к тебе тянется… Дорога ты ему тоже, тут не поспоришь. Тяжко, конечно, вам придется… Он - маг, а ты обычная дэста… Сплетен много будет, неприятия… Но если вы любите друг друга, то сможете все преодолеть… Если б только не проклятие милорда, - смотрительница вздохнула и поднялась. - Ладно, что-то я заболталась… Пришла же пыль смахнуть, а то Шоне выходной дала, она и в город ускакала… А ты, может, иди прогуляйся… Погода-то сегодня хорошая, не печет, но и дождь не льет…
        Вивиан не надо было упрашивать. Она давно ждала момента сбежать отсюда, чтобы больше не слушать удручающих вещей, что говорила Молли. Нет, нет, верить в такое просто глупо… Смотрительница ошибается. Это не любовь, между ней и Лэйрдом не может быть ничего такого… Да, возможно, она не испытывает к нему прежней ненависти, но любовь… Звучит как насмешка.
        Тогда почему сердце заходится при одной мысли о нем? Отчего глаза увлажняются, стоит лишь вспомнить, что его в замке нет? И так хочется назвать его по имени?.. Грэйг…
        В это раз Вивиан обнаружила себя на берегу озера. А ведь Грэ… Лэйрд запрещал ей сюда ходить одной. Ну и пусть! Она не обязана ему подчиняться, в конце концов. А вода ей сейчас нужнее воздуха. Вивиан, не раздумывая, сняла с себя обувь и вошла в озеро…
        Весь следующий день Вивиан подспудно ждала возвращения мага. Когда же пришло известие, что он задержится во Фреоре еще на некоторое время, еле сдержала слезы. Снова сбежала к озеру и, пытаясь справиться с разбушевавшимися эмоциями, бродила по воде до самого заката. А когда Лэйрд не вернулся и назавтра, совсем упала духом и даже больше не стремилась искать оправданий своей тоске, окончательно приняв и смирившись с ней.
        Наступившим утром Вивиан предусмотрительно попросила Джин не сильно шнуровать ей платье, чтобы была возможность снять его самой. Она вновь собиралась отправиться на озеро и наконец окунуться в него целиком, чтобы в полной мере ощутить контакт со Стихией. Ведьма провела в воде не один час, прежде чем испытала должное насыщение от единения с ней. Разум немного прояснился, а чувства обрели пусть шаткую, но гармонию.
        Умиротворенная, Вивиан вышла на берег и, присев на мягкую траву, стала выжимать подол комбинации, в которой плавала. Сперва она собиралась раздеться полностью, но, подумав, что в парк может заглянуть кто-то из слуг, решила оставить на себе сорочку.
        Шаги… Кто-то остановился сзади, и ведьма замерла. Не обернулась, страшась ошибиться. Даже когда ее окутали такие желанные объятия, не могла до конца поверить, что это он. Лэйрд тоже молчал, лишь его теплое дыхание сквозь влажные волосы щекотало затылок, отзываясь в сердце волнующим трепетом.
        - Энн, - прошептал он наконец, и его губы легко коснулись ее плеча, затем заскользили по шее и остановились у мочки уха. - Я скучал…
        Из груди Вивиан вырвался тихий вздох, Грэйг же рывком уложил ее на землю.
        - Я скучал, - повторил он, невесомо целуя ее в краешек рта. Затем кончиком языка прошелся по губам, заставляя их приоткрыться навстречу. Осторожно, будто боясь спугнуть, проник внутрь. И Вивиан стала отвечать, робко повторяя за ним движения губами и языком. Постепенно поцелуй становился глубже, а ощущения ярче, и ведьма сама не заметила, как оплела руками шею Лэйрда, прильнув к нему всем телом.
        Продолжая целовать, Грэйг чуть приподнял Вивиан и спустил с ее плеч бретели, а следом и лиф сорочки. Девушка встревожено дернулась, когда его ладонь легла на ее обнаженную грудь. Едва касаясь пальцем, он провел по затвердевшему соску и легонько сжал его, на что тело Вивиан откликнулось неведомой до этого сладкой дрожью. Грэйг разорвал поцелуй, и теперь вместе с пальцами девичью грудь ласкали и его губы, припадая по очереди то к одной, то к другой, заставляя ведьму сгорать одновременно от стыда и наслаждения. Ее безмолвный стон, заставил Лэйрда вернуться к ее губам и вовлечь в новый, еще более страстный поцелуй. Вместе с этим его ладонь продолжала гладить грудь, постепенно спускаясь ниже, к животу, затем проскользнула под задравшийся край сорочки. Пальцы нежно пробежались по внутренней стороне бедра и попытались проникнуть в самое сокровенное место. Это вмиг отрезвило Вивиан, заставив сжать ноги и оттолкнуть от себя мага.
        О, Боги! Что она только что творила? Да ведь еще чуть-чуть и произошло бы непоправимое! Поддалась пагубной страсти и едва не подписала себе приговор!
        - Прости, - Лэйрд между тем порывисто притянул ее к себе и поцеловал в висок, - я не должен был спешить… Просто так истосковался по тебе, что не смог совладать с желанием… Обещаю, этого больше не повторится… Я тебя и пальцем не трону, - а потом, подумав, добавил: - До свадьбы…
        Вивиан снова высвободилась из его объятий и посмотрела с укором.
        - Что? - растерялся Лэйрд. - Разве тебя не это волнует?..
        Ведьма поднялась и, оправив сорочку, пошла к своему платью, оставленному неподалеку. Отыскав в его складках блокнот и ручку, написала размашисто: «У нас вообще-то фиктивный брак!» А после, сжав губы, показала Лэйрду.
        - Что-то я в этом уже сомневаюсь, - хмыкнул тот.
        Вивиан, покраснев, демонстративно отвернулась и принялась натягивать на себя платье.
        - Я помогу вам со шнуровкой, миледи, - маг вновь оказался рядом и стал ловко управляться с тесемками. Ведьма на этот раз не стала противиться, решив, что сама все равно не справится.
        - Кстати, уже известна дата нашей свадьбы. Она ровно через две недели… - внезапно заявил Лэйрд.
        У Вивиан перехватило дыхание. Ровно две недели? Как раз накануне ночи, когда перестанет действовать зелье?.. О, Трехликий, и как ей быть?..
        Но Грэйг не дал ей додумать эту мысль, развернув к себе лицом, и поцеловал.
        - Но на это я могу претендовать хоть иногда? - поинтересовался он потом.
        Ведьма неопределенно пожала плечами и направилась к тропинке, что вела к замку. Лэйрд быстро нагнал ее и заставил взять себя под руку.
        По пути он принялся рассказывать о приключениях Дуэйна на свадьбе кузины, которые местами были так забавны, что Вивиан не могла слушать не улыбаясь. Когда Лэйрд перешел к финалу истории, они как раз подошли к замку.
        - Милорд, к вам гости, - встретил их на крыльце Люк. - Вернее, гостья…
        - Кто? - озадачился Грэйг.
        - Леди Урсула Коуан, милорд…
        Глава 14
        Урсула?.. Что она здесь забыла? И почему не предупредила о приезде? Вот Кайтан! Он же так и не зашел к ней, когда был во Фреоре. Неужели до сих пор дуется?
        - Когда она приехала, Люк?
        - Леди Коуан прибыла через порт, милорд. Минут пятнадцать назад…
        Даже так? Использовала телепорт? Может, что-то случилось?
        - Где она?
        - Ждет в вашей… спальне, милорд, - дворецкий как ни пытался оставаться невозмутимым, но его голос все же дрогнул на последних словах.
        Грэйг растерянно посмотрел на Энн, она же что-то уже писала в своем блокнотике.
        «Я ухожу к себе. Не буду вам мешать, милорд», - взгляд ровный, на лице ни толики эмоций.
        - Я как поговорю с Урсулой, приду к тебе, - он хотел перехватить ее руку, но та ускользнула от него, наградив на прощание неопределенным кивком.
        Грэйг шумно вздохнул и следом за Энн направился вверх по лестнице. Догонять ее он не стал, решив, что объяснится с ней позже, сейчас же важнее было узнать, с какой целью в замке появилась его подруга. Мага все же не отпускала мысль, что причина ее визита довольно веская, и, возможно, даже произошло что-то серьезное, поэтому дверь в спальню он распахнул стремительно и со словами:
        - Ур, что стряслось?
        Но дальше Грэйг запнулся, ибо картина предстала перед ним совсем неожиданная.
        Урсула возлежала на его постели в полупрозрачном пеньюаре и медленно цедила рубиновое вино из хрустального бокала.
        - Ну наконец-то, - хрипло протянула она, делая очередной глоток. - А то я уже совсем заждалась, пока ты где-то гулял…
        - Вообще-то, мы не договаривались о встрече, - Лэйрд плотно прикрыл двери и остановился в отдалении от кровати.
        - А что, я не могу к своему другу прийти без приглашения? - тон Урсулы был непривычно вызывающим. - Тем более, если он сам не спешит меня навестить… Я-то знаю, что ты был во Фреоре, Грэйг, но даже не удосужился заглянуть ко мне.
        - Извини, Ур, замотался, - ответил маг, разводя руками. - Слишком много заморочек в последнее время…
        - Так расскажи мне о них, - Урсула выразительно на него посмотрела. - Раньше ты всегда со мной делился… А сейчас мне приходится обо всем узнавать через десятые руки.
        - Не думаю, что тебе это будет интересно… - попытался отшутиться Грэйг.
        - Даже твоя женитьба на служанке дэсте? - вкрадчиво уточнила подруга.
        - Откуда ты знаешь? - Лэйрда ее осведомленность неприятно огорошила, ведь о свадьбе было известно только двум людям: Орану и Нилу. Неужели кто-то из них проболтался?
        - У тебя очень любезные и отзывчивые слуги, - усмехнулась Урсула, рассеивая его сомнения. - И о том, что ты со своей невестой гуляешь в парке, сообщили сразу… Потом же я увидела вас с этой девицей в окно. Знаешь, даже сразу не признала ее, в модном платьице-то… На свадьбу-то хоть собирался пригласить?..
        До сегодняшнего дня Грэйг не хотел спешить с новостями о своей женитьбе, и это касалось Урсулы в том числе, теперь же он не знал, что ответить.
        - Ладно, - магиня допила вино и небрежно бросила бокал прямо на постель, - Кайтан с ней, с твоей свадьбой… Лучше иди ко мне… Я соскучилась, - проворно развязав поясок, она распахнула пеньюар, под которым ничего не оказалось, и легла, призывно разведя ноги. - Ну же…
        Раньше бы Грэйг немедленно откликнулся на это предложение, но сейчас бесстыдная поза подруги вызвала в нем непонятную брезгливость. Когда же она принялась поглаживать и ласкать саму себя, отвернулся, борясь с раздражением.
        - Урсула… Я…
        - Давай же… - прерывисто продолжала магиня, не слушая его. - Видишь, я уже почти готова… Разрешаю тебе сегодня самому выбрать, где хочешь быть: сверху, снизу…
        - Нет, Ур, ничего не будет, - уже тверже произнес Лэйрд и направился прочь из комнаты.
        - Грэйг! - она выскочила за ним в коридор, голая, растрепанная, с горящими глазами. - Это из-за нее, да?.. Из-за этой проклятой дэсты?
        - Да что с тобой? - тихо процедил Лэйрд, хватая ее за руку и затаскивая обратно в спальню. Не хватало еще, чтобы все это увидела Энн или кто-то из слуг.
        - Что с тобой творится, Ур? - заговорил он громче, захлопывая дверь. - Ты на себя непохожа!
        - Это ты на себя непохож, Грэйг! - выкрикнула она ему прямо в лицо. - Я предлагаю тебе заняться любовью, а ты отказываешься!
        - Потому что я не хочу этого, - маг еще пытался сохранять спокойствие. - А ты, кажется, пьяна…
        - Не хочешь? Точно? - Урсула ухмыльнулась и оттянула ремень на его штанах. Изящная ладошка ловко проскользнула внутрь и обхватила его предательски затвердевшую плоть. - По-моему, очень даже хочешь…
        - Ур, прекрати немедленно, - стиснув зубы, проговорил Грэйг и насильно вытащил ее руку. - Я не шучу…
        - Ну хочешь, я разрешу тебе потрогать себя, где пожелаешь? - магиня перехватила его ладони и принялась ими водить по своему телу. - Можешь вообще делать со мной все что угодно…
        - Ладно! - терпение Грэйг достигло предела. Он толкнул Урсулу на кровать и сам тяжело навис над ней. - Мы займемся этим… Но учти, - прозвучало жестко, - на твоем месте я буду представлять другую женщину… Ты согласна на это?
        Урсула вмиг изменилась в лице и прошептала с горечью:
        - Какой же ты идиот, Лэйрд… Так ничего и не понял…
        - Что я должен понять? - с вызовом спросил маг.
        - Что я люблю тебя, идиот… - жалкая улыбка и взгляд, полный боли.
        Смысл этих слов дошел до Грэйга не сразу, и он несколько секунд просто пялился в одну точку, переваривая услышанное. Потом отпрянул от Урсулы и сел рядом, обхватив голову руками.
        - И давно?
        Наверное, подруга после своего признания ждала иной реакции, но Грэйг был настолько ошеломлен, что ничего другого сказать не смог. А этот вопрос действительно всплыл в его голове первым.
        - Не знаю… - вновь горькая усмешка. - Не могу вспомнить того момента, когда осознала, что не представляю себя без тебя…
        - Почему сразу не сказала?..
        - А толку? Разве ты бы ответил мне взаимностью?
        Увы, но это было правдой. Узнай Грэйг об этом раньше, все равно бы ничего не изменилось: несмотря на теплую привязанность к Урсуле, он не видел в ней женщину, с которой бы хотел засыпать и просыпаться изо дня в день, строить планы на будущее, рожать детей, в конце концов. Конечно, в его положении мечтать о семье - беспечно, но даже если бы над ним не висело проклятие, Грэйг бы все равно не связал свою жизнь с Урсулой.
        - Извини…
        - Я знала это… - Урсула поднялась и подошла к столику, на котором стояла початая бутылка вина. Сделав из нее несколько больших глотков, продолжила: - Поэтому и не думала говорить. Да и зачем? Ты все равно был моим… И меня все устраивало… Пока не появилась эта наглая дэста… Что ты в ней нашел, не пойму… Да и как, вообще, можно позариться на дэсту? - она презрительно скривилась, а затем пригубила еще вина.
        - Ур, с тебя хватит, - Грэйг захотел отобрать у нее бутылку, но та увернулась и быстро осушила ее.
        - За ваше счастливое будущее! - пьяно хмыкнула магиня, слизывая последние капельки напитка с горлышка. - Жаль, что оно будет недолгим… Ну ладно, не смотри на меня так… Я пошутила… Ой, - покачнулась она и захихикала, - что-то голова кружится… Пора бы мне домой… Где-то тут был мой кинжал… - Урсула стала оглядываться в поисках артефакта.
        - Никуда ты в таком состоянии не пойдешь. Я прикажу приготовить для тебя комнату, - Лэйрд поднял с пола халат Урсулы и заставил ее одеться. - Тебе нужно выспаться и прийти в себя…
        - Ммм, как мило, - она повисла на его шее. - Ты такой заботливый, оказывается… Может, все-таки любишь меня?
        - Урсула, снова ты… - вздохнул Грэйг, пытаясь отцепить ее от себя.
        - Ну хорошо, хорошо… Останусь, раз ты просишь… - магиня вернулась к кровати и с размаху упала на нее. - Только я буду спать здесь… А ты никуда не уходи.
        - Хорошо, - Грэйг не стал спорить, решив, что дождется, пока она заснет, а потом оставит ее. Если же Урсула не проснется к вечеру, то переночевать он может в любой другой спальне.
        Урсула еще долго ворочалась и пыталась вовлечь его в разговор, но сон наконец одолел ее, и Грэйг с облегчением выдохнул.
        Покинув комнату, он обнаружил, что пока возился с подругой, обед уже давно прошел, а время близилось к вечеру. Желудок, не знавший пищи с самого утра, настойчиво требовал подкрепиться, сердце же было неспокойно, требуя поскорей найти Энн. Но дилемма решилась сама собой: по пути ему встретилась Джин с подносом, заполненным едой.
        - Миледи попросила отнести ей ужин в малую гостиную, - объяснила она.
        - Давай я сам отнесу, - Грэйг забрал у нее поднос. - А ты пока сходи еще за одной порцией. Для меня…
        ***
        Скорей бы… Скорей бы прошли оставшиеся две недели, и она смогла сбежать из этого замка. От Лэйрда. От себя. От своих постыдных желаний и вины, что гложет изнутри. Ведьма уже не смела просить поддержки и защиты ни у предков, ни у Богов, ибо считала себя недостойной этого. Она должна преодолеть все сама, выполнить свой долг перед родом и Лили, а после… Вивиан не знала, что будет с ней после того, как уйдет отсюда. Кроме одного: ее жизнь уже никогда не будет прежней, как и она сама…
        - Грэйг! - донеслось надрывное за дверью в коридоре.
        Вивиан узнала этот голос. Урсула… Любовница Лэйрда.
        Ведьма до боли прикусила губу. Сегодня в ней пробудилось еще одно чувство, неведомое ранее: ревность… Оно жалило как оса, терзало и мучило изнутри, вызывая еще большие страдания, чем сама любовь.
        - Это из-за нее, да?.. Из-за этой проклятой дэсты? - продолжала восклицать магиня.
        Вивиан, понимая, что речь, скорее всего, идет о ней, подошла ближе к двери и затаила дыхание, прислушиваясь. Что ответит Грэйг? Но его слова прозвучали едва уловимо, а еще через пару секунд и вовсе наступила тишина.
        Девушка прижалась спиной к стене и прикрыла глаза. О чем они разговаривают? Что делают в его спальне? Вивиан помнила, как застала их утром после праздника в одной постели, и теперь со страхом думала о том, что леди Коул может остаться на ночь у Лэйрда снова. Представлять, как они занимаются любовью, было невыносимо больно, особенно когда тело самой до сих пор помнило ласки мага, а губы саднило от его поцелуев. Но разве она, Вивиан, может требовать от Лэйрда верности? В любом случае их отношения обречены, так пусть он найдет счастье в объятиях другой женщины, подобной себе. А не ведьмы.
        Ведьма… Даже страшно подумать, что будет, если Лэйрд узнает, кто она на самом деле. Убьет? Или пощадит?.. Вивиан нервно усмехнулась. Она еще ни разу не слышала, чтобы маг позволил ведьме уйти от него живой. Разве что та сама окажется сильнее и сможет его убить первой. Но это не их с Лэйрдом случай. Да и у самой Вивиан ни за что не получится лишить его жизни, лучше погибнет сама от его руки…
        - Миледи? - в комнату заглянула Джин. - Вы не голодны? Уже вечер скоро, а вы даже не обедали…
        Вечер? Ведьма бросила взгляд на часы, что висели на стене: действительно, прошло немало времени, как они с Лэйрдом вернулись с озера, а в замке объявилась Урсула… С тех пор ни маг, ни его гостья так и не вышли из спальни, иначе Вивиан услышала бы это. Значит, помирились или… Нет, нет, лучше не думать об этом.
        - Да вы вся дрожите! - Джин обеспокоено дотронулась до ее руки. - Вы замерзли, миледи?
        Вивиан рассеянно глянула на нее, а затем на свои заледеневшие ладони.
        - Как же вы так! - продолжала заботливо служанка. - Вроде ж не холодно на улице… Может, в гостиную перейдете? Там Шона как раз камин разожгла. А я пока вашу спальню прогрею… И поесть вам надо, горяченького чего-нибудь… Давайте, миледи, идемте…
        И Вивиан не заметила как стараниями хлопотливой девчушки оказалась в той самой гостиной, закутанной в теплый плед.
        - Вам покушать сюда принести?
        Ведьма с улыбкой кивнула, очередной раз с умилением отметив, что Джин слишком похожа на ее сестру. Как же ей все-таки не хватает Лили… Хоть бы на миг ее увидеть… Даже Корни уже давно не приносила весточек из дому. Вивиан со вздохом погладила загривок лисы, примостившейся у камина, а следом и сама присела рядом, прямо на мягкий ворсистый ковер.
        Скрипнула дверь, и ведьма обернулась, ожидая увидеть служанку, но тут же подхватилась: вместо Джин на пороге с подносом стоял Лэйрд.
        - Я решил составить тебе компанию, - улыбнулся он. - Ты не против?
        Вивиан медленно мотнула головой. Пока маг шел к ней, она невольно пыталась угадать по его взгляду или внешнему виду, была ли у него близость с Урсулой. Но он вел себя как ни в чем не бывало, опустился рядом и поставил между ними поднос.
        - Чем занималась? - спросил Грэйг совершенно обыденно и снял крышку с блюда, на котором лежало тушеное мясо с овощами.
        «А ты?» - хотелось ей спросить в ответ, но она лишь неопределенно пожала плечами. Да и блокнот, как назло, остался в спальне, поэтому выражаться все равно придется жестами.
        Вновь приоткрылась дверь, на этот раз впуская в гостиную Джин.
        - А вот и ваша еда, милорд, - с веселой непосредственностью сказала она, передавая очередной поднос Лэйрду, а потом перевела взгляд на Вивиан: - Ну как вы, миледи? Согрелись?
        Ведьма благодарно улыбнулась, взглядом давая понять, что все в порядке.
        - Ну и слава Богам! - тоже заулыбалась Джин. - Тогда я пошла… Вернусь потом за посудой… Зовите, если что…
        - Тебе нравится твоя горничная? - поинтересовался Лэйрд, когда они остались одни. - Не слишком она докучает своей болтовней?
        Вивиан эмоционально тряхнула головой, опровергая это предположение. Джин ей нравилась, даже очень, и она бы не променяла ее ни на кого иного.
        - Как скажешь, - Грэйг приступил было к своей порции, но потом глянул на девушку с усмешкой: - А ты чего не ешь? Рори сегодня с рагу превзошел самого себя…
        Ведьма отмерла и, суетливо подхватив тарелку, принялась без всякого энтузиазма ковырять вилкой еду. Аппетит в присутствие мага как всегда пропал, даже несмотря на умопомрачительный запах мяса. Вивиан с трудом вынудила себя съесть несколько кусочков и отставила блюдо в сторону.
        - А ты все-таки обманула Джин, - ладонь Лэйрда внезапно накрыла ее холодные пальцы. - Иди сюда…
        Маг легонько потянул девушку к себе, заставляя придвинуться ближе, а затем и вовсе усадил между ног, нежно обняв со спины. Пальцы Вивиан вновь оказались в его теплых ладонях, и он принялся бережно растирать их, пытаясь согреть…
        - Мне нравится смотреть на огонь, - тихо сказал он потом. - Смотреть и ни о чем не думать… Ни о прошлом, ни о будущем… Есть только здесь и сейчас…
        Здесь и сейчас… А ведь действительно нет ничего важнее, чем здесь и сейчас… И этот огонь, что мерно колышется и потрескивает в камине… Хочется раствориться в его пламени и на время забыть обо всем - боли, переживаниях, сомнениях… Есть лишь здесь и сейчас… Есть лишь его объятия, чуть учащенный стук его сердца, легкое дыхание на ее щеке… В этот миг не нужны были даже поцелуи, и тем более слова. Вивиан расслабилась, откинув голову ему на плечо, и закрыла глаза.
        Только здесь и сейчас…
        ***
        Грэйг крепче обнял Энн и прижался щекой к ее щеке… Он не помнил, чтобы когда-либо еще испытывал такое умиротворение и спокойствие, словно все проблемы вмиг померкли и больше не тревожили его сердце. Близость Энн, сама она, хрупкая и доверчивая, в его объятиях, переплетение их пальцев, дыхание почти в унисон - казалось, что все это происходит не с ним, а с неким другим Грэйгом Лэйрдом, более достойным подобного счастья. А то, что он сейчас был счастлив, не вызывало никаких сомнений…
        Маг чуть улыбнулся, заметив, что Энн уснула, уютно устроившись на его груди, и нежно провел костяшками пальцев по ее щеке. Угораздило же его так привязаться к дэсте… Сказал бы кто ему об этом месяцем ранее, он рассмеялся тому в лицо. Откуда она так внезапно появилась в его замке и в его жизни?.. Как смогла за такой короткий срок стать ближе, чем кто-либо другой?..
        - Милорд, - в гостиной вновь объявилась юная служанка. - Можно уже…
        Но Грэйг оборвал ее, жестом заставив замолчать, и показал на Энн.
        - Ой, миледи уснула, - Джин сразу понизила голос до шепота. - Бедняжка, она ведь последние дни плохо спала… Все грустила… Вас ждала… А теперь вот успокоилась, - горничная умиленно вздохнула и осторожно, чтобы не шуметь, принялась складывать пустую посуду на поднос.
        - Может, миледи лучше в кровать перейти? - предложила она, уже уходя. - Спальня ее как раз прогрелась…
        - Иди уже, - поторопил ее Грэйг. - Я сам справлюсь…
        Когда Джин удалилась, он, стараясь не разбудить Энн, перенес ее в комнату. Раздеть Грэйг девушку не решился, просто прикрыл сверху одеялом. Подавив в себе безумное желание прилечь рядом и остаться здесь до утра, он лишь поцеловал ее в висок на прощание и вышел…
        Грэйг заглянул в свою спальню: Урсула тоже еще спала, разметавшись по его постели. Похоже, она так и не проснется до утра. Придется просить Шону приготовить для него другую комнату. Перед тем, как уйти, маг распахнул настежь окно, впуская свежий прохладный воздух, который бы помог Урсуле быстрее оправиться после возлияния вином. А завтра они непременно поговорят на свежую голову…
        Утром же в комнату, где Грэйг ночевал, без стука ворвалась Шона с белым лицом и трясущимися руками.
        - Милорд! Милорд! - причитала она. - Леди Коул… Я зашла к ней справиться о завтраке, а она… Она… Она, кажется, не дышит…
        Глава 15
        Урсула лежала почти в той же позе, что ее оставил Грэйг накануне вечером, и лишь лицо подруги потеряло живые краски, превратившись в восковую маску.
        - Ур, - маг бросился к ней и, приподняв за плечи, потряс. - Ур, очнись…
        Но та не шелохнулась, ее же голова, откинутая назад, безвольно моталась из стороны в сторону.
        В ушах Грэйга зашумело, а перед глазами заплясали черные пятна страха.
        - Ур, - он дрожащими пальцами дотронулся до ее холодной щеки. - Как же так, Ур…
        - Умерла, все-таки умерла, - неистово зашептала Шона. - Страсти-то какие…
        - Принеси мой кинжал, - отрывисто попросил Лэйрд. - Только мигом… - и вновь обратил свой взгляд на бездыханную магиню. - Но почему?.. Почему, Ур?..
        Грэйг обхватил голову руками и, с силой сжав ее, глухо застонал. Разум отказывался принимать смерть близкого друга, а сердце заходилось от боли потери.
        - Вот, милорд… - вернулась запыхавшаяся служанка и протянула ему кинжал.
        - Ничего здесь не трогать, ясно? - он расчехлил артефакт. - И панику в доме не создавать… Я скоро вернусь…
        Нил Кроули при виде Грэйга в столь раннее время да еще и в собственной спальне удивленно приподнял брови. Дэста, которая, по-видимому, скрашивала ему досуг прошедшей ночью, вскрикнула и поспешно натянула на пышную оголенную грудь одеяло.
        - Что стряслось? - Нил, напротив, выбрался из постели. - Тебе же нельзя создавать порталы…
        - Ур умерла, - Грэйг посмотрел на него затравленно. - Она ночевала у меня сегодня…
        Кроули на миг замер, сраженный этой новостью, но после, без дальнейших расспросов, принялся одеваться.
        - Я сам открою, - остановил он Лэйрда, когда тот собрался разрезать пространство. - Побереги свою Силу…
        ***
        Утро для Вивиан началось с ужасающей новости: скончалась Урсула. Об этом ей поведала Джин, когда принесла завтрак.
        - Ох, миледи, вы даже не представляете, что сейчас творится в замке, - возбужденно говорила служанка, наливая чай. - Все слуги взволнованы, только об этом и говорят… А Шона сегодня нарасхват: это ведь она нашла леди Коул мертвой, и всем прям не терпится узнать, что да как… Вот и я не удержалась, послушала. Желаете узнать подробности? - она заговорщицки понизила голос.
        Но, похоже, согласия Вивиан ей не так уж было нужно, поскольку та даже не успела кивнуть, как Джин продолжила:
        - Оказывается, леди Коул ночевала сегодня в спальне милорда, - но заметив взволнованный взгляд ведьмы, замахала руками: - Нет, нет, не думайте. Она одна там спала… Пьяная была, понимаете? - она многозначительно посмотрела на хозяйку. - На кухне рассказывали, что она вчера уже в таком состоянии заявилась в замок… И сама заснула у милорда в спальне, а он не хотел ее тревожить и ушел в другую комнату, гостевую… Так вот… А утром сегодня Шона заходит к леди Коул справиться насчет завтрака, а та тихонько так лежит… Шона ее раз позвала, два… Подошла ближе, смотрит: а у той лицо бледное, губы синюшные и, вроде как, не дышит… Ну Шона испугалась, побежала к милорду… Тот леди Урсулу пытался привести в чувство, но куда там? Померла уже давно, бедняжка… Милорд как это понял, сразу открыл портал и ушел… Вот только минутой ранее вернулся, со своим другом… Ну, который чернявый и худой… Мрачный такой тип… Говорят, он из Охотников…
        Охотник снова здесь! Внутри Вивиан все обмерло. Но мысли о смерти магини вскоре все же перебороли страх перед ловцом ведьм, а следом возникла еще одна, более тревожная: а не Грэйга ли вновь хотели убить? Но выяснить это можно было, лишь оказавшись поближе к нему и Кроули, которого явно позвали для того, чтобы расследовать смерть их общей подруги.
        Вивиан даже не стала доедать завтрак и ринулась к спальне Лэйрда. Дверь туда оказалась приоткрытой, и она осторожно заглянула в щель, пытаясь разглядеть происходящее внутри.
        Грэйг стоял у окна, нервно потирая подбородок, а Охотник медленно огибал кровать, где лежала Урсула, то в одну сторону, то в другую.
        - Помоги раздеть ее, - наконец произнес он. - Надо осмотреть тело полностью… Так ничего не понять… Хотя… Тут нечего раздевать, - Кроули сам начал снимать с нее пеньюар. - Она что, к тебе в таком виде пришла?..
        - Да, - нехотя ответил Грэйг. - Еще и выпившая была…
        - Любовью занимались?.. - вопрос прозвучал без тени иронии, по-деловому, словно, это действие могло повлиять на причину смерти.
        - Нет, - ответ тоже оказался спокойным и уверенным, и Вивиан не сдержала облегченной улыбки. - Урсула вела себя странно и агрессивно…
        - С чего бы это? - Кроули между тем принялся бесстрастно вертеть тело, оглядывая его.
        - Узнала, что я женюсь…
        - Вот уж эти женщины… Что у них в голове? - вздохнул Охотник, но в следующий миг его тон изменился: - А это что?..
        Он поднес к глазам нечто маленькое и принялся его разглядывать. Лэйрд тоже подошел ближе и удивленно воскликнул:
        - Пчела?
        Пчела? Вивиан полностью разделила его изумление. Откуда она здесь?
        - Откуда она взялась? - повторил ее мысли Грэйг.
        - По-видимому, в окно влетела… Оно ведь было открытым? О, а вот и укус ее… - Кроули показал куда-то на грудь Урсулы. - Прямо в центре источника…
        - Подожди, - Лэйрд недоверчиво усмехнулся. - Хочешь сказать, Ур умерла от того, что ее укусила какая-то пчела? Ты издеваешься? Это смешно! Укус пчелы не может убить мага!
        - Обычной - нет, - протянул Кроули, заворачивая пчелу в платок и пряча ее в карман. - Но после нападения на тебя воронов, я уже сомневаюсь даже в этом безобидном дохлом насекомом… Но мы скоро выясним, имеет ли оно какое-то отношение к смерти Урсулы… А пока… Надо бы Ур во Фреор вернуть… И родителям ее сообщить…
        - Да… - Грэйг тяжело вздохнул. - Но они живут в Паланде… А это на другом конце Арариона… Придется к ним кого-то через телепорт отправлять… Боги! Представляю, каково им будет узнать эту новость… Ур их единственная дочь…
        - Я займусь этим. Или попрошу Орана, - кивнул Нил. - А тебя бы я с удовольствием посадил куда-нибудь к себе в Управление, лучше под землей. Чтобы тот, кто так рьяно желает твоей смерти, не смог до тебя добраться… Как видишь, замок твой совсем небезопасный…
        - Ты считаешь, на месте Ур должен был оказаться я? - Грэйг помрачнел еще больше.
        - Почти не сомневаюсь в этом… И в случайности не верю.
        «И я тоже», - с горечью подумала Вивиан. Слова Охотника только подтвердили ее опасения.
        - Давай я помогу тебе с Ур… - предложил Лэйрд, когда Нил стал открывать портал.
        - Нет, не надо, я сам, - Кроули поднял магиню на руки. - Лучше сиди в замке и никуда не выходи. Я вернусь, как только будут новости…
        Когда Охотник ушел, ведьма решилась зайти в комнату. Грэйг стоял у окна и отрешенно смотрел вдаль. Появление Вивиан он даже не заметил, обернулся, лишь когда она мягко провела ладонью по его спине.
        - Энн… - маг попытался улыбнуться, глаза же его оставались полные печали.
        Тогда она порывисто обняла его и, обхватив руками за пояс, прильнула к груди. Грэйг медлил всего мгновение, а после прижал к себе, уткнувшись лицом в макушку. Стук двух сердец сливался с тиканьем часов, отсчитывая минуту за минутой этой безмолвной близости, которую ни один из них не желал разорвать.
        - Я только что узнал! - Оран вихрем влетел в спальню, вынуждая все-таки Вивиан и Грэйга оторваться друг от друга.
        Но Дуэйн, кажется, даже не понял, что помешал им.
        - Ур… Я сразу не поверил… - продолжал он. - Как такое могло произойти?
        - Сам с трудом верю в это, - откликнулся Лэйрд.
        - О, Энн, детка, здравствуй! Сто лет не виделись, - Оран будто только увидел Вивиан и, стремительно притянув к себе, по-свойски чмокнул в щеку, чем вызвал смущение девушки и недовольный взгляд со стороны Грэйга.
        - Ну так как все произошло? - Дуэйн вернулся к печальной теме. - Нил мне ничего толком не объяснил… Лишь сообщил эту ужасающую новость…
        - Давай я расскажу обо всем в другом месте, - Лэйрд посмотрел на смятую кровать, где еще недавно лежала мертвая Урсула. - Не могу здесь больше находиться… Боюсь, даже впредь спать тут не смогу… Идем в кабинет.
        - Энн, - обратился он к девушке потом. - Ты не возражаешь, если я с Ораном переговорю наедине?
        «Нет», - Вивиан понимающе улыбнулась и поспешно покинула их, чтобы не затягивать возникший было неловкий момент.
        Когда же маг через некоторое время предложил присоединиться к ним за чашкой кофе, с радостью согласилась. Тогда-то и объявился вновь Охотник.
        - Грэйг, у меня для тебя есть важная информация, - заявил он с порога. Потом же его жесткий взгляд упал на Вивиан: - О, и невеста твоя здесь… Тем лучше…
        ***
        - А я всегда говорил, что Урсула к тебе неровно дышит, - сказал Оран, когда Лэйрд подробно описал события вчерашнего дня, и тут же поправился: - Вернее, дышала… О, Боги… Не могу поверить, что ее нет… Хороший она была человек, разве что чуть эксцентричная… И маг хороший…
        - Что уж говорить обо мне… - отозвался Грэйг со вздохом. - Не представляешь, как жалею, что оставил ее у себя… Она ведь порывалась уйти… Надо было самому открыть портал и отвести ее…
        - Не вини себя. Ты ведь не знал, что так будет. Хотел как лучше. Да и с твоим источником сейчас нельзя рисковать…
        - Нил считает, что на ее месте должен был оказаться я, - Грэйг невидящими глазами уставился в одну точку.
        - Милорд, - в кабинет заглянула Молли. - Вы простите меня за своеволие, но я вам кофе принесла… Вы же с утра так ничего и не ели…
        - Спасибо, Молли, - Лэйрд нашел в себе силы улыбнуться. - Это будет кстати…
        - Вот и хорошо, - смотрительница проворно прошла к столу и принялась расставлять кофейник и чашки. - А то мы за вас так переживаем… Рори даже бульон пересолил, пришлось готовить новый. А Шона, вообще, ни живая, ни мертвая… Аж занемогла с головной болью…
        - Можешь дать ей выходной, - предложил Грэйг. - Пусть оправится…
        - Да что вы, милорд! - махнула рукой Молли. - За что ей такая милость? Нечего ей лениться… Да и была она уже на выходном недавно. Вот пусть отдохнет до обеда, а там снова работать… Она и так не перетруждается.
        - А Энн где?
        - Так с нами на кухне сидит… - охотно ответила смотрительница и украдкой усмехнулась. - Хотела мне помочь по хозяйству, а я ей не позволила… Еще платье свое замарает. Но ей скучно, вот и все равно осталась. Сейчас ей Рори показывает, как правильно запекать окорок… Позвать ее?
        - Да, пожалуйста…
        - Ты уверен, что тебе это еще надо? - Оран, пытаясь сохранить серьезный вид, показал другу брачный договор, который нашел поверх стопки других документов, лежащих на столе.
        - Верни на место, - Грэйг даже не стал злиться, лишь устало вздохнул. - Я позже разберусь, нужен он мне или нет…
        Появление Энн стало для него как глоток свежего воздуха, а ее улыбка теплом отозвалась в сердце. Грэйг даже специально переставил стул для нее поближе к себе и подальше от Орана, на губах которого уже играла ехидная ухмылка.
        Нил вернулся неожиданно быстро и прямо с порога заявил:
        - У меня для тебя важная информация, - потом он заметил Энн и тихо добавил: - О, и невеста твоя здесь… Тем лучше…
        - При чем тут Энн? - Грэйг, памятуя о неприязни друга к дэсте, насторожился.
        - Об этом чуть позже, - Охотник вновь бросил недобрый взгляд на девушку, после чего обратил его на Лэйрда. - А пока об Урсуле… Насчет пчелы я не ошибся. Именно ее укус стал смертельным для Ур. Только вот пчелкой этой кто-то вновь управлял извне, как и с воронами… Она не просто так залетела в твою спальню… И метили, Грэйг, явно в тебя.
        - Все равно бред, - покачал головой тот. - Как пчела может убить? С воронами понятней: тех была целая стая, и, если не защищаться, они могли попросту заклевать… Но пчела? Сколько в ней яда? Капля? Да каждого из нас хоть раз в жизни кусала пчела - и все живы-здоровы…
        - Верно, капля… - Нил сложил руки на груди. - А если усилить действие этой капли яда с помощью магии в сотню и больше раз? И наградить ее проклятьем?
        - Проклятьем? - Грэйг подумал, что ослышался.
        - Да, проклятьем, похожим на то, что наслали на тебя Шиан.
        ***
        Вивиан, услышав имя своего рода, внутренне содрогнулась. Главное, не показать свой страх: вон как Охотник ее испытывает взглядом.
        - И метило оно конкретно во внутренний источник, - продолжил между тем Кроули. - Урсула умерла почти по той же причине, что и все твои близкие, Грэйг - мгновенное истощение источника. А произошло все быстрее, потому что оно нацелено было на одного человека, а не на весь род…
        - Но… Проклятье могут насылать лишь ведьмы, - вставил Оран.
        Только ведьмы… Теперь Вивиан бросило в жар. Какая-то догадка начала крутиться в ее голове, но девушка не могла за нее ухватиться.
        - Именно, - кивнул Охотник. - Этой пчелой управляла какая-то ведьма, Грэйг… Как и воронами, теперь сомнений нет…
        Управляла ведьма… Управляла ведьма… Кто же это может быть? Какой еще ведьме перешли дорогу Лэйрды?
        - Эта ведьма явно обладает даром земли, позволяющий ей устанавливать контроль над животными… - добавил Кроули, внимательно глядя на Грэйга.
        Рональд! Вивиан еле удержалась от вскрика, поскольку вспыхнувшая мысль потрясла ее, больно сжав сердце. Во всем Предгорье только он обладал подобным даром. Но может ли это быть ведьмак? «Нет, нет, - начала уговаривать девушка себя. - Это не он. Рональду незачем это делать… Тут явно замешана другая ведьма. Возможно, и не с Предгорья…»
        - Я не понимаю, Нил… - ошеломленно заговорил Грэйг. - Ты думаешь, это кто-то снова из Шиан?
        - Возможно… - протянул тот.
        - Но как? На замке стоит защита от ведьм… Если бы кто-то из них появился у его стен, я немедленно узнал об этом, - попытался возразить Лэйрд.
        - Сама ведьма не появилась бы, - согласился Кроули. - А вот используя свою Силу, направить сюда животное - легко… Правда, для этого необходимо знать, как устроен замок изнутри… Знать, где находишься ты в конкретный момент. Или же твоя комната, как в случае с Урсулой. Тот, кто наслал на тебя очередное заклятие, просто не знал, что ты не будешь в ней сегодня ночевать…
        - Что ты хочешь этим сказать? - Грэйг недоверчиво глянул на друга из-подо лба. - Что кто-то в моем замке общается с ведьмой?
        Охотник спокойно выдержал его взгляд и задал свой вопрос:
        - Вспомни, Грэйг, кто с тобой был рядом, когда на тебя напали вороны? И кто прекрасно осведомлен, в какой части замка находится твоя спальня?
        Вивиан побледнела: она прекрасно поняла, кого он имеет в виду. Сердце ее остановилось в ожидании ответа Грэйга.
        - Нет, - голос Лэйрда прозвучал твердо. - Это не Энн, если ты намекаешь на нее.
        И Вивиан благодарно посмотрела на него.
        - Одумайся, Грэйг! - Кроули неожиданно вышел из себя. - Ты ослеплен этой девкой! - он ткнул пальцем в Вивиан. - Спроси у себя: откуда она появилась в твоем замке и именно в тот день, когда сюда вернулся ты? Как ей удалось так быстро приблизиться к тебе? Втереться в доверие? А может и к этому приложила руку ведьма? Для них приворот - плевое дело!
        - Нил, ты слишком преувеличиваешь… - угрожающе проговорил Грэйг. - По-моему, это у тебя уже паранойя, и тебе везде мерещатся происки ведьм… Понимаю, работа обязывает, но…
        - Ведьмы? - перебил Кроули, зло прищуриваясь. - А кто мне дал задание найти Шиан? Ради кого наши боевики уже вторую неделю рыщут вокруг Предгорья? И, между прочим, почти подобрались к твоим Шиан. Даже узнали, что их всего осталось две. Две внучки старухи, что прокляла вас! Только вот одна, младшая, оказалась больна и лишена стихийного дара, поэтому в любой момент может отправиться за своей бабкой… Зато вторая… Вторая пропала. Две недели назад. Ее следы теряются на границе Предгорья. Как тебе такое совпадение?
        Вивиан охватила дрожь, теперь она уже не могла скрывать свой ужас, как ни старалась. Руки вмиг взмокли, и она вцепилась ими в ткань платья.
        - Почему ты мне раньше об этом не рассказал? - глухо спросил Лэйрд.
        - Потому что сам только вчера узнал, - уже не так агрессивно ответил Охотник. - Собирался сегодня с тобой поделиться этой новостью, а тут смерть Ур… Теперь ты понимаешь, что твоя невеста, - тут он презрительно скривился, - не такая уж невинная, как кажется…
        - Твои обвинения безосновательны, - упрямо повторил Грэйг. - У них нет доказательств…
        - Будут, - Охотник оперся о столешницу руками и навис над Лэйрдом. - Приведи мне ее завтра в Управление, и мы узнаем, имеет ли она какое-то отношение к ведьмам либо нет.
        Вивиан, услышав это, отчаянно замотала головой. Появилось одно желание: бежать, бежать отсюда, куда глаза глядят. Поддавшись животному страху, она даже подскочила с места, готовая ринуться прочь из комнаты, но рука Грэйга перехватила ее запястье, останавливая.
        - Нет, - уже который раз произнес он, безотрывно глядя на Кроули. - Она не придет к тебе в Управление…
        Он поднялся и, притянув к себе девушку, обнял ее за плечи.
        - Грэйг… - усмехнулся на это Охотник. - Ты, кажется, не понял меня… Если она не придет к нам добровольно, я лично направлю сюда своих людей, чтобы они привели ее силой. И, поверь, это будет намного хуже и для нее, и для тебя… Тогда дело получит официальный ход. Я же пока предлагаю тебе сделать все негласно. Обещаю, если я окажусь неправ, принесу тебе свои глубочайшие извинения… Поэтому жду вас завтра в десять у себя. Опоздание даже на несколько минут восприму как отказ, тогда уже вы ждите моих гостей на своем пороге… Да, и даже не пытайся ее спрятать… Ты же знаешь, я найду ее хоть под землей…
        Глава 16
        - Тебе там ничего не сделают, понимаешь? - который раз повторил Грэйг, заглядывая в глаза Энн.
        Говорил это, и сам не верил. Пусть он лично и не испытал на себе все ужасы работы Тайной Службы, но слышал об их методах немало, в том числе и от Нила.
        Энн же продолжала дрожать всем телом и, кажется, даже не вникала в его слова.
        - Я буду там с тобой, - продолжал Грэйг. - Все время…
        - Я тоже могу пойти с вами, - подал голос Дуэйн.
        - Вот видишь, и Оран тоже будет, - маг взял трясущиеся ладони девушки в свои. - Только, пожалуйста, не наделай глупостей… Даже не думай сбежать… Они и вправду найдут тебя, но положение твое от этого только ухудшится. А Нил… Он не такой страшный, как кажется. Просто у него такая работа - проверять. И если тебе нечего скрывать, то быстро отпустят. Тебе ведь нечего скрывать, так? - тихо добавил он.
        Этот вопрос вертелся у него на языке с самой первой минуты, как Кроули начал обвинять Энн, и только сейчас Грэйг решился задать его.
        Девушка медленно мотнула головой, и по ее щекам потекли слезы.
        - Ну не надо, не плачь, - Лэйрд принялся их вытирать тыльной стороной ладони. - Я верю тебе… Верю… Давай я отведу тебя к Молли, на кухню… Она сделает тебе чай успокаивающий… И Рори там, наверное, приготовил обед… Или хочешь, Джин позову?
        В конце концов, Энн согласилась уйти в свою комнату в компании горничной.
        - Джин, - Грэйг ненадолго задержал служанку и, понизив голос почти до шепота, попросил: - Будь все время рядом с миледи… Не оставляй ее ни на минуту… Даже ночью. Она сейчас в таком состоянии, что может совершить непоправимое…
        Та послушно кивнула, и маг вернулся к Орану.
        - Кайтан! - он наконец дал волю эмоциям и ударил кулаком по столу. - Это все когда-нибудь закончится?
        Дуэйн смотрел на него с сочувствием, но сам при этом не на шутку нервничал: об этом говорил и его напряженный взгляд, и пальцы, отбивающие дробь о подлокотник кресла.
        - Что ты думаешь о подозрениях Нила? - спросил он потом. - Ты веришь, что Энн как-то связана со всеми этими покушениями на тебя?
        Как бы Грэйгу хотелось ответить, что нет! От одной мысли, что Кроули может оказаться прав, у него все сводило внутри. Но зерно сомнения Нил в нем все же посеял. И пусть Грэйг не показывал это внешне, он безумно боялся правды. Маг даже не представлял, что будет делать, если все, чего опасался Охотник, сбудется.
        Энн… Его Энн, в которой он начал видеть свое будущее, совсем не та, за кого себя выдает? Подлая мошенница, находящаяся на службе у ведьм? Нет… Нет… Его разум отказывался в это верить, а сердце тем более…
        - Пока вина Энн не доказана, я буду на ее стороне, - он озвучил решение, которое только что сам для себя принял, и на душе стало немного легче.
        Да, именно так, он будет верить Энн, пока Нил не докажет обратное.
        - Мне тоже не хочется думать ничего плохого на нашу дэсточку, - Оран подавил вздох. - Ну а если… Вдруг… Как поступишь?..
        - Вот «если» или «вдруг», тогда и посмотрим… - отрывисто произнес Грэйг, тяжело падая обратно в кресло.
        - Хорошо… А как тебе версия с Шиан? - Дуэйн немного сменил тему. - Полагаю, здесь Нил мог оказаться прав… Как раз именно кто-то из них мог до сих пор желать свести счеты с тобой и с твоей семьей. Что там Нил говорил об оставшихся сестрах?
        - Одна из них немощна, а вторая исчезла… - отозвался Лэйрд. - Две недели назад…
        - И почти сразу на тебя посыпались несчастья…
        - Да, но подсыпанный яд оказался рук Хоггана. Это уже доказано, - напомнил Грэйг.
        - А вороны появились немногим позже… - раздумывая, протянул его приятель. - И они нападали только на тебя, но не на Энн, которая тоже была рядом…
        - Да, но Энн, наоборот, помогла мне отбиться от них! - запальчиво ответил Лэйрд. - И если бы не она… Подожди, - Грэйг многозначительно посмотрел на Орана. - Если бы она была связана с ведьмой, то какой ей резон защищать меня? Ведь можно было просто дать птицам убить меня…
        - Ну, может, она передумала пособничать ведьме? - осторожно предположил Дуэйн. - Прониклась к тебе э-э-э… чувствами. Вот и решила…
        - Ты все-таки пытаешься обвинить ее, - с укором заметил Грэйг.
        - Я пытаюсь рассуждать трезво, и всего-то… Но мое предположение хоть как-то оправдывает Энн, если она все-таки замешана во всем этом. Я бы даже смог простить ее в этом случае… Любовь, вообще, все прощает, - последние слова прозвучали несколько пафосно и с долей иронии, но Оран быстро вернул себе серьезный вид. - Во сколько Нил сказал, надо быть у него? В десять? Я буду ждать вас у входа в Управление…
        ***
        Внутренняя дрожь не покидала Вивиан до самого утра. Слабовольную мысль сбежать из замка она быстро подавила, понимая, что если поступит подобным образом, то уже не сможет больше вернуться, так же у нее есть еще шанс завершить начатое. А тут еще и Корни со вчерашнего вечера куда-то пропала! С ней бы было спокойней и не так страшно ожидать своей участи…
        Что будет завтра? Смогут ли Охотники распознать в ней ведьму? Получится ли у зелья Мэйбл обмануть Тайную Службу Императора?
        Но самое страшное - они уже нашли Лили. А теперь ищут и ее, Вивиан.
        Ведьма догадывалась, зачем Лэйрд поручил своему другу поиски Шиан: он хочет снять свое проклятие. Но сделать это можно лишь с помощью крови кого-либо из их рода. Лили, скорее всего, Охотники не тронут, они уже поняли, что Силы в ней почти нет, а значит, и кровь ее окажется бесполезной. Это хоть немного, но утешало. Но теперь оставалась одна Вивиан, и только ее кровь способна спасти Грэйга от проклятия ее бабки…
        Кровь… Если когда-нибудь Судьба еще сведет их вместе с Грэйгом, если он узнает о ней всю правду, то Вивиан готова принять смерть от его руки. Но до этого момента она должна успеть вернуть витум и отнести его Лили, чтобы та, наконец, смогла обрести свою Стихию и Силу рода. Когда же жизни сестры ничего не будет угрожать, Вивиан сможет ее оставить. Лили окрепнет, подрастет, выйдет замуж за хорошего парня и продолжит род Шиан. А витум поможет ей преодолеть все трудности.
        Сейчас же главное - продержаться до свадьбы и суметь забрать кристалл. А для этого необходимо приложить все усилия и не дать завтра Кроули раскрыть ее тайну. Как это сделать? Вивиан пока не знала, но решимости все же преисполнилась: у нее есть цель, ради которой она выдержит даже пытки. Должна выдержать. Только не нужно падать духом, нельзя показать Охотникам своего страха, как бы тот не съедал изнутри.
        Так и не сомкнув глаз ночью, Вивиан уже на рассвете была полностью одета и причесана. Когда же Лэйрд зашел за ней получасом позже и спросил:
        - Ты готова? Мы можем ехать? - она уверенно кивнула и проследовала за ним.
        В дороге Грэйг вновь пытался успокоить ее, уговаривал не переживать насчет предстоящего визита в Управление, но выходило у него это плохо: Вивиан видела, что волновался он не меньше ее. Потом же Грэйг так сжал ее руку, что у ведьмы едва слезы на глазах не выступили.
        - Прости, - тут же извинился, ослабляя хватку, и теперь просто переплел их пальцы.
        Столица Арариона встретила их проливным дождем и порывистым ветром.
        - Ну и погодка! - на крыльце Управления их ждал Оран Дуэйн с огромным зонтом. - Давно такого ливня не было… Давайте скорее под мой зонт…
        Но Вивиан не спешила укрыться от дождя, наоборот, с наслаждением подставила лицо холодным крупным каплям.
        «Стихия моя… Дай мне сил…»
        - Энн, ты что? - Грэйг взял ее за руку и увлек под крышу. - Промокнешь ведь…
        Платье и волосы действительно мгновенно напитались влагой, однако Вивиан не чувствовала дискомфорта.
        - Десять ноль-ноль, - довольно протянул Кроули, когда Лэйрд с грохотом открыл дверь в его кабинет. - Молодец, Грэйг… Все-таки остатки разума сохранил. Тогда не будем терять время… Забирайте девчонку, - приказал он двум безликим магам в серых одеяниях, которые стояли за его спиной. - Только обыщите…
        - Я иду с ней, - выступил вперед Грэйг, но «серые» на него даже не обратили внимания и, оттащив испуганную Вивиан в сторону, принялись обыскивать ее.
        Один держал ее руки сзади, второй без всякого стыда ощупывал корсаж платья. Когда же ей задрали подол, и она отчаянно стала вырываться, Лэйрд, не выдержав, бросился на друга:
        - Нил, прекрати это немедленно! Она моя невеста, в конце концов! Я не позволю с ней так обращаться!
        - Грэйг, успокойся, - поморщился Охотник и обернулся вновь к своим помощникам: - Уводите ее скорее, камера сто шесть. Я буду через пять минут…
        Вивиан бесцеремонно подхватили под локоть и вывели из кабинета Кроули.
        Коридоры, коридоры, коридоры… Мрачные, почти лишенные света, они переходили один в другой, соединялись лестницами и проходами казались просто нескончаемыми. Камера же, куда притащили Вивиан, наоборот, была ярко освещена, так что слепило глаза. И холод, жуткий холод…
        Кроули, как и обещал, пришел спустя пять минут. Закрыл за собой дверь на ключ, затем обернулся к девушке и без тени улыбки произнес:
        - Наконец-то я узнаю, кто ты есть на самом деле…
        От страха нервы вновь натянулись как струна, но Вивиан даже не сдвинулась с места, не дрогнула и не отвела взгляда.
        - Сперва мне хочется понять, немая ли ты на самом деле… - проговорил Охотник, приближаясь.
        Тело же Вивиан вдруг окаменело, она попыталась поднять руку, но мышцы не слушались ее. Обездвижил, мерзавец…
        - Это еще только начало, милая, - усмехнулся Кроули и положил ей ладонь на горло. - Давай же, сопротивляйся… Верни себе подвижность. Или попроси ведьму, которой служишь, чтобы помогла тебе… У вас ведь есть ментальный контакт? Зови ее… Мысленно… Вижу, связки не подчиняются тебе… И это не от рождения. Кто заставил тебя замолчать?.. Дай прочитать твои мысли… Боишься меня? Правильно… Теперь ты полностью в моей власти… И Грэйг тебе не поможет. Он верит тебе, глупец, а я нет…И хочу по-дружески открыть ему глаза на тебя, - его пальцы переместились на виски Вивиан. - Думай… Думай…
        Ведьма почти физически ощущала, как Кроули копается в ее мыслях, горячее покалывание в висках с каждой секундой усиливалось, а перед глазами вспыхивали красные пятна. Вивиан же отчаянно пыталась ни о чем не думать или же вспоминать что-то совсем незначительное. Например, как позавчера она мерила очередное платье, присланное портнихой. Зеленого цвета… С серебристой вышивкой по всему полотну… Вырез круглый… И воротничок есть… Да, небольшой воротничок… Ткань у платья плотная, поэтому оно годится только на прохладную погоду… В жару в таком не походишь… А Джин ей сделала прическу… Волосы завила… Получилось красиво… Хоть к Императору на прием иди, как всегда похвалила Джин… А потом они пили чай… С пирожными… Рори приготовил воздушное безе… Оно просто рассыпалось во рту, таяло на языке сахарным облачком…
        - Кайтан! - с раздражением процедил Кроули, одергивая от нее руку. - Что за дура набитая? Или, наоборот, слишком хитрая, - добавил он потом с прищуром. - Хочешь обмануть меня?..
        - Рэймонд, подойти в сто шестую… - проговорил Охотник в сторону и тут же взвинтился: - Как ты не на месте?.. Ты мне позарез нужен!.. Хорошо… Кто из менталистов в Управлении?.. Только Оуэнс?.. Ладно… Спасибо.
        - Оуэнс, - в следующую минуту продолжил он. - Мигом спускайся в сто шестую… Мне плевать на твои дела! Ты мне нужен здесь и немедленно!..
        - Ну что ж, милая, - теперь Охотник вновь обращался к Вивиан. - Не хочешь разговаривать со мной по-хорошему, вынужден устроить тебе встречу с менталистом первого ранга… Уж у него точно получится вывернуть тебя наизнанку…
        В этот миг Вивиан даже порадовалась, что не может двигаться, иначе дрожь, охватившая тело, выдала бы ее истинные чувства.
        - Что за важность? - недовольно поинтересовался менталист, когда Кроули впустил его в камеру.
        Пришедший маг оказался мужчиной средних лет, с блеклыми светлыми волосами и такими же невыразительными глазами.
        - Мне нужно узнать об этой дэсте все: от рождения до сегодняшнего дня, - ответил Охотник. - Но главное, имеет ли она какую-либо связь с ведьмами.
        Оуэнс подошел к Вивиан и, обхватив ее голову ладонями, прикрыл глаза.
        - Вижу… - заговорил он спустя минуту. - Родители погибли рано… Осталась только сестра… Воспитывала тетушка… Живут бедно… Сестра… Ли… Нет, Лейла… Больна с рождения… Сейчас даже не ходит…
        - А как ее саму зовут? - напряженно спросил Кроули.
        - Анн… Энн… Фамилия какая-то простая… Боуи… Да, Боуи…
        - Как она попала в замок к Грэйгу Лэйрду?..
        - Долго шла по лесу… Устала, заснула… Мужчина, охотник, имя… Киан. Позвал с собой… Устроил работать прислугой…
        - Что ей надо от самого Лэйрда?
        - Что ей надо? - переспросив, усмехнулся менталист. - А что нужно влюбленной женщине от мужчины? Он сам и нужен… Ревнует его… К Урсуле… Магине… Только умерла та, вчера… А девушка сейчас в смятении из-за этого…
        - А с ведьмами она общается? - тон Кроули стал еще более нетерпеливым. - Хоть с одной встречалась?
        - Нет… Хотя, подожди.
        - Ну? - Охотник сразу же оживился.
        - В Лаорте, на праздничной ярмарке… Дней десять назад. При ней ловили ведьму, в сети… Испугалась очень сильно… Что не удивительно. Самому неприятно на такое смотреть, а тут еще психика неокрепшая.
        - И все? - у Кроули от возмущения заходили желваки на скулах. - Все, что про нее можешь сказать?
        - Ну да… - Оуэнс открыл глаза и пожал плечами. - Больше ничего не вижу…
        - Точно? И никаких следов ведьминского воздействия?..
        - Нет же, - менталист тоже начал заводиться. - Думаешь, я бы не распознал на ней ведьминского следа?.. Эта дэста чистая, Нил!
        - Нет… Не может быть… - тот продолжал недоверчиво качать головой.
        - Да ну тебя! - отмахнулся Оуэнс. - Пошел я… И так ты меня от другой работы оторвал…
        - И все-таки я должен проверить еще кое-что, - процедил Кроули и вышел следом за менталистом.
        Как только за ним захлопнулась дверь, оцепенение с Вивиан спало, и она, как подкошенная, рухнула на пол, больно ударившись плечом и коленкой о каменные плиты.
        По правде говоря, она сама не понимала, что сейчас произошло. Неужели зелье Мэйбл не только забрало Силу, но и тщательно скрыла всю информацию о ее ведьминском прошлом, что даже маг-менталист не смог ее считать?
        Вивиан от облегчения засмеялась. О, Трехликий, Мэйбл все-таки великая ведьма, как и ее зелье! Недаром она входит в Ковен Предгорья…
        Только вот Охотник, похоже, настроен всерьез ее, Вивиан, потопить…
        На этот раз Кроули долго не было. Находясь в замкнутом пространстве, без окон и намека на солнечный свет, ведьма потеряла счет времени. Сколько прошло с момента его ухода? Час? Два? А, может, и полдня…
        Но хуже ожидания был холод - стылый и почти нестерпимый. Он пробирал насквозь, до самых костей. Вивиан уже пожалела, что стояла под дождем: теперь влажное платье заледенело и стало жестким, будто накрахмаленное. То же самое произошло и с волосами - на мокрых прядях постепенно появлялась белесый слой инея. Тело вновь перестало слушаться, на этот раз от стужи, а за ним стал отключаться и разум. Сознание Вивиан то и дело куда-то уплывало, и когда лязгнула дверь камеры, она едва понимала, где находится.
        - Эй, - Кроули похлопал ее по щекам. - Вставай…
        Девушка с трудом поднялась с лавки, единственной мебели в камере. Веки продолжали тяжело смыкаться, и она с трудом различила силуэт Охотника.
        - Держи, - тот всунул ей в руку какой-то небольшой шар размером с яблоко. - Сжимай крепче…
        Скрюченные пальцы Вивиан слабо сомкнулись вокруг сферы.
        - Крепче! - повысил голос Кроули и сам с силой прижал ладони девушки к гладкой поверхности. - Ну же!.. Светись… Светись… Давай, покажи ее связь с ведьмами… Кайтан! - он резко выхватил у нее предмет и выкрикнул ей прямо в лицо: - Ну как? Как тебе удалось обмануть ведьминский шар? Я же чувствую… Ты не простая дэста. От тебя не пахнет дэстой! От тебя вообще ничем не пахнет! А так не бывает! Не бы-ва-ет!
        Охотник в ярости зарычал, а затем схватил Вивиан за руку:
        - Пошли, Кайтан тебя раздери! - и потянул прочь из камеры.
        И вновь он вел ее какими-то коридорами, ведьма же еле переставляла ноги, по-прежнему скованные, как и все тело, холодом. И даже воздух, который вне камеры стал теплым, почти не согревал промерзшие мышцы.
        - Можешь забирать ее, - мрачно сказал кому-то Кроули и подтолкнул пленницу вперед.
        - Энн…
        Вивиан тут же очутилась в крепких объятиях, вдохнула знакомый запах и, обессилено прикрыв глаза, позволила себе провалиться в небытие…
        ***
        - Я пойду их искать, - Грэйг уже который раз порывался это сделать, и так же неизменно был остановлен Ораном.
        - Ты все равно не уйдешь дальше этого этажа, - пытался тот образумить друга. - Никто не позволит тебе спокойно расхаживать по Управлению, в результате получишь в довесок ко всем проблемам еще одну…
        - Но прошло уже шесть часов! Шесть часов ничего не слышно ни об Энн, ни о Ниле! Сколько еще ждать? - Лэйрд принялся расхаживать по кабинету Кроули, время от времени выглядывая в окно, словно там мог быть ответ на терзающий его вопрос.
        - Нил, конечно, хорош, - вздохнул Оран, принимаясь от нечего делать листать блокнот Энн, который люди Кроули изъяли у нее. - Бросил нас здесь и исчез… Надеется, что не дождемся и уйдем отсюда?
        - Это он не дождется… Пусть только вернется. Я выскажу ему все, что думаю о нем и его методах… И прекрати рыться в чужих вещах, - Грэйг вырвал из рук друга блокнот.
        - А что там? Ваша любовная переписка? - ухмыльнулся Оран, но, получив в ответ озверевший взгляд, убрал улыбку с лица.
        За дверью послышались шаги, и оба мага в напряжении воззрились на нее. Первым вошел Нил и со словами:
        - Можешь забирать ее, - и вытолкнул вперед измученную и чересчур бледную Энн.
        Грэйг едва успел подхватить ее, и она сразу обмякла в его объятиях, потеряв сознание.
        - Что ты с ней сделал? - сквозь зубы произнес Лэйрд.
        - То, что должен был, - огрызнулся Нил.
        - Узнал, что хотел?
        - Да, - нехотя ответил Охотник.
        - Значит, мы можем уходить, - Грэйг подхватил Энн на руки и направился к двери.
        - Я обещал, что извинюсь, если окажусь неправ, - проговорил ему в спину Кроули. - Так вот. Извини…
        - Оставь себе свои извинения, - маг ногой открыл дверь и вышел вон.
        - Что с ней? - Оран догнал Грэйга в коридоре.
        - Похоже, держали в камере холода, - прерывисто отозвался тот. - Смотри, она вся заледенела… Еле дышит. Неизвестно, что еще с ней успели сделать за это время. Кайтан… Может, целителя позвать?
        На улице по-прежнему шел дождь, и Грэйг остановился на крыльце, взглядом пытаясь отыскать свой экипаж.
        - Давай поедем ко мне, - предложил Оран. - Думаю, вам сегодня не стоит возвращаться в замок… Переночуете у меня… Завтра тем более погребение Урсулы, ты же хотел присутствовать на нем… А для Энн мы сейчас пригласим целителя.
        - Да, наверное, так будет лучше… - согласился Грэйг и устремился к своей коляске, которая как раз подъехала к ступенькам. - Пит, - обратился он к кучеру, - едем на Маренговую улицу, это в двух кварталах отсюда…
        Глава 17
        Вивиан очнулась в незнакомой комнате, небольшой, но дорого обставленной. Похоже, гостиная. Сама она лежала на диване, укрытая пледом. Ощущение холода хоть и не было столь острым, но ведьму продолжало потрясывать от озноба.
        - Энн? - рука Грэйга легла ей на лоб, и девушка встрепенулась, пытаясь подняться. - Не вставай пока… Сейчас целитель придет. Не согрелась еще? - озабоченно спросил он в следующую минуту.
        Вивиан слабо мотнула головой и все-таки села, привалившись плечом к спинке дивана.
        - Это квартира Орана, - правильно истолковал вопрос в ее глазах Лэйрд. - Мы сегодня останемся здесь…
        - Проходите, - послышался из-за двери голос Дуэйна, и вскоре он сам появился на пороге гостиной в сопровождении некого седовласого мужчины.
        - Приветствую вас, лорд Лэйрд, - кивнул тот Грэйгу.
        - Добрый вечер, целитель Скалли, - ответно поздоровался маг.
        Лекарь сразу же подошел к Вивиан, почти не дотрагиваясь, пробежался ладонями по ее телу, пристально вгляделся в глаза, после чего вынес свой вердикт:
        - С юной леди ничего страшного. Переохлаждение, не более. Организм молодой, сильный, быстро придет в себя. Рекомендую сделать ей горячую ванную, покормить и уложить спать. Можно дать подогретый сидр или пунш…
        - Меня больше беспокоите вы, милорд, - теперь целитель обратил внимание на Грэйга. - Как ваше самочувствие? Восстановились после прошлого раза?..
        - Вроде, да, - пожал тот плечами.
        Но Скалли все равно приблизился и положил ладонь ему на грудь.
        - Брешь растет, милорд, - с сожалением констатировал он. - Источник заполнен не до краев… Похоже, вы все-таки пользовались Силой не так давно?
        - Да… Пришлось открывать портал вчера… - нехотя признался Грэйг. - Но там был серьезный случай…
        Целитель сокрушенно покачал головой:
        - Повторюсь еще раз: берегите себя… Сейчас ваша жизнь только в ваших руках…
        - Если бы это было так… - уронил Лэйрд в сторону, и сразу перевел тему: - Целитель, посмотрите еще раз девушку… Она не говорит… Возможно, есть какой-то способ вернуть ей голос?..
        Услышав это, Вивиан на короткий миг перестала дрожать и изумленно посмотрела на Грэйга. Нет, сейчас она не боялась разоблачения, после общения с Охотниками уже ничего не было страшно, но этот вопрос… Неужели его беспокоит ее немота?
        - Вы родились с этим недугом, леди? - поинтересовался уже у нее целитель.
        Вивиан, помня, как легко Кроули определил, что связки ее раньше нормально функционировали, решила и тут не лукавить и отрицательно покачала головой.
        - Вы потеряли голос недавно? - Скалли вернулся к ней и приложил два пальца к ее горлу.
        Ведьма, бросив опасливый взгляд на Грэйга, нерешительно кивнула.
        - Странно… - протянул целитель. - Связки… Они будто спят… Вы внезапно перестали говорить?
        Вивиан вновь осторожно кивнула.
        - Магическое воздействие? - озадаченно поинтересовался Грэйг.
        - Возможно, но… Однозначно сказать не могу. И, боюсь, помочь тоже… - добавил со вздохом Скалли. - Ее связки не реагируют на посылаемые мною импульсы, у меня не получается заставить их работать. Извините…
        Вивиан уловила разочарование на лице Грэйга, отчего самой на душе стало горько. Как бы ей тоже хотелось поговорить с ним естественным способом, а не с помощью переписки. Но такова плата за шанс вернуть витум…
        - Мими уже готовит Энн ванну, - сообщил Оран, проводив лекаря. - И спальню для вас тоже…
        Для «вас»? Вивиан вопросительно глянула на Дуэйна.
        - Ну да, - тот виновато развел руками. - У меня только одна спальня… Сам я уже переночую в гостиной… А вам, как гостям, отдаю свою комнату. Но вы ведь не против? Скоро вам и так предстоит каждый день спать вместе, - Оран пытался говорить невозмутимо, но уголки его губ все же подрагивали, готовые вот-вот расплыться в ухмылке.
        - У Орана кровать большая, - вставил Грэйг, тоже пряча улыбку. - Не беспокойся, я буду спать с самого края, мы даже касаться друг друга не будем…
        Это, конечно, было слабое утешение, ведь сама мысль о ночи, проведенной рядом с магом, вызывала у Вивиан целый шквал эмоций. Оставалось надеяться, что Лэйрд не воспользуется этой щекотливой ситуацией, а она сможет заснуть в волнующей близости от него.
        …На смену промерзшему и промокшему платью Оран отыскал для нее совершенно новую ночную сорочку.
        - Я покупал ее в подарок одной своей подруге, - объяснил он, вручая Вивиан плоскую коробку, перевязанную лентой. - Но подарить не успел, поэтому с радостью отдаю ее тебе… Полагаю, тебе будет впору…
        - А как же подруга? - хмыкнул Грэйг.
        - Куплю ей другую, делов-то, - засмеялся Дуэйн. - А это пусть будет теперь подарком для Энн к вашей свадьбе…
        - То есть ты решил отделаться сорочкой? - продолжал эту шутливую перепалку Лэйрд. - Сэкономить на свадебном подарке лучшему другу?
        Вивиан же с каждой их фразой краснела все больше, и когда служанка известила, что все готово, поспешно улизнула из гостиной.
        …Горячая ванна принесла неземное блаженство. Наконец-то Вивиан перестала дрожать, а тело ее получило желанное расслабление. Казалось, она готова была сидеть в ванной вечно, но вода постепенно остывала, и покинуть это чудесное место все же пришлось.
        Ведьма обтерлась пушистым полотенцем и наконец решилась открыть коробку с презентом Дуэйна. Достав оттуда невесомую тряпочку, Вивиан поняла, что представления о «ночной сорочке» у нее и Орана существенно разнятся. Обомлевая, она стала рассматривать этот ворох кружев вишневого цвета. О, Трехликий! И как в таком предстать перед Грэйгом? Да она же от стыда сольется с цветом этой сорочки!
        Но выбора у Вивиан не было, поэтому она поспешно облачилась в это полупрозрачное недоразумение, сверху же закуталась в объемный банный халат все того же Орана, которым он также любезно разрешил воспользоваться.
        Вот в таком виде, совсем неприсущем леди, она вернулась в гостиную, где за накрытым ужином ее уже ждали оба мага.
        - Ммм, как от тебя вкусно пахнет, - заметил Оран, помогая ей присесть за стол. - Это мое любимое мыло… Цитрус, бергамот и немного розы… Приобрел его случайно у одного молодого, но весьма талантливого парфюмера. Если хочешь, милая, тоже тебе прикуплю такое…
        - Не забывайся, милый, - с издевкой проговорил Грэйг. - У Энн есть тот, кто может ей купить мыло. А ты дари его своим подружкам…
        - А, может, я просто завидую? - жизнерадостно ответил Дуэйн. - Может, тоже хочу себе невесту, которой бы мог дарить всякие приятные безделушки…
        - Так что тебе мешает? У тебя пол-Фреора кандидаток…
        - Может и пол-Фреора да среди них нет той самой, кому бы я хотел отдать свое сердце, - притворно вздохнул Оран. - А единственная, кто могла бы ею стать, уже занята лучшим другом…
        Он бросил веселый взгляд на смутившуюся вконец Вивиан и, подхватив со стола кувшин, из которого шел ароматный пар, наполнил его содержимым бокал девушки.
        - Целитель ведь разрешил тебе выпить немного пунша… - пояснил Оран. - Алкоголя здесь совсем мало, но согревает замечательно… Да и не стесняйся, ешь, пей, чувствуй себя как дома…
        Первые глотки горячего пунша ведьма делала осторожно, пытаясь распробовать незнакомый напиток. Но тот оказался таким приятным на вкус, что Вивиан незаметно для себя выпила весь. Хоть Оран и убеждал, что спиртного там почти нет, хмель все-таки слегка одурманил голову девушки. Она расслабленно откинулась на спинку стула и с полуулыбкой слушала нескончаемые дружеские препирания магов. Мрачные события уходящего дня померкли, словно были дурным сном.
        Однако хмель вмиг испарился, стоило Орану вспомнить, что время уже позднее и не мешало бы отправиться спать.
        - Да и прощание с Урсулой завтра утром, в девять… - добавил он. - Не хотелось бы опаздывать…
        - Ты прав, - согласился Грэйг и посмотрел на Вивиан: - Энн, иди ложись первая, я приду через несколько минут…
        Девушка догадалась, что сделал он это нарочно, не желая смущать ее своим присутствием, и была ему за это благодарна. В спальне она быстро скинула халат и юркнула под одеяло, натянув его почти до подбородка.
        Появление Грэйга заставило ее сердце подскочить к самому горлу, когда же он без стеснения принялся раздеваться, она еле сдержалась, чтобы не зажмуриться. Грэйг между тем потушил свет и лег рядом. Одеяло оказалось одно на двоих, поэтому Вивиан робко отодвинулась в сторону, предлагая ему большую часть.
        - Я могу и так спать, - сказал на это маг.
        Но девушка несогласно покачала головой и откинула край одеяла.
        - Ладно, но тогда ты ляг поближе… - не успела Вивиан опомниться, как он притянул ее к себе, заставив положить голову ему на плечо. - Вот так-то лучше, - прошептал потом, зарываясь лицом в ее волосы. - Теперь одеяла всем хватит…
        Некоторое время они лежали молча, слушая стук сердец друг друга. Вивиан, прижимаясь щекой к обнаженной груди Грэйга, даже боялась шелохнуться, так непривычно хорошо она себя ощущала. Пропало даже прежнее смущение, лишь легкий трепет в груди выдавал ее волнение от этой сладкой близости.
        - Энн… - вдруг позвал Грэйг. - Что Нил делал с тобой в Управлении? Причинял боль? Пытал?
        Вивиан внутренне напряглась: делиться неприятными воспоминаниями с магом не хотелось, и сейчас она впервые порадовалась, что не может говорить. Поэтому уже привычно покачала головой, отрицая его предположения.
        Грэйг тяжело вздохнул и только потом тихо продолжил:
        - Нил… Он, конечно, жесткий человек… И шесть лет работы в Тайной Службе тоже не могли не сказаться на нем…Но он хороший друг, хотя я сейчас и дико зол на него… И даже не знаю, смогу ли простить ему его паранойю насчет тебя… Вот только никто кроме него не сможет помочь мне в моей проблеме… Ты ведь знаешь о моем семейном проклятии? Конечно, знаешь… - он усмехнулся. - Уверен, слуги тебе об этом рассказали еще в первый день…
        Девушка закусила губу, понимая, что последует далее.
        - Та ведьма… Она была очень сильная… И только члены ее рода могут снять проклятие… А Нил, ты же слышала, почти нашел ее внучек… И если у меня получится избавиться от этого бремени, то во многом благодаря ему…
        Было заметно, как Грэйг, говоря все это, тщательно подбирает слова, он даже не обмолвился о том, что нужна именно кровь ведьмы, по-видимому, не желая пугать Вивиан еще больше.
        «Если бы ты знал, что та, кого ты ищешь, лежит сейчас в твоих объятиях», - промелькнула у нее горестная мысль.
        Но следующие слова Грэйга заставили ее сердце сжаться от еще большей тоски.
        - Ты хочешь детей?
        Вивиан, борясь с подступающими слезами, кивнула.
        - Я тоже. Только не сразу… Нам нельзя с этим спешить. Пока не найдена ведьма, тебе лучше не беременеть. Слишком большой риск… Я попробую отыскать целительницу, услугами которой пользуются многие магини Фреора… Говорят, она делает снадобье, которое защищает от нежелательной беременности. Тебе тоже придется его пить… Надеюсь, недолго… Ты ведь не обиделась? - Грэйг провел по ее щеке рукой, заставляя посмотреть ему в глаза.
        Девушка попыталась улыбнуться и накрыла его ладонь своей.
        - Энн… - Грэйг продолжал удерживать ее взгляд. - Мне кажется… Кажется, я люблю тебя…
        О, Боги… Вивиан судорожно вздохнула и порывисто потянулась к его губам. Она поцеловала его с такой пылкостью, что сама испугалась, замерла, ожидая реакции. Та не заставила себя ждать: Грэйг мигом изменил положение, подмяв девушку под себя. Теперь уже его губы жадно исследовали ее, побуждая Вивиан отвечать с не меньшей страстью. Поцелуй пьянил сильнее самого крепкого вина, вынуждая терять контроль над чувствами и желаниями. Ведьма уже была готова полностью отдаться своим эмоциям, нарушить запрет, потерять себя. Да и маг бы от этого приобрел многим больше, чем он думает…
        Но Грэйг внезапно прервал поцелуй и, тяжело дыша, проговорил:
        - Пора бы остановиться… Иначе я могу не сдержать свое обещание потерпеть до свадьбы…
        Он еще раз быстро поцеловал Вивиан, чуть прикусив ее нижнюю губу, и откинулся обратно на спину.
        - А эту сорочку, что подарил тебе Оран, тоже больше не надевай до свадьбы, - добавил маг после некоторой паузы. - Даже в темноте под одеялом ты в ней выглядишь слишком соблазнительно…
        Вивиан бросила взор вниз и мысленно охнула: тонкие шлейки сорочки сползли с плеч, грудь почти обнажена, лишь слегка прикрыта и без того прозрачным кружевом, а подол из-за высоких боковых разрезов сбился и задрался чуть ли не до бедер… Ну и угодил Дуэйн! Да в этом неглиже она все равно, что голая! Понятное дело, что Оран готовил подобный презент своей «подруге» с определенной целью, но она, Вивиан, тоже хороша: едва не воспользовалась им по тому же назначению. Девушка покосилась на Грэйга: тот улыбался, наблюдая, как она старательно поправляет на себе сорочку. Но вместо смущения или досады ее неожиданно одолел смех. Вот только улыбка мага, наоборот, померкла, став печальной. Вивиан тоже перестала смеяться и обеспокоенно на него посмотрела.
        - Ничего, все в порядке, - Грэйг вновь широко улыбнулся и, найдя ее руку, легонько сжал ее. - Давай спать…
        Когда же ведьма уже начала проваливаться в дрему, до нее долетел его тихий шепот:
        - Как бы я хотел услышать твой голос…
        Утро Вивиан встретила в одиночестве. Дождь наконец сменился солнцем, и то ярко било в окно, заливая комнату золотистым светом. Ведьма сладко потянулась и встала с постели. А заметив на кресле у трюмо свое высушенное и выглаженное платье, обрадовалась: наконец-то она сможет снять с себя эту откровенную сорочку.
        - Миледи уже проснулась? - в комнату просунулась белокурая головка горничной Орана. - Вам помочь одеться и причесаться?
        Вивиан еще не успела согласиться, как та уже деловито порхала около нее, затягивая шнуровку и расправляя складки на одежде.
        - Милорды ушли на прощание с леди Урсулой, - сказала горничная, усаживая ведьму в кресло перед зеркалом, - и велели мне поухаживать за вами. Простите, мудреных причесок делать не умею… - она проворно собрала волосы девушки на макушке и, закрутив их ракушкой, скрепила заколками. - Как-то так… Зато аккуратно…
        Вивиан благодарно кивнула ей.
        - Завтрак я накрыла вам в гостиной, миледи… - напоследок доложила Мими и удалилась.
        Аппетита не было, поэтому ведьма без удовольствия ела предложенные блинчики с сиропом. Мыслями она то и дело возвращалась к прошедшей ночи и признанию, которое услышала от Грэйга. Лучше бы не знать, что ее чувства взаимны… Тогда было бы проще уходить… Сердце сжималось от жалости и стыда, когда она представляла тот миг, в который Лэйрд узнает о ее побеге сразу после свадьбы. Но еще тяжелее - когда он поймет, кто его невеста на самом деле…
        ***
        Прощание с Урсулой проходило в Храме Трехликого, что располагался на центральной площади Фреора. Людей было много, кто-то постоянно приходил и уходил, и лишь немногие оставались до конца церемонии. Грэйг с Ораном все время находились рядом с безутешными родителями покойной. Они ни единым словом не упрекнули Лэйрда в смерти дочери, хотя прекрасно знали обстоятельства ее гибели, отчего чувство вины терзало мага еще сильнее. Появился в Храме и Нил Кроули. Выказав соболезнования родственникам, он всю церемонию простоял в стороне от своих друзей.
        Когда прощание подошло к концу, тело Урсулы, как и всех почивших магов, предали огню, а прах отдали родителям для захоронения в семейном склепе.
        - Грэйг! - Кроули догнал приятелей уже на выходе из Храма. - Подожди…
        - Нил, если ты хочешь узнать о задании, которое я тебе поручил, то оно в силе, - сухо отозвался Лэйрд. - И оплачу я его через одиннадцать дней, вне зависимости от результата…
        - Грэйг… - тон Охотника стал непривычно мягким. - Я не об этом. Я хотел еще раз извиниться… Я ошибался насчет твоей дэсты, прости. Просто я пытаюсь найти того, кто так рьяно хочет убить моего друга. И если в этом деле замешана ведьма, я обязан приложить все свои усилия и весь свой опыт, чтобы отыскать ее… А твоя Энн… Если бы ты знал, сколько мне довелось видеть дэст, которых ведьмы брали себе в подчинение. Именно поэтому мои подозрения пали на нее. А еще этот ее запах… - проговорил Нил с досадой в сторону. - Он-то и сбивал меня постоянно…
        - Отдохнуть тебе надо, Нил, - уже не так агрессивно произнес Грэйг. - Заработался ты совсем… Так и до серьезной ошибки в работе недалеко…
        - Ты прав, надо уходить в отпуск, - сказал на это со вздохом Кроули. - Как поступил на службу пять лет назад, так и ни разу там не был… Вот найду твою Шиан и сразу уеду куда-нибудь… Подальше от Фреора и всей этой суеты… А как твоя невеста себя чувствует после вчерашнего?
        - Обошлось, - коротко ответил Лэйрд.
        - Я рад… Не пригласишь на свадьбу? - Нил криво улыбнулся.
        - Я поговорю с Энн… Но не уверен, что она захочет тебя видеть…
        - Да, я понимаю… Ну что ж, - Кроули поднял руку в прощальном жесте, - до встречи… Будут новости насчет Шиан, сразу сообщу…
        - Буду ждать… - Грэйг ответно взмахнул рукой и вслед за Ораном запрыгнул в подъехавшую коляску.
        В замок вернулись почти на закате. Молли, выбежавшая им навстречу, едва успела поздороваться и сразу же сообщила, протягивая Грэйгу конверт с золотым тиснением:
        - Милорд, вам письмо от самого Императора.
        Маг не разделил ее взволнованных чувств и конверт открывал не спеша. Ожидания его почти подтвердились: это было приглашение на ежегодный бал-прием по случаю Дня величия Арариона. Последние девять лет Грэйг попросту игнорировал подобные письма и так и ни разу не посетил этот светский праздник при дворе. К тому же приглашение всегда было на две персоны, а являться на прием одному считалось дурным тоном. Лэйрд же не стремился искать себе пару на подобное мероприятие, поэтому предпочитал провести вечер каким-нибудь другим образом.
        Однако в настоящем приглашении появилась новая пометка в самом низу: «Явка обязательна». То, что этим замечанием пренебрегать не стоило, Грэйг понял сразу. И что на бал в этот раз идти все же придется. А пара… Что ж. Теперь она у него есть.
        - Энн… Послезавтра мы едем на прием к Императору…
        Глава 18
        Вивиан подавила сокрушенный вздох: час от часу не легче. Вчера она «гостила» у Охотников, а послезавтра ее ждет прием у самого Императора? О, Трехликий… Дай сил все это выдержать! Ведьма никогда не думала, что ей доведется побыть при дворе и повстречаться с магом из самой сильнейшей династии Арариона. Впрочем, месяц назад она не предполагала даже о том, что познакомится со своим врагом и будет жить в его доме. И уж точно не допускала мысли, что когда-нибудь ненависть к нему уступит место совсем иному чувству.
        Но переживания на время отодвинулись в сторону, стоило ей увидеть свой рыжий тотем.
        «Корни! - обрадовалась ведьма, и лисица тут же бросилась ей на руки, по-щенячьи виляя хвостом. - Где же ты пропадала?»
        - Вчера вернулась, - глядя на Вивиан с улыбкой, сказала Молли. - Как только вы уехали… Когда поняла, что тебя нет, загрустила. Я ее в твою спальню пустила, так она там и пролежала всю ночь, никуда больше не уходила… Только сегодня на кухне появилась… Наверное, проголодалась. А Рори ей индюшачью ножку отжалел…
        Вивиан благодарно улыбнулась смотрительнице и, прижимая к себе Корни, устремилась к лестнице. Сейчас ей нужно было поскорей очутиться в своей спальне и осмотреть лису. Вдруг Рональд вновь передал ей весточку из дому? Однако ведьму настигло разочарование: на Корни ничего не было. Получается, она не в Предгорье бегала?..
        Следующим утром, едва Вивиан успела позавтракать, в замке вновь объявилась портниха.
        - Надо снять мерки для платья, в котором пойдешь на прием Императора, - объяснила Молли.
        Глаза смотрительницы возбужденно горели: похоже, она сама была в восторге оттого, что Вивиан идет на этот бал. Молли даже осталась в комнате, помогая выбирать ткань и фасон для наряда. Сама же ведьма не понимала нужды в новом платье, ей казалось, что в ее гардеробе и так много красивых вещей.
        - Возьмите вот эту ткань… - советовала между тем портниха. - Плотный шелк цвета ультрамарина… На нем будет изысканно смотреться вышивка и вставки из жемчужного кружева… Или вот этот темно-бирюзовый бархат… Он прекрасно оттенит цвет ваших глаз… Винный цвет вам тоже подойдет… Сдержанно и благородно…
        После некоторых раздумий Вивиан выбрала ультрамарин, цвет, который был созвучен ее Стихии.
        - А что со вторым платьем? - поинтересовалась портниха потом.
        Ведьма непонимающе посмотрела на Молли: еще какое-то платье?
        - А, это вы ошиблись, - засуетилась неожиданно та, подталкивая гостью к двери.
        - Но как же? Ведь в заявке… - портниха что-то еще пыталась доказать, но Молли вытолкала ее в коридор и вышла следом за ней.
        Вивиан растерянно пожала плечами и вернулась к тому, чем занималась до прихода швеи. Предстоящий прием у Императора волновал и будоражил ее не меньше вчерашнего похода в Тайную Службу, поэтому ведьме хотелось узнать обо всех неожиданностях, что могут поджидать ее на балу. Для этого она со вчерашнего вечера составляла список вопросов, которые собиралась задать Грэйгу. Когда тот был готов, Вивиан решила не откладывать разговор с магом и направилась на его поиски. Не найдя Лэйрда ни в кабинете, ни в гостиной, девушка остановилась у его спальни. Пока мялась, преодолевая робость, дверь сама распахнулась, и на ее пороге показалась все та же портниха на пару с Молли.
        - Милорду тоже мерки снимали, - быстро пояснила смотрительница и на этот раз пошла к лестнице, увлекая за собой портниху.
        - Заходи, - Грэйг не дал Вивиан подумать над этим странным совпадение, затянув к себе в комнату.
        Вместе с хозяйкой внутрь проскользнула Корни и, без всякого стеснения запрыгнув в кресло, свернулась там привычным калачиком.
        - Не отходит от тебя ни на шаг, - Грэйг бросил на лису короткий насмешливый взгляд. - Охраняет тебя?..
        Если бы он знал, насколько прав. Тотемы действительно являются защитниками ведьминский родов, правда, только от внешних опасностей. Вивиан не сдержала улыбки, но в следующий миг оказалась в объятиях мага, а затем и во власти его требовательных поцелуев.
        - Ты пришла что-то спросить или просто так? - почти не отрываясь от ее губ, спросил Грэйг.
        Вивиан, тоже продолжая отвечать на поцелуи, помахала блокнотом.
        - Значит, поговорить, - с сожалением выдохнул маг и, сорвав с ее губ последний поцелуй, нежно потерся носом о ее щеку. - Рассказывай… О чем разговор?
        Девушка, выскользнув из его рук, открыла блокнот на заготовленной странице: «Об Императоре и завтрашнем приеме».
        - Думаю, тебе не стоит сильно волноваться по этому поводу. Там будет столько людей, что полагаю, с Императором мы можем даже не столкнуться…
        «Расскажи об Императоре Адальгисе, - упрямо записала Вивиан. - Что он за человек?»
        - Адальгис? - удивился Грэйг. - Но ведь уже больше года правит его сын Мартин! Ты разве не знала?..
        Щеки ведьмы вспыхнули от досады: это же надо так попасть впросак! Сама она никогда особо не интересовалась политикой и, похоже, пропустила тот момент, когда прежнего Императора на престоле сменил его сын. Да и сам Фреор с династией правителей был слишком далек и недосягаем, а хлопот у Вивиан хватало и без того, чтобы еще и думать о придворных интригах и наследниках трона. Отслеживать политическую обстановку на территории магов - забота Ковена, а не простых ведьм Предгорья.
        «Я почти два года прожила при монастыре Святой Норы», - расстроившись, что вновь приходится лгать, написала она.
        - Тогда понятно, - кивнул маг, легко принимая этот ответ. - Ну что ж… В таком случае, слушай… Прошлой зимой Император Адальгис внезапно отказался от престола и передал правление своему единственному наследнику - сыну Мартину. Причину, почему еще полный сил и здоровья Император так поступил, никто не знает до сих пор… Кроме того, после коронации сына он уехал в Пеннами, резиденцию, что на юге Арариона, где стал жить как затворник. Слухов о нем первое время ходило много, но вскоре и они утихли. Тем более что новый Император молод, хорош собой и не женат, - тут Грэйг усмехнулся. - Чем ни идеальная почва для сплетен?.. А еще Мартин оказался весьма прогрессивных взглядов и принялся менять отцовские жесткие законы на более лояльные… Например, дал больше свобод торговцам, снизил налоги… Любопытно, что все ждали от молодого Императора непомерные траты на всяческие придворные развлечения, однако он, наоборот, сократил их до минимума… За год справил только два бала - на День Благодарения Трехликому и на предыдущий День Величия Арариона…
        «Мне даже любопытно на него будет посмотреть, - с улыбкой черканула в блокноте Вивиан и, не удержавшись от шалости, добавила: - Значит, он не женат?»
        На что Лэйрд одарил ее продолжительным взглядом, а после с подозрением сощурился:
        - А я уже жалею, что мы идем на этот прием…
        Он стремительно подхватил девушку и усадил на подоконник.
        - Учти, - Грэйг нагнулся к самому ее уху, - ты будешь представлена там как моя официальная невеста…
        Сердце Вивиан болезненно сжалось: а вот это совсем лишнее! Зачем всем знать о свадьбе? Чтобы потом обсуждать неудавшийся брак Лэйрда? О, Боги… Но как его убедить в обратном? Разве он послушает?
        Грэйг тем временем, даже не догадываясь, какое смятение творится в душе ведьмы, игриво укусил ее за мочку уха, пробежался короткими поцелуями до губ…
        - Всем привет!
        Грэйг вначале замер, а затем медленно обернулся к двери и так же медленно процедил сквозь зубы:
        - А тебя никто не учил стучаться, Оран?
        - Ой, простите, - Дуэйн с наигранным смущением выскочил за дверь, а затем раздался деликатный стук, и его голова вновь просунулась в комнату: - Я не помешал?
        - Шут, - рыкнул на него Грэйг. - И, вообще, откуда ты здесь взялся?
        - Пришел поинтересоваться, будете ли вы завтра на приеме во дворце? - Оран уже вовсю ухмылялся, поглядывая на раскрасневшуюся Вивиан.
        - В этот раз будем. Только нужно было тебе ради этого вопроса тратить Силы на портал?
        - Кстати, о портале! - Дуэйн поднял указательный палец. - Ты не забыл, что завтра в честь праздника откроют доступ к Извечному пламени? Так что можно смело творить порталы… Даже тебе.
        Извечное пламя? Вивиан с любопытством прислушалась к словам Орана. Неужели это тот самый второй универсальный Источник Силы, которым могли одинаково пользоваться как ведьмы, так и маги? Первый же - Кристальное озеро - находился в Предгории. Именно из-за него пятнадцать лет назад разразился жестокий бой, в котором погибли отец и бабушка Вивиан. Маги всегда стремились владеть обоими Источниками, тем самым желая ослабить ведьм и нарастить мощи себе. Хвала Богам, до сих пор им это так и не удалось, и равновесие, хоть и шаткое, пока царило в мире.
        - Действительно, забыл… - Грэйг наконец тоже улыбнулся.
        - Не удивительно, - хохотнул Оран. - Ты же ни разу на этом мероприятии не был… А там обычно, весело, скажу тебе…
        - Вот и узнаем, насколько там весело, - Лэйрд, продолжая улыбаться, посмотрел на Вивиан: - Ну что, Энн, сэкономим завтра три часа пути?.. И платье свое не помнешь…
        Ведьма растерянно улыбнулась в ответ: через телепорт она еще ни разу не ходила…
        … - Не нервничай, - Грэйг положил руки на плечи Вивиан. - Это совсем нестрашно. С непривычки немного закружится голова и тут же пройдет… В следующий раз будет легче.
        Вивиан очень хотелось ему верить, но внутренний мандраж никак не желал ее покидать. Способ магов передвигаться сквозь пространство был незнаком ведьмам, те же, наоборот, не имели возможности летать. Поэтому сейчас Вивиан предстояло пережить нечто удивительное и не свойственное ее природе.
        - И правда, не волнуйся, - Молли заботливо поправила диадему на голове девушки. - Милорд не позволит, чтобы с тобой что-то случилось… Жду рассказа о молодом Императоре, - заговорщицки шепнула потом.
        Провожать милорда с его невестой вышли почти все слуги, даже Келли, которой не разрешалось покидать кухню, затесалась за спиной здоровяка Рори. И если все доброжелательно улыбались им вслед, то взгляд бывшей горничной опалял Вивиан неприкрытой злобой.
        «Неужели она до сих пор ненавидит меня?» - успела подумать ведьма, прежде чем подхваченная Грэйгом очутилась в межпространственном переходе.
        Яркая вспышка больно резанула глаза, легкие сдавило от нехватки воздуха, и действительно закружилась голова. А еще через мгновение все стало прежним.
        - Ну как ты? - обеспокоенно спросили Грэйг, пытаясь рассмотреть в ней признаки какого-либо недомогания.
        Вивиан, продолжая держаться за него, слабо улыбнулась. Мир вокруг еще немного плыл, а к горлу подступала легкая тошнота.
        - Смотри, а вон и Оран, - маг показал куда-то за ее спиной, и ведьма была вынуждена обернуться.
        Навстречу им почти бегом направлялся Дуэйн в сопровождении некой молодой особы в пышном розовом платье, обильно украшенном рюшами. Та едва поспешала за магом, отчего ее туго накрученные каштановые пряди подпрыгивали как пружинки, так и норовя соскочить на лоб.
        - Ну наконец-то! - еще не доходя до друзей, прокричал Оран. - А мы вас уже заждались…
        - По-моему, мы вовремя, - скептически заметил Грэйг. - Это ты, как обычно, пришел на полчаса раньше…
        - Ты же знаешь, я не желаю пропускать и минуты праздника, - заулыбался тот. - Поэтому лучше прийти заранее… Знакомьтесь, - он наконец вспомнил о своей спутнице. - Касандра Маклин, выпускница Академии искусств…
        Девушка присела в излишне глубоком реверансе, Лэйрд же без всякого энтузиазма клюнул ее протянутую руку в ажурной перчатке.
        - Пойдемте-пойдемте… - поторопил всех Оран. - Гостей уже запускают внутрь…
        Вивиан, только сейчас окончательно придя в себя, увидела, что они находились на площади перед воротами искуснейшей ковки, за которыми, в окружении зелени сада, раскинулся императорский дворец. Грэйг предложил девушке взять его под руку и повел к парадному крыльцу. Пока они шли по дорожке, мощенной разноцветным гравием, к парадному крыльцу ведьма то и дело ловила на себе любопытные взгляды. Маги явно чувствовали в ней дэсту, и к ее присутствию на этом празднике относились с настороженностью. Когда же рядом замечали Лэйрда, в глазах многих вспыхивал огонек удивления. А некоторые и вовсе без стеснения принимались шептаться, поглядывая в их сторону.
        - Не знаю, чья персона на сегодняшнем празднике будет более популярна: Императора Мартина или Грэйга Лэйрда? - со смешком проговорил Оран. - Вернее, его спутницы…
        - Теперь ты понимаешь, почему я не люблю подобные мероприятия? - с натянутой улыбкой отозвался Грэйг, одновременно кланяясь на приветствие какого-то важного господина. - И если бы не пометка «явка обязательна», и в этот раз бы моей ноги здесь не было…
        Пройдя насквозь через огромный роскошный холл, они очутились в не менее просторном внутреннем дворике, в центре которого возвышалась трибуна. По периметру же расположились длинные фуршетные столы со всяческими закусками и напитками. Пока к ним никто не подходил, по-видимому, ожидая разрешения Императора. Тот появился спустя четверть часа под звучания торжественного гимна Арариона. Вивиан даже привстала на цыпочки, чтобы лучше его разглядеть.
        Итак, как и говорил Грэйг, Император был молод, на вид не больше тридцати. Высокий и хорошо сложенный, с тонкими аристократическими чертами лица, как и полагает магу благородных кровей. Русые, чуть вьющиеся волосы, собраны на затылке в длинный хвост. И глаза… Даже на таком расстоянии было заметно какие они необычайно голубые, будто небо в погожий весенний день.
        - Приветствую вас, господа, - обаятельная, без толики высокомерия улыбка довершила привлекательность его образа. - Сегодня важный день для всех жителей нашей страны…
        Голос Императора звучал мягко, а речь была наполнена искренней радостью. При этом он избегал обращения «мои поданные», используя вместо этого более нейтральное и доброжелательное «господа».
        - В полдень я уже выступал на главной площади с благодарственным обращением ко всем горожанам Фреора и его гостям… И хочу повторить это сейчас: я благодарен каждому арарионцу за поддержку, преданность и любовь к своей стране. Без каждого из вас не было бы того, что мы сейчас имеем… И Арарион не стал бы одним из самых влиятельных государств на западном континенте.
        - Гладко стелет, - наклонившись к Вивиан и Грэйгу, шепотом, чтобы никто не слышал, прокомментировал Оран. - Подхалим…
        - А по-моему, просто мудрый правитель, - с легкой иронией ответил Лэйрд.
        - А по-моему, так темная лошадка… - продолжал настаивать Дуэйн.
        - А по-моему, ты просто видишь в нем конкурента на дамские сердца… Вот и придираешься… Но соперник-то не твоего уровня…
        - Возможно, - неожиданно легко согласился Оран. - Но и тебе не мешало бы заволноваться. Вон как твоя Энн на него смотрит… Даже свой очаровательный ротик приоткрыла от восторга.
        Взгляды обоих мужчин теперь были обращены на Вивиан, та же, к собственному стыду, поняла, что действительно слишком увлеклась наблюдением за Императором.
        - Шучу, - подмигнул ей Дуэйн и с ухмылкой посмотрел на друга: - Мне нравится выводить тебя на ревность…
        - Провокатор, - хмыкнул тот.
        - Оран! - влезла в разговор Касандра, напоминая тем самым о своем существовании. - Прекратите шептаться! Дайте послушать Императора…
        Речь правителя наконец завершилась, и в заключение он предложил поднять бокалы за процветание Арариона. Тут же появились официанты с подносами и принялись разносить гостям шипучее вино с эльфийских виноградников.
        - Энн, это тебе, - Дуэйн первый взял фужер, но Грэйг перехватил его у друга.
        - Не забывай о своей спутнице, Оран, - холодно заметил он, вручая напиток Вивиан.
        - Ах, да… - в голосе Орана проскочила едва уловимая досада. - Касандра, держи…
        - Спасибо, - кокетливо улыбнулась та.
        Ведьма незаметно покосилась на Касандру. Кажется, ту совсем не обижало невнимание кавалера. И зачем только Оран взял с собой эту девушку? Ведь заметно даже невооруженным глазом, что она ему совершенно неинтересна.
        - Грэйг! Оран! - раздалось откуда-то сзади, и Вивиан непроизвольно дрогнула: она узнала этот голос. Охотник.
        - О, и ты тут, Нил! - сдержанно улыбнулся Дуэйн и бросил выжидательный взгляд на Грэйга с Вивиан.
        - Здравствуй, Нил, - кивнул ему Лэйрд, непроизвольно заслоняя собой девушку.
        Но Кроули, напротив, отыскал глазами Вивиан и обратился прямо к ней:
        - Энн… Позволь мне официально принести извинения за свой поступок… И за свою чрезмерную грубость. Надеюсь, тебе удастся простить меня…
        Чрезмерная грубость? Это так он называет все те издевательства, что творил с ней в своем Управлении? И как можно простить того, кто искренне желает ей смерти?.. Разве что ради Грэйга и его веры в друга… Хотя бы сделать вид…
        И она кивнула. И даже заставила себя улыбнуться. В конце концов, худой мир лучше доброй ссоры… Пусть и на время.
        - Спасибо, - и Вивиан впервые увидела улыбку на лице Кроули.
        - Грэйг, - говорил он уже в следующую секунду. - У меня для тебя есть новости… Давай отойдем и переговорим где-нибудь наедине…
        - Оран, присмотри за Энн, - попросил маг, устремляясь за Охотником. - Энн… Я скоро вернусь…
        - Пойдемте в зал! - возбужденно предложила Касандра. - Там, кажется, танцы начались…
        Из открытых нараспашку дверей действительно полилась нежная музыка, и часть гостей уже переместилась в бальный зал.
        Первые несколько танцев Оран честно держала обещание, данное другу, не покидать Вивиан, и вяло отмахивался от попыток Касандры завлечь его в ряды вальсирующих. Однако на третьем танце все же сдался.
        - Энн… - виновато заглянул он ей в глаза. - Мы только один разочек станцуем, хорошо? Но никуда не уходи… Стой здесь. Иначе Грэйг меня в порошок сотрет. Пять минут… Всего пять минут…
        Вивиан проводила его растерянным взглядом, после чего приткнулась спиной к круглой колонне и принялась терпеливо ждать.
        - Энн Боуи, не так ли?
        Ведьма резко обернулась и застыла в изумлении. На нее, приветливо улыбаясь, смотрел сам Император.
        Но откуда он знает ее имя?..
        Глава 19
        Вивиан торопливо присела в реверансе. Сердце колотилось как сумасшедшее, а вопросы в голове проносились одна за другой. Почему Император проявил к ней интерес? Что скрывается за его доброжелательной улыбкой? Как себя с ним лучше вести? И когда уже Оран с Касандрой дотанцуют и вернуться?
        - Разрешите пригласить вас на танец, миледи?
        Наверное, испуг, охвативший в этот миг Вивиан, отразился в ее глазах, поскольку Император тихо рассмеялся:
        - Не волнуйтесь. Я не кусаюсь… Всего один танец.
        Ведьма взглянула вначале на него, затем на протянутую к ней руку и неуверенно вложила в нее свою.
        Танцевать Вивиан умела и любила. Почему-то среди магов укрепилось мнение, что ведьмы с их оторванностью от цивилизации даже не имеют представления о светской жизни и все, на что способны - это проводить дикие ритуалы под луной. Безусловно, встречались среди обитателей Предгорья те, кто полностью отвергал любые проявления прогресса, предпочитая в противопоставление магам сохранять свою самобытность. Однако большинство ведьм и ведьмаков все же были прекрасно знакомы со светским этикетом и не гнушались на праздниках устраивать развлечения и танцы, схожие с тем, что популярны у магов. Поэтому направляясь в центр бального зала, Вивиан тревожил лишь Император и его намерения, которые так до сих пор он не раскрыл.
        Партнером правитель Арариона был превосходным, умело вел девушку в танце, а когда та случайно оступалась или путала от волнения движения, деликатно не обращал на это внимание. Вивиан все время с замиранием ждала, когда он продолжит разговор или, чего хуже, начнет задавать вопросы. Но Император молчал и просто улыбался, будто ему действительно ничего от нее не нужно кроме танца. И только взгляд, внимательный и изучающий, вызывал неприятный холодок на спине, и в голове при этом звучал противный голосок: «Он знает… Он что-то знает…»
        Танец закончился, музыка стихла и в зале повисла звенящая тишина. Вивиан чувствовала, как все смотрят на их пару, и боялась даже шелохнуться.
        - Благодарю за танец, миледи, - Император с улыбкой склонил голову. - Позвольте я провожу вас на место…
        ***
        Грэйг выжидательно смотрел на Нила, но тот медлил.
        - Не знаю, важно ли это для тебя, - заговорил Кроули наконец, - но мы узнали полное имя ведьмы, которая нужна тебе… Вивиан Шиан. Она последняя из этого рода, кто обладает Силой и способна избавить тебя от проклятия. Ее сестра, как я уже упоминал раньше, больна… В свое время она не смогла обрести свою Стихию. И теперь медленно умирает.
        - И почему так произошло?
        Грэйг заинтересовался. Он никогда не слышал, чтобы ведьма не смогла получить дар от одной из четырех природных Стихий - Воздуха, Огня, Воды и Земли. Это происходило у них естественным образом, почти сразу после рождения.
        - А ты не догадываешься? - удивил его вопросом Охотник. - Твой отец забрал у той старухи витум их рода. Надеюсь, не надо объяснять, что это такое? И теперь их род обречен… Вивиан Шиан успела обрести стихийный дар до того, как витума у них не стало, и сейчас питает Силы только за счет него. А вот младшая… Она родилась уже после битвы у Кристального озера, и без витума у нее нет шансов дожить до конца этого года… Но самое главное, старшая Шиан хочет вернуть витум своему роду. Понимаешь, к чему я клоню?
        - Она считает, что витум у меня, - кивнул Лэйрд.
        - А разве это не так?
        - По правде говоря, не знаю… - Грэйг задумался. - Я никогда его не видел… Возможно, он находится в артефактной, но, сам знаешь, доступ у меня к ней закрыт. Я даже не могу проверить, там ли он… Но откуда тебе известны ее намерения?
        - Наши ребята - настоящие специалисты в шпионаже, поэтому удивляться тут нечему, - с легкой гордостью отозвался Нил. - Да и в Предгорье есть ведьмак, работающий на нас… Он-то и поведал о перипетиях семьи Шиан. Жаль, что близко он с ними не знаком, но и этой информации достаточно, чтобы понять: Вивиан Шиан хочет вернуть свой витум, поэтому и покинула Предгорье. Пока мы не можем отыскать ее след. Она словно сквозь землю провалилась… Наши боевики найдут ее рано или поздно, сомнений нет. Главное, чтобы ведьма не добралась до твоего замка раньше, Грэйг. Как видишь, охоту на тебя она уже начала… Полагаю, Шиан хочет сперва уничтожить тебя, тем самым освободив доступ к кристаллу. Поэтому сейчас тебе нужно быть в десятки раз осторожней. И еще… - тут Кроули замялся. - Позволь проверить твоих слуг моему менталисту, - и добавил спешно: - Для твоей же безопасности.
        - Позволяю, конечно, - усмехнулся Лэйрд. - Только надеюсь, твой менталист на этот раз не будет тревожить Энн…
        - Я думал, с твоей невестой мы уже разрешили все вопросы, - криво улыбнулся Охотник.
        - Оставим это в прошлом, Нил, - Грэйг положил руку на плечо друга. - Хотелось бы, чтобы и Энн тоже удалось все забыть…
        Не найдя Орана с Энн около фуршетных столов, Лэйрд выругался.
        - Ну и куда Кайтан потянул этого Дуэйна? Просил же его присмотреть за Энн!
        - Что-то мне подсказывает, они в бальном зале, - предположил Кроули.
        - Если его там не будет, пусть начинает молиться Трехликому! - процедил Грэйг и направился в зал.
        Оран со своей спутницей попался ему на глаза сразу же: ярко-розовые юбки Касандры, энергично взлетающие в такт музыке, привлекали внимание даже на расстоянии. Оставалось найти Энн, которую этот ненадежный тип явно оставил где-то одну.
        - Посмотри туда, - Нил кивком показал в самый центр танцующих пар.
        Грэйг повернул голову в указанном направлении и встал как вкопанный. Энн… Его Энн танцевала с самим Императором! То, что Мартин обратил на нее внимание, было не удивительно: Энн могла понравиться любому мужчине. А вот что касается самой девушки… Грэйг неожиданно ощутил укол ревности, и вместе с ним в сердце начал закрадываться страх потери. Вдруг интерес Императора ей будет чересчур приятен? Сразу некстати вспомнились шутки Энн, касаемо супружества правителя и излишнее любопытство к его жизни в целом…
        …А эти двое все кружили и кружили в танце, лицо Императора озаряла излишне очаровательная улыбка, а щеки Энн покрывал румянец. Грэйг нетерпеливо посмотрел на балкон, где находились музыканты: когда они уже закончат играть эту раздражающую мелодию?
        Наконец последние аккорды стихли, а с ними и прочие звуки в зале. Теперь все взоры были обращены на Императора и его партнершу. Правитель что-то негромко сказал Энн и повел ее из танцевального круга. Они двигались как раз по направлению к Грэйгу, и вскоре Энн его заметила, смущенно вспыхнула и опустила глаза.
        - Лорд Лэйрд, - произнес Император, поравнявшись с Грэйгом. - Прошу простить, что я пригласил на танец вашу спутницу, не спросив у вас на то разрешения… Я ведь правильно понял: эта обворожительная леди сегодня с вами?
        - Да, Ваше Величество, - почтительно склонил голову маг. - Эта леди - моя невеста.
        Последнее слово было произнесено довольно резко и с некоторым нажимом, но Император на это лишь снисходительно усмехнулся:
        - В таком случае я вам вдвойне завидую. Берегите свою невесту, лорд Лэйрд… Возможно, вы даже не знаете, насколько бесценное вам досталось сокровище…
        А вот в завершающей фразе правителя Грэйгу почудился некий потаенный смысл или даже намек. Но в чем он заключался? Уж ни в том ли, что Император сам был бы не прочь завладеть этим сокровищем?
        - Еще раз благодарю леди Боуи за доставленное удовольствие в танце, - правитель бросил благосклонный взгляд на Энн, а затем вновь обратился к Грэйгу: - Приятного вечера, лорд Лэйрд…
        - Благодарю, Ваше Величество, - тот вновь поклонился Императору, и вслед за ним то же самое сделали Энн и Кроули.
        Как только правитель отошел на достаточное расстояние, Грэйг тут же поинтересовался у Энн:
        - О чем вы с ним говорили?
        Та растерянно пожала плечами, а затем, вспомнив о блокноте, достала его из шелкового ридикюля и быстро вывела: «Он все время молчал». Но увидев сомнение во взгляде Грэйга, дописала: «Это правда. Я сама не знаю, почему он меня пригласил на танец».
        - Зато вместо слов пожирал ее взглядом, - вставил явившийся наконец Оран. - Я видел сам… Мы с Касандрой специально рядом пристроились… А разговаривать он, и вправду, не разговаривал… Ну а Энн тем более молчала…
        - А какого Кайтана ты вообще отставил ее одну? - Грэйг взвился теперь на друга. - Я же просил тебя…
        - Неужели ты считаешь, будь я рядом, смог бы воспротивиться желанию Императора пригласить на танец Энн? - тоже повысив голос, отозвался Дуэйн. И добавил уже со своей привычной ухмылочкой: - Кто-то недавно упрекал меня в том, что я вижу в Императоре соперника, а сам сейчас готов придушить его из ревности…
        «Пойдемте к Извечному Пламени!» - Энн встала между ними с раскрытым блокнотом и заискивающей улыбкой.
        - Нет, - Грэйг забрал у нее блокнот и сунул его Орану. - Сперва я тоже хочу станцевать со своей невестой…
        ***
        По закону подлости, танец, что начался в следующую минуту, Вивиан был незнаком. А ей так хотелось выглядеть достойно перед Грэйгом! Мелодия оказалась быстрая, танцевальные фигуры сменялись одна за другой, и ведьма едва поспевала повторять за Лэйрдом. А он тоже молчал. Лишь настороженно вглядывался ей в глаза, будто пытался найти в них ответ на мучавший его вопрос.
        - Тебе понравилось с ним танцевать? - под конец танца Грэйг все-таки не выдержал.
        Вивиан неожиданно стало смешно: маг ревновал ее к Императору, и это оказалось забавно и одновременно приятно.
        - Эта хитрая улыбка означает «да»?
        Ведьма, сделав возмущенное лицо, не сильно, но ощутимо наступила ему на ногу.
        - Похоже, все-таки «нет», - заключил он, чуть поморщившись.
        Вивиан удовлетворенно кивнула и снова улыбнулась.
        «Откуда Император может знать мое имя?» - поинтересовалась она, когда блокнот вновь оказался у нее.
        - Тебя ведь внесли в списки за день до бала. К нам вчера приходил посыльный, разве не помнишь? - ответ Грэйга оказался прост и банален.
        Вивиан выдохнула с облегчением: а она уже успела надумать себе всяких страстей! Из-за вереницы событий, происходящих с ней последнее время, она стала слишком мнительной и подозрительной. Император, конечно, сильный маг, но менталистов из своей же Тайной Службы ему вряд ли переплюнуть.
        Извечное Пламя разместили в отдельном зале, куда через плотно зашторенные окна не проникал солнечный свет. Бал был в самом разгаре, поэтому около Пламени ажиотаж пока не наблюдался. Как объяснил Оран, гости сюда начнут стекаться ближе к ночи, незадолго до отбытия по домам.
        Вивиан с жадным интересом принялась рассматривать голубоватый огонь, пляшущий в огромной чаше из черного мрамора.
        - Энн, тебе лучше не прикасаться к нему, - предупредил Грэйг, заметив, как она потянулась было к огню. - Дэсты могут не выдержать его жара. Кожа опалится, а ожоги не заживут.
        Сам он выставил ладони прямо над Пламенем, и то дернулось в его сторону, облизывая пальцы и не причиняя вреда. Оран последовал примеру друга, и лишь Вивиан вынуждена была наблюдать за этим действом со стороны.
        - Жаль, что нельзя подпитаться от него про запас, - проговорил Грэйг потом с сокрушенной улыбкой.
        - Да, если бы у каждого мага в доме был такой огонек, - поддержал его Дуэйн. - В этом смысле повезло ведьмам: они легко черпают Силу из природы…
        «Только ведьмы, в отличие от вас, не могут самовосстанавливаться, - мысленно возразила ему Вивиан. - И если вовремя рядом не окажется источник их Стихии, им может стать совсем худо… Вы же отдохнете день-другой, выспитесь-поедите, и Сила ваша вновь при вас».
        - Ну что ж, - Грэйг с сожалением убрал руки от Пламени, - вот и все… Побудем еще на празднике? - спросил он уже у Вивиан. - Или хватит с нас развлечений на сегодня?
        Девушка улыбнулась и пожала плечами. Желание оставаться во дворце особого не было, вот только хоть бы разочек дотронуться до Пламени…
        - А я бы… - начал Оран, но вдруг замолчал.
        - Вы можете коснуться его, леди Боуи, - Император возник словно из воздуха и остановился по другую сторону чаши с огнем.
        Вивиан бросила растерянный взгляд на Грэйга и тут же испуганно прижала руки к груди: тот стоял, замерев на месте, и не двигался. Оран с Касандрой тоже застыли в движении, а рот Дуэйна так и остался приоткрыт на полуслове.
        Значит, вот какой способностью обладает Император: останавливать время…
        - А еще ускорять и замедлять его, - с усмешкой закончил ее мысль правитель.
        И менталист в придачу…
        - Так что? Прикоснетесь? Не бойтесь, леди Боуи, вам Пламя ничего не плохого не сделает… Впрочем, и хорошего тоже… Сейчас оно совершенно для вас бесполезно.
        Слова Императора все больше и больше тревожили Вивиан, казалось, еще немного, и он назовет ее настоящим именем, потому что «леди Боуи» звучало из его уст несколько иронично. Да и ответов от нее не ждал, словно знал, что она не может говорить.
        - Да, вы правы, я знаю, что вы не можете мне ответить. Пока… Но скоро все изменится, верно? - Император продолжал испытывать ее взглядом и улыбкой.
        Вивиан думала, что экзамен на стойкость она уже сдала в Тайной Службе, но встреча с правителем Арариона пошатнула ее уверенность в своих силах.
        - Я же вам уже неоднократно говорил, что не причиню вам вреда, леди Боуи, - в голосе Императора послышался укор. - Не стоит сравнивать меня с ребятами из Тайной Службы… Через несколько минут мы с вами спокойно разойдемся и, быть может, никогда больше не встретимся… Впрочем нет. Вы же скоро станете женой лорда Лэйрда, поэтому я буду рад видеть вас у себя при дворе хотя бы иногда… Обещайте, что придете сразу же, как получите мое приглашение. Обещаете?
        И Вивиан медленно кивнула. Разве кто-то посмеет отказать Императору?
        - Вот и славно! - он удовлетворенно улыбнулся. - Рад, что мы поняли друг друга… Теперь же я могу спокойно покинуть вас. А вы, миледи, ждите от меня приглашение… Полагаю, оно уже будет на имя леди Лэйрд…
        Император поднял руку в прощальном жесте и исчез.
        - …еще потанцевал, - закончил свою фразу оживший в то же мгновение Оран.
        - И я, и я! - радостно запрыгала, раскачивая кудряшками, Касандра.
        - Ты тоже, может, хочешь еще танцевать? - Грэйг продолжал смотреть на Вивиан.
        Нет, она уже ничего не хотела. Разве что поскорей уйти отсюда, подальше от Императора с его странными, пугающими своей двусмысленностью, речами.
        «Идем домой», - спешно записала в своем блокноте, и только потом поняла, что в порыве впервые назвала замок Лэйрда «домом». Хотела было зачеркнуть и переписать на что-то более безликое, но Грэйг уже успел прочитать. Он улыбнулся, тоже осознав смысл этой фразы, и повторил:
        - Идем домой, значит…
        Обратный телепорт им любезно открыл Оран, не позволив Лэйрду лишний раз тратить драгоценную Силу.
        - А я еще раз наведаюсь к Пламени, - отмахнулся он от благодарности друга. - Мы тут с Касандрой, возможно, все ночь будем гулять…
        - Пока не выгонят, - хихикнула та, прижимаясь к Дуэйну.
        «Все-таки алкоголь сближает, - отметила про себя Вивиан. - Особенно крепкое эльфийское вино…» Еще в начале праздника Оран едва замечал свою спутницу, теперь же, после несчетного количества подходов к фуршетным столам, он готов был веселиться в ее компании до рассвета…
        Обратный переход прошел для ведьмы куда лучше: из неприятных последствий было лишь легкое головокружение, но и оно почти мгновенно ее отпустило.
        - Оран оказался и тут предупредительным, - усмехнулся Грэйг, оглядывая свой холл, куда вывел их портал. - А мог бы и на улицу выбросить… Устала? - теперь он ласково потрепал Вивиан по щеке.
        Она в ответ поднялась на цыпочки и поцеловала его. Грэйг тут же перехватил инициативу, жадно смяв ее губы, и тесно прижал к себе.
        Гулкий звук, похожий на падение чего-то тяжелого, заставил их разорвать поцелуй и прислушаться.
        - Это в кухне. Похоже, кто-то из кухарок кастрюлю уронил, - маг успокоил насторожившуюся Вивиан и со смехом добавил: - Но чтобы ты не боялась, так уж и быть, отнесу тебя до твоей комнаты…
        Девушка, конечно же, была не против и с радостью позволила подхватить себя на руки. Уже поднимаясь по лестнице, ей внезапно показалось, что в холле мелькнула чья-то тень. Но Вивиан обеспокоилась этим лишь на миг, подумав, что ничего удивительного не случилось. В конце концов, это действительно может быть кто-то из слуг…
        …Вивиан не поняла, что заставило ее вынырнуть из сна. Просто внутри что-то дернулось, затопляя страхом. Она распахнула глаза: прямо над ней нависала чья-то фигура, с трудом различимая во тьме комнаты. А в следующий миг ее окатило кипящей водой, и девушка едва успела прикрыть лицо. Тело сразу же скрутило от резкой боли, а кожу словно пронзило тысячу игл. Вивиан в тщетной попытке силилась закричать, позвать на помощь, но, естественно, это оказалось бесполезным. Тогда она, превозмогая боль, попробовала подняться сама. В спальне уже никого не было, лишь дверь распахнута настежь…
        Вивиан кое-как вышла из комнаты. Мокрая сорочка липла к обожженной коже, причиняя еще большие страдания. Перед глазами все плыло, ведьму шатало из стороны в сторону, и она едва видела, куда идет. Дверь в спальню Грэйга она открывала на исходе сил и, едва дойдя до его постели, рухнула на пол…
        Глава 20
        - Энн? - Грэйг подхватился молниеносно и бросился к девушке. - О, Боги… Энн, что произошло?
        Та лежала прямо на полу у его кровати и часто, рвано дышала. Грэйг быстро зажег свет, и только тогда увидел, что она вся мокрая, а по коже расползаются жуткие багровые ожоги.
        - Энн… Кто это сделал?.. - он стиснул зубы от отчаяния и боли, которую испытал, глядя на страдания любимой. Маг бережно перенес ее на кровать: - Сейчас, милая… Я быстро вернусь… Потерпи немного…
        Одеваясь на ходу, он выскочил из комнаты и первым делом направился в спальню слуг. Грэйг почти был уверен, что виновник случившегося с Энн один из них. Магией здесь и не пахло, а вот низостью мстительной человеческой душонки разило за километры.
        - Подъем! - гаркнул, распахивая дверь в женскую часть.
        По его незримой команде враз вспыхнули все светильники в комнате, ослепляя сонных служанок.
        - Молли, - бросил он испуганной смотрительнице, единственной, в непричастности которой не сомневался, - бегом в мою спальню… Энн нужна твоя помощь… А остальные… - Грэйг обвел взглядом растерянных женщин, смущенно прижимающих к себе одеяла, - поднялись и показали мне свои защитные браслеты… Меня плевать на ваш непристойный вид, я хочу лишь узнать, кто из вас решился пойти на преступление и причинить вред вашей будущей хозяйке… Шона, ты первая…
        Горничная спокойно вытянула вперед руку. Грэйг дотронулся до серебряной пластины: комнатной температуры. Если бы Шона что-то скрывала, металл бы стал ледяным.
        - Хорошо… Джин, теперь ты… Пола… Брижит…
        Он переходил от горничной к кухарке и прикладывал палец к серебру на браслете.
        - Келли?..
        Та оказалась последней и вызывала в Грэйге самые большие подозрения.
        - Почему ты прячешь руку? - он еле сдерживался, чтобы не самому не схватить ее за запястье, вынуждая выполнить свой приказ.
        - Потому что у меня нет браслета, - после некоторой паузы ответила она. Ее голос заметно подрагивал, а глаза лихорадочно блестели.
        - Показывай, - ледяным тоном повторил Лэйрд, и та нехотя подняла руку с голым запястьем. - Где он?
        - Потеряла… - срываясь на шепот, отозвалась Келли. - Наверное, когда посуду мыла или помои выливала, - она криво усмехнулась.
        - А если я его найду? - Грэйг сдернул с ее кровати одеяло и обнаружил под ним скомканные платье и чулки. - Любопытное место для хранения одежды… Если только ты не сняла ее за несколько минут до моего прихода… Гуляешь по ночам?..
        - Мне не спалось, и я выходила на улицу… - бывшая горничная продолжала упрямиться, вздернув подбородок.
        Терпение Грэйга наконец закончилось, и он схватил Келли за плечи, что та вскрикнула от боли и неожиданности.
        - Я знаю, что это ты сделала, - процедил маг ей прямо в лицо. - Ты ошпарила Энн кипятком…
        - Нужна мне ваша безродная немая невеста! - со злостью выплюнула та. - Даже руки об нее марать не хочу…
        Грэйг, поборов желанием ударить, лишь со всей силы тряхнул ее, а затем потащил к выходу.
        - Рори! - постучал он в дверь комнаты, которую повар делил со своей женой.
        Тот открыл сразу, словно был готов к тому, что к нему придут. Впрочем, не удивительно: шум, который устроил Грэйг, разбудил не только женскую половину слуг.
        - Да, милорд, - он попутно заправлял рубаху в штаны.
        - Запри эту девку в кладовку, - маг передал Келли повару. - Выпустишь, когда я скажу.
        - Как прикажете, милорд…
        Грэйг застал Молли за попыткой снять сорочку с Энн.
        - Потерпи, девочка, - шептала она, стараясь осторожно отлепить мокрую ткань от ожоговых ран. Энн же, находясь в полубессознательном состоянии, лишь вздрагивала и кривилась от боли, и, глядя на это, все внутри Грэйга так же вздрагивало, заставляя сердце сжиматься от жалости и страха.
        - Молли, я схожу за целителем… - он достал из ящика стола кинжал.
        - Не надо, милорд, - внезапно остановила его смотрительница. - У меня мазь есть… Как раз от ран да ожогов помогает… Заживает все на глазах…
        - Сомневаюсь, что мазь, приготовленная дэстами, поможет вылечить Энн, - Грэйг извлек кинжал из ножен, собираясь открыть портал.
        - Это не простая мазь, милорд… - при этих словах Молли торопливо отвела глаза и стала говорить в сторону. - Ее сделала тоже одна целительница… Из ваших… Магов… Кузина моя со мной поделилась… Правда, чудодейственная мазь… А вы, милорд, лучше поберегите Силу… Знаю, ведь, что вам нельзя ее тратить зазря… А Энн мы выходим… До свадьбы все пройдет, вот увидите…
        - И где твоя мазь? - Грэйг все еще колебался.
        - Да вот она, - Молли полезла в карман платья и вынула из него маленькую баночку. - Я, пока вас не было, успела за ней сбегать… Надо нанести ее как можно скорее… Только раздеть Энн нужно… У нее ведь и под сорочкой ожоги… А та прилипла и не хочет сниматься…
        - Давай, я помогу…
        - Только, осторожно, милорд…
        Увидев, как Энн вновь скорчилась от боли, стоило только прикоснуться к ней, Грэйг принял иное решение: он рывком разорвал влажную сорочку от подола до самой горловины. Молли вначале охнула, стыдливо покосившись на мага, но после увидела раны, что скрывались под тканью, и не сдержала слез:
        - Кто ж ее так, бедняжку?
        - А ты ни на кого не думаешь? - Грэйг внимательно посмотрел на женщину.
        - Вы думаете, это Келли? - упавшим голосом отозвалась та. - Она, конечно, ненавидела Энн, но я даже не предполагала, что она сможет пойти на такое… И если это правда, то и моя вина здесь большая…
        - О чем ты, Молли?
        - Это я ведь вас упросила ее оставить в замке… - тяжело вздохнула смотрительница. - Если бы она ушла тогда, ничего бы сегодня не произошло…
        - Прошлое уже не вернешь, и ошибки его не исправишь, - отрывисто сказал Грэйг, испытывая схожее чувство вины: лучше бы он тогда не проявил жалость и выгнал эту дрянную дэсту из замка. - И давай уже мазь свою…
        - В таком случае, не могли бы вы выйти, милорд? - уже более собранным тоном попросила Молли. - Все же негоже вам смотреть на обнаженную девушку…
        - Вообще-то, Энн - моя невеста, - напомнил Лэйрд, правда, без всякого возмущения.
        - Вот после свадьбы и будете глядеть, - не уступала смотрительница. - Пока же нужно соблюдать приличия. Не думаю, что Энн обрадуется, когда узнает, что вы ее видели в таком непотребном виде…
        От других слуг Грэйг бы не потерпел разговоров в подобной манере, но на Молли сердиться не мог, да и просьба ее была разумной: что бы ни связывало их с Энн, до свадьбы лучше избегать подобных щекотливых ситуаций, особенно при посторонних людях.
        - А я дальше сама все сделаю, не переживайте, милорд… - деловито продолжала между тем Молли. - Да, только еще бы Джин не мешало позвать… Пусть принесет чистую ткань на бинты и другую сорочку для нашей миледи…
        ***
        В следующий раз Вивиан очнулась поздним утром. События прошедшей ночи всплывали в воспоминаниях мазками, размытыми и смешанными с пережитой болью.
        - О, миледи, - над ней склонилась Джин с ласковой улыбкой. - Вы проснулись… Как себя чувствуете?
        Вивиан прислушалась к своим ощущениям: кожу больше не жгло, только слабость сковало все тело, будто ее к кровати придавило. К слову, о кровати. Она разве до сих пор в спальне Грэйга?
        - Милорд побоялся переносить вас в вашу комнату, - Джин правильно истолковала ее мечущийся взгляд. - Оставил здесь… Может, вам что-то нужно, миледи? Хотите есть, пить, может, по нужде? Вы только кивните, я все принесу или помогу…
        Ведьма слабо улыбнулась и облизала губы. Из всего перечисленного она желала только пить, и юная горничная сразу поняла это. Сбегала к столику, где стоял графин с водой, и вернулась уже с наполненным стаканом. Вивиан попыталась приподняться и тут же поморщилась: при движении боль, хоть и не такая сильная, но вернулась.
        - Ох, миледи, - сочувственно проговорила Джин, придерживая ее голову и поднося к губам стакан, - это ж надо было такому произойти… Всего за неделю до свадьбы! Хорошо, что лицо почти не пострадало… Но шея и грудь… Ох, лучше вам этого не видеть…
        - Что ты тут разболталась, девчонка? - в комнату вошла Молли и недовольно глянула на Джин. - Язык как помело! Иди отсюда, оставь меня с миледи наедине…
        - Энн, - ее голос смягчился, когда они остались одни. - Не слушай ты ее… Не так все страшно… Пройдет… Давай глянем, как там у тебя дела… - Молли принялась аккуратно разматывать бинты сперва на руках, а затем и на груди Вивиан. - Что ж… Все намного лучше, чем было… - женщина улыбнулась. - А все благодаря моей мази…
        Вивиан с интересом посмотрела на баночку в руках Молли.
        - Это непростая мазь, Энн, - почти шепотом произнесла та, снимая крышку. - Правду, откуда она у меня, скажу только тебе… Я даже милорду соврала, иначе быть беде… Надеюсь, ты не выдашь меня, милая… Ведьма эту мазь сделала…
        Глаза Вивиан расширились от удивления: она не ожидала услышать подобное от Молли.
        - Да ты не думай! - тут же спохватилась смотрительница. - Не встречалась я с ней! Даже видеть не видела! Это кузина моя, предприимчивая… Она ведьм не боится… Иногда берет у них всякие настои или мази, а потом продает их тайком втридорога… А мне по-родственному почти за бесценок отдала. Я сперва брать не хотела… А кузина как возьмет нож и как полоснет себя по ладони… Потом мазью этой рану намазала, а та на глазах прям начала затягиваться… Конечно, шрам небольшой еще день-два виден был, а после и вовсе исчез… Ну как тут было отказаться?.. Признаемся честно, - Молли приблизилась почти к самому уху Вивиан, - чтобы мы не думали о ведьмах, но в целебных мазях и настойках им нет равных… И далеко не все лекари-маги способны лечить так, как они…
        Вивиан не сдержала улыбку, словно это лично ее похвалила Молли. Впрочем, ведьмы все в той или иной мере были хороши в целительстве, и она тоже кое-что умела.
        - Молли, - в спальне вновь показалась Джин, только теперь она выглядела очень взволнованной и даже испуганной. - Милорд велел всем слугам собраться в большой гостиной… Всем до единого… Там… Там друг его пришел, лорд Кроули, Охотник который, и привел с собой еще какого-то неприятного типа… Даже не знаю, что им от нас надо…
        - Скажи, сейчас буду… - бросила Молли через плечо. - Только сменю повязки миледи… - она тут же приступила к нанесению мази.
        Несмотря на внешнее спокойствие руки ее дрожали, а между сведенных бровей пролегла озабоченная морщинка…
        ***
        Грэйг остаток ночи провел около Энн, лишь на рассвете погрузился в легкую дрему. После мази Молли и ее успокаивающего чая, девушка быстро заснула, однако во сне иногда вздрагивала и шевелила губами, будто пытаясь что-то сказать. Хотелось обнять ее, чтобы утешить, но Грэйг боялся неловким движением или касанием причинить ей боль, поэтому только осторожно поглаживал ее по щеке и волосам, пока она не затихала.
        Завтракал маг тоже в спальне, когда же ему сообщили, что пришел Нил, принял эту новость без всякой радости.
        - Не думал, что ты придешь уже сегодня, - встретил он друга у лестницы.
        - Я решил не откладывать это дело, - ответил Охотник. - Особенно в свете тех слухов, что ходят у нас в Управлении.
        - Что за слухи? - скорее из вежливости, чем истинного любопытства спросил Грэйг.
        Однако ответ Нила заставил его заинтересоваться.
        - Уже с полгода назад начали поговаривать, что Император собирается устроить перестановки в Тайной Службе… Сейчас же зашла речь о сокращении числа Охотников, а боевиков, что участвуют в ловле ведьм, вроде как переводят на другую службу, в частности, на охрану границ…
        - Звучит странно… - задумчиво произнес Грэйг, и тут же добавил с некоторой неприязнью: - Впрочем, какой Император, такие и решения… И чем это грозит лично тебе?
        - Пока не знаю, - покачал головой Кроули. - Но вот с твоей проблемой нам все же следует поторопиться… Мало ли когда Император решит дать жизнь своим фантазиям… Поэтому я здесь. Да, позволь представить нашего лучшего менталиста - Рэймонда Бэркли…
        Лэйрд наконец обратил внимание на крупного лысоватого мужчину, стоящего позади Нила. Маг обменялся с ним приветствиями и пригласил в гостиную.
        - Нил, у меня к тебе есть еще одна просьба, - сказал Грэйг, прежде чем собрать всех слуг, - пусть Рэймонд проверит их еще и на предмет того, что они делали сегодня ночью
        - Что-то случилось? Есть какие-то подозрения насчет ведьмы?
        - Нет, дело в другом, - и Лэйрд поведал ему о том, что произошло с Энн.
        - Я почти уверен, что это сделала Келли, - заключил он. - И браслета не было только у нее, но мало ли…
        - Хорошо, зови всех… - быстро кивнул Кроули. - Проверим каждого…
        По совету Грэйга менталист принялся считывать информацию вначале с мужчин. Повар Рори, охотник Киан, дворецкий Люк, конюх, кучер… Их умыслы оказались совершенно чисты. Даже ворованных бутылок сидра, как предполагал в свое время Оран, за ними не числилось.
        - Вы свободны, - отпустил их маг, а Рэймонд Бэркли перешел к женщинам.
        Две кухарки тоже скоро стали вне подозрений, следом за ними ушла и Шона. Джин, как только ее проверили, Грэйг сразу отправил к Энн, тем более что в эту минуту как раз с опозданием появилась Молли.
        - Простите, - поклонилась она, - меняла миледи повязки…
        - Молли, извини, я, наверное, зря тебя позвал… - начал было Лэйрд, но Нил его внезапно остановил.
        - Не зря, - он подошел к смотрительнице совсем близко и с шумом втянул в себя воздух, потом резко обернулся к Грэйгу: - От нее пахнет ведьмой…
        - Опять ты, Нил! - начал заводиться тот.
        Молли же вся побелела и с ужасом прикрыла рот ладонью.
        - Постой… - Охотник снова принюхался. - Руки… Это от ее рук несет ведьминской Силой… Но почему только руки? - он сам озадачился.
        - Молли, ты можешь это объяснить? - медленно произнес Грэйг и замер, желая и одновременно страшась услышать ответ. А что если он и в ней ошибся?
        Горло вмиг пересохло и сдавило спазмом, когда Молли внезапно упала на колени и разрыдалась. Неужели…?
        - Молли… - убито прошептал он.
        - Помилуйте, милорд! - сквозь слезы заговорила смотрительница. - Виновата! Я солгала вам. Мазь… Это все мазь…
        - При чем тут мазь? - Грэйг все еще не мог поверить в происходящее.
        - Мазь, которой я лечу ожоги миледи… Она… Она не магами сделана… А ведьмой, - Молли разрыдалась еще горше. - Простите меня, милорд…
        - Но где ты ее взяла? Ты общалась с ведьмой?
        - Нет… Нет… Это кузина мне дала… Она встречалась с ведьмой… Я в жизни не видела ведьм…
        - Рэймонд, проверь… - попросил менталиста Нил.
        Тот лишь на минуту приложил пальцы к ее вискам и выдал вердикт:
        - Она говорит правду… И про мазь, и про кузину… С ведьмами не контактировала… Воздействия ведьминского тоже на ней нет. Разве что от мази разит, - он слегка поморщился.
        У Грэйга немного отлегло от сердца, и он устало потер лицо.
        - Велите мне покинуть замок, милорд? - всхлипнула Молли.
        - Достаточно будет просто выбросить эту мазь, - вздохнул Лэйрд. - Только ведьминских вещей мне в доме не хватало…
        Молли, рассыпавшись в благодарностях и заверениях, что выполнит все, как просят, наконец ушла, впереди же Грэйга ждало самое неприятное испытание - Келли. Ее вскоре привел Рори, растрепанную, бледную, но с наглой усмешкой на лице.
        - С ведьмами связи не вижу, - считал с нее информацию менталист. - А вот невесту вашу кипяточком она ошпарила…
        - Как я и думал, - Грэйг с презрением посмотрел на дэсту. - Змея никогда не будет благодарной, и яд свой обязательно выпустит, рано или поздно… И раскаянья от нее не дождешься…
        - Правильно, милорд, и не ждите, - неожиданно с вызовом отозвалась Келли. - Не раскаюсь я… Считайте это местью за мое унижение… Хоть подпортила личико вашей невесте-выскочке. И пусть я всю оставшуюся жизнь проведу, выпрашивая милостыню, зато с наслаждением буду представлять ее безобразные шрамы, которые придется прятать под закрытыми платьями. Надеюсь, они останутся у вашей Энн навсегда…
        - Ты сказала: выпрашивая милостыню? - Лэйрд угрожающе прищурился. - Вновь рассчитываешь на мое великодушие? Думаешь, я просто выгоню тебя из замка? Не-е-т… Сейчас ты так легко не отделаешься. Нил, - он перевел взгляд на друга, - у тебя найдется свободная камера для этой девицы?
        - Без проблем, - Кроули ухмыльнулся, разводя руками. - Выделим ей самую лучшую…
        - В таком случае, отдаю ее тебе…
        - Нет… - отчаянно замотала головой Келли, когда до нее наконец дошел смысл этих слов. Вся бравада и гордыня с нее вмиг слетели, на поверхности остался лишь голый страх. - Нет… Я не хочу туда, милорд… Не надо… Прошу… Я раскаюсь, милорд… Сделаю, что вы попросите… Только не отдавайте меня им, милорд…
        - Рэймонд, забирай ее с собой, - не обращая на мольбы дэсты внимания, бесстрастно проговорил Нил. - А я еще перекинусь парой слов с Грэйгом…
        Келли, осознав, что прощения ждать не стоит, исказилась в лице и, прежде чем менталист затащил ее за собой в открывшийся портал, успела злобно выкрикнуть:
        - Желаю вам счастливой свадьбы, милорд!
        Глава 21
        Вивиан который раз взглянула на себя в зеркало и провела рукой по шее и груди. Следы от ожогов побледнели, но до конца пока не прошли. Грэйг заставил Молли выбросить ведьминскую мазь, а с ней бы заживление шло быстрее. Взамен он пригласил к Вивиан мага-целителя, с которым она уже имела честь познакомиться ранее, и тот обещал, что к свадебной церемонии рубцы полностью сойдут.
        Свадьба… До нее осталось всего четыре дня. Четыре дня до расставания с Грэйгом. И четыре дня до того как Силы вновь вернутся к ней… Главное, успеть покинуть замок до того, как зелье перестанет действовать.
        - Все переживаешь из-за шрамов? - Грэйг бесшумно зашел в ее спальню, и Вивиан заметила его присутствие, лишь когда он остановился позади.
        - Целитель же сказал, что скоро от них ничего не останется, - Лэйрд обнял ее сзади и поцеловал в шею, как раз туда, где розовел рубец.
        - Я хотел с тобой посоветоваться, - он поймал ее взгляд в зеркале. - Будем ли мы приглашать Нила на свадьбу? Он, конечно, хотел бы… И я не отказался бы. Но все зависит от твоего слова. Если тебе будет неприятно находиться с ним рядом, я пойму. И Нил тоже это понимает.
        Охотник на свадьбе? Его присутствие, безусловно, усложнит положение. Особенно если он останется ночевать в замке. Но Грэйгу, что бы он ни говорил, хотелось видеть друга на празднике. Вивиан тяжело вздохнула и согласно улыбнулась. В конце концов, все и так плохо. Одной проблемой больше, одной меньше… Главную из них, в любом случае, не решить. Поэтому пусть все идет как идет…
        Вивиан высвободилась из объятий Грэйга и взялась за блокнот, собираясь задать вопрос, который не давал ей покоя последнее время.
        «Как там Келли?»
        Вивиан знала, что ее забрал с собой Кроули, и против воли беспокоилась за нее. Да, эта горничная облила ее кипятком, хотела если не убить, то покалечить, но даже она не заслуживает участи оказаться в подземельях Тайной Службы.
        - Тебе не стоит думать об этой гадине, - резко ответил Грэйг. - И уж тем более жалеть! У нее рука даже не дрогнула вывернуть на тебя котел с кипящей водой…
        «Но ты ведь не представляешь, как там ужасно!»
        - Представляю! Поэтому и рад, что Келли там… Поделом ей! Энн, - маг снова обнял девушку, - из-за нее я мог потерять тебя. Поэтому для нее это слишком малое наказание… Но если тебе станет легче, - его голос смягчился, - скажу: никто не собирается держать там Келли вечно. На следующей неделе ее выпустят, а затем вывезут на поселение к самой границе. Она не сможет вернуться оттуда без специального разрешения. Я тебя успокоил?..
        Вивиан кивнула и прижалась к нему крепче.
        - Займись лучше подготовкой к свадьбе, - Грэйг поцеловал ее в макушку. - Гостей, конечно, будет мало… Но тем не менее о праздничном ужине следует подумать. Обсуди угощения с Молли, пусть составит список продуктов… Завтра отправим за ними кого-нибудь в город.
        В дверь тихонько поскребли, и Вивиан, оторвавшись от мага, бросилась открывать. Корни! Наконец-то! Лиса несколько дней назад вновь пропала, и это вызывало у ведьмы дополнительную тревогу. Едва Вивиан взяла ее на руки, сразу заметила прикрепленную к лапке записку. Значит, Корни была в Предгорье! Девушка поспешно сняла записку, чтобы Грэйг не заметил, и украдкой спрятала в рукав.
        - Вижу, вернулась моя конкурентка, - в шутку нахмурился Лэйрд. - Учти, после свадьбы делить тебя с ней не собираюсь… Мне иногда кажется, что она получает от тебя ласки больше, чем я…
        Вивиан усмехнулась и, подойдя ближе, чмокнула его в щеку.
        - Похоже, это все, на что я пока могу рассчитывать, - притворно вздохнул Грэйг. - Что ж, оставляю тебя с твоей любимицей… Наслаждайтесь обществом друг друга… Надеюсь, ужин сегодня я все-таки проведу со своей невестой…
        Когда маг ушел, Вивиан торопливо развернула записку. Сердце сразу сжалось от страха, а в глазах потемнело.
        «Лили резко стало хуже. Постарайся возвратиться как можно скорей. Извини за плохие новости. Рональд».
        Вивиан в панике заметалась по комнате. Что делать? Как быть? Может, бросить все и вернуться в Предгорье, немедленно? Нет, а как же витум? Зачем тогда все это было?.. Но Лили, сестренка… Она могла умереть в любую минуту, не дождавшись Вивиан. Бедная Лили… Ей, наверное, страшно там, одной…
        Вивиан опустилась на кровать и в отчаянии сжала голову руками. Надо успокоиться… Взвесить все за и против. Если вернуться домой сейчас, то Лили в любом случае ждет смерть. Если же потерпеть эти четыре дня и принести ей витум, то она будет спасена. О, Трехликий, только бы Лили дождалась ее… Только бы дождалась…
        - Можно? - в комнату заглянула Молли. - Милорд послал меня к тебе, дорогая, чтобы обсудить блюда для свадебного ужина… Рори даже успел набросать список кое-каких угощений… Погляди, может, одобришь…
        Угощение… Вивиан мыслями переключилось на иное. Угощение… Ей тоже кое-что надо приготовить к свадебному ужину. Снотворный настой. Она постарается подлить его Грэйгу в какой-нибудь напиток, чтобы он крепко заснул, не дожидаясь брачной ночи. Тогда она сможет беспрепятственно забрать витум и исчезнуть из замка до того, как вновь обретет Силу.
        Рецепт подобного настоя Вивиан знала наизусть, а травы для него уже давно присмотрела в парке. Из-за того, что за парком уже десятилетия не ухаживали, некоторые целебные растения потихоньку «доползли» до него из лесу, что раскинулся неподалеку, и прекрасно там себя чувствовали. Встречались среди них и те, что обладали прекрасными успокоительными свойствами и в правильной комбинации могли дать сильнейший снотворный эффект без вреда для здоровья.
        - Энн, ты меня слышишь? О чем ты думаешь, милая? - Молли, оказывается, все это время что-то говорила и теперь с улыбкой трепала Вивиан по плечу. - Неужто перед свадьбой волнуешься?.. Ничего страшного! Все невесты переживают… Томятся в ожидании… Думают, как все будет… Ты лучше отвлекись, а то изнервничаешься вся и на свадьбе будешь выглядеть уставшей…
        Вивиан, натянуто улыбнувшись, кивнула и взяла у смотрительницы список с блюдами…
        Травы для снотворного следовало собирать на рассвете, пока держится роса. Поэтому следующим утром Вивиан поднялась рано, оделась сама, без помощи Джин, и незаметно выскользнула из замка. Нужные растения нашла быстро, нарвала их, собрав в аккуратный букет. Решила, так будет проще объяснить, зачем она ходила в парк, если вдруг встретит кого. Но боги миловали, и на обратном пути Вивиан ни с кем не столкнулась и так же незамеченной вернулась в комнату.
        Далее травы надо было слегка подсушить в темноте, и для этого отлично подошло место под кроватью. Вивиан надеялась, что Джин не захочет устроить там незапланированную уборку.
        Следующая задача - приготовление самого настоя. Здесь могли возникнуть определенные трудности: растения необходимо было залить горячей водой и несколько минут продержать на огне. Теперь Вивиан пришлось красться на кухню ночью и как можно бесшумней проводить все эти манипуляции. Боги и на это раз не покинули ее, и вскоре заветное снотворное было готово. Как раз в запасе оставалось двое суток, нужные для его настаивания.
        …Вивиан спрятала склянку с отваром в шкаф между шляпками и в изнеможении упала на кровать. С того самого момента, как узнала про Лили, все остальные переживания отошли на задний план. Мысли вновь вернулись к прежней цели, которая теперь была близка как никогда.
        А Грэйг… Вивиан приказала себе не думать ни о нем, ни о том, что будет после. После того, как она оставит его.
        Но вся ее твердость духа пошатнулась, когда назавтра в спальню влетела восторженная Джин, а следом зашла довольная Молли с некой большой коробкой. Смотрительница торжественно поставила ее на кровать и выдохнула:
        - Открывай.
        Вивиан, заинтригованная, сняла крышку: внутри лежало платье, из тончайшего белого шелка, расшитого перламутровыми жемчужинами.
        - Это твое свадебное платье, Энн… - с улыбкой сказала Молли. - Милорд заказал его у портнихи втайне от тебя… Выбрал самое красивое… Хотел сделать тебе сюрприз… Тебе оно нравится, милая?
        Вивиан же не могла даже кивнуть. Из глаз сами собой брызнули слезы, а плечи затряслись от беззвучных рыданий…
        ***
        Из спальни Энн доносились взволнованные голоса Молли и Джин. Грэйг, обеспокоившись, направился туда.
        Он лишь дважды видел слезы Энн, и оба раза они были по серьезному поводу, поэтому сейчас, застав девушку горько плачущей в окружении служанок, не на шутку разволновался.
        - Энн, что случилось? - Грэйг бросился к девушке, но та неожиданно оттолкнула его и выбежала прочь из комнаты.
        Маг непонимающе посмотрел на Молли и Джин.
        - Мы сами не знаем, в чем дело, - расстроено развела руками смотрительница. - Только что доставили свадебное платье… Мы думали, она обрадуется… А тут слезы…
        - Может, ей не понравилось? - робко предположила Джин.
        - Ну как такая красота не понравится? - эмоционально возразила Молли. - Да и о том, в чем собирается идти на свадьбу, Энн ни разу не упоминала. Уверена, одела бы одно из старых платьев. Она же не какая-нибудь капризная модница из высшего общества!
        Грэйг, недослушав спор служанок, отправился на поиски Энн.
        С платьем он действительно хотел сделать невесте сюрприз, как и Молли, полагал, Энн оно приведет в восторг. Грэйг даже предвкушал, как будут гореть ее глаза, а лицо озарять счастливая улыбка. Ведь девушки все мечтают о красивом свадебном платье, разве нет? Или он сделал что-то не то? Не угадал с цветом? Фасоном? Да нет же! Это все не про Энн… А она ведь еще и оттолкнула его. Так что же заставило ее плакать?..
        Энн нашлась в гостиной, сидела на полу у камина, опустив голову на колени.
        - Энн…
        Она вздрогнула и подняла на него затравленный взгляд. Грэйг хотел присесть рядом, но Энн поспешно отодвинулась и отвела глаза.
        - Я тебе обидел чем-то? Расстроил? Сделал что-то не так?
        Девушка несколько раз отрицательно мотнула головой, продолжая смотреть куда-то в сторону.
        - Ты как-то изменилась в последние дни, - Грэйг произнес вслух то, о чем старательно избегал думать и чему пытался найти оправдания. - Мы почти не видимся… Ты будто избегаешь меня… Может… - он помедлил, прежде чем продолжить. - Может… Ты передумала? Поняла, что не хочешь за меня замуж, но боишься признаться?..
        Энн тяжело вздохнула, но так и не обернулась. Сердце Грэйга затопило едкой невыносимой горечью: в этом вздохе он услышал подтверждение своим словам.
        - Энн… - маг все же попытался обнять ее, заглянуть в глаза, надеясь, что ошибся, но увидел лишь слезы и вину.
        - Тогда, может, вернемся к тому, с чего начинали? - хрипло поинтересовался он. - С нашего договора. Оставим его в силе? Потом мы разойдемся, и ты получишь все, что полагалось…
        Грэйг говорил это и сам себя ненавидел: сейчас ему было плевать и на договор, и на свое наследство, просто надеялся таким способом удержать около себя Энн хоть ненадолго. А потом, возможно, удастся вновь разбудить в ней прежние чувства…
        - Только договор, хорошо?
        И Энн кивнула.
        - Спасибо…
        Грэйг, не в силах больше находиться рядом с ней, спешно поднялся и покинул гостиную.
        - Я не верю, что Энн могла так поступить, - Оран, озадаченно поглядывая на друга, мерил шагами комнату. - Мне она казалась искренней в своем отношении к тебе… Но так резко измениться за день до свадьбы… Она точно сказала тебе, что не любит?
        - Как она могла сказать, Оран? - раздраженно отозвался Грэйг, поправляя запонку на манжете.
        - Ну написала… - исправился тот. - Или как вы там общаетесь?
        - В этот раз мне было достаточно ее взгляда…
        - Но должна же быть какая-то причина всему этом! - Дуэйн продолжал рассуждать. - Поговори с ней еще раз!
        - Она избегает меня… Впрочем, я тоже не хочу давить на нее.
        - Сдаешься? - в голосе Оран проскочило разочарование.
        Грэйг, немного подумав, ответил:
        - Нет.
        Еще вчера, пребывая в спутанных чувствах после разговора с Энн, он готов был отступить, но потом, остыв, понял, что никогда не простит себе, если не попробует ее вернуть. Да и в истинной причине ее странного поведения не мешало бы разобраться…
        - Я поговорю с ней сегодня после свадьбы…
        - Кажется, я догадываюсь, какая беседа вас ждет, - усмехнулся Оран. - Первая брачная ночь - отличный способ примириться…
        - Оран, мне сейчас не до шуток… - со вздохом ответил Лэйрд. - Боюсь, брачную ночь придется отложить на неопределенное время…
        - В конце концов, - Оран подбадривающе улыбнулся, - свадьба же все равно состоится, пусть и фиктивная. Главное, что через несколько часов ты сможешь воспользоваться своим наследством. Ни это ли была твоя первоначальная цель? Ну а женщины… К сожалению, они приходят и уходят… Не одна, так другая…
        - Давай ты продолжишь список своих умных изречений в другой раз, - оборвал его Грэйг. - Пора в Храм…
        ***
        Грэйг подумал, что она его разлюбила. Вивиан же просто не стала отрицать это. Решила, что оно, наверное, к лучшему… Пускай маг уже начинает ненавидеть и презирать ее… Так ему проще будет пережить ее предательство и побег.
        У нее же осталось десять часов.
        Начиная с полуночи, Вивиан почти ежеминутно следила за стрелкой, отсчитывая обратное время. Забыла о сне и еде, все мысли были поглощены одним - удастся ли ей забрать витум и уйти незамеченной из замка до возвращения Силы.
        - Я приготовила вам душистую ванну, миледи…
        Девять часов.
        - Энн, милая, пора бы уже наряжаться…
        - Ох, миледи, как же вам идет это платье…
        - Смотри, Энн, я принесла белые розы. Вплетем их тебе в волосы…
        - Давайте, я вас чуть припудрю, миледи… И румян немного нанесу, а то вы бледненькая какая-то…
        Восемь часов.
        - Энн, милорд ждет тебя внизу… Просит поторапливаться. Как бы в Храм не опоздать…
        - Ой, букет не забудьте, миледи…
        - Энн, давай мне свою лису. Я подержу ее…
        Семь часов.
        Вивиан понадобилось некоторое время, чтобы заставить себя спуститься по лестнице и наконец предстать перед Грэйгом. Сердце болезненно ныло в ожидании разлуки, а глаза украдкой пытались ухватить и запомнить каждую его черточку, каждый жест, каждый взгляд…
        - Энн, выглядишь великолепно! - встретил ее Оран. - Именно такая и должна быть невеста Грэйга. С нетерпением жду, когда смогу называть тебя «леди Лэйрд»!
        Показалось, или в его словах действительно сквозил сарказм? Дуэйн никогда не обращался к ней в таком тоне. Если только Грэйг не успел рассказать ему о вчерашней размолвке.
        Сам же Лэйрд выглядел спокойным, и со стороны могло показаться, что между ними ничего такого не происходило. И только Вивиан видела, что все изменилось. Ведь больше не было ласковых или игривых улыбок, которыми они привыкли обмениваться. Не было случайных прикосновений и мимолетных взглядов, наполненных нежностью. Не было безусловного доверия, которое некогда связывало их незримой нитью…
        Но как заставить свое сердце не плакать? Как убедить себя, что так будет лучше для всех? Как перестать любить?..
        В этот раз в портал, созданный Ораном, Вивиан входила одна, отказавшись от всякой поддержки. Храм, куда они переместились, находился во Фреоре. Здесь же их и ожидал Даррен - старший брат Дуйэна, готовый провести свадебный обряд. Он оказался почти копией Орана, разве что не улыбался каждую минуту и не фонтанировал искрометными шутками. Да и храмовое одеяние придавало ему более серьезный и солидный вид.
        - Все собрались? - он обвел взглядом малочисленных гостей.
        Оран и Молли стали рядом, а Кроули, который все-таки тоже пришел, держался от них чуть особняком.
        - Тогда пройдемте к алтарю…
        - Даррен, - вдруг обратился к нему Грэйг. - А мы можем сегодня обойтись без формальных клятв?..
        - Ну хотя бы несколько главных вопросов я должен задать, - улыбнулся тот, становясь в тот же миг еще больше похожим на брата. - Например, осознанно ли ваше решение заключить этот союз? Грэйг?
        - Да, - он чуть кашлянул, прочищая горло. - Я полностью осознаю этот шаг…
        - И готов взять в супруги Энн…
        - Готов, - перебил его Грэйг.
        - Энн, - теперь Даррен обратился к девушке. - Осознано ли твое решение стать супругой Грэйга Лэйрда?
        Вивиан встретилась взглядом с Грэйгом и медленно кивнула.
        - Ну что ж… Значит, ничто не мешает скрепить ваш союз перед Трехликим… С этой минуты и до конца своих дней вы принадлежите друг другу… Поздравляю.
        - Эй, а как же первый поцелуй супругов Лэйрдов? - подначил Оран. - Вы и его пропустите?..
        - Оран, попридержи… - Грэйг неожиданно запнулся на полуслове, и по его лицу прошла судорога. Он пошатнулся и с шумом вдохнул воздух.
        Все взгляды обратились к магу.
        - Грэйг? - Оран успел подскочить к нему за секунду до того, как он начал оседать на пол, жадно ловя ртом воздух.
        - Милорд!..
        Ноги Вивиан ослабели, а перед глазами все поплыло.
        Нет, только не это… Только не смей умирать… Грэйг…
        Глава 22
        - Энн, детка, но хоть ты не пугай нас! - голос Молли звучал словно издалека, а ее ладонь осторожно похлопывала Вивиан по щекам.
        Кажется, она потеряла сознание… Девушка, приоткрыв глаза, посмотрела на склонившуюся над ней Молли. Лицо смотрительницы было мокрое от слез, а губы дрожали.
        Грэйг! Что с ним?
        Вивиан тут же подхватилась и принялась искать взглядом мага. Тот лежал на полу около алтаря, а Оран пытался расстегнуть ворот его рубашки, чтобы облегчить ему дыхание. Ведьма, путаясь в юбках, бросилась к ним.
        - Я сам не понимаю, что произошло, - ответил Оран на ее вопрос в глазах. - Но, боюсь, все плохо… Кажется, на этот раз тот, кто желал ему смерти, попал в цель…
        Нет… Нет… Этого не может быть. Вивиан крепко зажмурилась, борясь с подступающими слезами. Грудь стянуло страхом, и каждый вздох давался с трудом.
        - Есть! - возглас Нила эхом прокатился по Храму.
        Он поднял руку и продемонстрировал зажатую в ней змею.
        - О, Боги! - охнула Молли. - Она мертвая?
        - Мертвее некуда! - мрачно отозвался Кроули. - Сдохла, едва ввела свой яд. Даже отползти далеко не смогла.
        - То есть опять действовали через животных? - спросил Оран.
        - Ведьма не изменяет себе, - подтвердил Нил, подходя ближе. - Как Грэйг?..
        - Пока дышит…
        - Перенесите его в замок. А я за целителем…
        Одновременно открылось два портала: в одном исчез Нил, в другой братья Дуэйны внесли Грэйга. Через несколько минут Даррен вернулся за Вивиан и Молли.
        Смотрительница постоянно всхлипывала, давясь слезами, и что-то тихо причитала себе под нос. Вивиан же находилась в некой прострации, отказываясь верить в происходящее. Она села на кровать около Грэйга и взяла его руку, крепко сжав ее. Через это прикосновение девушка ощущала мелкую дрожь, сотрясающую все его тело, и жар, исходящий от кожи.
        Когда Грэйг внезапно открыл глаза, Вивиан счастливо улыбнулась. Но маг рывком сел, посмотрел на нее мутными злыми глазами и, больно сжав запястье, потянул на себя. Ведьма, не понимая, что происходит, попробовала вырваться, но его хватка только усилилась, а во взгляде появилось безумие.
        - Грэйг! Что ты творишь? - Оран подскочил к ним и, перехватив руку Грэйга, с силой оторвал ее от Вивиан.
        Лэйрд теперь глядел на друга таким же бессмысленным взглядом.
        - Грэйг… - взволнованно окликнул Оран. - Тебе лучше?.. Как ты себя чувствуешь?
        Ответом ему был сильный удар в грудь, из-за которого маг едва не отлетел к стене, чудом удержавшись на ногах.
        - Энн, отойди, немедленно! - успел выкрикнуть Дуэйн, прежде чем в него полетел шар из молний.
        Вивиан подскочила и отбежала к Молли, и та сразу заключила ее в объятия.
        Орану удалось увернуться от заклинания, и он, кинувшись к Грэйгу, попытался скрутить ему руки и силой уложить обратно на кровать. Лэйрд же вдруг снова затих, обмякнув под весом друга.
        - Что за Кайтан? - прошептал Оран, тяжело дыша. - Что это было?.. Он опять без сознания…
        - О, Боги… О, Боги… - между тем продолжала причитать Молли, прижимая к себе не менее напуганную Вивиан. - Милорд… Что ж вы так… Милорд…
        - И где этот целитель подевался! - Оран в отчаянии сжал кулаки. - Что он медлит?
        Словно услышав его возмущенный возглас, на пороге комнаты появился Калум Скалли в сопровождении Нила. Целитель поздоровался со всеми коротким кивком и направился к Грэйгу.
        - Он ненадолго приходил в себя, - рассказал Оран. - Вернее, с ним происходило нечто странное… Он будто помрачился рассудком. Вначале схватил Энн, а потом бросился на меня… И взгляд как у безумного. Я еле утихомирил его. Сейчас снова потерял сознание…
        Скалли долго осматривал Грэйга, то хмурясь, то удрученно качая головой.
        - Все так плохо? - первым не выдержал Нил.
        - Сожалею… - вздохнул целитель, и Вивиан зажала рот, сдерживая всхлип.
        В глазах стало горячо от слез, а горло сжало спазмом. Мир вновь пошатнулся, выбивая опору из-под ног.
        - Если бы не его родовое проклятие, - говорил Скали дальше. - Возможно, был бы шанс… Сейчас же… То второе ведьминское проклятие, что проникло в него со змеиным ядом, ускорило разрушение внутреннего источника. Более того, оно проникло в его кровь, отравляя изнутри. Отсюда и вспышки агрессии, и магии… И лорд Лэйрд не может с ними бороться, поскольку уже не способен контролировать свою Силу…
        - Неужели ничем нельзя ему помочь? - Оран с мольбой посмотрел на целителя.
        - Разве что подпитать его сразу большой порцией Силы. Так, возможно, у него бы и получилось перебороть проклятый яд. Или хотя бы продлить жизнь… Ненадолго…
        - Вы имеете в виду Извечное Пламя? - спросил Нил.
        - Да, оно было бы неплохим вариантом, - со вздохом отозвался Скалли. - Но как к нему подступить?
        - Я попробую что-нибудь сделать, - Кроули, не медля ни секунды, открыл портал и шагнул в него.
        - Если у Нила удастся получить доступ к Пламени и подпитать Грэйга, как быстро ждать улучшений? - поинтересовался у лекаря Оран.
        - К утру, думаю, ему станет полегче…
        Полчаса, пока отсутствовал Кроули, прошли в напряженном ожидании. За это время у Грэйга случился еще один приступ, который длился дольше прежнего. На этот раз едва не пострадал сам целитель, а Орану все-таки задело плечо магической сферой. Вивиан наблюдала за всем этим сквозь пелену слез, а когда Дуэйн предложил ей уйти вслед за Молли ради ее же безопасности, отказалась. Забилась в угол и с ноющим сердцем ждала возвращения Охотника.
        Как только пространство разорвалось, открывая проход, все взоры метнулись туда. Но увидев лицо Нила, вспыхнувшая было надежда, тут же погасла. Ноги Вивиан подогнулись, и она медленно сползла по стенке вниз, чуть сдерживая рыдания.
        - Извините, - упавшим голосом проговорил Кроули. - Но мне отказали сегодня в доступе к Пламени. Если только завтра утром…
        - Грэйг ведь не дотянет до утра? - Оран вновь взглянул на лекаря.
        Тот сочувственно пожал плечами:
        - На все воля Трехликого… Остается только молиться, чтобы лорд Лэйрд пережил эту ночь.
        - Если что - зовите меня в любое время, - сказал Скалли, уходя.
        - Уже девять, - Нил посмотрел на часы. - В шесть утра мы можем попытаться перенести его к Пламени. Тем более завтра заступит на дежурство мой друг, он должен нас пропустить без проблем…
        Девять вечера! Вивиан встрепенулась и тоже бросила взгляд на циферблат. Три часа! У нее осталось всего три часа! О, Боги, что делать?.. Там, в Предгорье, ее ждет умирающая Лили… А здесь - Грэйг, жизнь которого может оборваться в любую минуту…
        Больно, как же больно…
        Но разве она может остаться? В полночь все узнают ее истинную сущность, и тогда уже Охотник не даст ей сбежать. И Лили не дождется витума…
        Нет, надо уходить сейчас. Пока маги озабочены состоянием Грэйга. Только не забыть забрать ключ, который Молли сняла с мага, когда помогала Орану раздевать его после Храма.
        Оран и Нил были поглощены обсуждением, как завтра быстрее попасть в Управление, и Вивиан удалось незаметно прихватить ключ с прикроватного столика и так же незаметно покинуть комнату.
        Грэйг, прости…
        Артефактная легко пропустила ее внутрь: барьер, как и ожидалось, исчез с окончанием свадебной церемонии. Вивиан подошла к заветному шкафу и вставила ключ в замок. Витум лежал на прежнем месте и мягко светился, призывая поскорее забрать его… Ведьма протянула к нему руку и внезапно замерла, потрясенная одной мыслью. Целитель сказал, что Грэйга может спасти мощный приток Силы извне, но ведь она знает, где ее можно взять, помимо Извечного Пламени.
        Она, Вивиан, сама может стать источником этой Силы…
        Ведьма захлопнула шкаф и ринулась к себе в спальню. Нашла блокнот и ручку и вернулась в комнату к Грэйгу.
        «Оставьте меня с Грэйгом наедине», - быстро сделала она запись и показала ее Орану и Нилу.
        - Энн, дорогая, не говори глупостей, - Оран посмотрел на нее как на неразумного ребенка. - Как мы тебя можем оставить с Грэйгом, если он опасен? Вдруг с ним опять случится приступ?
        «Мне нужно остаться с мужем наедине!!!» - с нажимом вновь вывела Вивиан.
        - Это исключено, - отрезал Нил.
        «Пожалуйста… Ненадолго. Я буду осторожна. Обещаю. Успею убежать, если что», - взгляд девушки стал умоляющим, в уголках глаз блеснули слезинки.
        - Я не знаю… - Оран, кажется, начал колебаться.
        «Пожалуйста», - и снова взгляд полный мольбы.
        - Пусть остается, - скривился Кроули. - Если у нее напрочь отсутствует инстинкт самосохранения, это ее проблемы… Идем, Оран…
        - Мы будем в гостиной, - Дуэйн нехотя последовал за другом. - Если услышим какой шум, сразу вернемся…
        Вивиан подождала, пока они выйдут, подбежала к двери и защелкнула ее на замок.
        Руки Вивиан тряслись, когда она развязывала тесемки платья. От волнения пальцы почти не слушались, а ленты и застежки путались, не желая поддаваться с первого раза. Наконец платье белоснежным ворохом упало к ногам ведьмы. Вскоре к нему присоединились чулки и белье. Полностью обнажившись, Вивиан переступила через сброшенную одежду и подошла к Грэйгу. Сердце стучало так громко, что, казалось, заглушало все остальные звуки. Решимости немного поубавилось: ведьма вдруг растерялась, не зная, что делать дальше.
        «Ляг рядом с ним!» - приказала она себе и опустилась вначале на краешек кровати, а затем подвинулась ближе к Грэйгу. Маг тяжело и прерывисто дышал, иногда облизывая пересохшие губы. Вивиан осторожно провела ладонью по его груди, спустилась чуть ниже и тут же смущенно одернула руку.
        «У тебя мало времени!» - напомнил внутренний голос. Тогда Вивиан, отбросив стыд, приподнялась над Грэйгом и поцеловала его в губы, мысленно умоляя откликнуться. Маг сделал судорожный вздох и слабо шевельнул губами в ответ.
        «Давай же, милый», - подбодрила его ведьма и углубила поцелуй.
        - Энн… - хрипло простонал Грэйг и открыл глаза, по-прежнему мутные и лишенные разума.
        Вивиан улыбнулась и поцеловала его снова.
        - Энн… - теперь он произнес ее имя с неким звериным рыком.
        Грэйг схватил ее за волосы и, оттянув голову назад, впился в ее шею жестким поцелуем. Вивиан терпеливо сжала зубы, позволяя ему оставлять болезненные следы на своей коже. От непривычно грубых ласк любимого хотелось плакать, но ведьма держалась из последних сил, боясь спугнуть его желание.
        Грэйг, на мгновение оторвавшись от ее тела, сбросил с себя одеяло и тут же опрокинул девушку на спину, прижав ее к кровати. Его колено оказалось между ног Вивиан, силой раздвигая их. Затем он приподнял ее за бедра и вторгся в нее, резким толчком разрывая тонкую преграду. От боли потемнело в глазах и сбилось дыхание, и ведьма до крови прикусила губу, борясь с подкатывающими слезами. Грэйг, не замечая мучений Вивиан, продолжил двигаться в ней, ускоряя темп, она же, вцепившись ему в плечи, не переставала мысленно твердить: «Давай, милый, давай…»
        Наконец он сделал последний толчок и со стоном упал на нее, а после перекатился на спину, в тот же миг провалившись в бессознательное состояние. Вивиан перевела дыхание и с облегчением улыбнулась: теперь Грэйг должен поправиться. Если ее предположения верны, то Сила перейдет к нему, как только зелье прекратит свое действие.
        Правда, этот отчаянный поступок повлек за собой ту самую беду, из-за которой невинные ведьмы боялись сталкиваться с магами. И это не потеря Силы - она легко восполнялась с помощью Стихии. Дело в ином. После того как маг лишал девственности ведьму, к нему не только переходила ее Сила, они становились связанными до конца дней: могли найти друг друга на любом расстоянии, а если находились близко, то ощущали эмоции друг друга и даже считывали мысли. Подобное происходило и в обратном случае: если ведьмак отнимал невинность у магини. Однако большинству ведьмаков подобный способ получения Силы не был интересен: у них имелось куда больше возможностей ее восполнить, не прибегая к насилию. Маги же нуждались в пополнении Силы регулярно, но из-за страха этой самой Связи они никогда не оставляли обесчещенных ими ведьм живыми.
        Теперь же Связь образовалась между ней и Грэйгом, что означало, он сможет отыскать ее в любом месте. Вивиан не боялась умереть от его руки, ведь рано или поздно он найдет ее, особенно когда узнает настоящее имя. Но с возникшей Связью этот момент становился существенно ближе, а значит, Вивиан нужно было успеть добраться до Предгорья и отдать витум Лили, затем уйти оттуда как можно дальше, чтобы увести от нее Грэйга.
        Вивиан вновь устремила взгляд на часы: почти десять. Надо уходить быстрее. Она потянулась к Грэйгу и нежно поцеловала его в губы на прощание, бережно прикрыла одеялом, после чего вскочила с постели и бросилась к одежде. Платье оставила, надела лишь белье и нижнюю сорочку.
        В дверях Вивиан еще раз оглянулась на мага: «Поправляйся, Грэйг», - и выскользнула в коридор.
        Сейчас ей следовало быть предельно осторожной: Оран и Нил, чьи голоса доносились из гостиной, могли услышать ее шаги. Вивиан на цыпочках дошла до артефактной и юркнула внутрь. Ключ торчал в замке, как она его и оставила. Прежде чем надеть на себя витум, ведьма сняла с шеи амулет, с помощью которого Грэйг раньше передавал ей свои мысли и с которым она так и не рассталась по сей день, и положила его на подоконник, там же оставила защитный браслет и ключ.
        Уходила Вивиан через балконы: оттуда можно было спуститься на первый этаж и незаметно выйти через черный ход. У рва, окружающего замок, ее ждала Корни. Ведьма не виделась с ней с момента свадьбы: лиса, порученная заботе Молли, тоже присутствовала на церемонии, но когда с Грэйгом произошла беда, куда-то сбежала. Молли несколько раз извинялась, что не уследила, но Вивиан не волновалась за тотем, знала, что та обязательно найдет путь назад в замок.
        «Идем, - с улыбкой поманила она лису, - пора возвращаться домой».
        До леса Вивиан бежала опрометью, не оглядываясь, и только достигнув опушки, сбавила шаг. Счет времени она потеряла, поэтому постоянно прислушивалась к своим ощущениям, ожидая, когда действие зелья прекратится. Это произошло внезапно: в какой-то момент у нее подогнулись ноги, и ведьма, чувствуя неимоверную слабость, опустилась на землю.
        - Все правильно… Сила ушла от меня к Грэйгу… Слава Богам, я оказалась права… - Вивиан уже привыкла разговаривать сама с собой мысленно, и сразу не поняла, что произносит это вслух. А потом радостно засмеялась, подхватив лису на руки: - Корни! Мой голос! Он вернулся!..
        Теперь не мешало бы найти воду. Вивиан вспомнила, что где-то недалеко должна быть речушка, неглубокая и маловодная, но для того, чтобы немного подпитать Силы, вполне сгодилась бы. Та действительно скоро встретилась им на пути, и ведьма, скинув одежду, с наслаждение погрузилась в прохладную воду. Стихия ласково окутала ее, и жизненная энергия потекла по венам, наполняя Силой.
        - Мы почти дома, - Вивиан улыбнулась, заметив вдалеке вершины лесистых гор, затем весело глянула на Корни: - Догоняй! - и, оттолкнувшись от земли, устремилась ввысь.
        Забытое чувство полета вскружило голову, и ведьма несколько раз перевернулась в воздухе, звонко хохоча. Остаток пути она преодолела быстро, неслась над верхушками елей, иногда снижаясь, чтобы не потерять из виду Корни. На крыльцо родной хижины Вивиан приземлилась почти одновременно с нагнавшей ее лисой. Дверь отворяла в самых тревожных мыслях, страшась узнать, что опоздала.
        - Лили! - завидев сестренку, спящую в своей кровати, Вивиан бросилась к ней.
        Та сразу проснулась и, счастливо вскрикнув в ответ:
        - Вивиан! - заключила ее в объятия.
        Послышалось старческое кряхтение, и из-за ширмы в углу показалась Аманда.
        - Неужто девочка наша вернулась? - просияла она, торопливо направляясь к Вивиан.
        - Да, тетушка, - ведьма крепко обняла карлицу. - Я вернулась… И витум принесла. Лили… - она вновь повернулась к сестре. - Как ты? Я так боялась больше не увидеть тебя…
        - Как видишь, дождалась, - слабо улыбнулась Лили и сжала ладонь Вивиан.
        - Рональд иногда передавал мне весточки через Корни… А недавно написал, что тебе совсем худо…
        - Может, и худо, но умирать, не увидевшись с тобой, я не собиралась… - вновь улыбнулась сестра.
        - Лили у нас умница, боец, - вставила Аманда. - Держалась изо всех сил…
        - Это наш витум? - спросила Лили и дотронулась до кристалла на груди у Вивиан.
        - Да, милая, теперь он с нами, - ведьма поспешно сняла витум и одела его на сестру. - А утром мы попробуем обратиться к Стихиям, чтобы ты смогла наконец обрести свой дар… Теперь все позади, сестренка, и ты скоро будешь здорова…
        - Трудно было его достать? - Лили трепетно погладила кристалл.
        - Пришлось приложить некоторые усилия, - задумчиво усмехнулась Вивиан.
        - А маги, они жуткие, да? Тебе не было страшно находиться рядом с ними?
        - Всякое случалось… - вздохнула ведьма, отводя взгляд.
        - Но ты же мне расскажешь, как тебе жилось у них? - не отставала Лили.
        - Конечно, милая… Расскажу… Может, завтра…
        - Вивиан, детка, давай я тебе чайку сделаю, - Аманда между тем уже суетилась около печки. - И пирог сладкий есть у нас. Спекла как раз вчера, как чувствовала…
        - Да, тетушка, с удовольствием отведаю…
        Пока Аманда заваривала чай, Вивиан переоделась в одно из своих старых платьев.
        - Я готова, - она вышла к столу, где ее уже ждала чашка горячего напитка, и отодвинула стул, чтобы сесть, как вдруг в дверь раздался стук.
        - Кого это принесло ночью? - карлица с опаской покосилась на девушку.
        - Это Рональд! - послышалось с улицы.
        Вивиан тут же кинулась открывать.
        - Рональд! - распахнула она дверь. - Проходи! Видишь, я вернулась!
        - Вижу… - на его лице почему-то не было ответной улыбки.
        - Проходи, Рональд… - Вивиан продолжала говорить радостно, но странное поведение друга ее насторожило. - Будешь чай?
        - Нет, спасибо. Я пришел по другому поводу…
        Глава 23
        - Ты идешь со мной, - Рональд в упор смотрел на ведьму.
        - Куда? - Вивиан растерянно улыбалась. - Меня Мэйбл ждет? Она знает, что я вернулась?
        - Вивиан Шиан, - тон ведьмака стал сухим и официальным, - ты арестована за связь с магами и обвиняешься в шпионаже.
        - О чем ты? Это шутка? Ты решил меня разыграть?
        Вивиан все ждала, что друг сейчас рассмеется и скажет, что ему не удалось ее провести, а потом обнимет, и они вновь засмеются уже вместе. Но Рональд продолжал сверлить ее жестким взглядом:
        - Никакого розыгрыша. Во дворе тебя ждут стражники, чтобы проводить в пещеры заключенных.
        Вивиан выглянула в окно: недалеко от крыльца действительно стояло двое ведьмаков в типичной для стражников форме.
        - Но какое отношение к ним имеешь ты?
        - Здесь много чего произошло за время твоего отсутствия, Вивиан, - Рональд сузил глаза. - С недавних пор я состою на службе. В отделе безопасности и шпионажа…
        - Как Охотники только наоборот? - не удержалась от колкости ведьма.
        - Да, - Рональд иронично изогнул бровь. - Ты ведь неплохо осведомлена об этих самых Охотниках-магах? Даже в их Управлении побывала.
        - Откуда ты знаешь? - голос Вивиан дрогнул.
        - Я много чего о тебе знаю, - ведьмак сжал губы и грубо схватил ее за локоть. - Идем.
        - Но… - девушка бросила взгляд на испуганных тетушку и сестру. - Аманда, присмотри за Лили… И не волнуйтесь за меня. Я скоро вернусь. Уверена, это какое-то недоразумение.
        - Рональд! - на улице Вивиан заговорила громче. - Да что с тобой происходит? Почему ты со мной так себя ведешь? Ты же… Ты же… - от волнения и непонимания ситуации она начала запинаться, теряясь в словах. - Ты же прекрасно знал, зачем я уходила к магам! Ведь ты… Ты послал ко мне Корни! Ты передавал мне записки!..
        Ведьмак на это криво усмехнулся и толкнул в спину, заставляя двигаться вперед.
        - Я думала, мы друзья, - продолжала ведьма. - Ждала нашей встречи, чтобы поблагодарить тебя…
        - Так отблагодари сейчас, - Рональд развернул ее к себе и больно сжал за плечи. - Так же как благодарила своего мага…
        Вивиан ошеломленно посмотрела на него:
        - О ком ты говоришь?
        - О твоем якобы враге. Сыне того, кто убил твою бабку. Грэйге Лэйрде… - со злостью процедил он и вновь оттолкнул ее. - Иди уже… Все вопросы потом.
        Весь оставшийся путь они молчали. Вивиан лишь иногда поглядывала на друга, которого совсем не узнавала. Ей казалось, что ее милого и открытого Рональда, подменили, и этот ведьмак с надменным презрительным взглядом - некто совсем другой, чужак, занявший его место.
        Рональд сам отвел ее в пещеры для заключенных.
        - По старой дружбе выделяю тебе одиночную, - с сарказмом проговорил он, пропуская ее внутрь, и сам зашел следом, прикрыв дверь-решетку.
        - Все-таки капля благородства в тебе сохранилась, - с едкой горечью заметила Вивиан.
        - Зато в тебе ничего не осталось от той девушки, что я любил…
        - Рональд… - глаза ведьма наполнились слезами. - Что ты такое говоришь?
        - Прежняя Вивиан никогда бы не позволила по собственной воле притронуться к себе магу!
        - Ты следил за мной? - Вивиан посмотрела на него с подозрением.
        - Можно сказать и так, - торжествующе усмехнулся тот.
        - Но каким образом?..
        - Через твою Корни, - ответ хлестнул как пощечина.
        Рональд остался удовлетворен ее реакцией и продолжил:
        - Это я ее к тебе подослал. Она стала моими глазами в замке Лэйрда. Вначале мои намерения были чисты и искренни, как и чувства к тебе. Я просто хотел знать, что с тобой все в порядке… Но потом… Ты начала путаться с этим магом… Выродком, которого еще недавно ненавидела. И это выглядело отвратительно… Слышишь? Отвратительно! Ты позволяла ему обнимать себя… Дарить подарки… Замуж за него собралась.
        - Без замужества я бы не смогла забрать витум, - попытка оправдаться вышла жалкой, и Вивиан замолчала.
        - Но потом я решил, что это маг тебя околдовал, - с жаром заговорил дальше Рональд. - Думал, если уничтожу его, ты придешь в себя. Проснешься от его дурмана.
        - Уничтожишь? - ведьме показалось, что она ослышалась.
        - Да. На руку мне еще играло то, что Лэйрд был ослаблен проклятьем твоей бабки. За это ей большое спасибо. Не знаю, получилось бы мне его одолеть, если бы все Силы остались при нем. Знаешь, - Рональд досадно поморщился, - я рассчитывал, что убью его с первой же попытки… Вороны. Я уже готовился насладиться зрелищем, как его заклюют насмерть. Разорвут, растащат на куски как падаль. Но рядом оказалась ты, бросилась ему на помощь, дала выиграть время… О, Кайтан! В тот момент мне хотелось отправиться в замок Лэйрда и забрать тебя оттуда. Но потом я решил попытаться еще раз. И тут магу свезло снова! Корни рядом не было, и я перепутал! Кто ж знал, что Лэйрд уйдет ночевать в другую спальню? Но ничего… Той магине тоже поделом. Ни капли ее не жаль. Как и любого другого мага. И как же я счастлив, что вчера у меня получилось прикончить твоего Лэйрда! Скажи, он хоть сильно мучился? Проклятье-то мое было мудреное, может даже похлеще твоей бабки.
        Вивиан ошеломленно покачала головой. Все-таки это был Рональд… Рональд хотел убить Грэйга. А ведь у Вивиан были мысли на его счет, только она отмела их, устыдившись своих подозрений. Ей казалось, что лучший друг неспособен на такие изощренные убийства. Полагала, что ведьмак только в честном бою, лицом к лицу, может убить своего врага. Именно так поступают благородные войны Предгорья. Именно так поступал ее отец. Значит, в Рональде она ошибалась…
        Вивиан сперва справилась с бушующими в ней эмоциями и только потом ответила:
        - Могу тебя огорчить, Рональд. Грэйг Лэйрд жив. Я отдала ему свою Силу.
        - Что? - вкрадчиво переспросил ведьмак. - Я правильно понял? Ты отдала ему свою Силу тем самым способом?
        - Тем самым единственным способом, - Вивиан вздернула подбородок, с вызовом глядя на него.
        Рональд, вмиг рассвирепев, замахнулся и ударил ее по лицу. Вивиан от неожиданности охнула и упала, прижав ладонь к щеке.
        - Не думал, что когда-нибудь встречу ведьму, которая добровольно стала подстилкой для мага… - тяжело дыша, процедил он. - И уж точно не думал, что это будет девушка, которую я любил…
        - Что ты знаешь о любви? - с болью в голосе прошептала Вивиан.
        - На днях тебя будет судить Ковен, - уже бесстрастно сообщил Рональд и вышел.
        ***
        Грэйг проснулся и некоторое время лежал с закрытыми глазами, вслушиваясь в тишину. Воспоминания о вчерашнем дне вернулись быстро, правда, лишь до того момента, как его внезапно пронзила боль у алтаря. Дальше же был полный провал. Но, судя по ощущениям, он жив и даже вполне здоров. Более того, во всем теле чувствовался небывалый прилив энергии, а Сила до краев заполняла внутренний источник. Давно с ним такого не было.
        Но почему же он тогда ничего не помнит? Что произошло после того, как он дал брачную клятву Энн?
        Энн… Он так и не поговорил с ней. Интересно, где она сейчас? Наверное, спит в своей комнате, время-то раннее, едва рассвет занялся.
        Внезапно в голове вспыхнула неясная картина: сырость подземелья, каменные неровные стены, приглушенный свет единственного факела, где-то гулко капает вода…
        Что за Кайтан?
        Грэйг поморщился, отгоняя странные видения, и наконец открыл глаза. Маг потянулся, шумно зевнул и откинул край одеяла, собираясь встать.
        - Что это? - его взгляд случайно упал на небольшое бурое пятно, темневшее на белой простыне. - Кровь?
        А в следующий миг он увидел на полу небрежно брошенное свадебное платье. Сопоставив одно с другим, Грэйг озарился догадкой: у них с Энн была близость этой ночью? Если так, то почему она не рядом с ним, в одной постели? Сбежала к себе?
        Теперь Грэйг преисполнился решимостью поговорить с Энн немедленно, пусть даже для этого придется разбудить ее.
        Он распахнул дверь в ее спальню и застыл на месте: комната оказалась пуста, а постель аккуратно застлана, словно к ней не подступали со вчерашнего дня.
        - Энн… - позвал Грэйг без всякой надежды на ответ.
        Может, она в гостиной? Или в кухне? Мало ли, встала ни свет, ни заря…
        Проходя мимо артефактной, Грэйг случайно заметил щель в чуть приоткрытой двери. Кто-то заходил туда без его ведома? Возможно, Энн там?
        Не встретив прежней преграды, Грэйг ступил внутрь. Все артефакты располагались в застекленном шкафу, который тоже оказался открытым. Ключ! Маг дотронулся до груди, где тот еще недавно покоился. Пусто…
        Да что ж это такое?.. Его взгляд встревожено заметался по комнате и наконец остановился на подоконнике. Ключ лежал там, а рядом… А рядом находились вещи Энн: ментальный амулет и защитный браслет.
        Следующая догадка, пришедшая к Грэйгу, не понравилась ему, а после и вовсе испугала. Но слишком все было очевидно. Осознание правды болью разорвалось внутри, а затем стянуло все в тугой узел, так что стало тяжело дышать.
        - Грэйг! - в артефактную ворвался взволнованный Оран. - Ты здесь?
        - А что тебя удивляет? - глухо отозвался тот.
        - Но ты… Ты ведь должен быть в постели… - Оран растерялся. - Нил только что ушел в Управление, договориться о том, чтобы отвести тебя к Извечному Пламени…
        - Это лишнее… Я прекрасно себя чувствую… Лучше чем когда-либо.
        - Но… Но как? - Дуэйн, озадаченно потирая затылок, подошел ближе. - Точно все хорошо? Ты ведь вчера умирал… Мы боялись, не доживешь до утра.
        - И тем не менее я жив.
        - Это ведь вещи Энн, - Оран показал на амулет и браслет.
        - Их носила не Энн… - Грэйг накрыл украшения ладонью. - А Вивиан Шиан…
        - Расскажи мне все, как вчера было, - попросил Грэйг Орана.
        - Тот, кто хотел тебя убить… - начал Дуэйн, обеспокоенно поглядывая на друга. - Вчера он использовал змею. Ее яд, как сказал целитель Скалли, ускорил разрушение твоего внутреннего источника… Кроме этого, вызвал приступы безумия и ярости…
        - Ярости? - бесцветным голосом переспросил Грэйг.
        - Да… Ты начал на всех кидаться… Ранил меня, задел лекаря… И Энн тоже досталось, - на имени девушки Оран запнулся. - В общем, выглядело это жутко… А затем ты проваливался в бессознательное состояние… Скалли сказал, что тебе может помочь только приток Силы извне, большая порция… Нил сразу ушел в Управление, но не смог добиться разрешения на доступ к Извечному Пламени… Разве что только утром. По правде говоря, мы уже не надеялись, что ты переживешь ночь. Даррен обещал молиться за тебя до рассвета. А потом Э… Твоя невеста, - Дуэйн быстро поправил себя. - Вернее, уже жена. В общем, она попросила оставить ее ненадолго наедине с тобой. Мы боялись это делать, ведь ты мог наброситься на нее снова… Но она настаивала… Нет, требовала! Насколько это можно в письменном виде, - тут Дуэйн усмехнулся, Грэйг же стиснул зубы, прогоняя ненужные воспоминания. - И мы ее все-таки оставили. Где-то спустя час я решил проведать тебя, а заодно справиться, как Энн. Но ее в спальне не было, лишь на полу лежало платье… И еще чулки. Ну и туфли…
        - Без подробностей, пожалуйста, - нетерпеливо проговорил Лэйрд. - Я это сам уже видел…
        - Хорошо, как скажешь… Это было странно, я заглянул к ней в спальню, но и там ее не было… Я прошелся по остальным комнатам…
        - Кроме артефактной, - подсказал Грэйг.
        - Да, кроме нее, - согласился Оран. - Даже не подумал искать Энн здесь. Привык, что эта комната всегда закрыта. Потом же я вспомнил разговор с тобой и твои переживания, что Энн не хотела замуж, и решил, что она сбежала от тебя… Нил предположил то же самое. И, похоже, мы оказались правы…
        - Ты не расслышал, что я сказал? - сверкнул на него глазами Грэйг. - Она - не Энн! Все это время в моем доме жила ведьма!
        - Да слышал я, слышал, - со вздохом ответил Дуэйн. - Просто не верится, что это так… И если наша Энн - ведьма, то не пойму, зачем она оставалась с тобой наедине, если не собиралась убивать? Что она делала там?
        - Хочешь знать, что она там делала? - маг направился к выходу. - Идем, я покажу тебе…
        В своей спальне он сдернул с кровати одеяло и продемонстрировал другу испачканную простыню.
        - О-о-о… - протянул Оран. - Я, конечно, понимаю ход твоих мыслей, но… Вдруг это другая кровь? Например, от пореза? Вдруг, Энн… Вернее, Вивиан Шиан, нечаянно поранилась?..
        - Ее кровь есть и на мне, - Грэйг с трудом выдавливал из себя слова. - Там, где она и должна быть…
        - Тогда я даже не знаю, что и сказать, - Оран развел руками. - Разве что поздравить тебя с первой брачной ночью, которая у вас все-таки состоялась… - но встретив сердитый взгляд друга, стушевался: - Извини… Просто не понимаю, зачем она это сделала? Чтобы ведьма сознательно пошла на такое?.. Абсурд. Получается, она спасла тебе жизнь?
        - Грэйг? - в дверях появился ошеломленный Нил. - Ты встал? А я договорился…
        - Спасибо, Нил. Мне это уже не нужно. Прости за хлопоты, - маг даже не смог улыбнуться.
        - Но как ты…?
        - Шиан отдала ему свою Силу, - ответил за Лэйрда Оран и сразу пояснил: - Наша Энн… Она и есть Вивиан Шиан.
        Уголки губ Нила вначале нервно дрогнули, а после он громко расхохотался.
        - Значит, я был прав! - ликующе прокричал он. - Был прав! Кайтан! Я ведь чувствовал… Чувствовал, что в ней что-то не то! А вы мне не верили! Никто не верил! А она ведьма! Ведьма! Раздери ее… Только как ей удавалось так маскироваться? Как получилось обвести вокруг пальца всех и даже менталистов? Как? О, Боги, - Кроули взъерошил себе волосы. - Мы везде искали Вивиан Шиан, а она оказалась у нас под носом! Говоришь, она поделилась своей Силой?
        - Да, - Оран кивком показал на кровать.
        - Глупая девка, - продолжал ухмыляться Нил. - Но тебе, Грэйг, ее глупость только на руку. Ты хоть понимаешь, что это означает? Между вами образовалась Связь, и теперь ты сможешь легко ее найти и наконец убить!
        - Но ведь Энн… То есть Вивиан спасла жизнь Грэйгу, - неуверенно возразил Оран.
        - Я же говорю: дура! - хохотнул Кроули. - Сама так подставилась! А ведь могла просто забрать свой никчемный витум и уйти! Грэйг, советую тебе немедленно отправиться на ее поиски…
        - Но это ведь Энн… - тихо повторил Оран. - Грэйг, ты сможешь ее убить?
        - Грэйг не настолько слабохарактерен, Оран!
        - Замолчите! Оба! - не выдержав, рявкнул на них Грэйг. - И уходите. Мне нужно побыть одному.
        ***
        Вивиан вытерла кровь с разбитой губы и закрыла лицо руками. Ее душили слезы обиды и разочарования, но она не хотела давать им волю. Не хватало еще плакать из-за того, кто этого недостоин.
        Рональд… Разве можно так ошибаться в ком-то? Ведь он был одним из немногих в мире, кому она доверяла. А Мэйбл? Она тоже на стороне сына? Как же горько осознавать предательство…
        Теперь Вивиан понимала, почему оказалась заключенной в пещеры. Месть Рональда. Иначе кто бы узнал, зачем она покидала Предгорье? Да никому раньше дело не было до какой-то обездоленной сироты, девчонке из вымирающего рода Шиан, у которого-то и витума своего не было. Никто ни разу не побеспокоился о ее судьбе. Кроме Рональда и Мэйбл. Но и они отвернулись от нее.
        А Лили, бедняжка… Снова осталась одна. Хорошо еще, что витум удалось ей отдать. Правда, теперь некому будет помочь ей обрести свой Дар, а самой ей будет нелегко с этим справиться. Сама Вивиан не надеялась, что сможет скоро выйти из заключения. Если ее обвиняют в шпионаже, то перспективы у нее незавидные…
        «Она ведьма! Ведьма! Раздери ее…» - чей-то знакомый голос внезапно вклинился в ее мысли.
        «Теперь ты сможешь легко ее найти и наконец убить!»
        Это Охотник! Точно Охотник.
        Сердце Вивиан взволнованно заколотилось: кажется, Связь начала проявлять себя. Значит ли это, что Кроули сейчас разговаривает с Грэйгом? Они обнаружили ее исчезновение. Поняли, кто она есть на самом деле…
        «Грэйг, ты сможешь ее убить?»
        Оран? Это ведь Оран?
        Вивиан попробовала сосредоточиться и наконец смогла увидеть спальню и самого Грэйга… Он жив, слава Трехликому! Но его лицо, словно окаменело… И во взгляде жуткий коктейль из ярости, боли, растерянности…
        Нет-нет… Вивиан зажмурилась и закрыла уши. Она не хочет знать, что ответит Грэйг. Не хочет!
        Видение исчезло, и ведьма, выдохнув, подползла к холодной стене, приткнулась к ней спиной. Она больше не воспользуется этой Связью. И постарается сделать так, чтобы та сама вновь спонтанно не проявилась. Для этого достаточно будет не думать о Грэйге и о том времени, которое она провела в его замке…
        В пещере, без малейшего доступа к дневному свету, Вивиан потеряла счет времени. Поэтому, когда за ней пришли двое ведьмаков, одетых по форме, она не знала, утро сейчас или ночь, и вообще сколько часов прошло с момента, как ее лишили свободы.
        - Ковен ждет, - объяснил один из них, и в глазах его промелькнуло легкое сочувствие.
        Вивиан не предполагала, что так скоро вновь окажется в Главной пещере.
        - Проходи, встань в круг… - слова, слышанные уже некогда ранее.
        И те же лица: грубоватая Роуан, Верховная ведьма, по левую руку от нее - похожая на птицу Кориан, справа - блондинка Вэлна. И Мэйбл тоже здесь. Сидит, потупив взгляд…
        Вивиан не смогла скрыть печальной усмешки: у Судьбы своеобразное чувство юмора.
        - Тебе весело, девчонка? - каркнула Кориан. - Ты хоть знаешь, за что тебя судят?
        - Кориан, - холодно осадила ее Роуан. - Не забывайся. Верховная я, а не ты. И мне начинать Суд, - и перевела взгляд на Вивиан.
        Девушка убрала улыбку с лица и спокойно посмотрела на Верховную ведьму.
        - Вивиан Шиан, у тебя есть, что сказать на обвинение против тебя? - спросила Роуан.
        - Нет.
        - То есть ты признаешь вину?
        - Нет.
        - Нет? Ты прожила с магами месяц. Ела с ними за одним столом, спала под одной крышей, носила их одежду и даже посетила бал Императора, - гулко звучал голос Верховной. - Более того, каким-то образом тебе удалось избежать кары Охотников.
        - А вы хорошо осведомлены, Верховная… - вырвалось у Вивиан.
        - Какая наглость! - сразу же взметнулась Кориан. - Так разговаривать с Верховной!
        - Простите, - девушка чуть склонила голову, хотя виноватой себя ничуть не ощущала. Наоборот, хотелось высказать каждой из этих лицемерных особ все, что о них думает, но разум все же переборол чувства и удержал от опрометчивого поступка.
        - Поэтому, - продолжила Верховная, - у нас есть все основания полагать, что тебя завербовали маги, и ты вернулась в Предгорье как их шпионка…
        - Я пошла к магам только по одной причине: вернуть витум нашего рода, - охрипшим от волнения голосом ответила Вивиан. - Это был мой последний шанс спасти сестру. Вы же не позволили мне взять воду из Хрустального озера!
        - Вернула? - Роуан чуть прищурилась.
        - Да. Хвала Богам и Трехликому! - искренне улыбнулась девушка.
        - А не это ли доказывает, что ты продалась магам за шанс вернуть кристалл? - жестко поинтересовалась Верховная. - Разве они могли его отдать тебе так просто?
        - Нет! Конечно, нет! - из-за несправедливых и абсурдных обвинений Вивиан заговорила более эмоционально. - Маги не знали, кто я такая! Я приняла зелье, которое мне дала… - девушка бросила взгляд на Мэйбл, но, увидев в глазах той страх и мольбу, осеклась.
        - Кто же тебе дал зелье? - поторопила ее Верховная.
        - Никто, - упавшим голосом ответила Вивиан. - Никто… Вы правы, не было никакого зелья…
        - Верховная! - раздался вдруг голос Рональда. - Простите мне мою дерзость! Но вскрылось еще кое-что о Вивиан Шиан…
        Под устремленные на него взгляды ведьмак прошел вперед и встал недалеко от Вивиан.
        - Говори, - кивнула Роуан.
        - Она по собственной воле вступила в порочную связь с одним из магов, - громко огласил Рональд. - Грэйгом Лэйрдом. Сыном того самого мага, который убил ее бабку, Эйлин Шиан. И, лишившись с ним невинности, отдала ему свою Силу…
        - Это правда? - Верховная теперь смотрела на Вивиан.
        - Да.
        Пещера вмиг заполнилась возмущенными голосами и криками. Некоторые повскакивали с мест и осуждающе указывали на нее пальцами. А Кориан не поленилась, подошла к Вивиан и плюнула ей прямо в лицо.
        - Тихо! - Верховная поднялась, остальные же, как по команде, вернулись на свои места и замолчали, но продолжали испепелять девушку презрительными взглядами.
        - Вивиан Шиан, - Роуан смотрела молодой ведьме прямо в глаза. - Завтра на закате ты будешь лишена Силы и сброшена в Ущелье Смерти…
        Глава 24
        У нее заберут Силу… Интересно, как? Заставят прикоснуться к камню Опустошения? Или предложат выпить зелья, похожее на то, что давала ей Мэйбл? В любом случае, исход один - гибель в бездонном ущелье, куда сбрасывают самых опасных преступников Предгорья.
        Вивиан думала о предстоящей смерти отстраненно, будто находилась во сне. Ей уже не было ни страшно, ни жалко себя. Сейчас ею владело глухое безразличие ко всему и ко всем. Не раздражал даже Рональд, который зачем-то решил проводить ее до тюремной пещеры.
        - Ты доволен? - был единственный вопрос, который она ему задала, когда Роуан огласили свой приговор.
        Он ничего не ответил, но подошел ближе и самолично связал ей руки веревкой, которая замедляла потоки Силы, тем самым ограничивая ее использование.
        - А ты ведь могла оспорить это, - вдруг сказал ведьмак, когда они зашли в камеру.
        - Что именно? - голос прозвучал равнодушно и отстраненно.
        - То, в чем я тебя обвинил на Суде, - Рональд смотрел на нее испытующе.
        - Зачем? Это ведь правда, - ведьма с удовлетворение заметила, как после этих слов в его глазах промелькнула боль.
        - Но если бы ты опровергла мои слова, - Рональд, с трудом сдерживая гнев, заговорил сквозь зубы, - мне могли бы предложить проверить это.
        - Проверить что? - взгляд Вивиан стал насмешливым. - Девственница ли я?
        - Да, - кивнул тот. - Потом же я бы признал свою ошибку…
        - И тебя бы заставили на мне жениться, - догадавшись, закончила за него ведьма и надрывно рассмеялась. - Рональд… Неужели ради своих навязчивых желаний ты готов пойти на все? Я думала, тебе уже некуда падать, но оказывается, ошибалась…
        - Дура! - выкрикнул он и вновь было занес руку, чтобы ее ударить, но в последний миг сдержался, врезав кулаком по решетке. - С тебя бы сняли все обвинения! Стала свободной…
        - Быть твоей женой? В этом бы заключалась моя свобода? Так уж лучше неволя, но без тебя! - процедила Вивиан, и в следующее мгновение оказалась прижата к каменной стене разъяренным ведьмаком.
        - Ты считаешь меня недостойным себя, продажная девка? - выдохнул он ей в лицо. - Да я столько лет любил тебя… Лелеял мечты, как ты станешь моей… Я собирался весь мир положить к твоим ногам… На руках тебя носить… Даже сейчас, переборов отвращение, готов был взять тебя такую, опороченную магом. Вернуть тебе честь в глазах предгорцев… - его губы стремительно и грубо завладели ее ртом, ладонь принялась мять грудь, будто пытаясь причинить как можно больше боли.
        Вивиан, лишенная возможности оттолкнуть его и сопротивляться, сделала все, что могла: со всей силы укусила его за язык. Тот, взвыв, сразу отпрянул. Похоже, укус получился глубоким, так как Рональд принялся отплевываться кровью.
        - Дрянь! - с ненавистью произнес он, отступая к выходу. - Так умри же…
        ***
        В замке царило гнетущее настроение. Сперва, узнав, что с милордом все в порядке, слуги обрадовались, а Молли пустила от счастья слезу и чуть не бросилась обнимать Грэйга. Но затем… Затем появились закономерные вопросы, куда подевалась миледи.
        - Энн ушла, - коротко ответил Грэйг, избегая встречаться взглядом с Молли и Джин.
        - А когда вернется? - робко спросила Джин.
        - Полагаю, никогда, - в горле отчего-то запершило и, Грэйг, налив себе стакан воды, осушил его залпом.
        - Но… А как же ваша свадьба, милорд? Вы же только поженились… - глаза Молли наполнились слезами.
        - Это вас не касается, - резко ответил Грэйг.
        Горло вновь сдавило, запершив еще больше, и маг опять потянулся за водой.
        - А как же ее вещи, милорд? - Джин тоже всхлипнула.
        - Поступайте с ними, как хотите…
        - Грэйг… А ведь правда, что ты собираешься делать дальше с этим браком? - спросил Оран, когда служанки ушли.
        - Я не знаю… Думаю, не составит труда его расторгнуть…
        - Или убить Энн… - еле слышно произнес Оран.
        - Да хватит уже! - Лэйрд принялся нервно расхаживать по гостиной.
        - Ну а что? - нарочито спокойно отозвался Дуэйн. - Снимешь проклятье, а заодно и станешь вдовцом… Одним махом две проблемы решишь. Нил ведь тоже так считает…
        - Ты когда-нибудь… - Грэйг недоговорил, закрыв глаза.
        Опять это видение со странным местом… Пещера или подземелье… Оно то и дело возникало у него в голове. Маг догадывался, что эти похожие одна на другую картины возникает из-за Связи, и, скорее всего, показывают ему местонахождение Э… Вивиан Шиан.
        - Грэйг, - дернул его за плечо Оран, возвращая в реальность. - Тебе опять нехорошо?
        - Нет, все в порядке, - Грэйг провел рукой по лицу, сгоняя остатки наваждения. - А по поводу расторжения брака… Если подумать, он и так недействителен, ведь Энн Боуи не существует…
        После ужина хозяина замка пришел проведать целитель Скалли.
        - Лорд Лэйрд! - удивленно воскликнул он при виде Грэйга. - Вы уже на ногах? Неужто Извечное Пламя так помогло?
        - Как видите, - маг сделал попытку любезно улыбнуться. - Спасибо, что заглянули справиться о моем здоровье, целитель…
        - Тогда позвольте я вас осмотрю. Все же не мешает проверить, как обстоят дела с вашим источником… Вчера, боюсь даже вспоминать, он был ужасен…
        - Да, конечно, - Грэйг позволил лекарю произвести необходимые манипуляции.
        - Невероятно… - через некоторое время произнес Скалли. - Поразительно…
        - Что вас так удивило, целитель? - без видимого интереса спросил Лэйрд.
        - На самом деле меня удивили две вещи, и обе по своей сути потрясают! Даже не знаю, с какой начать!
        - Начните с любой, - пожал плечами Грэйг.
        - Попробую… - улыбнулся Скалли, не отнимая ладони от груди мага. - Во-первых, Сила, что сейчас наполняет вас… Она неоднородна. Словно состоит из двух энергий разной природы. Первая из них ваша собственная, иная - будто взятая от одной из Стихий. Простите, милорд, за нескромный вопрос: вы не вступали в интимные отношения с ведьмой?
        - Нет, - поспешно ответил тот.
        - Ну что вы, целитель! - вставил Оран, находившийся здесь же в гостиной. - Когда бы он успел? Вы же сами видели вчера его состояние… Да и где бы Грэйг нашел ведьму?..
        - Да, конечно-конечно… Простите еще раз, милорд… - склонил голову Скалли. - Просто это была единственная причина, которой я смог бы оправдать подобное явление.
        Грэйг нервно кашлянул, Оран же, прикрыл рот рукой и отвернулся, пытаясь скрыть улыбку.
        - Такая чистая и прозрачная энергия… - продолжал между тем целитель. - Будто вода в роднике… Неужели от Извечного Пламени можно получить подобный эффект?
        - Ну а что насчет другой удивительной вещи? - поспешил сменить тему Грэйг.
        - Ваш источник… Он полностью цел, - огорошил его Скалли. - То есть прежние пробоины и трещины исчезли. Будто никогда и не было проклятия…
        - Вы хотите сказать, что проклятие ушло? - осторожно уточнил Грэйг.
        - Очень на это похоже, - кивнул с улыбкой лекарь. - Во всяком случае, я его совершенно не ощущаю, как это было прежде…
        - Но как?..
        - Не знаю, милорд… Возможно, Извечное Пламя вылечило и этот недуг… В любом случае, поздравляю, милорд. Вы полностью здоровы. Поэтому разрешите откланяться. Мои услуги вам больше не нужны, - Скалли распрощался с магами и покинул замок.
        - Ты что-нибудь понимаешь? - Грэйг ошарашенно взглянул на друга.
        - Только то, что ты наконец-то избавился от проклятия, - Оран со счастливой улыбкой похлопал его по спине.
        - Я не понимаю, как это произошло… - Грэйг вначале присел на диван, но через секунду вновь вскочил и принялся ходить туда-сюда, пытаясь осмыслить новость.
        - Можно предположить, что и от проклятия тебя освободила сама Вивиан Шиан… - медленно сказал Оран, из-подо лба поглядывая на приятеля.
        - Но дядя утверждал, что только ее кровь может снять проклятие, - неуверенно возразил тот.
        - Так кровь и была… - взгляд Дуэйна стал многозначительным.
        - Вот же Кайтан… - тихо выругался Грэйг, опускаясь обратно на диван и обхватывая голову руками. - Кайтан…
        - И что теперь? Ты все еще собираешься убить ее? - Оран умышленно не назвал имени.
        Но Грэйг не успел ответить.
        Новая вспышка перед глазами и новые видения опять унесли его в другую реальность…
        Обстановка на это раз изменилась. Теперь Грэйг точно видел пещеру, ярко освещенную факелами. Много людей в просторных, непривычных одеждах… Ведьмы и ведьмаки, только они такое носят. Несколько женщин в черных плащах сидят полукругом, а напротив них стоит…Энн. Она впервые так ясно появилась в видениях.
        «У нас есть все основания полагать, что тебя завербовали маги, и ты вернулась в Предгорье как их шпионка…» - произнесла немолодая темноволосая ведьма, сидящая в центре. Кажется, это глава их Ковена.
        «Я пошла к магам только по одной причине: вернуть витум нашего рода! Это был мой последний шанс спасти сестру!»
        Энн? Это ее голос? У Грэйга пересохло во рту от волнения…
        «Вернула?» - опять та ведьма.
        «Да. Хвала Богам и Трехликому!»
        От улыбки, озарившей лицо Энн, сердце предательски екнуло.
        «А не это ли доказывает, что ты продалась магам за шанс вернуть кристалл? Разве они могли его отдать тебе так просто?» - лицо главной приобрело хищническое выражение.
        «Нет! Конечно, нет! Маги не знали, кто я такая! Я приняла зелье, которое мне дала… - тут Энн замолчала, а после удрученно опустила глаза: - Никто…»
        «Верховная! - вперед неожиданно вышел некий молодой ведьмак. Энн он прожигал ненавидящим взглядом. - Простите мне мою дерзость! Но вскрылось еще кое-что о Вивиан Шиан…»
        Главная ведьма позволила ему говорить и тот продолжил:
        «Она по собственной воле вступила в порочную связь с одним из магов - Грэйгом Лэйрдом. Сыном того самого мага, который убил ее бабку, Эйлин Шиан. И, лишившись с ним невинности, отдала ему свою Силу…».
        Услышав собственное имя, Грэйг вздрогнул.
        «Это правда?» - теперь все вновь смотрели на Энн, ожидая ответа, и Грэйг вместе с ними.
        «Да», - тихо, но уверенно произнесла та.
        Вокруг поднялся гул, кто-то кричал, размахивал руками, и только Энн бесстрастно терпела унижения, сыпавшиеся в ее адрес.
        «Тихо! - наконец попыталась угомонить присутствующих глава Ковена и обратилась снова к Энн. - Вивиан Шиан, завтра на закате ты будешь лишена Силы и сброшена в Ущелье Смерти…»
        - Грэйг! Грэйг! - Оран кричал ему почти в лицо, заставляя посмотреть на себя. - Грэйг! Да что с тобой?
        Маг наконец сосредоточил взгляд на друге.
        - Я иду в Предгорье… - твердо произнес он. - За Энн.
        - За кем? - губ Орана коснулась едва уловимая улыбка.
        - За Энн, - Грэйг отодвинул друга в сторону, собираясь встать.
        - Или за Вивиан?
        - Ты прекрасно понял, о ком я, - Лэйрд направился к двери. - Она в опасности… Эти гнусные ведьмы собираются ее убить завтра на закате…
        - Откуда ты знаешь? - Оран стер иронию с лица и устремился за Грэйгом.
        - Связь. Ты забыл о ней? - на ходу отвечал Грэйг. - Я только что видел суд над… Вивиан Шиан…
        У лестницы он перегнулся через перила и крикнул дворецкому:
        - Люк! Немедленно позови ко мне Молли. Я буду у себя в комнате…
        - Но за что ее судят? - Оран продолжал следовать за ним.
        - За отношения с нами, магами. Они посчитали ее шпионкой…
        - О… - только и сказал на это Дуэйн.
        - И что ты собираешься делать? - спросил он потом.
        - Забрать ее оттуда к Кайтану!
        - Так они тебе и позволили это сделать, - скептически заметил Оран.
        - А я и не думал у них спрашивать разрешения.
        - Милорд? - Молли, запыхавшись, вбежала в спальню. - Что случилось?
        - Неси мою боевую форму, - отрывисто приказал Грэйг. - Надеюсь, она в порядке?
        - Конечно, милорд, в порядке… - смотрительница тут же убежала выполнять поручение.
        - Даже так? - присвистнул Оран. - Пойдешь в полном боевом обмундировании?
        - Нет, заявлюсь к ведьмам во фраке и лакированных штиблетах! - беззлобно огрызнулся Грэйг и принялся перебирать бумаги на столе. - Карты… Где-то у меня были карты Предгорья…
        - Может, в кабинете? - подсказал Дуэйн.
        - Нет. Они у меня были в учебных конспектах к лекциям, - не отрываясь от поисков, отозвался маг. - А все, что касается Академии, я держу здесь…
        - Милорд, принесла все, как вы просили, - смотрительница повесила на спинку стула одежду.
        - Спасибо. Молли! - окликнул ее Грэйг, когда та уже собралась уходить. - Вы комнату Энн освободили?..
        - Нет, милорд, - замялась та. - Еще не успели… Но если это так срочно, можем приступить немедленно…
        - Нет, не нужно. Не трогайте там ничего пока. Пусть остается все на своих местах…
        - Как скажете, милорд, - Молли украдкой улыбнулась и вышла вон.
        - Нашел… - Грэйг отложил карты на видное место и проследовал к принесенной смотрительницей форме.
        - Так ты что, прямо сейчас собрался туда идти? - увидев, как друг принялся переодеваться, удивленно спросил Оран. - Уже ночь близится…
        - Предлагаешь появиться там при свете дня? Чтоб уж все Предгорье вышло встречать…
        - Да, ты прав… - Дуэйн почесал затылок. - Ладно. Жди меня, я скоро вернусь, и мы набросаем приблизительный план действий…
        - Мы? - переспросил Грэйг.
        - А ты считаешь, я позволю тебе отправиться туда одному? - ухмыльнулся Оран. - Нет, мне тоже размяться охота… Да и по Энн я уже соскучился.
        Когда Оран явился обратно так же в боевой форме, Грэйг уже разложил на столе карты и внимательно их изучал.
        - Решил поесть на дорожку? - Лэйрд покосился на индюшачий окорочок в руке друга.
        - Именно, - прожевав, отозвался тот. - И тебе рекомендую… На кухне еще полтушки имеется.
        - Нет, мне сейчас не до еды, знаешь ли…
        - Ну а я поем! - Оран откусил очередной кусок от птицы. - Я все-таки почти ночь не спал, ожидая, что ты можешь концы отдать в любой момент. А сейчас дважды открывал портал… Мне нужно хоть немного восполнить силы… Ну что там на карте?
        - Вот смотри… - Грэйг провел пальцем по линии границы. - Здесь везде стоит защита и посты… Если создавать телепорт, то сразу на территорию самого Предгорья… Иначе так просто мы туда не пройдем.
        - Ты забыл одно из правил вторжения на ведьминскую территорию? Никаких телепортов внутри ее границ! - напомнил Дуэйн. - Мало того, что они сразу засекут резкие возмущения энергии пространства, так еще и часть Силы вслед за порталом уйдет в землю.
        - Значит, нужно искать другой путь, - тяжело вздохнул Грэйг. - А что если вот здесь? - его глаза загорелись идеей. - Глянь… Рядом с Ущельем Смерти есть совсем небольшой участок, который ведьмаки не контролируют. Понятное дело, что отряд боевиков там не пройдет, а вот мы с тобой - вполне… К тому же, как раз рядом с этим местом и находится их тюрьма, те самые пещеры, где держат заключенных. То есть Энн должна быть там…
        - Ну что ж, попробуем так, - согласился Оран. - Похоже, вариантов у нас других нет… Телепорт создаешь на этот раз ты…
        Проход открылся почти у самой расселины, которая в Предгорье именовалась Ущельем Смерти. Глубина ее была такова, что, бросив туда даже увесистый валун, можно не услышать звука его столкновения с дном. Впрочем, дна его никто и не видел, разве что те несчастные, кто встретил там свою смерть.
        - Осторожней, Грэйг, - предупредил Оран друга, который выходил из портала следом. - Здесь крутой обрыв…
        - Вижу, - Грэйг тут же отступил на шаг от отвесного края.
        Луна, выскользнувшая из-за туч, осветило на миг ущелье, делая его подобным звериной пасти.
        - Жутковато у них тут, - с натянутой улыбкой сказал Дуэйн, оглядываясь по сторонам. - Днем, возможно, повеселей, но проверять я это как-то не хочу… Куда дальше?
        - Видишь, пещера? - Грэйг указал направление. - По логике, это один из входов в их тюрьму. Как раз удобно выводить смертников к ущелью…
        Идти пришлось по узкому выступу, плотно прижимаясь к скале, иначе неверный шаг - и полетишь в пропасть. Наконец, они спрыгнули на ровную площадку около пещеры, но Оран, потеряв равновесие, чуть не налетел на огромный камень, стоящий у входа.
        - Осторожно! - на этот раз Грэйг удержал Орана от неминуемой беды. - Если не ошибаюсь, это камень Опустошения…
        - Спасибо… - криво усмехнулся тот, выравнивая корпус тела. - А то стал бы бесполезным существом…
        - Идем туда, - кивком позвал Лэйрд и осторожно заглянул внутрь пещеры. - По-видимому, стража где-то дальше…
        Он достал из кармана парализующий кастет и надел его на руку. С подобным артефактом достаточно было одного удара, чтобы надолго обездвижить даже рослого ведьмака.
        - А я сделаю звук потише, - Оран повернул камень на своем перстне, и вокруг них, в радиусе нескольких метров образовался невидимый купол, блокирующий любые шумы внутри него.
        Первый стражник показался на входе в тоннель. По расслабленной позе было понятно, что он дремлет. Благодаря «куполу» приближение магов ведьмак не услышал, поэтому Грэйг обездвижил его без всякого сопротивления.
        - Постой, - через несколько сотен шагов Оран замер. - Мне кажется или это звук воды?
        - Возможно, - Грэйг нетерпеливо повел плечами. - Это же пещеры… Тут вода капает почти везде.
        - И все же мне надо посмотреть, - Оран сменил направление, устремившись в узкий коридор, ответвленный от основного.
        - Дуэйн, Кайтан тебя раздери! Куда ты? - Грэйг попытался вразумить его, но вынужден был пойти за ним.
        - Я так и знал, - восхищенно присвистнул Оран, останавливаясь.
        Грэйг выглянул из-за его плеча и тоже не сдержал восторженного вздоха: под сводами просторной пещеры, освещенной десятками факелов, раскинулась бирюзовая гладь воды.
        - Хрустальное озеро, - почти одновременно произнесли маги.
        - Я сейчас, - Оран проворно извлек пустую флягу.
        - Ты разума лишился? - Грэйг схватил его за ворот. - Стражников не видишь? - и показал на противоположную сторону пещеры, где прямо на земле развалились несколько ведьмаков и играли в кости.
        - Это они никого не видят, - выкрутился Дуэйн. - А я осторожно…
        Он тут же шмыгнул за огромный сталагмит, который соединялся с не менее внушительным сталактитом, образуя тем самым сооружение, похожее на колонну. Грэйг сжал кулаки, напряженно наблюдая то за другом, то за ведьмаками. Последние, к счастью, и вправду были увлечены игрой, поэтому не обращали на беззвучно движущего Орана внимания. Тот же быстро зачерпнул воды и незаметно проскользнул обратно в тоннель к Грэйгу.
        - Как можно так рисковать? - не сдержался Лэйрд, когда они скрылись за поворотом. - И ты, наверное, забыл, зачем мы сюда пришли?
        - Обижаешь, - ухмыльнулся Оран и сделал глоток из фляги. - Вот и Силушки прибавилось! Теперь можно и за Энн… Держи и ты выпей.
        - Безумец! - проворчал Грэйг, но тоже пригубил из фляги.
        - Когда еще такой шанс выпадет? Испить из Хрустального озера?
        - Может, и никогда. Особенно если тебя скинут в Ущелье Смерти, - Грэйг отдал ему воду и устремился к главному коридору.
        Еще одного стражника они нейтрализовали на следующем повороте, а далее обнаружилось, что тоннель разветвлялся надвое.
        - Придется разделиться, - сказал Грэйг.
        Оран кивнул:
        - Будь начеку. «Куполом», к сожалению, поделиться не могу…
        - Наверное, в этом случае было бы лучше тебе первым найти Энн…
        - Как уж будет. Настораживает, что до сих пор нам слишком везло. Поэтому давай быстро - туда и обратно… Встречаемся здесь.
        Грэйг внутренне подобрался, когда по обе стороны стали появляться решетчатые двери камер. Он замедлил шаг и принялся вглядываться вглубь каждой из них. Многие оказывались пусты, и только в трех последних стали появляться заключенные: спящий сидя паренек, старик, растянувшийся прямо на земле, дородная женщина, похрапывающая на тонкой подстилке из соломы…
        А потом он увидел Энн. Она сидела, забившись в самый дальний угол пещеры. Тусклый свет почти прогоревшего факела озарял ее бледное лицо, глаза устало прикрыты, а ресницы чуть подрагивают, связанные спереди руки покоятся на коленях.
        Для вскрытия замка Грэйгу потребовалось несколько секунд: чтобы расплавить его хватило собственной магии. Оран прав: что-то чересчур легко у них все получается. То ли ведьмаки потеряли бдительность, не ожидая вторжения, то ли серьезные проблемы еще впереди…
        От звука открываемой решетки пленница встрепенулась. Сперва прищурилась, пытаясь разглядеть гостя, но затем ее глаза расширились то ли от удивления, то ли страха.
        - Вот я тебя и нашел, - тихо произнес Грэйг, борясь с улыбкой. - Вивиан Шиан…
        Глава 25
        - Мэйбл? - Вивиан никак не ожидала увидеть ее сегодня вновь. Более того, была уверена, что их встреча больше не состоится никогда, разве что мельком на казни.
        Мать Рональда неуверенно ступила внутрь камеры, да так и остановилась почти у порога. Она долго молчала, уставившись в пол, будто набиралась решимости, и только спустя некоторое время наконец заговорила.
        - Прости, что так получилось, девочка, - ее голос чуть дребезжал от волнения. - Я не думала, что все зайдет столь далеко… И спасибо, что не выдала меня с зельем.
        - Что ты, Мэйбл, - безрадостно усмехнулась Вивиан, - благодаря ему мне удалось вернуть витум. А в остальном… Знаешь, у меня нет желания тянуть за собой в Ущелье еще кого-нибудь. Даже твоего непорядочного сына… Который из друга неожиданно превратился во врага.
        - Рональд, конечно, поступил нехорошо… - вздохнула Мэйбл. - Но правда в его славах тоже есть, ты же не можешь этого отрицать… Твое поведение у магов… Оно стало неожиданностью для всех нас. Думаю, твоя бабушка, и родители, будь они живы, также стыдились бы этого…
        Вивиан снова горько усмехнулась:
        - Если бы моя бабушка и родители были живы, мне бы не было нужды связываться с магами. Разве не так?
        Мэйбл ничего не ответила.
        - Но мне пришлось пойти на многое ради своей цели, - продолжала Вивиан, - как и твоему Рональду - ради своей. Вот только способы у нас оказались разными…
        Мэйбл все-таки собралась что-то сказать, но на этот раз ей не дала сделать это Вивиан, остановив:
        - Не надо! Мне неинтересно, что ты скажешь в его оправдание. Рональд твой сын и понятно, что ты всегда будешь на его стороне. Особенно теперь, когда у него есть такие перспективы дослужиться до высокой должности и снискать уважение у всего Ковена… Поэтому… Спасибо, что зашла Мэйбл. Рада была повидаться с тобой перед смертью. И еще раз спасибо, что помогла вернуть витум. Теперь я спокойна за Лили…
        - Вивиан… - Мэйбл бросила на ведьму затравленный взгляд. - Обещаю… Я позабочусь о Лили…
        - О, нет! - тряхнула головой та. - Не стоит… Лили справится и без вашей с Рональдом помощи. Она ведь Шиан. Уверена, моя сестра выберет правильный путь…
        - Как знаешь… - Мэйбл толкнула решетку и вышла.
        Подоспевший стражник закрыл камеру на замок, и Вивиан вновь осталась одна. Закрыла глаза и попыталась думать на отвлеченные темы: о детстве, о своих первых успехах в подчинении Стихии, сюжетах прочитанных книг. Избегала только двух воспоминаний: о Лили и последнем прожитом месяце в замке Лэйрдов. Мысль о сестре вызывала страх за ее будущее, на которое она, Вивиан, уже не могла никак повлиять… Думать же о Грэйге было просто больно, да и грозило восстановлением Связи…
        Кажется, она даже задремала. Провалилась в тревожный поверхностный сон, поэтому, услышав скрип решетки, непроизвольно дернулась и несколько мгновений приходила в себя, пытаясь понять, кто пожаловал к ней на этот раз. Даже было мелькнула мысль, что она проспала весь день и за ней уже пришли, чтобы отвести на казнь.
        Но нет. Сердце как ненормальное заметалось в груди, стоило увидеть того, кто стоял перед ней. Это было странная смесь чувств - дикий испуг и безмерная радость одновременно.
        - Вот я тебя и нашел, Вивиан Шиан, - донесся до нее шепот.
        - Грэйг… - прошептала она в ответ.
        Свет падал ему со спины, и Вивиан с трудом различала его лицо, но почему-то была уверена: маг пришел ее убить. Когда же Грэйг выхватил из ножен кинжал, сомнений не осталось. Вместе с этим даже пришло некое облегчение, а губ коснулась улыбка.
        - Я рада, что меня убьешь ты, Грэйг… - сказала она. - Это лучше, чем быть сброшенной в Ущелье…
        Однако маг нагнулся к ней и стремительным движением разрезал веревки, что спутывали ее запястья. Вивиан опешила, Грэйг же взял ее за плечи и помог подняться. Их взгляды наконец встретились, и маг улыбнулся.
        - Наконец-то я слышу твой голос, - произнес он и приник к ее губам.
        Поцелуй был совсем коротким, Вивиан едва успела ощутить его вкус, но эмоции, что скрывались за ним, оказались убедительней всяких слов.
        - Нам нужно уходить, - Грэйг посмотрел через плечо на распахнутую дверь и, взяв ведьму за руку, потянул ее за собой. - Еще надо догнать Орана…
        - Оран тоже здесь? - несказанно удивилась Вивиан.
        - А куда ж он денется… - Лэйрд устремился вперед по коридору.
        Оказавшись на свету, ведьма смогла разглядеть его необычный наряд: черные кожаные штаны, заправленные в высокие ботинки, и такая же черная куртка со множеством карманов. Все это напоминало форму боевых магов, отчего у ведьмы против воли неприятно засосало под ложечкой.
        Оран не заставил себя ждать, выскочил из-за поворота навстречу со словами:
        - Похоже, нас обнаружили… Давайте ко мне под «купол». Двигаемся быстрее. Энн, привет, - бросил он ведьме на бегу.
        - Здравствуй, - Вивиан сама не ожидала, что будет так рада его видеть.
        - Оу, - Оран от неожиданности даже затормозил. - Ты говоришь?
        - Потом будешь удивляться, - поторопил его Грэйг.
        - Кайтан! - процедил Дуэйн, когда они почти достигли выхода, что вел к Ущелью. Благодаря своему «куполу» он смог засечь стражников раньше, чем те его. - Нас уже караулят… Поворачиваем назад. Энн, не знаешь, есть ли здесь еще какой выход, кроме главного?
        - Нет… Я сама здесь первый раз, - неловко пошутила она.
        - Будем надеяться, что и последний, - усмехнулся Оран.
        - Значит, идем к главному? - уточнил Грэйг.
        Дуэйн кивнул:
        - Терять нам уже нечего. А там мы хотя бы не рискуем свалиться в Ущелье… Только ускорим шаг.
        Коридоры, однотипные и мрачные, замелькали перед глазами, норовя слиться в единое пятно. Дыхание от быстрого бега сбивалось, волосы хлестали по лицу, и Вивиан крепко сжимала руку Грэйга, боясь отстать от него хотя бы на шаг.
        Наконец пахнуло свежим ночным воздухом, и впереди показался выход.
        - Готовимся к встрече, - на руках Орана появились перчатки из тонкой гладкой кожи. - «Купол» пока убираю, он сейчас только мешает…
        Грэйг обернулся к Вивиан:
        - Держись позади нас… Если будет возможность - прячься или убегай… Мы потом найдем тебя.
        Снаружи их действительно ждали. Вивиан сразу заметила Рональда, а позади него - с десяток вооруженных ведьмаков.
        - Так-так-так, наша шпионка притащила за собой дружков-магов. Впрочем, нечто подобное я и ожидал, - со злобной насмешкой заговорил Рональд и склонился в шутовском поклоне: - Приветствую, вас лорд Лэйрд.
        - Хотелось бы узнать в ответ, с кем имею честь говорить, - Грэйг сделал шаг вперед, заслоняя Вивиан. Оран тут же придвинулся к нему, став плечом к плечу.
        - Рональд Карт, командующий одного из взводов гвардии Предгорья, - с напускной ленцой ответил ведьмак. - Рад, что мне довелось лично выказать вам свое восхищение вашей потрясающей живучести. Конечно, каждый раз вы прятались от смерти за спинами слабых женщин, ваших любовниц, что очередной раз напоминает о вашей никчемности…
        - Рональд! - Вивиан не хватило терпения стоять в стороне, и она выбежала вперед, пылая от гнева. - Прекрати вести себя как идиот! Нет, как напыщенный идиот! Ты и так уже наворотил столько, что нескоро отмоешься от всей той грязи, в которой измазался, потакая своей гордыне!
        - Не надо, - Грэйг перехватил запястье ведьмы, желая вернуть ее на прежнее место. - Я же просил тебя, Энн…
        - Да, Энн, - Рональд произнес это имя с откровенной издевкой, - подстилки должны слушаться своих хозяев… Как и отзываться на глупые клички.
        - Он провоцирует, - теперь уже Орану пришлось останавливать взъерепенившегося Грэйга. - Не дай ему взять под контроль твой гнев.
        - Ну что, лорд Лэйрд? Хочешь знать, что я тебе приготовил на этот раз? - продолжал между тем Рональд. - Или выберешь сам? Могу опять организовать встречу с воронами, не хочешь? Милые создания… Я их очень люблю. Впрочем, змеи тоже неплохо…
        - Вороны… Змеи… Повторяешься, Рональд Карт, - оскалился Грэйг. - Или фантазия закончилась?
        - Но почему же? У меня как раз сотни вариантов, - ухмыльнулся тот. - Можем перейти на более крупных зверюшек. Как тебе волки, а? Стая озлобленных, голодных волков, действующих по моей указке? Есть еще росомахи, рыси, медведи и даже крысы…
        - А самому слабо? - насмешливо прищурился Грэйг. - Или только и можешь, что мучить бедных животных ради своей прихоти? Думаю, им совсем не хочется умирать за твою безумную идею…
        - Сердобольный выискался? Жалеешь безмозглых тварей?
        - Полагаю, даже комар в уме даст тебе фору… - Грэйг сделал еще несколько шагов вперед. - Предлагаю битву один на один…
        - Без использования Силы? - Рональд приподнял одну бровь.
        - Почти. Только внутренние резервы. Я убираю все свои артефакты, ты не применяешь стихийный дар… - пояснил Грэйг.
        - Грэйг! - возмущенно окликнул его Оран. - Это безумие!
        - Грэйг, пожалуйста… - взмолилась следом Вивиан. - Рональд не привык к честной игре!
        - А вдруг твоя подстилка говорит правду? - ухмылка не сходила с лица ведьмака. - И мне нельзя доверять?
        - Ну что ж… Тем приятней будет сравнять тебя с землей, - Грэйг, напротив, оставался серьезным.
        Рональд нанес удар первым, не дав ему даже договорить. Заведомо целился в солнечное плетение, в самое слабое место источника, что могло на несколько секунд перекрыть высвобождение Силы, но Грэйгу удалось увернуться, и удар прошелся по косой, задев только ребра. Маг ударил в ответ, резко, без замаха, прямо в челюсть противнику. Тот отлетел на несколько метров, пропахав собой влажную почву.
        - Ну что, без своих зверей ничего не можешь? - сплюнул на землю Грэйг.
        Ведьмак тихо зарычал и стремительно взмыл ввысь, собираясь напасть сверху. Лэйрд приготовился отражать удар, как вдруг яркий голубоватый всполох, похожий на молнию, озарил небо над его головой, а следом под ноги ему свалилось бездыханное тело Рональда. Грэйг, пораженный, отступил. Вивиан, вскрикнув, подбежала к нему и стала рядом, растерянно взирая на мертвого ведьмака.
        - Друзей надо слушать, Грэйг, - из темноты выступила невысокая худощавая фигура, в которой Вивиан вскоре узнала Нила Кроули. - Тебе же сказали, не вестись на провокации… А ты рискнул…
        - Нил, ты как всегда вовремя, - с улыбкой в голосе заговорил Оран. - А мы тут пытаемся договориться с ребятами из Предгорья, чтобы они нам разрешили спокойно покинуть их уютное местечко…
        - Может, тогда мои ребята поговорят с ними? - Нил кивнул, и сзади него выросли несколько рядов боевиков.
        Ведьмаки Рональда тут же подобрались, принимая оборонительные позы.
        А в следующий миг воздух наполнился громкими криками, и на землю, подобно птицам, одна за другой стали опускаться ведьмы. Их плащи угрожающе развевались на ветру, распущенные волосы закрывали лица, придавая им еще более дикий и необузданный вид.
        - Ну что, девчонка Шиан? - это каркающий голос Вивиан узнала бы из тысячи других. - Довольна? Развязала-таки войну? Хочешь повторить судьбу своей бабки?
        - Я не хотела этого! - воскликнула Вивиан, чувствуя, как в глазах закипают слезы. Она сама не ожидала, что все может обернуться именно так.
        - Сынок! - раздался надломленный вопль Мэйбл, которая только что заметила убитого сына.
        - Значит, война? - вперед выступила Верховная ведьма и посмотрела на Кроули.
        - Нил, нет! - Вивиан не дала ему ответить, кинувшись между ними. - Прекратите это… Пожалуйста… Не надо никакой войны!
        - Ты еще не убил ее, Грэйг? - искренне удивился Охотник. - Я думал, ты для этого сюда пришел…
        - Мое проклятие уже снято, - ответил Лэйрд, уводя Вивиан. - И я пришел сюда за Энн… Чтобы ее не убили ее же сородичи, - он бросил презрительный взгляд на Роуан.
        - Она шпионка! Служит вашему Императору, - прошипела та.
        - Не там ищешь, Верховная, - усмехнулся Кроули. - Прежде чем с тобой расправятся наши боевики, я, возможно, открою тебе имена настоящих шпионов…
        - А что ж сам? Сражаться не будешь? - скривила губы Роуан.
        - Я люблю наблюдать за подобным спектаклем со стороны. С лучших мест в зале… Да и воняет мне здесь, - он гадливо поморщился, - ведьмами… Заявлюсь под конец битвы… Посчитать поверженных. А мои ребята и без меня справятся, так ведь?
        - Несомненно… - отозвался коренастый маг с немигающим взглядом.
        - Нил! Пожалуйста, останови это! - Вивиан попыталась еще раз воззвать к разуму Охотника, но тот посмотрел на нее как на назойливую муху.
        - Грэйг? - обратился он потом к Лэйрду. - Почему вы еще здесь? Забирай свою… Шиан и проваливайте! Только под ногами мешаетесь…
        - Так мы ее и отдали вам! - скрюченные пальцы вцепились в запястье Вивиан, дернув на себя. - Девчонку судили в Предгорье, в Предгорье она и встретит свою смерть… - вторая ладонь Кориан сдавила девушке горло.
        Вивиан стала задыхаться, силясь вырваться из ведьминской хватки. Оран опередил Грэйга на считаные мгновения. Стремительно приложил руку в перчатке к спине Кориан, и ладонь с шипением вдавилась внутрь, прожигая дыру в ее теле. Ведьма, отпустив Вивиан, захрипела и задергалась в конвульсиях. Девушка тут же оказалась в объятиях Грэйга, а Оран медленно достал руку из нутра Кориан, и та свалилась навзничь, продолжая трястись и извиваться.
        - Неплохая вещь, - маг с одобрением посмотрел на перчатку, а затем стянул ее с ладони. - Жаль, что одноразовая… - и бросил ее на грудь Кориан. - А теперь точно уходим…
        - Надеюсь, тебе уже перехотелось геройствовать? - с этим вопросом Грэйг подхватил Вивиан, а затем перекинул ее через плечо и зашагал в сторону отряда магов, - все возмущения выскажешь потом… - предупредительно проговорил он, услышав недовольное сопение девушки.
        Боевики расступились перед ними, образуя проход и позволяя им беспрепятственно покинуть место намечающейся битвы.
        - Отпусти меня, - попросила Вивиан, когда они отошли на достаточное расстояние. - Дальше я справлюсь сама…
        - Ты точно не побежишь обратно, пытаясь спасти то, что уже нельзя? - Грэйг внимательно посмотрел на нее.
        - Но так не должно было случиться, - сдавленно произнесла Вивиан, боясь даже смотреть в сторону, откуда уже раздавались звуки сражения. - Не должно было повториться…
        - Ты ни в чем не виновата, - Лэйрд взял ее за подбородок, заставляя глядеть на себя. - Если уж на то пошло, то начало всему положил Рональд… Энн… Я пришел в Предгорье забрать тебя от обезумевших старух и их приверженцев, а не смотреть, как они тебя убивают… И я уведу тебя отсюда, хочешь ты этого или нет. Ты слышишь меня?
        Вивиан кивнула:
        - Только нужно забрать Лили…
        ***
        Лили? Кто такая Лили? Очередная зверушка?
        - Это моя сестра, - ответила на немой вопрос Грэйга девушка.
        Да, точно. Кажется, он уже слышал о ее сестре на Суде.
        - Идем за твоей Лили, - улыбнулся тогда маг. - Это далеко?
        - Нет, совсем рядом…
        Ведьма повела их по заросшей лесной тропинке, которая едва угадывалась под тусклым лунным светом.
        - Энн… - позвал ее Оран, но тут же смущенно усмехнулся: - Ой, извини… Вивиан. Никак не могу привыкнуть, что у тебя другое имя…
        - Ничего, - девушка, обернувшись, вернула ему усмешку. - Можете называть меня, как хотите… Против «Энн» я тоже не буду ничего иметь…
        Вивиан… Энн… Грэйг поймал себя на мысли, что сам тоже не знает, как к ней обращаться. Ведь еще недавно Вивиан Шиан звали ведьму, его заклятого врага, ту, что ненавидел всем сердцем и желал убить. А Энн… Энн же он любил, тоже всем сердцем. Понятно, что его проклятье в прошлом, а ненависть не смогла уничтожить любовь, но имя… Кажется, такая мелочь - имя. Но для Грэйга оно вдруг стало неким барьером, который еще придется преодолеть. Ведь с дэстой Энн он уже распрощался в тот миг, когда узнал о ее страшной тайне, а к ведьме Вивиан ему еще предстоит привыкнуть.
        - Тогда, пожалуй, я пока буду называть тебя Энн, - Оран обогнал Грэйга и пошел рядом с девушкой. - Так когда произошло чудо и ты заговорила? Или ты просто водила всех нас за нос?
        - Пока я жила в замке, действительно не могла говорить, - с легкой улыбкой отозвалась та. - Я выпила зелье, которое на время лишила меня не только голоса, но и Силы…
        - Зачем? - совершенно серьезно полюбопытствовал Дуэйн.
        Ведьма явно стушевалась, потому что ответ прозвучал совсем тихо:
        - Для того чтобы вернуть витум… - а затем добавила: - Сомневаюсь, что мне бы удалось его получить честным путем и в своем истинном обличии… - и ускорила шаг.
        Эти слова вновь тяжестью легли на сердце Грэйгу. Мелькнула болезненная мысль, что так, как было у них с Энн раньше, уже не будет. Открывшаяся правда волей-неволей отдалили их, и теперь, возможно, придется все начинать заново… Но получится ли?
        - Мы пришли, - она остановилась около маленького невзрачного дома, скорее похожего на хижину.
        - Как ты здесь живешь? - спросил Оран, нагибаясь, чтобы пройти в низкий проем двери. - Да кухня в замке Грэйга больше всей этой лачуги…
        - Так мы и не лорды, - повела плечами девушка.
        Грэйг, с упреком посмотрев на друга, отодвинул того в сторону и тоже вошел внутрь. Обстановка единственной комнаты оказалась такой же скромной, как и сам дом снаружи. Откуда-то из-за ширмы выбежала полненькая карлица, похоже, брауни, и, вскрикнув, приложила ладони ко рту.
        - Аманада, не пугайся, - ведьма ласково обняла ее.
        - Но это же маги! - прошептала та.
        - Они нам не враги…
        - Разве такое бывает, Вивиан? - Аманда продолжала со страхом озираться на Грэйга с Ораном.
        - Бывает, тетушка… - тепло улыбнулась та. - Они вытащили меня из пещер заключения… Это Грэйг Лэйрд и Оран Дуэйн…
        - Лэйрд? - карлица переспросила это с замиранием в голосе.
        - Да, тот самый, - спокойно ответил сам Грэйг, чем вызвал румянец у ведьмы и еще большее удивление у брауни.
        - Вивиан… Тебя отпустили? - раздался сонный голос из дальнего угла, и только сейчас Грэйг заметил кровать, а в ней - совсем юную девушку.
        - Лили! - ведьма сразу направилась к ней. - Да, со мной все в порядке… Сестренка, только не волнуйся… Но мы сейчас должны уйти…
        - С ними? - девчушка показала на магов. В ее глазах не читался страх, как у карлицы, скорее, настороженное любопытство.
        - Да, родная… Я тебе потом все объясню… Тетушка, - ведьма обернулась к Аманде. - Вы тоже уходите… К сожалению, оставаться здесь опасно… В Предгорье сейчас неспокойно… Простите, что не могу взять вас с собой…
        - Ну что ты, Вивиан, - всплеснула та руками. - Я к своим подамся… Меня все равно сестра ждет, когда я уже вернусь, чтоб внучатых племянников понянчить… Мне больше за вас с Лили боязно… Ты точно можешь доверять этим людям? - она который раз скосила глаза на магов.
        - Тетушка, - заговорил тут Оран, одаривая ее обаятельной улыбкой. - Разве можно нам не доверять? Да мы с этих красавиц будем пылинки сдувать.
        - А вот теперь мне стало еще боязней, - проворчала Аманда. - Не люблю смазливых юношей со сладкими речами… Да еще и магов…
        Лили, с интересом наблюдавшая за всем из своего угла, тихо хихикнула.
        - Да я как бы уже и не юноша, - почесал затылок Оран и тоже с улыбкой глянул на Лили.
        - То есть с остальным вы согласны, молодой человек?.. - хмыкнула карлица.
        - Аманда, - отвлекла ее от перепалки с Дуэйном ведьма. - Помогите, пожалуйста, переодеться Лили, а я пока вещи кое-какие соберу…
        - Конечно, деточка, - карлица засеменила к кровати девочки и с шумом задвинула шторку, ограждаясь тем самым от ненужных взглядов.
        Ведьма тем временем взяла объемную сумку на длинной лямке и принялась кружить по дому, складывая туда всякие мелочи. Увидев среди них простенькую расческу и носовой платок, Грэйг не сдержался.
        - Вивиан, - окликнул он, и та от неожиданности чуть не выронила сумку из рук. - Тебе необязательно брать все это с собой… Твоя комната в замке и твои вещи… Они все на месте и ждут тебя… - он подошел ближе и мягко забрал у нее маленькое зеркальце в потертой оправе.
        - А тебе необязательно называть меня этим именем, - она попыталась улыбнуться. - Я же сказала, что мне все равно…
        - Мне не все равно. Я буду называть тебя твоим настоящим именем, - Грэйг произнес это твердо, понимая, что наконец-то сделал тот самый шаг, на который никак не мог решиться. - Вивиан…
        - Как хочешь, - ведьма смущенно отвела глаза. - А вещи… Они мне просто дороги как память… О близких… И я не хотела бы расставаться с ними…
        - Тогда конечно, - Грэйг вернул ей зеркало, и она поспешно бросила его в сумку.
        - Лили готова! - сообщила Аманда, возвращая шторку на прежнее место.
        - Лили, ты можешь идти? - заботливо спросила ее Вивиан.
        - Да! Я сегодня уже пробовала ходить! - радостно сказала та и поднялась на ноги, желая продемонстрировать результат. Но сделав с десяток шагов, ойкнула и схватилась за край стола. - Ничего, - она виновато глянула на сестру. - Немного голова закружилась, сейчас пройдет…
        - Тебе еще трудно так долго ходить. Сила без подпитки Стихии медленно возвращается, - расстроено вздохнула Вивиан. - Как же нам быть?
        - Я могу ее понести! - предложил Оран и, не дожидаясь ничьего согласия, подхватил Лили на руки. - Да ты как пушинка, милая! - он подмигнул девушке, а та покраснела до кончиков волос.
        - Если устанешь, я могу тебя сменить, - добавил Грэйг.
        - Вот еще, - фыркнул Оран. - Позаботься лучше о своей жене…
        Теперь уже вспыхнула Вивиан, а Лили изумленно переспросила:
        - Жене?
        - О, милая, - ухмыльнулся Дуэйн. - А эту историю сестра расскажет тебе чуть позже…
        - Пора уходить, - Грэйг открыл дверь и выглянул на улицу, проверяя обстановку.
        Неожиданно ему в ноги ткнулось что-то небольшое и мягкое. Он опустил глаза и усмехнулся. Корни. Маг взял ее под мышку и показал Вивиан:
        - Ее тоже забираем?
        - Куда ж мы без тотема? - с улыбкой отозвалась та.
        Прощание с Амандой не обошлось без слез и взаимных обещаний помнить друг о друге до конца дней. Из дома вышли все вместе: брауни, вытирая глаза морщинистой ладошкой, пошла в одну сторону, остальные двинулись к границе Предгорья.
        - Лучше перейти там, где брод реки… - предложила Вивиан, внимательно оглядываясь по сторонам. - И пограничных постов в том месте меньше… Я, например, когда уходила прошлый раз, не наткнулась ни на одного…
        - Сегодня все может быть иначе… - проговорил Грэйг, тоже находясь в боевой готовности.
        - Вивиан, почему ты не говорила, что у тебя сестра - почти полная твоя копия? - игриво поинтересовался Оран. - Такая же красавица… Рыженькая… И глазищи зеленые… Я б тогда не переживал, что Грэйг тебя увел у меня…
        - Полегче, Оран, - в голосе ведьмы послышалась сталь. - Лили всего пятнадцать…
        - Вообще-то, осенью будет шестнадцать, - неожиданно вставила та.
        - Лили! - возмущенно осадила ее Вивиан. - Даже не смей воспринимать слова этого человека всерьез!
        - Ну что ты сразу кипятишься, Энн? - Оран, напротив, продолжал веселиться. - Я могу и подождать… Во сколько ведьмам можно замуж выходить?
        Вивиан резко остановилась и повернулась к Дуэйну.
        - Ни. За. Что! - процедила она, гневно сверкая глазами. - Ни за что не позволю тебе даже близко подойти к моей сестре со своими легкомысленными намерениями!
        - Ну почему легкомысленными? А если с серьезными?
        - Нет! - Вивиан угрожающе помахала перед его носом указательным пальцем. - Пока я жива, этого не будет! Слишком хорошо я тебя успела узнать, чтобы позволить одурачить свою сестру… Будешь дарить свои вульгарные неглиже таким же распутным любовницам!
        - О, ты о той симпатичной красной сорочке? - хохотнул Оран. - Она тебе, кстати, очень шла… Грэйг оценил.
        - Ни слова больше! - ведьма ткнула ему пальцем в грудь, но заметив, что Грэйг тоже едва сдерживает смех, недовольно цокнула языком и взмыла вверх, в считанные секунды исчезнув за верхушками елей.
        - Видал, как твоя жена умеет? - подмигнул Грэйгу Оран. - Не то что твой телепорт…
        - Я тоже скоро так научусь… - мечтательно произнесла Лили.
        - Конечно, научишься, милая… - Дуэйн произнес это неожиданно нежным тоном, что Грэйг окинул его удивленным взглядом.
        Вивиан вернулась совсем скоро, приземлилась бесшумно и, демонстративно не глядя на Орана, сообщила:
        - За нами, вроде, никто не идет… Река совсем близко… В минутах пяти-десяти отсюда…
        - Тогда поторопимся… - Грэйг вновь достал свой кастет, приготовившись к незапланированной встрече с ведьмаками. - Хочется побыстрее убраться из этого недружелюбного местечка…
        Очутившись на берегу реки, все уже было выдохнули с облегчением, как вдруг за их спинами раздались шаги. Грэйг обернулся первым, за ним Вивиан, а Оран с Лили замер, едва ступив в воду.
        Недалеко от них два ведьмака приготовились к атаке, третий же чуть парил над землей, ощупывая беглецов взглядом.
        - Быстрее переходите реку, - шепнула Вивиан, отходя назад и увлекая за собой Грэйга. - И создавайте телепорт…
        - Ты хочешь, чтобы я оставил тебя здесь? - тихо возмутился он.
        - Просто прошу, идите быстрее, а я их попробую задержать, - Вивиан уже зашла по колено в воду. - Ненадолго совсем, но тебе должно хватить для открытия телепорта…
        Грэйг взволнованно глянул на ведьму, но та совсем не выглядела неуверенной: взгляд сосредоточен и устремлен в себя, а поза полна решимости.
        - Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, - бросил он ей и жестом поторопил Орана. - Только будь осторожной… Жду тебя у портала…
        Но Вивиан уже не слышала его. Она погрузила руки в воду, и та начала приходить в движение, бурля и пенясь. Грэйг, с трудом заставив себе оторвать взгляд от происходящего, направился к другому берегу. Обернулся, когда следом за Ораном вышел из реки.
        - Вот это да, - протянул Дуэйн, зачарованно наблюдая, как поднимающаяся все выше стена из воды закрывает их от преследователей.
        - Моя сестричка и не такое может, - с гордостью произнесла Лили.
        - Даже не сомневаюсь… - ответил Оран.
        Грэйг не позволил себе любоваться этим зрелищем долго, хотя в душе был восхищен им не меньше друга и горд за Вивиан почти так же как Лили. Ему нужно было открыть портал, что он и поспешил сделать, не медля ни секунды.
        - Оран! - позвал он Дуйна. - Быстрее…
        - Держись крепче, милая, сейчас будет немного непривычно, - предупредил тот Лили и с улыбкой вошел в зияющий проход.
        Вивиан тоже обернулась и, заметив, что портал открыт, устремилась к нему. Вода еще некоторое время удерживалась в прежнем положении, но только ведьма достигла берега, стала оседать. Грэйг успел схватить девушку за руку и втащить ее в телепорт за мгновение до того, как ведьмаки ринулись в их сторону.
        Оказавшись по другую сторону портала, у самых ворот замка Лэйрдов, уже никто не скрывал облегченных улыбок. Оран так вообще хохотал как ненормальный, подбрасывая радостно визжащую Лили вверх, а рядом с ними крутилась мокрая Корни.
        - Ну что, идем? - спросил он потом.
        - А разве на замке не стоит защита от ведьм? - Вивиан обеспокоенно посмотрела на Грэйга.
        - Только не для тех, кого я сам пригласил войти, - усмехнулся тот и протянул ей руку. - С возвращением…
        Глава 26
        Молли первая выбежала навстречу, всплеснула руками и расплылась в улыбке. За ней высыпали остальные слуги. Несмотря на предрассветное время, все были одеты, словно и не ложились с вечера спать.
        - Мы вас так ждали, милорд! - расчувствовавшись, проговорила Молли, а затем кинулась к Вивиан, стискивая ее в объятиях. - Энн, как же хорошо, что ты вернулась…
        - Я тоже рада видеть тебя, Молли… - тепло ответила девушка и понимающе улыбнулась, когда смотрительница удивленно от нее отпрянула. - Да, я могу говорить… Давай только потом все объясню, ладно?
        - Молли, нужно приготовить комнату для сестры миледи, - попросил Грэйг. - Она теперь тоже будет жить в замке…
        Смотрительница бросила взгляд на Лили, которую Оран придерживал под локоть, и чуть усмехнулась:
        - Похожа…
        - А еще ванную для каждого и поесть, - добавил Лэйрд.
        - Все будет сделано, милорд, - присела в поклоне Молли и скомандовала уже слугам: - Джин, Шонна, за мной… Рори, надеюсь, ты тоже слышал, что попросил милорд…
        - А я домой, - заявил Оран.
        - Ты разве не останешься? - Грэйг глянул на друга с легким недоумением. - Я думал и для тебя спальню подготовить, в которой обычно ночуешь.
        - Если пригласишь меня на ужин, то вечером вернусь, - лукаво прищурился тот.
        - И охота тебе туда-сюда порталы создавать? - покачал головой Лэйрд.
        - Так у меня теперь вот что есть! Забыл? - Оран показал фляжку. - Сувенир из Предгорья!
        - Что за сувенир? - заинтересовалась Вивиан.
        - Водичка из Хрустального озера, - беззаботно ответил Оран, отвинчивая крышку.
        - Дуэйн умудрился ее набрать, пока мы тебя искали, - пояснил Грэйг. - Я думал, ваши стражники ему голову снесут, если заметят.
        - А Вивиан Ковен не разрешил зачерпнуть оттуда воды, - вздохнула Лили. - Она хотела взять ее для меня, когда я болела… Ведь без витума я…
        - Лили, не надо, - одернула ее Вивиан, чувствуя себя вновь неловко. - Все в прошлом. Теперь витум у нас, и ты скоро совсем поправишься.
        - Вот бестолочь! - Оран хлопнул себя по лбу. - Почему раньше не вспомнил о воде? Сразу бы дал тебе выпить. Держи, - он сунул фляжку в руку Лили. - Пей, сколько тебе нужно.
        - Думаю, достаточно пары глотков, - смутившись, ответила та и чуть пригубила из фляги. - Спасибо.
        - Спасибо, Оран, - тоже поблагодарила Вивиан, на этот раз улыбнувшись ему со всей искренностью.
        - Не стоит благодарностей, - хмыкнул тот и добавил: - Разве что, если разрешишь пригласить Лили на свидание…
        - Оран! - Вивиан угрожающе сдвинула брови.
        - Когда ей исполнится восемнадцать… - последовало уточнение.
        - Оран!
        - Понял, ухожу! - засмеялся маг и рассек кинжалом пространство. - До вечера!..
        - Лили… - теперь Вивиан повернулась к сестре, на лице которой блуждала улыбка, и та сразу ее убрала, потупив взор.
        Увидев огромную ванну с горячей благоухающей водой, Лили растерялась и взяла Вивиан за руку.
        - Ты останешься со мной? - спросила она шепотом.
        - Если ты хочешь… - ласково сжала ее ладошку Вивиан.
        - Тут все так непривычно, - призналась сестра.
        - Тебе здесь не нравится? - с беспокойством спросила ведьма.
        - Нет, наоборот… Нравится… - слабо улыбнулась та. - Просто я никогда такого не видела…
        Вивиан погладила сестру по щеке. Она понимала, что девочке, которая большую часть своей жизни провела в стенах невзрачной хижины, а последние месяцы и вовсе в постели, замок Лэйрдов казался чем-то невероятным. Что говорить, Вивиан сама не сразу привыкла к его роскоши. Да и привыкла ли?..
        - А давай вместе примем ванну? - предложила она.
        - Как в детстве? - просияла Лили.
        - О, думаю, в этой ванне нам не придется так тесниться, как в нашей старенькой, - засмеялась Вивиан.
        - Я, чур, первая! - Лили, развеселившись, стала стягивать с себя платье.
        - Э, нет! Я! - Вивиан последовала ее примеру.
        В воду они плюхнулись почти одновременно, хохоча и разбрызгивая ее вокруг.
        - Кажется, ванна не рассчитана на двоих, - Лили со смехом посмотрела на пол, где растекалась приличного размера лужа.
        - Уберем потом! - махнула рукой Вивиан и с нежностью посмотрела на сестру: - Не помню, когда видела тебя такой счастливой и оживленной…
        - А я не помню, чтобы чувствовала себя так хорошо, - ее глаза блестели от радости. - Особенно когда выпила воды из Хрустального озера… После того как ты вернула витум, тоже сразу появились улучшения, но сейчас… Я, кажется, готова танцевать весь день! - она снова засмеялась и погрузилась в воду по шею.
        Вивиан же взяла мочалку и принялась наносить на нее душистое мыло.
        - Потрешь спинку? - весело спросила Лили.
        - Хитренькая, - усмехнулась ведьма. - Может, я для себя намыливаю…
        - А как же твоя маленькая сестренка? - сделала просящее лицо та.
        - Ладно, маленькая сестренка, поворачивайся своей спинкой… Буду ее тереть…
        - Вивиан? - тихо позвала Лили через некоторое время.
        - Ммм?
        - Маги… Я думала, они страшные… А Оран с Грэйгом совсем нет… Почему они нам помогают?..
        Рука Вивиан вначале замерла, а после стала водить мочалкой с удвоенной скоростью.
        - Не знаю, - призналась девушка потом. - Для меня их появление в Предгорье было неожиданностью…
        - А почему все обращается к тебе «Энн»? Все, кроме Грэйга…
        - Я придумала это имя, пока здесь жила, - ответила Вивиан, намеренно игнорируя последнее уточнение. - Чтобы никто не догадался, кто я.
        Но Лили продолжила щекотливую тему:
        - Оран назвал тебя «женой» Грэйга. Почему?
        - Мне пришлось выйти за него замуж, чтобы забрать витум… - Вивиан старалась говорить спокойно, чтобы не выдать собственного волнения.
        - Но разве маги и ведьмы могут жениться?
        - У нас фиктивный брак, - поспешила ответить Вивиан и вручила сестре мочалку. - Дальше сама…
        - Жаль, что так… - вздохнула Лили, а потом резко перевела тему: - Сделай водоворот! Помнишь, ты мне всегда делала, когда я была маленькой?
        - Что-то незаметно, чтобы ты выросла, - Вивиан легонько щелкнула ее по носу.
        Затем коснулась пальцем воды, и на ее поверхности начала образовываться воронка, сперва совсем крохотная, но с каждой секундой расширяясь все больше и больше.
        За этим занятием их и застала внезапно явившаяся Джин.
        - О, Боги, миледи, как вы это делаете? - вскрикнула она.
        - Сестра управляет своей Стихией, - наивно ответила ей Лили. - Она еще не то может…
        - Стихией? - побледнела горничная.
        - Джин, не волнуйся, - умоляюще посмотрела на нее Вивиан. - Это все несерьезно…
        - Да, конечно, миледи, - залепетала та, отходя на шаг. - Я вам тут полотенца принесла и одежду… Моя помощь еще нужна?
        - Нет, мы сами справимся, спасибо, - попыталась улыбнуться Вивиан, но Джин, извинившись, опрометью выбежала за дверь.
        - Чего это она? - недоуменно спросила Лили.
        Из груди Вивиан вырвался тяжелый вздох:
        - В замке никто из слуг не знал, что мы ведьмы… Но теперь уже знают…
        После принятия ванны сестры разместились в спальне Вивиан, куда Молли принесла им еду.
        - Джин боится сюда заходить? - прямо спросила у нее Вивиан.
        - Немного, - честно ответила смотрительница.
        - А ты?
        - А я - нет, - Молли пожала плечами и улыбнулась. - Значит, ты все-таки ведьма…
        - Да, и к тому же та самая, чья бабка прокляла Лэйрдов.
        Вивиан внимательно следила за реакцией Молли, но у той лишь на миг в глазах вспыхнуло удивление и тут же исчезло.
        - Что ж, - спокойно сказала она. - Полагаю, милорд тоже в курсе этого. Но раз он привел тебя обратно… Значит, никому из нас не стоит волноваться. Не переживай, скоро все в замке к этому привыкнут…
        - Молли… - благодарная улыбка коснулась губ Вивиан.
        - На самом деле, - смотрительница присела рядом с девушками, - я еще вчера начала догадываться, кто ты такая… Когда увидела у милорда в комнате карту Предгорья. А потом вспомнила, как ты совсем не испугалась той мази, помнишь, от ожогов?.. Даже обрадовалась ей… А вы ешьте, ешьте… - она заботливо придвинула к Лили тарелку. - Сестра-то у тебя худенькая, сил нет… Еще худее тебя. Ну, ничего, наш кудесник Рори откормит быстро…
        Сытный завтрак, да еще и следом за горячей ванной, разморил сестер и к его завершению они откровенно клевали носом. Когда же Молли ушла, обе растянулись вместе на одной кровати и, обнявшись, мгновенно провалились в сон.
        Однако проснулась Вивиан в одиночестве, взглянула на часы и ужаснулась: она проспала почти весь день! Даже за окном уже небо розовело, близясь к закату. Вот что значит две ночи подряд почти не сомкнуть глаз…
        И куда подевалась Лили?
        Горничную звать Вивиан не решилась: вдруг Джин еще боится ее? Поэтому сама сменила порядком помятое после сна платье на другое и уложила волосы в нехитрую прическу.
        Звонкий заливистый смех Лили доносился из гостиной, а ей вторил хохот Орана. И этот уже здесь! Опять голову морочит девчонке! Вивиан с воинственный видом распахнула дверь, однако пыл ее сразу пошел на убыль. Помимо Орана в комнате был еще и Грэйг. Более того, все трое сидели на полу, расположившись кругом около нескольких подносов с едой, а между ними сновала пронырливая Корни, пытаясь выклянчить кусочек чего-нибудь вкусного.
        - О, Энн! - заулыбался Оран. - А мы только тебя и ждали. Решили устроить ужин прямо здесь, без всякого пафоса… По-семейному, так сказать.
        - По-семейному, говоришь? - Вивиан бросила на него предупредительный взгляд, на что тот лишь ухмыльнулся.
        - Что-то ты заспалась, сестренка, - со смешком заметила Лили. - Мне Джин уже весь замок успела показать…
        - Ты подружилась с Джин? - обрадовалась Вивиан, присаживаясь рядом с ней. - Она больше не боится нас?
        - Вроде, нет! - ответила Лили.
        - А что, были какие-то проблемы? - насторожился Грэйг.
        - Просто слуги узнали, что я на самом деле ведьма…
        Вивиан опустила глаза. Встречаться взглядом с Грэйгом ей по-прежнему было неловко. Теперь, вернув свое настоящее обличие ведьмы, она не знала, как себя с ними вести. Сердце по-прежнему стремилось к нему, но тело словно сковывало льдом, стоило магу оказаться рядом.
        - То ли еще будет! - с привычной иронией вставил Оран. - Представляю, как отреагируют остальные, узнав, что у Лэйрда, которого прокляла ведьма, теперь живут ее две внучки… - он с опозданием понял, что в комнате повисло тяжелое молчание, и виновато добавил: - Что?.. Я опять сказал что-то не то?..
        - Нет, Оран, ты прав, - тихо проговорила Вивиан. - Проблем не избежать… Поэтому… Грэйг, - она лишь мельком глянула на него, - я уже думала об этом… Нам с сестрой не стоит задерживаться у тебя в замке… День-другой и Лили окончательно выздоровеет, тогда мы уйдем…
        Грэйг все это выслушал с каменным лицом, затем медленно отставил в сторону тарелку и поднялся:
        - Идем. По-видимому, пришло время серьезно поговорить.
        Глава 27
        Следуя за Грэйгом в его кабинет, Вивиан трепетала от страха и волнения. У него был такой решительный и одновременно пугающий вид, что ведьма не знала, чего ожидать дальше.
        Грэйг прикрыл за собой дверь и испытующе посмотрел на девушку.
        - Захотела снова от меня сбежать?
        - Вовсе нет… - выдохнула Вивиан. - Но ты же сам понимаешь, что…
        - Что? - его взгляд пронизывал насквозь.
        - Мы в тупике Грэйг… - в горле появился ком, и ведьма отвернулась, пряча слезы в глазах. - Наше прошлое… Оно никуда не исчезнет… Всегда будет между нами… Так же, как и вражда между магами и ведьмами… И то, что произошло ночью в Предгорье тому подтверждение. Эту войну нельзя остановить…
        - Посмотри на меня… - Грэйг легонько встряхнул ее за плечи. - И послушай. Наша с тобой война уже закончилась… И ее остановила именно ты. И помогла остановиться мне. Помнишь, я говорил, что люблю тебя? Так вот… С тех пор ничего не изменилось. Хотя, нет… Изменилось. Я люблю тебя еще больше, чем раньше. Что ты на это скажешь?
        - Что люблю тебя не меньше, чем раньше, - Вивиан улыбнулась сквозь слезы.
        - Прошлый раз, когда я признавался тебе в любви, ты ответила несколько иначе, - Грэйг едва ощутимо провел пальцем по ее губам.
        Тогда Вивиан приподнялась на цыпочки и коснулась его губ поцелуем.
        - Так? - тихо спросила потом, не замечая, как из глаз все-таки потекли слезы.
        - Именно.
        Маг притянул ее к себе поближе и поцеловал уже сам, пылко и жадно, словно умирающий от жажды припадает к живительному источнику влаги, пытаясь испить его до конца. Терзал ее губы, покусывая и смакуя, будто самое изысканное лакомство. Нежно слизывал слезинки, которые украдкой затекали в уголки рта.
        - Запомни, - проговорил он, наконец разрывая поцелуй и прижимая Вивиан к груди, - я больше не позволю тебе уйти. И мне все равно, кто что будет говорить или думать. Поэтому выбрось эту мысль из головы раз и навсегда. Ты услышала меня?
        Вивиан кивнула и потерлась щекой о его плечо.
        - Да, и еще… - кашлянул Грэйг. - Я тут кое-что поменял в своих утренних планах. В общем, для Лили не будет выделена новая комната. Она займет твою. А ты… - он сделал многозначительную паузу. - Ты переезжаешь ко мне… Лили не против. Надеюсь, ты тоже.
        - Так вы уже и с Лили успели это обсудить? - отстранившись, спросила Вивиан.
        - А почему нет? - невозмутимо отозвался маг. - Она ведь заинтересованное лицо. Да и близкая родственница, можно сказать… Твоя сестра, к слову, очень смышленая девочка…
        - Да, я уже заметила, что она как-то быстро освоилась…Со всем раззнакомилась, - пробормотала Вивиан. - А еще этот Оран! Кстати, они же там одни! - вдруг вспомнила ведьма и ринулась к двери.
        - Да подожди ты, - со смехом перехватил ее Грэйг, останавливая. - Ну что тебя так заботит эта ситуация?
        - Понимаешь, Лили… - ведьма задумалась, подбирая слова. - Из-за своей болезни она почти была лишена общения, а последнее время единственными ее собеседниками являлись я и Аманда. Мужчин же она и вовсе видела лишь издалека да на картинках в книжках…
        - Но это не мешает ей чувствовать себя уверенно в их обществе, - заметил с улыбкой Лэйрд.
        - Только это не значит, что она может правильно расценить их поступки и слова! - с горячностью ответила Вивиан. - И то, что Оран говорит ради забавы и шутки, может растолковать как нечто серьезное… А потом, упаси Трехликий, еще и влюбится в него! Книжек-то про любовь она начиталась вдосталь. Мало ли что нафантазирует себе!..
        - У тебя комплекс старшей сестры, - усмехнулся Грэйг, вновь обнимая девушку. - Твоя забота о ней уже чересчур, расслабься… С Лили уже все хорошо, она в безопасности, так что можешь дать ей немного свободы… А Оран… Он же не мерзавец какой-нибудь и не сделает ничего такого, что может ранить Лили. Поверь, внутри он намного глубже и серьезней, чем кажется. Поэтому просто позволь им дружить… А дальше - посмотрим…
        - И все же я бы не хотела надолго оставлять их наедине! - упрямо заявила Вивиан, вновь порываясь к дверям.
        Грэйг на этот раз отпустил ее и направился следом. Правда, у гостиной задержал на мгновение, шепнув на ушко:
        - Когда решишь лечь спать, не перепутай комнаты… Твои вещи уже все перенесли ко мне.
        Вивиан лишь спрятала смущенную улыбку и вошла в гостиную. Окинула подозрительным взглядом Орана и Лили, которые по-прежнему сидели напротив друг друга и, кажется, ничего выходящего за рамки приличия не делали. Вот только у Лили на голове появилась лента из голубого шелка. Кто-то вплел ее в прическу сестры, пока Вивиан отсутствовала.
        - Откуда у тебя это? - спросила ведьма, показывая на неожиданное украшение.
        - Это я подарил, - ответил за Лили Оран. - От всей души и без всякого умысла, - добавил быстро. - Ты же не собираешься заставить Лили вернуть ее мне? Это всего лишь дружеский знак внимания. Помнишь, я ведь и тебе дарил когда-то безделушки?
        - Не заставлю, - сдержанно отозвалась Вивиан. - Не надо делать из меня чудовище.
        - Значит, тебе нравится? - обрадовалась Лили.
        - Да, милая, - ведьма улыбнулась, - тебе она очень идет. А кто помог ее заплести?
        Лили бросила встревоженный взгляд на Дуйэна, и Вивиан сразу догадалась, кто этот мастер.
        - Что ж ты скрывал такой талант, Оран? - язвительно поинтересовалась она. - Оказывается, ты неплохо справляешься с женскими прическами…
        - Видишь ли, Энн, - маг не воспринял выпад девушки как обиду и по-прежнему улыбался, тепло и непринужденно, - помимо брата Даррена, с которым ты уже имела честь быть знакомой, у меня есть еще две младшие сестры… Вот они меня и научили этому мудреному делу… Так что если у меня когда-нибудь появится дочка, косички ей буду заплетать я…
        Эти слова все же тронули сердце Вивиан, но виду она не показала, скрыв свои эмоции за очередным ироничным комментарием:
        - Думаю, это случится нескоро…
        - А я никуда и не спешу, - усмехнулся Оран, украдкой глянув на Лили.
        Ужин растянулся далеко за полночь. Оран больше не дразнил Вивиан своим поведением, с младшей Шиан общался, не переходя рамки дружбы, и ведьма немного расслабилась, позволив себе просто наслаждаться приятным вечером. Она с затаенной радостью наблюдала за сестрой, отмечая, как та изменилась и посвежела всего за несколько дней: синяки под глазами исчезли, а щечки даже чуть покруглели и покрылись здоровым румянцем. Лили же с жадностью внимала всему, что происходило вокруг нее, словно желала компенсировать все те пустые дни, проведенные в заточении своей болезни. Она не стеснялась смеяться и задавать вопросы магам, а потом слушала с искренним интересом, ловя каждое их слово. И даже когда у нее стали заметно слипаться глаза, категорически отказывалась идти спать, бодрилась и продолжала щебетать без умолку, потом же заснула прямо в кресле, свернувшись клубком, совсем как Корни, и положив головку на подлокотник.
        Вивиан с неохотой позволила Орану занести ее в спальню и тут же выгнала, захлопнув перед его носом дверь. Затем помогла Джин раздеть и уложить Лили в кровать.
        - Спасибо, что изменила свое мнение о нас. Извини, что напугали, - Вивиан улыбнулась служанке, и та вспыхнула, потупив взгляд.
        - Это вы меня простите, миледи, - сказала она. - Мне не следовало себя так вести… Понимаете, мне всегда говорили, что ведьмы ужасны…
        - Я понимаю… - кивнула Вивиан.
        - Но вы не ужасны, миледи! - Джин с горячностью тряхнула головой. - И вы в тысячу раз лучше многих магов!
        - Тише! - Вивиан приложила палец к губам. - Не стоит говорить таких вещей вслух… Но за доброе слово благодарю. Скажи лучше, где моя ночная сорочка?
        - Так у милорда в комнате… Он ведь приказал…
        - Да-да, я знаю, - остановила ее Вивиан. - Не волнуйся… Молодец, что так быстро все сделала…
        - Спокойной ночи, миледи, - Джин проводила ее до дверей спальни Грэйга.
        - И тебе тоже, Джин…
        Вивиан потянулась к дверной ручке, но замерла, не решаясь ее повернуть. Ей казалось, что так она не нервничала еще никогда. Даже смертельные испытания прошлых дней меркли, стоило ей представить, что за этими дверями ее ждет Грэйг. Ждет, чтобы разделить с ней свою постель…
        Однако Грэйг сам появился на пороге, застав ее врасплох. Он уже успел раздеться до пояса, и его оголенный торс против воли приковывал внимание Вивиан, смущая и заставляя нервничать еще больше.
        - И долго ты тут будешь стоять? - спросил маг, чуть усмехаясь.
        - Как ты узнал, что я здесь? - Вивиан от досады прикусила губу.
        - Ты забыла про Связь?
        - Нет. Просто я не думала, что ты будешь ею пользоваться в своих корыстных целях, - девушка наконец пересилила себя и сделала шаг в комнату.
        - И в чем здесь корысть? - Грэйг сразу обнял ее со спины. - Моя жена никак не шла спать, и я решил проверить, где она. Вдруг опять сбежала?
        - Закрой, пожалуйста, дверь, - Вивиан высвободилась из его объятий. - Лучше на замок.
        Грэйг выполнил просьбу и попытался вновь обнять ее, но ведьма сразу напряглась, подавив судорожный вдох.
        - Вивиан… - он заглянул ей прямо в глаза. - Что случилось? Я всего лишь прикасаюсь к тебе, а ты сжимаешься, словно ожидаешь удара.
        - Все в порядке… Тебе кажется… - губы Вивиан дрожали, пытаясь вымучить улыбку.
        - Кайтан… - прошептал маг, прикрывая глаза. - Я понял… Тот раз… Который не помню… Я вел себя агрессивно? Причинил тебе боль, да?..
        - Нет… Не совсем так… - замялась девушка. - Ты ведь себя не контролировал… И тот яд… Он лишал тебя разума…
        - Кайтан! - в сердцах повторил Грэйг и притянул ее к себе, целуя в висок. - Зачем ты все это терпела?..
        - Может, для того, чтобы ты мог сейчас со мной разговаривать? - все-таки улыбнулась Вивиан.
        - Тогда… - маг посмотрел на нее с глубокой нежностью. - Давай попробуем все исправить. Нет. Позволь мне все исправить…
        Она кивнула и осторожно дотронулась до его груди. Пальцы подрагивали, когда она попыталась очертить рельеф мышц. Грэйг накрыл ее руку своей, останавливая, затем поднес к губам и поцеловал запястье.
        - Повернись, - попросил потом, и Вивиан послушно стала к нему спиной.
        Он расстегивал платье мучительно долго, иногда прерываясь, чтобы поцеловать ее в шею или за ушком. Вивиан все это время стояла, боясь шелохнуться. Страх постепенно таял, уступая место приятному волнению и трепету. Наконец ткань лифа ослабла, и платье, следуя за руками Грэйга, поползло вниз, освобождая ее от своих оков. Нижняя сорочка вскоре проделала тот же путь. Теперь Вивиан была полностью обнажена, и ее кожа вмиг покрылась мурашками, а во рту пересохло.
        - Не бойся… - шепот Грэйга потерялся в поцелуях, которыми он стал покрывать ее плечи и лопатки. - Идем…
        Маг подхватил ее на руки и перенес на кровать. Быстро скинул с себя остатки одежды и лег рядом. Осыпал короткими поцелуями ее лицо, задержался у губ, будто поддразнивая. Тогда Вивиан сама потянулась к нему, требуя поцелуя. Тот последовал незамедлительно, подобно лавине сметая последние преграды и будоража неведомые прежде чувства и желания. Вивиан тихо застонала, когда Грэйг оторвался от нее, но спустя мгновение стала задыхаться от новых ощущений, которые дарили ее телу губы и руки любимого. Внизу живота стал разрастаться горячий шар, он пульсировал и бился, вызывая неясное чувство неудовлетворения. А маг продолжал испытывать ее своими ласками, заставляя отбросить всякий стыд и выгибаться им навстречу, желая продолжения и мысленно умоляя не останавливаться. Когда же он осторожно вошел в нее, боли не было, напротив, внутри что-то защекотало, вызывая необъяснимое чувство наполненности и безусловную правильность происходящего. На этот раз Грэйг двигался медленно, останавливаясь, чтобы слиться с Вивиан в очередном поцелуе. Вспышка пронзающего наслаждения поглотила ее внезапно, тело скрутило сладкой
судорогой. Вивиан вскрикнула и крепче прильнула к любимому, боясь потеряться в водовороте этих странных ощущений. Грэйг перехватил ее вскрик, закрыв рот поцелуем, но в следующий миг, содрогнувшись, сам застонал ей в губы…
        … - Пора вставать, - невесомый поцелуй коснулся плеча Вивиан. - Скоро полдень… - очередной поцелуй оставил пылающий след на ключице.
        - Если бы мы не заснули на рассвете, то я давно уже была на ногах, - сонно пробормотала она, даже не открывая глаз.
        - По-моему, ты была не против такого бодрствования, - Грэйг легонько укусил ее за мочку уха.
        - Я просто давала тебе шанс исправить то, что ты просил, - Вивиан подавила зевок.
        - Надеюсь, у меня это получилось? - короткий смешок и снова поцелуй в губы.
        - Я еще не решила… Пождем следующей ночи…
        - Зачем же ждать следующей ночи? - угрожающе проговорил Грэйг и рывком стянул с нее одеяло.
        Вивиан взвизгнула, но ее тут же сгребли в охапку и засыпали поцелуями. Она смеялась, пытаясь увернуться от его настойчивых губ, но Грэйг с ловкостью пресекал эти попытки и находил все новые места для поцелуев. За своей шуточной борьбой они не сразу услышали стук в дверь, а затем раздался голос Шоны:
        - Милорд, простите. Но вам срочное письмо…
        - Что за срочность? - проворчал Грэйг, с неохотой отпуская Вивиан. - Разве что Нил ответил…
        - Нил? - взволнованно переспросила ведьма.
        - Да, - маг поднялся с кровати и направился к двери, - я вчера посылал ему записку, чтобы узнать, чем закончилась заварушка в Предгорье. Тебя ведь это беспокоит…
        Но писем на самом деле оказалось два. Первое, действительно, от Кроули, а вот второе… Тесненная гербовая бумага и золотой вензель не оставляли никакого сомнения в его адресанте.
        - Это от Императора, - Грэйг поспешно вскрыл конверт и пробежался глазами по строчкам. - Он просит явиться завтра к нему во дворец. Меня и тебя, лорда и леди Лэйрд, - маг встревожено посмотрел на Вивиан. - Чтобы это могло значить?
        «Обещайте, что придете сразу же, как получите мое приглашение», - слова Императора тотчас всплыли в памяти Вивиан. Неужели это оно?
        Ведьма судорожно сглотнула, пытаясь справиться с нахлынувшим волнением.
        - Мы можем отказаться… - между тем произнес Грэйг. - Придумаем что-нибудь… Оттянем момент, а потом….
        - Нет, - Вивиан качнула головой. - Мы пойдем туда…
        Глава 28
        Грэйг присел на кровать и обеспокоенно заглянул в глаза жене.
        - Ты понимаешь, что это опасно? Для тебя. Ты - ведьма, и Император об этом узнает, едва ты появишься во Фреоре.
        Однако ответ Вивиан его поразил:
        - Мне кажется, он и так об этом знает… Тогда, на балу, Император намекнул, что в курсе о моей истинной сущности.
        - Это он сказал во время танца?
        - Нет, позже, - Вивиан принялась нервно теребить край одеяла. - Он явился, когда мы находились около Извечного Пламени и остановил время, чтобы вновь поговорить со мной.
        - Император тебе угрожал? - Грэйг заволновался еще больше.
        - Нет, наоборот. Сказал, что не причинит вреда. И взял с меня обещание, что я приду к нему, как только он позовет.
        - Мне определенно это не нравится, - маг вздохнул и еще раз перечитал письмо. - Император что-то замыслил на твой счет, но… Кайтан! Я не могу понять что!
        - Все равно мы должны пойти, - Вивиан обняла его за шею. - Отказом мы можем навлечь на себя большие неприятности… Но мне кажется, Император не обманывал, когда говорил, что не причинит вреда.
        - Женская интуиция? - слабо улыбнулся Грэйг.
        - Возможно и так, - Вивиан поцеловала его в щеку. - А пока… Давай посмотрим второе письмо. Оно ведь от Нила, так?
        - «Сражение длилось недолго. Поступил приказ отвести отряд. Жертвы с обеих сторон минимальны. Твоя Шиан может быть довольна, война откладывается. Сейчас спешу на важное совещание в Управление. Остальные подробности при встрече», - зачитал вслух Грэйг. - Поступил приказ отвести войска? Я так и думал, что Нил проявил инициативу, заявившись туда. Возможно, даже не согласовав с вышестоящим начальством… Боюсь, ему грозит выволочка…
        - Он так ненавидит ведьм, что я не удивлена этим поступком, - Вивиан нахмурилась, но в следующую секунду улыбнулась: - Но Шиан и в правду довольна!
        - Кстати, а как тебе удалось обмануть Нила и его менталистов тогда, в Управлении? - Грэйг запустил ладонь ей в волосы и принялся играть ими, пропуская сквозь пальцы.
        - Это все зелье, оно оказалось очень сильным, - призналась девушка. - Его изготовила Мэйбл, мать Рональда…
        Грэйг сделал вид, что не заметил грусти в голосе жены, и произнес нарочито веселым тоном:
        - Представляю, каково было бы Нилу все это узнать! Он бы тебе не простил этого зелья!
        Вивиан усмехнулась, правда, опять с легкой печалью:
        - Думаю, он мне никогда не простит самого факта, что я ведьма…
        Мысли о предстоящем визите к Императору не покидали Грэйга ни на миг. Больше всего он волновался за Вивиан. Еще ни одной ведьме не довелось побывать во дворце правителя Арариона, не считая тех пленниц, которых он желал казнить собственноручно. Правда, подобной забавой «грешил» прежний Император, о нынешнем же, Мартине, таких слухов пока не ходило. Впрочем, это никоим образом не говорило, что ему по вкусу иные развлечения. Да и то, какими Император глазами смотрел на Вивиан…
        - Может, ты боишься, что Мартин захочет сделать ее своей фавориткой? - пошутил Оран, когда Грэйг поделился с ним тревогами.
        - Глупее ничего не слышал, - раздраженно отозвался тот. - Чтобы Император возжелал ведьму…
        - Но лорд Лэйрд же возжелал, - съерничал Оран. - Да и лорд Дуэйн в последнее время изменил свои взгляды на ведьм…
        - Это совсем другое! - скривился Грэйг, подспудно понимая, что друг может оказаться прав. - Я по-прежнему не испытываю любви к ведьмам… Кроме одной. Ну еще и ее сестры. А тут вообще речь об Императоре!
        - Я бы не был столь категоричен… - Оран продолжал рассуждать. - Мартин не похож ни на своего отца, ни на прежних правителей… Даже в его окружении мало кто знает, что от Императора ждать в дальнейшем… Вспомни хотя бы его последние перестановки в Тайной Службе… Даже Нил боится за свой зад. И вчерашний конфликт с ведьмами, похоже, был остановлен именно по его приказу… Иначе, с чего бы все так быстро завершилось?.. Попомни мое слово: в Арарионе грядут серьезные реформы… Только вот кого или чего они коснутся - пока неизвестно. И какую цель с помощью них преследует Мартин тоже непонятно.
        Лэйрд на это ничего не ответил, углубившись в свои мысли.
        - Что это? - Дуэйн показал на горку из бумажных клочков и, выудив оттуда один кусочек, попытался прочесть, что на нем написано. - Договор? Тот самый, который ты заключал с Энн? Ты порвал его?
        - А какой в нем теперь смысл? - Грэйг сгреб в ладонь все обрывки и выбросил их в корзину для мусора. - Да и заключал я его с Энн, а не с Вивиан… А Вивиан в нем не нуждается.
        - Полагаю, - Оран улыбнулся, - Энн он тоже никогда не был нужен…
        ***
        Волнение нарастало с каждым часом, что приближал встречу с Императором. Даже одевалась-причесывалась Вивиан словно в тумане, поручив это заботе Джин и Лили. Грэйг тоже находился в комнате, напряженно наблюдая за сборами жены. Сам он уже давно был готов и теперь томился в ожидании выхода.
        - Ох, сестренка, ты такая красивая, - беззаботно прощебетала Лили, застегивая колье на шее Вивиан. - Я бы тоже хотела хоть бы глазочком взглянуть на Императора…
        - И я, - вторила ей Джин, хлопоча над прической Вивиан. - Говорят, он очень хорош собой… Это правда, миледи?
        - Да, вполне, - рассеянно отвечала та, пребывая в своих мыслях.
        - Джин! - тут же осек горничную Грэйг. - Это тема не для обсуждения с миледи!
        - Простите, милорд, - та сразу густо покраснела.
        - Пора, - маг, глянув на часы, резко поднялся и направился к двери. - Вивиан, жду тебя внизу. У тебя пять минут.
        - Вы снова через портал? - спросила Лили у сестры.
        - Да, Грэйг сказал, что так безопасней для меня, - вздохнула Вивиан. - Все, - она тоже встала и снова сделала глубокий вдох. - Пожелайте нам удачи…
        - Удачи, - Лили быстро обняла ее, чмокнув в щечку.
        - Всего хорошего, миледи, - улыбнулась Джин.
        Телепорт открылся на дворцовой площади, почти у самых ворот. В отличие от прошлого раза, когда в городе царил праздник, сегодня здесь было тихо и малолюдно. Грэйг назвал стражникам имена, и их пропустили на территорию дворца. Вивиан крепче ухватила Лэйрда под руку, и тот ободряюще ей улыбнулся.
        У входа в сам дворец их встретил пожилой маг в расшитой серебром ливрее и попросил следовать за ним.
        - Его Императорское Величество ожидает вас в своих личных покоях, - пояснил он, поднимаясь по широкой мраморной лестнице.
        - Даже так? - Грэйг удивленно переглянулся с Вивиан.
        - Леди и лорд Лэйрд, - объявил дворецкий, распахивая двустворчатые двери, и отступил в сторону, приглашая войти в просторную гостиную.
        Император ждал их, расположившись в одном из кресел. Одет он был просто и скромно, без всяких намеков на свой статус: белая рубашка и строгие брюки. Поднялся навстречу Вивиан и Грэйгу и радушно улыбнулся:
        - Рад, что вы приняли мое приглашение…
        Вивиан вздрогнула, когда он приник к ее руке для поцелуя, и настороженно ждала, что будет дальше.
        - Располагайтесь, - как гостеприимный хозяин предложил Мартин, указывая на мягкий диван с резной спинкой, а сам вновь занял прежнее место.
        В комнату бесшумно проскользнула горничная и принялась расставлять на кофейный столик чашки и тарелки со сладостями.
        - Угощайтесь, не стесняйтесь, - Император жестом показал на сервированный стол.
        Горничная между тем разлила чай по чашкам и удалилась.
        - Первым делом позвольте поздравить вас с заключенным браком, - вновь улыбнулся Император, делая маленький глоток из чашки.
        - Благодарю, Ваше Величество, - ответил Грэйг, чуть склонив голову.
        - Леди Лэйрд, - Император перевел взгляд на Вивиан, - полагаю, вы уже можете говорить…
        - Да, Ваше Величество, - тихо отозвалась она.
        - Приятно слышать ваш голос…
        - Ваше Величество, - Грэйг отодвинул свою чашку с блюдцем в сторону и решительно посмотрел на Императора, - простите за дерзость. Но давайте начистоту. Вы прекрасно осведомлены, кто моя жена. Я имею в виду ее истинную сущность, тем более сейчас она не скрыта никакой магией… С какой целью вы нас пригласили? Желаете развлечься, а затем сдать в руки Тайной Службы?
        Император спокойно выдержал его взгляд, а затем расхохотался, чем ввел Вивиан и Грэйга в еще большее недоумение и растерянность.
        - Извините, - правитель Арариона быстро справился с приступом внезапного веселья. - Мне жаль, что вы так подумали. На самом деле я пригласил вас, чтобы познакомить со своей невестой, будущей Императрицей Арариона… Фиона, милая, заходи…
        Девушка, которая появилась в следующую минуту в дверях гостиной, показалась Вивиан смутно знакомой. Стройная высокая фигурка, угольно-черные волосы, заплетенные в высокую прическу, задорные карие глаза и маленькая родинка над пухлыми губками. Но главное, она тоже была…
        - Ведьма… - продолжил ее мысль Грэйг, ошеломленно глядя на невесту Императора.
        - Совершенно верно, - правитель протянул руку к Фионе, предлагая ей сесть на соседнее кресло.
        - Рада встрече, - улыбка тронула губы девушки.
        - Но как это возможно?.. Ваше Величество… Вы и… ведьма… - сбивчиво заговорила Вивиан.
        - Кто бы удивлялся, - усмехнулся Император, бросая лукавый взгляд на Грэйга. - Лорда Лэйрда это тоже не смутило. Даже узнав, кто вы, он не отказался от вас.
        - Мартин, - Фиона ласково погладила по плечу правителя, - позволь мне рассказать. А то ты и вправду смущаешь гостей своими загадками и шутками.
        - Пожалуйста, дорогая… - любезно разрешил тот и расслабленно откинулся на спинку кресла.
        - Я тоже из Предгорья, - Фиона усмехнулась, заметив удивление в глазах Вивиан. - Возможно, мы даже встречались… Во всяком случае, твое лицо мне знакомо… Не возражаешь, если мы перейдем на «ты»?
        - Нет, конечно, - Вивиан тоже улыбнулась. - К слову, мне тоже твое лицо знакомо…
        - Вот видишь! - довольно хлопнула в ладоши невеста Императора. - Я племянница Роуан.
        - Роуан? - очередной раз удивилась Вивиан. - Верховной ведьмы?
        - Да, она самая. Но тетя пока не знает, что я здесь… Она, как и все в Предгорье, думает, что я умерла. Была убита магами, когда летала на ярмарку прошлой весной…
        - Так это была ты? - не сдержала восклика Вивиан. - Все Предгорье после этого несколько дней говорило только о тебе. Правда, никто не обмолвился, что пропала племянница Верховной…
        - Думаю, тетя просто не хотела огласки, вот и потребовала, чтобы не упоминали ее имени. Небось стыдилась меня, - улыбка Фионы приобрела оттенок грусти. - Раз я так легко попалась магам. Да и она всегда считала меня взбалмошной и несерьезной, хотя и любила. Ведь своих детей у нее нет.
        - Вот как, а я и не знала, - покачала головой Вивиан. - Впрочем, до недавнего времени я и не была с ней лично знакома…
        - Лучше бы и дальше не была знакома, - вставил Грэйг, подразумевая приговор, вынесенный Верховной.
        - Прости, продолжай, - попросила Вивиан, глядя на Фиону. - Так значит, ты не попалась магам?
        - Почему же? Попалась, - заговорила дальше та. - И даже оказалась заключенной в камеру… Потом же… Меня, по традиции, привели на суд к отцу Мартина…
        - Тогда он уже передал престол мне, но пока жил во Фреоре… - уже серьезно добавил Император. - И продолжал выполнять некоторые прежние обязанности, хотя плохо себя чувствовал… Зимой он посетил с официальным визитом Дегалонию, если вы знаете, у нас с этим государством всегда были трения, а в тот раз появился шанс заключить союз. Сразу казалось, что визит прошел успешно, но буквально через две недели на отца свалился странный недуг. Лихорадка, жуткая сыпь, потеря аппетита… Целители определили в его крови яд замедленного действия, его можно было получить из сока растения, которое растет только в лесах Дегалонии…
        - Получается, Императора хотели отравить его же союзники? - уточнил Грэйг.
        Мартин кивнул:
        - Похоже, союз они заключался ради отвода глаза, в надежде, что отец умрет раньше срока договора… Целители делали неутешительные прогнозы. Все, что они могли - поддерживать его силы искусственно какое-то время. Даже Извечное Пламя помогало плохо. Именно поэтому отец так поспешно передал мне правление… Он не надеялся на выздоровление, пока не появилась Фиона…
        - Я сразу заметила, что прежний Император нездоров… - вновь перехватила слово та. - Сыпь покрывала все его тело вплоть до лица, а белки глаз покраснели… Роуан с детства учила меня разбираться в ядах, а также делать к ним противоядия. Пожалуй, лучшего специалиста по ядам, чем моя тетя, нет во всем Арарионе. Даже целители Его Величества, - она игриво стрельнула глазками на Мартина, - не знают столько, сколько она… Благодаря знаниям, которыми Роуан поделилась со мной, я смогла с первого взгляда определить, какой именно яд убивает Императора Адальгиса. Более того, знала, чем ему можно помочь… И предложила ему сделку: моя жизнь в обмен на его выздоровление… Он сразу разозлился, не поверил, правда, не убил, а отправил обратно в заключение. Назавтра же приказал вновь привести к себе, - Фиона чуть улыбнулась. - Лечение предполагалось долгое, и Император пожелал уехать на это время в резиденцию Пеннами, я последовала за ним. А Мартин… Мартин часто навещал отца, и в эти его приезды мы тоже сблизились… И как-то незаметно прониклись чувствами. Никогда бы не подумала, что смогу перестать ненавидеть магов, -
она с нежностью посмотрела на Мартина, а Вивиан не удержалась от взгляда на Грэйга.
        - Я же никогда не думал, что смогу изменить свое мнение о ведьмах, - Император улыбнулся невесте. - Но Фиона и отца заставила усомниться в своих убеждениях. Правда, он так до конца и не принял ни мой выбор невесты, ни политику, которой я собираюсь придерживаться в своем правлении… Однако обещал не вмешиваться.
        - Так Фиона вылечила вашего отца? - спросила Вивиан.
        - Да, к концу весны он полностью восстановил здоровье, а я смог забрать Фиону обратно в столицу.
        - Только жить мне здесь приходится как в золотой клетке, - обиженно вздохнула та. - Мне нельзя покидать дворец, и знает обо мне лишь с десяток самых близких слуг, которые и развлекают своим общением.
        - Не жалуйся, дорогая, - похлопал ее по руке Император, - мы часто выходим за пределы дворца через телепорт…
        - Да, но не в город! - надула губки та. - А все по безлюдным местам… Мне же хочется в толпу, на праздник!
        - Скоро все изменится, потерпи, - усмехнулся Император.
        - Ну да, - снова вздохнула Фиона. - А пока мне приходится смотреть на все со стороны или из окна своей спальни… Кстати, - она вдруг оживилась, задорно посмотрев на Вивиан, - это мне удалось понять, какой секрет ты скрываешь.
        Вивиан удивленно взглянула на нее, ожидая продолжения. Но заговорил вновь Император.
        - Как бы ваш друг Нил Кроули ни пытался скрыть от других свои подозрения насчет Энн Боуи, доклад о ее пребывании и допросе в Тайной Службе все же доставили и мне. По правде говоря, меня сразу заинтриговала эта ситуация. Я всегда был высокого мнения о Кроули как об Охотнике, и меня насторожило, что в этот раз он почему-то попал впросак. Поэтому я и послал приглашение лорду Лэйрду с требованием обязательно явиться на праздник. В том, что он возьмет с собой свою загадочную дэсту, даже не сомневался, - губы Мартина чуть изогнулись в ухмылке, и он перевел взгляд на Вивиан. - Танец с вами, миледи, убедил меня, что все не так просто… И вы точно не дэста. Но в остальном… После танца я отправился к Фионе и рассказал ей о вас, леди Лэйрд. Фиона и тут превзошла все мои ожидания, - в глазах Императора появилось восхищение. - Она почти сразу определила, что вашу ведьминскую сущность может надежно скрывать одно запрещенное зелье, рецептом которого владеют лишь единицы.
        - Тетушка Роуан, естественно, одна из них, - вставила Фиона.
        - И Мэйбл тоже, - печально усмехнулась Вивиан.
        - О, Мэйбл! Я не сомневалась в ней, - тоже заулыбалась Фиона. - Недаром она входит в Ковен! Значит, это ее рук дело?
        - Да, - Вивиан кивнула.
        - Таким образом, - продолжил Император, - Фиона рассказала мне о том, как это зелье действует и сколько времени… Когда же я вновь встретился с вами, леди Лэйрд, лишь одна ваша реакция на мои наводящие вопросы позволила сделать выводы, что Фиона права… И мой дворец действительно посетила еще одна ведьма. Надеюсь, теперь вы сами понимаете причину моего интереса к вам, а также отсутствие какой-либо опасности с моей стороны.
        - Мартин просто захотел нас познакомить и дать понять, что вы не одни такие, - улыбка по-прежнему не сходила с лица Фиона. - В смысле, решившиеся на такой шаг, не отказавшиеся от своих чувств в угоду общественного мнению, понимаете? А заодно и заручиться вашей поддержкой, когда придет время обнародовать наш будущий союз.
        - Вы можете рассчитывать на нас, Ваше Величество, - первый отозвался Грэйг, а за ним уже кивнула Вивиан. - И естественно, вы, леди Фиона. Однако… Не ожидаете ли вы народных волнений? Ведь в основном маги настроение враждебно к ведьмам, и наоборот. Да и ситуация в Предгорье сейчас неспокойная… Не далее как позавчера…
        - Я в курсе, - мягко перебил его Император. - Привести войска в Предгорье была инициатива того же лорда Кроули, за которое он уже понесет определенное взыскание. Тем не менее не могу закрыть глаза и на причину этого его поступка, ведь он совершил его желая помочь вам, лорд Лэйрд… И я рад, что в том конфликте пострадало немного людей, как наших, так и предгорцев. Значит, есть шанс, что переговоры с Ковеном Предгорья пройдут успешно.
        - Переговоры? - в один голос произнесли Вивиан и Грэйг.
        - Именно. Верховная ведьма уже получила мое предложение о мирных переговорах, а сегодня с утра мне принесли ее ответ. Наша встреча запланирована на ближайшую неделю, и Фиона будет тоже там присутствовать. Надеюсь, Глава Ковена станет более лояльна, увидев свою племянницу…
        - Вы затеяли благое дело, Ваше Величество, - Вивиан от подобной новости растрогалась чуть ли не до слез. - Я искренне желаю вам удачи…
        - Спасибо, миледи, - с улыбкой отозвался Император. - Хоть я и полагаю, что до полного перемирия с Предгорьем еще очень далеко, удача нам всем точно не помешает…
        - Мне кажется, я сплю! - воскликнула Вивиан, едва они вышли из телепорта во дворе своего замка.
        До этого она еще пыталась сдерживать эмоции, но теперь, когда встреча с Императором была позади, готова была плясать от счастья.
        - Представляешь, эта война может наконец прекратиться! - она прижалась к Грэйгу, и тот с улыбкой обнял ее в ответ. - И нам скоро не нужно будет скрываться ото всех! Я смогу без страха сопровождать тебя везде…
        - Но у тебя и Лили уже есть императорская бумага о неприкосновенности, поэтому ты и сейчас уже можешь никого не бояться, - Грэйг погладил ее по щеке.
        - Пойдем найдем Лили, я хочу ей все поскорее рассказать, - Вивиан взяла Грэйга за руку, но тут во дворе показалась Джин.
        - О, милорд, миледи! Вы уже вернулись, - радостно произнесла она.
        - Да, Джин, - Вивиан тоже не переставала улыбаться. - Скажи, а где Лили?
        - Так в парке! На вашем любимом месте, у озера! Они там с лордом Дуэйном!
        - Опять лорд Дуэйн крутится рядом с Лили, - настроение Вивиан сразу изменилось, и она решительно направилась к озеру.
        Первым в глаза ведьме бросился Оран, который с закатанными до колен брюками, стоял в воде, за ним уже Вивиан рассмотрела сестру. Оба были мокрыми и громко смеялись, что-то рассматривая в озере.
        - Вивиан, гляди! - Лили, завидев их с Грэйгом, радостно замахала. - Смотри, что я могу.
        И только подойдя ближе, Вивиан поняла, что так развеселило парочку: Лили погружала руки в воду, и вокруг них сразу же образовывались воронки. Это могло означать лишь одно…
        - Лили! - счастливая улыбка вновь вернулась к Вивиан. - Ты обрела свою Стихию!
        - Ага! - ее сестра сияла. - И она у меня такая же, как у тебя!
        Вивиан, забыв, что одета в дорогое платье, тоже ринулась в озеро, и вместе с Лили принялась создавать водовороты, хохоча и поднимая фонтаны брызг. Грэйг тоже не остался в стороне, и вскоре мокрыми были все, но продолжали дурачиться как дети.
        - Иди сюда, - в какой-то момент Грэйг все-таки оттащил Вивиан в сторону и обнял. - Помнишь, как мы на этом месте первый раз поцеловались?
        - Разве? - та хитро прищурилась. - По-моему, первый поцелуй был несколько раньше…
        - Тот не считается, - ответил маг и быстро поцеловал ее в губы.
        - Ну не при Лили же с Ораном! - Вивиан возмущенно ткнула его кулачком в плечо, потом перевела взгляд на сестру и чуть не задохнулась от негодования: Лили, увлекшись весельем, сама обняла Орана за шею. Правда, потом смущенно отступила, но Вивиан и этого хватило. - Нет, ну ты посмотри на них!
        - Ох, чувствую, все же породнимся мы с Ораном, - Грэйг уткнулся Вивиан в волосы, пытаясь заглушить смех, но тут же получил очередной тычок в грудь от жены.
        - Ни за что!
        Два года спустя…
        - Ни за что!
        Вивиан, полыхая гневом, расхаживала по комнате. Маленький Эйдан на ее руках захныкал, противясь столь быстрому передвижению.
        - Ну Вивиан, - Лили возмущенно топнула ножкой. - Почему ты так категорична? Мне уже восемнадцать, и я могу выходить замуж за кого захочу!
        - Но только не за Дуэйна!
        - Но почему? - сестра всплеснула руками. - Он ведь твой друг! Ты ведь сама так его называешь!
        - Да, друг! Но не зять!
        - Но мы любим друг друга! - Лили уже чуть не плакала.
        Вивиан на это лишь крепче стиснула зубы.
        - Кхм, - подал голос Грэйг, о котором спорящие сестры уже успели забыть. - Милая, - он подошел к жене и забрал ребенка, - мы с Эйданом оставим вас одних. А вы уж постарайтесь прийти к компромиссу побыстрее. И вспомни, о чем мы с тобой разговаривали все последние дни…
        Вивиан сразу нахмурилась и скрестила руки на груди.
        - И надеюсь, как старшая сестра, - Грэйг сделал многозначительную паузу, - ты проявишь мудрость…
        - Твоя мама очень упрямая, - говорил он сыну, пока переходил из спальни в гостиную, где в одиночестве томился Оран.
        - Ну что? - при виде Грэйга он сразу подскочил с места.
        - Пока ничего, - Грэйг жестом показал, чтоб он сел обратно и сам опустился рядом. - Вивиан пока держит оборону, но Лили не отступает…
        - И что ж так Вивиан на меня взъелась? - с обидой произнес Оран. - Я ведь последние годы вел себя идеально! Все делал, как она хотела. В порочащих связях замечен не был! И с Лили никогда не позволял себе лишнего!
        - Насчет этого я бы поспорил, - ухмыльнулся Грэйг. - Кого я летом застукал у нас в беседке за весьма страстными поцелуями?
        - Но Вивиан же об этом знать не нужно, - ни чуть не смущаясь, отозвался Оран.
        - Не нужно, - согласился Лэйрд.
        - Ты не волнуйся, - сказал он чуть погодя. - Она согласится. Сейчас еще немного построит из себя старшую сестру и согласится. Я же вижу, что она уже почти сдалась…
        - Надеюсь, - тяжело вздохнул Оран.
        - Лучше расскажи, что там о Ниле слышно? Я с ним сейчас редко вижусь… Только если во Фреоре. В гости ко мне он приходить не хочет. Полагаю, до сих пор не может принять Вивиан…
        - Да уж… - Дуэйн принялся нервно постукивать костяшками пальцев по подлокотнику. - Представляю. Особенно после того, как его отдел упразднили… Безусловно, место в охране Императора весьма хлебное, но там он не может применить всех своих навыков. Конечно, с новой политикой в стране, ему приходится тяжело… Охота на ведьм была смыслом его жизни, а теперь эти самые ведьмы спокойно разгуливают по Фреору… Вон, даже в нашу Академию несколько ведьмаков поступило в этом году.
        - Кстати, я со следующего семестра решил вернуться к преподаванию, - сообщил Грэйг. - Думаем с Вивиан вообще переехать в город… А сюда возвращаться только на лето.
        - Это было бы здорово! Скажи? - Оран с улыбкой протянул руку к Эйдану, и тот сразу ухватил его за палец. - Ух ты, какой сильный! Ну что? - спросил он уже у Грэйга. - Лэйрд-младший еще не проявляет никаких способностей?
        - Пока нет. Но целитель Скалли говорит, что его источник почти сформировался, - Эйдан захныкал, показывая на Корни, которая пригрелась у камина, и Грэйг посадил его рядом с лисицей.
        - Значит, все-таки маг? - усмехнулся Оран, глядя, как малыш играется с хвостом Корни, а та снисходительно это терпит.
        - Маг, - кивнул Грэйг.
        Когда-то они с Вивиан думали, что сын может взять способности обоих родителей, но целитель опроверг это, объяснив, что такое невозможно. Либо маг, либо ведьмак. Оказалось первое.
        Женские голоса в коридоре заставили обоих магов подобраться и в ожидании воззриться на дверь. Первая влетела сияющая Лили и сразу же бросилась на шею Орану.
        - Значит, все хорошо? - тот с настороженностью посмотрел на Вивиан.
        - Да, - коротко ответила она и прошествовала к сыну.
        - Мы уже можем назначить дату свадьбы! - хлопнула в ладоши Лили и снова прижалась к жениху.
        - Вивиан, ты действительно не против? - все же уточнил Оран у старшей Шиан.
        - Я же сказала, что нет, - с легким раздражением отозвалась та. - И идите уже… Пока я не передумала.
        - Идем, - Лили схватила Дуэйна за руку и потащила за собой. - Нам еще столько обсудить надо…
        - Ты молодец, - сказал Грэйг, когда дверь за ними закрылась, и тоже опустился на ковер рядом с женой и сыном.
        - Но Лили же еще совсем ребенок! - воскликнула Вивиан, расстроено прикусывая губу.
        - Ты была всего на год старше, когда мы познакомились, - напомнил Грэйг и потянул к себе, усаживая ее у себя между ног.
        - У них с Ораном приличная разница в возрасте, - продолжала делиться своими переживаниями Вивиан, но уже без прежней горячности.
        - Не намного больше, чем у нас, - терпеливо повторял Грэйг, обнимая ее крепче.
        - Думаешь, у них с Ораном все будет хорошо?
        - Уверен, - усмехнулся маг. - В конце концов, это жизнь Лили… И ты не можешь ее прожить за сестру… Лучше думай о себе… - он ласково потерся носом о ее макушку. - Обо мне и об Эйдоне… А еще… Я тут подумал… Мне очень не хватает маленькой ведьмочки… Твоей уменьшенной копии… Как ты на это смотришь? Согласна?
        Вивиан положила голову ему на плечо и улыбнулась:
        - На маленькую ведьмочку? Конечно, согласна…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к