Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Ив Игорь: " Техподдержка " - читать онлайн

Сохранить .
Техподдержка Игорь Ив
        Сотрудник игровой техподдержки Рут Вилсон сталкивается с нестандартной ситуацией - игрок умирает во время сеанса игры. Руководство корпорации считает, что это чистая случайность и закрывает на происходящее глаза, но Рут уверен, что за гибелью игрока кто-то стоит и это далеко не первая жертва…
        Игорь Ив
        Техподдержка
        ПРОЛОГ

* * *
        ХРОНОЛОГИЧЕСКАЯ ПОСЛЕДОВАТЕЛЬНОСТЬ СОБЫТИЙ, ПРЕДСТАВЛЕННЫХ НИЖЕ СОСТАВЛЕНА НА ОСНОВЕ МНОГОЛЕТНИХ ИССЛЕДОВАНИЙ ЖУРНАЛИСТОВ GAMESTODAYNEWS, СВЕРХПОПУЛЯРНОГО ИГРОВОГО ЖУРНАЛА XXII ВЕКА.
        01.03.2070 г. - Научная лаборатория корпорации GameDevLaboratiries запускает секретный проект под кодовым названием «Сознание», целью которого являются работы по переносу человеческого сознания во внешнюю виртуальную среду, реализованную сверхбыстрых групп процессоров. Впрочем, такие работы велись по всему миру многими крупными организациями с разной степенью успешности.
        15.08.2073 г. - группа исследователей, под руководством некоего Орлова Д.С., представила на закрытом заседании рабочий прототип установки, в которую можно было перенести все производимые человеческим мозгом процессе. Иначе говоря, создавалась точная модель мозга конкретного человека, при этом «оригинал» впадал в спячку до синхронизации, в ходе которой живой мозг как бы перезаписывался, что позволяло ему сохранить все воспоминания об виртуальной реальности. В итогам собрания было решено доработать установку до компактных размеров, с соблюдением всех мер безопасности для человека.
        23.02.2076 г. - та же группа исследователей произвела загрузку сознания живого человека в виртуальную среду. При этом подопытный мог общаться с внешним миром через специальную консоль, которая могла всплывать у него перед виртуальными глазами.
        30.03.2077 г. - тестовые испытания проекта «Сознание» на группе неизвестных лиц, завершились успешно, на основе чего высшим руководством кампании была поставлена задача разработки игрового проекта на основе установки проекта «Сознание».
        25.05.2077 г. - GameDevLaboratories объявила о перезапуске RPG-хита «Space wanderer», по-русски говоря «Космический странник». Проект обзавелся приставкой «2.0» и не спроста, ведь игра отныне имела поддержку полного погружения в виртуальную реальность. Пока ваше бренное тело лежит на диване, вы отправляетесь на исследования невероятно огромной игровой вселенной.
        25.05.2078 г. - объявлен бета-тест игры. Миллионы желающих, но первым вкусить все прелести виртуального мира, где возможно все, удается только тысяче. Следующие два года игра будет дорабатываться и исправляться.
        01.03.2080 г. - состоялся релиз «Space wanderer 2.0». В первый день продажи побили все рекорды, ведь игру купила почти половина населения земного шара.
        Глава 1. Таинственный баг
        - Вы убийцы! Верните мне моего сына, ублюдки! Верните! Я с вас шкуру живьем сдеру! - женский голос на том конце телефонного сигнала не просто надрывался, а неистово выл. Причем так громко, что аудиовыход терминала, за которым работал Рут Вилсон, просто не выдерживал чрезмерной громкости и переходил на искажения, чем-то напоминавшие скрежет. Рут покосился на сидящих рядом коллег - не услышал ли кто-нибудь еще. Но расположившиеся справа и слева от него сотрудники отдела техподдержки «Space wanderer 2.0», сидели с безразличными лицами и что-то говорили в микрофон, либо же отвечали на электронное письмо штампованным сообщением.
        Рут глубоко вздохнул и вернул взгляд к своему терминалу. Всего пять минут назад на линию позвонила какая-то женщина, и, ну надо же было ему освободиться именно в этот момент, автоматический алгоритм перебросил входящий звонок на терминал Рута. Рут Вилсон работал в отделе техподдержки игры с самого её релиза, с момента которого уже прошло ровно пять месяцев, и уже считался опытным сотрудником. А еще и негласным ветераном боев на фронте неопытных и неадекватных пользователей игры. Нагрузка тут была такая, что большинство не выдерживало и недели. Некоторые прорабатывали месяц, и лишь единицы умудрялись работать здесь долгое время. Среди таких единиц как раз и был Рут Вилсон.
        За пять месяцев он решил множество стандартных и не очень задач, которые постоянно подкидывали ему пользователи, но сегодняшний звонок просто выбил из него весь опыт, одним ударом, и Рут словно вновь сделался новичком.
        - Суки! Я до вас доберусь! Вам не жить! Поняли?! Уроды! - женщина не переставала сыпать отборной бранью в перерывах между рыданиями.
        Рут взглянул на экран монитора - в диалоговом окне мигала красная точка записи разговора. Да, начальству будет интересно послушать. Случай из ряда вон.
        - Мэм, ваш звонок очень важен для нас. И мы глубоко сожалеем, что наша игра причинила вам такие неудобства, но не могли бы вы описать проблему по-конкретнее?
        - Поконкретнее? - женщина на миг успокоилась, но потом атаковала с новой силой. - Мой сын умер, пока находился в вашей гребанной игре! Он не пришел в сознание! Медики констатировали смерть всего полчаса назад! Вы слышите меня? Смерть!
        Прозвучало это так громко, что ближние к Руту соседи наконец стали коситься на него. Сам же Рут одновременно пребывал в оглушенном состоянии и состоянии ужаса. Что? Игрок умер пока играл в нашу игру? Быть такого не может. Терминал просто бы не дал ему умереть. Так уж устроены пользовательские терминалы, через которые игроки подключаются к вселенной «Space wanderer 2.0», что при малейшем отклонении состояния человека от нормы в худшую сторону незамедлительно выводит его в реальность. И не важно захватывал тот планеты в данный момент времени, или же просто болтался по галактике.
        Женщина снова заголосила, и Рут с силой вернул свое сознание к разговору.
        - Мэм, вы уверены, что ваш сын скончался именно во время игрового сеанса?
        - Слушай ты, умник! Ты меня за дуру-то не держи, думаешь я не видела, как мой сын нацепил на голову ваш хренов нимб и все, - женщина больше не истерила, но голос у нее был пропащий. Такой голос бывает у людей, которые в миг потеряли все, что было им дорого. - Все. Больше мой сын не приходил в себя.
        Рут почувствовал, как по телу потекли холодные и неприятные капельки пота. Было такое чувство, что ты обделался, но не подавал виду, а продолжал вновь и вновь облегчатся в свои штаны. Наконец, Рут взял себя в руки.
        - Мэм, ваш случай требует незамедлительного расследования. Я приложу все силы, чтобы ваша… - на этом месте Рут замялся. - претензия была рассмотренная руководством кампании в самое ближайшее время. Но мне требуются получить от вас некоторую информацию.
        В следующую минут Рут взял у женщины, представившейся Линдой, ее контактные данные. Повторно уточнять детали происшествия он не стал, ни к чему было тревожить бедную мать понапрасну.
        - Простите меня, что сорвалась на вас, Рут, - сказала на прощание Линда. - Я понимаю, что вы просто сидите на телефоне и выслушиваете разный бред. Но я сейчас в таком состоянии. Прощайте.
        И Линда повесила трубку. Рут не успел сказать ни ответных слов ни соболезнований. На это, наверняка, руководство обратит свое не в меру пристальное внимание. Ну да и черт с ними, с такими вещами некогда церемонится.
        Рут распечатал заполненную форму обращения. Обычно все заявки и претензии в электронной форме направлялись прямиком разработчикам, минуя глав отделов. Рут не мог допустить, чтобы это сообщение затерялось в потоке пустяковых придирок. Вместе с листком он направился в кабинет начальника отдела технической поддержки Элизабет Андерсон - притягательной брюнетки с настолько манящими формами, что от одного взгляда на нее можно было возбудится настолько, что пришлось бы менять штаны. Рут всегда гадал, как Элизабет (среди своего отдела все называли ее Лизи, чему она нисколько не возражала) получила такое неплохое место. Зарплата огромная, а нагрузки почти никакой - регулярный отчет по понедельникам о рассмотренных обращениях, да и то не она его делает. Однако, Лизи очень хорошо разбиралась в механике игры и с легкостью могла дать фору, даже опытным работникам, как Рут.
        Рут вломился в кабинет Лизи без стука - дело было срочное. Лизи в это момент склонилась над внушительным аквариумом, чтобы покормить свою коллекцию рыбок. Первым, что увидел Рут, был огромный бюст начальника, который с трудом удерживала в рамках приличия офисная рубашка. Впрочем, расстегнутые три пуговицы сверху уже с трудом тянули на офисный дресс-код. Глаза Лизи медленно и томно оторвались от аквариума и переместились на Рут, у того от вида начальницы подступил комок к горлу.
        - Ну? - властным тоном отозвалась Лизи.
        - У… У нас ЧП, - забормотал Рут, но Лизи жестом руки велела ему молчать.
        - Я не расслышала. Чего у нас?
        - ЧП! Самое настоящее ЧП! - с этими словами Рут приблизился к женщине и протянул ей листок, стараясь не опускать на страшно манящую ложбинку между грудей.
        Лизи выпрямилась и взяла у трясущегося Рута форму. С минуту она читала обращение. Рут внимательно наблюдал за лицом Лизи и видел, как она сначала нахмурилась, но все же дочитала до конца, затем переместилась наверх и прочитала еще раз.
        - Это. ты серьезно? - Лизи наконец оторвалась от листка.
        - Абсолютно, - кивнул Рут. - Буквально пять минут назад закончил разговор с ней.
        - Если это так и есть, - забормотала Лизи, снова уткнувшись в листок. - то у нас большие проблемы. Ты, надеюсь, отправил эту форму разрабам?
        - Ну да, это же автоматически делается.
        - Да, точно.
        Лизи направилась к своему рабочему месту, Рут в это время отвернулся. Если он еще раз взглянет на начальницу, то его штанам не миновать беды. Он услышал, как Лизи застучала по клавишам. Видимо, набирала кого-то из высших шишек. Через несколько секунд догадки Рута подтвердились.
        - Да, здравствуйте, Максим Викторович, - Лизи набрала самого гендиректора. - Простите за беспокойство, но ситуация требует вашего немедленного вмешательства. Дело в том, что у нас произошло ЧП.
        На другом конце повисло молчание, потом сиплый голос произнес.
        - Я не расслышал. У нас что случилось?
        - ЧП, Максим Викторович. Самое настоящее.
        Она всего в несколько предложений поведала всю суть проблемы, не упустив при этом ни одного важного момента. Рут невольно поразился ораторскому искусству. Да уж, внешность порой бывает настолько обманчива.
        - Как? Как это понимать? Вы должно быть решили подшутить, Элизабет, но в таком случае, скажу прямо - чувство юмора у вас скверное.
        - Я абсолютно серьезна, - ледяным тоном заявила Лизи, загружая лист в сканер. - Вот, сами убедитесь.
        Гендиректор на некоторое время умолк. Видимо, тоже перечитывал обращение несколько раз. Пока царило молчание, больше всех неуютно чувствовал себя Рут. Хоть он и был причастен к происходящему, но все равно создавалось ощущение, что он явно лишний при разговоре двух шишек. Наконец, гендиректор произнес.
        - Элизабет, срочно выезжайте в главный офис. Мы созываем экстренное собрание.
        Раздался булькающий звук разрыва соединения. Лизи встала, величаво покачивая всеми выпуклостями. Рут снова сглотнул.
        - Я уезжаю на собрание, сам слышал. Пока я не вернусь, к работе не приступай. Если, кто будет слишком интересоваться, шли к черту.
        Закончив раздавать указания, Лизи проплыла мимо Рута, словно флагманский корабль, который мечтали захватить все пираты на свете. Рут не знал, удалось ли хоть одному пирату подойти к этому кораблю слишком близко. Если верить слухам, Элизабет в данный момент была свободна.
        - И да, - сказала она на прощание. - Можешь подождать меня тут, в моем кабинете. А то у остальных просто снесет башню, если ты будешь бездельничать за рабочим местом.
        Дверь громко хлопнула, а вместе с хлопком исчезла и Лизи.
        Рут Вилсон остался в огромном кабинете наедине с самим собой. И раз ему сегодня дали выходной, пусть и на рабочем месте, нужно было многое обдумать. Рут мог поклясться, что все странности начались с самого утра, когда он принял сообщение от игрока прямиком из игры. Игрок под ником space wolf11 запрашивал у Рута через интерфейс игровых сообщений об одном странном объекте, напоминавшем черную дыру. Помнится, игрок спросил, является ли эта штука игровым контентом или же все-таки это баг. Игра была отлажена хорошо, однако, кое-где попадались нестыковки в скриптах, о чем разработчики просили сообщать незамедлительно. Так вот, этот space wolf11 прислал координаты, где по его словам находилось что-то вроде черной дыры. Сверившись с текущими таблицами игрового контента, Рут обнаружил, что черных дыр, червоточин и прочего малоизученного реальными учеными, в игре пока что не было. Да, их собиралась добавить, как только выберут оптимальный механизм действия, но пока, что в игре было интересно и без черных дыр.
        Он проверил присланные координаты, но терминал не выдал никаких объектов. Игра сообщала, что в данной точке находилось обычное космическое пространство, только и всего.
        «Значит, это баг» - подумал тогда Рут, и написал игроку, чтобы тот, по возможности исследовал его, посмотрел, как реагирует на разные воздействия, а после собранную статистику отправил разработчикам. Заинтересованный Рут запустил «режим Бога», позволявший наблюдать ему все, что происходило в игре, глазами невидимого никем игрока. Он сфокусировался на звездолете space wolf11. Тот летел, разрезая звездную пыль, к странной структуре, напоминавшей по форме облако. Структура имела абсолютно черный цвет, позволявшей ей выделяться на фоне пустого пространства космоса. Разработчики намеренно сделали пространство космоса не совсем черным, чтобы, в будущем как раз ввести черные дыры, которые можно было б наблюдать не только датчиками, но и визуально.
        Space wolf11 тем временем уверенно приближался к черному облаку. Рут даже увидел пару раз вспышки молний. Облако разрасталось и уже занимало весь угол обзора. Рут запросил у игрока расстояние до облака, но тот почему-то не ответил. Возможно, просто был слишком увлечен и не хотел отвлекать на всплывающее окошко сообщений. И в этот момент, из облака вырвался световой столб и ударил по звездолету. Рут ожидал увидеть, как корабль разнесет на кусочки, однако, этого не произошло. Звездолет продолжал лететь, навстречу неизведанному. Рут отправил еще одно сообщение, но и оно осталось без ответа. Он подождал еще какое-то время, а звездолет продолжал лететь и лететь. В какой-то момент времени, Рут заскучал и выключил «божественный» режим. Если этому space wolf11 что-то понадобится, он сам меня найдет. На том странности не закончились. За следующие пару часов Рут получил, по меньшей мере, около двух десятков подобных сообщений из разных локаций. В душе у него было какое-то нехорошее предчувствие, а потому он стал советовать игрокам не приближаться к загадочному объекту. Мол, разрабы уже в курсе и решают
проблему с багом. А потом позвонила Линда со своей дерьмовой новостью. И вот теперь Рут в кабинете начальника стоит и ждет, когда босс вернется с итогами экстренного совещания.
        Рут слонялся из угла в угол и прикидывал, нужно ли было сказать Лизи, что некоторое время до звонка поступало кучу сообщений от странных багах. Наверно, нет, подумал Рут. Впрочем, руководство, если есть на то необходимость, сможет поднять любые действия сотрудника и посмотреть, как он отреагировал на такую-то проблему. Руту никогда не нравилась концепция «большого Брата», которая активно культивировалась руководством GameDevLaboratories. Согласно этой концепции, все действия сотрудника фирмы фиксировались тщательнейшим образом и при необходимости можно было с легкостью восстановить всю последовательность действий человека.
        От раздумий Рута отвлек урчащий живот. Только сейчас он понял, как сильно проголодался. Утро выдалось весьма напряженным, и организм успел исчерпать большую часть ресурсов, собранных за завтраком. Рут направился к двери, но тут же остановился. Лизи ведь сказала ждать его в кабинете. Вдруг, пока его не будет, она нагрянет со взбучкой, и его отсутствие только лишь усугубит ситуацию. Но Рут не чувствовал за собой вины. Откуда он мог знать, что дело обернется настолько скверно. Не он же устроил этот баг. Рут Вилсон всего лишь мелкая рыбешка, призванная разгребать дерьмо, которое льют пользователи. Вдохновленный этим, Рут во всю прыть помчался в пищевой блок, где можно было взять к рабочему месту обед, если не хотелось сидеть в общей столовой.
        Рут вернулся через двадцать минут, держа под мышкой пластиковый контейнер с комплексным обедом. Закрывая дверь, он ощущал на себе прожигающие взгляды других сотрудников, которые наблюдали, как он скрылся вместе с едой в кабинете начальника.
        По-хозяйски, Рут разложил на журнальном столике все столовые принадлежности. Всю макулатуру он бесцеремонно спихнул на пол. Ох, и в летит же ему от Лизи, если так вернется раньше времени. Не успел Рут донести до рта картофелину, как в кармане завибрировал коммуникатор - личное устройство связи каждого сотрудника, которое работало исключительно внутри корпорации. На экране высветился номер гендиректора. От такого расклада, Рут едва не уронил вилку на дорогой коврик Лизи. Черт побери, что ему надо-то? Но долго тянуть было нельзя, либо брать трубку, либо отбой, иначе проявление неуважения. Дрожащим большим пальцем, Рут ткнул в круглый зеленый значок приема вызова. Тут же на экране появилось лицо генерального директора Максима Викторовича.
        - Добрый день, Рут. Прошу прощения за беспокойство ( о, Господи, он еще и извиняется перед планктоном ), но не могли бы вы посетить наше экстренное совещание?
        - Посетить совещание? - медленно выговорил Рут.
        - Да, - выпалил гендиректор. Похоже, он ожидал, что Рут окажется порасторопнее. - Машина уже ждет вас внизу. Вы найдете дорогу?
        На фоне раздался приглушенный смех.
        - Да, найду, - холодно произнес Рут. - Скоро буду.
        - Очень хор..
        Но Рут не стал дослушивать этого выскочку. Максим Викторович был уже в возрасте. Его некогда пышную шевелюру успела выбелить седина, но сам он продолжал себя вести, как заносчивый подросток, у которого мускул было больше, чем мозгов. Максим Викторович очень любил травить байки о том, как он в одиночку тащил на себе всю корпорацию GameDevLaboratories, когда та была еще серой конторкой без мирового имени.
        Садясь в роскошный салон вип-автомобиля, Рут представлял себе, как первым делом выслушает откровения от гендиректора о его исторических подвигах, что привели корпорацию к большому успеху. От этой мысли он поморщился. А потом сразу загрустил, поскольку его комплексный обед так и лежал нетронутым на журнальном столике у Лизи.
        *******
        Главный офис GameDevLaboratories занимал целых двадцать этажей, с 80 по 100-ый, в небоскребе, именуемом Башня Тора. Рут никак не взять в толк, кому пришло в голову так по-дурацки назвать небоскреб, однако остальным оно понравилось, и вскоре башня стала центральным гнездом самых богатых кампаний мира. Автомобиль въехал подъездную дорожку, камни которой были отполированы до зеркального блеска. Дорожка регулярно орошалась водой, так что она была мокрой всегда, и вне зависимости от времени суток, машина словно скользила по зеркалу. Со стороны это выглядело эффектно.
        Автомобиль плавно замер перед главный входом. К ней тут же подскочил лакей, и открыл дверь, приглашая Рута проследовать в вестибюль. Рут бывал здесь однажды, когда проходил собеседование на должность сотрудника отдела техподдержки. Помниться, тогда он здорово перетрусил, задрав голову к небу, в облаках которого прятался самый верхний этаж Башни Тора. Рут ощутил себя ничтожной букашкой, которую корпорации, расположившиеся там, проглотят и даже не заметят.
        Входя в ярко освещенный вестибюль, наполненный снующими галстуками и выглаженными сорочками, кожаными портфелями и алюминиевыми чемоданами, Рут Вилсон испытал благоговейный трепет. К нему тот же подошел еще один швейцар, в строгом костюме, и предложил пройти к гардеробу. В верхней одежде пройти дальше было нельзя. Рут с неохотой отдал свою потертую куртку гардеробщице, которая тоже приняла ее без особого энтузиазма. Куртка Рута демонстративно висела подальше от дорогущих плащей и пальто.
        Служащий спросил в офис какой кампании ему необходимо попасть, а после подвел к специализированному лифту, отдельному для каждой организации. Рут успел насчитать с десяток таких лифтом, прежде чем сам встал перед дверью, раскрашенной принтами GameDevLaboratories. Лакей прислонил ладонь в белой перчатке в огромной кнопке вызова лифта, отчего ее контуры вспыхнули красным. Двери лифта тут же разъехались в стороны.
        - Повезло вам, - отозвался швейцар. - Полчаса назад в этот лифт было не протолкнуться.
        - Лучше бы я тоже не мог попасть в него, - мрачно отозвался Рут и вступил в просторную кабину. Лакей выбрал этаж приемной и, пожелав хорошего дня, поспешно вышел из кабины. Двери сомкнулись обратно и Рут остался снова остался один. Лифт мягко тронулся и понес Рут ввысь. На самом деле, кабина поднималась с огромной скоростью, но множество инженерных ухищрений, позволяло пассажирам не чувствовать легкую перегрузку. Не прошло и минуты, как Рут оказался на этаже 99, где располагалась приемная. Двери распахнулись и первым, что Рут увидел, было панорамное окно, из которого весь город выглядел, как на ладони. Чуть позже он наконец заметил людей, которые переполняли помещение приемной.
        Протискиваясь сквозь ряды молодых людей и девушек, Рут невольно слышал их обрывки разговоров и тут же определил, что это были всего-навсего личные секретари и помощники. Сами же шишки, которым принадлежали эти люди(а иначе это назвать нельзя), находились в комнате переговоров, оборудованной по последнему слову техники.
        Не успел Рут подойти к одной из секретарш гендиректора, важно восседавших за терминалами, как его кто-то окликнул.
        - Эй, Рут! Рут!
        Рут обернулся на голос и увидел Лизи, стоявшую у стены. Рут в два шага пересек комнату, задев при этом парочку острых локтей.
        - Ты чего так долго ехал? - Лизи вытаращила на Рута свои карие глаза. - Максим Викторович уже нервничает.
        - Но… - Рут так и не договорил, Лизи схватила его за руку и потащила в сторону переговорной.
        - Лизи, подожди, - Рут как мог, пытался высвободиться из хватки начальницы.
        Наконец, перед самой дверью, она выпустила его.
        - Отвечай на все вопросы без раздумья, - шепнула Лизи. - Они уже и так всю твою историю за день подняли. Сидят сейчас, изучают.
        Руту сразу вспомнились сегодняшние его два похода в туалет и одно посещение автомата с газировкой - неслыханная трата рабочего времени по уставному документу корпорации. Но вряд вопросы будут касаться мочевого пузыря Рута. Их интересует кое-что другое - переписка с space wolf11.
        - Ну давай, вперед. Если что, я прикрою, - Лизи ободряюще похлопала Рута по плечу, а затем впихнула внутрь.
        Рут хотел было возмутиться, но отступать уже было поздно. Он оказался в просторной комнате со светлыми стенами, также оснащенной панорамным окном. Наверное, чтоб провинившихся можно было прямо из окна выкидывать , мрачно подумал Рут.
        В центре комнаты располагался круглый стол на два десятка мест, за которым восседало шестеро человек. Рут мельком оглядел собравшихся. На совещание пригласили только самых причастных. Конечно, инцидент не мог обойтись без вмешательства генерального директора. Также здесь находились директор по финансовым вопросам Быков Герман, начальник информационной безопасности Рууз Вебстер, начальник отдела проектирования и разработки игрового оборудования Джастин Ли, начальник управления разработки игрового контента Юдин Арсений и директор проекта «Space wanderer 2.0» Уильям Фокс. С кем-то из них Рут работал плотно, а некоторых знал только в лицо. Например, безопасника.
        - Рут Вилсон, наконец-то вы пожаловали. Я уж думал, даже наша шустрая вип-машина не в состоянии сдвинуть вас с места, - сострил Исаев. Остальные растянули губы в улыбке, Юдин тихо хихикнул.
        - Уличные пробки не преодолеть даже вип-машине, - парировал Рут. - Вот если бы вип-машины умели летать..
        Теперь уже улыбались Руту. Первое испытание пройдено.
        - Что ж, я учту ваше пожелание, Рут. Когда-нибудь наша корпорация действительно обзаведется летающей машиной, но вы же сами знаете насколько это дорогое удовольствие, - Исаев лыбился так, словно самым главным тут был Рут а не он
        Потом все замолкли и воцарилось неловкое молчание. Рут знал, что должен ждать сигнала. Это было еще одним испытанием. На уважение. Ты не станешь делать что-то, пока гендиректор не предложит тебе - все просто. Если ты делаешь что-либо без позволения старшего, то значит ты самовольничаешь и не соблюдаешь дисциплину. Потому Рут стоял и дожидался, пока Исаев не пригласит его присоединится к совещанию. Могло случиться и так, что Рут простоит все совещание на ногах.
        Исаев уткнулся в планшет и что-то внимательно изучал.
        - Итак, Рут, - начал Исаев. - Думаю, не нужды говорить, зачем мы собрались здесь. Собственно, мы по вашей инициативе и собрались(Не стоит благодарностей), - он скрестил руки на столе. - Случай невероятный и невозможный, как вы считаете?
        - Я думаю, что нужно тщательно все изучить, - ответил Рут.
        Ли и Юдин подавили смешок. Рут не обратил на это никакого внимания Он понимал, что его пытались спровоцировать, чтоб он перешел к кому-нибудь из сидящих на личности. Такая была политика в верхних слоях - постоянные проверки на соблюдение дисциплины.
        - Я думаю, что есть какая-то связь между игроком space wolf11 и смертью молодого человека.
        - Надо же! И какая? - встрял Ли.
        Рут повернулся к нему и, вложив в свою улыбку всю доброжелательность, произнес:
        - Я более чем уверен, что это один и тот же человек.
        Ли расхохотался. Вебстер и Фокс косо глянули на него.
        - Мы как раз просматривали вашу активность, - промолвил Фокс.
        Руту Фокс нравился, Человек в годах, но его ум был так же открыт всему новому, как и в далекие двадцать лет.
        - Да, - подхватил Исаев. - И мы нашли кое-что странное в вашем поведении.
        У Рута комок подступил к горлу. Странное поведение?
        - Простите, не понимаю о чем вы, - безжизненным тоном отозвался Рут.
        - Сейчас поясню, - Исаев нажал кнопку на пульте.
        На окна стали спускаться жалюзи, погружая комнату во мрак. У Рута от волнительного ожидания пот буквально струился по телу. Он боялся как бы не грохнуться в обморок в темноте. Он не раз слышал, как приглашенные на ковер отрубались прямо на нем же.
        Едва жалюзи прикрыли доступ уличного света, как между Рутом и остальными возникло две голограммы: одна для Рута, другая - для важных шишек. Впрочем, голограммы проецировали одну и ту же картинку, а точнее видеоролик, на котором Рут общался с игроком space wolf11.
        Рут не совсем понимал для чего это демонстрировалось, ведь он и сам все помнил прекрасно, а руководство наверняка уже успело не раз просмотреть все данные. По крайней мере, Рут за время ролика успел перевести дух и сейчас чувствовал себя намного спокойнее.
        Наконец ролик закончился, и голограмма исчезла, оставляя всех в кромешной темноте. Но через пару мгновений комнату залил мягкий свет, бивший откуда-то из углов комнаты.
        - Рут, - промолвил Исаев. - Вы можете прокомментировать свои действия? Чем вы руководствовались в тот момент?
        - Всё очень просто, Максим Викторович, - Рут теперь говорил гораздо увереннее. - Наш отдел, помимо поддержки пользователей, выполняет функции поиска скриптов, который работают в игре неправильно, опять же через сообщения пользователей. Когда этот игрок написал, мне ничего другого не пришло в голову, как отправить его исследовать объект.
        - Понятно, - подал голос Вебстер, тучный мужчина, который с трудом помещался в свое кресло. Помимо лишнего веса природа наградила его и короткими ногами, из-за чего он был в прыжке взбираться на свой стул. - Ну а куда делась эта аномалия или откуда она появилась вам известно?
        - Нет, - развёл руками Рут. - Игра не посылает нам критические ошибки, но может из кто-то разработчиков и видел подобное сообщение.
        - В том то и дело, что нет, - отозвался Юдин. Любитель посмеяться над другими, даже при серьёзном разговоре говорил так, словно едва сдерживал смех. Может так оно и было. - Мои аналитики уже успели прочесать всю локацию, где находилась эта странная хрень, но ничего не обнаружили. Никаких следов, ровно как и следов персонажа, за которого играл space wolf11.
        - Но это невозможно! - не сдержался Рут и тут же прикусил губу. Ох, сейчас его всгреют.
        - Да, вы правы. Это невозможно, - Юдин не обратил внимания на всплеск эмоций. - Но тем не менее, это произошло на самом деле. Вебстер, как вы думаете, был ли это взлом или же в систему проник вирус?
        Вебстер немного пожевал свои пухлые губы, раздумывая над ответом.
        - Мы контролируем все подключения к серверам, - произнёс он. - Мы бы заметили, если кто-то попытался проникнуть на сервер с целью взлома.
        - Мне одно непонятно, - Рут снова нарушил столпы дисциплины. - Как игра могла убить живого человека? В терминалах же есть защита, так?
        Молчание, словно грозовая туча, повисло над круглым столом. Было видно, как лица всех управленцев напряглись. Вебстер и вовсе принялся нервно болтать ножками. Переводя взгляд с одного на другого, Рут понял, что задал самый неудобный для них вопрос, ответ на который означало признание, что важные шишки крупно облажались.
        - Терминал игрока, каким-то образом оказался взломан в тот момент, когда игрок вплотную приблизился к багу… будем его называть так… Вы, Рут, сами видели, как звездолет игрока пронзил луч. Мы тут с ребятами (ого, как он разоткровенничался) думаем, как вообще мог произойти взлом, ведь программа защиты записана в постоянную память и не может быть измена.
        - Если в двух словах описать взлом, - продолжил Фокс. - то терминал просто разорвал соединение до синхронизации с мозгом.
        - То есть, сознание игрока не вернулось из игры? - Рут не мог поверить в услышанное.
        - Можно сказать и так, - подтвердил Фокс.
        - Может ли это означать, что сам игрок сейчас находится где-то в игре.
        - Вам же только что сказали, - устало проговорил Ли. - Ни бага, ни персонажа. Куда они делись, мы не знаем.
        - И что теперь делать? - Рут вдруг почувствовал отвращение ко всем собравшихся, которые сидели, сложа руки, в том время, как по их вине погиб человек. Живой человек.
        - Это уже не вашего ума дело, - в голосе Юдина не было ни единого намёка на смех. - Знайте свое место и делайте только то, что вам велят. Мы и так вам позволили побыть пару минут выскочкой и где ваша благо…
        Рут из всех сил хлопнул по столу. Никто не ожидал подобного, потому все едва не выпрыгнули со своих кресел.
        - Да о чем вы вообще говорите? - Рут буквально кипел от негодования. Его голос, отраженный от пола буквально грохотал по комнате. - Погиб человек из-за ошибки, которую мы допустили, недоглядели. Нужно оказать семье погибшего поддержку.
        - Мы направил..
        - Нихрена вы не направили, вы сидите здесь и прячете свои виновные морды за стеклом и шторками вместо того, чтобы найти и наказать злодеев, которые посягнули на самое ценное, что есть у человека. Вам на это, - Рут оглядел будто окаменевших управленцев. - чихать с высокой ёлки.
        Вы будете дальше сидеть здесь и мять яйца, пока все само собой не утихнет. Вот только на что, способные сильные мира сего.
        И в довершении Рут плюнул на блестящий паркет. И тут что осознал, сто он натворил.
        Юдин поднимался со стула, широко раскрыв рот. На лице его читалась нескрываемая ярость, которое вот-вот точно так же вылезет наружу. Фокс буравил взглядом стол, Вебстер от волнения раскачался в кремле так, что был готов рухнуть вместе с ним на пол. Остальные сделали вид, будто сознание тоже их покинуло из-за какого нибудь бага. Исаев поднял взгляд на Рута, отчего у того пробежали мурашки по всему телу. Взгляд этот метал не просто молнии, там крутилось кое-что похуже.
        - К вашему сведению, Рут Вилсон, - ледяным тоном произнёс Исаев. - У сильных мира сего нет времени на чепуху, подобную смерти одного-единственного задрота, который непонятно от чего ещё сдох. И как правильно заметил господин Юдин, что делать дальше это не вашего ума дела. Теперь уже точно. Если у вас нет дельных предложений, кроме сопливых эмоций, то я удаляю вас с совещания. И из корпорации тоже.
        От последних слов, произнесенных Исаевым, у Рута подкосились ноги. Он схватился за стол, чтобы не упасть. Исаев встал кресла и нанёс окончательный удар.
        - Мы больше не желаем такого сотрудника среди наших рядов. Такой человек не должен марать своим присутствием безупречную репутацию нашей корпорации. Уходите! Теперь вы здесь посторонний человек. Даю вам пять минут, а затем вызываю охрану.
        Негнущиеся ноги сами развернули корпус Рута и понесли его к выходу. Закрывая за собой дверь, Рут услышал что-то похоже на «все ваши документы мы вышлем по почте», но это уже было не важно. Рут проковылял мимо Лизи, которая молча хлопала глазами.
        - Рут, что произошло? - Лизи двинулись за ним, но через пару шагов Рут посмотрел на неё с такой отрешенностью, что она решила остаться здесь.
        В сумочке заворчал коммуникатор, но она не обратила на него никакого внимания. Если эти козлы смогли довести Рута, который имел просто потрясающую стрессоустойчивость по меркам проведённых тестов, то ей там и подавно делать нечего. Выйдя из приёмной, Лизи не стала следовать за Рутом, а отправилась на другой этаж, продолжая игнорировать вибрирующую сумку на плече.
        Забравшись в кабину лифта, Рут нажал кнопку «П» - первый этаж. Лифт медленно тронулся, а Рут сполз по стенке на пол. Руки обхватили голову, сам он в это время смотрел в пол и гадал, что теперь делать со своей жизнью. Вообще найти работу в нашпигованном искусственным интеллектом мире, не так уж и сложно, если в трудовой учётной записи нет никаких пометок, характеризующих, как недобросовестного работника. Рут не сомневался, что корпорация раскошелится на целый опус, в котором подробно опишет, как Рут любит указывать своим начальника, что им можно делать, а что нет. С таким досье даже на мусорную переработку будет сложно устроиться. Кому нужен работник, который после вашего указания пошлёт вас куда подальше?
        По крайней мере, рассуждал Рут, у меня есть достаточно денег, чтобы протянуть годик другой. А за это время я успею сдохнуть от безделья.
        - Извините. С вами все в порядке? - раздался над головой услужливый голос.
        Рут задрал подбородок и увидел склонившегося над ним швейцара. Рут присмотрелся к его лицу повнимательнее. Сквозь маску бесконечно преданного и отзывчивого помощника, читалось абсолютное безразличие. Как человеку, служащему просто до лампочки, что какой-то паренёк в лифте забился в угол, как обиженный ребёнок, но протокол требовал оказания внимание всем гостям, иначе он так же быстро попрощается с работой, как и Рут.
        - Да, все в порядке. Вот просто присел отдохнуть, а то долго на ногах простоял, - вымолвил наконец Рут.
        - Если вы устали, то не хотите ли посетить наш…
        - Нет, - злобно перебил его Рут. - Не хочу.
        Он поднялся и с гордо, насколько позволял его жалкий видок, обошёл служащего и покинул кабину лифта.
        На улице его уже не ждал вип-автомобиль, не удивительно.
        - Наверняка, ещё сказали наехать на меня, если представится такая возможность, - вслух сказал Рут.
        Он на автомате сунул руки в карманы куртки, но её не оказалось на привычном месте. Ах, черт, она же в гардеробе осталась. Ну и ладно, хрен с вами. Держите прощальный подарок от меня
        Словно вопреки всем невзгодам, свалившимся на плечи Рута, стоял яркий безоблачный день. Поначалу Рут хотел добраться до дома на общественном транспорте, но передумал, решив, что прогулка под солнцем ему не помешает. Руту давно говорили друзья и близкие, что надо почаще бывать на солнце, что ж, теперь у него предостаточно времени, чтобы наверстать упущенное.
        Глава 2. Ошибки ничему не учат
        Прошло полгода, как Рут Вилсон с треском вылетел с работы. Теперь, когда к него было много свободного времени, Рут предавался всевозможные развлечениям: читал любимые комиксы, смотрел сериалы и фильмы, играл в компьютерные игры, и ежедневно делал четырёхчасовую прогулку. Излюбленным занятием, пока не отключили канал, у Рута было чтение рабочих форумов, в которых сотрудники GameDevLaboratories обменивались мыслями и ругательствами. Из таких сообщений Рут узнал, что руководство решило спустить случай со смертью игрока на тормозах и сделать вид будто ничего не было. Поговаривали, что Исаев отвалил матери погибшего огромную кучу денег, чтоб она никому не болтала о случившемся.
        Поначалу на Рута пытались мягко надавить, чтобы он вернул терминал - собственность корпорации, но тот наотрез отказался. Звонили по несколько раз на дню, но однажды терминал просто замок. Видимо в корпорации решили, что проще отключить сам терминал от сети, чем пытаться добиться от Рута Вилсона лояльности.
        Конечно, какая-то часть информации все же успела проскочить в прессу. Писали, что у одного игрока случилось резкое ухудшение самочувствия и потому рекомендовали новичкам консультации с врачом перед покупкой терминала. Были и те издания, которые не купились на денежную замануху корпорации и написали все открытым текстом, но из-за малочисленной аудитории таких газет, журналисты не смогли донести правду до ядра общественности. Люди доверяли медиа-гигантам.
        Рут неустанно следил за деятельностью корпорации. Его не покидала мысль, что такой случай произойдет еще раз. Слишком не случайным был этот баг. Если бы действительно это была ошибка в программном обеспечении, то разработчики наверняка выпустили специальное обновление для терминалов. Но такого не произошло. Рут регулярно просматривал файлы обновлений, в надежде найти в них что-нибудь по этой теме, однако, разработчики продолжали выпускать игровой контент и только.
        В сегодняшнее хмурое февральское утро особенно не хотелось вставать с постели. До пяти часов утра Рут просидел над внушительной стопкой комиксов, потратив на них почти месячный запас денег. О потраченных деньгах Рут нисколько не жалел. Пусть он и осилил два десятка многостраничных томов, все равно он будет их перечитывать столько раз, пока не запомнит все содержание до автоматизма. Сейчас Рут лежал и наблюдал, как ночник рисует лазером на потолке причудливые изображения звездного неба, галактик и планет. Рут не любил спать в полной темноте, потому собрал себе такой ночник. А в приступах бессонницы это помогало расслабится и наконец задремать. Но в этот раз ночник почему-то не помогал. Возможно мозг Рута был слишком перевозбужден от прочтения тонны комиксов, а может потому что уже скоро подъем, и организм потихоньку готовился к новому дню. И все же Рут надеялся поспать хотя бы пару часов.
        В этот момент над ухом заурчал коммуникатор. Рут специально поставил на входящий звонок урчание кота, так как считал, что это выглядит оригинально.
        - Вилсон слушает.
        - Алё, Рут, это Марк.
        Такого звонка в такой час Рут никак не ожидал. Он рывком сел, сбросив одеяло на пол.
        - Марк, что случилось? Ты как будто знал, что я не сплю.
        В трубке раздался заливистый смех.
        - Ну так, я слежу за тобой, маленький Рути, - проворковал голос из динамика.
        - Отвали от меня, педик хренов, - в шутку рассмеялся Рут. - Что тебе нужно от моей сладкой задницы?
        - В общем, - голос Марк вдруг стал серьезным. - Все произошло, как ты и говорил мне.
        Рут уже не сидел, а стоял посередине комнаты в одних трусах.
        - Ты это сейчас шутишь, да?
        - Какие шутки, дружище. Я вот только закончил говорить с истеричной девчиной, которая так орала, что ее парень того. умер. Я чуть не оглох, если честно.
        - Хм, ну да. В моем случае, тетка тоже вопила. Ну я их понимаю.
        - Понимать это одно, надо ещё адекватно на все это отвечать. Рут, дружище, я держался из последних сил, чтобы просто не бросить трубку.
        - Ты же техподдержка, - поучительно сказал Рут. - Ты не можешь бросить трубку, когда тебе захочется.
        В динамике раздался треск, Рут подумал, что их разговор уже прервали, но через мгновение все стихло и голос Марка продолжил. Говорил Марк тихо-тихо, Руту, чтобы его расслышать, приходилось прижимать коммуникатор к уху и выкручивать громкость на максимум.
        - Я уже сообщил Лизи об этом случае, но не думаю, что она сильно этому обрадовалась. Кому понравится, когда тебя поднимают с постели такими новостями?
        - Она уже сообщила наверх?
        - Не знаю, - Марк медлил с ответом. - По её голосу мне показалось, что она просто собирается спать дальше и все.
        Рут принялся расшагивать по комнате, с трудом сдерживая нервную дрожь. Выходит, что раз случаи гибели игроков повторяются редко, то на это можно закрыть глаза, и при необходимости заткнуть рот пострадавшим пачкой денег. Но если продолжать сидеть и делать вид, что ничего не происходит, то погибнет ещё больше людей. Рут не мог этого так оставить, не мог, в отличие от своих бывших начальников, закрывать на это глаза.
        - Рут? - с тревогой в голосе заговорил Марк. - Ты там как? Слушай, я не могу долго говорить, в любой момент, может сработать глушилка.
        На территории офисов GameDevLaboratories пользоваться личными средствами связи разрешалось, но только в экстренных случаях. Если же сотрудник будет трепать по телефону более трех минут, вместо того, чтобы работать на благо корпорации, автоматически запускался радиомаяк, который подавлял все соединения.
        - Я собираюсь выяснить, что происходит, - заявил Рут.
        - Рут, ты серьезно? Брось это дело! Лучше работу себе новую найди, сейчас ведь спустишь последние деньги на это чертов комплект, - Марк был явно не в восторге от намерений Рута.
        - Я не могу..
        - Чего ты не можешь? Брось! Тебя уже ничего не связывает с этой кампанией.
        - Ты не понимаешь, Марк, - в сердцах воскликнул Рут. - Нужно докопаться до истины. Исаев чихал на смерти игроков, так как у него достаточно денег, но я не могу смотреть на все это с безразличием.
        Молчание в трубке.
        - И что ты собираешься делать? - наконец сказал Марк.
        - Проникну в игру и попробую разузнать, что к чему. Ты же знаешь нпс'ишники могут хранить информацию даже о том, что в их год не было заложено. Главное задавать правильные вопросы.
        На том конце Марк тяжело вздохнул. Снова послышался нарастающий треск. Глушилка готовилась нанести решающий удар.
        - Ладно, делай, как хочешь. Раз уже ты собрался лезть в это дерьмо, то я не стану тебя отговаривать.
        Треск стал невероятно громким, Рут едва мог слышать своего друга.
        - Попробуй…ти. жей…нял? - слова утонули в грохоте помех и соединение разорвалось.
        Рут бросил затихший коммуникатор на постель и принялся искать одежду, которую он забросил вечером под кровать. После нескольких провальных попыток, она наконец, догадался включить в комнате свет. Спустя пару минут из недр кровати появились на свет измятые футболка и штаны. Рут с придиркой оглядел одежду и решил, что в таком прикиде его наверняка примут за какого-нибудь бездомного или, чего хуже, наркомана. Швырнув тряпки в корзину для стирки, Рут побрел к шкафу с чистой одеждой. После Рут решил проверить свои оставшиеся сбережения. Если он раскошелится на самый простой комплект игрового оборудования, то на продукты почти ничего не останется. Конечно, «Space wanderer 2.0» позволяла осуществить перевод игровых кредитов в реальную валюту, однако курс был крайней низкий. Пятьдесят игровых кредитов можно было обменять на один-единственный доллар. Добыть кредиты в игре было делом непростым. Сделано это было для того, чтобы игроки не слишком тешили себя мыслью сделать деньги из воздуха.
        Рут еще раз взглянул на свой не слишком большой счет. Чуть более десяти тысяч. А игровой комплект стоил девять девятьсот. Перед Рутом встала дилемма - отправится спасать мир и умереть от голода или жить припеваючи и не лезть куда не просят. Обычный человек в такой ситуации, не задумываясь, выбрал второе., но у Рута откуда-то возникло чувство ответственности за все происходящее. Рут размышлял, куда может довести эта игра в супергероя. Надеюсь, меня ничто не прикончит, успокаивал себя Рут, а затем перешел на сайт корпорации и произвел покупку игрового терминала. Вжух! И на счету осталось всего двести долларов. На экране терминала высветилось сообщение, что GameDevLaboratories очень рада (ага, как же!), что Рут решил присоединиться игровому сообществу «Space wanderer 2.0», а приобретенное оборудование будет ожидать его в ближайшем пункте выдачи заказов всего через каких-то полчаса.
        Рут откинулся на спинку кресла и еще раз обдумал, правильно ли он поступил. Ведь может оказаться (да скорее всего так и есть), что он будет искать иголку в стоге сена, причем иголка каждый раз будет перемещаться в какой-нибудь другой стог.
        - По крайней мере, - вслух сказал Рут. - Эту дрянь можно будет вернуть в течение недели. За это время можно успеть нарыть факты.
        Рут понимал, что ему предстояло примерить на себе роль необычного сыщика, за которым будут пристально следить. Он нисколько не сомневался, что корпорация тайком приглядывает за ним в жизни и будет приглядывать в игре. Нужно принять это, как факт и учитывать при всех дальнейших действиях. Если за всем этим стоит кто-то из корпорации, он может помешать Руту докопаться до правды вплоть до того, что Рута просто прикончат.
        Через полчаса сообщение о доставке так и не пришло, ровно как и через два часа. Рута это не могло насторожить, хотя откуда в корпорации знать для чего ему понадобилось войти в игру. Может действительно поиграть захотелось. Рут сомневался, что их разговор с Марком могли подслушать. Корпорация обычно не лезла в личные дела сотрудников, пока они никак не мешали работе гигантской машины.
        Около десяти часов утра Рут наконец получил сообщение о доставке. Диспетчер извинялся за доставленные неудобства. вызванные работой транспортной кампании.
        - Могли бы сразу сказать, что все спали, и никто не хотел тащиться ночью на работу, - пробурчал Рут, с трудом разлепляя сонные веки.
        Пока он ждал незаметно для себя умудрился заснуть и проспать около четырех часов, что было намного лучше, чем Рут сам рассчитывал. Наскоро приготовив себе горячий кофе, он забрался на подоконник и наблюдал за мечущимися жителями, которых не страшил завывающий за плотным пластиковым окном холодный февральский ветер. Кофе вперемешку с печеньем отлично бодрил и давал силы на дальнейшую жизнедеятельность. К тому же, для Рута кофе служило заменителем сигарет. Курильщики в состоянии сильного стресса начинают курить сигареты одну за другой, пытаясь таким образом снизить психическую нагрузку. Руту сигареты не помогли, да и вообще не понравились, а вот кофе. С кружкой кофе он мог противостоять всем нападкам пользователей и судьбы. Возможно, будь у него тогда, в комнате переговоров, под рукой кружка с кофе, все обернулось бы иначе.
        Наблюдая за жизнью внизу, Рут составлял план действий на сегодняшний день. Помимо посылки следовало закупиться продуктами на оставшиеся гроши, чтобы не тратить времени на походы в магазин, а затем приготовить из них не скоропортящуюся еду. Рут намеревался докопаться до правды всего за неделю, а затем возвратить комплект обратно, мол, верните мне мои деньги, в ваше дерьмо совершенно невозможно играть. Тогда он и при деньгах останется и мир спасет от зла. По крайней мере, Рут представлял себе будущее именно таким. Возможно, он был слишком оптимистичен, но Рут всегда старался верить в хороший конец.
        Улица встретила его мощным порывом ветра в лицо. А из окна дома погода выглядела куда приятнее. За ночь выпал небольшой снег, и вьюга, не дождавшись дворников, принялась сама разгонять белый покров во все уголки города. Прохожие прятали лица в высокие воротники или вязанные шерстяные маски, защищавшие их от летящего песка и прочего мелкого мусора. Рут тоже поскорее обернул вокруг лица шарф и двинулся в строну пункта выдачи покупок. Сам пункт представлял собой небольшую группу автоматических сейфов, с присоединённым к ним терминалом. Вводишь в терминал свой идентификационный код и открывается ячейка с твоей посылкой.
        У терминала Рут увидел небольшую группку таких же молодых людей, как и он сам, выстроившихся в очередь. Молодежь о чем-то горячо спорила между собой. Рут встал в конец и прислушался.
        - Да мне знакомый рассказывал! Он сам видел, как того парня прошиб белый луч из облака и тот исчез!
        - Да ты гонишь! Хорош байки травить. Не может там такого быть.
        - Я отвечаю!
        Нетрудно было догадаться о чем говорили ребята, как и о том, откуда здесь набралась очередь. Перед терминалом стоял щуплый паренек в очках с толстыми линзами и пытался набрать идентификационный код, но из-за запущенной близорукости то и дело попадал не по тем клавишам.
        - Эй, очкарик! Долго ты там еще будешь копаться? Может ускорения тебе под зад дать? - выкрикнул широкоплечий парень из очереди.
        Обстановка явно накалялась. Очкарик что-то промямлил в ответ неразборчивое, и тут терминал грозно запищал, сигнализируя о неверно введенных данных. Среди стоявших в очереди разнесся возмущенный шепоток. У очкарика явно оставался в запасе последний шанс, и если он снова введет неверные цифры тот шкаф просто просто вышвырнет в сугроб. Рут, который внимательно следил за ситуацией, пришел к выводу, что бедняге никто не собирается помочь, а ведь у остальных наверняка проблем со зрением нет и руки с ногами есть. Рут сделал глубокий вдох и двинулся в обход очереди. Тут же раздались возмущенные возгласы, кто-то пытался одернуть Рута за плечо, но он не обращал на это никакого внимания. Подойдя к очкарику, он выхватил из его рук коммуникатор и ввел в терминал, отображенные цифры. Терминал удовлетворенно пискнул и рядом открылась ячейка, содержимое которой Рут сам заказывал несколько часов назад. Очкарик забрал обратно коммуникатор и поспешил за своим добром. С внушительного размера коробкой с рисунками к игре «Space wanderer 2.0» очкарик скрылся из виду, так и не поблагодарив своего спасителя. Не
поблагодарили Рута и люди из очереди за то, что она наконец сдвинулась с места. Стоявший перед очкариком мужчина зрелых лет грубо оттолкнул Рута в сторону, сказав, чтобы тот двигался в конец очереди, пока не получил по голове. Рут был куда более терпелив к окружающим, потому даже не стал спорить на счет нетактичного обращения. Он, пожав плечами, двинулся обратно, где его место уже успели занять.
        - Так-то я здесь стоял, - заявил Рут хрупкой девушке, которую всю трясло от холода.
        Девчонка с выкрашенными ярко красными волосами, одетая в тоненькую кожаную куртку, которая была ей явно велика, молча отошла назад, чтобы Рут мог занять прежнее место в очереди.
        - Спасибо, - буркнул Рут. Настроение после очкарика было паршивое - вот и помогай после этого людям.
        Позади него девушка пыталась хоть как-то согреться в своей, не подходящей по сезону, одежде. Ветер трепал волосы во все стороны, просовывая свои ледяные пальцы под мини-юбку и куртку. Рут слышал, как у нее стучат зубы. Ну нет, хватит с него на сегодня добрых дел, Рут еще не стал супергероем., чтобы всецело отдавать себя на спасение человечества. Между тем очередь успела сдвинуться на пару человек.
        Челюсти позади Рута уже не просто стучали, они были готовы разбиться друг об друга, если пробудут на улице еще какое-то время. Рут не в силах слушать дальше, повернулся к девушке.
        От увиденного у него невольно защемило сердце, хотя замерзающих бездомных на улицах он повидал достаточно. Девушка, явно не бездомная, как могла обхватила себя руками и раскачивалась на ветру, сунув носик за воротник.
        - Эй, может пойдешь погреешься? - Рут легонько потряс ее за плечо. Даже через перчатку чувствовалось насколько кожа задубела на морозе.
        В ответ девушка отрицательно мотнула головой и еще глубже спрятала лицо в куртку.
        - Ты ведь замерзла насквозь, - продолжал Рут. - Еще подхватишь какое-нибудь воспаление.
        Очередь продвинулась еще на пару человек. Теперь Рута от терминала отделяли всего трое.
        - На, возьми, - Рут протянул девушке свои перчатки. Конечно, не самые теплые, но все же лучше, чем ходить с голыми руками.
        - Не могу, - донеслось едва различимое из под куртки.
        - Почему не можешь?
        - Если мой парень увидит меня в чужих перчатках, он меня выгонит из дому.
        - Это он тебя послал в такую погоду голышом? - Рут не сомневался, что услышит утвердительный ответ.
        - Ну. да, - ответила девушка после некоторой паузы.
        Рут с жалостью поглядел на нее. Каким нужно быть морально обделенным человеком, чтобы отправить свою девушку исполнять свои хотелки? Наверняка, взял ее на слабо, мол, если любишь меня, то иди туда-то и сделай мне то-то во имя нашей любви, а я в знак благодарности может не будут орать на тебя часик-другой. От это мысли Рут и самого пробила дрожь, будто он тоже вдруг оказался на улице в одной футболке и трусах.
        - Бери, выкинешь потом перед домом, - Рут чуть ли не сунул перчатки за ворот куртки.
        Медленно-медленно девушка протянула начавшую маленькую руку и взяла перчатки. Пока она пыталась натянуть их на задервеневшие пальцы, Рут успел разглядеть красную и растрескавшуюся кожу на кистях. Значит, она уже не в первой совершая подобные вылазки.
        - Спасибо, - тихо сказала девушка.
        - Как тебя зовут? - Рут надеялся, что не перегибал палку. Вдруг она решит, что он надеется получить от нее нечто большее, чем простое «спасибо». на всякий случай он добавил. - Мену Рутом звать. Рут Вилсон.
        Но девушка не ответила. Вместо это она снова спрятала лицо в куртке, как будто и не слышала Рута вовсе. Ну хоть за перчатки спасибо сказала.
        Рут повернулся к ней спиной как раз вовремя, ведь впереди него уже никого не было. Рут быстро ввёл свой код и услышал, как где-то рядом щёлкнул замок ячейки. Он пошарил глазами и нашёл в двух шагал приоткрытую дверцу.
        Распахнув её, Рут стал обладателем игрового комплекта «Space wanderer 2.0». Рядом щёлкнул ещё один замок. Через крохотную щель Рут увидел, точно такой же комплект, как и у него. Для девушки коробка оказалась немного тяжеловата, с покупкой в руках она несколько раз опасно выгнула спину, что едва ей не стоило падения на мерзлую землю.
        Рут провожал глазами эту незнакомку, наблюдая, как её покачивало из стороны в сторону от порывов ветра. С коробкой почти в половину её небольшого роста, она походила на мультяшных персонажей, которые вот-вот должны грохнуться самым забавным образом.
        От девушки Рута оторвали собственные руки, уже начавшие подмерзать. Рут торопливо вытащил коробку из ячейки. Покупка оказалась на удивление тяжелой. Рут поразился тому, как та малышка вообще подняла её с земли. Пыхтя и обливаясь потом, Рут дотащил покупку до своей квартиры. К этому моменту шарф превратился в нагромождение сосулек.
        Верхняя одежда одним большим комом полетела в сторону шкафа, а после осталась лежать бесформенной грудой.
        Рут не церемонился с упаковкой, совершенно позабыв о том, что ее нужно сохранить в идеале, если нужно возвратить комплект обратно. По комнате полетели клочья картона. Когда Рут наткнулся на внушительный слой пенопласта, в ход пошёл нож. Вскоре пол оказался усыпан упругими белыми шариками, а Рут наконец добрался до цели: матовый прямоугольный предмет в заводской защитной плёнке с логотипом GameDevLaboratories - изображением микросхемы с аббревиатурой «GDL».
        Без инструкции было понятно, что это самое сердце игрового комплекта - пользовательский терминал. Рут пока оставил терминал в сторону и принялся копать дальше. Через минуту он извлёк странное кольцо с проводами, пистолет с инъекцией и инструкции по применению.
        Кое-как собранный в коробку мусор отправился в угол.
        Рут по диагонали пробежался по рекламному буклету, что выпал из толстой книжки инструкций. На нем были изображены игровые персонажи на фоне галактики: женщина и какой-то зелёный инопланетянин-гуманоид. Внизу яркая надпись призвала как можно скорее отправиться на исследования невероятных миров в перезапуске игрового суперхита прошлых лет.
        Рут отбросил буклет и взялся за инструкцию. Толщина почти в три сотни страниц объяснялась тем, что вмещала в себя рекомендации на десяти языках. В отличие от буклета, бумага в книжице была намного хуже по качеству, все иллюстрации были выполнены в черно-белом виде. Рут никак не мог понять, как конце двадцать первого века может быть недостаток в цветной краске и качественной бумаге, которая давным давно уже делается из полимеров, а не из дерева.
        На первых страницах руководство предупреждало о консультации с врачом перед введением инъекции, так как могут возникнуть сильные аллергические реакции. Рут какое-то время вспоминал нет ли у него аллергии на что-нибудь, но на ум ничего такого не пришло. В любом случае, времени на посещение врача у него не было. Так же ему на глаза попался текст о том, что нанороботы, содержащиеся в инъекции должны быть введёны в организм не ранее, чем за час. Час так час. За это время можно успеть приготовить еду, а потом как можно скорее отправляться на исследования невероятных миров.
        Не медля, Рут приставил к предплечью пистолет и нажал на спусковой курок. Взведенная пружина влила капсулу синей жидкости менее чем за секунду. Рука выпустила пистолет, и он с громким стуком упал на пол. На месте укола красовалась маленькая точка, но боли Рут не чувствовал. Ну хоть что-то цивилизация научилась делать за целый век развития. Теперь у него есть час, чтобы подготовится ко входу в игру.
        Как выяснилось, это был слишком оптимистичный прогноз. Поначалу Рут обнаружил, что у него практически закончились продукты. В кладовой он нашёл полупустой пакеты макарон, чего явно было недостаточно. В ближайшем магазине произошла авария с кассовым аппаратами: какой-то умник взломал их и похитил наличность. Руту пришлось тащиться в поисках продуктового магазина в другой микрорайон. Поход занял почти полтора часа, ещё примерно столько же ушло на готовку еды. Наконец Рут освободился, когда часы показывали половину пятого. Не самый плохой результат.
        Подключив оборудование к Сети, Рут нацепил на голову кольцо и поудобнее устроился в постели. Провода от кольца были подключены к терминалу. Как выяснил Рут, в терминале был спрятан крохотный пульт с одной единственной кнопкой, чтобы запускать устройство, когда игрок будет готов.
        Рут глубоко вздохнул, повертел перед глазами пульт и нажал на кнопку. Терминал зашумел и засветился разноцветными огоньками. В инструкции было указано, что таким образом производится первоначальная настройка, при следующих запусках вход будет в игру будет производиться быстрее.
        Рут лежал и смотрел в потолок, вслушиваясь в шуршание и попискивание терминала, как вдруг он почувствовать, что картинка перед глазами стала сворачиваться, словно внизу поля зрения появилась дыра, и построенное мозгом изображение вытекало через неё. Да что там говорить, Рут сам ощущал себя, как жидкость в канализационном змеевике. Ох, не таким он себе представлял вход в виртуальный мир. Даже в старинной «Матрице» и то все было намного проще и приятнее. Рут молился только об одном-чтобы эти ужасные ощущения не стали последними в его жизни.
        Глава 3. Первый вход
        Всё кружилось и вертелось, сжималось и растягивалось. И тут хаос замер. Рут обнаружил, что лежит на холодном полу в одних трусах. Комната была явно не его, и напоминала каюту космического корабля из древних компьютерных игр. Где-то едва слышно играла успокаивающая музыка. Ну-ка попробуем пошевелить рукой. Есть. А ногой? Есть. А вдохнуть поглубже? Гортань Рута наполнил суховатый воздух, и он закашлялся. Рут рывком сел, и голова вновь пустилась в пляс. Ну уж слишком реалистично! Даже воздействие плохого воздуха проработали.
        Тут перед Рутом из ниоткуда появилась серая табличка.
        «Привет, путешественник! Добро пожаловать в „Space wanderer 2.0“! Именно здесь ты можешь забраться в такие дальние уголки Вселенной, до которых в реальном мире не хватило бы и миллиона жизней, чтоб до них добраться. Скорее принимайся за дело! Исследуй, строй, сражайся и наслаждайся игрой. Но для начала… Как тебя зовут?»
        Под текстом мигала кнопка «Ввести имя». Рут осторожно опустил на неё указательный палец и, о чудо, табличка была осязаемой. По ощущениям будто трогаешь стекло. Табличка восприняла касание, стёрла приветствие, заменив его кнопками клавиатуры. Рут поначалу набрал свое имя, но затем передумал и, стерев, написал другое - Джатук. Нет, это не пойдёт. Может Кайнан? Нет, ещё хуже. А как насчёт Хойала? Это то, что нужно!
        Рут быстро вбил псевдоним и нажал на кнопку «ОК». Табличка обновила информацию, и теперь на ней красовалось точное такое же изображение, как и на Буклете. Рут поискал глазами кнопки управления, но нашёл только крохотный крестик в правом верхнем углу таблички. Потребовалось несколько попыток, чтобы попасть точно по нему. Наконец табличка исчезла, растворившись в виртуальном воздухе.
        Теперь следовало осмотреться. Рут только сейчас понял, что слишком поторопился со входом игру, поскольку он не знал как из неё выйти. В конце концов, утешал он себя, система рано или поздно отключит меня от игры, как только я начну утомляться.
        Его персонаж был одет в белоснежный комбинезон, замок на котором почему-то не растсегивался. Наверно, разработчики решили, что дальше раздеваться в их игре смысла нет. В целом телосложение у персонажа было неплохое. Персонажу Рута подкинули клочок-другой волос, и теперь на голове росла мощная шевелюра. В реальной жизни у Рута были реденькие жидкие волосы.
        Рут провел ладонью по подбородку и не обнаружил ни единого намёка на щетину. Тут его внимание привлекло странное мигание на левом запястье. Рут присмотрелся и увидел полупрозрачный браслет. В недрах желеобразной структуры мерцал огонёк, однако никаких органов управления на браслете не было. Тем не менее, Рут попробовал коснуться его и тут же передним выскочила ещё одна табличка большим размером.
        Имя персонажа: Хойал
        Уровень: 1
        Опыт:0
        Здоровье: 100
        Броня: 0
        Выносливость: 50
        Рут без труда узнал карту состояния персонажа. Внизу на одинаковом расстоянии друг от друга находились кнопки перехода к ветвям способностей, журнал заданий и карта локаций. Здесь же и находилась кнопка выхода из игры. Рут просмотрел пустые пока ещё ветви способностей и журнал, а после коснулся браслета, и табличка исчезла.
        Теперь настало время осмотреть комнату. Стены покрывала приятная на ощупь светло-коричневая облицовка. В реальном мире Рут решил, что это какой-то дорогой пластик, но здесь вполне возможно, что материал был вымышленным. В недрах одной из стен
        Рут обнаружил выезжавшую кровать. Она приводилась в действие прикосновением ладони у светящийся панели, на которой имело схематическое изображением кисти. Едва кровать выехала из стены, над ней возник синий кружок с буквой «i». Да уж, разрабы не слишком заморачивались над размещением подсказок. С другой стороны, чем проще, тем дружественнее интерфейс, и не нужно ломать голову надо элементарными вещами. Рут коснулся значка, и он тут же исчез уступив место очередной информационной табличке.
        Это ваша кровать. Здесь вы можете восстановить здоровье и выносливость, а также покинуть игру. Чтобы отдохнуть, вам нужно лечь на кровать и коснуться личного браслета.
        Рут ещё раз пробежался глазами по браслету в надежде отыскать кнопки, но похоже игра сама определяет, где находится носитель браслета и меняет функции браслета.
        Рут убрал табличку и принялся исследовать дальше. Помимо кровати в комнате имелся низенький столик из полупрозрачного дымчатого материала с двумя креслами и верстак. Последнее Рут никак не ожидал здесь увидеть, однако, как рассказала ему табличка, верстак в его комнате позволял чинить снаряжение без затрат на запчасти. Если приспичит чинить в другом месте, то будь готов иметь при себе детали для замены.
        От внешнего мира комната была отделена массивной металлической дверью шириной в половину стены, однако Рут не заметил никаких органов управления возле нее. По видимому открывалась при приближении к ней. Рут пока что не стал проверять этот факт.
        Он устроился в кресле и вновь вызвал меню характеристик своего персонажа. Рут несколько удивился, взглянув на показатели. Пока он бродил по комнате, его опыт несколько увеличился:
        Опыт: 20
        Возникший справа информационный значок пояснил, что опыт начисляется не только за боевые действия и выполнение квестов. Опыт растёт и за счёт исследования мира. Причём чем выше будет уровень Рута и чем дальше он заберётся от своей комнаты
        комнаты, тем больше начислится ему опыта за исследования. Это хорошо, подумал Рут, пока я с голой задницей только и остаётся, что просто шататься по местности. Кстати о местности, ну-ка взгляните, куда меня забросило. На оборотной стороне буклета, что-то было написано про то, что игра в случайном порядке назначает расу и стартовую локацию. Рут перешёл на карту и увидел черноту с одной лишь мерцающей точкой, которой он был сам. Беззвучно шевеля губами, он прочитал название местности Плато Да'ард' ан, Треномо'ин. Больше никакой информации не было. Рут отправился в журнал, может быть там что-то найдётся полезное.
        Начат квест «Добро пожаловать в Space wanderer 2.0»
        Ты успешно вошёл игру, однако до сих пор почти ничего не знаешь об окружающем тебя мире. Попробуй сделать первые шаги. Это просто! Для начала сделай это:
        - покинь стены своей комнаты
        - раздобудь снаряжение
        - найти местных жителей этой планеты.
        Ничего сложного на первый взгляд, однако насчёт снаряжения у Рута было вопросы. Счётчик игровых кредитов, обнаруженный здесь же, показывал всего 50 единиц. Рут не был знаком с местными ценами, но был уверен, что на эти деньги даже одежду не купить.
        Рут вздохнул поглубже сухой воздух и направился к двери. Когда до не оставалось не более двух шагов, она с шипеньем разделилась на две части, которые разъехались в разные стороны. В открывшемся проёме висела едва различимая табличка с названием локации, в которую перейдёт Рут, едва порог комнаты останется за спиной. Рут застыл на месте. Он увидел противоположный край ущелья, дна которого он не увидел, поскольку его взгляд упал на довольно широкую каменную площадку, которая внезапно обрывалась впереди через метров тридцать. Рут не сомневался, что там он как и раз и увидит дно, а может и нет, если ущелье слишком глубокое.
        В целом камень выглядел таким, как его привык видеть Рут, за исключением того, что в породе были белесые вкрапления.
        Порыв ветра налетел на него, смахнув немногочисленную пыль с камней. Вдруг Рут испытал необычайное воодушевление, а в следующий миг перед ним всплыла информационная табличка.
        Выполнение квеста «Добро пожаловать в Space wanderer 2.0»: пункт «покинь стены своей комнаты» завершён. Начислено очков опыта: 10
        Вот оно как! В GameDevLaboratories научились даже внушать эмоции. Весьма неплохо они придумали подбадривать игрока. Рут попытался представить, что будет испытывать, когда завершит квест. Наверно, почувствует себя пупом земли.
        Ладно, что там дальше по списку? Раздобыть снаряжение.
        Первым делом Рут обошёл свою комнату, которая скорее была отдельным жилище, выполненным в форме купола.
        Неподалёку расположилась ещё дюжина таких куполов. Сложно было определить, живёт там кто или нет, к тому же ни на одном домике нет опознавательных знаков. Только гладкий белый купол и дверь.
        Однако возле некоторых сооружений стояли ящики, возможно, Рут мог бы там найти что-то полезное. Ящики выдели как пластиковые бочонки с откручивающейся крышкой. В первых двух было пусто, а вот в третьей обнаружился закрытый пакет с изображением одежды. Как раз кстати. Рут уже порядком подмерз на горном ветру в одном комбинезоне. Рут вертел в руках пакет и не понять, как его использовать. Опять же никаких кнопок и клапанов не было. Рут подумал не коснуться ли вновь браслета. Не выпуская пакета ли левой руки, указательным пальцем правой он коснулся полупрозрачного ремешка. и пакет с одеждой исчез. Однако сразу же замигал браслет, приглашая коснуться его ещё раз. На этот раз Рут сразу попал в табличку с инвентарем.
        Поздравляем, вы получили первое свое снаряжение. Чтобы надеть элемент одежды коснитесь его пальцем и поместите в свободный слот. Чтобы выбросить снаряжение переместите его в слот со значком мусорного ведра.
        А следом:
        Выполнение квеста «Добро пожаловать в Space wanderer 2.0»: пункт «раздобудь снаряжение» завершён. Начислено очков опыта: 20
        Ок, с этим все понятно. Рут убрал таблички и вернулся к инвентарю.
        В распоряжении Рута оказался комплект обычной одежды из плотных штанов, сапог и куртки. Он сделал все, как указывала подсказка, и в следующее мгновение уже был одет. На всякий случай, он глянул свои характеристики и не без удовлетворения заметил, что опыт подрос до 50 единиц. Что ж, неплохо, однако, стоит погулять подольше.
        Рут прохаживался вокруг куполов, пытаясь обнаружить хоть какие нибудь следы пребывания здесь разумных существ, но вскоре понял, что эта идея бестолковая. Ветер, сновавший за ним по пятам, в считанные секунд сметал любые его следы. Что там говорить об остальных?
        Так ты точно ничего не найдёшь , сказал сам себе Рут, стоит отойти подальше от этих жилищ.
        Перед этим он попытался проникнуть внутрь остальных комнат. Везде было пусто, даже ящиков с вещами не обнаружилось.
        Рут не удержался и все-таки подошёл к краю ущелья. Ну не могут же в игре сделать так, что едва попав в неё, ты тут же погибнешь. Потому то Рут и подобрался к самому краю, нисколько не боясь сорваться в низ. И риск оправдал его ожидания. Ущелье оказалась не глубоким, и, что самое главное, там кипела жизнь.
        Дно ущелья было усыпано комнатами-куполами, между которым сновали какие-то существа. Однако, спуска Рут не видел. Возможно, где-то дальше есть какой-нибудь подъёмник. Через пару сотен метров Рут наткнулся на валун, за которым размещался вертикальный лифт. Опоры и вся конструкция в целом выглядела изношенной. Краска выцвела и облупилась, а на её месте ярко выделялись пятна ржавчины. Глядя на раскачивающуюся на тросах платформу, Рут засомневался стоит ли им пользоваться. Но ущелье тянулось далеко за горизонт, и не было видно никаких иных средств спуститься вниз. Рут вступил на решетчатый металлический пол, и платформа натужно заскрежетала. Как бы не улететь вместе с этой рухлядью!
        Рут пошарил глазами рычаги кнопки, но ничего такого на платформе не было. Как неудобно! Рут коснулся своего браслета, и платформа, жутко заскрипев, дернулась, а затем медленно поползла вниз.
        Ржавая платформа с человеком на борту отражалась в окулярах визора. Чёрные, словно один большой зрачок, глаза неотрывно наблюдали за каждым перемещением человека. Фигура, укрытая под камуфляжной сеткой, расположилась на противоположной стороне. Устроившись на небольшом выступе, она была практически незаметна. Едва подъёмник опустил пассажира на камень, фигура тут же сорвалась с места. Облаченное в экзоскелет, существо взмыло ввысь, а затем камнем устремилось вниз. Плавно приземлившись, фигура спряталась за сваленные в кучу пустые контейнеры и продолжила наблюдение.
        Едва Рут достиг дна ущелья, перед ним всплыла новая информационная табличка:
        Открыто место: Ущелье лок'и Мамб. Начислено очков опыта: 20.
        Когда платформа наконец замерла, Рут поспешил к ближайшему куполу. Выглянув из-за выпуклой стены, Рут принялся рассматривать местных. Это были невысокие существа. Тела их с ног до головы были закутаны в тряпье, по видимому, защищавшее от пронизывающего холода, который царил на дне. Ветра здесь не было, однако звезда, освещавшая сейчас поверхность планеты, практически не заглядывало сюда. От того воздух здесь нисколько не прогревался. Даже в одежде, Рут чувствовал, как холод своими иголочками забирается ему под кожу. Вот это полное погружение!
        Рут разглядел над существами полупрозрачные надписи голубоватого цвета. Насколько Рут знал из игр, голубой или синий цвет означал нейтральность. «Лок'ки» - так было написано над каждым существом.
        Внезапно Рут испытал настолько приятное ощущение, сравнимое с оргазмом. Браслет на запястье замигал. Немного придя в себя, Рут приложил ладонь к нему.
        Поздравляем! Ты завершил квест «Добро пожаловать в Space wanderer 2.0». Доступен квест «Первые шаги в Space wanderer 2.0». Перейти к выполнению?
        Рут нажал кнопку «Да», табличка открыла журнал квестов.
        «Первые шаги в Space wanderer 2.0»
        Ты успешно выполнил свой первый квест, а теперь попробуй сделать следующее:
        - раздобудь инструмент или оружие
        - найди ближайший город или поселение
        Информационная табличка сменилась другой:
        Поздравляем! Вы достигли уровня 2. Ваши базовые характеристики увеличены на 5 %.
        Получено очков способностей: 3
        До следующего уровня требуется 200 очков опыта.
        Текущие характеристики персонажа:
        Имя персонажа: Хойал
        Уровень: 2
        Опыт:110
        Здоровье: 105
        Броня: 0
        Выносливость: 52
        Целых три способности? Довольно щедро. Рут переключился на ветви способности и в ступоре уставился на открывшееся табло. Ему взору открылось бесчисленное поле затемненных кружков, соединённых между собой линиями. То это были не открытые способности. Их количество просто поражало. Наверное, чтоб открыть их всех понадобиться не одна жизнь, подумал Рут. Для начала прокачки можно было выбрать одну из ветвей, причём в некоторых местах они пересекались между собой. Наверняка, это были общие для всех ветвей способности. Каждая из ветвей позволяла с той или иной степенью удобства исследовать игровое пространство. Ветви носили следующие названия: «Первопроходец» - для исследователей глубин космоса, «Властелин планет» - для тех, кто не хочет соваться далеко и перемещаться в пределах одной планетарной системы и «Господин» - тем, кому достаточной той планеты, на которую его забросила игра.
        Рут не стал долго думать и выбрал «Первопроходца», ведь если он хочет найти аномалию, убивающую живых людей, ему придётся рыскать по всему космосу. Эта ветка начиналась с трех, следующих друг за другом способностей:
        «Путешественник-I» - воздействие агрессивных сред миров снижено на 5 %
        «Силач - I» - переносимый вес увеличен на 5 %
        «Пилот - I» - позволяет управлять наземными транспортными средствами.
        Закончив распределять способности, Рут убрал табличку и вернулся к наблюдению за лок'ки.
        Лица существ были спрятаны за зеркальными щитками, оканчивающимися внизу коротенькими шлангами. Все были за работой. Они перетаскивали ящики из одного купола в другой и обратно. Без сомнений это были НПС - всего лишь программы, хоть и оснащённые искусственным интеллектом. Скорее всего они не будут нападать на него или убегать, пока Рут не попытается с ними установить контакт.
        И тут кто-то коснулся его плеча. Рут вздрогнул и выскочил из укрытия, врезавшись в лок'ки. Существо выронило коробку и противно запищало, тыча пальчиками то в упавший контейнер, то в Рута. Похоже, гуманоид был недоволен, что Рут нарушил его циклическую работу. Пока существо распиналось в ругательствах, Рут смотрел на то место, где прятался несколько мгновений назад, но там никого не было. Кто же тогда его дотронулся?
        Тем временем лок'ки уже привлёк своим шумом внимание нескольких сородичей. Побросав работу, они окружили Рута. В их зеркальных щитках отражалось испуганное лицо Рута.
        - Эй, послушай, - перебил гуманоида Рут. - Это вышло случайно. Извини.
        Лок'ки на мгновение замок, а потом вновь принялся что-то говорить. Вот бы понимать его язык. Остальные тоже потихоньку вливались в разговор и вскоре вокруг Рута поднялся настоящий гам.
        - Эй, а ну заткнитесь! - Рут пытался перекричать, лок'ки словно его и не слышали.
        Тогда Рут попытался воспользоваться старым дедовским методом - быстро покинуть зону конфликта, а проще, говоря сделать ноги. Но стоило ему дёрнуться в сторону, как ручонки обхватили его ноги. Удивительно, как в таких маленьких конечностях могло прятаться столько физической силы. Рута буквально пригвоздили к месту, лок'ки держали мёртвой хваткой.
        Тут голос, если это можно было назвать голосом, того самого лок' ки сменил писк на утробное рычание. Из своих одежд он вытащил палочку, на конце которой потрескивал электрический разряд. Рут понял, что через пару секунд его зад собираются поджарить. Он попытался стукнуть одного лок' ки по голове. Цвет надписи на гуманоидом сменился с голубоватого на красный. Стоп! А разве до этого они считались моими врагами? Они же собирались насадить меня на вертел!
        И тут откуда-то из-за контейнеров в Рута полетел маленький ядовито зелёного цвета мячик. Интуиция подсказала Руту, что это ключ к спасению. Поймав в воздухе мячик он приблизил его к глазам. Это был странный предмет с небольшим углублением на поверхности. И, о чудо, там была кнопка. Большими пальцами Рут что есть сил вдавил кнопку. Из микропор шарика вырвался дым с резким чесночным запахом. Рут закашлялся, однако, у лок'ки обоняние было куда острее. С громким визгом они выпустили Рута и разбежались в стороны.
        Перед ним всплыла табличка следующего содержания:
        Внимание! С расой лок'ки установлены враждебные отношения. Если вы попытаетесь подойти к ним слишком близко, некоторые особи могут вас атаковать.
        Враждебные отношения? Но ведь это не он первый решил отмутузить незнакомца палкой!. И тут Рут увидел, как к нему с того места, откуда прилетела вонючая граната, направляется ещё одно существо. Это был точно не лок'ки, однако над ним не виднелось никаких надписей. Хм, странно.
        Голова существа была по форме схожа с человеческой, но немного больше в размере. На синего цвета коже были посаженые чёрные блестящие глаза. Остальная часть тела скрывалась за пучками проводов и каких-то механизмов. Рут решил, что это экзоскелет.
        - Привет, - раздался искаженный голос, словно он доносится из разбитого динамика.
        Рут присмотрелся к лицо существа и только сейчас заметил, что у него нет рта. Только два крохотных отверстия сужались и раздувались в такт дыханию.
        - Привет, - дружелюбно отозвался Рут. - Кто ты такой?
        - Мня зовут Орей, - положа руку на грудь, прохрипел' Орей.
        - Как-как? - Рут с трудом разбирал слова из общего шума.
        - О-рей, - по слогам произнёс тот.
        - Орей? 'Орей утвердительно кивнул.
        - Это твоё? - Рут указал на пустую оболочку шарика. Орей кивнул.
        - А ты не особо разговорчивый, - с усмешкой заметил Рут.
        - Мо син… рор не исправен. По возмж… (шипение) стараюсь (треск и шипение) жестами.
        - А, понял. Ты стараешься жестами общаться? - Рут замахал руками.
        На этот раз Орей мигнул глазами.
        - А твой синтезатор можно починить? - в ответ 'Орей пожал плечами.
        - Зачем ты мне помог? - промолвил Рут пристально глядя в глаза Орею. Вдруг в этой тьме удастся что-либо разглядеть.
        Орей показал пальцем на брошенную лок'ки палку.
        - Ты думаешь, они могли мне здорово навредить?
        Кивок.
        Рут посмотрел на лежавшую неподалёку палку, и тут ему в голову пришла идея.
        - А я могу использовать её?
        Кивок.
        Рут подобрал палку лок'ки. На ощупь она была похожа на резину и была необычайно лёгкой. Он коснулся браслета и палка исчезла из рук.
        В инвентаре она обозначалась как шоковая палка лок'ки:
        Название: шоковая палка лок'ки
        Тип: оружие ближнего боя
        Урон: 1 -3 ед. в зависимости от попадания в определённую часть тела
        Мин. уровень: 1
        Народ локки использует шоковые палки в целях самообороны и проведения некоторых ритуалов. Может ненадолго вызывать онемение участков тела, куда пришёлся удар.
        Рут перетащил шоковую палку в слот для оружия, и в следующий миг, она появилась у него на поясе. Незамедлительно на Рута накатила волна бодрости, один из пунктов квеста был выполнен. Осталось теперь найти поселение.
        - Ладно, с этим разобрались, - Рут похлопал по оружию. - Ты не знаешь, есть ли где неподалеку поселения или городишко?
        Орей немного подумал и показал рукой в даль, куда уходил разлом ущелья.
        - Что там?
        Молчание.
        - Деревня?
        Орей отрицательно мотнул головой.
        - Город?
        Кивок.
        - Большой?
        Мотает головой.
        - Ладно, тогда я пойду. Спасибо за помощь, - Рут тронулся с места.
        Но облаченная в жгуты проводов рука 'Орея легла на него плечо.
        - Нельзя, - на удивление чётко произнёс он.
        - Нельзя? Почему?
        - Ты разо… (треск) их, - динамик Орея снова начал издавать непонятно что.
        - Разозлил? Но ведь я на него случайно налетел. Кто-то прятался за моей спиной, - Рут показал на то место где прятался.
        Орей тоже внимательно посмотрел в ту сторону, а после пожал плечами и двинулся к своему укрытию.
        - Эй, Орей! Ты куда? - Рут крикнул в спину уходящему компаньону.
        Но Орей не оборачивается и взмахом руки велел следовать за ним. Конечно, Рут ещё не настолько доверял новому компаньону, чтобы следовать за ним, однако, тот не предлагал пройти куда-нибудь в тёмную пещеру. Пока что Рут не видел никакой опасности.
        Орей отвёл его в одну из комнат-куполов.
        Тут, помимо узкой кровати, парящей в воздухе, и нескольких кресел, стоял небольшой стол со множеством кнопок и переключателе. Значительную часть занимал прозрачный экран.
        Орей нажал несколько кнопок и на стекле проявились надписи. Символы Руту были незнакомы. Они были чем-то средним между японской хираганой и латинскими буквами. Закорючки да и только!
        - Что это? - Рут потыкал пальцем в экран, но холодный свет экрана никак не отреагировал на касания. Значит, в этом мире далеко не все решает личный браслет.
        Орей сделал ещё несколько манипуляций, и непонятный язык сменился на привычный английский, уменьшившись по объёму чуть ли не вдвое.
        - Слушай, каждый брат племени Гар'мала! - писалось в сообщении. - Велением Тума Странного общность Дамар'дад закрыта! Всякому входящему ныне путь закрыт!
        - Дамар'дад… Это и есть город в ущелье? - Рут оторвал взгляд от экрана.
        Орей кивнул.
        - А почему его закрыли? - немного помолчав сказал Рут. - Неужели из-за меня?
        Орей отрицательно покачал головой и тыкнул пальцем себя в грудь.
        - Из-за тебя? А ты-то что сделал? - 'Орей, конечно, выглядел угрожающе, но Рут, за время их короткого знакомства, считал, что он не был склонен к беспричинной агрессии.
        Гуманоид сделал озадаченные глаза и пожал плечами, похоже, он и сам не знал.
        - А может они просто тебя бояться? - хихикнул Рут. - На тебя посмотришь и сразу хочется взяться за пушку. Синяя башка и туша в проводах. Страшнее инопланетянина и не придумаешь.
        В глазах Орея заиграли весёлые искорки, а из динамика послышался жуткий треск, мало чем напоминающий смех.
        А вот Рут не спешил разделять радость. Что-то его смутило в том, что программа, которой являлся Орей, так быстро поняла юмор из реального мира. Это могло объясняться тем, что Рут уже был далеко не первым, кого встречал Орей, который успел к его появлению набраться достаточно опыта в общении.
        - Ладно, если мы не можем пойти в этот Дамар'дад, то что нам делать дальше? У тебя есть идеи?
        Гуманоид немного подумал и стал что-то набирать клавишами. Наконец, на экране появился текст.
        «Мы можем подняться наверх и поискать порт с кораблями, чтобы убраться с этой планеты.»
        - И далеко до них? - Рут воззрился на компаньона.
        - Пару дней пути, - набрал текст Орей.
        Пару дней. За это время можно немного исследовать окрестности, и выяснить чего добивается Орей. Пусть пока будет так, как хочет этот синеголовый.
        Вдруг браслет на запястье Рута замигал ярким красным светом.
        Рут с тревогой поднял руку к глазам. Мигание браслета было настолько ярким, что мгновенно вызывало головную боль. Рут зажмурил глаза, и вслепую дотронулся до браслета.
        Вспышки прекратились, и перед Рутом возникла информационная табличка.
        «Внимание! Вы слишком много времени провели в игре. Дальнейшее пребывание в Space wonderer 2.0 может привести к чрезмерной нагрузке на головной мозг. Рекомендуем сделать двух часовой перерыв.»
        Под сообщением висела огромная кнопка «Выход».
        Рут немного поразмыслил над тем, задержаться в игре еще на какое-то время или выйти. Вдобавок, он ничего не знал, что происходит с персонажем, когда человек покидает игру. Но если выскочило предупреждение, все же стоит прислушаться к нему.
        - Я скоро вернусь. Присмотри за моим персонажем, - зачем-то сказал Рут.
        Орей в недоумении уставился на него, собираясь напрячь свой динамик, но Рут уже коснулся «Выхода».
        И в этот миг его голова едва не взорвалась от боли.
        В своём настоящем теле Рут схватился за голову и сорвал с себя обруч. Боль была настолько сильной, что окружающий мир вокруг посерел. Остаточные образы ещё стояли перед глазами, вызывая приступы дурноты. Рут весь покрылся холодным липким потом. Ещё чуть чуть и я грохнусь в обморок, пронеслось в голове.
        Собрав последние силы, Рут помчался к окну.
        Свежий воздух в миг внёс ясность в голову. Рут, высунувшись наполовину на улицу, вдыхал полной грудью февральский воздух. Образы покинули его превратившись в свежие воспоминания, да и боль тоже понемногу проходила.
        Наконец организм пришёл в норму, и Рут понял, что порядком замёрз.
        Он вернулся в комнату, оставив окно приоткрытым. Небольшая разминка показала, что за время проведённое в игре, тело затекло. Суставы радостно хрустели, приветствуя движение.
        На диване вперемешку с покрывалом лежал обруч. Рут с отвращением взглянул на него, будто это лежал полусгнивший мертвец. Рут сгреб все в одну кучу и бросил на пол. Он никак не ожидал, что такой технологический шедевр вызовет столь негативную реакцию у его организма. Неплохо бы почитать форумы, поинтересоваться, какие ощущения испытывали другие игроки. Часы показывали, что Рут пробыл в игре всего три часа. С таким малым количеством времени ему точно не докопаться до правды в запланированный срок. Рут прикинул, что при удачной организации дневного графика он сможет полноценно заходить в игру не более двух раз в день. Однако, если каждый выход из игры будет сопровождаться такими неприятными ощущениями, то Руту быстро надоест играть в детектива.
        Самое время перекусить, подумал Рут. Было мудрым решением заранее наготовить еды. Теперь же оставалось ее чуть-чуть подогреть и наслаждаться.
        Глава 4. Зацепка
        Уже прошло положенных для перерыва два часа, однако Рут не спешил заходить в игру. Все свободное время он посвятил чтению различных форумов, которых уже насчитывалось с добрую сотню. Однако, Рут так и не мог найти интересующую для себя тему. Никто из игроков не упоминал про плохое самочувствие после игры. Наоборот, давались множественные рекомендации, как провести в игре как можно больше времени. Например, один пользователь предлагал очень плотно поесть перед погружением и очень хорошо выспаться, тогда можно будет вполне комфортно играть около девяти часов. Другой же спускал себе в вены питательный раствор и смог таким образом проиграть целых двенадцать часов. И ни одного упоминания про то, что кому-то было худо сразу после выхода.
        Рут за это время перебрал в голове массу соображений по этому поводу, начиная от банального неисправного оборудования и заканчивая тем, что в корпорации GameDevLaboratories намеренно не хотят, чтобы Рут играл в их игру. Последнее вызывало у него наибольшие опасения. Чтобы удостовериться в обратном Рут попытался связаться с Марком, сегодня у того должна была как раз закончиться смена. Рут набрал номер Марка. После нескольких гудков в динамике раздался уставший голос:
        - Ну чего тебе-то надо от меня?
        - Эй, Марк, ты чего такой недовольный? Неужто игроки опять всю плешь проели? - Рут старался говорить беззаботным ободряющим тоном.
        - Ага. Если бы, - настроение у Марка было паршивое и он не особо был разговорчив.
        - Чувак, что-то случилось? - Рут встревожился.
        - Ну знаешь, это не телефонный разговор, - ответил Марк после секундной заминки.
        - Ты предлагаешь встретиться?
        - Как ты, черт побери, догадался? - ухмыльнулся Марк.
        - Я как-никак умный малый.
        - Ага, как же, умный. Настолько умный, что умудрился послать нахер высшее руководство.
        - Где встречаемся? - перебил Рут. - На том же месте?
        - Да, давай, там же.
        Оговоренное место встречи находилось в паре кварталов от дома Рута. Это был небольшой бар, где собирались разного рода личности, не заинтересованные в корпоративных играх и политике: музыканты, художники, любители наряжаться в обтягивающий латекс и прочие. По крайней мере, там можно было не бояться, что тебя подслушают, но в таких заведениях всегда нужно внимательно следить за своим задом, так как он вполне может стать объектом чьих-нибудь извращенных утех.
        К вечеру ветер только усилился. В черном небе мелькали огни беспилотных машин, которые отчаянно сражались с воздушной стихией. Но не у всех полет заканчивался удачно. Возле своего дома Рут обнаружил толпу людей, которая собралась возле груды хлама, которая когда-то была дроном-доставщиком. Очевидно, машину снесло порывом ветра, и она врезалась в стену дома. Подойдя поближе, Рут увидел, как зеваки потихоньку растаскивают труп дрона на запчасти. Однако контейнер, куда обычно помещалась посылка, лежал до сих пор нетронутым. Как правило, именно его вскрывают в первую очередь. Похоже, что этот летел пустым.
        Рут оставил толпу и поспешил убраться подальше. Скоро сюда нагрянет полиция, и будет неловко, если в твоем кармане обнаружат деталь от дрона.
        В это время суток людского потока на тротуарах практически не было, потому Рут добрался до условленного места быстро и без происшествий.
        У входа стояла парочка массивных охранников, которые надежно закрывали свои тушами проход. Внутри бара драк не было, поскольку посетители были людьми не конфликтными и по природе своей мирными, но такое место всегда притягивало хулиганов и любителей «погонять гомиков». Потому администрация и раскошелилась на парочку вышибал, обеспечив тем самым здоровье клиентов и целостность мебели.
        Рут и Марк были частыми посетителями этого бара, благодаря чему охранники знали их в лицо и не задавали никаких вопросов, только кивали в знак приветствия.
        Был у Рута и свой отдельный столик в самом дальнем углу, куда проникало мало света. С одной стороны это было идеальным место для составления заговоров, а с другой, в темные углы частенько заглядывали пообжиматься перевозбужденные парочки. И Рут и Марк давно привыкли, что где-то рядом с их столиком раздаются страстные охи и ахи.
        С парой здоровенных бокалов пива Рут протиснулся через танцующую толпу в свой закуток. Марка еще не было, и Рут принялся в одиночку прихлебывать пенный напиток. Настоящая ночь еще не наступила, и поэтому в зале еще горели лампы освещения. Рут со скучающим видом принялся рассматривать танцующую под неспешные мотивы, молодежь. Совсем скоро освещение выключат, оставив одни лазерные установки, и начнется «жара».
        В дверном проем показался Марк, кучерявая голова которого была выкрашена синей с ультрафиолетовым эффектом краской. Когда он проходила мимо прожекторов, волосы тут же меняли свой цвет. Рут не одобрял таких жертв - если ты собрался нанести подобную краску на волосу, то будь готов распрощаться с душем на месяц-другой. Конечно, Марк знал про эту особенность ультрафиолетовой краски, поэтому его прибытие обычно предвещал резкий и мощный запах парфюма. Марк неоднократно жаловался Руту, что тратит на туалетную воду просто кучу денег. Ну а как быть, если мыться нельзя, а пахнуть приятно хочется?
        Марк плюхнулся на соседний стул и подтянул к себе бокал.
        - Ну, Вилсон, ты страшный человек. Твой друг замерз, а ты ему пиво холодное предлагаешь. - проворчал он, одним глотком опустошив бокал на половину.
        - Если не нравится, отдай мне.
        - Да что ты сразу начинаешь? - Марк заботливо прижал бокал к груди. - Это ведь единственное, что у меня осталось.
        Рут махнул рукой. Пусть Марк ломает комедию сколько влезет, все равно Рут заплатил только за один бокал. Когда он сообщил об этом Марку, тот осуждающе прищурил глаза.
        - Стыдно тебе должно быть, Рут Вилсон. Где твоя совесть?
        - Слушай, кто из нас работает, а? Так-то это ты меня должен угощать.
        Марк проворчал что-то неразборчивое.
        - Так о чем ты хотел со мной поговорить? - за пивом на голодный желудок Рут уже стал забывать зачем вообще сюда пришел.
        - А! - громко воскликнул Марк, да так, что некоторые из танцующих покосились на них.
        Он поставил на колени свою рюкзак и принялся в нем что-то искать. Наконец, он извлек старый терминал.
        - Ты хотел мне показать свой хлам? - удивленно поднял брови Рут. - Ничего тут «не телефонного» нет, знаешь ли.
        Марк не обратил внимания над подкол Рута. Через пару минут он подтолкнул включенный гаджет. На потрескавшемся экране отображался какой-то документ. Первое, что попалось на глаза Руту, был уходящий вверх график.
        - Что это? - Рут всматривался в график и только спустя мгновение опустил взгляд ниже, на подпись к рисунку. Тут глаза расширились до предела, а воздух застрял где-то в груди.
        Под графиком значилось всего два слова - «Количество смертей». Судя по графику, на сегодняшний день это страшное число составляло десять. Десять человеческих жизней.
        Рут устремил взгляд на Марка, требуя пояснений.
        - А что тут непонятного? - промолвил Марк. - Ты и сам все прекрасно видишь.
        - Но почему молчит общественность? - голова Рута резко закружилась, он никогда не испытывал такого волнения. - Кто-то же должен был заявить об этом?
        - Деньги, дружище, - Марк сделал жест пальцами, будто шуршит купюрами. - Деньгами можно заткнуть сколько угодно большой рот.
        - Но ведь нельзя затыкать рты бесконечно, - возмутился Рут. - Всему есть предел.
        Марк кивнул и отпил пива из бокала Рута, тот не обратил на это никакого внимания.
        - Предел может и есть, - после громкой отрыжки сказал Марк. - Но он пока очень и очень далеко. Корпорация получает с продаж такие огромные деньги, что о подобных мелочах может и не париться.
        - Это не мелочи! - Рут хлопнул по столу, да так, что танцующие вновь обратили на него возмущенные взгляды. Он огляделся по сторонам и продолжил уже более спокойно. - Человеческая жизнь - это не мелочь.
        - Да я знаю, ты это верхушке скажи, только я думаю, они тебя теперь и на пушечный выстрел близко к офису не подпустят.
        Рут снова вернулся к графику. Интересно, тот парень девушки, которая изливалась в проклятиях Марку был десятым или еще неучтенным одиннадцатым? Рут принялся изучать распределение жертв по месяцам. Первый случай, свидетелем которого оказался он сам, произошел в августе.
        Жертв:1
        В сентябре тоже был один случай, а вот в октябре погибли уже двое.
        Жертв: 4
        Далее количество погибших (Рут не считал, что эти люди умерли сами по себе) каждый месяц увеличивалось на два человека.
        Жертв: 32
        Тридцать два человека зашли поиграть и не вышли! Согласно сложившейся закономерности, в марте это число должно увеличить еще на 12. На сколько месяцев у корпорации хватит денег, чтобы все молчали?
        Рут задумчиво почесал затылок. Он не имел ни малейшего представления, как это все остановить.
        - А из ребят кто-нибудь говорил из-за чего все это происходит? - Рут с надеждой взглянул на Марка. Сейчас ему нужна вся информация какая есть. На одних цифрах далеко не уедешь.
        - У меня есть кое-что получше, - продемонстрировав белоснежные зубы, отозвался Марк.
        Он склонился над терминалом и открыл еще один документ. Взору Рута открылась карта, точнее отдельные сектора огромного виртуального пространства «Space wanderer 2.0». На этих секторах были видны, как околопланетные пространства, так и участки местности некоторых планет. Листая изображения, Рут заметил, что на всех них есть красные крестики, причем на некоторых секторах их было несколько. Нетрудно догадаться, что в сумме получалось тридцать два крестика.
        - Так значит это баг все-таки отследили? - восторженно сказал Рут. - Есть зацепка!
        - Я слышал, что нет, - мрачно промолвил Марк. - То, что ты видишь, это просто результат работы чрезмерно любопытных ребят, которые собрали всю инфу и нашли места на игровой карте.
        - То есть это не разрабы делали? - Рут в недоумении уставился на фрагменты.
        - Нет, - покачал головой Марк. - Кто-то из главного офиса распространяет по секретным каналам эти снимки. Конечно, руководство об этом не знает, но мне кажется, рано или поздно этого героя поймают.
        - Но ведь это может быть и шутка, да? - Рут не мог скрыть разочарования. Если эти фрагменты карты всего лишь бутафория, то он зря здесь теряет время.
        - Ты о чем? - подавив зевок, спросил Марк. - О картах?
        - Да, это же может быть просто фальшивка.
        - Другого у меня нет, - пожал плечами Марк. - Дело твое, Холмс, пользоваться этими картами или нет.
        Рут еще раз пролистал снимки. Ладно, была не была. Может и сгодятся.
        - Сколько с меня? - Рут увидел непонимающий взгляд Марка и добавил. - Сколько ты хочешь за инфу?
        - А, - махнул рукой Марк. - Пожалуй, договоримся с тобой еще на парочку бокалов пивка?
        - Ладно, по рукам, - с облегчением выдохнул Рут. Если бы Марк запросил настоящую цену, ему бы не осталось ничего другого, как вернуть терминал обратно.
        Рут заказал еще пива и вернулся к разговору. Нужно было спросить Марка еще кое о чем.
        - Слушай, а в отделе кто-нибудь играет?
        - В игру, в смысле?
        Марк задумался. Вспоминал он довольно долго, и наконец выдал отрицательный ответ. Тогда Рут попробовал задать вопрос по другому.
        - А из пользователей никто не жаловался на плохое самочувствие после выхода из игры?
        Марк с подозрением поглядел на друга.
        - Тебе это зачем?
        Рут вкратце пересказал свои впечатления после первого посещения игры.
        - Это что-то новенькое, - заключил Марк, принимаясь за принесенные ему бокалы. - Ты точно все делал по инструкции?
        - В том-то и дело, что да, - Рут выглядел совсем беспомощным. Мало того, что он понятия не имел с чего начинать поиски, даже имея при себе карту появления бага, так еще и времени для этого было совсем ничего.
        - Ну не знаю, чувак, что тебе посоветовать, - после трех бокалов пива Марк уж точно говорил искренне. - Может тебе стоит обменять твой комплект? Вдруг он какой-нибудь сломанный.
        - Мне кажется, дело вовсе не в комплекте, хотя и не исключаю этого. - музыка заиграла громче, так что Руту тоже пришлось повысить голос. - Я думаю в корпорации не хотят, чтобы я играл в эту игру, без разницы, копаю я там что-то под них или нет.
        - Я думаю, ты слишком увлекся теориями заговора, - помолчав, сказал Марк. - В корпорации есть люди влиятельнее тебя, которые могут копать и без входа в игру.
        - Это кто, например? - изумился Рут.
        - Например… наша секс-бомба.
        - Лизи? А на кой ей это нужно? Мне казалось, её все устраивало.
        - До некоторого момента, да, - Марк пригубил еще пива. - Но после того, как тебя вышвырнули, мне стало казаться, что она разделяет твою точку зрения.
        - Вот как? - удивился Рут. Новость о том, что Лизи с ним заодно приподняла настроение. - Так что, ты думаешь, это бракованный терминал виноват?
        - Попробуй замени, - Марк осушил бокал и принялся за второй. - А то вдруг себе мозги спалишь.
        - Ха-ха. Очень не смешно, - буркнул Рут и взглянул на часы.
        Если я сейчас отправлюсь домой, то успею оформить заявку на замену, размышлял Рут. Утром мне привезут новенький терминал, и я попробую снова войти в игру.
        - Ой, чувак, я побежал, - вдруг выпалил Марк. Лицо его, насколько позволял разглядеть полумрак, выглядело крайне взволнованным.
        - Что-то стряслось? - Рут поднялся со стула вместе с другом.
        - Не-не, все нормально. Ты оставайся тут, расслабься, как следует. Мое пивко можешь допить.
        Не сказав больше ни слова и проигнорировав еще два вопроса Рута, Марк поспешно выбежал из бара.
        Рут тоже не стал задерживаться. Кое-как протиснувшись через пьяную толпу, он выбрался на свежий воздух.
        Город уже стих, готовясь ко сну. По дорогам проносились одинокие машины с уставшими за день владельцами. Возле ярко освещенных остановок общественного транспорта можно было наблюдать подвыпившую молодежь или бездомных, которые грелись у теплогенератора. Прошел целый век, а автобусы так и не научились всегда и при любых обстоятельствах прибывать на остановку вовремя.
        Несмотря на выпитый алкоголь и теплую одежду, Рут сильно подмерз по дороге домой. У дома возле того, что осталось от дрона, стояло нескольких полицейских. Рут проложил маршрут так, чтобы не попадать в зоны освещения дворовых фонарей и пробраться мимо копов незамеченным. Впрочем, судя по неспешным их движениям, к поискам третьего лица, вместе с которым нужно было подписать протокол, она приступят еще не скоро.
        Как же здорово было оказаться в своей теплой квартирке. Рут сбросил с себя всю одежду и торопливо переоделся в чистую теплую. Так, что там у нас дальше по плану? Горячий чай?
        Впитав в себя литр чая и несколько бутербродов, Рут плюхнулся за рабочий стол. Перед тем, как отправиться спать (а Рут по дороге решил, что заходить в игру на этом терминале он точно не будет), нужно оформить замену игрового оборудования. GameDevLaboratories была настолько уверена в высоком качестве своей продукции, что форму для замены запрятала в самые недра сайта. Потратив целый час, Рут наконец заказал услугу. В ответном письме, что упал в электронный ящик Рута, сообщалось, что курьер доставит к девяти часам утра. Что ж, в таком случае у Рута сегодня намечается полноценный здоровый сон. Выключив экран терминала, Рут одним прыжком оказался в своей постели. Мягкое одеяло окутало его тело, и вскоре он задремал.
        Проснулся Рут всего за десять минут до прибытия курьера. С трудом продрав глаза, Рут добрался до ванной и сунул голову под теплый душ. Вода заметно освежила кожу, и теперь вид у Рута был не такой помятый. И в этот момент раздался стук в дверь.
        На пороге оказался обливающийся потом тощий паренек. Руками он поддерживал, стоявшую на полу новенькую коробку от «Space wonderer 2.0».
        - Вы Рут Вилсон? - отдышавшись, спросил курьер.
        - Да, - Рут уже тянул руку к новой игрушке, но тут ее перехватила рука курьера.
        - Сначала я должен забрать ваш терминал, - предупредил он. - После я оформлю акт обмена, и только потом вы сможете открыть коробку.
        - Ну ладно, иди забирай, - проворчал Рут и отступил в сторону, приглашая курьера пройти в квартиру.
        По лицу паренька было видно, что к такому повороту он был явно не готов. Курьерские протоколы предписывали входить в чужую квартиру не дальше порога, стараясь при этом ничего не трогать и не задевать. Рут же и вовсе предложил ему похозяйничать в своем обиталище, что противоречило нормам.
        - И-извините, но я не могу, - пролепетал паренек. - Не могли бы вы вынести ваше оборудование сюда?
        - Принести сюда? - задумчиво проговорил Рут. - Ладно, жди тогда. И никуда не убегай с моим комплектом.
        Курьер счел это за шутку и расплылся в улыбке, а в следующий момент дверь Рута чуть не ударила его по носу. Через несколько минут дверь снова открылась, и показалась сначала полуразорванная упаковка, кое-как замотанная скотчем. Внутри грохотало кольцо, ударяясь об игровой терминал. С торжественным видом Рут сунул коробку в руки курьеру.
        - Что вы с ней сделали? - ужаснулся он. - Вы понимаете, что это не гарантийный случай? Я не могу принять товар в таком виде!
        - А куда ты денешься? - Рут напустил на себя грозное выражение. - В заявке указано, что пользователи могу один раз воспользоваться безвозмездной заменой оборудования. Ни слова о состоянии!
        - Да, но..
        - Никаких но! Давай сюда свой акт! - Рут засопел, будто уже выходил из себя.
        Курьер открыл на свое терминале какой-то документ и вместе с электронным пером протянул его Руту.
        - Вот здесь, - он ткнул грязным ногтем в экран. Рут размашисто нарисовал свой автограф. Он не стал дожидаться, пока курьер заберет свой гаджет, просто положил его на замученную коробку, а после подтащил к себе новую.
        - Надеюсь, хоть эта будет работать! А то оно дерьмо делаете, которое нихрена не работает!
        С этими словами Рут захлопнул за собой дверь, едва сдерживаясь от смеха.
        Новая упаковка повторила печальную судьбу предыдущей. Ворох картонных кусков разлетелся по всей комнате. Рут повертел в руках шпиц с нанороботами и бросил его на кровать. Из форумов он вычитал, что повторно впрыскивать себе инъекцию не стоит, хотя сама корпорация этот вопрос никак не комментировала.
        Быстро подключив аппаратуру, Рут плюхнулся на диван. На голове расположилось кольцо с проводами, а в руках было по пульту. Рут только сейчас обнаружил, что забыл сунуть старый пульт курьеру. Ну и ладно, будет лежать для коллекции.
        Большой палец замер, едва коснувшись кнопки на пульте, Рут даже ощущал гладкий пластик под кожей. Но остановился он не из-за этого. Он вспомнил о картах, и о том, что собирался их, как следует изучить перед входом в игру. Взять файлы с собой не было никакой возможности, потому единственный выход - это запомнить все места.
        Ладно, выучу их потом, а сейчас опробуем новую игрушку, решил Рут и вдавил кнопку запуска.
        Ровно через минуту его комната, усыпанная картоном, сминалась темным и вонючим помещением.
        Рут обнаружил себя лежащим на груде каких-то старых тряпок. Кругом его обступали пыльные ящики. Несколько лучиков света пробивалось сквозь нагромождения коробок, закрывавших собой все окно. В ноздри постепенно стал заползать тошнотворно-сладких запах (посмотреть кристину у кинга, как он описывает запах разложения), сжимая желудок Рута в комок. Он надеялся, что это воняли всего лишь тряпки. Лишь бы под ними не обнаружилось никакого трупа. Осторожно, Рут пошарил под сырой на ощупь тканью, но ничего там не нашел.
        Немного успокоившись, Рут осмотрелся. Следов Орея нигде не было видно. Впрочем, около тряпок имелось несколько следов, уходящих к ржавой двери. Видимо Рут донесли на руках, а не тащили, как мешок с мусором. И на этом спасибо.
        Рут коснулся полупрозрачного браслета на запястье и проверил свои характеристики.
        Имя персонажа: Хойал
        Уровень: 2
        Опыт:170
        Здоровье: 105
        Броня: 0
        Выносливость: 52
        В принципе, время его отсутствия ничего не изменилось, немного подрос опыт, но это произошло это скорее всего, когда Рут разговаривал с Ореем. Тогда Рут открыл карту. Точку, где она находился, снова окружала чернота, однако, совсем неподалеку виднелись светлые области. Значит Рут уже там побывал, значит, Рута все же кто-то перенес на новое место. Он еще раз окинул взглядом комнату. Вряд ли это можно было назвать комфортным местом, однако, оно было определенно безопасным. Если судить по количеству пыли, то сюда почти не заглядывали с момента создания комнаты разработчиками.
        Рут медленно поднялся на ноги. Почему-то ему казалось, если он проделает это быстро, то определенно что-то в его виртуальном организме пойдет не так. Однако, небольшая разминка обошлась без происшествий, и Рут ощутил, как виртуальное сердце начало биться сильнее, разгоняя виртуальную кровь. А может это было его собственно сердце? Как далеко, зашли разработчики, смешивая реальность с выдумкой?
        Для начала, решил Рут, следует осмотреть эту комнату. Несмотря на заброшенный вид, тут вполне могли оказаться полезные вещи. Рут начал с ближайшей груды ящиков. Поднимая тучи пыли, настолько густые, что приходилось прижимать нос и рот к рукаву, он начал поочередно открывать один ящик за другим. И тут его ждало разочарование. Большинство из них были пусты, а в некоторых лежал самый настоящий хлам: ржавые запчасти, обломки какого-то пластика. К тому же запах разложения только усилился. Рут не терял надежды и уже хотел приступить к следующей кучке, а вдруг заметил на полу ноги, обутые в сапоги. Рут поднял взгляд повыше и увидел среди ящиков человекоподобное существо. О том, что оно было мертво говорила не только огромная дыра в его груди, но и белая надпись, парящая над ним «Труп моллка». Похоже он и был источником вони. Задержав дыхание, Рут наклонился над ним, чтобы получше рассмотреть. Кожа моллка была грубой, чешуйчатой и цветом была аналогична каменным породам на этой планете. Похоже, таким образом моллки могли маскироваться на местности, будучи необремененными одеждой. Ушные раковины были
велики и походили на рупоры. На месте глаз - длинные тонкие щели. Одет моллк был в простенький комбинезон под цвет кожи. На поясе крепилось несколько пухлых сумок. А что если..?
        Рут снял сумки с бедняги и принялся вывалить их содержимое на пол. Улов оказался не сказать, совсем богатым. В основном мертвец при жизни носил с собой множество цветных пластинок, но и среди прочего у него оказался пистолет.
        Название: просто бластер
        Тип: оружие дальнего боя
        Урон: 5 -7 ед. в зависимости от попадания в определенную часть тела
        Мин. уровень: 2
        Это бластер широко распространен во всех галактиках и населенных планентных системах. Благодаря простой и надежной конструкции бластер снискал себе славу среди обычных жителей, котороые не могут позволить себе дорогое оружие.
        Снова мимолетный душевный подъем и информационная табличка:
        Выполнение квеста «Первые шаги в Space wanderer 2.0»: пункт «раздобудь инструмент или оружие» завершён. Начислено очков опыта: 20
        Бластер? Как примитивно. С другой стороны, это ведь нестареющая классика. Бластеры испокон веков присутствовали во всех фильмах и играх о космосе.
        Рут убрал шоковую палку и заменил ее бластером. На поясе тут же возникла кобура с оружием черного цвета. Рут коснулся рукояти и ощутил под кожей теплый металл. Это показалось ему забавным. Почему оружие вдруг стало теплым?
        Рут достал бластер и повертел его в руках. Внешне он напоминал собой револьвер, за исключением перпендикулярно расположенной относительно ствола рукояти. Там где должен был находиться барабан, располагался бочонок со шкалой на боку. Сейчас она была полностью заполнена. Очевидно, что это батарея бластера, причем довольно горячая, раз способная нагреть собой целый бластер. Над бочонком расположился лазерный прицел. Рут определил это, когда коснулся спускового крючка. В этот момент из прицела вырвался лучик зеленого цвета, который уперся в противоположную стену. Вообще, оружие лежало в рук легко. Он было отлично сбалансировано и при повороте кисти не пытался завалиться в эту же сторону.
        Так, теперь не плохо бы немножко потренироваться. Ну-ка, посмотрим, что тут можно под мишени использовать.
        Рут порылся в ящиках и расставил парочку пустых банок. Отойдя подальше, он, как в старинных фильмах про ковбоев, попытался резво вытащить бластер из кобуру. Но что-то пошло не так, и оружие брякнулось на пол. Ладно, с этим потренируемся потом.
        Рут коснулся спускового крючка, активировав таким образом прицел. Зеленый лучик принялся скакать по ящикам в попытках навести оружие на цель. Наконец Руту удалось прицелиться в одну из банок. В следующий миг из дула вырвался ядовито зеленый сгусток энергии, бластерный заряд, и устремился в направлении банки. Еще мгновение спустя на ее месте остался лишь дымящийся комок.
        - Ух ты! - Рут не мог сдержать восхищения. Ну а когда ему еще удастся побегать с бластером? В лучшем случае, в следующей жизни.
        Рут выстрелил в следующую банку и снова попал. Удивительное оружие: разрушительное и не дает отдачу в руку. Как будто из водяного пистолетика стреляешь. Рут переключился на ящики. Твердый пластик контейнеров был не такой податливый. Выстрелы только выжигали верхний слой и не могли пробить дальше. Рут поискал на бластере какие-нибудь рычажки, которые могли бы увеличить мощность заряда. А иначе толку от такого пистолета? Им даже легкую броню, наверное, не прошибешь.
        Рычажков на бластере не было, однако, Рут все же нашел способ изменять мощность. Достаточно было повернуть бочонок-батарею по часовой стрелке или против. Рут не стал мелочиться и выкрутил на максимум. Теперь бластер оставлял ровную дырку в любом из контейнеров.
        Вдоволь наигравшись с бластером, Рут вернулся к трупу. Рут взял несколько пластинок и добавил их в свой инвентарь. Табличками оказались различные электронные документы и книги. Содержимое их Рут прочитать не мог, для этого требовалось найти ближайший терминал. Впрочем, через несколько игровых минут Рут выбросил почти все таблички. Кроме одной. Называлась она «Код доступа для вылета с Треномо'ин». Очень полезная вещь. Похоже, пока Рут был в реальном мире, Орей немного потрудился для него. Надо бы отблагодарить его, как только попадется на глаза.
        Рут перепроверил остальные таблички, но больше ничего ценного в них не было.
        Дверь оказалась запечатана, на любые известные попытки открыть ее, а Рут было известен всего один. Перед самым его носом выскочила информационная табличка:
        Дверь невозможно открыть. Поврежден замок.
        Это понятно, но что если воспользоваться не стандартными методами? Рут вытащил свой бластер и пальнул прямо в панель, расположившуюся сбоку на стене. Панель взорвалась так мощно, что Рут невольно попятился назад, но споткнувшись об ящик, упал на пол. В воздух взвилась целая туча пыли. Рут закашлялся. Когда пыль немного осела, он открыл слезящиеся глаза. Дверь на половину была приоткрыта, и в открывшуюся щель залетал ветер, поднимая новые облачка. Щель оказалась достаточной, чтобы Рут мог в нее пролезть.
        Снаружи вечерело. Звезда, освещавшая эту планету, готовилась зайти за горизонт. Скалы утонули в багровом свете и выглядели еще более древними и величественными, сродни титанам, на которых держится вся эта планета. К концу дня температура на планете заметно понизилась. Простоявший всего пять минут Рут уже порядком замерз. Ветер прошибал его одежду насквозь, словно ее и не было вовсе.
        Но самым впечатляющим были вовсе не горы. Пристанище Рута оказалось в самом центре города, переполненном лок'ки.
        Глава 5. Шанс
        Лок'ки не обращали внимания на торчащую из полураскрывшихся дверей голову Рута. Каждый из них куда-то шел своим путем и не обращал внимания на соседа, что порой приводило к столкновениям. Коротышки принимались спорить о том, кто из не смотрел куда направлялся, но в итоге расходились мирно. Их скрипучие голоса быстро утомили слух Рута, и он предпочел вернуться в глуб своего убежища.
        Пока на улице такое движение, нет смысла пытаться отсюда выбраться, размышлял Рут. Однако, ночью температура может понизиться настолько, что передвигаться будет просто невозможно. К тому же, холод постепенно проникал и в помещение. Одно радовало, что благодаря притоку свежего воздуха вони разлагающейся плоти заметно поубавилось. Чтобы хоть чем то занять себя, Рут принялся снова перебирать ящики, в надежде найти там какую-нибудь одежду. Несколько раз ему в голову приходила мысль попытаться раздеть мертвого моллка, но, представив, как придется отдирать ткань комбинезона от обуглившейся кожи, тут же отказывался от этой затеи.
        Тем не менее, время шло дальше, и поток лок'ки постепенно редел по мере наступления темноты. Стало холодно. Рут пускал облачка пара и отчаянно искал способ согртеться. Он настолько погрузился в игру, что совершенно забыл о том, что где-то существует другая реальность. Впрочем, рано или поздно игра все равно должна была его выбросить из игры.
        И тут Рут решил попытаться развести огонь. Источник тепла у него был, нужно только найти, что поджечь. Пластиковые контейнеры не годилиись для этой роли. Нужно найти что-то поддающееся огню.
        Дождавшись того момента, когда станет совсем темно, Рут, дрожа от холода, ступил на улицу неизвестного города. тут же его охватило невероятно чувство удовлетворения, а перед ним выскочило сразу несколько табличек:
        Открыто место: Город лок'ки 'Крик'ка. Начислено очков опыта: 20.
        Выполнение квеста «Первые шаги в Space wanderer 2.0»: пункт «найди ближайший город или посление» завершён. Начислено очков опыта: 20
        Квест «Первые шаги в Space wanderer 2.0» завершен.
        Рут проверил свою шкалу опыта. До следующего уровня осталось всего ничего - каких-то 50 единиц опыта. Такими скачками он быстро прокачается до высоких уровней.
        Рут огляделся по сторонам. Лок'ки почти не пользовались источниками света. Все их много ярусные лачуги напоминавшие муравейники, сейчас были погружены во мрак. Рут поймал себя на мысли, что сооружения вовсе не похожи на те комнаты-купола, в одной из которых он сам появился в игре. Те были результатами деятельности более высокоразвитой цивилизации. А эти жилища, похоже, были сложены из обычных камней. Рут осторожно приблизился к одному из них. Сквозь завывания ветра, что прошибал до костей, были слышны поскрипывания голосовых связок их хозяев. На всякий случай, Рут выставил перед собой бластер. Кто разберет этих лок'ки? Может у них на страже домов тоже какие-нибудь животные стоят? И все же Рут сейчас не был настроен заниматься истреблением города. Ему бы просто согреться, ну а дальше посмотрим.
        К сожалению, лок'ки не только не пользовались светом, но и не знали огня. По видимому, они никогда не снимали своих многослойных одежд, и этого им хватало, чтобы спасаться от холода. Рут обошел несколько «муравейников», но не нашел ничего, что можно было поджечь. Кругом были навалены кучки камней, в которые то и дело ударяла нога. К тому же, в темноте Рут несколько раз терял свое убежище из виду. Он быстро пришел к выводу, что эта запыленная комната - единственное в этом городе сооружение не из камня.
        Окончательно отбив себе все ступни (Рут надеялся, что после выхода из игры, боль пройдет) и с пустыми руками, Рут поплелся обратно в убежище. Тут он вспомнил, что в убежище не было источника света, и сейчас он просто не мог найти его в кромешной темноте. К счастью, тут же впереди Рута замерцала косая черта белого света. Сомнений не было - это дверь убежища, только вот там уже кто-то находился. Осторожно наступая на камень, Рут с бластером на изготовку двинулся вперед.
        В убежище Рут наткнулся на Орея. Источником света служила небольшая лампа, поставленная на один из ящиков. Орей стоял спиной ко входу и с чем-то возился. Глядя на колышущиеся волны экзоскелета, Рут размышлял над тем, почему же до сих пор над персонажем не появилось никаких надписей. Рут практически ничего не знал о своем странном напарнике: ни к какой расе он принадлежал, ни откуда вообще взялся. Да и квестов рядом с ним никаких не выпадало.
        В этот раз Орей явился не с пустыми руками. На плече у него болтался еще один моллк. Судя по синей надписи, этот был еще жив и звали его Снар. Одет Снар, вот отличие от своего менее удачливого соплеменника, был куда лучше. Из под плотной куртки и штанов выглядывал белый комбинезон с рисунком, напоминающим чешуйки. Кто бы ни был это Снар, он явно был довольно выского положения. Впрочем, это не помешало бросить его возле разлагающегося моллка.
        Кроме живой добычи в руках у Орея был небольшой контейнер с панелью кнопок сбоку. По всему корпусу имелось множество небольших отверстий
        - Что это? - Рут ткнул пальцем ящик. Холодный металл.
        Орей поставил ящик перед Рутом и сделал несколько телодвижений, изображая, что он замерз.
        - Холодильник что ли? - недоверчиво покосился Рут.
        Орей отрицательно покачал головой. Надо же, знает, что такое холодильник.
        Орей предпринял еще одну попытку донести мысль до Рута. Усевшись рядом с ящиком, он вытянул руки вперед так, словно тот излучал тепло.
        - Ааа, я понял, - радостно воскликнул Рут. - Эта штука поможет согреться!
        Если бы Орей мог улыбаться, он непременно сделал бы это, но максимум, что он смог сделать, это энергично закивать головой в знак согласия.
        Рут прикоснулся к панели на ящике и тут над ним возникла табличка:
        Обогреватель позволяет создавать усиленные потоки теплового излучения, нагревая тем самым слишком охлажденные помещения. Для взаимодействия с прибором коснитесь браслета в непосредственной близости от него.
        Рут расположился возле обогревателя настолько близко, насколько это возможно - он попросту уселся на него сверху. При прикосновении браслета, возникло меню управления обогревателем:
        Требуемая температура: 20
        Длительность работы: 1 час
        Зона охвата: 1 м.
        Состояние: выключено
        Рут замерз так сильно, что выставил настройки на максимум. В следующий миг, ему пришлось спрыгнуть с прибора, поскольку его зад начало неимоверно жечь. По комнате стало волнами растекаться тепло, через несколько минут, температура вокруг была более, чем комфортной. Рут немного поубавил пыл обогревателя, заставив работать его на поддержание нормальных условий.
        - А это кто такой? - отогревшись, Рут наконец заинтересовался лежавшим без сознания гостем.
        Орей показал на оттопыренные карманы куртки. Кажется пришелец предлагал обыскать Снара. Рут посмотрел на Орея, потом перевел взгляд на их пленника. В приницпе, ничего сложного. Рут ведь не задумывался, когда обыскивал труп, а тут относительно живое существо, если не брать во внимание, что все вокруг лишь симуляция.
        Он склонился на моллком и принялся выворачивать карманы куртки и штанов. В основном здесь были разные мелкие детали, похоже этот Снар работал каким-то механиком, но попалось и кое-что интересное. Прежде всего это была пачка кредитов общей суммой на 1500 единиц, и две карточки, одна из котороых была личной идентификационной картой инженера - механика Снара, а другая карточкой доступа в ангары.
        - Ангары? - удивился Рут, просматривая инвентарь. - Разве порт недалеко?
        Орей кивнул.
        - (треск). жно идти - прохрипел он.
        Интересно, зачем он пытается мне помочь, подумал Рут. Он ведь даже не знает, нужно ли мне вообще лететь с этой планеты, может я преследую другие цели. Но Орей каким-то образом понимал, что Руту тоже не по душе местные красоты. Что ж скрывают это черные глаза, посаженные на синюю голову?
        - Ночью? - встрепенулся Рут. - Но мы ведь замерзнем. Ну я точно замерзну.
        Орей показал на обогреватель. Он хотел что-то сказать, поскольку треск его динамика снова начал набирать обороты, как Рут перебил его.
        - Знаешь, давай мы сначала починим твой динамик, а? - предложил он. - Здесь есть где раздобыть запчасти?
        Ну что за чепуху он мелет? Карманы Снара ведь доверху набиты всевозможным хламом. Нужно только решить, что сгодиться для Орея.
        И тут выскочила табличка:
        Начат квест «Помочь другу»
        Вашему другу Орею требуется помощь, но пока вы не можете ее оказать - недостаточный уровень и не хватает некоторых навыков.
        - поднимите свой уровень и получите необходимые навыки
        Что за хрень? Это что за квест такой? Никакой конкретики, хотя ясно что речь идет об Орее. Но все же. Что-то тут не так, и почему его имя не отображается? Только какой-то набор символов непонятных.
        Как бы то ни было, квест есть квест. Будем его выполнять по мере возможности. Одно Рут понял точно - сейчас он не сможет самостоятельно помочь Орею. И тут ему пришла в голову идея.
        - А этот, - он указал на спящего Снара. - может починить?
        Орей пожал плечами.
        - Давай разбудим его?
        От такого у Орея глаза расширись и стали похожи на два черных шара.
        - Да ладно тебе! - возмутился Рут. - Я думаю, он тут такой же нежелательный гость, как и мы с тобой. Я ведь прав?
        Орей немного подумал, но потом кивнул.
        - Ну вот, так что ему деваться от нас некуда, - Рут оттащил за ноги Снара на центр комнаты и принялся шлепать его по чешуйчатым щекам.
        На удивление, чешуя моллка оказалась довольно мягкой. Присмотревшись, как следует, Рут понял, что это была вовсе не чешуя, а обычная кожа, просто обрамленная таким пигментным рисунком. Вскоре пощечины возымели действие, и Снар открыл свои кошачьи глаза.
        Некоторое время он тупо моргал, переводя взгляд с Рута на Орея. Рут не выдержал и помахал ему рукой.
        - Эй, ты нас слышишь? - Рут потряс лежащего за плечо.
        Снар сфокусировал взгляд на нем и начал что-то говорить на непонятном Руту языке. Эх, вот бы сюда переводчика.
        - Ты понимаешь его? - Рут посмотрел на Орея. Тот отрицательно мотнул головой.
        Дело принимало не очень приятный поворот. Мало того, что этот Снар теперь знает в лицо своих похитителей, так и помочь он ничем не может. Снар издавал резкие рычащие звуки, местами похожие на лай собаки. Рут подумывал не начать ли ему самому гавкать. Может хоть так ему удастся установить контакт с этим существом? Когда же Руту попадется компаньон, который сможет нормально разговаривать?
        - Ты умеешь чинить? - Рут все же надеялся, что моллк понимает человеческую речь. На удивление, тот согласно кивнул.
        - Сможешь починить его? Тут речевой синтезатор сломался или динамик, я точно не знаю, - Рут пальцем показал на стоявшего неподалеку Орея.
        Снар посмотрел туда, куда указывал палец Рута, а затем перевел вопросительный взгляд на человека. Моллк что-то прорычал, видимо спрашивая что именно нужно отремонтировать, потом снова посмотрел на Орея. Рут не мог на заметить, что Снар как-то странно глядит на его компаньона. Рут пока не решался называть Орея другом.
        Снар некоторое время смотрел в пустоту. Медленно поднявшись он, осторожно ступая по полу, словно боясь насобирать на подошвы сапог лишнюю пыль, подошел в вплотную к Орею. Рука Снара вытянулась вперед, и он коснулся плеча Орея, но сам Снар похоже этого не видел. Все его движения выглядели так, будто он щупал воздух, а не синеголового пришельца. Рут смотрел на это представления и в голове его роились разные мысли, которые пытались дать хоть какое-либо разумное объяснение происходящему. Видимо, это как-то связано с тем, что над Ореем не отображаются никакие надписи, размышлял Рут, игра делает вид как будто его не существует вовсе. С другой стороны, Орей полноценно может взаимодействовать с всеми объектами. Но почему его тогда видит Рут? Или Снар, являясь НПС, просто не может общаться с пустым местом? Рут сделал себе мысленную отметку, что по возвращению в реальный мир попросить Марка достать список файлов этой локации и посмотреть там, кто заходил в комнату, а кто нет.
        - Ы-рр. Ур-ур. ррр, - Снар потряс за плечо задумавшегося Рута.
        - А? Что такое? Я немного задумал… - Рут умолк на полуслове.
        Он вдруг понял, что количество персонажей в комнате резко уменьшилось. Орей куда-то пропал. Рут несколько раз огляделся по сторонам, но синей головы нигде не было видно. Рут хорошо помнил, что Снар буквально несколько секунд назад пытался нащупать Орея. Следы на пыльном полу вели как раз к тому месту, где стоял Орей. Выходило, что Орей просто топтался на месте и в следущюий момент растворился в воздухе. Очень интересно. Рут решил оставить эту головоломку на потом, а пока следовало решить, что сделать со Снаром. Тот стоял рядом с Рутом и дожидался, пока он не предложит что делать дальше. Рут вдруг вспомнил, что у него в инвентаре имеются личные карточки Снара. Интересно, когда он хватится пропажи? Руту вдруг стало стыдно перед этим моллком, хоть он и был всего лишь программой. Ведь Снар ничего плохого не сделал, просто попал под руку Орея, не больше. И все же Рут не мог проста так отдать Снару карточки. Снар был его проводником с этой планеты.
        - Ты мне можешь помочь? - наконец заговорил Рут. Снар немного напрягся и навострил свои продолговатые уши.
        - У тебя есть вот это, - Рут потряс перед вертикальными зрачками карточкой доступа к гаражам. - Мне нужно убраться с этой планеты. Если ты проведешь меня туда, то я тебе верну все твои вещи.
        Взгляд Снара сменился с озадаченного на дикий. Зрачки глаз сузились до едва видимых щелочек, а из глотки забулькал рык. Надпись над моллком сменила цвет с синего на красный. Если Рут быстро не успокоит этого парня, то наверняка, моллк сожрет его живьем. Но Рут, позволив себе размышлять, допустил тем самым ошибку. Снар прыгнул на Рута. Прыжок длился всего долю секунды, и в следующий миг они оба уже перекатывались по полу. Удар пришелся Руту в грудную клетку, выбыв из него весь виртуальный воздух. К тому же, Снар оказывается прятал в кончиках пальцев настоящие когти. И сейчас эти когти рвали на Руте его куртку и оставляли глубокие царапины на лице. С каждой новой раной рядом с головой Рута всплывала информационная табличка.
        Внимание! Ты получил урон в 1 единиц!
        Здоровье: 104
        Броня: 0
        И так далее. Прежде чем Рут хоть как-то смог перехватить лапы Снара, тот успел снизить здоровье Рута до 90 единиц. Снар был необычайно силен, и Рут из-за низкой выносливости не мог долго сдерживать его. Если в ближайшее время Рут не предпримет ничего, то моллк вскоре добьет его окончательно. Только бы добраться до бластера. Но Снар не давал ему ни единого шанса высвободить руку. Моллк навалился на Рута всем телом. Рут понимал, что еще чуть-чуть и он просто сдаться. И тут он понял, что это самое правильное решение. Руки его ослабли, а Снар получил возможность добраться до Рута. Но пока Снар наносил удары, Рут нащупал бластер. Заранее опустив палец на спусковой крючок, Рут приставил бластер к боку Снара и выстрелил. Моллк пронзительно взвизгнул и отскочил в сторону.
        Вы нанесли Снару урон в 7 единиц.
        Здоровье Снара: 83
        Броня Снара: 0
        Ну почему так не вовремя? Эти таблички только мешают во время боя! Рут отмахнулся от назойливого сообщения и выпустил еще несколько зарядов в моллка.
        Вы нанесли Снару урон в 7 единиц.
        Здоровье Снара: 83
        Броня Снара: 0
        Вы нанесли Снару урон в 7 единиц.
        Здоровье Снара: 76
        Броня Снара: 0
        Вы нанесли Снару урон в 7 единиц.
        Здоровье Снара: 69
        Броня Снара: 0
        Вы нанесли Снару урон в 7 единиц.
        Здоровье Снара: 62
        Броня Снара: 0
        Снар упал на пол, хватаясь за ожоги на теле. Цвет надписи сменился с красного на синий. Снар жалобно заскулил по видимому, прося пощады. Рут изначально не собирался причинять вред этому гуманоиду, но после такой внезапной атаки понял, что не стоит становиться к моллкам спиной. Между тем выскочила еще одна (ну что опять!) информационная табличка:
        Поздравляем! Ты победил в поединке со Снаром! Получено очков: 40
        А следом:
        Поздравляем! Вы достигли уровня 3. Ваши базовые характеристики увеличены на 5 %.
        Получено очков способностей: 3
        До следующего уровня требуется 400 очков опыта.
        Текущие характеристики персонажа:
        Имя персонажа: Хойал
        Уровень: 3
        Опыт:200
        Здоровье: 110
        Броня: 0
        Выносливость: 53
        Испытав райское наслаждение от повышения уровня, Рут открыл свою ветвь навыков. Новые способности оказались куда полезнее, чем предыдущие. На это раз Рут открыл:
        «Броня-I» - позволяет носить легкую броню
        «Переводчик - I» - позволяет понимать языки планеты, на которой вы начали путешествие
        «Механик - I» - позволяет производить простой ремонт.
        Навыки переводчики появились, как нельзя кстати.
        - Эй, Снар, ну-ка скажи что-нибудь, - позвал Рут. Моллк все еще скрючившись лежал на полу.
        - Че-чего тебе надо? - прошипел Снар. Голос у него был похож на шелестящий в узкой щели ветер.
        - Мне нужно пробраться в гаражи или как они у вас там называются, - холодно повторил Рут.
        - Это невозможно! - каждое слово давалось Снару с трудом. - Тем более ты меня поджарил, я не смогу выйти на работу, а без меня ты вообще даже близко не попадешь к ангарам.
        Рут присел рядом и постучал дулом бластера по голове моллка.
        - Это ведь ты первый выпустил когти, у меня и в мыслях не было на тебя нападать.
        - Зато у твоего дружка, как раз были такие мысли, - зло выпалил Снар.
        - Ну все вопросы к нему, - развел руками Рут. - Я за его действия, знаешь ли, ответственности не несу.
        - Но поджарил-то меня ты, - не унимался Снар.
        Руту быстро наскучил этот перевод стрелок, и он вдавил бластер в мягкую шею Снара.
        - В паре метров от тебя лежит труп твоего соплеменника, не знаю кто его убил, но поверь, если ты не прислушаешься к моим просьбам, то займешь место рядом с ним. Ты меня понял, чертова тупая программа!
        Последнее было сказано с упором на каждое слово, но это подействовало. Снар вдруг притих, даже некогда пробегавшая по нему дрожь и та прекратилась.
        Рут удовлетворённо кивнул. Вот всегда бы так прислушивались к его словам.
        - Когда твоя смена?
        - Через двенадцать часов, - нехотя отозвался Снар.
        Двенадцать часов. Это долго. Руту уже давно пора покинуть игру, но оставлять моллка без присмотра опрометчиво, убежит гад чешуйчатый и пробуй-ка его найди потом. Значит остаётся один вариант: обездвижить Снара на достаточно долгое время.
        Рут окинул взглядом все ещё сжимавшегося в комок моллка. А может он так и пролежит, пока Рута не будет в игре?
        - Не (треск) беспокойся… Я пригляжу (громкий треск) за ним, - раздался голос со стороны входа
        От неожиданности Рут чуть не выронил бластер. Но не он один. Снар на мгновение тоже позабыл о своих ранах и повернул голову ко входу. Глаза его расширились от удивления.
        - Орей, куда ты пропал? - строго спросил Рут. - Но, впрочем, неважно. приглядишь за ним?
        Орей поднял большой палец вверх, давая понять, что Рут может ни о чем не беспокоиться.
        А вот Снар переживал разлуку с Рутом.
        - Ты хочешь меня оставить с ним? - запинаясь, вымолвил он. - Я же даже не вижу его.
        - Тем лучше для тебя. То ещё зрелище, - ответил Рут.
        Динамик Орея выплюнул усмешку.
        - Но… если ты сейчас уйдёшь, я не стану тебе помогать, - слова Рута посеяли в виртуальной душе Снара зерна ужаса. Он искать любую возможность не остаться наедине с невидимым стражем.
        Но палец Рута уже завис над кнопкой выхода из игра.
        - Будешь хорошо себя вести, ничего с тобой не случится, - обратился Рут к молоку. - А теперь, до встречи.
        Комната с Ореем и Снаром рассыпалась перед глазами Рута на тысячи маленьких квадратиков, и в следующий момент, он обнаружил себя на собственном диване в своём, реальном мире.
        Рут приложил потную ладонь к лбу, но, на удивление, голова не болела. Ни намёка на дискомфорт. Рут сбросил кольцо и сел. Единственное, что досаждало ему, это была затекшая рука, которая в время сеанса согнулась в неудобной позе. Рут второй рукой помассировал мышцу и неприятные ощущения вскоре прошли.
        Часы показывали, что в игре он пробыл около двух часов. Не так уж и много, однако такими темпами Рут точно не приблизится к разгадке.
        В холодильнике лежали довольно скудные съестные припасы. Окинув обречённым взглядом подсыхающую горку бутербродов, Рут услышал мощное урчание своего живота. Похоже, тому не слишком нравился доступный объем еды.
        - Ну не урчи, - похлопал он себя - Сейчас что-нибудь сварганим.
        И действительно, пришлось варганить, а от распространявшегося по всей кухне запаха жарящегося мяса, внутренности Рута пришли в неистовство. Параллельно Рут отправился на игровой форум в поисках информации о своей планете. Помимо того, что и так было известно Руту, сведений оказалось немного.
        Оказывается далеко не каждого нового игрока забрасывает в такую глухомань. Кусок камня в космосе, которой являлась стартовая локация Рута, находилась так далеко от основного скопления виртуальных планет и миров, что Рут даже усомнился, а найдётся ли в тех ангарах корабль, который сможет его доставить в центр игрового мира. Рут дополнительно сверил расположение планеты относительно точек, где проявлял себя баг, и расстроился ещё больше. Всё интересующие области располагались как бы на другом краю вселенной Space Wonderer.
        Рут, разглядывая карты, все вновь и вновь возвращался к мысли о том, что когда дело касается конкретных людей, например, его самого, то сам факт случайности уже становится не таким уж и случайным. Взять тот же комплект игрового оборудования. Никому, кроме Рута не достался бракованный экземпляр. А ведь вероятность такого события при имеющейся у GameDevLaboratories аудитории, настолько мала, что ты быстрее получишь сосулькой по лбу жарким летом. Такая же ситуация и со стартовой локацией. Как будто, кто-то специально держит Рута подальше от зоны событий. Рут гадал, что его противники предпримут дальше. Орей, наверняка мог бы что-нибудь рассказать полезное, но для начала нужно починить его динамик. Орей точно не был порождением мысли разработчиков, по крайней мере, для первого и второго впечатления. Нужно только прокачаться и открыть навыки ремонта…
        Рут так углубился в свои мысли, что не заметил, как пытается сунуть еду мимо рта. Отложив вилку с сочным куском мяса, он снова принялся листать форумы. Стоило почитать о ведрах, которые могут оказаться в ангарах на краю мира и выбрать среди них наиболее подходящие для дальнего пути. Рут был уверен, что обнаружит что-то из базовых моделей межпланетных грузовиков набитых мусором и ржавыми запчастями. Рут остановил свой выбор на Комете-200 и Метеоре модификации Б. Господи, ну и названия. Рут подпер голову руками и ещё раз вчитался в названия. Похоже игру специально создавали таким образом, чтобы на начальном этапе прочувствовать всю боль своего положения. Ни тебе топовых пушек, ни красивых компаньонок, ни крутых спидеров и космических кораблей. Максимальный реализм.
        Рут оторвался от экрана терминала и принялся за еду. Тут он вспомнил, что хотел Марка попросить кое о чем. Если заглянуть в прошлое Рута, то можно увидеть, что Рут обращался за помощью к другу регулярно, но не наоборот. Как выходило, что Марк ни в чем не нуждался было для Рута загадкой, лежащей в долгом ящике стола. Не хочет, ну и не надо.
        Рут набрал номер Марка, но в динамике коммуникатора раздавались лишь гудки, никто трубку не брал. Наверное, спит, подумал Рут. Марк всегда после смены чуть ли не целые сутки отсыпался. За это время его успевали несколько раз потерять и объявить в розыск, но к вечеру Марк всегда сам выходил на связь. До вечера оставалось не так уж и много времени, так что Рут решил подождать.
        Спасать мир или хотя бы игроков «Space wonderer 2.0» дело, конечно, благое, но и не стоит забывать про себя. Чтобы скоротать время, Рут решил заняться уборкой. Он никогда не считал себя чистюлей, у которого все вокруг скрипело от чистоты, но и не допускал того, что жилище превращало местный филиал городской свалки. С момента приобретения игры Рут не прикасался к венику, а все, что было недоедено так и осталось лежать, там где это оставили. Пакеты с мусором множились, и только когда набралось четыре туго набитых мешка, Рут понял, что на сегодня достаточно. В туалете, находилась специальная шахта, куда Рут отправлял весь мусор, который сразу попадал на переработку прямо под домом.
        Тут запиликал коммуникатор Рута. Он приблизил экран к глазам. Звонили с незнакомого номера. Рут пожалел, что сейчас у него не подключен определитель номера, который предоставлялся самим оператором связи. Штука крайне удобная, не раз спасала Рута от неприятных бесед и навязчивых продавцов хлама. Спустя две минуты вызов автоматически сбросился систему, и незнакомец принялся названивать вновь. Рут сделал глубокий вдох и принял звонок.
        - Да, Вилсон. Слушаю, - сказал он безразличным тоном.
        - Здравствуйте, мистер Вилсон. Меня зовут Кристина. Я представлю центр оценки продуктов GameDevLaboratories. Я хотела бы задать вам пару вопросов..
        Но Рут дальше не слушал. Он нажал кнопку отбоя, а затем поместил номер в черный список. Он попытался ее раз набрать Марка, но на том конце линии связи снова никто не взял трубку. Больше Рут решил больше не испытывать судьбу, а скоротать время в игре. Черканув на листке заметку, Рут вновь отправился в огромный мир «Space wonderer 2.0».
        Глава 6. За стенами города
        Рут снова оказался в пыльной комнате. Возле его неподвижного виртуального тела сидел на ящике Орей, а на против него, на точно таком же ящике, расположился Снар. Вид у того был измученный, хот моллк больше не дорожал. Не держался Снар и за свои раны, похоже в игре даже смоделировали постепенное выздоровление.
        - Всем привет! - из груди Рута вырвался хрип. Такое у него бывало, когда голосовые связки долго не приходили в движение, но это было в реальном мире. Как подобное могло оказаться здесь?
        Орей и Снар одновременно подпрыгнули на своих ящик. Динамик Орея недовольно затрещал.
        - Зачем так пугать-то? - возмутился Снар. От резкого движения, одна из ран вскрылась и на пол упало несколько красных капель.
        - У нас нет никаких медпакетов? - спросил Рут, глядя как Снар принялся зажимать рану руками. Синеголовый Орей отрицательно покачал головой.
        - Как думаешь он дотянет до ангаров?
        - Показатель его (треск). вья не снижается. Так что бояться нечего, - почти чисто проговорил Орей.
        Рут хлопнул себя по лбу. Как же быстро он забыл, что находится в игре. Он забыл, что здешние капельки крови состоят вовсе не из красных кровяных телец, а из строчек кода, собранных так, чтобы Рут воспринимал, как кровь.
        Он проверил свое снаряжение. Бластер так и болтался на поясе, а карточки доступа до сих пор были при нем. Значит, «живых» персонажей никто грабить не может при всем желании.
        В комнате было тепло. Теплогенератор поддерживал заданную температуру, а лампа нисколько не потеряла своей яркости. Однако, Рут видел, как через щель в двери пробиралось утреннее зарево.
        - Если мы хотим идти, но нужно делать это поскорей, - нахмурился Рут. В щели уже мелькали какие-то тени. Знаичт город потихоньку просыпался.
        - Выйти из города можно только днем, - заявил Снар. - В любое другое время ворота закрыты. И их никак не открыть.
        - А я не могу появляться у них на виду, - Рут указал на дверь. - Они меня недолюбливают.
        Орей в подтверждение слов Рута кивнул.
        - Это не мои проблемы, - осклабился Снар, потирая руки. - Если вы хотите покинуть город, то это можно сделать только днем. Так что дело за вами. Либо мы идем, либо я иду один. Вы не сможете удерживать меня здесь вечность!
        Рут призадумался. Конечно, взаимоотношения с лок'ки - отдельная тема для обсуждения. И она в некоторой степени его волновала, но он не понять совершенно другую вещь - как он сам оказался в городе, если отсюда не так просто выбраться. Наверняка, Орей знает ответ на это вопрос. Рут украдкой взглянул на громадину из экзоскелета и синей головы. Орей в это время разбирал ящики, пытаясь найти подходящий под его немаленький рост.
        - Эй, Орей, - негромко позвал его Рут. - Есть парочка вопросов.
        Орей прекратил грохотать, медленно опустил ящик и на пол и, повернувшись, уселся на него. Пластик под весом Орей затрещал, но не сломался. Ох, уж этот виртуальный мир!
        Черные глаза внимательно смотрели на Рута, если можно было так сказать.
        - Слушай, Орей, а как я здесь очутился? Мы ведь встретились с тобой в ущелье, так?
        Орей кивнул.
        - Я принес тебя сюда, - вперемешку с помехами затрещал динамик. - Когда ты первый раз отключился. В стене была дыра, через нее я и протащил тебя сюда.
        На удивление ни одно слово из сказанного не прервалось треском. Снар вскочил, шипя от негодования.
        - Это невозможно! У городских стен нет дыр! Ты лжешь!
        Орей пожал плечами, но тратить скудный ресурс динамика на моллка не стал.
        - Помолчи, - осадил моллка Рут и вернулся к Орею. - А ты помнишь где эта дыра?
        - Д…ло в том, что она по..(треск) случайно, - шумы и хрипы из динамика усилились.
        - Она чего делает? Случайно появляется?
        Кивок.
        - Ты хочешь сказать, что даже если мы придем к тому месту, где ты тащил меня на себе, то увидим сплошную стену?
        - Все равно, что соврать, - довольно вставил Снар. - Я же говорил, что есть только один способ выбраться отсюда.
        - Погоди, Снар, - отмахнулся от него Рут. Моллк умолк, но продолжал бросать на Орея подозрительные взгляды.
        - А как ты узнаешь в каком месте будет дыра?
        На этот раз динамик разразился нечленораздельными звуками, и Орею пришлось искать другой способ донести свою мысль. Он подобрал с пола какую-то пластинку и подбросил ее в воздух на манер монетки.
        - Что, тоже случайно? - остолбенел Рут. - Есть хоть что-нибудь в тебе, что не происходит случайным образом?
        Орей сделал виноватые глаза.
        Что мы имеем? - размышлял Рут. - Можно выйти через ворота, но при этом получить тумаков от лок'ки, или же ждать, пока перед нами сама собой не появится проход. Оба варианта не нравились Руту от слова совсем. Но ждать ему хотелось меньше всего.
        - Ладно, - наконец заговорил он. - Мы пойдем через ворота.
        Орей поднялся с ящиков.
        - Но… - зашипел динамик.
        - Орей, мы не можем ждать, когда появиться новая дыра. Может она вообще не появится? У меня нет столько времени, - прервал Рут.
        Он первым выбрался из убежища. Солнце, Рут не знал, как называется местная звезда, потому и назвал ее солнцем, уже выглянуло из-за острых краев горных вершин. Но жители города не спешили браться за дела. До сих пор, рут видел немногочисленных гуманоидов, мелькавших между сооружениями. В дневном свете 'Крик'ка выглядел совсем иначе. Муравейники, в которых жили лок'ки, сейчас выглядели ярко красными куличиками, как, в общем, и весь камень в городе. В толще некоторых построек что-то поблескивало. Присмотревшись Рут обнаружил, что это были цветные камешки разного цвета, собранные в узор. Узор отличался от муравейника к муравейнику.
        - Это общинные знаки, - подал голос Снар. Он стоял рядом с Рутом и тоже глазел на постройки. - Эти лок'ки живут кучками. Индивидуальности, как таковой нет, все делается на благо общины.
        - Прям как коммунисты?
        Снар посмотрел на Рута, не найдя, что ответить. И это было нормально, ведь Снар был всего лишь программой, пусть и слишком умной.
        Дождавшись, когда Орей распихает их скудное снаряжение и выберется наружу, троица двинулась в путь. Рут двигался чуть отстраненно. Ему приходилось избегать с жителями 'Крик'ка. Если он слишком сблизится с одним из них, те могут поднять шум и созвать целую ораву коротышек с шоковыми палками. Поэтому Рут иногда делал небольшие крюки, обходя очередных лок'ки, но те, казалось не обращали на него никакого внимания. Но Рут был уверен, что это самая настоящая ловушка. Разработчики не дураки и наверняка создали достаточно возможностей, чтобы усыпить бдительность игрока.
        Город 'Крик'ка оказался не таким уж и большим. Руту было достаточно повертеть головой, чтобы увидеть границу города, обозначенную высокой стеной. Рут подумал, что стена больше смахивает на вырубленный из скалы камень, чем на результат работы разных существ. Однако, ворот нигде не было видно. Рут уже начал беспокоиться, что Снар намеренно ведет их в тупик или западню. Муравейники в этой части города стояли ближе к друг другу, да и насажены чаще. Руту все трудней становилось избегать лок'ки. Рано или поздно я собью очередного коротышку, и тогда нам всем хана.
        Рут вспомнил, что он так и не почитал о том, что происходит с игроками, уровень здоровья которых упал до нуля. Придется ли начинать заново или же будет достаточно последний точки входа? Впрочем, второй вариант он сразу же отмел, так как читал на форуме, что игровые серверы работают в режиме реального времени, и ход игры нельзя повернуть вспять.
        Наконец, они добрались до ворот. Если это можно было назвать воротами. Ворота представляли собой выдолбленный в стене короткий туннель. Стена, кстати, была из сплошного камня, этакое каменное кольцо вокруг города. Ворота охраняли двое существ, в бело-оранжевых комбинезонах. Вблизи Рут узнал в них двух моллков. А необычные комбинезоны были ничем иным, как броней, которая надежно укрывала свое все тело за исключением головы. А в руках уместились внушительные бластерные винтовки. Руту захотелось экипировать такими свой небольшой отрядик. С подобным оружием дорогу можно будет проложить далеко. Над моллками парили нейтральные надписи «Страж ворот». Что ж, по крайней мере, с ними проблем возникнуть не должно, подумал Рут. И тут же ошибся.
        Стоило им попытаться мимо страже, которые казалось вовсе не обращали на них внимания, как лазерные прицелы тут же устремились на троицу, точнее на Орея, который шествовал впереди.
        - Пропуск! - прошелестел один из стражей.
        - Пропуск? - удивился Рут. - Но у нас нет при себе никакого пропуска.
        - Тогда разворачивайтесь и шлепайте отсюда, и без пропуска не возвращайтесь, - подхватил второй страж. - Без пропуска никто отсюда не выйдет.
        Рут резко дернул Снара за плечо.
        - Ты, ушастая морда, ты же сказал, что мы выйдем из города через ворота. Какой нахер еще пропуск нужен? - рявкнул Рут в лицо Снару.
        - Я.я… - залепетал Снар. - Я всегда выходил отсюда. Никто у меня не спрашивал пропуск.
        - А почему тогда его спрашивают у нас? - Рут поднял Снара в воздух и с каждым словом энергично встряхивал моллка. - Почему, а?
        - Да не знаю я, - завыл тот. - Отпусти меня!
        Рут поставил Снара на землю. Придерживая его левой рукой, правой он достал бластер и прижал дуло к ожогу теле моллка. Снару стоило огромных усилий не закричать, его кожа приобрела красноватый оттенок.
        - Иди договаривайся! - прошипел Рут и ткнул бластером в Снара.
        На этот раз Снар не смог удержать боль в себе. Жалобно вскрикнув, он поплелся к охранникам, молчаливо наблюдавшим за происходящей сценой.
        Рут демонстративно отвел Орея подальше от беседовавших моллков. Кто знает, вдруг они не любят, когда подслушивают их разговоры. Рут и Орей встали около стены, так чтобы было видно Снара, но не слышно. К тому же, в этом месте почти не было лок'ки. Гуманоиды осторожно обходили споривших моллков и покидали город. Через некоторые время, Снар и стражи пришли к соглашению. Рут видел на лице одного из стражей крайне довольное выражение. Снар же, напротив, не было настолько рад результатам переговоров. Рут мог бы сказать, что его раскрутили на очень крупную сумму кредитов. Впрочем, он оказался недалеко от истины.
        - Этот, - Снар кивнул на лыбящегося стража. - может пропустить нас, если мы выполним одну его просьбу.
        Такой расклад Руту не понравился. Синяя голова Орея не выказала никаких эмоций.
        - Чего он хочет? - Рут тоже покосился на стража.
        - Один лок'ки задолжал ему огромную кучу денег. Проиграл в какую-то азартную игру. И нам надо..
        - Вытрясти из коротышки деньги, - мрачно закончил Рут. - Понятно все с вами.
        - Так что, мы соглашаемся? - вкрадчиво спросил Снар.
        - А второй…(треееееск) - Орей наконец решил принять участие в разговоре.
        - Второй вроде как в подчинении у первого, - пожал плечами Снар. - И он похоже не особо рад находить с тем типом в одной смене.
        - Ладно, - сказал Рут. - Передай ему, что мы принимаем предложение.
        Орей тяжело вздохнул, но Рут сделал вид, что этого не заметил. Он и сам понимал, что им придется, даже если бы у него не было враждебных отношений с местными, наделать шуму. И, возможно, придется бежать с охапкой денег, скрывая от целой толпы лок'ки.
        Начат квест «Выбить долг».
        Страж у ворот 'Крик'ка попросил тебя об услуге - один из лок'ки задолжал ему крупную сумму кредитов и ее необходимо вернуть. Как только деньги будут у стража, он пропустит тебя дальше.
        - найти общину Умм
        - забрать долг
        - доставить кредиты стражу
        Кажется дело было простым. Приходишь, забираешь и возвращаешь. Вот только..
        - А где мы найдем эту общину Умм? - задумчиво проговорил Рут. - Снар, он тебе сказал где их искать?
        - Нет, он сам не знает, - покачал головой моллк. - Но он сказал, как выглядит знак их общины. Треугольник из трех камней зеленого цвета, - заметив мрачный взгляд Рута он добавил. - Нам нужно найти кого-то из их общины и проследить за ним до жилища. У них на груди точно такой же знак, для опознавания.
        - По моему, это будет сложнее, чем искать их хижину, - Рут окинул значительно увеличившийся поток лок'ки на улицах. Он попытался сфокусировать взгляд на одном из коротышек, но они перемащались между собой так стремительно, что Рут даже не успевал разглядеть знак общины. И как же мы тут найдем нужную?
        Неожиданно Орей сорвался с места и поспешил в самую гущу снующих лок'ки. Переглянувшись, Рут и Снар поспешили за ним. Если быть точным, то Рут последовал за Ореем, а Снар поспешил за Рутом, так как до сих не смог разглядеть и контура невидимого спутника. Рут совсем забыл о том, что ему следует избегать маленьких человечков, однако, последние не проявляли к Руту большого интереса. Рут так быстро следовал за Ореем, что не успевал толком расслышать ворчания лок'ки.
        - Вот, опять этот..
        - Только сунься к нам, верзила..
        - Жаль у нас палки с собой нет, не то бы мы тебя отхреначили.
        Рут попытался вспомнить, видел ли на упаковке с игровым оборудованием возрастное ограничение. Если тут НПС так сквернословят, то невольно можно и нахвататься крепких словечек. Рут впервые пожалел, что понимает речь чужой расы. Столько дерьма в свой адрес он в жизни не слышал. Орей тем временем, грубо распихивал коротышек в стороны, следуя за одним, на груди которого переливался зеленый треугольник из трех камней. Лок'ки недоумевающе восклицали, когда они получали от Орей сильный толчок прямо в зеркальную маску. Видеть-то они его не могли. Для них происходящее выглядело так, словно кто-то невидимый пробивал себе дорогу.
        А вот Рута и Снара было видно, причем очень хорошо. Краем глаза Рут увидел, как у нескольких мелькнула в руках шоковая палка.
        - Дело дрянь, - бросил он Снару. - Пока мы доберемся до общины нас тут палками исколошматят.
        Снар кивнул, хоть и не понял смысл некоторых слов, произнесенных Рутом. Что поделать, искусственный интеллект НПС развивается только в своей искусственной среде.
        - Орей! - Рут попытался докричаться до синеголового. - Не так быстро, а то коротышки немного нервничают.
        Орей не обернулся, но стал действовать немного аккуратнее. Он, насколько позволяло тело, заключенное в экзоскелет, старался лавировать между лок'ки, но то и дело толкал в бок то одного, то другого. Рут не мог не заметить, что более тактичное обращение с местными незамедлительно принесло свои плоды. Следовавшие по пятам обиженные лок'ки потихоньку успокаивались и убирали палки за пазухи, и просто следовали за троицей. Некоторые и вовсе возвращались к своим делам.
        Рут и Снар наконец смогли нагнать Орея. Увидели они и цель, за которой охотился синеголовый. Очень низенькое, даже по меркам самих лок'ки, существо семенило ножками, петляя между муравейниками. Сколько будет бегать этот лок'ки по заданной программе неизвестно, но возможности искать другого у троицы не было. Поэтому они довольное долгое время ходили за жертвой по пятам, и только, когда светило прошло самую высшую точку на небе, лок'ки решил вернуться в общину.
        Похоже, что община Умм отличалась слишком маленьким ростом. Муравейник был значительно ниже соседних построек, хотя пропорции были сохранены. Вход, в котором исчез лок'ки был настолько мал, что Рут мог бы протиснуться в него только стоя на коленях. Тут же выскочила информационная табличка:
        Выполнение квеста «Выбить долг»: пункт «найти общину Умм» выполнен. Очков начислено:20.
        - Так, и отсюда нам надо вытащить кредиты, - самому себе проговорил Рут. - Есть идеи как это сделать?
        - Внутри всегда находятся двое дежурных, вроде как, - пробормотал Снар. - Следят за порядком и все такое. Остальные наматывают круги по городу.
        - Может просто вломимся? - предложил Рут.
        Орей заскрипел динамиком, выражая несогласие.
        - Ну что? - застонал Рут. - Я не могу ждать, пока все не улягуться спасть. Тем более, ты сам слышал, что сказал Снар - двое внутри всегда бодрствуют.
        И тут Орей извлек небольшой шарик с кнопкой. Рут уже видел подобный раньше. В прошлый раз такая штука очень здорово ему помогла. Газовая граната. У Рута мгновенно выстроился план в голове.
        - Ты хочешь выкурить их оттуда, а затем, пользуясь тем, что тебя никто, кроме меня не видит, пробраться и забрать деньги?
        Орей поднял большой палец вверх.
        - Чего-чего? - Снар выставил когтистый палец в сторону, где должен бы находиться Орей. - Ты собрался все тут взорвать?
        - Да нет же, - раздраженно прогворил Рут. - Это газовая граната. Коротышки просто разбегутся подышать свежим воздухом.
        - А как же мы? Или ему все нипочем? - Снар имел ввиду Орея.
        - А мы, - медленно протянул Рут, соображая что ответить. - Отойдем подальше и сделаем вид, как будто нас это не касается. Орей сделает всю грязную работу, а ты отдашь деньги стражнику, - внезапно бластер выпорхнул из кобуры и упер в бок моллка. - Но даже не думай свалить с деньгами. Может я и не смогу в тебя попасть, но Орей найдет тебя, и ты даже не заметишь этого.
        Снар нервно сглотнул, пытаясь отвести от себя оружие.
        - Да понял я, понял. Мы же в одной команде, забыл?
        - Нет, не забыл, - огрызнулся Рут и убрал бластер.
        Они отошли достаточно далеко. Объект наблюдения находился в поле зрения, и Рут махнул рукой Орею, чтобы тот приступал к делу.
        Синеголовый кивнул, и в следующий миг, в воздухе блеснул шарик, залетая прямо в проход. Несколько секунд ничего не происходило. Казалось виртуальная жизнь текла свои чередом, а затем из всех щелей муравенийка с треугольником из трех зеленых камней, повалил густой дым, а следом за ним и обитатели сего жилища. Противно скрипя свои голосовыми связками, лок'ки принялись прыгать вокруг своего дома, который превратился в газовую камеру. С расстояния Рут не мог разобрать о чем они там говорили, но похоже пытались позвать на помощь.
        Рут увидел, как Орей с разбегу влетел в муравейник. Наверное, ему пришлось проломить стену. В подтверждение своих мыслей Рут мельком увидел огромную дыру, которая тут же заполнилась газом.
        - Ну, что там? - Снар пытался тоже пытался высмотреть детали происходящего.
        - Ну, вошел, - отозвался Рут. - Больше пока ничего не видно.
        - Почему он не показывает свои обличье? - вдруг выдал Снар. - Почему его видишь только ты?
        Такой вопрос поставил Рута в тупик. Для щепотки искусственного интеллекта Снар был слишком наблюдательным, но тем не менее он был прав: Орея мог видеть только Рут. Рут сам иногда брался размышлять над этим вопросом, но все время куда-то торопился, потому и не смог вывести даже самую невероятную теорию до конца.
        - Я не знаю, - честно признался он. - Тут слишком много загадок. Поверь, невидимость Орея далеко не самая главная.
        - А что есть еще? - поинтересовался Снар. - Может он хранит какую-то великую тайну? - моллк театрально закатил глаза.
        - Нет, дело не в Орее. Дело в этом мире.
        - А что с ним не так?
        В ответ Рут только пожал плечами. Понимая, что от Рута большего не добьешься, Снар принялся вглядываться в облако едкого газа, которое уже распространилось по улице, разгоняя лок'ки во все стороны. Снар отметил, что паники среди населения не было, наоборот, человечки, чтобы уйти от опасности, учитывали направления ветра.
        Рут тоже наблюдал за тем, как лок'ки организованно покидают опасную зону. Сколько же труда положено, чтобы так по-человечески смоделировать все действия и показать мозгу готовую картинку, подумал Рут. Наверное, люди никогда не перестанут играть в Бога. Они будут выдумать все более изощренные способы создать свою Вселенную. Это отчаянная попытка убежать от реальности, забыть ее проблемы, когда-нибудь загонит человечество в могилу. В воображении Рута всплыли покинутые и заброшенные города. Замершие навсегда машины, с скелетами своих уже ставших бывшими владельцами. А кругом пыль и останки полусгнившего пластка.
        От размышлений его отвлекла очередная информационная табличка:
        Выполнение квеста «Выбить долг»: пункт «забрать долг» выполнен. Очков начислено:20.
        Затем Рут увидел, как из общины выскочил Орей. Газ уже заметно рассеялся, так что хозяева жилища осторожно возвращались назад. Но Орей был невидим для них, потому попросту шагал мимо них, изредка награждая пинком какого-нибудь лок'ки. Рут отметил, что в руках у гиганта ничего не было. Значит, спрятал в инвентарь, заключил Рут.
        - Ну как? - сказал Рут, когда Орей наконец-то добрался до них. Покопавшись в своих сумках, Орей извлек несколько пачек кредитов. Сбоку раздался тихий вздох. Снар не заметил, как Орей приблизился (хотя Рут прекрасно слышал звук шагов синеголового), и испытал удивление, когда в воздухе прямо из ниоткуда появились деньги. Много денег.
        - Этого хватит, чтобы выкупить целый город, - сказал Снар, с жадностью глядя на пачки, которые уже перекочевали в руки к Руту. - Тут сто тысяч, не меньше.
        - Неплохой заработок, - пробормотал Рут. Деньги манили к себе и призывали как можно скорей ими воспользоваться. Что там говорил Снар? Выкупить целый город? Не-ет, такую кучу денег можно перевести в реальную валюту, и хотя бы купить себе пожрать. К тому же, отметил, про себя Рут, страж и словом не обмолвился о том, какую сумму ему задолжала община Умм.
        Отобрав пачку средней толщины, Рут всучил ее моллку.
        - На, отдашь стражнику.
        Снар тупо уставился на деньги.
        - Но… - начал было он, но Рут тут же перебил его.
        - Стражники не могут зарабатывать по сто тысяч кредитов. Нигде. Даже в выдуманном мире, - заявил Рут. - Так что иди и скажи, что это все, что мы нашли в общине. А если будет отнекиваться, пусть тогда сам идет и требует свои деньги, - затем злорадно добавил. - У них сейчас как раз подходящее настроение.
        Отправив Снара к стражам, Рут с Ореем ненадолго задержались. Уж очень хотелось посмотреть, как коротышки пришли в настоящее неистовство, когда обнаружили пропажу. Спустя пару минут они выскочили из общины с шоковыми палками наперевес. Лок'ки из общины Умм вышли на охоту.
        - Пойдем, пока нас не заметили, - проговорил Рут и похлопал Орея по плечу, укутанному в толще проводов и моторочиков.
        Когда они подошли к воротам, Снар уже закончил разговор со стражем. По лицу того, можно было без труда догадаться, что страж рассчитывал на куда более крупную сумму.
        Квест «Выбить долг» завершен. Начислено очков: 10.
        Что-то совсем не густо. Такими темпами Руту придется качаться довольно долго, что развить своего персонажа до более приемлемого уровня. Он открыл свои показатели и сокрушенно покачал головой:
        Имя персонажа: Хойал.
        Уровень: 2
        Опыт: 260
        Здоровье: 110
        Броня: 0
        Выносливость: 52
        - Мы можем идти? - вопрос адресовался скорее Снару, чем стражу.
        - Да, конечно, - Снар стоял, облокотившись на холодный камень стены города 'Крик'ка.
        Проходя через вырубленный в стене тоннель, Рут заметил полупрозрачную надпись «Плато Да'ард'ан».
        Если в реальной жизни вы окажетесь на плато, например в Колорадо, то его поверхность не будет абсолютно ровной. Ландшафт может оказаться волнистым, который вдоль и поперек будут пересекать овраги. Плато Да'ард'ан же являло собой идеально ровною плоскость. Вероятно, разработчики, когда придумывали этот мир, воображали, будто на планете, представляющей собой одну большую скалу, регулярную дуют сильные ветры и выпадают проливные дожди, из-за чего некоторая часть суши стала гладкой. Оказавшись за стенами 'Крик'ка, Рут окинул взглядом всю широту раскинувшегося перед ним пейзажа. Равнина занимала половину видимой поверхности и скрывалась где-то за горизонтом.
        Слева, где, как показывала карта находился восток, расположились острозубые горные цепи, на вершинах которых лежали белые шапки. От городских ворот в разные стороны отходили дороги. То, что это дорога, можно было понять только по оградам из светящихся крохотных фонариков, которые не давали путникам сбиться с пути. То и дело налетал холодный пронизывающий ветер, шлифущий каждый встречающийся на пути камешек. Рут немного поежился, Снар и Орей стояли не шелохнувшись, будто ветер совершенно их не касался.
        - Ну и куда? - Рут глядел, как Снар шевелит ушами, пытаясь услышать какой-то звук.
        - Туда, - Снар показал на дорогу справа от них.
        Не сказав больше ни слова, троица двинулась по дороге. Идти было легко. В спину то и дело ударяли потоки воздуха, придавая телу небольшое ускорение. К тому же, гладкая, а местами даже скользкая поверхность, здорово облегчала ходьбу. Справа от Рута поскрипывали сервоприводы экзоскелета Орея. Гигант вращал свою синюю голову во все стороны. То ли он просто любовался видами, то ли следил за окружающей обстановкой. Рут же считал подобную меру излишней, так как все вокруг просмотривалось на многие километры вперед. Куда же исчезали лок'ки, покинувшие город перед Рутом, оставалось неясным, он нигде не мог разглядеть их крошечных силуэтов.
        Внезапно Рут ощутил некоторую слабость. Виртуальный мир чуть потускнел, но быстро вернул прежние краски. Что бы это могло означать? В голове у Рута мелькнула паническая мысль - а вдруг какие-то проблемы с терминалом? Может напряжение в электросети скакануло? Попытавшись взять эмоции под контроль и рассуждать трезво, Рут подумал о том, что если бы это была неисправность оборудования, то вряд ли он здесь ощущал недомогание. Возможно, Рут попросту ничего и не почуствовал, если бы терминал внезапно вышел из строя. Скорее всего это очередной игровой трюк, заключил Рут.
        - Ты в порядке? - раздался встревоженный голос Снара. Рут повернул голову в его сторону и ощутил, как она внезапно стала тяжелой.
        - Э..э, - он попытался связать буквы в слова, но мир вновь мигнул, и Рут повалился прямо на голый камень.
        - Эй, очнись! - кричал где-тот вдалеке Снар. - Очнись! Как тебя звать-то? Черт, я даже имени твоего не знаю!
        - Х..Хойал, - прошептал пересохшими губами Рут, но его не услышали. Да и сам он сам, что понимал, что происходит вокруг него.
        Он почувстовал, как чиь-то руки, наверняка Орея, подхватили его и куда-то понесли. Чуть позже до его затуманенного разума донеслась невнятная речь, которую он сколько бы ни силился так и не смог разобрать. Звуки прикратились, Рут ощутил под собой что-то очень холодное. Похоже его снова положили на камень, а в следующий момент кто-то принялся вливать в него какую-то жидкость. Она была приятной на вкус, но в то же время порождала неприятные ощущения в теле: начала болеть голова, снова появился тошнотворная слабость, звуки стали резче и яснее, ровно как и зрение.
        Наконец, рут окончательно очнулся. Он действительно лежал на вылизанном ветре камне, прямо посредине дороги. Над ним склонились Снар и Орей. Моллк держал в руках бутылку с сильно пахнущей жидкостью, причем запах был не таким приятным, как вкус. Или это были последствия бреда? Рядом стояло еще одно существо, похожее на маленького слоника. Правда, уши у него были не такими огромными, как у слона, а вот хобот доставал аж до пояса. Над существом болталась надпись «Торговец».
        - Что произошло? - выдавил из себя Рут.
        - Ты…упал в обморок, - пророкатал Орей, Снар и торговец при этом покосились на то место, где стоял синеголовый.
        Упал в обморок? В игре? Во те на! Рут подумал, что его предки, услышав что-то подобное, покрутили бы пальцем у виска или отправили к психиатору.
        - У тебя резко упали силы из-за голодания, - пояснил Снар. - Таким, как ты, нужно иногда есть.
        Рут не совсем понля, что Снар имел ввиду под «такими как он», ну его слова подтверждала информационная табличка, парившая сбоку от Рута:
        «Внимание! Длительное воздержание от пищи может иметь неприятные последствия. Как можно скорее перекуси, пока совсем не ослаб. В нашей игре нет отдельной шкалы, которая могла бы тебе подсказать, когда нужно есть, но ты можешь иногда прислушиваться к своим ощущениям.»
        Рут попытался сосредоточиться, но из-за слабости, растекшейся по всему телу, трудно было удержать хоть одну мысль в фокусе. Орей наклонился над ним и влил в рот еще жидкости. Похоже, что бессознательное состояние, в котором чуть ранее пребывал Рут, заметно скрашивало вкус этой дряни.
        Он закашлялся, пытаясь выплюнуть отвратительное пойло, но Орей зажал здоровенной рукой рот, и Рут ничего не оставалось, как проглотить.
        - Это..(треск) даст сил, - проскрежетал динамик. - Нуж(треск).. выпить.
        - Что, всю? - скривился Рут. Силы понемногу возвращались к нему. Он даже смог дотянуться до браслета и вызвать свои характеристики.
        Имя персонажа: Хойал
        Уровень:3
        Опыт: 280
        Здоровье: 110
        Броня:
        Выносливость:2
        Рут тихонько застонал, похоже ему дествительно придется выпить эту жижу до капли. Он махнул слабой рукой Орею, чтобы тот продолжил вливать. Спустя несколько очень неприятных для виртуальных внутренностей Рута минут, выносливость возросла до 30 очков, и он смог подняться на ноги. Торговцы, смекнув, что троице можно спихнуть часть товара, наперебой принялились предлагать различные припасы, будь то энергетики, медпакеты и кое-что из продуктов. Рут стоял и смотрел на развернувшуюся в считанные секунды перед ним настояющую лавочку. От ярких цветов бутылочек, паектов и коробок зарябило в глазах. Не в силах долго смотреть на ассмортимент, Рут наугад похватал товары.
        - С вас. э-э… две сотни кредитов, - прогундел торговец в свой хобот.
        - Сколько? - Снар потянулся за бутылкой ядовито-зеленого цвета, но тут же отнял руку. - Кто ж так цены заламывает?
        - Хочешь дешевле, иди на свалку, - буркнул торговец и принялся сворачивать лавку.
        Расплатившись, они пошагали дальше. Рут опустошил еще одну бутылку с энергетиком и с удовлетоврением отметил, что выносливость «подросла» аж до 60 единиц. Все остальное Рут убрал в свой инвентрарь. Теперь идти было легко, и казалось, что по сила обойти платнету пешком.
        - Долго нам еще? - Рут толкнул моллка в бок.
        - Почти пришли, - остраннено отозвался Снар.
        - О чем думаешь?
        - Да так, - Снар отмахнулся своей когтистой лапой.
        - Да так, - передразнил его Рут. Бодрость так выпирала из него. - Думаешь, как бы от нас удрать и оставить с носом?
        - Нет, конечно, - хмуро покосился на него Снар. - Я думаю, как вас провести в ангар.
        Рут и Орей многозначительно переглянулись между собой. Синеголовый пожал плечами.
        - Есть какие-то трудности? - полюбопытсовал Рут.
        Снар не ответил.
        Рут представлял себе космический порт, как огромное столпотворение кораблей, инопланетных существ и зданий. Кругом сплошная суматоха и не разбериха: стоит чуть отвлечься, как твой багаж кто-то пытается украсть. Отчасти такой образ был навязан старыми фильмами и видеоиграми, которые Рут в молодости пересматривал и перепроходил десятки раз. Потому для него космопорт 'Крик'ка стал для него полной неожиданностью. Неожиданно было хотя бы то, что поначалу Рут даже не смог его разглядять, хотя Снар терпеливо повторял, что они почти пришли. И только, когда несколько кораблей взмыло прямо из под земли, Рут понял, что смотрит совсем не в ту сторону.
        Коспорт порт располагался внутри огромного кратера. Встав у края, троица увидела, как далеко внизу летают корабли. Размеры кратера просто поражали воображение. Высоко вверху Рут разлчил вращающуюся полупрозрачную табличку: «Порт 'Крик'ка». Он обернулся на дорогу, которую их компания оставила в нескольких шагах от себя. Слишком маленькая для портовой дороги, отметил он.
        - Лок'ки практически не участвуют в торговле, - словно прочитав его мысли, сообщил Снар. - Потому и дорога так маленькая.
        Рут еще раз оглядел края кратера в поисках магистрали, но противоположный край был настолько далеким, что не позволял разглядеть мелочи.
        - Есть еще несколько дорог, - продолжал Снар. - Но они такие же маленькие и узкие, как и эта. Видишь ли, это порт что-то вроде перевалочной базы. Груз со всех концов планеты или из космоса привозится сюда, перегружается на другой корабль и летит дальше. А дорогие эти. только для лиц, работающих в порту. Ну и пассажиров, - в конце добавил он.
        - А… - вопросительно заскрежетал динамик. Орей пальцем указал вниз.
        - Как мы туда спустимся? - угадал Снар.
        - Да, - в раз сказал Рут и Орей.
        - Ну это совсем просто. Береьте и прыгаете, - моллк заливисто засмеялся. Звук напомнил Рут собачий визг.
        - В принципе, - Рут глянул в низ, растягивая слова. - Мы же все ранво хотим сразу же улететь. Так что какая разница, как мы попадем в порт, верно?
        Орей проскрежетал что-то неразборчивое, но в целом согласился с Рутом.
        - Эй, эй, - Снар схватил человека за плечо, едва тот немного отступил назад, чтобы разогнаться. - Не нужно так спешить.
        Он дотронулся до своего запястья, потыкал пальцами в воздух (игроки и НПС не могли видеть личные меню друг друга), и чирез несколько минут к ним подплыла платформа, смахивающая на ванну с сиденьями. Снар занял место спереди, а Рут и Орей устроились за ним. Платформа устремилась вниз.
        - Как ты ее вызвал? - Рут пытался перекричать свистящий в ушах ветер.
        - Ну я же механиком здесь работаю, - будничным тоном ответил Снар. - У меня есть доступ к этим штукам.
        Рут подумал, что если только работники порта имеют доступ к местному транспорту, то как быть пассажирам, которых хотя просто улететь отсюда. Однако этого он предпочел вслух не говорить.
        Платформа мчалась достоточно быстро. И вот они оказались на самом дне огромного кратера. Отсюда не было видно ни гор, ни стен близлежащего города. Да и само небо теперь казалось каким-то маленьким, словно он было видно в каменноке окошко.
        Рядом с их платформой расположился еще десяток точно таких же транспортных средств. Неподалеко прямо в скале была установлена массивная дверь с панелью доступа. Дверь охранялась двумя человекоподобными роботами, вооруженными огромными бластерами. Рут сразу понял, что им с Ореем путь через эту дверь заказан.
        - Мне туда, - Снар указал на дверь. - Конечно, у кого-то могут возникнуть вопросы, почему я так рано появился на работе, но это ерунда.
        Он стоял и казалось ждал чего-то. Наконец, Рут сообразил, что Снар ждет, когда он отдаст ему карточки доступа.
        - Надеюсь на твою честность, - Рут протянул ему карточки.
        Моллк кивнул и показал пальцем на ангарный отсек под номером 32. Двери ангар и посадочная площадка, так же вмонтированная в стену кратера располагалась на высоте с сотню метров. По крайней мере, так казалось Руту.
        - Ваша задача попасть на посадочную площадку или напрямую в мой ангар. Не важно каким способом, но больше я вам сейчас ничем помочь не могу, - Снар повернулся и зашагал в к двери. Через минуту она раскрыла свою черную пасть, и моллк исчез в ней.
        Начат квест «Давай уберемся отсюда».
        Твой компаньон Снар показал, где находится его ангар, внутри которого может находиться звездолет, способный покинуть планету.
        - найди способ проникнуть в ангар
        - используй один из звездолетов, чтобы покинуть планету
        Рут и Орей посмотрели друг на друга.
        - Ну что, приятель, есть идеи?
        Глава 7. Билет в космос
        Орей сокрушенно покачал головой. Нет, у него не было идей, каким образом забраться на посадочную площадку, минуя нормальные пути. Возможно, им стоит попытаться пройти мимо охраны, однако, предъявлять панели доступа все равно нечего. Орей помотал своей синей головой по сторонам. Дно кратера было широким, и на то, чтобы осмотреть его целиком уйдет немало времени. Пока что единственным транспортным средством, находящимся в поле зрения, были те самые платформы, на одной из которых троица спустилась вниз. Орей подошел к платформе вплотную и легонько постучал по приборной панели, привлекая тем самым внимание компаньона.
        - Думаешь получится поднять ее в воздух? - с сомнением в голосе проговорил Рут. У него имелась способность для управления местным наземным транспортом, но относилась ли парящая платформа к таковым? Ведь она как-никак летала по воздуху, а не ползала по земле.
        - Ладно, давай попробуем, - Рут полез на сиденье пилота, не дождавшись ответа своего компаньона.
        Устроившись в кресле, он не мог не отметить, что некоторую изношенность машины. Вся обшивка корпуса была в царапинах, а в одном месте имелась даже заметная вмятина. Сиденьям тоже досталось: то ли кто-то их пытался съесть, то ли чья-то задница была настолько липкой, что непременно прихватывала с собой кусок того, на чем сидела. «Может эта вообще сломана», - пронеслось в голове у Рута.
        Панель управления, экран которой не подавал никаких признаков жизни, тут же пришла в движение, стоило Руту прикоснуться к ней.
        Символы, которые наводнили каждое свободное место на экране, поначалу представляли собой набор крокозябр, но стоило Руту наклониться поближе, чтобы разглядеть, как они преобразовались в нормальный текст.
        - Так. что тут у нас. пуск двигателя. точка отправки. привязка к пилоту… - бормотал сам собой Рут. Орей в это время неотрывно следил за ним, иногда кидая косой взгляд на проходивших мимо рабочих. - Хм. ничего не работает. ни одна кнопка.
        Они повторили тот же номер на другой платформе и еще на нескольких, но результат везде был один - панель наотрез отказывалась выполнять какие-либо действия.
        Разочарованный Рут в сердцах пнул платформу ногой.
        Внимание! Ты получил урон в 0 единиц!
        Здоровье:110
        Получен отрицательный эффект: ушиб ноги. Время действия 20 мин.
        Рут сразу ощутил, как его правая ступня отдала пульсирующей болью и к тому же слегка онемела.
        - Проклятье! - не сдержался он. Сбоку до не него донеслись страшные хрипы из динамика Орея: по всей видимости это означало смех.
        - Сам попробуй тогда, - огрызнулся Рут. Он повернулся к синеголовому спину и тут же на глаза ему попалась информационная табличка.
        Внимание! Ты пытался воспользоваться служебным транспортом, но доступ к управлению закрыт. Для разблокировки ты должен либо взломать бортовой компьютер, либо устроиться на работу в порт. Удачи!
        Рут с иронией отметил, что игра сначала предлагала ему попытать счастью на опасном пути угонщика, а уж затем воспользоваться честными методами. Вот значит, как пытаются наставить разработчики своих игроков.
        Проблема была в том, что взламывать Рут не умел. Когда же он пересказал содержание таблички Орею, тот попытался разломать панель своим ручищами, но только привлек к себе настороженные взгляды механиков. Рут с надеждой оглядел широкую площадку дна кратера. Может все-таки здесь найдется оборудование, на которое не нужно разрешение?
        - Давай разделимся? - предложил Рут. Орей скосил на него свои черные глаза.
        - Ты пойди поищи, может еще какой транспорт найдешь, а я попробую устроиться здесь на работу.
        Устроиться на работу. Брр! Рут так давно не упоминал это слово, что оно казалось теперь чужим и больше походило на название страшного заклятия.
        - Хо..р.(треск) - шо, - пророкотал динамик.
        - Отлично, - кивнул Рут. - Встретимся тогда под ангаром через час.
        И компаньоны разошлись в разные стороны.
        Рут бегал от одного рабочего к другому, пытаясь завести с ними разговор. Но сколько бы он ни пытался, каждый из его собеседников оказывался очень молчаливым НПС. Некоторые даже не удостаивали его простого ответа, типа «Уйди, мне некогда» или «Не мешай работать». И все же, поиски Рута увенчались успехом. Один из моллков, стоявших у стопки здоровенных шестерен, окликнул его. По цветным нашивкам на куртке Рут сразу сообразил, что это не простой рабочий.
        - Привет, - прошелестел моллк, когда Рут подошел ближе. - Я тут слышал, ты ищешь работенку?
        - Ну да, - сухо подтвердил Рут.
        - А зачем тебе это? - кошачьи глаза моллка прищурились, словно сканируя Рута.
        - Деньги нужны, зачем же еще работают?
        - То же верно, - моллк задумчиво почесал затылок. Видимо он рассчитывал совсем на другой ответ. - Ладно, я могу тебя тут устроить рабочим, хотя другие расы мы особо не жалуем. В основном здесь только местные работают.
        - И что, даже коротыхи? - поинтересовался Рут.
        - Кто? Коротыхи? А-а, ты про лок'ки. Ну тех мы и близко не подпускаем.
        - Почему?
        - Где один лок'ки, там и вся его община. Нам невыгодно нанимать целую ораву, на одну должность. Хотя они…кажется не против, делить одну зарплату на всех.
        - Но они же община, там все общее, - напомнил Рут.
        - Да и хрен с ними, - отмахнулся моллк. - Меня зовут Карах.
        - Хойал, - Рут пожал когтистую лапу.
        - Значит так, Хойал. Ты должен доказать мне, что ты хороший работник, потому выполни-ка для меня простое поручение.
        Рут напрягся. Как правило, за простыми поручениями пряталась невыполнимая миссия.
        - В общем, дело такое. Кто-то спер из моего отсека инструменты. За них я отвечаю головой. Нужно их найти пока не началась новая смена. Ребята все отдыхают, их заставить я не могу, да и не их это обязанность. А самому мне некогда немного.
        Рут все с первых слов.
        - И как я их должен найти? Есть какие нибудь зацепки?
        Карах протянул небольшой пульт.
        В инвентаре предмет обозначился, как поисковый сканер.
        - Каждый из инструментов снабжен маячком, который запищит, если окажется в зоне работы сканера.
        - Но тогда какой смысл в краже? - Рут пристально изучал сканер.
        - Ну если ты достаточно крупный, то можешь иногда не возвращать вещи, которые плохо лежали, - вздохнул Карах.
        - Что ты имеешь ввиду? - Рут поднял глаза на моллка.
        - Ну если их украла целая бригада, то вернуть будет проблематично. Я б даже сказал, что хрен вернешь, - осклабился Карах. - Но тебе не нужно пытаться забрать их, хотя бы выясни кто их спер.
        - По рукам, - и Рут зашагал прочь, не обращая внимания на следовавшую за ним по пятам информационную табличку.
        Начат квест «Дай ключ»!
        Карах, бригадир порта 'Крик'ка, попросил тебя об одной услуге в обмен на устройство рабочим в один из боксов порта. Тебе нужно найти исчезнувшие инструменты до начала новой рабочей смены.
        - разыщи, где спрятаны инструменты
        - сообщи о находке Караху
        - верни инструменты законному владельцу (дополнительно)
        - Да знаю я, знаю, - отмахнулся Рут от таблички.
        Пользоваться сканером было довольно просто. Ходи себе жми на кнопочку да слушай внимательно, не пищит ли чего. Для начала Рут решил обойти все доступные ему наземные боксы. Так или иначе на него слабо обращали внимание даже охранники. Похоже разговор с Карахом принес Руту некоторое влияние. Обычные рабочие-НПС и то стали с ним говорить и интересоваться делами. Рут, в свою очередь, интересовался, не видел ли кто-нибудь инструменты Карах. Но, к его разочарованию, все пожимали плечами.
        На обход всех боксов ушло немало времени. День понемногу стал переходить в вечер. Увлекшись поиском, Рут напрочь забыл о том, что должен был встретиться с Ореем под ангаром Снара. Ну да ладно, никуда этот синеголовый не убежит. Раз инструментов не нашлось в бокса, размышлял Рут, значит нужно сужать круги поиска. Рут принялся навинчивать спираль, продвигаясь ближе к центру кратера. В этой части порта шум стоял куда более интенсивный, чем в боксах, и Руту приходилось напрягать слух, чтобы случайно не пропустить нужный звук. По правде говоря, Рут понятия не имел, каким образом инструмент начнет пищать. Внезапно его уши уловили слабый писк. Рут резко остановился и попытался соориентироваться. Но грохот со всех сторон будто назло не давал ему это сделать. Тогда Рут включил сканер и отступил на несколько шагов назад. Писка слышно не было. Значит инструмент где-то дальше. Рут прошагал несколько метров и вновь услышал попискивание. Пройдя еще немного Рут понял, что интенстивность звука не менялась. Чтобы не терять времени он направился к центру кратера. И буквально сразу же наткнулся на небольшую
площадку, заставленную ящиками. На ящиках вольяжно сидели несколько моллков и глушили что-то из бутылок. Рут не без сожаления заметил, что писк идет, как раз от них. К тому же, о том, что инструменты были здесь, сигнализировала информационная табличка и кратковременый подъем духа.
        Выполнние квеста «Дай ключ!»: пункт «разыщи, где спрятаны инструменты» завершен. Начислено очков: 20.
        - Э-э, - пророкотал один очень крупный моллк. - Достал этот писк. Когда ты уже снимишь с них маячки, Женр?
        - Не знаю, - отозвался Женр, который, в отличие, от товарища выглядел совсем хилым. - Нужно время. Их не так-то просто снять.
        - А меня не колышет, - здоровяк смял в руках бутылку, и та лопнула, обдав всех брызгами какой-то зеленоватой жидкости. Рут показалось, что это были чьи-то сопли.
        - Ты должен их снять, - настаивал моллк. - Карах не будет долго сидеть на своей заднице.
        - Да сниму их! - буркнул Женр.
        - Чтобы завтра к вечеру, маячки лежали у меня в лапе.
        Женр поднял на своего товарища полные отвращения глаза.
        - Ты мне не начальник, Несра! - выпалил Женр. - Если ты так торопишься, иди и сам отдирай это чертовы маячки.
        Несра встал и завис над слишком громким моллком. Все, включая Женра, тут же сжались и затрепетали, словно их пробрал гуляющий тут и там ветер.
        - Женр, - голос Несры стал низким, словно гул турбины под землей. - Не разговаривай так со мной.
        - Кхм, - Рут решил, что настало его время появится на сцене.
        Головы Несры, Женра и еще двух тут же повернулись к нему.
        - Человек? - Несра был искренне удивлен. - Что ты тут делаешь? Тебе нельзя здесь находится. А ну вали отсюда.
        Рут стоял и не шевелился.
        - Ты что, плохо слышишь, тупица? - Несра повернулся к нему, разминая кулаки.
        - Отдайте инструменты, - заявил Рут.
        - А! Так ты новая ищейка Караха? - Несра широко улыбнулся, обнажая клыкастые зубы. - А он тебе не говорил, что стало с твоим предшественником?
        Рут растеряно заморгал глазами. Несра заметил это и расхохотался.
        - Ну так, мальчик, тебе лучше не знать. Ступай, пока цел.
        Продолжая смеяться, Несра повернулся спиной к Руту и занял свое прежнее место. Рут тоже отступил. Конечно, дипломат из него был так себе, а тут еще пришлось вступать в контакт с внеземными расами. Он нащупал на поясе теплую рукоять бластера.
        - Нет, - сказал он себе. - Так ты наделаешь уйму шуму.
        Рут отпустил бластер.
        Единственный выход заставить их слезть с ящиков - это погнаться за тобой. Руту не хотелось устраивать забеги, но он сомневался, что простыми обзывательствами сможет разжечь в них достаточную агрессию Он обошел сидящих моллков, которые вновь принялись распивать свое зеленое пойло. Подобравшись к одному из тех двоих, чьих имен Рут не знал, он что есть сил разбежался и толкнул моллка. Тот кубарем покатился на землю, не забыв при этом расплескать на себя содержимое бутылки. Смех тут же смолк, и три пары кошачьих глаз уставились на Рута.
        - Не нужно было этого делать, парень, - сокрушенно покачал головой Несра, поднимаясь со своего места.
        И тут Рут увидел, что моллки взялись за оружие. У кого-то был простой обрезок трубы. Женр размахивал двумя длинными ключами, а Несра держал здоровенную газовую горелку.
        - Дело дрянь, - пробормотал Рут и бросился наутек.
        Четверо моллков ринулись за ним. Рут сделал ставку на то, что они не будут гнаться за ним слишком быстро. Больная нога еще окончательно не восстановилась, и бег Рут больше напоминал судорожные подергивания. Он окончательно убедился, что эта затея оказалась не лучшей, когда Несра схватил его за шиворот и отправил в непродолжительный полет. В воздухе Рут молился, чтобы он не упал на какие-нибудь острые предметы. Тогда гейм овер и все. Но ему повезло. Несра похоже рассчитывал разобраться с Рутом собственным руками, потому послал человека в груду пустых ящиков.
        Внимание! Ты получил урон в 0 единиц!
        Здоровье:110
        Получен отрицательный эффект: оглушение. Время действия: 10 мин.
        Ох, виртуальные боги! Только этого еще не хватало. Перед глазами у Рута все контуры расплылись в одну пеструю массу. Он слышал тяжелую поступь Несры. Кто-то схватил его, подбросил вверх, и Рут шмякнулся на пол. Он несколько раз перекатился в попытке увернуться от лап Несры, но в итоге только застрял в ящиках. Вокруг раздался шелестящий смех моллков.
        *******
        Орей, расставшись с Рутом, решил действовать более радикально. Высота до посадочной площадки не была такой уж недостижимой, поэтому можно было попробовать схитрить. Тем более, что игра позволяла в самыми разными способами взаимодействовать с предметами. Пользуясь своей невидимостью перед игровыми персонажами, Орей беспрепятственно пробирался в открытые двери боксов, изучая размещенное там оборудование. Но, как Рут, Орей посетил те же места, где не было ничего интересного. Однако, Орей заприметил несколько больших контейнеров, которые, если составить их друг на друга, могут здорово пригодиться. Осталось лишь найти достаточно мощный подъемник, способный поднять эти огромные коробки. К счастью, подъёмник нашелся довольно быстро. Подъемник представлял собой кабину, которая крепилась к мощному экзоскелету, подобному тому, в какой был облачен сам Орей. Синеголовый мог прямо сейчас воспользоваться этой машиной, однако слишком большие размеры не позволили ему втиснуться в кабину. К тому же, рабочие стали как-то странно поглядывать на то, что дверь кабина сама собой отрылась, затем раздался скрежет металла
о металл, и дверь вновь закрылась. Орей отправился на поиски Рута. Человек был вдвое компактнее и ему не составит труда управлять этой штуковиной.
        Орей вернулся на назначенное место. По его подсчетам, поиски подъемника заняли чуть больше часа, а значит, если Рут не нашел ничего, то должен был дожидаться его здесь. И даже, если бы нашел что-нибудь. Орей понемногу начинал беспокоиться. Здесь, в порту 'Крик'ка, человеческая раса была чужой, и моллки вполне могли принять Рута за какого-нибудь шпиона. Орею же подобная участь не грозила, благодаря тому, что его никто не видит.
        Прождав еще какое-то время, Орей не выдержал и направился на поиски своего компаньона. Но где же его искать? Рут не сказал даже в какую сторону он пойдет. Впрочем, если что-то действительно стряслось, его могло забросить на любой другой конец порта, а может и за его пределы.
        Орей решил сразу же пойти к центру кратера. Рабочих там было меньше, и, возможно, оттуда будет легче отыскать человека. Почти сразу же его привлек подозрительный звук. Где-то загрохотало, будто кто-то пытался протаранить контейнеры. Орей принялся стремительно вращать головой, пока звук не пропал. Источник находился справа от него в нескольких десятках метров. Один не очень опытный моллк, не справился в грузовой платформой и протаранил ей аккуратной составленные друг на друга кубической формы ящики. Некоторые емкости лопнули, и из них посыпалась всякая всячина. Орей не без удовольствия наблюдал, как беднягу оторвали от панели управления и обрушили на него мощный поток бранных слов. Наверное, это его не самый лучший день, подумал Орей.
        Орей двинулся дальше. Он решил двигаться медленнее, но внимательнее рассматривать все вокруг. Вдруг Рут где лежит в луже собственной виртуальной крови? К счастью, Орей пока не находил подтверждения своим мыслям.
        Вдруг он заметил, что все рабочие стали странно двигаться. Движения-то их были вполне обычными, а вот в том, что все как один двинулись в одну сторону, вызывало подозрения. Орей решил, что последовать их примеру. Толпы моллков стекались к одной точке, и от того Орею становилось не по себе. Он чувствовал себя частью одного большого ритуала. Ритуала под названием толпа зевак.
        Орей со всех ног бросился вперед, расталкивая моллков в стороны, которые налетали на своих соседей в полном недоумении. Орей, как ледокол, пробивал себе дорогу. С высоты своего роста он прекрасно видел, что творилось впереди, и нужно было спешить. Орей увидел, как огромный моллк подхватил Рута с такой легкостью, словно это был не человек, а всего лишь пара камешков. Орей со всех ног бросился к ним.
        Несра склонился над оглушенным Рутом. Моллк намеревался поджарить слишком докучливого человека, и сейчас пытался разжечь горелку. Сопло несколько раз чихнуло, и из него вырвалось горячее голубое пламя. Несра опустил горелку, и над курткой Рута тут же взвился дымок.
        Толпа одобрительно загудела. Орей понял, что все они поддерживают этого Несру. Значит, он здесь местный авторитет. Когда Рут закричал, времени у Орея для оценки обстановки не осталось. Он сорвался с места и врезался в тушу огромного Несры. Моллк отлетел в сторону и упал на одного из своих дружков. По толпе пробежала встревоженная волна. Никто не мог понять откуда пришелся удар.
        Орей бросился к Руту и принялся распихивать ящики в стороны, чтобы освободить застрявшего человека. К этому моменту Рут наконец пришел в себя, и вполне мог бы справиться сам, если бы не сильный ожог на спине, который на время сковал все тело болью.
        Внимание! Ты получил урон в 0 единиц!
        Здоровье: 110
        Получен отрицательный эффект от сильного ожога. Каждые 10 минут отнимает 1 очков здоровья.
        Проклятье! Так ожог прикончит его через 18 игровых часов. Лезть в инвентарь за медпакетом не было времени. Орей рывком поставил его на ноги. И куда-то потащил.
        - Стой, - крикнул ему Рут. - Нам нужно сначала забрать инструменты.
        Орей вопросительно уставился на него.
        - Потом расскажу, - Рут с трудом мог говорить. От боли хотелось кричать. - Нам… в другую сторону.
        - С кем это ты разговариваешь? - прорычал Несра. Ему наконец удалось с помощью других моллков подняться на ноги.
        - Отвали! - Рут вытащил из кобуры бластер, предварительно настроив его на минимальную мощность. Руту хотелось всем способами избежать кровопролития, а вот поджарить вполне можно. Тем более было сложно угадать настроение толпы. Поначалу она болела за Несру, но когда Рут наставил оружие на моллка, толпа поддержала и его. Не хочу вас расстраивать, подумал Рут, но я никого не собираюсь сегодня убивать.
        - Хаха, - Несра выкрутил горелку на полную. - Если ты думаешь, что сможешь меня завалить своей пукалкой, то..
        И Несра бросился на Рута. Несмотря на свои размеры, двигался он очень шустро. И Рут наверняка был бы сбит с ног, если бы наперерез Несре не бросился Орей. Синеголовый обхватил ноги моллка, и тот плюхнулся на землю. Рут не остался в стороне и выстрелил несколько раз по желтым глазам. Ослепленный Несра завыл.
        Вы нанесли Несре урон в 2 единиц.
        Здоровье Несры: 98
        Броня Несры: 0
        Несра получил отрицательный эффект: ослепление. Время действия 30 мин.
        Толпа тут же заохала. Похоже, никто до этого момента никогда не побеждал Несру. Однако, Руту некогда было поднимать руку вверх в победном жесте. Едва спутники Несры услышали его крики, они тут же сорвались с места. Орей ловким движением выбрался из под великана-моллка и и схватил первого попавшегося за горло. Рут услышал, как сервоприводы костюма напряженного загудели, что не удивительно, ведь в следующий момент они швырнули моллка далеко за пределы их импровизированной арены. Толпа охала, наблюдая, как несчастный моллк сам собой поднялся в воздух и пролетел над их головами.
        То же самое случилось с третьим и четвертым. Рут не успел сделать ни одного выстрела.
        - Готово, - довольно пробурчал динамик.
        Рут опустил бластер и убрал его в кобуру.
        - Как ты меня нашел?
        В ответ Орей обвел рукой уже начавшую расходиться толпу. Представление закончилось, и нужно было возвращаться к работе.
        - Понятно, - сказал Рут и уже хотел было двинуться к ящикам, где лежали инструменты, как его спину вновь пронзил сильный укол боли.
        Внимание! Ты получил урон в 1 единиц!
        Здоровье: 109
        Получен отрицательный эффект от сильного ожога. Каждые 10 минут отнимает 1 очков здоровья.
        Рут совсем забыл о своей ране и на ходу открыл свой инвентарь, чтобы активировать медпакет. Боль мгновенно прошла, а следом:
        Активирован медпакет.
        Восстановлено здоровья: 1
        Снято отрицательных эффектов:2
        Вот так то лучше. Оставив ослепленного Несру позади, компаньоны ринулись к ящикам. Оказалось, что банда Несры утащила не так уж и много. Тщательно обследовав их площадку, Рут нашел всего четыре странных изогнутых инструмента. Инвентарь показал, что это оборудование применяется для настройки реактивных двигателей кораблей. Да, инструмент действительно нужный. Теперь оставалось надеяться, что Карах вознаградит Рута, как следует.
        Орей демонстративно кашлянул.
        - Да, знаю надо поторапливаться, - пробормотал Рут.
        Он продолжал рыться в ящиках, ведь там могло лежать что-нибудь полезное.
        - Они.(треск) скоро сюда придут, - напомнил Орей.
        - Да знаю я, - раздраженно отозвался Рут. Он не любил, чтобы кто-то его торопил, даже если этот кто-то какой-то игровой фантом. К тому, же ящики, как назло были пусты.
        По пути к Караху, Рут вкратце рассказал о том, что произошло за время их разлуки. Орей слушал внимательно, даже не перебивая потрескиванием динамика. Когда Рут закончил, синеголовой издал звук очень похожий на «Хмм».
        - Так что, теперь нам надо поскорее найти его, - поторопил Рут. - Если у него начнется смена, он наверняка окажется внутри боксов.
        - Вряд ли, - проскрипел Орей.
        - Вряд ли? Почему? - уставился на него Рут.
        Орей показал пальцем куда-то вперед. Рут последил взглядом по направлению. В десяти метрах от них дымилась странная установка, а возле нее лежал мертвый моллк. Табличка над ним говорила о том, что это был Карах.
        - О черт, - вырвалось у Рута.
        Выполнение квеста «Дай ключ!»: пункт «сообщи о находке Караху» провален. Начислено 0 очков.
        Выполнение квеста «Дай ключ!»: пункт «верни инструменты законному владельцу (дополнительно)» провален. Начислено 0 очков.
        Квест «Дай ключ!» провален!
        Рут отмахнулся от надоедливых сообщений и поспешил к Караху. Снова Рута постигла неудача, и снова всему виной была якобы чистая случайность.
        Почему карах вдруг оказался мертвым? Неужели кто-то снова ставит палки в колеса? Рут склонился над телом, точнее над тем, что от него осталось. Карах был сильно обожжен. Только по парящему над ним имени можно было, определить что это был потенциальный работодатель Рута. Лицо превратилось в обугленную корку плоти. В таком же состоянии было и тело до самого пояса. На останки бил сноп искр от какой-то панели, где в ряд были выстроены несколько блестящих бочонков, по всей видимости являющихся предохранителями.
        - Эх, поджарился бедняга, - раздался шелестящий голос у Рута за спиной.
        Рядом с ним стоял дряхленький моллк, судя по свисавшей коже которого, был уже в годах. На табличке значилось «Унтра».
        - Вы знаете, что здесь произошло? - спросил Рут и затем добавил, - Унтра.
        - Такой тут каждый день случается. Кто-нибудь да лезет голыми руками в коммутатор. Только вот не думал, что в этом числе окажется и Карах.
        - Значит это было не убийство?
        - Конечно нет! С чего ты взял, парень?
        - Да просто, - Рут пожал плечами.
        Моллк кивнул и побрел дальше по своим дела. Орей ткнул парня в бок.
        - Ну что? - зыркнул на него тот.
        Синеголовый пальцем указал на жаркое из моллка.
        - Там..(треск). проп. уск..(треск). менты.
        Рут с отвращением покосился на Караха. Ему не хотелось трогать запекшийся труп, который, к тому же, вблизи невероятно сильно вонял. Хоть это был и виртуальный труп, но, благодаря стараниями разработчиков, выглядело это все слишком натурально.
        Рут сглотнул подступивший к горлу комок. В прошлый раз копаться в вещах мертвого существа было гораздо проще, поскольку Рут понятия не имел кем было то существо в комнате при жизни. С Карахом же Рут успел установить некоторые взаимоотношения, и теперь его покалывало чувство вины, будто он грабил своего лучшего друга.
        - Может лучше ты? - Рут повернул голову к Орею.
        Синеголовый пожал плечами и склонился над телом. Несколько минут он обшаривал карманы того, что некогда было курткой и наконец извлек испачканную в копоти карточку.
        - Что там? - поинтересовался Рут. Орей передал ему карточку, на которой на синем фоне были нанесены непонятные символы, мгновение спустя превратившиеся в слово «Пропуск бригадира».
        - Пропуск бригадира, - прочитал вслух Рут и перевел взгляд на Орея. - Как думаешь, нам теперь открыты все двери в этой дыре?
        Но не успел Орей ответить, как всплыла информационная табличка:
        Выполнение квеста «Давай уберемся отсюда»: пункт «найди способ проникнуть в ангары» завершен. Начислено 20 очков.
        Рут и Орей поспешили к воротам бокса, где казалось уже целую вечность назад исчез Снар. По дороге Рут несколько раз выказывал желание сообщить кому-нибудь, что Карах погиб, но Орей плохо разборчивой трескотней из динамика и жестами убедил его, что нет смысла это делать. Это всего лишь игра, показывал жестами Орей, не нужно воспринимать ее слишком серьезно. Отчасти Рут был согласен с этим, но тот факт, что игра убивала или с ее помощью убивал ни в чем неповинных игроков, наводило на мысль, что нужно как раз относиться к происходящему со всем вниманием. Но Орей был прав - нет смысла оплакивать виртуальный труп. В конце концов, и мертвый карах и они с Рутом в этом мире всего лишь кучка процедур и функций, которые выполняют сверхбыстрые процессоры.
        Стоявшие у ворот в бокс охранники поначалу пристально следили за каждыми движениями человека, но стоило тому приложить к панели карточку бригадира, как они тут же потеряли к нему интерес. Створки ворот с шипением разъехались в стороны, пуская в ноги клубы какого-то газа. Рут и Орей вступили в казавшийся абсолютно черным зев внутреннего бокса порта 'Крик'ка,
        Внутри было пусто. Это даже немного разочаровало Рута. Он-то ожидал увидеть здесь кипящую на каждом шага работу, а увидел лишь пару полуразобранных парящих платформ. Где-то отдаленно стучал какой-то инструмент. Вот и вся обстановка. В дальнем углу помещения Рут разглядел небольшую дверь. Наверно, это путь к ангарам решил Рут. Их с Ореем шаг гулко раздавались тихом пространстве внутреннего бокса. Казалось, своими шагами они нарушают тонкую материю, которая устоялась здесь вдали от шума и суеты.
        За той маленькой дверь, которая сама пришла в движение, находился лифт. Лифт, к слову, тоже был небольшим. После нескольких неудачных попыток, Рут и Орей решили ехать на нем по отдельности. Первым отправился Орей. Он должен был разведать обстановку. Благодаря своей невидимости, делать это он мог совершенно безопасно. Рут остался ждать у лифта. Через несколько минут, показавшихся Руту чересчур длинными, дверь лифта распахнулась. Орей кивнул, давая понять, что все в порядке и вновь исчез.
        Найти ангар Снара оказалась просто. По видимому рабочие смены еще не начались, и все остальные ангары были закрыты. Снар нервно прохаживался между столов, на которых были разбросаны приспособления и какие-то детали.
        - Неплохо ты тут устроился, - присвистнул Рут, когда вошел в ангар. Помещение не было широким, но потолок его находился высоко. В пространстве, устроившись на могучих подъемниках, висели корабли. Настоящие звездолеты. Рут задрал голову и наблюдал, как отполированные днища блестят под освещением ангара. Рут знал, что это за корабли. Он достаточно долго их рассматривал на страницах форумов, чтобы узнать с первого взгляда. Это были корабли типа Комета-2000 и Метеор модификации Б. Элита среди ржавых ведер инопланетного космопрома.
        - Красота-а, - протянул Рут. - И что, все они летают?
        - Нет, не все, - быстро ответил Снар. - Те, что подвешены - на ремонте. Летает только один.
        Он показал на звездолет, который Рут сперва принял за бочку, поскольку корабль стоял в тени. Снар вклчил полное освещение ангара. Помещение затопило ярким светом. Теперь Рут наконец мог рассмотреть свой шанс на побег с этой планеты. Метеор модификации Б и вправду походил на бочку. Корпус был круглым и вытянутым и стоял на коротких опорах, среди которых торчала обычная на вид стремянка. Похоже через нее экипаж и попадал внутрь корабля. Никаких тебе трапов, подумал Рут, только стремянки, только хардкор. На остром носу располагалось широкое окно кабины пилота. Рут пробежался глазами по кораблю и отметил, что вооружения на корабле нет. Впрочем, если они находили на самом отшибе игрового пространства вряд ли кто-то захочет на них нападать.
        - Ну что, полетели? - Рут широким шагом двинулся к Метеору. дорогу ему перегородил Снар.
        - В чем дело? - сухо спросил Рут. Он представлял, что моллк может начать путаться под ногами.
        - Я.. - начал Снар. - Не могу позволить вам улететь на этом корабле.
        - Почему?
        - Потому что… Потому что… он не ваш! - выпал Снар. - Вы просто хотите его угнать, а я не могу это допустить! Если корабль пропадет из моего ангара, у меня будут большие проблемы.
        - Что поделать, полетели с нами, - пожал плечами Рут. - то же проблему нашел.
        - Я не могу полететь с вами, мое место здесь. Я должен работать, чинить корабли, - все черты на лице Снара дрожали. Он был слишком взволнован.
        Рут закатил глаза. До чего же бестолковая программа!
        - Снар, ты ли либо летишь с нами, - Рут оттопырил палец, отсчитывая варианты. - либо остаешься здесь и расхлебываешь все сам. Выбор я тебе предоставил, а ты решай.
        - Я..Я… - лепетал моллк. Его искусственный интеллект отчаянно вычислял оптимальное решение.
        Ну Рут так и не услышал, что в итоге решил Снар. Кто-то или что-то его сбило с ног, а в следующий момент громыхнул бластер. Огромный заряд ударил в Снара и тот отлетел на несколько метров. Наконец, выбравшись из под Орея Рут увидел стрелявшего. Это был Несра с огромной пушкой в руках. Он был один, его дружки похоже решили не совать в нос в такие жаркие дела.
        - Вы так просто не уйдете! - проревел Несра и снова нажал на курок.
        Орей подхватил Рута и в прыжке заскочил на крышу Метеора, оставим опасного моллка внизу. В полете Рут слышал как раздался оглушительный выстрел. Куда попал заряд не было видно, но весь ангар на мгновение озарился яркой вспышкой.
        - Проклятье, - неожиданно выругался Орей, который сейчас глядел вниз.
        - Что такое?
        - Он..(треск)…переть ворота.
        - Запереть ворота? Что? Нет! - Рут чуть было не спрыгнул обратно вниз, но тут же спохватился. В руку выпорхнул бластер, а ручка мощности уперлась в максимум. Особо не прицеливаясь, Рут сделал серию выстрелов. Дождь зарядов накрыл Несру, и тот отбежал в сторону в поисках укрытия. Моллк перевернул один из верстаков и укрылся за ним.
        - Нуж(треск). но его прикончить, - сказал Орей и прыгнул вниз.
        - Да же не думай, что второй раз это прокатит, - проревел Несра и тоже выпустил серию зарядов. Бластер в его когтистых лапах затрясся. Неизвестно каким образом или же это была чистая случайность (здесь уж точно имело место быть случайное совпадение), но один из зарядов все же угодил в Орея. Рут увидел, как сервомоторы на его плече взорвались снопом искр. Синеголовый тоже не ожидал подобного поворота и потому отвлекся, вместо того, чтобы сконцентрироваться на приземлении. Он врезался в соседний верстак, разломав в его в щепки. Несра издал победный вопль.
        - Ну что, человечишка? - вопил не своим голосом Несра. - Больше твой невидимый дружок не будет нам с тобой мешать. Спускайся, пока я его не прикончил!
        Рут оглядел обшивку корабля, но никаких люков, по которым можно было попасть внутрь корабля, а затем в ангар, не было.
        - Извини, не могу, давай лучше ты залезай сюда, - крикнул Рут.
        - Не можешь? - вкрадчиво спросил Несра, переведя ствол бластера на то месте, где лежал Орей. Тому приходилось лежать неподвижно, иначе Несра тут же бы его засек и пустил в догонку здоровенный снаряд.
        - Не можешь? - снова спросил Несра и нажал на курок. Заряд ударил совсем рядом с Ореем. - Ты уверен, человек?
        - Уверен, - отозвался Рут и накрыл Несру роем зарядов, но моллк успел спрятаться. Заряды немного подпалили поверхность верстака, но большего урона они причинить не смогли. Рут понимал, что не сможет таким образом достать Несру. Тот был прав, назвав его бластер пукалкой. Тут нужна пушка помощнее, чтобы могла разнести чертов верстак вместе с чертовым Несрой.
        - Ну ты будешь спускаться или нет? - прогудел Несра и снова выстрелил в направлении Орея. К удивлению моллка, кусок от верстак взмыл в воздух и заряд попал прямо в него. Материал разлетелся на тысячи кусочков, но это дало Орею возможность улизнуть с линии огня.
        - Ах ты! - выругался Несра и принялся пускать очередь за очередью.
        Но теперь Орей был готов к тому, что слух моллка может оказаться чересчур острым. Он подпрыгнул и оказался у Несры за спиной. Пинком он вышиб моллк из укрытия, Опять же были ли это случайность или же это произошел сбой в игре, но бластерная пушка взмыла вверх и зависла в воздухе прямо напротив Рута. Если как следует разбежаться Рут смог бы ее достать, но как потом приземляться? Успеет ли Орей его поймать? Рут глянул вниз и прикинул, что высота не такая уж и большая. Даже если он просто камнем рухнет вниз, то урон будет незначительным.
        Рут отступил подальше от края обшивки, чтобы набрать большую скорость. Вдохнув поглубже, он со всех ног бросился к винтовки. Но едва Рут взмыл в воздух, бластер тут же полетел вниз, прям в лапы к Несре. Руте ничего не оставалось, как продолжать свой полет, стремительно снижая скорость. К сожалению, на его траектории не было никаких предметов, которые могли хоть немного смягчить падения. Рут со всего размаху шлепнулся на пол. Правая нога вдруг взорвалась дикой болью.
        Внимание! Ты получил урон в 20 единиц!
        Здоровье: 90
        Получен отрицательный эффект - перелом ноги. Подвижность снижена на 80 %. Длительность: действует до начала лечения.
        - Ха-ха, - пророкотал Несра. - А прыгать у тебя получается не очень, правда?
        Моллк медленным шагом направлялся к Руту. Орея нигде не было видно. Неужели ты опять вот так просто исчез, взмолился Рут. С искалеченной ногой и простеньким бластером противостоять Несре было сложно. Рут потянулся было к браслету, чтобы добраться до инвентаря, как здоровенный сапог наступил ему на ладонь. Суставы угрожающе захрустели, готовые вот-вот сломаться под мощным давлением.
        - Кто ты без своего невидимого дружка? - говорил Несра. - Очередной обожженный труп без башки.
        И он рассмеялся собственной шутке.
        Рут услышал, как в тишине ангара громко щелкнул переключатель, а затем бластер Несры тихонько загудел.
        - Ты тоже это слышишь, да? Человечишка? - продолжал Несра. - Это звук с которым твои мозги разлетятся по всему ангару.
        Рут попробовал дернуться, но моллк встал ему на спину, окончательно лишив возможности двигаться. «Да где тебя, черт побери, носит, синеголовый кусок?»
        И вдруг боги этого виртуального мира услышали его мольбу. Что-то прошелестело, затем раздался глухой стук. Рут услышал, как что-то повалилось на пол, а потом что-то тяжелое ударило его по голове. Раздался оглушительный выстрел.
        Когда звон в ушах стих и Рут немного пришел в себя, он обнаружил, что сидит, опершись спиной о верстак. В нескольких метрах от него лежал Несра. Над головой, точнее над оставшейся половиной вился дымок. Рядом стоял Орей и вертел пушку в руках. Судя по его азартному блеску в глазах, оружие ему пришлось по вкусу.
        - Ты его убил? - наконец сказал рут нетвердым голосом.
        Орей поднял на него взгляд и отрицательно покачал головой, в затем ткнул пальце в Рута.
        - Я? - изумился он. - Но я не мог. Я ж лежал мордой в пол.
        И тут он увидел маячившую сбоку информационную табличку.
        Вы нанесли Несре урон в 100 единиц!
        2х увеличение от попадания в голову.
        Полный урон - 200 единиц.
        Рут убрал табличку, но возникла другая.
        Поздравляем ты победил босса Несру! Теперь ты гроза порта 'Крик'ка и имеешь здесь влияние!
        Получи в награду 100 очков опыта!
        Рут невольно хмыкнул. Гроза порта 'Крик'ка? Ну что ж, может когда-нибудь ему это титул пригодится. Рут полез в инвентарь и активировал долгожданный медпакет. Боль в ноге тут же прошла, и самочувствие улучшилось. И все же Орей помог ему подняться на ноги.
        - Куда ты пропал? Я чуть не погиб! - вместо благодарности выдал Рут.
        - Пр. сти, - прохрипел Орей, смущенно опустив глаза. - Иногда с (треск) случается.
        - Случалось бы это с тобой, когда в нас не целятся огромные ублюдки с пушками, - проворчал рут. В глубине души, виртуальная она была сейчас или нет, он понимал, что не причин винить Орея. Орей слишком полон загадок, от которых синеголовый наверное и сам бы хотел избавиться.
        - Ладно, давай наконец выберемся отсюда, - Рут положил руку на плечо Орея и добавил. - Приятель.
        Глава 8. Старый друг
        Мириады причудливых огоньков компьютера, находившегося в личной каюте Рута, еще стояли у него перед глазами, когда он вернулся в реальный мир. В памяти еще свежо было воспоминание, когда они с Ореем пытались взлететь на куске железа под названием Метеор модификации Б. Как оказалось, эта машина была совсем не приспособлена к взлетам в принципе. Стоило кораблю оторвать свои посадочные опоры от пола в ангаре, как он тут же заходил ходуном, грозя развалиться на части. Рут тогда здорово струханул. Он даже в настоящей жизни не пользовался услугами крупных воздушных судов. А тут такое. Несколько раз Рут даже хотел убедить Орея взорвать эту колымагу ко всем чертям, а самим поискать корабль поприличнее. Ведь начальники порта 'Крик'ка вряд ли могут себе позволить летать на ведре. Но синеголовый приятель (когда это он успел стать приятелем?) Рута наотрез отказался садить транспорт и продолжил движение, жестами и кое-как хрипящим динамиком объяснив, что искать другой корабль у них времени нет. Так они и начали свое космическое путешествие, покинув планету Треномо'ин.
        Рут лежал и моргал глазами, глядя во тьму, которая время от времени ослабляла свою хватку пролетавшим мимо дроном или еще каким транспортом. Он сбросил с головы кольцо, то с глухим стуком упало на ковер. Что-то здорово подогревало ему ноги, Рут потянулся и нащупал гладкую панель игрового терминала.
        - Ты чего так разогрелся? - прошептал Рут. Но терминал ему не ответил. То ли очень сложное устройство было слишком умно, чтобы отвечать человеку, то ли наоборот, не понимало, что от него хотел добиться хозяин.
        Свет в кухне резанул Рута по глазам, и тому пришлось некоторое время стоять посредине комнаты, прижав ладони к лицу. Мало по малу, глаза привыкли к освещению, и Рут смог наконец пропустить стаканчик-другой воды, чтобы успокоить разбушевавшийся голодный живот. Денег у Рута почти не осталось, потому он решил, что еще какое-то время проводит без еды. Сколько там человек может не есть: Неделю? Больше? Пфф. Легко. Желудок, недовольно урча, все же принял воду и стал высасывать из нее все, что могло сойти за пищу. Рут же, притупив чувство голода, вернулся к себе в постель и попытался заснуть. Из головы никак не хотели идти игровые образы. Рут, словно в бреду, вновь возвращался к перестрелке с Несрой, или городу, полном маленьких существ лок'ки. Далеко за полночь когда же мозг Рута вдоволь наигрался с воображением, парень медленно шаг за шагом провалился в тяжелый сон, который наутро принес лишь усталость и головную боль.
        В комнате уже было достаточно света, чтобы различать мелкие вещи и около половины девятого утра. Рут чувствовал себя словно с жуткого похмелья. Из живота поднималась тошнота, а во всем теле была слабость.
        - Эй, что у тебя за странная привычка впадать в голодные обмороки? - сказал Рут сам себе.
        Нужно было в ближайшее время что-нибудь съесть и как можно более питательного. Но решив экономить, не стоит срываться по пустякам. Потому Рут решил, что прекрасно обойдется одним шоколадным батончиком с орехами и горячим чаем. Уминая свой скудный завтрак на кухне, Рут вспомнил, что давным давно не заглядывал в свой коммуникатор. Вдруг звонил Марк? Рут сбегал в спальню и вернулся оттуда с устройством, на котором мигал светодиод, сигнализирующий, что Рут пропустил какое-то важное событие. Важным событием оказались несколько пропущенных звонков от Марка. Как и предполагал Рут, Марк проснулся прошлым вечером и принялся ему названивать, вот только Руту было не до него. Рут пытался спасти свою задницу в игре.
        Решив, что Марку не помешает такой довольно поздний подъем, Рут набрал номер друга. В трубке раздались гудки. Прошла целая серия гудков, во время которых Рут уже был уверен, что ему нико не ответит, как вдруг их динамика раздался вялый голос Марка.
        - Че надо-то тебе?
        - Просто хотел пожелать тебе спокойной ночи, - прокричал в коммуникатор Рут.
        Марк ответил что-то очень грубое, но Рут только рассмеялся.
        - Слушай, отвали Вилсон, а? Нормальные парни, вроде меня, сейчас пытаются выспаться перед очередной сменой.
        - А я значит не нормальный? - поинтересовался Рут.
        - А ты хренов лодырь, - буркнул Марк. - Сам не работаешь и других отвлекаешь.
        - Но ты же не работаешь, ты же спишь, - напомнил ему Рут.
        - Все, Вилсон, отстань. Я пошел спать.
        Рут знал, что Марк в такие момент действительно мог бросить трубку и потом не брать её некоторое время, потому сразу пошел с козырей.
        - Да ладно тебе, Марк, не кипятись. Так уж и быть, угощу тебя.
        - За какие шиши? - хмыкнул Марк. - Или ты хочешь накормить меня за мои же деньги.
        Нельзя было сказать, что Рут не обдумывал и такой вариант.
        - Не переживай, в этот раз тебе точно не придется за себя платить, - пообещал Рут.
        - Ну-ну, - сказал Марк, уже более мягко. - Что хотел-то?
        - Говорю же, пожелать спокойной ночи.
        Рут с удовлетворением услышал, как на том конце глубоко вздохнули, изо всех сил сдерживаясь, чтобы не отправить по телефонной линии очередную порцию крепких словцов.
        - Ладно, я просто увидел пропущенные от тебя.
        - Когда? Только пару минут назад? - язвительно спросил Марк. - Я тебе весь вечер названивал.
        Рут не стал напоминать ему, что всего было два пропущенных звонка. Не дождавшись ответа, Марк продолжил.
        - Тут просто некоторые люди стали тобой интересоваться. Я подумал, что неплохо было бы тебя предупредить.
        - Какие люди? - встревожился Рут. Ладонь под коммуникатором покрылась липким потом, а сердце учащенно забилось.
        - Разные. В основном из руководства, ну и наша Лизи. Представляешь, меня даже в главный офис вызывали, чтобы выяснить, что я про тебя знаю, ведь мы с тобой вроде, как близкие друзья.
        - Да никогда в жизни, - ответил Рут.
        - Вот и я о том же, - согласился Рут. - Говорю им, что знать не хочу этого говнюка, а они все равно вопросы задают.
        Такие своеобразные подколы были неотъемлемой частью их дружбы.
        - Ну так и что спрашивают? - сказал Рут, от души посмеявшись. Кажется, он не делал этого очень давно.
        - Да ничего особенного, - из динамика послышалось почесывание кудрявой макушки. - Спрашивали, чем ты занимаешься, часто ли мы с тобой видимся. Ну и в таком духе.
        - Понятно, - пробормотал Рут.
        - А мне, знаешь, не понятно, - Марк зевнул. - от чего они так тобой заинтересовались.
        - Мне в общем-то тоже, - признался Рут. - Может они действительно следят за своими сотрудниками даже вне работы, чтобы те случайно чего не разболтали лишнего.
        - Вполне может быть.
        Тут взгляд Рут упал на записку, которую он оставил прошлым днем.
        - Слушай, друг..
        - Денег не дам, - перебил его Марк.
        - Да я не об этом.
        - В самом деле? - изумился Марк. - Ты что так разбогател в игре, что теперь выводишь оттуда деньги?
        - Нет, еще нет, - сказал Рут и изложил свою просьбу.
        Марк довольно долго молчал. Рут уже начало казаться, что его собеседник попросту заснул, как вдруг Марк заговорил.
        - Знаешь, Вилсон, это будет не просто.
        - Да я понимаю, но..
        - И может случиться, что за такое меня выбросят на улицу, как неверного поданного.
        - Ну это вряд ли, - рассмеялся Рут. - Так быстро, как меня, тебя точно не выпрут. К тому, же ты довольно склизкий тип, никто не захочет тебя трогать.
        - Очень смешно, - буркнул Марк. - Значит, если меня кто-нибудь спросит, зачем я это делаю, я могу ссылаться на тебя?
        - Конечно, можешь даже сказать, что я пытаюсь под них копать.
        - О, они не обрадуются.
        Они проговорили еще какое-то время, обсуждая последние новости, затем Марк заявил, что Рут совсем не знает элементарных правил приличия и пора бы ему уже отстать от людей, которые хотят немного поспать. Рут, чтобы дальше не слушать нудных разглагольствований своего друга, просто сбросил вызов. Он мельком взглянул на часы, когда совершить очередной вход в игру, и решил немного повременить с этим. Для начала стоило разузнать последние новости, касаемо «Space wonderer 2.0».
        Рут полез на сайт, посвященный игре. Через несколько минут он сорвался с места и стал лихорадочно искать листы с картами игровых локаций, где проявлял себя баг. То, что в данный момент происходило в игре, не оставляло в мозгу Рута никаких сомнений, что ему пытаются помешать. Правда, он никак не ожидал, что его противник будет действовать настолько глобально. Всего через пару реальных часов в «Space wonderer 2.0» наступит первое игровое событие. «Галактическая чума» поразила некоторые области Вселенной, почти полностью уничтожив там население. Зараженные сектора помещены по жесткий карантин, соблюдение которого обеспечивается огромным Имперским флотом. Однако, счастливчики, что смогут пробраться за кордон, могут стать безмерно богатыми, ведь имущество погибших жителей лежит нетронутым, в ожидании своих новых хозяев.
        Рут наконец-то вытащил из под кухонного стола мятые листы и нетвердой походкой вернулся к себе в комнату. Ему не было нужды сопоставлять карты, потому что он нутром чуял, что они совпадают до последнего сектора. И все же, повинуясь последнему лучику надежды, Рут приложил лист бумаги к экрану терминала. Размеченные области идеально совпали, и лучик рассеялся в тяжелых тучах действительности. Рут переводил взгляд с экрана на свои листы и обратно. Чем дольше он сравнивал их, тем более убеждался, что это были два одинаковых изображения с той лишь разницей, что у картинки с официального сайта отсутствуют точки, где был обнаружен баг.
        - Да чтоб тебя, - выругался раздасованный Рут и пнул стол с такой силой, что клавиатура подскочила и свалилась вниз, повиснув на шнуре. Беспроводные технологии, конечно, были штукой удобной, но дома Рут предпочитал пользоваться девайсами с «хвостами», так как они реже давали сбой.
        Потирая ушибленную ногу, Рут вернулся на кухню за коммуникатором. Злость на «Space wonderer 2.0» и на всю GameDevLaboratories похоже сожгла все калории, полученные из скудного завтрака. На счету у Рута оставалась крохотная сумма, и он берег ее на черный день. Но пока есть Марк, черный день не наступит.
        - Ну что еще? - застонал Марк. - Отстань от меня. Пожалуйста. Дай поспать, Рут.
        - Ты же не дашь своему другу умереть с голоду? - Рут не стал заходить издалека.
        Раздавшийся из динамика вздох был настолько печальным, что Руту даже сделалось немного стыдно. Но он быстро подавил ненужную в данный момент эмоцию.
        - Если я дам тебе денег, ты отстанешь от меня? Хотя бы на сегодняшний день? - спросил Марк.
        - Конечно! Херня вопрос, - обрадовался Рут. В это раз Марк не стал долго ломаться, что было несколько странно. Похоже, Рут в данный момент не слабо ему досаждал.
        - Тогда сейчас переведу, - Рут показалось, что он услышал в голосе Марка ухмылку. - Все, не звони мне. Сегодня, - и в трубке раздались короткие гудки.
        Рут запустил на девайсе программу, чтобы проверить состояние счета на банковской карте. Чутье его снова не подвело. Это кучерявый жлоб скинул ровно столько, что хватит на пару батонов хлеба и такое же количество пачек с лапшой быстрого приготовления.
        Некоторое время Рут сидел, перебирая в голове возможные варианты дешевой еду, но в итоге пришел к первоначальному результату. Сегодня он вполне заслужил питаться заварной лапшой.
        В магазине было немноголюдно. Казалось бы, что в такие моменты вероятность встретить знакомого крайне мала, однако окружающий мир, играя теорией вероятностей, порой сталкивает между собой элементы, которые вполне могли бы никогда и не встретиться.
        Первое, что увидел Рут были его собственные перчатки, только они были не на нем. Чужая рука в перчатке выхватила перед ним пачку с высушенной лапшой (мир и тут поиграл с вероятностями), Рут проследил за ней, и тут его глаза увидели знакомое лицо.
        Хрупкая девушка из очереди у пункта выдачи была все так же одета не по сезону. И пусть они сменила огромную кожаную куртку на такое же миниатюрное, как и она сама, пальтишко, весь прикид тянул максимум на позднюю весну или на раннюю осень.
        - Привет, - вырвалось у Рута прежде, чем он успел подумать стоит заводить разговор или нет.
        - Привет, - застенчиво улыбнулась девушка. Рут даже немного опешил от такого теплого приема. Начавшийся было разговор тут же затух.
        - Эээ, - затянул Рут, напрягая все извилины, чтобы сказать, что-то нормальное.
        И пока он стоял в потугах, девушка вытянула из продуктовой корзинки пачку лапши.
        - Наверное, это было твое, а я украла ее у тебя из под носа, - хихикнула она.
        - Что ты! Пустяки какие. Я другую возьму, - замялся Рут.
        Не отрывая взгляда от собеседницы, он попытался вытащить еще одну пачку из стеллажа. Но вместо того, чтобы взять пачку с края, Рут сунул руку вглубь и потянул на себя. В итоге под ноги ему высыпался десяток пачек лапши. Девушка, прикрыв рукой рот, засмеялась. Красный как рак Рут принялся составлять проклятую лапшу обратно, затравленно озираясь по сторонам, но к его облегчению, никто из покупателей или персонала магазина не обратил на него внимания.
        Пока Рут занимался уборкой, девушка достала из сумочки и что-то написала на пачк. Обернувшись Рут обнаружил, что стоит совсем один. Только на полу лежала еще одна пачка. Рут поднял ее и всмотрелся в кривоватый почерк, обычно свойственным парням. Ник Sara Z и тэг из кучи латинских символов, говорили о том, что Рута только что пригласили поиграть вместе, пусть и таким необычным способом. Рут бережно положил пачку в корзинку и продолжил делать свой скоромный шоппинг.
        Дома Рут вертел заветную упаковку с надписями так и сяк, словно не мог ею налюбоваться. С одной стороны, для него это действительно было чем-то вроде сокровища. Друзей у Рута было немного, а знакомых из представителей противоположного пола и того меньше поэтому Рут знакомствами, редко выпадавшими на его долю, не разбрасывался. Чтобы не потерять, Руб вбил данные в заметки на своем коммуникаторе.
        Покончив разом со всей купленной лапшой, Рут поудобнее устроился на диване и нацепил голову на обруч. На игровом терминале замигала желтая лампочка, отсчитывающая время до входа в игру. Рут, не отрываясь, смотрел на эту лампочку. Вдруг все вокруг рассыпалось на множество фрагментов. Как дерево сбрасывает с себя пожелтевшие листья, так и игровой мир сбросил с себя реальность. Единственное, что не изменилось, так это мигающая лампочка. Только теперь она моргала на панели в его лично крохотной каюте на борту Метеора модификации Б.
        Рут лежал и глядел в потолок, откуда на него падал тусклый свет. И тут перед ним всплыла информационная табличка:
        Выполнение квеста «Давай уберемся отсюда»: пункт «используй один из звездолетов, чтобы покинуть планету» завершен. Начислено очков опыта: 50.
        А следом:
        Поздравляем! Квест «Давай уберемся отсюда» завершен.
        И еще одна:
        Поздравляем! Вы достигли уровня 4. Базовые характеристики увеличены на 5 %.
        Получено очков способностей: 3.
        До следующего уровня требуется 500 очков опыта.
        Текущие характеристики персонажа.
        Имя персонажа: Хойла.
        Уровень: 4.
        Опят: 550.
        Здоровье: 115.
        Броня: 0
        Выносливость: 55.
        Рут открыл окно способностей. На этот раз от основной ветки шло несколько ответвлений. Пришлось немного повыбирать, но в итоге Рут остановился на следующем.
        Броня-II «Толстокожий» - наделяет персонажа способностью поглощать урон в 3 единицы.
        Пилот-II - способность управлять мелкими кораблями, предназначенные для перелетов на небольшие расстояния.
        Путешественник-II - воздействие агрессивных сред снижено еще на 5 %.
        В этот момент по корпусу Метеора прокатился неприятный гуг, похожий на скрежет металла, а затем корабль все содрогнулся. Рут подскочил с кровати - не врезался ли в них кто-нибудь?
        Он выбежал в узкий коридорчик, который одним концом упирался в дверь грузового отсека, а другим - в вертикальную лестницу, по которой можно было попасть в кабину пилотов. Сейчас кораблем должен был управлять Орей. Поднимаясь по лестнице, Рут молился, чтоб синеголовый оказался на месте, а не исчез в неизвестном направлении. Но к счастью, Орей сидел в своем кресле пилота и щелкал по клавишам.
        - Нас..(треск)оймали, - сообщил он.
        - Поймали? Кто? Чем? - Рут уселся в соседнее кресло. Теперь, когда он прокачал способность пилота, он тоже мог управлять кораблем.
        Вызвав несколько команд (чему Рут сам поразился, ведь он никогда раньше не делал ничего подобного) Рут вывел на бортовой компьютер информацию о положении их корабля в пространстве. Затем он рассчитал направление, откуда бил луч захвата. Как оказалось по ним ударили сбоку, что обеспечивало противнику максимальную площадь захвата. Если повернуть корабль в противоположную сторону от направления действия луча, а потом включить двигатели на полную мощность, то возможно получиться вырваться из плена.
        Рут еще раз шлепнул по клавишам и перевел управление кораблем на свое рабочее место. Орей в это время неотрывно следил за действиями своего компаньона. Он нисколько не сомневался, что Рут жмет на правильные кнопки, просто стралася не пропустить момент, когда нужно будет придти на подмогу.
        Орей сразу сообразил, что хотел сделать Рут, и, в отличие от человека, он знал, что такой трюк не сработает. Ведь до того, как Рут поднял к нему, он уже успел сделать попытку вырваться из капкана.
        Корабль натужно застонал, направляя все силы на то, чтобы вырваться из ловушки. Двигатели, расположенные в задней части корпуса, взвыли, потом затихли, затем еще раз взвыли и наступила тишина, которую прервал отчаянный возглас Рута.
        - Да чтоб тебя! Почему не работает? - Рут яростно бил по панелям, будто это могло выжать из корабля дополнительную мощность.
        Орей осторожно положил руку на плечо Рута и легонько потряс, чтобы привлечь внимание. Рут повернулся к нему, а затем проследил туда, куда показывал синеголовый. А Орей показывал на окно, где почти все видимое пространство занимал исполинских размеров корабль. Хотя может быть просто они были на маленьком суденышке. Громадина напоминала собой ванну с острыми углами из которой возвышалась массивная башня. На ее вершине Рут успел заметить зеркальные окна капитанской рубки. Интересно, кто там у руля?
        Как бы ни было сейчас тяжело их положение, Рут не мог не восхититься мощью этой машины. Буквально на каждом секторе «ванны», заключенном в квадраты, располагались три пушки, образовывая друг с другом правильный треугольник. У Рута создалось впечатление, что подобный образ он видел в старинных детских мультфильмах, где нарисованные военные кораблики выглядели, как ежи, ощетинившиеся иголками.
        Между тем, их Метеор неумолимо тянуло к крейсеру. Рут сделал еще несколько попыток освободить корабль, но в итоге сдался, позволив их судну дрейфовать в космосе под действием луча захвата. Он достал из кобуры свой бластер и проверил выставлена ли мощность на полную.
        - Будем защищать корабль до последнего, - пояснил Рут, когда увидел вопросительный взгляд Орея.
        Синеголовый ничего не ответил, только издал звук походий на хмыканье. Рут расценил это, как «И ты думаешь они тебе по зубам?». Повертев оружие в руках еще какое-то время, Рут решил, что Орей в общем-то прав. Глупо было лезть на рожон одному или вдвоем против целого крейсера, в котором далеко не одна тысяча вооруженных существ.
        - Пи..(треск)ы, - прохрипел Орей.
        - Чего-чего? - улыбнулся Рут. На ум ему пришло одно неприличное слово.
        - Пираты, - более внятно сказал Орей.
        - С чего ты взял?
        Орей пальцем показал на корпус крейсера. Приглядевшись, Рут заметил, что все пушки украшены красными черепами. Он прикинул, сколько могло уйти виртуальной краски, чтобы заклеймить такую посудину.
        - Мы в дерьме? - повернулся Рут к синеголовому.
        - В полном, - кивнул Орей.
        Рут не раз замечал, что произносить ругательства у его компаньона получается лучше, чем нормальные слова.
        Когда их Метеор пересекал границу корабля, Рут заметил полупрозрачную табличку, через которую они проплыли мимо. «Лайтстар. Посадочный бокс». Едва они оказались внутри, как за ними захлопнулись створки ворот, отсекая их от внешнего космоса. Метеор замер в воздухе. Рут чувствовал, что скоро начнется что-то неприятное. Чувствовал это и корабль, по корпусу которого проходила едва заметная вибрация. Вдруг визжание. Так визжать могли только сервоприводы, приводившие в движение тяжелый предмет. Все стихло, даже Метеор перестал дрожать. Рут, сам того не замечая, задержал дыхание. В тишине он слышал, как осторожно сопел Орей.
        В следующий миг раздался оглушительный рев. Корабль содрогнулся. Руту пришлось закрыть лицо руками, так как некоторые панели попросту взорвались, осыпая их с Ореем искрами.
        Когда уши немного пришли в себя, Рут услышал топот множества ног, доносившийся из грузового отсека. Его рука невольно дернулась в бластеру, но он заставил себя положить руки на колени. «Их слишком много» - мысленно твердил он себе. Рут посмотрел на орея, но тот, закрыв глаза, сидел в кресле так, будто решил вздремнуть, и происходящее вокруг его абсолютно не волновало.
        Шаги раздавались все ближе и ближе, и вот через несколько секунд в голову Рута уперся холодный металл. Рут скосил глаза, и увидел, что к голове Орея тоже приставили оружие.
        Существо, что держало Рута на мушке что-то хрюкнуло и вновь ткнуло дулом в затылок. Похоже Рута пытались поднять с места, причем очень вежливо по меркам пиратов. Рут медленно поднялся, держа руки за головой. Чья-то сильная рука круто развернула его, и Рут наконец смог разглядеть, как выглядели пираты. Он ожидал увидеть нечто другое, вроде грязных вонючих, изрыгающих отрыжку, зеленых человечков, но каково же было удивление Рута, когда он увидел собратьев Орея.
        Конечно, они не были точной его копией. Например, цвет кожи имел оранжевый оттенок, а того пирата, что держал Рута на прицеле еще и на наросты на голове были. Некоторые так же, как и Рут носили экзоскелеты, другие же предпочитали бронекомбинезон. Однако, узнать, что это была за раса Рут так и не смог - над каждым захватчиком парила незатейливая надпись «Пират».
        Пират смерил Рута своими непрозрачными черными глазами, а затем произнес синтезированным голосом.
        - Ты. Иди за мной.
        Он повернулся к Руту спиной, нисколько не опасаясь того, что тот может напасть или выстрелить.
        Выбравшись из кабины, Рут увидел, что было причиной грохота. Потолок грузового отсека напрочь отсутствовал, кое-где болтались лишь дымящиеся кишки электрических проводов. У Рута немного не складывалось в голове от того, что пираты превратили почти половину их корабля в ничто, чтобы добраться до экипажа, но сам экипаж и пальцем не тронули. Рут повернул голову и периферийным зрением увидел, что Орей следует за ним. Что ж, по крайней мере, вместе веселее будет сидеть в тюрьме.
        Их повели по широкому коридору. Где через каждые пятнадцать шагов были выставлены, как гласили таблички, «охранные дроиды пиратов». Сам коридор был чист и в нем даже приятно пахло. Рут понял, что его представления о жизни пиратов разбились в дребезги.
        Между тем, коридор поднимался все выше и выше. У Рута была сомнения на тот счет, что тюрьмы располагаются где-то в башне корабля.
        Туннель одного из многочисленных лифтов, что пришлось им миновать, имел остекление, благодаря чему, Рут смог определить, в какой части корабля они находились.
        Через стекло Рут видел, как они стремительно поднимались над «ванной» корабля. Так же он увидел, что скрывалось во внутренностях корабля. Внутри «ванны», на платформах, составленных в этажи, стояли истребители. Пока лифт добирался до высшей точки, он успел подсчитать приблизительное их количество - около полусотни штук. Неплохой флот, учитывая, что эта «ванна» прекрасно может обойтись и без поддержки истребителей.
        Перед дверью, которая вела на капитанский мостик, у Рута и Орея отобрали все оружие, что имелось у них при себе. Руту пришлось расстаться с шоковой палкой и бластером, у Орея, кроме пушки Несры, вытащили кучу гранат и короткий меч.
        Капитанский мостик действительно напоминал собой мост. Помещение делилось на два уровня. На верхнем уровне располагалась смотровая площадка с узким мостиком ведущим к двери. По обе стороны площадки и мостика мигали сигнальные лампочки, очерчивающие границы, чтобы никто случайно не свалился вниз, на нижний уровень, где сидели операторы неустанно следящие за состоянием корабля.
        Рута и Орея поставили плечом к плечу и повели по мостику. На площадке к ним спиной стояла фигура, занятая тем, что любовалась открывавшимся астропейзажем. Рут заметил над ней табличку с именем. Как и все остальные вокруг, она тоже была нейтрального цвета. Табличка гласила, что фигуру зовут «Джасс Моралс». Рут напряг память, пытаясь вспомнить не встречалось ли на форумах упоминание о таком персонаже.
        Когда Рут вступил на площадку, он увидел, что то была женщина. Если бы точным, женщиной она была лишь наполовину. Руки и ноги у Джасс отсутствовали, вместо них были роботизированные протезы. Когда она повернулась к гостям, у Рута едва не вырвался ох. Правого глаза у капитанши на месте не было. Его функцию выполнял встроенный в череп визор, который подсвечивался зеленым светом. Весь этот образ выглядел в полумраке капитанского мостика более чем жутко. У Рута от увиденного пересохло в горле, и он инстинктивно закашлялся.
        Джасс придирчиво рассматривала то одного, то другого, просвечивая своим визором насквозь. Рут опустил глаза вниз, чтобы не встречаться с ней взглядом. Ему казалось, что если он посмотрит в глаза Джасс, то она его тут же загипнотизирует.
        - Ну здравствуй, - голос у Джасс был слишком мягким для ее внешности. - Рут.
        Чего-чего? Что она только сейчас сказала?
        Рут в изумлении поднял глаза на капитаншу, чтобы удостовериться, что ему это не послышалось.
        Джасс Моралс смотрела прямо на него.
        - Рут? - сказала она. - Это ведь ты?
        В голове у Рута в этом время все извилины пришли в движение, в попытке вычислить, кто такая эта Джасс, и откуда она может знать его настоящее имя. Теперь он был уверен, что перед ним не игровой персонаж. За Джасс Моралс стоял реальный человек.
        - Э-э, а мы с вами знакомы? - наконец выдавил из себя Рут.
        Покрытые шрамами скулы растянули тонкие губы Джасс в улыбке. Не будь на ее лице столько увечий, подумал про себя Рут, она могла бы быть вполне симпатичной.
        - Конечно, - отозвалась Моралс. - Мы с тобой знакомы Рут, очень хорошо знакомы.
        Да кто же она такая? Может это та самая девушка из очереди? Рут припоминал, что называл ей своего имени, но, если координаты, что она дала, не врали, то девушка должна находится далеко отсюда. Значит, Джасс Моралс это кто-то другой. Рут принялся гадать дальше. Если провести некую паралель между его реальной жизнью и игрой. Допустим, что такие же бедняки и неудачники, как Рут, начинают свой путь в игре с точно такими же условиями. Выходит, что человек более обеспеченный будет начинать играть на старте за более привилегированного персонажа. Значит, Джасс Моралс это какая-то…
        - Рут? - позвала Джасс. - Ты с нами?
        Рут сморгнул несколько раз, чтобы вернуться к действительности.
        - Мы с твоим другом Ореем обсуждаем, как вам удалось покинуть это чертов булыжник Треномо'ин.
        - С моим другом? - Рут покосился на своего компаньона. - Вы что, тоже можете его видеть?
        Джасс снова улыбнулась.
        - Да, я вижу его так же хорошо, как и тебя, - проворковала она.
        - Обычно такая способность есть только у меня, - сказал Рут и тут его осенило. - Постойте. Нас ведь обоих вели под конвоем. Как..
        - Как мои люди могли видеть Орея? - закончила за него Джасс. - Думаю, все дело, в том, что виртуальными телами управляют живые люди.
        - Что, прям кто есть на корабле? - изумился Рут.
        - Ну нет конечно, - пояснила Джасс. - Только те, кто так или иначе командует. Что ни говори, а созданный нами искусственный интелект, который мы впихнули в игровых персонажей, справляется с подобными функциями слабо.
        - Так вы из корпорации? - тон Рута оказался слишком высок. Краем глаза он заметил, как операторы подняли головы.
        - Да, я из корпорации, - все так же мягко говорила Джасс. - Но не думаю, что стоит так гордиться.
        Она из корпорации, и е это совершенно не нравится, подумал Рут. Получалась какая-то хрень.
        - Рут, кажется я тебе дала достаточно подсказок, чтобы ты мог сам догадаться, кто я такая, - Джасс была немного разочарована. - Вот Орей, будь знаком со мной в реальном мире, быстро бы догадался, что к чему.
        Рут взглянул на синеголового, но тот в ответ только пожал плечами: «Я ничего не знаю, разбирайся с ней сам».
        - Ладно, - вздохнул он. - Раз ты из корпорации, и вроде как представляешься моим другом, то ты никто иная, как Лизи. Я угадал?
        - Браво! - Джасс захлопала в ладоши. - Ну я уже думала, что ты никогда не догадаешься.
        - Но как? Как ты узнала?
        - Как я узнала что? - Лизи в образе Джасс повернулась к гостям спиной. - Что ты это ты? Или как я тебя быстро нашла в игре?
        - И то и другое, - Рут встал рядом, таращась в окно.
        - Это не так уж и сложно, когда у тебя есть прямой доступ к игровым серверам.
        - Черт! - выругался Рут. - Так выходит все это время ты следила за мной?
        - А ты бы предпочел, чтобы за тобой следили специально нанятые верхушкой люди?
        - А что есть такие?
        - Иногда ты слишком тупой для своих лет, Вилсон, - Джасс легонько постучала Рута по голове. - Ладно. Пойдем в мою каюту, нужно поговорить.
        И троица в сопровождении охраны покинула капитанский мостик. Теперь лифт опускался вниз. Он вышли только тогда, когда добрались до самого дна ванны. Рут подумал, что такой ход был сделан специально, чтобы капитан мог выжить при атаке. К тому же, охраны на этом уровне было куда больше. Буквально к каждой двери Джасс прикладывала карточку доступа, а некоторые приходили в движение, только когда она касалась полупрозрачного браслета на запястье.
        Каюта капитана представляла собой настоящую крепость. Укрытое несколькими силовыми щита пространство было отгорожено от остального корабля туннелем, напичканным самонаводящимися пушками. Кого в игре Лизи так боялась, что превратила свою спальню в самое защищенное место во Вселенной.
        Сама же комната была небольшой. Здесь находился пульт, через который можно было связаться с любым узлом на корабле. Широкая двухместная кровать, от ее вида у Рута где-то ёкнуло внутри. Небольшой стол и вокруг него диван, подпиравший собой шкафчики. Вот и все капитанские удобства. Рут вдруг почувствовал, что невероятно голоден и направился к шкафчикам в поисках чего-нибудь съестного.
        - Чувствуй себя, как дома, Рут, - отозвалась Лизи, наблюдая, как тот поглощает один за другим батончики. Пока Рут уничтожал стратегические запасы, Лизи усадила второго гостя на кровать и занялась осмотром его речевого синтезатора. Джасс Моралс, будучи капитаном огромного корабля, могла заменить собой любого из членов экипажа, потому ремонт ей был не в новинку. Однако, этот случай оказался очень интересным.
        Синтезатор синеголового представителя расы вилингов просто не поддавался ремонту. Старые детали не хотели покидать насиженные места, соответственно, поставить вместо них новые тоже не было возможности. Да просканировать визором в целом весь организм Орея у Джасс тоже не получалось. Вместо четкой картинки она видела либо отдельные части тела, либо вообще просто помехи. Тем временем, из второй половины комнаты доносились чавкающие звуки.
        - Ремонту не (треск). лежит? - поинтересовался Орей, наблюдая за действиями Джасс.
        - Да, - пробормотала она, пытаясь вытащить приварившийся процессор. - Тяжелый случай.
        Орей аккуратно взял ее манипуляторы в свои руки и отвел их подальше от процесора.
        - Многие…пытались. чинить.. - прохрипел он. - Не нужно.
        - Ему могу помочь только я. Почему-то. - сказал Рут, который наконец насытился. - У меня на него квест есть.
        - А почему ты ему до сих пор не помог, - Джасс поднялась на ноги.
        - Навыка не хватает, - развел руками Рут. - Нужен какой-то определенный уровень ремонта.
        - Понятно.
        - Ну так и о чем ты хотела с нами поговорить? Мы, знаешь ли, кое-куда летели, пока твои корабль не перехватил нас.
        Джасс прыснула со смеху.
        - Что вы делали? Летели? На том ведре? - смеялась она. - Рут, дорогой, мои ребята уже разобрали его на запчасти. Я дам тебе другой получше.
        Рут почувствовал, как щеки у него загорелись, когда Джасс-Лизи назвала его «дорогим». Орей заметил его смущение и ткнул кулаком в бок.
        - Пожалуйста, собери его обратно, - покачал головой Рут, не обращая внимания на тычки компаньона.
        - Не могу.
        - Почему?
        - Его наверняка уже переплавили.
        Рут с тяжелым вздохом уселся на кровать рядом с синеголовым.
        - Ладно, Лизи. Мы тебя внимательно слушаем.
        Лизи легким движением развернула к себе один из диванов и села напротив.
        - Это очень важно. Поэтому попытайтесь все понять с первого раза.
        Глава 9. План прорыва
        Освещение в каюте погасло, погрузив присутствующих в синеватый полумрак, который подпитывался подсветкой от пульта. Рут заерзал на кровати. Ему отчего-то стало неловко сидеть в такой интимной обстановке рядом со своей бывшей начальницей. Пусть она сейчас и была в другой личине. Он увидел, как Джасс потянулась к полупрозрачному браслету, а в следующий момент посредине каюты появилась голограмма. Захватывающая дух карта вымышленной вселенной «Space wonderer 2.0».
        - Мы - здесь, - Джасс встала и указала на отдаленное звездное скопление. - А аномалии, что мы называем багами, появлялись вот здесь.
        Указанные Джасс зоны, подсвечивались синим свечением. Рут отметил приличное расстояние, которое их отделяло от ближайшей к ним зоны. Придется потратить не одну игровую неделю, а то и месяц, чтобы добраться до нее.
        - Проведя небольшие исследования, - продолжала Джасс. - я обнаружила закономерность в том, где и когда баг будет в следующий раз.
        - Значит мы… то есть ты, можешь предсказать его появление? - не удержался от вопроса Рут.
        - В общем-то, да, - промолвила Джасс.
        - Но?
        - Что но? - Джасс уставилась на Рута.
        - Просто ты как-то неуверенно сказала, что после этого должно было следовать какое-нибудь «но», - Рут посмотрел на своих собеседников. - Ладно, ладно. Молчу.
        Джасс смерила его пронизывающим насквозь визором и продолжила монолог.
        - Да, я могу вычислить, где появится баг. Но, - Рут при этом слове хмыкнул. - нам от этого пока мало пользы. Мы не знаем, что делать с багом, как его остановить и все такое.
        - Но что-то (треск).. мы можем (треск). делать? - подал голос Орей.
        - Да. Можем, - Джасс принялась ходить взад и вперед по каюте. - В наших силах обеспечить, чтобы никого из реальных игроков не было в этот момент поблизости.
        Рут с Ореем переглянулись.
        - Но сейчас все зоны усиленно охраняются.
        - Да, знаю, - раздраженно сказала Джасс. - Честно говоря, кто-то не хочет, чтобы к этим зонам лишний раз приближались.
        - Так это единственная мера руководства корпорации? - возмутился Рут. - Не решить проблему, а просто от нее отгородить всех?
        Джасс кивнула.
        - Но ведь событие не может длиться вечно. Рано или поздно игроки хлынут туда.
        - Придумают что-нибудь еще, - отозвалась Джасс. - С их деньгами это реально.
        - Каков наш план? - Орей вклинился в беседу.
        - Как я уже говорила..
        - Да, да, - замахал руками Рут. - Мы это уже услышали. Что конкретно мы должны сделать?
        - Не мы, а кто-то один, - прищурила свой единственный настоящий глаз Джасс. - Мы не сможем проникнуть за защиту все вместе.
        - Почему? - изумился Рут.
        - Охрана секторов очень серьезная, - устало сказала Джасс. - Даже имея мощь Лайтстара, нам придется попотеть, чтобы один из нас проник внутрь охраняемой зоны.
        - И этот кто-то буду я? - Рут изогнул бровью
        - Если хочешь, можешь и ты, - пожала плечами Джасс. - Кто-то из нас троих. Остальным доверять дело слишком опасно. Но я не могу оставить корабль, а твой синий друг не умеет нормально говорить. Пока что, - добавила она, увидев как Орей нервно сжал кулаки. - Так что остаешься только ты.
        - Ладно, я готов.
        Начат квест «За стеной..»
        Ты намерен проникнуть в одну из особо защищенных зон Вселенной «Space wondrer 2.0» в рамках события «Галактическая чума». Это серьезное испытание даже для опытных игроков, однако и награда за такой подвиг будет высокой.
        - подбери снаряжение, согласно заметке в журнале
        - направляйся к одной из защищенных зон
        - проберись через охранные посты, не погибнув при этом.
        Рут отмахнулся от таблички, и полез в журнал, искать заметку. Она нашлась быстро, поскольку у Рута было всего два активных квеста. Список был был коротким, но Рута немного озадачило то, где он все это будет искать. Оружие с уроном не менее 50 единиц, и броня с таким же показателем.
        - Если ты думаешь о том, где достать снаряжение, - Джасс прервала ход его мыслей. - то об этом не беспокойся. Мои люди тебе подберут все что нужно.
        - Хорошо, - с облегчением кивнул Рут. - Спасибо.
        - Я думаю, пока мы будем лететь к сектору, ты немного потренируешься, как управлять истребителем.
        - Истребителем? - не поверил своим ушам Рут. - Ты серьезно?
        - Я думаю, ты уже получил способность управлять мелкими корабликами.
        - Да, но..
        - Значит никаких проблем не будет, - Джасс снова коснулась браслета, включая освещение.
        Рут и Орей разом подскочили с кровати. Обоим было ясно, что их тайное совещание закончилось. У Рута имелось несколько вопросов к Джасс, касаемо использования истребителя, но он предпочел отложить их на потом. Все-таки, у них было предостаточно времени.
        Их обоих отвели в соседние друг с другом каюты, которые оказались на порядок просторнее капитанской, и располагались на несколько уровне выше. С другой стороны, это ведь были каюты для гостей, призванные обеспечить последним комфорт.
        Рут с разбегу плюхнулся на свою кровать. Да, в виртуальном мире, перины будут помягче. Напитки, что охлаждались в минибаре, гораздо вкуснее того пойла, что Рут иногда покупал в реальном магазине. Потягивая очередную бутылку, Рут наблюдал, как на потолке сменяются причудливые проекции красивейших галактик, которые когда-либо приходилось видеть. Все это постепенно убаюкивало его сознание. Интересно, что будет, если он уснет в игре? Проснется ли он в настоящем мире? Или застрянет где-то между мирами?
        Все же, как Рут не старался сохранять ясность ума, глаза моргали все реже и в конце концов он задремал.
        Рут обнаружил сидящим в удобно кресле. Сверху на него падал свет, отгонявший от него темноту. Перед ним парила в воздухе табличка:
        Внимание! Вы заснули в игровом мире «Space wonderer 2.0». Для того, чтобы ваш персонаж, как следует отдохнул выберите кнопку «Отдых». Если вы хотите, покинуть игру, пока ваш персонаж спит, выберите кнопку «Выход».
        Рут, не задумываясь, выбрал «Отдых» . Табличка растворилась, а вместе с ней и источник света над головой, погрузив Рута в темноту. Впрочем, темнота тут же отступила, и Рут обнаружил, что лежит в своей каюте. Рядом пара пустых бутылок, а корабельные часы показывают, что он спал целых восемь часов. Хороший отдых. Рут действительно, чувствовал себя намного лучше. Он потянулся и сполз с кровати. Вокруг стоял мерный гул огромных двигателей, что толкали тушу Лайтстара. Рут был уверен, что когда засыпал, не слышал подобных звуков. Наверняка, Лизи отдала команду полный вперед и гнала корабль, что есть сил.
        Пришло время покопаться в местных ящиках. В первом же контейнере Рут нашел много полезного. Множество ремонтных деталей и частей, которыми можно было улучшить оружие и броню. В следующем были всевозможных сортов медпакеты и допинги, способные на время сделать из Рута настоящую машину. Рут надеялся, что сможет найти оружие, но в гостевых каютах такие вещи не водились.
        Из каюты он вышел, готовый починить все что попадется под руку и залечить любой порез.
        Прежде, чем отправиться на мостик, Рут заглянул к своему компаньону Орею, но синеголового в каюте не было. Рут заметил, что кроватью даже и не пользовались: в пустующих жилых помещениях места для отдыха прятались в стенах или полу за фальша панелями. Рут не думал, что Орей будет слишком аккуратным, чтобы убирать за собой кровать. К тому же, он никогда не видел вилинга спящим. Даже намека на сонливость не было. Немного, побродив по чужой каюте, Рут решил, что ждать Орея здесь бессмысленно, и отправился в поисках капитанского мостика в одиночку.
        Едва дверь каюты открылась, выпуская Рута в коридор, он увидел стоящего вилинга. Прочитав его имя на парящей табличке, Рут счел его забавным - Pushka22. И сколько же интересно таких Пушек бродит по игровой Вселенной?? Впрочем, Руту дела до пиратского вилинга никакого не было. Он уже почти прошел мимо, как вилинг внезапно схватил его за запястье.
        - Ты ведь Хойал? - речевой синтезатор существа работал идеально. Вот бы Орея снабдить бы таким.
        - Ну да, - холодно отозвался Рут. Он всецело доверял Джасс, но не мог пока сказать того же про ее людей. - Что хотел?
        - Капитан Моралс приказала отвести тебя на оружейный склад, чтобы ты мог подобрать себе игрушки по вкусу, - вилинга нисколько не задела резкость в тоне Рута. - Зови меня Пушкой.
        - Пушкой? - улыбнулся Рут - Может Пушкой Двадцать Два?
        Если бы глаза у вилингов были такие же, как у людей, сейчас можно было бы наблюдать, как Пушка закатывает их. На деле же он просто поднял голову к потолку.
        - Да ладно тебе, - Рут похлопал Пушку по плечу. - Не переживай, я не буду доставать тебя по этому поводу.
        - Дело не в этом, - Пушка сбросил его руку. - Просто каждый, с кем я знакомлюсь, обязательно уточняет не называть ли меня Пушкой Двадцать Два.
        - А Двадцать Два - это твоя фамилия? - не удержался Рут.
        Все произошло так быстро, что Рут даже не успел осмыслить происходящее. В руках Пушки возник огромный клинок. Сделав им несколько молниеносных выпадов, Пушка оставил лезвие всего в нескольких миллиметрах от шея Рута. Рут покосился на оружие - мало того, что он, наверняка, был очень острым, так еще и странно гудел, словно вибромоторчик в коммуникаторе. Рут инстинктивно сглотнул и попытался осторожно отвести клинок от себя.
        - Эй, Пушка, полегче, - он удивился дрожи в голосе. - Ты же не хочешь нести меня к капитану по частям?
        - Не хочу, - злобно рыкнул динамик. - Но если ты будешь умничать, капитану Моралс придется искать себе нового гостя. Потому что резать я умею, а сшивать обратно - нет.
        Пушка так громко засмеялся, что динамик его синтезатора начал работать на износ и издавать хрипы. Может Орей тоже однажды слишком громко хохотнул?
        - Извини, я не знал, что ты как бурно отреагируешь, - Рут на всякий случай сделал пару шагов назад, на случай, если Пушке вновь приспичит махать своей шашкой.
        - Надо думать иногда, что мелешь, - буркнул Пушка, но оружие все же убрал.
        - Что это было?
        - Где? - Пушка огляделся по сторонам.
        - Твой меч или кто он там, - Рут демонстративно взмахнул воображаемым оружием.
        - А, виброклинок, - пробормотал Пушка. - Ну и что дальше?
        - Классная вещь, я тоже себе такой хочу,
        - Мало ли что ты хочешь, - Пушка повернулся к Руту спинул и зашагал прочь. - Пошли, у нас мало времени.
        Пушка повел Рута по совсем другом коридору. Здесь было не так чисто и вылизано роботами, как в других коридорах. Напротив, возникало впечатление, что этот ход давно заброшен. Тут была настоящая свалка. Рут то и дело огибал торчащие из груд мусора острые штыри, обрезки какого-то металла. Хватало тут и мертвых тел роботов. Рут вдруг представил, как все эти механизмы внезапно оживают, и своими ржавыми манипуляторами затаскивают его в свое царство брошенных машин. Рут и Пушка свернули за угол. Здесь было заметно темнее, лампы освещения работали не все, а те, что работали, были на последнем издыхании. Рут обернулся посмотреть, не пропустил ли он информационную табличку, которая могла бы подсказать, где они находятся. В конце концов, Пушка ведь мог действовать и по собственной инициативе, или работать еще на кого-то. А здешнее место просто идеальное кладбище, в котором труп никогда не найдут.
        Рут потянулся к своему браслету и вызвал карту. Согласно ей, сейчас Рут направлялся в совершенно противоположную сторону, прочь от капитанского мостика.
        - Эй, Хойал. Ты в порядке? - обернулся Пушка, в тот момент, когда Рут начал понемногу отставать.
        - А? - Рут прибавил шагу.
        - Ты что, решил тут потеряться? - хохотнул Пушка. - Это довольно легко устроить.
        Рут несколько напрягся. Неужели его догадки верны? В таком случае, у него с простеньким бластером практически нет никаких шансов. Пушка порубит его своим виброножиком и все. Придется начинать все сначала.
        - Ты, наверно, думаешь, что я специально завел тебя в такое укромное место? - Пушка словно прочитал его мысли.
        - Есть такое, - Рут не стал скрывать.
        Пушка резко остановился и в недоумении взглянул на Рута.
        - Ты всерьез думал, что я могу нарушить приказ Моралс?
        - Ну это же игра, - пожал плечами Рут. - Ты же не сможешь меня убить по-настоящему. Просто грохнешь моего персонажа.
        - Игра? - черные глаза вилинга широко раскрылись. - По моему, ты сам иногда забываешь, что это игра, иначе зачем бы тебе боятся, что тебя убью в игре?
        Рут замолк. Если подумать, то Пушка был прав. Рут действительно порой забывал, где находится. Ведь здесь его органы чувств работали точно так же, как и там, в реальном мире. И иногда Рут терялся, пытаясь понять, какой из миров более реален.
        - Ладно, ты прав, - сказал он наконец. - Так что это за место.
        - Просто один секретных ходов, и к тому же, очень коротких.
        - Это потому что он секретный, здесь устроили свалку?
        - Ага, - Пушка двинулся дальше. - Об этих ходах знают немногие. Считай, ты счастливчик.
        Коридор или тайный ход, как считал Пушка, оказался и вправду коротким. Несколько раз свернув они оказались у двери, которая по словам Пушки, вела к главному оружейному коридору. Когда Рут спросил, почему коридор называется оружейным, Пушка предпочел отмолчатся, вроде как он сам не знал ответа на вопрос.
        Парящая полупрозрачная табличка тоже на дала ответа на вопрос, но когда Рут вступил в этот коридор все стало ясно. Оружейный коридор назывался таковым, поскольку он и был складом всевозможного игрового оружия. У Рута отвисла челюсть, увидев мощь, которая здесь была сосредоточена. Бластерные пушки, значительно превосходящие ту, что они с Ореем забрали у Несры, стояли на полках в ожидании оставить от противника только горстку пепла. Ряды бластеров от совсем крохотных до матерых двухствольных, с трудом умещающихся в руке, лежали рядами в открытых ящиках. Шаровидные гранаты были сложены в пирамидки. Далее находились стеллажи с холодным оружием. Мечи короткие, длинные, виброклинки с одним и двумя лезвиями, обоюдное шоковое оружие..
        - Ну не стой столбом. - позвал его Пушка. - Замерзнешь же. Эти малышки слишком горячие, чтобы об них греться.
        И вилинг снова расхохотался.
        - Ты в реале тоже такой шутник? - буркнул Рут.
        - Может да, а может и нет, - ответил Пушка. - Какая разница?
        - Никакой, - Рут подошел к полке с бластерными пистолетами.
        Пушка протянул ему нечто похоже на кусок зеленого стекла.
        - Держи. Этол сканер характеристик, чтобы в инвентарь каждый раз не совать вещь, - увидев непонимающий взгляд Рута, он добавил. - Просто приложи его к глазу.
        Рут недоверчиво повертел в руках стеклышко и приложил его к глазу, как советовал Пушка.
        В тот же миг мир вокруг него бывший уже виртуальным преобразился. Возле каждого оружия парила поясняющая табличка с кратким описанием и характеристиками. Рут подошел ближе к странному оружию, с виду напоминающему обрезок трубы с рукояткой.
        Название: Боевое орудие Чар'ма
        Тип: тяжелое оружие дальнего боя
        Урон: 40 ед. вне зависимости от попадания в определенную часть тела.
        Мин. уровень:5
        Цивилизация Чар'ма славится своим оружием, способным чинить настоящие разрушения при небольших физических размерах, благодаря чему их оружие не брезгуют использовать самые крупные корпорации во Вселенной.
        Неплохо, но уровень Рута пока не позволял ему носить такое, да и урон не дотягивал до пятидесяти. Рут подошел к другому бластеру с тремя стволами.
        Название: Скорострельный бластер Гокко
        Тип: тяжелое оружие дальнего боя
        Урон: 80 ед. вне зависимости от попадания в определенную часть тела.
        Мин. уровень: 10
        Фирма Гокко разработала этот образец, в результате скрещивания трех экземпляров модели Fire Gokko, которая является излюбленным оружием новичков, решивших встать на путь огненных приключений. Бластер может работать в разных режимах: последовательная стрельба из стволов или же одновременная.
        - Слушай, а здесь есть что-нибудь для четвертого уровня? - Рут оторвался от сканера.
        - Что? - Пушка оторвался от ящика с гранатами.
        - Я говорю для моего уровня тут что-нибудь есть? - раздражено повторил Рут. - Тут все для матерых игроков.
        - Разве? - кожа над черными глазами потянулась вверх. - Тут все пушки с довольно низким левлом.
        - Не все.
        - А какой у тебя левл? - Пушка прищурился. - Первый? Второй?
        - Иди ты.. - буркнул Рут. - Четвертый.
        - Четвертый? - Пушка искренне изумился. - И как ты умудрился выбраться с того булыжника с таким левлом?
        - Не твое дело, - отрезал Рут. - Ты мне покажешь где тут четвертый уровень?
        - Сам ищи, - пожал плечами Пушка. - Все что нужно для этого я тебе уже дал. Удачи в поиска, нуб.
        Пушка снова занялся гранатами, а Рут стоял и чувствовал, что его только что облили дерьмом с ног до головы. Чем он заслужил такое отношение к себе? Этот Пушка считает себя что ли самым крутым игроком? Рут хотел сказать в ответ что-нибудь такое же обидно, но в последний момент предпочел умолчать. Нет смысла портить с Пушкой отношения, пока с ним находишься в одной лодке. Придется строить из себя покорного новичка, который ничего не знает, ничего не умеет.
        Пушка заметил, что Рут стоит и не двигается. Он насколько мог изобразил при помощи своего речевого синтезатора вздох и повернулся к человеку.
        - Для четвертого уровня поищи там, - Пушка указал на один из дальних стеллажей. - Если там ничего нет, то пойдешь с ершиком для толчка.
        - Тебе не придется так напрягаться, - огрызнулся Рут, проходя мимо вилинга.
        - Ну-ну, - вилинг снова копался в гранатах.
        По крайней мере, Пушка не соврал, где искать низкоуровневое оружие. Однако, как и ожидал Рут, пушки были здесь, мягко говоря не очень. Урон в 20 единиц никуда не годился, причем некоторые модели не могли обеспечить такой показатель при любом попадании. Сыпля ругательствами, Рут двигался от одной полки к другой, и наконец, нашел то, что искал. Рут не верил в случайности, особенно в играх, где работает псевдослучайный генератор. И тем не менее, игра подбросила ему отличный презент - Fire Gokko, настоящий.
        Название: бластер Fire Gokko
        Тип: тяжелое оружие дальнего боя
        Урон: 50 ед. вне зависимости от попадания в определенную часть тела
        Мин. уровень: 4
        Бластер Fire Gokko одноименной фирмы Gokko предназначается для новичков, не совсем уверенных в своих силах. Однако, мощь этого бластера вместе с низким минимальным уровнем, позволяют любому игроку вести переговоры на равных.
        Рут улыбнулся, представив, как он разговаривает с Пушко «на равных», тыча в вилинга толстый ствол Gokko. Неплохо бы, еще разжиться таким же виброклинком. Но Рут не умел обращаться с настолько холодным оружием. Он скорее себе пальцы отрежет таким ножиком, чем поцарапает Пушку.
        - Вижу ты нашел себе игрушку, - Пушка возник перед Рут. - Идем, потом будешь любоваться, но сначала найдем тебе хорошие крепкие штаны, которые будет сложно подпалить.
        - Штаны? - Рут двинулся за вилингом. - Мне вроде бы нужна броня.
        - Капитан Моралс говорила, что ты можешь иногда подтупливать, - прокомментировал Пушка. - Но я не думал…
        Но договорить он не успел, потому что в этот момент барабанные перепонки чуть не разорвала боевая тревога.
        Внимание! Внимание! Всему экипажу корабля приготовиться к бою!
        Неприятный голос бортового компьютера проникал в самые глубины мозга, и казалось, принимал управление всем телом на себя. Рут машинально похватал еще несколько пушек и куда-нибудь бы убежал, если Пушка вовремя не треснул ему по голове.
        - Эй, вояка грозный, - прорычал Пушка. - Ты куда собрался? Мы еще не закончили.
        - А? - Рут поднял на него затуманенный взгляд, и Пушке пришлось еще раз врезать, чтобы человек пришел в себя.
        Внимание! Ты получил урон в 0 единиц!
        Здоровье: 115
        Получен эффект «Боевой дух». Все силовые характеристики увеличены, а ты впал в транс. Время действия: пока активирована боевая тревога.
        Внимание! Эффект «Боевой дух» снят.
        Взгляд Рута прояснился, он несколько раз мотнул головой, чтобы сбросить остатки гипноза.
        - Что это было? пробормотал Рут.
        - Ты видел, что на табличке написано было? Боевой дух, - пояснил Пушка. - Особое состояние, в котором мы бьемся сильнее, чем обычно. Однако, странно что он на тебя подействовал, - вилинг задумчиво почесал голову. - Эта штука только для членов экипажа.
        - Ну похоже, что Джасс мне внесла в списки, - подмигнул Рут и сразу же получил еще одну затрещину. - Эй! За что?
        - Капитан Джасс!
        Рут хотел вступить с вилингом в словесную перепалку, но тут его отвлекла информационная табличка:
        Начат квест «К оружию!»
        Команда Лайтстара планирует совершить атаку на защищенные сектора Вселенной в рамках события «Галактическая чума». Раз ты оказался на корабле, то тебе предстоит принять участие в битве.
        - разыщи капитана Моралс
        - получи от капитана инструкции к бою
        - прими участие в атаке на защищенный сектор.
        - Мне нужно срочно найти Джа. капитана Моралс, - сказал Рут, едва не схлопотав еще одну оплеуху.
        Пушка кивнул и потащил человека по Оружейному коридору, однако совсем в другую сторону от входа. Рут понял, что они еще не закончили со снаряжением, и вероятно, Пушка решил заняться этим сам. Они прошли мимо внушительных доспехов, которые по мнению Рута могли остановить ракету или выстрел из бортового орудия. Конечно, Рут пока мог о таком только мечтать с его ущербным четвертым уровнем.
        Мимо них сновали другие члены команды, на бегу надевая броню и оружие. Несмотря на то что, тревога выла уже около пяти минут, коридор только сейчас начал наполняться народом. Похоже, что даже самые короткие секретные пути не в состоянии доставить людей быстро из одного конца корабля в другой. В критический момент это могло сыграть злую шутку, но Рут сомневался, что кто-то в здравом уме будет нападать на такую посудину.
        В коридоре уже было не протолкнуться, а Пушка продолжал тащить Рута по коридору. Броня на стеллажах становилась все проще и проще. Сейчас они проходили мимо бронекомбинезонов. Рут подумал, что если не остановятся на этом, то следующим вариантом брони будут какие-нибудь плотные штаны, наподобие тех, что он носил сейчас. К счастью, Пушка сбавил ход и остановился возле небольшого металлического шкафчика. Шкафчик был узким, вряд ли там доспехи настоящего пирата. Пушка подтолкнул Рута к шкафчику.
        - Что там? - обернулся Рут к вилингу.
        - Его комплектовала сама капитан Моралс, - пожал плечами Пушка. - Я не знаю, что там внутри. Этот шкафчик специально для тебя.
        Рут покосился на шкафчик. Специально для него? Да еще и сама Джасс, точнее, Лизи собирала его. Когда эта женщина все успевает.
        - Что она прям сама туда пихала вещи? - хмыкнул Рут.
        - Мы забрали его из ее каюты, - сказал Пушка. - Никто не видел, что там внутри. Надеюсь, что ты откроешь мне эту тайну.
        Пушка снова рассмеялся, но в этот раз его смех потонул в очередном вое тревоги.
        Рут приблизился к шкафчику. Конечно, Лизи не могла причинить ему вред. Ну у Руту было предчувствие, что Лизи (да простят Руту, что своего капитана мысленно называет настоящим именем) не имела к этому предмету мебели никакого отношения. Возможно, она даже и сама была не в курсе происходящего.
        - Слушай, Пушка, - подозвал Рут. - Не можешь мне помочь открыть? Что-то я не вижу на нем никаких ручек.
        - В самом деле? - Пушка постарался изобразить удивление, но Рут увидел, как исказилась резиновая кожа вилинга. Догадки Рута крепнувшие с каждой секундой, подтвердились через пару секунд.
        - Пушка, твою мать! - рыкнул у них за спиной чей-то голос.
        Голос вроде бы женский, но такой грубый, будто его обладательница всю жизнь только и делала, что извергала страшные проклятия. Он медленно повернулся и увидел Джасс Моралс в компании Орея.
        Вид у нее был такой устрашающий, что Рут даже вздрогнул, увидев, как визор ярко горел, вперившись в него взглядом. Пробегавшие мимо пираты, старались обходить грозного капитана подальше, в результате, образовался свободный от людей круг. Спустя мгновение до Рута дошло, что Джасс сверлит взглядом вовсе не его, а Пушку.
        И, конечно, куда без надоедливой таблички?
        Выполнение квеста «К оружию!»: пункт «разыщи капитана Моралс» завершен. Начислено очков опыта: 2 0
        - Я..Я.. - заскулил вилинг.
        - Кажется я тебе говорилА, чтобы ты не применял свои испытания к Руту или Орею. Они проверке не подлежат! - грохотала Джасс. - Ты уже забыл?
        - Я..не забыл, - к Пушке наконец вернулась речь. - Но, капитан, я не могу ставить под угрозу вашу безопасность.
        Джасс подошла к нему вплотную, так близко, что на лицо Пушки упал свет от визора. Рут не без удовольствия наблюдал, как у вилинга затряслись пальцы. В попытке сдержать дрожь, Пушка сцепил руки в замок.
        - Я тебе отдала прямой приказ, - Джасс продолжала негодовать. - А ты его нарушил! И каким образом!
        - Я..Простите, капитан, - голова Пушки покорно опустилась на грудь. - Дурная привычка.
        Джасс Моралс с такой силой шлепнула по лысой макушке, что щелчок разнесся по всему коридору. Рут даже проникся некоторой жалостью к вилингу. Такого публичного унижения не пожелаешь и врагу.
        - Почему Рут до сих пор не снаряжен? - Джасс после экзекуции стала понемногу утихать.
        - Мы, как раз собирались примерить несколько образцов, - тихо пробормотал в ответ Пушка.
        - Но сначала проверить Рута на вшивость?
        - Нет, я..
        - А что это значит? - встрял Рут. - Кто-нибудь мне объяснить?
        Джасс махнула рукой, мол, не обращай внимания.
        - Займешься этим сразу же, как я закончу с Рутом, - приказала Джасс, Рут при этом сглотнул.
        - Слушаюсь, капитан, - все так же тихо сказал Пушка.
        Джасс Моралс повернулась к Руту.
        - Ру. Хойал, мы почти добрались до сектора. Времени на подготовку нет. Так что будешь учиться управлять кораблем на ходу. В любом случае, тебе не придется делать ничего хитрого. Твоей задачей будет незаметно пробраться через небольшую щель между двумя фортами. Пока мы будем принимать весь удар на себя и отвлекать все орудия. Значит так. Карты все загружены в твою машину, так что с пути ты не собьешься. Другое дело, не собьет тебя кто-нибудь… Ну об этом, не будем, - улыбнулась капитанша. - Я уверена, ты прорвешься.
        - А что мне делать потом?
        - Потом… Потом… - Джасс словно вспоминала свой план. - Потом ты следуешь по карте к нужному месту и активируешь там силовой щит.
        - Все так просто? - изумился Рут. - Тебе не кажется, мягко говоря простой.
        - Эй, относись уважительно к капитану! - прошипел Пушка, но тут же притих, едва Джасс повернула визор в его сторону.
        - План простой, - согласилась Джасс. - Но это мы находимся в игре, и тут некоторые вещи работают не так, как в жизни…Не буду сейчас вдаваться в подробности.
        - Чем меньше переменных, тем вернее результат, - подытожил Рут.
        Джасс согласно кивнула.
        - Нет смысла городить сложные интриги, пока кто-то нас опережат на пару шагов, - с неохотой сказала Джасс. - Поэтому наш козырь - случайность, которая может произойти на одном из этапов.
        - Я понял, - Руту не слишком хотелось быть единственным героем, который может спасти всех, но раз Джасс-Лизи доверилась ему, он сделает все возможное. Тем более, они находились в игре, а значит можно было и порисковать виртуальной жизнью.
        Выполнение квеста «К оружию»: пункт «получи от капитана инструкции к бою» завершен. Начислено очков опыта: 20.
        - Хорошо, - выдохнула Джасс. - А теперь все займемся делом. Через полчаса мы окажемся на месте.
        Она повернулась и зашагала прочь, но через пару шагов остановилась.
        - Забыла спросить. Вопросы есть?
        - Есть, - Рут, как прилежный ученик поднял руку. - А могу я Орея взять с собой?
        - Нет, - без раздумий ответила Джасс. - Он мне нужен. Его речевой синтезатор меня заинтересовал, я хочу докопаться до истины.
        - Ты будешь заниматься этим во время штурма? - изумился Рут, не обращая внимания на Пушку, который уже по новой начинал кипеть от неуважительного отношения капитану.
        - Ну. не совсем, - поджала губы Джасс. - Все равно я буду руководить боем, и иногда на отвлекаться на твоего товарища.
        Больше не сказав ни слова, она кивнула Пушке, чтобы он заканчивал со снаряжением Рута и вместе с Ореем удалилась. Рут какое-то время смотрел ей вслед, пока Пушка не потянул его за руку. Вилинга словно подменили. Не осталось и следа от напыщенности, с которой он несколько минут назад давал Руту сканер. Теперь это был вежливый и, если бы у Пушки был рот, все время улыбающийся сотрудник Лайтстара. Самое интересное, что это был живой человек. Похоже, что игра образует между игроками куда более глубокие связи и взаимоотношения, нежели думал Рут. Когда он работал в техподдержке, игра представлялась ему очередным громким развлечением, чтобы забить им мозги населения. Но чем больше времени Рут проводил в игре, тем сильнее убеждался, что игроки так же серьезно относятся к своим обязанностям, словно живут во второй реальности. Руту вдруг захотелось узнать, какой Пушка там, вне игры. Может он чей-то богатенький сынок, или такой же бедняк, как Рут, отдавший свои последние кровные ради облачных надежд.
        - Вот, это тебе должно подойти, - Пушка остановился перед стеллажом с красными пакетами.
        - Что тут? - Рут взял один такой пакет.
        - Тут довольно мощная броня для новичков, - терпеливо пояснил Пушка, всем своим видом говоря «Идиот, у тебя есть сканер.»
        - И что, я могу выбрать любую? - Рут взял еще несколько пакетов.
        Вилинг кивнул.
        - Поторопись, - пробормотал он. - Нам нужно успеть в ангар.
        - Ладно, - бросил Рут и добавил все пакеты брони в инвентарь.
        Название: броня команды Лайтстар
        Тип: средняя броня
        Защита: 45 ед.
        Мин. уровень: 3
        Все члены команды обязаны защищать свое тело во время любых боевых действий - так гласит Кодекс корабля Лайтстар.
        Неплохо, но Руту нужно как минимум 50 единиц брони.
        Название: Штурмовая броня команды Лайтстар
        Тип: средняя броня
        Защита: 50 ед.
        Мин. уровень: 4
        Все члены команды обязаны защищать свое тело во время любых боевых действий - так гласит Кодекс корабля Лайтстар.
        Увидев заветные цифры, Рут не медля примерил броню на себя. Это был бронекомбинезон окрашенный в ярко красный цвет со светлыми полосками по бокам. Грудь и живот защищали толстые пластины из неизвестного Руту материала, бедра прикрывали такие штуки. Бластер разместился за спиной, и Рут практически не ощущал его веса, хотя в руках оружие было довольно тяжелым. На выходе из Оружейного коридора Пушка вручил Руту охапку гранат, сказав, что там, куда направляется Рут сгодится может все что угодно.
        Выполнение квеста «За стеной..»: пункт «Подбери снаряжение, согласно заметке в журнале» завершен. Начислено очков опыта: 40.
        Пушка вновь повел его новым коридором, лишив Рута возможности отложить в голове хоть какой-то маршрут на корабле. Что ж, придется пользоваться картой, хоть это и неудобно, поскольку она висит перед лицом и поворачивается вместе с головой. Новый коридор не был таким пустынным. Мимо Рута и Пушки сновали во обе стороны люди со шлемами в руках.
        - Это пилоты истребителей, - пояснял Пушка. - У тебя тоже есть шлем, он ждет тебя в кабине.
        - Вот как, - безразличным тоном сказал Рут. Сейчас его заботило не то, есть ли у него шлем, а сможет ли он вообще подняться в воздух.
        Сделав несколько поворот и спустившись на лифте, они очутились в ангаре. От вида этого инженерного шедевра, но если быть точным это шедевр принадлежал дизайнерской мысли. Дело в том, что все машины стояли. под открытым небом. От космоса их отделяло силовое поле, не позволявшее воздуху вырываться наружу. Рут встал, как вкопанный озираясь на мириады звезд раскинувшихся над ним. Неужели до каждой из них можно долететь в этой игре? Но Рут старался убеждать себя в том, что это всего лишь красивая картинка, которую генерируют мощнейшие процессоры в GameDevLaboratories. Его, как человека любознательного, всегда тянуло исследовать новые миры. А в этом мире можно было потеряться надолго, и может в итоге совсем забыть, что нужно возвращаться обратно.
        - Красиво, да, - тихо сказал Пушка. Здесь вой тревоги был не так слышен, и можно было разговаривать без криков.
        - Ты тоже хочешь добраться до них? - так же тихо озвучил свои мысли Рут.
        - Наверно, - пожал плечами вилинг. - Но мы с тобой знаем, что никакой жизни не хватит для этого.
        Истребитель Рута находился на одной из самых дальних позиций. Пушка объяснил, что вся эскадрилья вероятно будет лететь клином, и то что Рут будет лететь в задних рядах, поможет пролететь мимо эпицентра битвы более-менее целым.
        Машина выглядела оригинально. «Шип», как назывался истребитель, выглядел под стать своему названию. К удлиненному корпусу, сужающемуся к носу, крепились через ряд перемычек вертикально расположенные крылья. На этих же крыльях располагалось вооружение в виде двух пара сдвоенных пушек. На перемычках Рут заметил несколько ракет. С критическим взглядом Рут обошел вокруг машины.
        - Будь эта штука в реальном мире, она ни за что бы не взлетела.
        - Но мы в игре, - парировал Пушка. - Летай на чем дают.
        К нему постепенно возвращался образ опытного космического волка, который топчет новичков, как тараканов. Рут это заметил, и понял, что надо поскорее расстаться с этим помощником.
        Пушка помог Руту забраться в кабину. Внутри действительно лежал шлем. Белый и блестящий, резко контрастировавший с броней. На козырьке была маленькая эмблема пиратов Лайтстара. Хотя Рут сомневался, что это были пираты в полном смысле этого слова. Уж слишком аккуратные и организованные ребята.
        - Вот это запуск двигателя, - Пушка показывал на органы управления. - Взлетишь, как услышишь команду в наушниках. Так. Что еще. Тут карта, а вот этим рулить, педалями регулируешь тягу. Все просто, как в старых гоночках.
        Рут сидел в удобном кресле и пытался запомнить каждое слово Пушки. Но вилинг говорил много и быстро, и Рут отбросил попытки пройти курс молодого пилота за пять минут. Он запомнил только, как управлять машиной, со всем остальным придется разбираться в космосе.
        - Все запомнил? - бодро спросил Пушка.
        Рут в ответ поднял большой палец вверх.
        - Ну и здорово, - вилингу пришлось кричать, так как вокруг стали запускаться двигатели. - Удачи тебе. Долети куда нужно.
        Фонарь над Рутом с хлопком закрылся, оставив человека в гробовой тишине.
        Глава 10. В гуще битвы
        Тишина..
        Рут не мог и представить, что кабина истребителя полностью отрежет его от внешнего мира. Он слышал свое частое дыхание и биение. сердца? За стеклом суетилась команда Лайтстара, заканчивая последние приготовления перед вылетом. Рут немного поерзал в кресле, чтоб глубже погрузиться в кожаную обивку. Удивительно, но ремней безопасности в кабине не нашлось. Что же это за истребитель такой? Рут представил, как его будет мотать в космосе из стороны в сторону, и в итоге его стошнит на приборную панель. Он нисколько не сомневался, что его персонаж умеет блевать. Уж такое, в корпорации не могли обойти стороной. Руту вспомнилось, как на глаза ему случайно попалась статистика действий, которые пытаются совершить игроки при первом входе в игру. Вызов рвоты там занимал далеко не самое последнее место, обогнав даже приставания к персонажам противоположного пола.
        Рут напялил на голову шлем. Тот оказался ему в самый раз и хорошо сидел на черепе. В наушниках слышались голоса, целый рой голосов. То были пилоты, соединенные в общий голосовой чат. Рут заметил, что на панели загорелся дисплей. Присмотревшись, он увидел те же самые реплики, но в текстовой форме. Довольно удобная вещь, учитывая что некоторые пилоты разговаривали на совершенно незнакомом Руту языке, а в текстовой форме их фразы автоматически переводились.
        - Ладно, давай попробуем тебя запустить, - пробормотал Рут.
        Рут нажал несколько раз на кнопки, как учил его Пушка, но машина никак не отреагировала на его действия. Зато выскочила информационная табличка:
        Первый запуск транспорта.
        Внимание! Для того, чтобы воспользоваться данным транспортом, необходимо привязать его к своему персонажу.
        Прикоснись к одному из органов управления одной рукой, а другой дотронься до своего браслета.
        Рут положил левую ладонь на один из рычагов, а свободной правой дотронулся до браслета. Последний начал ярко мигать, а через пару секунд начала мигать и вся приборная панель в такт браслету. Еще пару секунду спустя светопредставление закончилось и выскочила очередная табличка:
        Поздравляем!
        Привязка прошла успешно. Теперь ты можешь управлять истребителем типа «Шип».
        Рут вновь коснулся кнопки запуска, и услышал, как позади него тихо заурчал двигатель. Приборка зажглась ровным светом. Насколько мог судить Рут сейчас машина проверяла работоспособность своих систем. Жужжали где-то приводы, по лампочка пробегала рябь, они то гасли, то вновь зажигались.
        Внимание!
        Тестирование систем истребителя: успешно.
        Неисправных систем: не обнаружено.
        Броня: 1000 единиц.
        Целостность: 5000 единиц.
        Так, что там говорил Пушка? Слушать команды в наушниках и ждать когда дадут добро на взлет. Тут Рут впал в панический ужас. А как взлетать? Рут принялся тыкать по серым кнопкам, по видимому относящимся не к основному управлению, в надежде найти какое-нибудь справочное руководство.
        - Ну что, мальчишки и девчонки? - бодрый голос диспетчера зазвучал в голове. - Готовы немного поразмяться?
        В ответ ему раздался нестройный хор орущих во всю глотку пилотов. Руту пришлось даже немного приподнять шлем, чтобы не оглохнуть.
        - Рад это слышать, - продолжал диспетчер. - Стартуем через минуту, поэтому если кто-то не успел врубить свои колымаги, советую сделать это прямо сейчас. Иначе придет наш любимый капитан иии..
        В наушниках зазвучал смех. Наверно, Рут был единственным, кто сидел с каменной миной, и даже не попытался улыбнуться. Все его воображение сейчас было занято тем, что он останется единственным, кто не сможет оторвать машину от пола.
        - Ну что, все готовы? - кажется диспетчер уже был поглощен азартом начинающегося боя. - По моей команде, отрываем свои задницы от земли. Три! Два! Один. Взлет!
        Инстинктивно Рут вдавил ногами педали тяги, и истребитель послушно взмыл в воздух. Хотя сам Рут этого нисколько не почувствовал. Внутри кабины все воспринималось так, будто сама машина стоит на месте, а вокруг нее движется остальной мир. Это сбивало с толку.
        Повисев немного на одном месте, Рут направился вслед за остальными машинами. Тут он понял, что зря переживал, ведь у Рута была способность управлять мелкими корабликами. Как он мог об этом забыть? Теперь Рут делал куда более уверенные движения.
        Истребители покидали ангар беспорядочно, но в космосе сразу старались занять свое место в строю. На всю организацию ушло чуть больше минуты. Рут занял свое место в заднем ряду вместе с другими одиннадцатью пилотами. Он увидел, что их группа была не единственной. Из разных частей корабля взлетали такие же строи истребителей, и к тому моменту, когда они покинули защитное поле Лайтстара, Рут успел насчитать целых десять «клинов». Тут же посыпались информационные таблички.
        Выполнение квеста «За стеной..»: пункт «направляйся к одной из защищенных зон» завершен. Начислено очков опыта: 30.
        Выполнение квеста «К оружию!»: пункт «прими участие в атаке на защищенный сектор» завершен. Начислено очков опыта: 50.
        Квест «К оружию!» завершен.
        То, что увидел впереди Рут, отбило у него всякую охоту лететь дальше. Они неслись прямо на пять огромных крейсеров, не уступающих размерами Лайтстару. Пространство между крейсерами быстро заполнялось маленькими точками. Противники тоже выкатывали в бой истребители. Рут потянулся к одной из ручек и активировал карту с навигатором. Карта предписывала ему, после того, как их строй вступит в бой, уйти ниже и попытаться пройти под крейсерами таким маршрутом, что на пути окажется минимальное количество корабельных турелей. Рут хотел бы знать заранее, что позволяла ему делать его способность, но рыться в меню сейчас не было времени. Он надеялся, что сможет вести огонь по противнику.
        Они находились совсем рядом точкой столкновения с силами противника, как вдруг в наушника Рута раздался голос Джасс.
        - Ну как ты там, Хойал? Справляешься? - голос звучал, как будто издалека.
        - Пока еще не подбили, - Рут старался, чтобы его голос звучал непринужденно.
        - Что ж, я рада. Надеюсь, ты уже освоился с машиной?
        - Да, есть немного.
        - До тех пор пока ты не вырвешься во внутреннее пространство сектора, тебя будут прикрывать. Так что особо не переживай за турели.
        - Хорошо, постараюсь не переживать. Но, Джасс..
        - Что?
        - Что будет, если я погибну?
        Джасс молчала некоторое время, а затем продолжила:
        - Ничего особенного, просто ты возродишься очень далеко отсюда, на том самом булыжнике.
        - Звучит не так уж и ужасно.
        - С первым уровнем..
        - Что?! - Рут чуть не пустил рычаг управления из рук.
        - Ну видишь ли, в игре есть контрольные точки уровней, которые не сгорают, когда ты погибаешь. Там первый, пятый, десятый..
        - Хорошо, я понял, - перебил Рут.
        - Удачи, Рут, - отозвалась Джасс, и связь с ней оборвалась.
        Эфир снова наполнился разговорами пилотов. Причем, обсуждали они вовсе не стратегию боя, а всякую ерунду. Например, кто покрывал свой аппарат полировку или нет. Рут поискал на панели ручки, которые отключили бы его от этого бреда, но получалось, что пилот должен поддерживать связь со своими товарищами всегда.
        Пока Рут копался в панели, начался бой. Мимо него пролетело несколько бластерных зарядов, но, к счастью никого не зацепило. Следом пронеслись детали истребителей. Рут успел разглядеть, что это были останки «Шипов» из его группы. Рут поглядел на карту-радар и обнаружил, что первые ряды в их «клине» попросту отсутствуют. Но оставшиеся члены группы продолжали двигаться дальше. Через фонарь Рут увидел, как взорвалось несколько машин противника. По крайней мере, шансы несколько уравнялись. И все же, Рут, хоть и был человеком мало знакомым с военной стратегией, понимал, что так долго они не продержатся. Максимум минут пять, и от их группы останутся только осколки. Рут глянул на карту - минус два боевых товарища. При их гибели Рут слышал страшный треск в наушниках, этакое напоминае, что происходит с пилотом.
        К счастью, на подмогу пришел Лайтстар. Когда его орудия оказались достаточно близко от заварушки, чтобы вести прицельный огонь по противнику, корабль выпустил несколько красных и зеленых бластерных зарядов в самую гущу. Смертоносные снаряды пронесли через ряды «своих». У Рута сжались виртуальные внутренности, когда у него из-за спины выскочил огромный зеленый шар и умчался далеко вперед.
        Спустя несколько секунд шар взорвался настоящим фейерверком накрыв собой сразу шесть вражеских истребителей. Другие снаряды также хорошо поработали, и теперь перед потрепанной группой пиратов путь был несколько расчищен. Рут продолжал двигаться в заднем ряду. Кое-что его беспокоило. Согласно заданному маршруту, он вместе с остальными уже должен был опускаться вниз, чтобы пролететь под крейсерами. Однако, никто из его группы и не собирался делать ничего подобного. В эфире слышались непрекращающиеся ругательства, порой настолько крепкие, что даже текстовый вариант выдавал череду цензурных звездочек.
        Наконец, пиратские истребители оказались в зоне действия вражеских турелей. В сторону Рута полетели точно такие же шары, что совсем недавно слетели с орудий Лайтстара. Между собой корабли отстреливались неохотно, они еще не подошли достаточно близко к друг другу, чтобы обрушить плазменные дожди. Оказалось, что пушки на противоположной стороне не такие точные, как у Лайтстара. Большинство зарядов пролетели между членами клина, не причинив никому вреда, от нескольких все же пришлось увернуться, в том числе и Руту. А вот пилоту, летящему впереди него повезло меньше. Ярко красный шар зацепил крыло и этого оказалось достаточно, чтобы вся машина разлетелась на куски. В ушах Рута еще некоторое время стоял предсмертный вопль этого парня. Ну по крайней мере, он умер не по настоящему, и сейчас приходит в себя где-то на окраине галактики.
        - Эй, Рут, или как там тебя, Хойал, - голос Джасс приглушил гомон пилотов. - Ты что творишь?
        - О чем ты? - прошипел Рут, уворачиваясь от очередного снаряда.
        - Маршрут! Ты забыл про него? - в голосе Джасс звучало настоящее негодование.
        - Маршрут? Но как я один полечу? Ты же сама сказала, что меня будут прикрывать! - кричал Рут. - Если я сунусь туда один, меня превратят в пыль.
        - Тебя поставили в этот клин специально, они все там, для того чтобы тебя прикрывать! - у Джасс не было времени разъяснять такие простые истины. - Куда ты полетишь, туда и они. Не тупи!
        Рут хотел спросить у нее что-то еще, но Джасс уже разорвала связь. Эфир снова наполнился криками оставшихся пилотов из группы. За это время они потеряли еще двоих.
        - Эй, Хойал! - кричал кто-то. - Мы куда вообще летим? Мы просто должны тут сдохнуть?
        - Я не для этого целый месяц качался! - подхватил другой.
        - Заткнитесь! Это приказ капитана, так что ждем команды! - третий пытался перекричать остальных.
        - Слушайте! - завопил Рут. Его голос дрожал от волнения. Только что он узнал, что командует группой истребителей. - Мы должны пролететь под одним из крейсеров. Там вроде как. пушек меньше.
        - Ну показывай дорогу! А то мы скоро врежемся в эти твои крейсера! - говорил все тот же «третий» пилот.
        Тут Рут осознал, что немного опоздал с действиями. Крейсеры сблизились достаточно, и теперь обрушивали на огромные массы огонь изо всех доступных орудий. От многочисленных бластерных зарядов стало не протолкнуться. Рут не сомневался, что обе стороны в такой пекле завалят немало и своих истребителей. На всякий случай он активировал силовые щиты, и как раз вовремя - в его машину угодило несколько зарядов, но довольно слабых. Щиты выдержали.
        Внимание!
        Активированы силовые щиты истребителя! Бонус очков к броне: +2000.
        …
        Запуск тестирования систем истребителя.
        На несколько мгновений огни на панелях лихорадочно замигали, лишив Рута возможности управлять машиной.
        Внимание!
        Тестирование систем истребителя: успешно.
        Неисправных систем: не обнаружено.
        Броня: 3000 единиц.
        Целостность: 5000 единиц.
        - Да отстаньте вы! - заорал он, когда таблички загородили ему весь обзор, и он едва не врезался во вражеский истребитель. Еще несколько зарядов попали по нему.
        Внимание! Попадание ионного заряда.
        Урон: 0 единиц.
        Поглощено щитом: 500 единиц урона
        Остаток брони: 2500
        Внимание! Попадание ионного заряда.
        Урон: 0 единиц.
        Поглощено щитом: 500 единиц урона
        Остаток брони: 2000
        - Вот черт, - Рут едва успевал отмахиваться от всплывающих сообщений.
        Его истребитель уже несся вниз, а следом за ним оставшиеся шестеро пилотов. Мельком взглянув на карту, Рут увидел, что им наперерез бросились десяток истребителей. Численный перевес был явно не в пользу пиратов, но Рут рассчитывал, что враги доберутся до них не в полном составе - уж очень плотным был огонь между крейсерами. Сейчас Рут шел в самом острии их небольшого клина, и был пока в зоне недосягаемости вражеского огня. Истребители палили им в след, но клин постоянно менял курс, и заряды пролетали мимо. То же самое было и у корабельных пушек. Несколько неповоротливые для близких целей, они не успевали за крохотными точками пиратов.
        - Мы попытаемся задержать их! - выкрикнул кто-то.
        От клина отделились двое и круто развернувшись полетели на таран истребителям противника, которых кстати стало уже восемь.
        - Стойте! - завопил Рут. - Нас и так мало. Мы не должны разделяться.
        Но те двое его не слушали. Рут увидел на карте, как две зеленые точки исчезли из поля зрения. Красные точки их стремительно нагоняли. Рут понял, что придется вступить с ними в бой, хоть силы были и неравны.
        - Ребят, разворачиваемся, - скомандовал Рут. - Придется их потрепать немного.
        - Вас понял!
        - Принял!
        Рут щелкнул несколько переключателей. Пушки по бокам пришли в движение.
        Внимание! Активированы штурмовые орудия. Режим управления автоматический.
        Лимит зарядов: бесконечный.
        Наносимый урон: 400 ед.
        …
        Внимание!
        Тестирование систем истребителя: успешно.
        Неисправных систем: не обнаружено.
        Броня: 2000 единиц.
        Целостность: 5000 единиц.
        Рут взял в левую руку второй рычаг, а на стеке спроецировалась картинка, напоминавшая прицел. Немного пошевелив пушками, он пришел к выводу, что стрелять с левой руки будет неудобно.
        - Где-то тут должно быть… - пробормотал он, щелкнув еще парочку переключателей. В результате органы управления поменялись местами. Теперь Рут мог стрелять правой рукой, а поворачивать машину - левой.
        - Ладно, погнали, - ободряюще крикнул Рут и повернул свой «Шип» вправо. Остальная группа в точности повторила его движения.
        Рут увидел восемь истребителей, несущихся прямо на него. Указательный палец прижал кнопку выстрела, и от машины полетели пурпурные полосы. Несколько из них попали в цель.
        Противником «Имперский штурмовик» получен урон в 400 ед.
        Броня: 2600 единиц.
        Целостность: 6000 единиц.
        Противником «Имперский штурмовик» получен урон в 400 ед.
        Броня: 2600 единиц.
        Целостность: 6000 единиц.
        Рут понимал, что с такими пушками, как у них бой будет вдвое труднее.
        К приближающейся группе понесся еще один рой пурпурных полос, в ответ на который полетели зеленые шары. Обе группы находились уже слишком близко, чтобы рассчитать приблизительную траекторию полета выстрела, чтобы вовремя увернуться. Потому эта короткая перестрелка на не нанесла урона ни одной из сторон. Боевые строй рассыпался, и группы пролетели через друг друга. Рут снова круто повернул истребитель, надеясь завершить маневр раньше, чем враг, но оказалось, что у тех куда более шустрые машины.
        Когда Рут наконец удалось развернуть корпус, он увидел, что на него тараном несется один из поврежденных им «Имперских штурмовиков». Рука Рута машинально дернулась, направляя пушки точно в центр стреловидного корпуса истребителя. Орудия задрожали, выплевывая сгустки розовой энергии. Тот, кто управлял «штурмовиком» сделал то же самое на пару секунд позже. Малозаметные спереди контуры «Шипа» отлично выполнили свою работу по маскировке, и прежде чем, вражеский пилот успел среагировать, на возникшую перед его носом вражескую машину, его накрыло пурпурной лавиной.
        В это время Рут неустанно сражался со всплывающими информационными табличками. Удивительно, но прежде чем отмахнуться от нее, Рут все равно мельком пробегал по содержимому. Последняя гласила:
        Противником «Имперский штурмовик» получен урон в 400 ед.
        Броня: 0 единиц.
        Целостность: 2000 единиц.
        Рут резко ушел вправо, уворачиваясь от позднего огня «штурмовика». Рут не сомневался, что это бой останется за ним. И все же, он успел допустить серьезную ошибку. Уходя в сторону, он позволил противнику сесть ему на хвост.
        - Да чтоб тебя, - разозлился на самого себя Рут. Он щелкнул переключателем и на дисплее, вместо карты, возник задний вид. Плоский корпус «штурмовика» трудно было разобрать на экране, но короткие зеленые очереди позволяли с легкостью его демаскировать. Нужно было его как-то сбросить с себя, но на любой маневр Рут вражеская машина делала те же самые движения. Пилот «штурмовика» не мог позволить себе второй ошибки и потому предпринял серьезные меры. Он сделал захват контуров «шипа», и теперь его машина четко отслеживала любые движения противника и выполняла то же самое. Выходило, что сейчас «шип» Рут был на мушке всегда.
        Рут вдавил педали тяги в пол, и мир вокруг него стал проноситься заметно быстрее. Сам он не чувствовал резких перепадов ускорения. В кабине пилота классические законы физики предпочитали не работать.
        Фигурка «штурмовика» стала уменьшаться на дисплее, и Рут даже успел выпустить облегченные вздох, прежде чем враг снова нагнал его.
        - Думай, думай, - бормотал Рут.
        Думать, когда в зад тебе шлют смертоносные выстрелы, было сложно. Пока что Руту удавалось уворачиваться, но он знал, что в конце концов «штурмовик» его достанет. В это время вокруг него тоже происходили не менее жаркие сражение. Более опытные пилоты знали о технических способностях «штурмовиков», потому сражались пара, чтобы один из мог в случае чего сбросить противника с хвоста. Они дела такие яростные и лихо закрученные кульбиты, что особой необходимости в напарнике и не было. Рута испытывал досаду, краем глаза наблюдая за всеми этими трюками. Он уже давно не слушал о чем там переговаривались пилоты. А стоило бы. Несколько раз ему пытались советовать, как можно выйти из ситуации, но не получив обратной связи, забивали на Рута. Раз ему сложно отозваться, пусть сам и выкручивается.
        Но Рут не знал, как выкрутиться. Что бы он ни делал, а враг находился точно в центре дисплея. И как его до сих пор не подбили? Правда, парочку выстрелов Рут все же словил, уменьшив свою защиту до 1200 единиц. Ну хоть пушки у них одинакового калибра.
        Рут резко рванул вниз. Он слишком близко подошел к крейсеру, и корабельные турели, едва учуяв его, принялись плеваться ядовито зеленым огнем. Словно бешеный волчок Рут несся вниз. Снаряды «штурмовика» пролетали то далеко, то совсем близко от машины. Он, как и Рут, закрутился вокруг своей оси. А им вслед летели на прощанье огромные шары турелей. Рут и его противник достаточно отдалились от крейсера, чтобы не беспокоится о нем.
        «Штурмовик» не отставал ни при каких условиях. Рут пытался и так и сяк повернуть свою машину, но враг был намертво приклеен к нему. И тут Руту пришла в голову идея. Если нет возможности оторваться, то может получиться сблизится? Рут бросился к кнопкам. Нужно было резко затормозить машину, а для этого предстояло повернуть тягу двигателей в обратную сторону.
        - Ну давай же, - взмолился Рут. - Как-то же ты должен тормозить.
        Ему повезло. В носовой части, там где корпус сужался нашелся такой двигатель. И пусть он предназначался для экстренного торможения при падении на какую-нибудь планету и мог использоваться один раз, Рут, не задумываясь. запустил его. Мир за стеклом стал стремительно замедляться. Так как двигатель должен был бороться со стремительно нарастающим притяжением поверхности, то тяга его была невероятно мощной. «Шип» начал так быстро сбрасывать скорость, что электроника, ну или если быть точно, программные коды, имитирующие работу электронных узлов, не успели среагировать на такой маневр, и «штурмовик» с размаху налетел на «Шип».
        Внимание! Таран!
        Урон: 2000 единиц.
        Поглощено щитом: 0 единиц урона
        Поглощено броней: 800
        Остаток брони: 0
        Внимание нарушена целостность истребителя!
        Целостность: 4200
        Запуск тестирования систем!
        …
        Черт! Ну почему так не вовремя!
        Внимание!
        Тестирование систем истребителя: успешно.
        Неисправных систем: не обнаружено.
        Броня: 0 единиц.
        Целостность: 4200 единиц.
        Когда Рут закончил отмахиваться от табличек, на дисплее он никого не увидел.
        Внимание! Противник «Имперский штурмовик» уничтожен. Начислено очков опыта: 100
        Вот значит как! Значит Рут все-таки победил. Он не удержался и изобразил победный танец. Но на праздность времени не было. Отключив камеру заднего вида, Рут вернул на дисплей карту и понял, что… слишком отклонился от маршрута. Мало того, что он нырнул не под тот вражеский крейсер, так он уже был довольно близко от следующего форпоста, патрульные истребители которого уже наверняка заприметили его машину.
        Рут вернул тягу на обычные двигатели и поспешил развернуться.
        На том месте, где завязался бой с истребителями, двое оставшихся в живых пилота добивали вражеского «штурмовика». Рут прибавил тяги и поспешил на подмогу товарищам, но к тому время когда он подлетел, от врага остались лишь кружащиеся в пространстве обломке.
        - Уф! Вот это бойня! - проревел один из пилотов. - Давно мы в такие передряги не попадали. Да они нас практически разбили.
        - Еще бы, - поддакнул второй. - И зачем мы вообще сюда поперлись?
        - Вы уже забыли обо мне? - Рут поравнялся с «шипами».
        - Рут?
        - Так ты живой, чертяга! Значит бой был не напрасным.
        Рут в нескольких предложениях поведал о том, что они сбились с маршрута. Тем временем, проскочить под нужный крейсер возможности не было, там царил настоящий ад. Лайтстар вклинившись между левиафанами нещадно поливал обоих пестрым огнем, а они - его. Неизвестно сколько может продлиться это противостояние. Но Рут сомневался, что победу одержит Лайтстар. Он уже видел, как треть корабля полыхала огнем, в то время, как на имперских крейсерах было лишь несколько локальных пожаров.
        - Мы должны пробраться под этим, - Рут показал на парящий над ними исполинский остов крейсера.
        - Но… Рут, - протянул первый пилот. - Нас всего трое.
        Пилот был прав, а впереди носились стайки патрульных истребителей, готовые в любой момент наброситься на добычу. Плюс бортовые орудия, которые неотрывно следили за непрошеными гостями. Напролом им точно не пробиться, а если лететь непосредственно близости от крейсера.
        Рут изложил свою идею.
        - Это самоубийство, - констатировал второй пилот. - Давайте тогда просто полетим прямо на турель и дело с концом.
        - А если мы слишком уйдем от этого крейсера, нас достанет другой, - парировал Рут. - В любом случае, вы не обязаны лететь со мной. Возвращайтесь на корабль.
        - Что? Ты шутишь? - запротестовал первый. - Мы тебя не бросим.
        - Лучше поберегите свои задницы для чего более полезного, чем прикрытия меня. Я и сам справлюсь.
        - Но..
        - Это приказ!
        - Ты не можешь нам отдавать приказы.
        - Ладно, черт с вами. Улетайте! Пожалуйста!
        Рут бросил на колени шлем, чтобы больше не слушать этот детский лепет и вогнал педали в пол. Две точки стремительно удалялись от него. Хоть пилоты и не сказали ничего, но Рут был уверен, что они испытали невероятное облегчение, когда он отправил их назад. На Лайтстаре они смогут еще какое-то время продержаться, а здесь их ждет неминуемая гибель.
        Рут направил «Шип» прямо на днище крейсера. Турели не заставили себя ждать и начали пристрелку про противнику. Огонь из десятков орудий полетел в сторону Рута. Если ему удастся добраться до корпуса, то, считай, дело в шляпе. На близком расстояние эти огромные пушки были слишком неповоротливы, чтобы попасть по крохотному истребителю.
        Рут отклонился вправо, и снаряды сфокусированные одну точку, взорвались, столкнувшись друг с другом. Плазменный шар накрыл Рута, но табличек о повреждении не выскакивало. Истребитель несколько раз мотнуло, по видимому от взрывной волны, на том и закончилось. Шар отлично маскировал «Шип», и пока турели били все в ту же точку, Рут смог подобраться еще ближе. Обнаружив цель в совершенно другом месте, пушке в спешки принялись перестраиваться. К Руту потянулись цепочки снарядов, и как только они снова начали бить по одной точке, он снова ушел в сторону. Два раза повезло! Пожалуй, после игры Руту следует купить лотерейный билет.
        Далее все стало усложняться. Турели, или те, кто ими управлял, поняли, что их пытаются одурачить и потому позвали более проворную помощь. Рут еще не видел их, но на карте к нему уже стремительно приближалось пять точек.
        - Эй, Хойал! Как ты там? - в шлеме зазвучал голос Джасс, но Рут не мог его слышать. Он был слишком сосредоточен на том, что скоро его реально изотрут в порошок. И тут он увидел, как весь корпус крейсера сильно качнулся, и весь огонь, направленный в Рута, полетел совсем в другую сторону. Он мельком взглянул туда, где под дождем из плазмы находился Лайтстар. Сейчас гигант таранил борт того самого крейсера. Вот значит как! Джасс успевала еще и приглядывать за ним и пытаться разгадать его тактику.
        - Может вы еще и с меня хвост снимете? - пробормотал Рут.
        «Шип» крутанулся, пропуская мимо себя летящие сзади зеленые полосы бластерных зарядов - группа имперских истребителей была уже близко.
        Если бы Рут наблюдал за происходящим со стороны, то он увидел бы, как весь крейсер начал заваливаться на бок и потихоньку падать вниз. Конечно, в космосе понятие верха-низа было очень условным, но тем не менее, сейчас крейсер и Рут сближались куда быстрее, чем ранее.
        Джасс наблюдавшая за Рутом с того самого момента, как тот покинул стены ангара, не могла не разочароваться в том, что Рут сначала полетел совсем не тем маршрутом, затем отказался от единственных пилотов, которые могли оказать поддержку, а теперь еще и пытался совершить подвиг, пролетев у врагов под самым носом. К тому же, этот парень почему-то сохранял абсолютно молчание, что было совсем не присуще ему. Джасс не могла отправить кого-то к Руту на подмогу, истребителей почти не осталось, да большая часть самого корабля была уже сильно повреждена. Потому она решилась на отчаянный шаг - протаранить имперский крейсер. По массе он значительно уступал Лайтстару, хоть и был с ним одинаковых размеров. Под тяжестью Лайтстара крейсер начал менять траекторию.
        Рут не мог не заметить, что до первой башенной турели он добрался раньше, чем рассчитывал. Само орудие уже не могло прицеливаться под пролетевшую мимо нее цель, потому принялась просто палить в пространство.
        В непосредственной близости от крейсера ощущалось слабое гравитационное поле, и Рут едва не врезался в обшивку. Повинуясь силе тяготения, «Шип» начал ускоряться, и Руту стоило огромных трудов выйти из пике. Пятеро следовавших за ним «штурмовиков» были снабжены устройствами, препятствующими воздействию гравитационного поля крейсера, и сейчас чувствовали себя куда свободнее.
        Рут решал одновременно несколько задач. Во-первых, уворачивался от бластерных выстрелов. Во-вторых, следил за тем, чтобы крейсер не рухнул ему прямо на голову. И в третьих, пытался выполнить поставленную перед ним задачу.
        Он выстрелил в находившуюся прямо по курсу турель, после нескольких попаданий, она взорвалась, оставив после себя пылающий шар.
        П ротивником «Бортовая турель» получен урон в 400 ед.
        Броня: 0 единиц.
        Целостность: 600 единиц.
        Противником «Бортовая турель» получен урон в 400 ед.
        Броня: 0 единиц.
        Целостность: 600 единиц.
        Внимание! Противник «Бортовая турель» уничтожен. Начислено очков опыта: 50
        Еще несколько «штурмовиков» бросились ему на перехват. Над Рутом проходил какой-то желоб, и он, не задумываясь нырнул в него. Ядовито-зеленые шары ударили по обшивке корабля, оставив на нем только пятна сажи.
        Желоб под прямым углом угодил вправо. Рут выжимал из «Шипа» всю тягу, на которую маленький истребитель был способен. В поворот он… не вошел. От удара машину отбросило назад и закружило волчком.
        Внимание! Сильное столкновение с поверхностью.
        Урон: 1000 единиц.
        Поглощено щитом: 0 единиц урона
        Остаток брони: 0
        Перезапуск всех систем!
        …
        Внимание!
        Тестирование систем истребителя: успешно.
        Неисправных систем: не обнаружено.
        Броня: 0 единиц.
        Целостность: 3200 единиц.
        Кружась в пространстве, Рут видел, как мимо него пронеслись «штурмовики». Похоже, что они знали план корабля так же хорошо, как и Рут. Двое из них взорвались при ударе, одному удалось отклониться, а еще двоих отбросило назад. Рут спустил затвор, и во все стороны полетели пурпурные полосы огня. Какой-нибудь из выстрелов обязательно настигнет свою цель.
        Внимание! Противник «Имперский штурмовик» уничтожен. Начислено очков опыта: 100
        Поздравляем! Вы достигли уровня 5. Ваши базовые характеристики увеличены на 5 %.
        Получено очков способностей: 3
        До следующего уровня требуется 1500 очков опыта.
        Текущие характеристики персонажа:
        Имя персонажа: Хойал
        Уровень: 5
        Опыт:1050
        Здоровье: 120
        Броня: 50
        Выносливость: 60
        О, довольно неожиданно. Но Руту некогда было сейчас заниматься прокачкой. Нужно было срочно решить проблему, как минимум с двумя «штурмовиками», один из которых уже успел завершить разворот. К тому же, группа перехвата тоже должна быть где-то неподалеку. Рут включил тягу и вернул «Шип» в нормальное положение. «Штурмовик» кружился прямо перед ним. Похоже, была проблема с двигателями, сопла вспыхивали на мгновение и тут же гасли. Рут подумал, не оставить ли его в живых, но потом вспомнил старое правило из игр - пока враг жив, он может тебя убить. Серия выстрелов сделала свое дело.
        Внимание! Противник «Имперский штурмовик» уничтожен. Начислено очков опыта: 100
        Такими темпами Рут прокачается до шестого уровня до того, как пролетит через весь крейсер. Он развернул «Шип» прямо на приближающегося штурмовка и выстрелил.
        Внимание! Попадание ионного заряда.
        Урон: 500 единиц.
        Поглощено щитом: 0 единиц урона
        Остаток брони: 0
        Целостность: 2700
        Внимание! Противник «Имперский штурмовик» уничтожен. Начислено очков опыта: 100
        Запуск тестирования систем!
        …
        Да сколько можно! Кто собирал это ведро?!
        Внимание!
        Тестирование систем истребителя: успешно.
        Неисправных систем: повреждена система управления правым двигателем, повреждена система управления правой группой орудий.
        Броня: 0 единиц.
        Целостность: 2700 единиц.
        Рут выругался. Теперь его «Шип» был просто мишенью. И все же он не терял надежды, но что можно было противопоставить поврежденной технике? Рут вдавил правую педаль тяги, и истребитель очень медлленно начал забирать влево. М-да, на таком далеко не улетишь. Рут щелкнул переключателями, ослабляя тягу на левый двигатель. По крайней мере, теперь это корыто может лететь прямо и даже немного поворачивать в стороны. «Шип» не спеша поплыл по желобу. Он включил камеру заднего вида, чтобы видеть, когда явится группа перехвата. Но почему-то вот уже целую минуту его никто не беспокоил. Странно это все. Рут переключил дисплей на карту и всмотрелся. Все вражеские истребители почему-то направлялись туда, где Лайтстар таранил крейсер. Если они пробудут там еще какое-то время, то Рут сможет беспрепяственно пролететь мимо. От такой подвернувшейся удачи Рут чуть не выпрыгнул из своего кресла.
        Так он пролетел через весь крейсер, не встретив ни одного истребителя. Турели слепо крутили башнями, они-то может его и чувствовали, но определить где враг не могли. Но стоит Руту покинуть пределы желоба, как в него начнут стрелять. А без возможности увернуться…
        Последние метры желоба были прямыми, и Рут позволил себе немного разогнать истребитель. Сейчас для него был важен каждый километр-час или в чем тут у них скорость измеряется.
        «Шип» покинул пределы крейсера, как раз вовремя. Все расположенные тут турели были сейчас повернуты в противоположную сторону. Но прошло совсем немного времени, и пушки, увидев неприятеля, принялись в спешке разворачиваться. Руту удалось отлететь довольно далеко, прежде чем в него полетели сгустки энергии. Прямо перед ним лежал новый мир, новая планета, где скоро баг проявит свой губительный эффект.
        Рут настроил автопилот и откинулся на спинку. Больше он ничего не мог сделать. Шары пролетали мимо, минуя корпус машины. Рут в это время сидел и поражался своему везению. Его уже давно должны были прикончить, а он все летел и летел. И тут выскочило целых пять информационных табличек, на последней из которых было:
        Внимание! Попадание ионного заряда.
        Урон: 500 единиц.
        Поглощено щитом: 0 единиц урона
        Остаток брони: 0
        Целостность: 200
        Приборная панель погасла.
        - Ну и где, ваше чертово тестирование систем? - проворчал Рут.
        Он повернул несколько выключателей питания бортовых систем, но это особо не помогло. В кабине было темно, только изредка пролетавшие снаряды, освещали мертвую приборку.
        Выполнение квеста «За стеной..»: пункт «пройти через охранные посты, не погибнув при этом» выполнен. Начислено очков опыта: 50.
        Квест «За стеной» завершен!
        Рут усмехнулся. Что толку от того, что он выполнил квест? Он даже еще не добрался до конечной точки. И неизвестно, как он это будет делать. Впрочем, истребитель потихоньку несет прямо на планету. Если он попадет в поле притяжения планеты раньше, машина исчерпает всю энергию из инерции, то все будет не так уж и плохо. А пока можно посидеть и подождать.
        Глава 11. В новый мир
        Над головой проплывали мириады звезд. Несмотря на то что, системы «Шипа» до сих были в нерабочем состоянии, в кабине было светло. Планета, к которой дрейфовал Рут, имела бледно-зеленые тона и словно была прикрыта дымкой. Тем не менее, она отражала от далекой звезды достаточно света, что Рут прекрасно видел органы управления. Но Рут предпочел бы непроглядную тьму и работающие системы машины, чем нынешний расклад. Сейчас Рут даже не мог рассчитать место своего падения, а значит, и определить, как сильно от отклонится от цели.
        Со вздохом Рут откинулся на спинку сиденья - пять изощренных попыток не принесли результата. Ладно, подумал Рут, на планете я могу оказаться и без движков. Как насчет катапультирования?
        Он порылся в боковых отсеках, и нашел там целое руководство по эксплуатации истребителя малой мощности типа «Шип». Да, когда техника сломана, самое время обратиться к инструкции. Но как большинство руководств, это тоже не отличалось информативностью, но все-таки Рут узнал, как правильно протирать приборную панель от пыли и почему не стоит заглядывать в сопла двигателей, пишут, это может кончиться несчастным случаем. И ни слова о том, что делать, когда корабль горит, а твоя задница еще нет. С досадой Рут бросил руководство себе под ноги - там ему самое место. Теперь единственно, чем стоило заняться, так это полюбоваться астропейзажем.
        Бледноватая планета не выглядела так уж красочно, но на фоне мерцающих звезд и галактик выглядела здорово. Рут обратил внимание, что некоторые звезды меняют свое положение относительно других. Неужели здесь есть летающие звезды? Познания Рута в астрономии были невелики. В эпоху неоновых ночей что-либо разглядеть на небе без телескопа было невозможно, так что Рут ни разу вживую не видел созвездия. И все же ему казались странными летающие звезды. А когда некоторые звезды оказались на фоне планеты Рут понял, что это были вовсе не космические тела, а… корабли. Множество кораблей зачем-то спешило именно к этой планете, и, Рут был уверен, именно туда, где в ближайшем времени Баг покажет свою сущность.
        Рут быстро умерил свой порыв броситься вперед, чтобы спасти этих алчных идиотов от настоящей гибели. Он заперт в коробчонке-истребителе до тех пор, пока камнем не рухнет на планету. Рут не рассчитывал даже на жесткую посадку. Скорее всего его просто размажет в лепешку.
        Звезды над головой поплыли быстрее. Значит, до гравитационного поля Рут успешно добрался. Теперь «Шип» будет постепенно ускоряться, подталкиваемый гравитацией планеты. Рут машинально поерзал в кресле в поисках ремня безопасности, которого не было.
        Рут стал наблюдать за садившимися на планету кораблями. Он им завидовал. Они-то могут повернуть в любую сторону, сесть где захотят, да что говорить, если приспичит они и вверх тормашками приземлятся. А Рут? А Рут летит на космическом мусоре, будущий спаситель игровой Вселенной…
        Планета медленно приближалась, постепенно заполняя собой все обозримое пространство. Чем ближе Рут был к планете, тем быстрее «Шип» несся навстречу смертельным объятиям. Может все-таки удастся запустить двигатель?
        Защелкали переключатели, запрыгали под пальцами кнопки - Рут снова вступил в бой с мертвой машиной. Между тем, «Шип» начал оставлять за собой едва заметный след. Это говорило о том, что истребитель уже добрался до верхних слоев атмосферы. Скоро обшивка нагреется настолько, что можно будет зажарить, сидящего внутри Рута.
        «Шип» не хотел заводиться, в какую. Даже не выскакивало информационных табличек, что машина сдохла окончательно.
        О, чудо! После довольно сложных манипуляций с электропитанием, панель на мгновение вспыхнула и снова погасла. Воодушвленный таким поворот, Рут принялся давить по кнопка с большим азартом. «Шип» в это время уже набрал высокую скорость. Истребитель пронзил плотные облака, оставляя за собой черный хвост дыма. По идее при посадке на планету Рут должен был включить особые щиты, защищающие обшивку от обгорания, но как вы сами знаете…
        «Шип» горел. Пока что дело касалось только внешних частей корпуса, но скоро огонь доберется и до внутренних схем.
        Панель зажглась как раз в тот момент, когда истребитель вылетел из облаков.
        Внимание!
        Тестирование систем истребителя: успешно.
        Неисправных систем: повреждена система управления правым двигателем, повреждена система управления правой группой орудий, повреждена система электропитания.
        Броня: 0 единиц.
        Целостность: 200 единиц.
        Словно бешеный телеграфист, Рут принялся колотить по кнопке запуска двигателей. Но силовая установка молчала. Молчала она и после того, как Рут ударил несколько раз по панели кулаком.
        - Да заводись ты! - взвыл он. - Мы же щас разобьемся нахер!
        Пинки ногами тоже не исправили ситуации. Тогда Рут вытащил из-за спины свой Fire Gokko. Он посчитал, что нет смысла беречь интерьер, если через минуту от него останется спрессованная лепешка.
        - А-а, - с воинственным ревом, Рут выстрелил в панель.
        Грохнуло так, что у Рута на мгновение заложило уши. Всю кабину заполонили искры и дым, но это сработало. Рут почувствовал легкий толчок в спину. Значит, двигатели запустились. Тут же возникла другая проблема. Так как правый двигатель был поврежден, «Шип» стало заносить вправо. Рут схватил рычаг управления обеими руками и потянул его на себя. Нос истребителя стал медленно задираться, но было уже слишком поздно. Поверхность планеты, укрытая туманом, была слишком близко. И все же, встреча с землей прошла не под прямым углом.
        От удара «Шип» отбросило в сторону. Так как двигатели все еще работали, машина понеслась через растительность, сшибая на своем пути толстые деревья. Последнее добило несчастный истребитель, и после третьего удара он развалился на куски. Кабина с Рутом внутри покатилась в овраг, а до сих пор работающие двигатели (нашли время когда работать!) уперлись в ствол.
        Кабина работала удивительным образом. Рут не чувствовал, как кружится вместе с ней. Он просто видел, что мир вокруг него бешено вращается, только и всего. Кабина скатывалась все глубже в овраг, и наконец замерла, когда наглухо запуталась в каких-то липких кустах. Посадка на новую планету завершилась успешно.
        Рут попытался открыть кабину, но растения крепко обхватили остатки корпуса. В такому случае, придется протаривать себе дорогу оружием. Fire Gokko и тут справился на ура. Стекло разлетелось на множество мелких кусочков, а корни шипя и дыми расползлись в стороны. В образовавшееся отверстие стал медленно заползать туман. Воздух был перенасыщен влагой.
        Рут взобрался на кабину, все вокруг поглотил туман, скрывая любые детали от глаз.
        Открыт новый мир: планета Дренноморт. Начислено очков опыта: 50.
        Открыто место: Роща Шаммала. Начислено очков опыта: 20.
        Кстати, об опыте. Рут вспомнил, что во время полета получил повышение уровня, сейчас самое время разобраться с формальностями. Он забрался обратно в кабину, и наставив оружие на разбитое окно, развернул древо способностей.
        Поздравляем! Вы достигли уровня 5. Базовые характеристики увеличены на 5 %.
        Получено очков способностей: 3.
        До следующего уровня требуется 1500 очков опыта.
        Текущие характеристики персонажа.
        Имя персонажа: Хойал.
        Уровень: 5.
        Опыт: 1370.
        Здоровье: 120.
        Броня: 50
        Выносливость: 60.
        Дальнейшее развитие персонажа сводилось к улучшению уже существующих навыков. Рут помнил, что у него до сих пор висит квест помочь Орею, потому выбрал способности механика и, раз он оказался в новом месте, то не помешает прокачать стойкость к агрессивным средам.
        «Механик-||» - позволяет производить ремонт мелких механизмов и электронных устройств.
        «Механик - |||» - позволяет производить ремонт электронных устройств средней сложности.
        «Путешественник-|||» - воздействие агрессивных сред снижено на 10 %.
        Рут надеялся, что теперь сможет помочь своему синеголовому другу. Так или иначе, но с Ореем они уже давно делят одну дорогу, так почему бы не помочь. Он закрыл дерево способностей и вновь выбрался из кабины. По ощущениям стало немного теплее. Возможно, что более комфортную температуру обеспечивала новая способность.
        Неподалеку шумели двигатели, никак не желавшие уступать вековому дереву. Рут подумал пальнуть в них, но потом решил, что этого делать не стоит. Вдруг взрыв привлечет чье-то внимание, а Рут не хотел ни с кем заводить новых знакомств. Сейчас уж точно. Он открыл карту - черный квадрат с маленьким зеленым пятнышком в центре. А Рут-то рассчитывал, что данные из бортового компьютера продублируются в его личную карту. Ну и ладно. В любом случае, Рут запомнил примерное нахождение места, помнится там еще что-то светилось. В полете трудно было разобрать, что находилось внизу, да еще и в тумане. Кстати о тумане. Почему его так много?
        Рут поднял голову к нему и увидел мутный диск. Кажется, это была звезда, вокруг которой вращалась планета. Но из-за облаков и тумана, ее свет с трудом добирался до поверхности, создавая зеленоватые тени… Однако, бурно растущей вокруг растительности это было достаточно. Рут затаил дыхание и прислушался. Да, кроме растений тут были и те, кто мог передвигаться на нескольких конечностях. Рут уже успел заметить с высоты кабины, как внизу что-то прошмыгнуло, и он не мог поручиться, что у твари были именно лапы.
        На всякий случай Рут произвел выстрел по тому месту, куда собирался прыгать. Бластерный заряд разогнал туман, а вдобавок немного поджарил траву. Теперь Рут мог не опасаться, что кто-то схватит его за лодыжку.
        Ноги коснулись твердой земли. Рут тут же с удивлением обнаружил, что стоит в яме, оставленной его бластером. Вокруг стояла высокая по пояс трава. Рут поглубже вдохнул сладковатый запах сотен трав и, выставив, перед собой бластер, осторожно шагнул в заросли. Он старался двигаться, как можно медленнее. Стебли были жесткими и довольно громко трещали, стоило ломануться по ним напролом. Лучше медленно, но безопасно, решил Рут.
        Хоть Рут и помнил примерное место, где находилась его цель, но определить верное направление в тумане было чем-то невероятным. Как выяснится в будущем, ему повезло.
        - Гка-а-а! - кто-то запел над ним пронзительным голосом.
        Рут со страху, а может и машинально, рухнул мешком на землю. Над головой стремительно пронесло огромное тело, разогнав на мгновение липкую мглу.
        - Гка-а-а! - снова запел зверь, но уже разочарованно. Кажется, Рут чуть не угодил на чей-то ужин, и, увы, не как почетный гость.
        Рут лежал и не шевелился. Пусть тварь и улетела, но что ей мешает вернуться? Лучше немного переждать. Рут взглянул на игровые часы - до трагического события оставалось около сорока минут. Не успеем, мысленно сказал себе он, если будем отлеживаться, точно не успеем.
        Но никто и подумывал давать незваному гостю, рухнувшему с небес, валяться в приятно пахнущей траве. На спину Руту заползло насекомое. Да еще какое! Это была сверхдлинная сколопендра. Извивающееся ярко-зеленое тело просунуло голову под живот Рута и начало торопливо обвивать его. Рут, на дух не переносивший таких существ, с воплем вскочил и принялся сбрасывать с себя неудавшегося пассажира. Тело насекомого оказалось довольно тяжелым, к тому же сколопендра не очень-то и хотела слезать с человека. Поняв, что сбросить руками ее не удастся, Рут решил пристрелить тварь. Отведя оружие немного в сторону, чтобы в след за сколопендрой не отлетела и его голова, Рут нажал на курок. Свистнул бластерный заряд, и Рут почувствовал, как хватка насекомого ослабла.
        Вы нанесли Черной сколопендре урон в 50 единиц.
        Здоровье Черной сколопендры: 0
        Внимание! Противник «Черная сколопендра» уничтожен. Начислено очков опыта: 30.
        Что? Тридцать очков? За такую-то хреновину? Рут с негодованием отмахнулся от таблички.
        - Кто вообще придумал назвать зеленого жука черным? - зло выпалил он и тут же заткнулся. На ум ему пришла неприятная мысль - а что, если она была зеленой просто потому, что была гусеницей? Ну, малышом то есть. Рута передернуло от таких соображений. Еще какое-то время полюбовавшись на поверженную тварь, Рут продолжил свой опасный путь. Полученный только что опыт теперь подсказывал ему не высовываться из травы. Тот летающий монстр наверняка только и ждет момента, чтобы еще раз попытаться схватить Рута за макушку.
        Впрочем, в траве тоже было неспокойно. Пару раз он снова наткнулся на сколопендр. К счастью для него, те были заняты поеданием каких-то тварей, потому и не обратили на Рута должного внимания. Он со своей стороны тоже не стал наводить лишний шум и просто прокрался мимо.
        Гравитация на планете была куда сильнее, чем на родной Земле. Рут уже обливался потом, а ведь он прошагал всего около пятисот метров. Все внутренности тянуло вниз, к земле, а на ноги словно надели бетонные блоки. Бластер в руках вовсе казался чем-то архитяжелым. Рут гадал, как это он до сих пор не завалился в траву от изнеможения.
        Поверхность под ногами резко пошла вверх. Рут, тяжело дыша, припал всем телом к земле и пополз в гору. С виду это был невысокий холмик, на вершине которого травы было заметно меньше, к тому же там торчало несколько валунов. Но Рут пока этого не видел. Прорываясь через густые заросли кишащие разной хитиновой живностью (Руту не довелось увидеть ни клочка шерсти), он сделал для себя удивительное открытие - если не обращать внимания на длинные усики и множество лапок, то насекомые, которым удалось забраться на человека, быстро теряли к нему интерес и убегали дальше по своим делам.
        Влажная от росы рука Рута уперлась в холодный камень - ценой неимоверных физических усилий он вскарабкался на вершину. Он тут же опустил голову в траву, вдыхая сладковатый запах трав. Ароматы действовали на него успокаивающе, и он едва не задремал, но тут же опомнился, вспомнив о незаконченном деле. И все же он позволил себе несколько минут перевести дух. Камень был приятным на ощупь для разгоряченного Рута. Он прижался щекой к твердой породе и наслаждался, как лишнее тепло постепенно покидает его тело.
        За холмом начинался спуск. Рут решил, что не будет затрачиваться сил на ходьбу, а просто кубарем покатится вниз. То была небольшая низина. На удивления, но тумана в ней не было, ровно как и травы. Зато были светящиеся голубые штуки. Целая россыпь. Рут не сомневался, что именно здесь произойдет нечто страшное.
        Через двадцать минут баг должен был явить свою натуру. По правде говоря, Рут несколько переживал по этому поводу. Он не мог представить себе на что это будет похоже. может на дне низины разверзнется бездонная яма, или же с неба ударит молния, которая заберет с собой все до чего сможет дотянуться электрическими щупальцами. Впрочем, об этом можно будет подумать через двадцать минут, а пока нужно было сделать так, чтобы никто сюда не проник.
        Рут уселся на землю и притих, стараясь дышать как можно тише. Вокруг только чирикали и трещали насекомые. Рут ожидал, что услышит хруст травы и веток, предвещающих ненужных гостей. Это место должно привлекать к себе внимания, Рут в этом не сомневался. То, что находилось внизу слишком контрастировало с местными джунглями, а значит, это была награда для тех, кому удалость пробраться через имперские посты. Рут прождал еще какое-то время, но охотников за сокровищами так и не появилось. Может вообще никто не знает об этом месте, мелькнула в голове мысль. Руту вовсе не хотелось спускаться вниз. Вдруг те штуки на дне могли быть опасными или же он попросту не успеет выбраться к назначенному времени.
        - Ладно, - сказал он сам себе. - Чем дольше я буду тут сижу, тем меньше у меня времени. Погнали!
        Рут опустил голову как можно ниже, и оттолкнувшись ногами, сделал кувырок. Затем еще один, еще и еще. Сила тяжести все быстрее раскручивала его, и Рут уже посчитал, что зря выбрал такой способ спуска, как голова шмякнулась об дно низины.
        Внимание! Ты получил урон в 0 единиц. Поглощено урона броней: 0
        Здоровье:120
        Броня: 50
        Получен отрицательный эффект «Головокружение»: точность движений снижена на 50 %. Время действия: 5 мин.
        Пошатываясь, Рут встал на колени и пополз к центру ямы. Он несколько раз заваливался на бок, в светящуюся россыпь голубых камушков. Когда мозги наконец перестали вращаться, Рут достал сканер-стеклышко.
        Название: немоидный кристалл
        Тип: энергетический элемент
        Мин. уровень: нет
        Немоидные кристаллы чрезвычайно редки во Вселенной, однако являются практически неисчерпаемыми источниками энергии. Работа с ним требует максимальной осторожности. Удар даже по небольшой крупице немоида способен устроить ад в радиусе сотни километров, а небольшой камешек может снабжать энергией целый крейсер несколько тысячилетий.
        Так вот оно что. Прямо сейчас Рут находился в самой настоящей сокровищнице «Space wonderer 2.0». Надо будет взять с собой горсть таких камешков, если получиться сделать ноги с этой планеты.
        - А можно будет несколько из них продать, - бормотал под нос Рут. - А стоить эти штуки должны о-очень много.
        Гладкие камешки перекатывались из одной ладони в другу, а Рут, как зачарованный смотрел на это зрелище. Если бы он был куда более внимательным, то непременно заметил множество теней, спускающихся в низину.
        - Руки вверх! - рявкнул кто-то сбоку.
        Рут машинально повиновался, красивые камешки рассыпались по земле.
        - Эй, это мы первые сюда пришли! - заявил грубый голос, но уже с другой стороны.
        - Что? - донеслось откуда-то спереди. - Мы здесь уже час торчим.
        Три группы существ, судя по всему игроков, собрались рядом с Рутом. Несмотря на то что, его броня была хорошо видна в темноте, а с подсветкой из немоидов Рут вообще был живой мишенью, игроки его не заметили. Они слишком были заняты собственной враждой и решили пока не тратить время на одного единственного человека.
        - Послушай-ка меня, Завиток, - начало белесое существо, - Хватит уже ходить за нами по пятам! Это наша добыча, и вы не получите ни пылинки.
        - Ничего не знаю, - прогудел Завиток, рогатый бугай с светящимися глазами. - Мы летим куда хотим. Нам какая-то вешалка не указ.
        Люди пришедшие с Завитком, одобрительно засвистели.
        Даже в зеленоватом сумраке было видно, как злобно сверкнули глаза белесого существа, табличка над ним сообщала, что его звали Шелест Тихий.
        - Знаешь, - голос Шелеста и вправду напоминал игру ветра с листьями. - Я бы мог поделиться с тобой тем, что здесь есть, если бы мы встретились в первый раз, - тут его голос резко огрубел. - Но ты и твоя шайка постоянно сидите у нас на хвосте. С меня хватит!
        - Я думаю, - прозвучал голос третьего предводителя. - Мы сможем обо всем договориться.
        Это был человек, правда очень высокий, но все же человек. Звали его Вяз-ноль-Один.
        - Ты вообще кто такой? - рыкнул на него Завиток. - А ну пшел отсюда!
        Союзники Вяза, оскорбленные таким отношением к своему командиру, нацелили бластеры на рогатое существо. Завиток ухмыльнулся.
        - Думаешь одолеть меня детскими игрушками? - он вынул из-за спины нечто похоже на гранатомет. - А если я вас?
        - Господа, - Рут поднялся с колен. - Давайте не будем устраивать перестрелку вблизи немоидов. Мы тут можем на воздух взлететь.
        - А ты еще кто такой? - Шелест подплыл к незнакомцу. - Ну! Отвечай!
        Рут хотел было ляпнуть «Я тот, пришел спасти вас», но предпочел не портить лишний раз впечатление о себе.
        - Сейчас это не имеет значения, - заявил он. - Куда важнее то, что скоро это яму поглотит баг.
        Воцарилось молчание. Пара десятков глаз уставилась на него. Кто-то издал смешок.
        - Что ты сейчас сказал? - с расстановкой проговорил Шелест.
        - Баг, - Рут развел руками. - Тот самый баг, из-за которого умирают игроки.
        - Хрень все это, - буркнул Завиток. - Ты специально хочешь нас отсюда выгнать, а все сокровища забрать себе.
        Рут остолбенел от услышанного.
        - То есть. - медленного проговорил он, - ты не веришь, что люди погибают?
        Завиток пожал плечами.
        - Я не знаю никакого, кто бы по-настоящему умер в игре.
        - Да, с твоей логикой не поспоришь, - сказал Рут и обратился к остальным. - И все же у меня есть информация, что через.. - он взглянул на игровые часы. - семь минут здесь появится баг.
        - А кто он такой, этот твой баг? - выкрикнул кто-то.
        По толпе прокатился смех, но тут же все смолкли, стоило Завитку зыркнуть на них.
        - Я не предлагаю вам покинуть это место, - настойчиво продолжал Рут. - Просто переждать бурю. Вот и все.
        Шесть минут.
        - Я..Я даже могу вместе с вами находится, - заявил он. - Если вы боитесь, что я украду ваши побрякушки.
        - Это не побрякушки, - зашипел Шелест. - Ты хоть знаешь, что это такое?
        Рут сбросил костлявую руку Шелеста, когда тот попытался потрясти его за плечо.
        - Я прекрасно знаю, что это немоиды, - Рут отступил на несколько шагов. После прикосновения Шелеста было такое ощущение, будто только что обнимался с трупом.
        - Раз знаешь то и вали отсюда, - из группы Завитка выскочил какой-то коротышка и пальнул в Рута из бластера. Либо он заранее настроил бластер на минимальную мощность, либо броня Рута отработала как надо. Бластерный заряд попал в область груди и исчез, оставив после себя маленькое пятнышко сажи.
        Внимание! Ты получил урон в 0 единиц. Поглощено урона броней: 1
        Здоровье:120
        Броня: 49
        - Идиот! - заревел Завиток.
        Схватив коротышку за шиворот он одним махом перебросил его через край ямы. В полете мелкий засранец пытался что-то сказать, но его слова расплылись в тумане.
        Раздался коллективный вздох облегчения. Рут по глазам присутствующих видел, что они успели попрощаться со своей виртуальной жизнью.
        - Завиток, успокой своих людей! - скомандовал Шелест. - Не хватало, чтобы мы тут все взлетели на воздух. хм. вместе с планетой.
        - Тут и так опасно оставаться, - подхватил Рут, но тут же умолк под испепеляющим взглядом Шелеста. И как такой хрупкой фигуре удается производить сильное впечатление?
        - Ты, как бы, - загудел Завиток. - Проваливай отсюда, пока шкура цела.
        Рут понял, что пытаться решить дело мирным способом не получится. Вожаки тут же потеряли к нему интерес и снова принялись выяснять между собой право первенства. Глядя на все это, Рут прикинул, а стоит ли вообще что-то делать для таких людей. Они все равно, как бараны, будут идти своей дорогой.
        Он склонился, чтоб набрать в руку горсть кристаллов. Неизвестно, можно ли было их брать голыми руками, но Рута это не волновало. Немоиды были теплыми, некоторые даже горячими. Держа в руках огромную, сосредоточенную в малом объеме энергию, Рут подумал, а не устроить ли цепную реакцию. Подумаешь, начнут эти парни с контрольного уровня, но, зато смогут вернуться в реальный мир без особых последствий.
        Рут аккуратно взял пальцами один из камешков и приблизил его к глазам. Внутри светящейся структуры переливались потоки из крохотных искорок. Интересно, с какой силой нужно ударить по камню, чтобы оболочка разбилась. Первым, на ком Рут решил испытать хрупкость кристаллов, был Завиток. Рогатое существо было большим и в него не трудно попасть. Рут замахнулся, и голубое зернышко полетело точно к цели. Однако, Завиток обладал каким-то чутьем, потому что он обернулся к Руту, когда тот завершал свой бросок.
        - У! - только и успел сказать Завиток. Камешек ударил его прямо в лоб, но… взрыва не произошло.
        Остальные пригнулись, хватаясь за голову, хотя если бы кристалл взорвался, это вряд ли бы им помогло.
        - Ты. Ты че? - забормотал Завиток.
        Дальнейшие его действия никак не соответствовали неуверенно речи. Он кинулся на Рута, но из-за гравитации могучие ноги его подвели, и он не долетел до человека всего каких-то полметра. Люди Завитка, насмотревшись на лежащего на земле командира, рефлекторно достали бластеры.
        - Стойте, стойте! - Вяз-ноль-Один замахал руками. - Уберите пушки, мы же тут взлетим на воздух.
        Конечно, его слова не возымели действия на отряд Завитка. Пока остальные прикрывали, двое из группы помогли своему предводителю подняться.
        - Дайте я ему вмажу, - рычал Завиток, но тут же замолк, когда увидел наставленное на него дуло бластера. Рут держал здоровяка на мушке.
        - Давайте не будем доводить до крайностей, - Вяз встал между ними. - Я серьезно.
        Шелест, до этого проявлявший холодное спокойствие, вдруг вспыхнул.
        - Хватайте мечи и порубите этих идиотов!
        Рут мельком взглянул на часы. Оставалось всего три минуты. Нужно торопиться взрывать все или отправляться туда, куда забирал с собой баг.
        Рут направил бластер на соратников Шелеста и дал короткую очередь. К его удивлению, ни один из выстрелов не нанес урона. Каждый из зарядов разбился на искры, столкнувшись о невидимую преграду. Тем временем противники подбирались все ближе, и Руту пришлось немного подняться по откосу. Он поливал их прицельным огнем, но всего пару разу ему удалось кого-то поцарапать. Впрочем, урон все равно был незначительным.
        Рут бешено перебирал варианты развития ситуации. Конечно, он мог просто выстрелить в ближайший кристал и положить конец ближайшей планетарной системе. Но не так просто убить себя, даже в виртуальном мире. Поэтому Рут рассчитывал, что это сделает случайно кто-то другой, пусть и он сам.
        В этот момент на него упали. Сверху. Вот уже чего Рут точно не ожидал, так это появления новых гостей. Еще одна команда, более многочисленная, пожаловала на шведский стол. Рута придавило несколько человек, начисто лишив его возможности двигаться.
        До бага оставалось меньше минуты…
        Рут слышал, как сверху до него доносились звуки борьбы и звон вибромечей. Похоже, не только ребята Шелеста Тихого носят с собой длинные ножики. Рут напряг свое тело. Дышать было почти нечем. Он отчетливо почувствовал, как где-то внутри виртуального тела хрустнули ребра. Острая боль пронзила грудную клетку, и Рут обмяк, позволив телам над собой продолжать безуспешные попытки подняться. И все же он не оставлял последних попыток спасти ситуацию. Рут попытался добраться до поясных сумок и вытащить оттуда гранату.
        В этот момент Рут почувствовал, как стало светло. Этот свет он ощутил не столько глазами, сколько своим телом. Все движение вокруг прекратилось. Даже виртуальные частицы воздуха и те, остановили свое движение. Даже само время перестало вести свой бесконечный отсчет. Даже мысли в голове Рута прекратили метаться по мозговой коре.
        Баг явил свою сущность. Исчезла трава, исчезли люди, исчез и сам Рут.
        Глава 12. За горизонтом
        Последнее, что помнил Рут - яркую вспышку, после которой… А что было после? Такое ощущение, что виртуальный мир поставили на паузу, поменяли сцены и запустили вновь. Все это произошло за крохотные единицы времени, определяемые лишь тактовыми частотами мощнейших серверов GameDevLaboratories.
        Яркость освещения хоть и немного поубавилась, но все равно была слишком яркой. Рута посетила интересная мысль - а почему он не зажмурится? Это же так просто. Попробовал. Получилось. Так гораздо лучше. лежать? С закрытыми глазами Рут не мог определить в каком положении находится. Виртуальный вестибулярный аппарат отключили начисто. Но… кажется, с той стороны, где у Рута должна находиться спина, веет холодом. Рут подвигал рукой и обнаружил, что ладонь скользит по шершавой поверхности. Что ж, по крайней мере, есть пол, а это уж что-то.
        Медленно, словно боясь, что единственный реальный объект исчезнет, Рут осторожно перевернулся на живот и открыл глаза. К счастью, пол никуда не делся. А шершавый он был потому, что очень грязный. Прямо, как на в тайном коридоре на Лайтсаре. Лайтстаре. А где это, Лайтстар?
        Рут снова зажмурил глаза и помотал. Несколько удручающих и ломающих мозг мыслей покинуло череп и стало немного легче.
        Бесконечный коридор уходил в обе стороны, освещенный таким же бесконечным рядом ярких сверкающих ламп. Рут ожидал, что оказавшись на ногах, его непременно стошнит, но когда он медленно поднялся, опираясь на стену, вообще ничего не почувствовал. Никаких физических ощущений. Рут шумно вдохнул воздух. Эхо понеслось в оба конца коридора, создавая довольной жуткий звук.
        Рут посмотрел в одну сторону, потом в другую. У него не было никаких идей по поводу того, где он оказался. Но кажется, последним, чем он занимался, было спасение мира от смертоносной силы программной ошибки, что уничтожала игроков. Но Рут не чувствовал себя уничтоженным. Все руки ноги были на месте, показатели здоровья тоже в порядке, наверное..
        Рут коснулся полупрозрачного браслета на запястье и понял, что лучше бы этого не делал.
        -??????????:?????
        -???????:?
        -???:???
        -???????:???
        -??????
        -???????????:??
        Рут попытался выйти из игры, но соответствующая кнопка почему-то не отзывалась на его касания. Как и многие другие пункты меню, даже инвентарь не открывался. Рут убрал все информационные окна и уставился в пол. Он пытался найти логичное объяснение происходящему. Мозг упрямо отвергал идею о том, что Рут сам стал жертвой бага - такого по его представлению просто не должно было случиться. Не для этого Рут ввязался в авантюру, чтобы потом в ней же и сгинуть. Но все факты указывали именно на это.
        Рут снова встряхнул головой, избавляясь от излишка мыслей. Пока рано делать окончательные выводы. Стоит для начала провести разведку этого места, может все не так уж и страшно.
        Правый коридор ничем не отличался от левого. Рут закрыл глаза и крутанулся на носках. Вот вам и выбор направления.
        Каждый шаг отдавался громких эхом. Впрочем, вести себя тихо нет никакого смысла.
        Рут не мог сказать, как много он прошел, но внезапно он наткнулся на еще один коридор, который шел перпендикулярно основному. В этом коридоре кто-то был. Рут увидел вдалеке фигурку, которая вблизи оказалась Шелестом. От былой прыти существа не осталось и следа. Шелест весь сжался в комок и похныкивал. Рут хотел было попробовать заговорить, но потом передумал. Вряд ли он смог бы ему чем-то помочь.
        Через какое-то время Рут наткнулся на еще один коридор. Там тоже кто-то обитал. В отличие от Шелеста, незнакомец сохранял твердость духа, и так же, как Рут, бродил в поисках ответов на множество вопросов.
        Поравнявшись с мужчиной, Рут отметил его богатое снаряжение. Наверно, этот парень возглавлял какой-нибудь клан или был капитаном корабля. То, что было надето на Рута даже рядом не стояло с броней пришельца.
        - Привет, - улыбнулся Рут.
        Незнакомец как-то странно посмотрел на Рута, словно пытаясь понять, видит ли он человека наяву или же это плод фантазии.
        - Привет, - наконец ответил незнакомец.
        - Нашел что-нибудь? - Рут был уверен, что такой вопрос в этом странном месте самый уместный.
        - Нет, - пожал плечами незнакомец. - Я прошел коридор от самого начала.
        - Так они конечны? - удивился Рут. - Думал по ним придется бесконечно идти.
        - Так похоже и есть, - согласился мужчина. - Но коридоры вроде переплетаются между собой в какую-то конструкцию.
        - Может…лабиринт? - предположил Рут.
        - Может и так. В любом случае, отсюда не выбраться.
        - Давно ты здесь?
        - Не знаю, - покачал головой незнакомец. - Часы игровые не работают, так что я не знаю сколько времени тут провел. Но я пережил два или три засвета.
        - Засвета? - Рут посмотрел на потолок.
        - Ну это я сам название придумал, - пояснил незнакомец. - Видишь ли, тут периодически гаснет свет и тьма стоит непроглядная. Вот я и назвал это засветом.
        - Понятно, - протянул Рут. - Я Хойал, кстати.
        - А я Жан Пьер Девятый, - важно представился незнакомец.
        - Я вижу ты довольно богатый парень, - заметил Рут.
        - Теперь это не имеет значения, - отмахнулся Жан Пьер Девятый. - Мы застряли в непонятной дыре.
        - Может поищем выход вместе? - Рут посчитал, что лучше иметь худого собеседника, чем обходиться без него.
        - Давай, - сразу согласился Жан Пьер Девятый. - Все равно спешить некуда. Можем бродить хоть целую вечность.
        Как Рут и предполагал, путешествие по бесконечным коридорам даже в компании такого типа, как Жан Пьер, было уже не таким тяжелым. Если бы Рут решил двигаться в одиночку, очень скоро бы его задавила апатия, и он бы разделил участь Шелеста.
        Иногда им попадались существа. Другим словом назвать эти сущности было сложно. Дело в том, что хоть они и выглядели, как существа разумные, но при переходе в это зловещее место мозги оставались где-то там, за гладкими стенами коридоров. Кто-то выл и трясся, как Шелест, кто-то едва их заметив с криками уносился прочь или пытался разбить себе голову об пол. Особенно Рута впечатлило существо, отдаленно напоминающее Орея, которое пыталось через свои глазницы добраться до содержимого черепа. Похоже здесь Рут и Жан Пьер были единственными, кто сохранил голову на плечах.
        - Чем-то напоминает ад, - произнес Жан Пьер, после того, как они оставили двух женщин сцепивших в страшной схватке друг с другом.
        - Слишком холодно для ада, - заметил Рут. На душе у него было паршиво. После того, что он видел, его не раз посещали мысли встать рядом с обезумевшими и вышибить себе мозги. Наверное, так они и начинали сходить с ума, думал Рут, - понемногу, шаг за шагом, их крыша слетала с катушек.
        Один раз они с Жан Пьером даже попытались облегчить муки несчастных. Но ни Fire Gokko Рут, ни здоровенная хреновина Жан Пьера, не нанесли и единицы урона. Все здесь работало не так, как надо. И это еще больше нагружало распухшую голову. Привыкнуть к новым законам физики это вам не щетку для унитаза сменить!
        Тем временем коридоры стали пересекаться чаще. Чаще стало попадаться и тупиков. Чаще стали попадаться и безумные. Теперь они встречались не по одиночке, а небольшими группками. По три-четыре существа. Некоторые из них сидели в заговорщическом кругу и что-то нашептывали друг другу на уши, другие орали то ли песни, то ли молитвы (язык на котором пели был Руту не знаком).
        Внезапно коридоры закончились. Рут и Жан Пьер оказались в белой безразмерной комнате. Наверху маячило небольшое светило. Рут мысленно поблагодарил тех, кто сделал эту чертову тюрьму за то, что они хотя бы обозначили где верх, а где низ. Больше ориентироваться было не на что. Косые полутени поползли за путника, когда они двинулись дальше. Впервые Рут почувствовал присутствие разума. Не сверхразума какого-нибудь, а обычного, человеческого. Существа, что находились здесь спокойно общались между собой, отделялись от одних групп и присоединялись к другим. Никаких воплей и криков. От присутствия здравомыслящих у Рута едва не проступили слезы на глазах.
        - О, я вижу у нас пополнение, - кто-то произнес в стороне.
        Рут и его спутник разом повернули головы на голос.
        К ним приближался…робот. Это было довольно неожиданно, Рут никогда не видел, чтобы игроки играли за роботов. Может здесь еще найдется человек, который играет за межзвездный крейсер?
        Робот приблизился к ним и протянул железную руку в знак приветствия. Сам он мало чем отличался от обычного человека - двигался так же свободно, только вместо кожи металлические пластины.
        - Привет, - сверкнув синими визорами, сказал робот. - Меня зовут Жесть и я возглавляю Лабиринт.
        - Лабиринт? - вместо ответного приветствия переспросил Рут. - Ты знаешь что это за место?
        - Ну как бы да, и как бы нет, - уклончиво отозвался Жесть. Судя по ноткам в синтезированном голосе, робот был немного разочарован, что с ним не поздоровались.
        - Я так понимаю история про Лабиринт просто выдумана тобой? - улыбнулся Жан Пьер.
        - Думайте, как хотите, и называйте это место, как хотите, - Жесть воздел кибернетические руки к светилу. - Это место ваше последнее пристанище. С тех пор, как Единственный покинул это место, выход из Лабиринта оказался запечатан. Только Единственный может снять печать с Лабиринта и выпустить нас.
        - Смахивает на секту, а? - шепнул Рут своему спутнику.
        - Когда печать будет снята, - продолжал Жесть. - Любой будет волен выйти отсюда, если захочет, и вернуться к прошлой жизни..
        - Погоди, - перебил его Рут. - Что ты имеешь ввиду вернуться к прошлой жизни? Тут что, все умершие?
        Жесть грозно посмотрел на собеседника, раздраженный тем, что кто-то осмелился прервать его речь, но все же ответил на вопрос.
        - Как видишь, новоприбывший, все здесь имеют целое тело и разум. Те, у кого не хватило сил держать свою сущность в целостности обречены бродить по коридорам Лабиринта.
        Рут понял, что Жесть имел ввиду тех сумасшедших, которые в безуспешных попытках пытались прикончить себя.
        - Я имел ввиду, как мы все здесь оказались, - поправил себя Рут. - Что это за место такое Лабиринт?
        - Свет Лабиринта вбирает в себя всех, кто его видит, - монотонно бубнил Жесть. - Лабиринт это то, что нам предстоит постичь, чтобы найти ответы на все вопросы.
        - Туманная формулировка, - пробормотал Жан Пьер Девятый. - Пошли, Рут, чем дольше мы стоим возле этой железяки, тем больше пухнет моя голова.
        Но Рут не двигался с места. Он, как завороженный смотрел на робота. Тот уже разогрелся, и сейчас подбирался к пламенной речи по поводу роли обитателей Лабиринта. Потихоньку его шум стал привлекать народ. Похоже это было единственным развлечением.
        - Рут! - Жан Пьер потянул его за локоть. - Ты меня слышишь?
        - Нас забрал баг, мы мертвы.. - едва слышно прошептал Рут.
        - Что ты сказал? - Жан Пьер не расслышал слов, так как Жесть начал вести проповедь на такой громкости, что барабанные перепонки заработали на пределе.
        Он отвел Рут подальше и задал свой вопрос еще раз.
        - Баг, - Рут уселся на пол и подпер голову руками. - Баг… Черт побери, ну как же так?
        - Дружище, о чем ты говоришь? - Жан Пьер подсел рядом.
        - Мы пропали! - Рут был в двух шагах от истерики. - Баг уничтожил наши тела. Все. Конец.
        - Баг? - собеседник задумчиво почесал макушку. - Это что, какой-то сбой в игре?
        - Ты ничего не о баги? - Рут поднял на Жан Пьера влажные глаза.
        - Нет, - покачал головой тот. - Расскажи.
        - Это смертносная ошибка. Когда она добирается до тебя, терминал разрывает твое соединение с мозгом и все! - Рут сделал хлопок. - Ты не можешь больше вернуться в свое тело, а оно в скором времени погибает. Так что и возвращаться-то некуда, даже если и появится возможность. Только я не думал, что после этого еще можно как-то существовать. Оказывается, всех, кто не может вернуться в реальный мир ссылают в этот лабиринт.
        Жан Пьер молча сидел, пытаясь переварить услышанное. Нет, он вовсе не боялся того, что рано или поздно настанет конец. Там, в реальной жизни он был семидесятилетним стариком, которому невмоготу была одинокая жизнь без близких людей. Тогда-то на помощь ему пришел GameDevLaboratories со своим виртуальным миром. Это позволило старику хоть на немного забывать, что он уже отжил свое.
        - Сколько тебе лет? - подал голос Жан Пьер. - Настоящих лет.
        - Слишком мало, чтобы застрять здесь навсегда, - ответил Рут.
        - Понятно, - кивнул Жан Пьер.
        Он решил ненадолго оставить Рута, пусть парень обдумает все сам, без лишних помощников, и отправился на небольшу разведку. Возможно, здесь удасться найти других людей, помимо сектантов вроде Жести. Очень быстро Жан Пьер понял, что эта идея довольно сомнительная. Дело в том, что уйти-то можно было хоть куда, а вот вернуться к первоначальной точке - весьма проблематично. Ни было никаких ориентиров. Бледное светило казалось светило со всех сторон сразу, а люди и другие существа постоянно перемещались своими кучками. Поэтому сделав небольшой кружок, Жан Пьер вернулся к Руту, и обнаружил, что тот уже успел взять себя в руки.
        - Я вот о чем подумал, - сообщил Рут, когда спутник снова подсел рядом.
        - О чем же?
        - Помнишь Жесть говорил, что какой-то Единственный все-таки смог выбраться отсюда.
        - Было дело.
        - Ну так вот, что если попытаться разузнать, как этому типу удалось выбраться?
        - У кого? - усмехнулся Жан Пьер. - Уж не хочешь ли ты поспрашивать об этом Жесть? Думаю, он сочтет это святотатством.
        - Ну и что? - рассмеялся Рут. - Сжечь-то он нас все равно не сможет.
        Вновь разыскать робота оказалось несложно. Жесть собрал вокруг себя почти всех обитателей Лабиринта. Рут прикинул, что здесь по меньшей мере, около тридцати человек. Тридцать человек зашли в игру и никогда оттуда уже не выйдут. Глядя на их выражения лиц, он пытался понять знают ли эти игроки о своей участи или нет. Скорее всего, размышлял Рут, они воспринимают это, как очередной квест.
        - Таким образом наша задача состоит в том, чтобы ждать нового Единственного, - речевой синтезатор Жести заметно подустал, и слова с трудом можно было разобрать. - Объединимся же в общей цели!
        - Аминь, - Рут подобрался сзади и потащил робота за собой.
        Люди расступались вокруг него и Жести, но никто не пытался из задержать. Удивительно, но и сам Жесть нисколько не противился тому, чтобы его куда-то волокли. Все равно дальше этого Лабиринта далеко не уйдешь.
        Через некоторое время Жесть пожелал идти сам, что не могло не обрадовать Рута - тащить железяку было тяжело.
        К ним присоединился Жан Пьер, и вместе они отдалились настолько, что кучка людей уменьшилась до крохотной точки.
        - Ну и о чем вы хотели поговорить в столь приватной обстановке? - Жесть всматривался в белую даль.
        - Расскажи нам про Единственного.
        Жесть воззрился на Рута, словно он только, что сказал самую глупую вещь в Лабиринте. Глаза-визоры ярко вспыхнули от удивления.
        - Рассказать про Единственного? - пробормотал Жесть. - Но… мальчик мой, для этого не нужно было тащить так далеко. Секрета от других нет в том, чтобы узнать о личности Единственного побольше.
        - Мне нужно знать, как он выбрался. - сказал Рут. - И кто он вообще такой? Ты его видел?
        С минуту Жесть рассматривал Рута. Наверное, его электронная башка пыталась рассчитать, в какое место удар придется больнее. Его синтезатор угрожающе зажужжал. Рут понял, что задел очень больное место Жести. Может в Лабиринте дров и не найдется, но вот кулаков тут полно.
        - Ты что, решил стать вторым Единственным? - взвыл Жесть. - Никто из нас не заслуживает такой чести. Ни одно существо не обладает даже задатками способностей Единственного. Единственный только один. Их не может быть несколько! Я не могу поведать тебе того, о чем просишь!
        - Ладно, - вздохнул Рут. - Просто мы хотели стать ближе к этому вашему культу или как вы все это называете. Но раз главный представитель Единственного отказывается нас посвятить, то придется нам создать свою собственную секту. И выдумать себе бога.
        - Единственный не выдуман! - гремел Жесть. - Он куда более реален, чем мы с вам вместе взятые.
        - Да ты что?! - Жан Пьер театрально изобразил удивление. - Если он реален, почему ты нам не расскажешь о нем? Мы хотим знать больше о Единственном. А то твои отказы смахивают на то, что ты и сам о нем ни черта не знаешь.
        Такое заявление пошатнуло непоколебимость Жести. Он сделал несколько шагов назад, словно Рут и Жан Пьер были прокаженными.
        - Никогда! - прошептал он. - Никогда не говорите, что я ничего не знаю о Единственном.
        - Тогда расскажи нам, - поддакнул Рут. - Ты ведь сам утверждал, что в нас нет способностей Единственного, так о чем ты переживаешь?
        - О том, что вы вообразите себя Единственными, - с жаром сказал Жесть. - И попытаетесь нарушить установленный порядок, - он ткнул в группу людей, которая понемногу приближалась к ним. - Они заперты здесь, и вера в Единственного дает им держаться на плаву..
        - Но мы вовсе не собираемся становится кем-то особенным, - перебил его Рут. - Мы просто хотим знать. Это ведь не запрещено?
        - Да, не запрещено, - Жесть похоже сдался без боя. - Но вы должны пообещать, что не станете болтать об этом.
        - А разве они не знаю того, о чем мы тебя спрашиваем? - удивился Жан Пьер.
        - Не все, - кивнул Жесть. - Кое-что им знать вовсе не нужно, да и пользы им от этого не будет.
        - Тогда советую поторопиться с рассказом, - Рут с нетерпением посмотрел на последователей, которые судя по всему были обеспокоены столь долгим отсутствием своего предводителя.
        - Слушайте, два раза я повторять не буду.
        Жесть был одним из первых, кто оказался в этом странном месте. Вместе с еще одним игроком (робот и синий вилинг - довольно странный тандем) он отправился на исследование аномалии, которой, как подсказала техподдержка игры, не было в официальном релизе. Аномалия была то ли глюком, то ли секретным контентом для особо дотошных игроков, привыкших исследовать каждую клеточку игрового мира. А когда путешественники близко подошли к аномалии, последовала вспышка света, и Жесть вместе с компаньоном оказался в Лабиринте. У второго игрока ник был space wolf11, который он взял еще на бета-тесте игры, но в Лабиринте он взял себе новое имя - Орей. Все равно таблички с именами здесь не работали, так что можно было провозгласить себя хоть Наполеоном. Жесть же остался Жестью.
        Вдвоем они исследовали Лабиринт. Очень быстро игроки поняли, что локация эта закрыта, и просто так отсюда будет не выбраться. Однако, им удалось наткнуться на одну единственную дверь. В других тупиках ты просто упираешься в стену, а здесь дверь и, как оказалось, действующая. За ней не было ничего. Просто черное пространство. Никаких объектов и локаций. И несмотря на это, Орей настаивал войти в пустоту. «Все равно другого выхода нет. Почему бы и не попробовать?» - утверждал он. Сколько бы ни уговаривал Орей, Жесть наотрез отказался идти. Тогда Орей пошел один, на прощанье сказав, что вернется за Жестью, если найдет ход в обычный игровой мир. Едва тьма поглотила вилинга, двери захлопнулись и на дальнейшие попытки Жести открыть их, никак не реагировали. Отчаявшийся робот отправился на поиски других дверей. Вскоре, ему стали встречаться другие игроки, которые задавали множество вопросов об этом месте, и тогда, Жести пришлось придумать легенду (да, да, Единственный все-таки выдуманный персонаж, но основан на реальном существе), чтобы хоть как-то объяснить их появление в этом месте. Многим его рассказ
помог, и они, по крайней мере, не сошли с ума в коридорах Лабиринта.
        - Вот как, - пробормотал Рут. - Вот значит, какой секрет ты хранишь, Орей.
        Жесть схватил его за плечи.
        - Что? Ты его видел? Ему удалось выбраться? - засыпал вопросами робот.
        - Да, да, - Рут попытался разжать кисти, что вцепились в него. - Он, знаешь ли, тоже мой компаньон. Был.
        - Был?
        - Ну да. Я же здесь, а он остался там.
        - Ах, да, точно, - Жесть разжал пальцы.
        - К тому же, Орей никому не может рассказать о том, где побывал, - продолжал Рут. - У него были проблемы с речевым синтезатором?
        - Нет, - Жесть покачал головой. - Обычно болтал без умолку, и мне иногда хотелось, чтобы его говорилка заткнулась на некоторое время.
        Больше Рут ничего не смог спросить об Орее. Встревоженные фанатики окружили свое божество, Руту и Жан Пьеру пришлось отступить.
        Пока они брели, Рут размышлял о том, как найти ту самую дверь, через которую Орей покинул этот Лабиринт. С другой стороны, если рассказ Жести правдив, то выйти за пределы Лабиринта они не смогут. В сложившейся ситуации Рут мог рассчитывать на помощь извне. Возможно, у двери в Лабиринте есть сестра-близнец в игровом мире, которая еще работает. И если друзья Рута уже поняли, что с ним случилось, то пытаются с помощью Орея разыскать эту дверь. Впрочем, это были лишь фантазии Рута, которые с действительностью не имели никаких связей.
        - Как думаешь, сколько времени уже прошло снаружи? - неожиданно спросил Рут.
        - Не знаю, - Жан Пьер Девятый почесал подбородок. - Зачем тебе это?
        - Я вот думаю, хватились меня или нет?
        Жан Пьер тихо усмехнулся, но ничего не сказал.
        Рут снова углубился в свои мысли. Так они шли довольно долго, углубившись в пространство комнаты. В этой ее области было мало существ - все предпочитали держаться рядом с друг дружкой. И все же иногда встречались одинокие создания, предпочитавшие оставаться наедине со своими мыслями. Никто из встречавшихся не обращал друг на друга внимания. Рут даже не видел куда шел, ноги преодолевали очередной метр сами собой.
        Вдруг его правая ступня за что-то зацепилась. Парень, слишком глубоко ушедший в себя, не успел вернуться к действительности, и вот он уже распластался по идеально ровной поверхности.
        - Что случилось? Уснул что ли? - Жан Пьер протянул руку. - Сон не слишком поможет в такой-то дыре.
        - Я за что-то зацепился! - оживленно сообщил Рут.
        - В самом деле? - Жан Пьер склонил над тем местом, куда упал Рут. - Но тут ничего нет.
        Вдвоем они принялись шарить руками по поверхности. Рут был уверен - препятствие ему не почудилось.
        - Есть! - завопил он, когда в руку лег странный изогнутый предмет, торчавший из поверхности.
        То, что они нашли ошеломило обоих путников. Это была ручка. Действующая.
        Рут повернул ручку по часовой стрелке. Послышался щелчок, и по поверхности пробежала едва заметная трещина. Чуть позже она образовала квадратный контур люка. Жан Пьер хотел было предостеречь своего компаньона от поспешных действий, но Рут уже откинул крышку.
        Лестница в хорошо освещенном тоннеле уходила куда-то далеко вниз.
        - Это выход! - радостно сообщил Рут.
        - А если нет? - Жан Пьер с недоверием смотрел на лестницу. - Вдруг там еще один такой же Лабиринт?
        - Надо это выяснить, - отрезал Рут и, не дожидаясь возражений, первым полез в тоннель.
        - Ох, молодежь, - пробормотал Жан Пьер и полез следом.
        За этой сценой наблюдали. Несколько существ, прижившись к земле для маскировки, внимательно следили за тем, как один из двух людей вначале внезапно упал, потом оба они принялись что-то искать, а вскоре исчезли в полу, словно там была какая-то дыра. Шпионы сорвались с места помчались к месту исчезновения людей. Там же они обнаружили открытый люк.
        - Доложи Жести, - скомандовал один из них.
        Второй отдал честь и удалился. Остальные занялись спуском в тоннель.
        Рут и Жан Пьер двигались довольно быстро. Поручни у лестницы были большими, и за них было удобно хвататься. Они так спешили спуститься вниз, что не заметили движения сверху. Впрочем, преследователи двигались медленнее, поскольку первый был немного медлительным и тормозил остальных.
        Единственное, что сейчас беспокоило Рута то, что спуск может никогда не закончится, что это очередная шутка создателей этого места. И в опровержение его мыслей, нога не нашла очередной поручень, но зато уперлась в какую-то плоскость. Рут перенес весь свой весь на эту ногу, убедившись, что стоять можно. Так как места было мало, Жан Пьер остался наблюдать с лестница.
        - Тут снова люк, - сказал Рут, обследовав дно.
        - Что ты стоишь? Открывай, - буркнул Жан Пьер.
        - Вот только как это сделать?
        - А в чем проблема?
        - Люк открывается в нашу сторону.
        Последовала минута молчания, нарушаемая лишь тихим шорохом сверху. Преследователи изо всех сил старались не производить лишнего шума.
        Руту пришлось снова взобраться на лестницу, и повиснув на ней, как обезьяна, схватиться за ручку. Механизм сработал так же легко, как и предыдущий. Рут потянул крышку на себя, и в глаза ударил яркий свет. Так как гибели в этом месте ждать не от чего, Рут без капли страха прыгнул в отверстие и. его выбросило на поверхность той самой бесконечной комнаты. Следом вылетел Жан Пьер и с шумом плюхнулся неподалеку.
        - Что за черт? - воскликнул в отчаянии Рут. - Как? Как такое возможно? Мы же спускались вниз.
        Он схватил себя за волосы и принялся биться головой о идеально ровную поверхность комнаты. Жан Пьер с жалостью смотрел на муки, терзавшие его товарища. Ему тоже было плохо. Ведь в его душе тоже поселилась искорка надежды. Маленькая мысль о том, что они нашли выход, мигнула последний раз на прощание и погасла.
        - Да что это такое? - всхлипывал Рут. - Почему все так? За что мы тут оказались?
        - Вопросы достойные самого Создателя, - невесело заметил Жан Пьер.
        В этот момент, когда для Рута казалось, что весь мир обиделся на него и сослал в это страшное место, светило внезапно потускнело. Рут, глаза которому застилали слезы, не заметил ничего странного, а вот его спутник поднялся с колен и воззрился на чудо, что происходило наверху. Светило начало менять цвет. Из белого оно стало серым, потом на салатовый, фиолетовый, красный, желтый и так далее. Жан Пьер смотрел на эту адскую дискотеку с нескрываемым ужасом. Рут оторвался от пола и теперь тоже смотрел на страшную картину. Оба были так поглощены происходящим, что их преследователи выбрались на поверхность незамеченными. Впрочем, какой в этом был смысл, если что-то происходило с их миром.
        Темнота. Все погрузилось в непроглядную темноту. Потом вновь зажегся свет. Яркой алый свет, от которого Руту сделалось дурно. Он зажмурил глаза, но свет все равно проникал через кожу.
        Затем световая пытка прекратилась. Светило медленно гасло, пока все вокруг снова не накрыла мгла.
        - Когда же это все кончится? - прошептал Рут.
        Он слышал крики существ, которых то ли охватила паника, то ли что-то убивало. Частота криков увеличилась до писка… Все стихло. Рут почувствовал, что падает, и внезапно коснулся спиной чего-то мягкого. В легкие проник холодный сухой воздух, заставивший Рута закашляться. Кашлять на спине было не удобно, и он приподнялся на локтях. Воздух застрял в горле, когда Рут приоткрыл глаза. Он находился на стартовой локации, в своей комнатке на Плато Да'ар'дан на Треномо'ине. Желая убедиться, что это не очередная ловушка, Рут выскочил из комнаты. Сильный ветер едва не сшиб его с ног. В лицо ударили хлопья снега. Кажется, здесь во всю бушевала зима, но в остальном все оставалось на том же месте.
        Не веря своему счастью, Рут дотронулся до браслета и вызвал меню. Все пункты были активны. Даже кнопка «Выход». Руту не терпелось ее нажать, оказаться в настоящем, реальном мире, который хоть был порой лишен красок, зато всегда был, и никто не мог его выключить. Однако, он не знал куда вернется, в свое тело или же выскочит какая-нибудь ошибка, сообщающая, что покинуть игру в данный момент невозможно.
        - Ладно, - выдохнул Рут. - Была ни была. Поехали.
        Кнопка «Выход» послушно отозвалась на касание, и горное плато стало рассыпать на миллионы частиц.
        Глава 13. Там, где все реально
        Рут наблюдал процесс перехода из одной реальности в другую уже не в первый раз, но все равно это продолжало ему казаться одной из самых зрелищных компонентт игры. На место горной планеты вставала комната Рута, правда с небольшими изменениями. Рут понятия не имел сколько времени провел в игре, поэтому даже само его жилище показалось поначалу незнакомым.
        К обилию полочек, на которые он любил ставить игровые сувениры, добавилась куча какой-то непонятной аппаратуры. В одном из углов ее скопилось просто невероятное количество. Несколько переплетающихся между собой трубок гнали внутри себя жидкость, на одном из мониторов отображался очень искаженный сигнал, напоминавший кардиограмму. Рут не мог вспомнить, чтобы когда-то держал у себя нечто подобное.
        Вдруг в поле зрения что-то зашевелилось. Рут с трудом сфокусировался на объекте и обнаружил, что рядом с ним сидит женщина. Довольно красивая. Хотя и чем-то напуганная. Женщина что-то сказала, но Рут не разобрал слов. Ему вообще казалось, что он воспринимает окружающие звуки так, словно он находится под водой, а источники на поверхности.
        Женщина помахала ему рукой, сначала медленно, затем побыстрее. Рут проследил за каждым ее движением. Потом она зачем-то достала фонарик и принялась светить ему прямо в глаза. Было довольно неприятно, поэтому Руту пришлось поднять руку, хотя она слушалась его с трудом, и прикрыть глаза.
        Судя по ее лицу, действия Рут произвели хорошее впечатление. Женщина что-то вновь сказала, а затем поднялась со стула и вышла из комнаты.
        Оставшись в одиночестве, Рут принялся бесцельно рассматривать стены. Слишком долгое пребывание его сознания вне тела вело за собой некоторые неприятные последствия. Сейчас его личность медленно «загружалась» в физический мозг.
        Руту быстро надоело наблюдать за лампочками приборов, поэтому он занялся поисками цели по-интереснее. Выбор пал часы на больших сегментных индикаторах. Их Рут тоже не помнил, однако вместе считать секунды было гораздо веселее.
        Спустя пару часов, Рут сам того не замечая полностью пришел в себя. От пристального наблюдения за часами его отвлек обрывок разговора, который судя по всему происходил на кухне.
        - Да, он очнулся, - говорил знакомый женский голос. - Правда, не до конца.
        Собеседник ничего не ответил, или Рут просто его не услышал.
        - Нет, он не превратится в дебила, просто… Ему нужно время для возвращения.
        До Рута донеслась едва слышимая речь. Значит собеседник находился не на кухне, а в динамике коммуникатора.
        - Ладно, я сообщу тебе, как будет что-то новенькое. Пока.
        Послышалась мягкая поступь в комнату вошла. Лизи.
        - Эй, Рут. Как ты? - Лизи старалась придать голосу бодрость, но на лице все было написано, как на бумаге. Ей очень больно было видеть Рута в таком состоянии.
        - Гм-м, - промычал он в ответ. - Ч-то. что-о..
        - Молчи, - она приложила палец к его губам. - Пока не нужно говорить. Ты еще не оклемался.
        Рут скорчил брови, показывая, что он в полном порядке. Лицо Лизи просветлело.
        - Я рада, что ты так считаешь. И, в общем, ты совершенно прав. Тебе нужно только набраться сил.
        - У-у, - замотал головой Рут. - У!
        - Да что ты? - рассмеялась Лизи. - Не переживай, клизмы тебе никто ставить не будет.
        Рут закатил глаза.
        - Знаешь, - Лизи присела на край кровати. - Мы все за тебя ужасно переживали.
        Рут окинул взглядом ее силуэт, его взор тут же зацепился за шланги. Только сейчас до него дошло, что он с головы до пят нашпигован медицинскими датчиками. Лизи заметила, куда он смотрит.
        - Без всего этого ты просто не смог бы покинуть игру, - пояснила Лизи. - Чуть позже я тебе все объясню, когда ты будешь в подходящем состоянии. А теперь отдыхай, набирайся сил.
        Напоследок Лизи чмокнула Рута в щеку и ушла. Он не слышал, как хлопнула входная дверь. По видимому, она просто прилегла отдохнуть в гостиной. Место на коже, где коснулись ее губы, горело, и Рут никак не мог заставить себя расслабится. Какой тут отдых после такого?!
        Однако, в этот момент по трубкам, доставляющим в тело питательные вещества потекло и снотворное. Рут тотчас провалился в долгий сон.
        Благодаря стараниям Лизи, Рут быстро восстанавливался. Уже к вечеру он мог более-менее внятно говорить, а через день и вовсе заболтал, как заведенный. Лизи была крайне довольна своим пациентом, хотя по сути ине выполняла функции врача - все за нее делала автоматика. Она лишь разместила датчики и трубки на теле Рута.
        Тем же днем она разрешила ему встать с кровати. Прогулка вокруг постели немного утомила его, но в целом Рут чувствовал себя прекрасно. Однако, обруч на голове, который соединял его с игру, Лизи снимать категорически запретила. На все вопросы она отвечала отказом, говоря только, что Руту нужно немного поправиться, и тогда она все расскажет.
        Ждать Руту пришлось недолго. Похоже, Лизи и самой не терпелось все ему рассказать. Следующим утром скормив Руту остатки вчерашней каши, она уселась на соседний стул и начала свой монолог.
        После того, как Рут отправил оставшихся выживших летчиков на Лайтстар, связь с ним оказалась потеряна. Лизи перепробовала всевозможные способы, но ни одна попытка не увенчалась успехом (Рут в этот момент разумно умолчал о том, что забросил шлем с наушниками куда подальше). В таком случае, Лизи решила готовиться к самому худшему и не прогадала. Покинув бой и используя свои полномочия начальника GameDevLaboratories, Лизи довольно шустро организовала больничную палату прямо дома у Рута. Входную дверь, правда, пришлось немного поломать.
        К тому времени, как Рут добрался до планеты, его тело уже было подсоединено к устройствам жизнеобеспечения, которые не дали бы ему умереть просто так. Когда Рута поглотил баг и перенес его в комнату для тестирования контента или, проще говоря, Песочницу, его тело по-прежнему сохраняло жизнь. Однако, в этот момент произошел разрыв соединения между игровым терминалом и мозгом. Марку каким-то образом удалось восстановить соединение, но Лизи опасалась, что момент уже был упущен, и мозги Рута начали новою жизнь. В таком случае перезаписать личность не представлялось возможным. И все-таки она пошла на риск.
        Вместе с Марком они задумали. перезагрузить игровые сервера. Это означало, что все игроки будут автоматически убиты и стартую с контрольных уровней. Пока что, в корпорации не нашли виновных в этом инциденте.
        Комната для тестирования контента также находилась на игровых серверах, только доступ к ней имели лишь несколько главных разработчиков. Потому Рут после перезагрузки начал как ни в чем ни бывало со стартового уровня. Лизи хотела лично найти Рута в игре, но тот решил сам выйти из нее. Последовал долгий процесс загрузки. Однако все обошлось, мозг принял личность. На частичную загрузку ушло около двух дней (при этом Руту данный кусок времени показался всего лишь мгновением). Пока Рут приходил в себя терминал все догружал личность обратно в его голову.
        - И пока что процесс не завершен, - выдохнула Лизи. - Данные, хоть и медленно, но все еще загружаются.
        - И-и с-сколько еще? - проблеял он. Рут был уверен, что у него никогда не было проблем с речью.
        В ответ Лизи только развела руками.
        - Статус-бара нет. - тихо сказала она. - Так что это может затянуться на месяц.
        Глаза Рута округлились.
        - А что ты хотел? Личность - это тебе не диск с музыкой.
        Оставив Рута наедине с этим умозаключением, Лизи вновь ушла.
        Он быстро восстанавливался. Через пару дней произошедшие события немного поблекли в памяти, а мозг аккуратно убрал самые страшные моменты в самый глубокий ящик. Кратковременное (по словам Лизи Рут находился в Лабиринте всего пару реальных дней) пребывание в виртуальной тюрьме уже не казалось чем-то невероятным. Теперь Рут воспринимал, как пройденный этап.
        И все же, пережитое не прошло для него бесследно. У Рута появилось желание держаться от людей подальше. И хотя он прекрасно понимал, что боятся нечего, но в глубине души жила паническая искорка, которая внушала ему, что человек перед может съехать с катушек и начать убивать себя. Иногда по ночам ужасные картины несчастных потерявшихся в Лабиринте вновь всплывали у него перед глазами. Тогда он с криками просыпался, разбрасывая по полу мокрое от пота одеяло. Об Лабиринте и о том, что он там встретил Рут никому не рассказывал. Лизи называла это место Песочницей, пусть дальше и называет. девушка принимала несколько попыток разговорить своего бывшего подчиненного, но он только больше замыкался, и она решила пока отложить это вопрос.
        Но были и хорошие новости. Загрузка личности Рута наконец-то завершилась, и Лизи позволила снять с головы обруч. Рут так был рад это сделать, что броском едва не поломал его, чем заслужил небольшой упрек со стороны своей сногсшибательной сиделки.
        - Кажется у твоих бывших боссов назревают темные времена, - начала как-то Лизи, притащив с собой, как обычно горы еды.
        Рут никак не мог взять в толк, с чего это она решила, его так откармливать, но ломать голову не стал. На халяву и уксус сладкий, как говорится.
        - Почему ты так решила? - Рут потянулся к огромному бургеру.
        - Очень многое стали скрывать. Даже от таких начальников, как мы.
        - А разве раньше вы все знали?
        - Не все, вздохнула Лизи, - Но нам позволялось участвовать в довольно многих процессах. Сейчас же наши функции свели до присмотра за собственным отделом.
        - Они что-то подозревают? - Рут на мгновение перестал жевать.
        Лизи пожала плечами.
        - Насколько я знаю сейчас, вышка даже не ведет учет потерянных игроков. Не правильно называть их погибшими, они же все-таки живы, пусть и внутри игры.
        - Кста-ати, - Руту пришла голову одна мысль. - Если после перезагрузки серваков я вернулся в игру, то… и остальные тоже?
        - Хм, - Лизи на мгновение задумалась. - Думаю, да.
        - Ясно, - внезапно выскочившее озарение также внезапно исчезло.
        - Говорят, пострадавшие готовят здоровенную пушку, чтобы выстрелить по корпорации, - заговорщическим тонов зашептала Лизи.
        - Чего? - не понял Рут.
        - Боже, я иногда забываю, как ты нереально тупишь, - Лизи легонько стукнула себя по лбу. - Я говорю, готовят коллективный иск, который от корпорации камня на камне не оставит.
        - Так бы сразу и сказала, - проворчал в ответ Рут.
        На следующий день Лизи снова принесла хорошие новости. Марку удалось отследить место, откуда запускался смертоносный скрипт. Рут был готов действовать радикально, и потому находился на низком старте. Едва Лизи сообщит ему координаты, он отправится туда и уничтожит всю аппаратуру, а если получится, то и игровые сервера впридачу. Так, на всякий случай.
        - Остынь, - сказала Лизи, увидев, как Рут вытащил из под кровати здоровенную биту. - Источник находится не в городе.
        - Ну и ладно, - вместе с битой Рут извлек и кучу мусора, которую теперь старался запихнуть обратно. - Не вопрос, доедем хоть куда. Ты только скажи, где это гад сидит.
        - Нигде, - Лизи провела руками по воздуху. - Баг использовали изнутри, в том месте, из которого мы тебя вытащили.
        - Из Л. из Песочницы? - удивился Рут. - Но это же означает, что тот, кто запустил скрипт такой же мертвый как и те игроки.
        - Не обязательно. Возможно, он просто знает, как входить и выходить оттуда, - Лизи посмотрела Руту в глаза. - Рут, скажи, тебе что-нибудь известно об этом месте?
        - Ничего такого, чего не знаешь ты, - отмахнулся от нее Рут.
        В Лабиринт так в Лабиринт. Рут потянулся к кольцу, но Лизи опередила его и забрала с собой весь игровой комплект, мотивируя это тем, что после того, что произошло с Рутом, неизвестно, как мозг поведет себя во время входа, так что лучше пока отдохнуть и не утруждаться. На возражения Рута о том, что пока они тут сидят, люди гибнут в игре по настоящему, Лизи ответила просто: всех мы уже не спасем.
        Вот так Рут остался без возможности спасать виртуальный мир. Делать нечего, значит придется заниматься тем, чем получается лучше всего - бездельничать. За время, пока Рут безвылазно проводил в игре, холодные ветры февраля уступили место теплому воздуху марта. Деревья, что обладали пышной ветвистостью, сейчас обросли сосульками и бросали капли на проходивших внизу жителей. Снежные сугробы тоже готовились устроить прохожим пакости, сделав под собой огромные лужи. Рут же воспринимал все это неподдельной детской радостью. Даже воздух, насквозь пропахший всевозможными вкусовыми добавками, сейчас казался самым чистым на свете.
        Рут не планировал посетить конкретное место, но ноги сами принесли к его бывшему месту работы. Снаружи блестящий небоскреб выглядим точно таким же, каким его запомнил Рут. Даже мокрая подъездная дорога, и та уже действовала. Внутрь Рут естественно попасть никак не мог. Высшее руководство наверняка постаралось, чтобы Рута не пускали даже в вестибюль. Ну и ладно, не очень то и хочется смотреть на вылизанный до скрипа пол, и обилие выглаженных пиджачков с галстучками.
        Тут Рут приметил знакомую пышную шевелюру, которая только, что покинула стены небоскреба.
        - Эй, Марк, - помахал Рут. - Плыви сюда.
        - Ох, кого я вижу, - Марк состроил скучную гримасу. - Давай ты только не будешь сейчас хвастаться о том, через что тебе пришлось пройти.
        - Но я ведь для этого и пришел к тебе…
        - Иди отсюда, придурок, - Марк рассмеялся и метнул в Рута горсть грязного снега.
        Рут не заставил себя ждать и окатил друга из лужи.
        - Эй, полегче, - закричал Марк. - Ты мне новую куртку замараешь.
        - Ничего, почистишь.
        Уладив шуточный спор, друзья отправились в свое секретное место, то есть бар. Началась только вторая половина дня, и потому заведение пустовало, хотя и было открыто круглосуточно. Рут сообщил, что полностью восстановился, и его другу не помешало бы за это порадоваться. Что, собственно, Марк и сделал - заказал обоим по здоровенной кружке пива.
        - Э-эх! - выдохнул Марк, когда за один подход осушил половину своего стакана. - Нет ничего лучше прибухнуть, после тяжелой смены.
        - Народ все-то звонит?
        - А как же, - Марк поудобнее устроился на диване. - Я бы назвал это настоящей осадой. Прикинь! Нам запретили говорить с пользователями, который заводят разговор о умершем во время игры родственнике или друге.
        Рут от услышанного едва не поперхнулся пивом.
        - Что? Да как они могут? - воскликнул он. - Это же бесчеловечно.
        - Чувак, я сто раз говорил тебе. Когда замешаны огромные бабки, проблемы мелких мух никого не волнуют.
        - Ладно они, - Рут ткнул пальцем вверх, но ты-то! Ты почему позволяешь себе опускаться до такого?
        Марк ответил не сразу. Он сделал глоток, закусил жареным картофелем, немного пожевал. Все время он не отрывал глаз от стола.
        - Ты знаешь, я после каждой смены пью. Пью, чтобы забыть, через что мне приходится проходить. Даже если бы ты не пришел сегодня, я все отправился сюда и опрокинул пару стаканов.
        - Ты не отве..
        - А что мне делать? - Марк внезапно вспылил. Похоже, пиво на голодный желудок слишком сильно повлияло на мозги. - Я ничего больше не умею делать. Мы с тобой стояли у истоков этой чертовой корпорации. Начинали с самого нуля. Я бы рад покинуть это место, но не могу бросить так же легко, как и ты.
        - Ясно, - сухо произнес Рут. - Слушай, чтоб ты знал. Я не виню тебя в том, что тебе приходится делать.
        - Ну уж спасибо, - буркнул Марк и допил пиво.
        Пока он ходил за следующей порцией, Рут попытался поразмышлять над словами друга. Мы стояли у истоков этой чертовой корпорации. Да, когда Рут и Марк покинули стены учебного заведения им сразу предложили неплохую работу со стабильно развивающейся карьерой. Зеленые юнцы тотчас согласились.
        В те времена GameDevLaboratorites ничего толком из себя не представляла. Штат был небольшой. Руту и Марку сразу доверили заниматься обработкой заявлений от пользователей, пообещав, что как только офис начнет расширяться, их, уже опытных сотрудников, переведут на место посолиднее. Но время шло, небольшая компания стремительно росла в корпорацию, привлекались новые сотрудники, а вот более опытные почему-то так и оставались у телефонной трубки. Поначалу место сотрудника техподдержки претило обоим, но со временем они присиделись, и мысли о повышении все реже посещали их головы.
        Да, без работы сейчас трудно выжить, но после увольнения Рут не чувствовал, будто от него оторвали здоровенный кусок. Чего, похоже, нельзя было сказать о Марке, попади он в подобную ситуацию. И все же, как бы ни был Марк привязан к работе, действовал он в последнее время весьма рискованно. Рут понятия не имел, как его кудрявого друга до сих пор не вычислили, но если поймают, Марку будет не сдобровать. Рут обязан опередить врага. Когда вся правда о баге вылезет наружу, и корпорацией заинтересуются власти, никому не будет дела до какого-то там Марка из техподдержки.
        - Кстати, - Марк вернулся заметно повеселевшим. - Я ж не рассказал тебе, че Лизи удумала.
        - Расскажи, - Рут махнул рукой в повелительном жесте.
        - В общем, Лизи угробила свой Лайтстар.
        - Я думал, его просто разрушили в той битве..
        - Так и есть. И на почве расстройства у нее совсем крыша поехала. Она хочет угнать корабль гораздо крупнее этого, и на нем прорваться к новой закрытой зоне. Даже не прорвать. как бы это сказать. А! Протаранить этих чертовых ботов. Вот так она сказала.
        - Недурно, - усмехнулся Марк. - Под стать ее особе.
        - Даа, - Марк уже опьянел. - Лизи классная девка. Эй, Рут?
        - Что?
        - Она тебе нравится?
        - С чего ты взял?
        - Я видел, как ты на нее палился.
        - Слушай, это не аргумент, - в голове у Рута тоже начинало приятно шуметь. - Любой, у кого есть яйца между ног, не пройдет мимо Лизи.
        - Ну все равно. Ты хотел бы с ней..? - Марк сделал недвусмысленный жест.
        - Остань, извращуга.
        До дома Рут добрался с некоторыми трудностями. Пара литров крепкого пива и минимум закуски сделали свое дело. Рут стоило немалых усилий сохранять устойчивое вертикальное положение. Марку же было намного хуже, он плелся позади Рута, время от времени прикладываясь к стенам домов. Домой Марк идти наотрез отказался, промямлив, что он просто заблудится по дороге.
        Рут сбавил шаг, чтобы дождаться своего товарища. В этот момент рядом с ним остановился дорогущий седан. Рут где-то видел эту машину раньше, но алкоголь мешал вспомнить.
        - О, ты выфал таси? - беднягу Марка совсем развезло.
        - Нет, - Рут чувствовал, как от машины веет чем-то недобрым.
        В следующие пару секунд его опасения подтвердились. Из машины вылезло два здоровяка. Сигнал к бегству пришел слишком поздно - Рута с Марком запихнули внутрь. Машина тронулась с места.
        - Э, - один из амбалов пытался удержать Марка на сиденье, но того мотало из стороны в сторону на каждом повороте. - Э!
        Других слов этот дядя похоже не знал.
        Рут сидел рядом с другой горой мышц и лихорадочно соображал. Подоспевший адреналин мигом вывел туман из его головы. Ох, если бы он заранее узнал вип-машину корпорации. Куда их везут? Рут был уверен, что уж кого-кого, а его взяли не для повторного собеседования.
        - Э! - первый снова заговорил, когда увидел, как лицо Марка начало приобретать зеленоватый оттенок.
        - Ну-ка успокойтесь, - рявкнул водитель, которого Рут поначалу и не заметил вовсе. - И только попробуйте мне тут наблевать.
        - А ты вези поаккуратнее, - огрызнулся Рут. - Права с Сети скачал?
        Машина резко затормозила. Рут сидел спиной вперед, потому его и сидевшего рядом бугая просто вжало в кожаные сиденья. А вот желудочно-нестабильный Марк полетел прямо на них.
        - Фу! Марк! - Рут изогнулся, чтобы его не задело струей. Его соседу повезло меньше. Явно сшитый на заказ, черный деловой костюм теперь щеголял содержимым Маркового желудка.
        В этой суматохе кто-то крепко ухватил Рута за ухо.
        - Слушай, умник, - водитель сжимал ушную раковину все сильнее. - Свои шутеечки бабе своей будешь рассказывать. Понял! А теперь заткнись и сиди смирно!
        Потирая горящее адским огнем ухо, Рут последовал совету. Пока он беседовал с водителем, Марк тоже успел получить оплеуху, и теперь лежал, откинувшись на спинку.
        Рут подумал не послать ли сигнал о помощи кому-нибудь, но тут же отверг эту идею. Четыре глаза внимательно следили за ним.
        Поездка оказалась короткой. Рут ожидал, что их увезут куда-нибудь за город, в духе бандитов прошлых лет, но как он выяснил позже, привезли их в главный офис. Однако, они не стали подниматься на лифте, а, наоборот, поехали в них, под стоянку. Рут здесь никогда не бывал. Он даже немного пожалел, что Марк не может этого видеть. Его друг в это время лежал на плече у одного из амбалов. Второй все время держал Рута за предплечье. Пятым в их компании был водитель, которые открывал все двери при помощи карточки доступа. Так Рут впервые за время работы на корпорацию попал в Центр информационной безопасности GameDevLaboratories.
        Увиденное его несколько разочаровало. Они прошли целых пять дверей безопасности и оказались в небольшом коридорчике, из которого вело всего четыре двери. Не густо для целой корпорации. В коридорчике не было мебели, поэтому остававшегося без чувств марка просто положили на пол. Рут повели к двери, на которой была выбита табличка: «Рууз Вебстер».
        - Ах, вот и вы, - низенький и лысый Вебстер воодушевленно задрыгал ножками. - Я вас тут жду не дождусь.
        - Неужели? - сказал Рут, когда их оставили наедине.
        - Я так понимаю, вы пришли сюда не один, - Вебстер бросил взгляд на экран терминала. - По правде, говоря, ваш друг мне пока не особо интересен. А вот с вами мне хотелось бы поболтать. Присаживайтесь, Рут.
        Вебстер указал на пару удобных офисных кресел, расположившихся рядом с его рабочим столом.
        Рут хотел сказать, что он и так постоит, но внезапно возникшая слабость в ногах, подсказала ему этого не делать. Он уселся в то кресло, что было ближе к нему.
        - Отлично. - кивнул Вебстер, когда Рут закончил устраиваться. - Давайте начнем.
        - Давайте.
        - Итак. Расскажите мне, пожалуйста, чем вы занимаетесь, после того, как вас кхм. уволили с работы.
        Рут призадумался. Что бы ответить такое ответить толстяку, чтоб он не начал выудить из него факт за фактом.
        - Бездельничаю.
        Вебстер занес это в протокол.
        - На какие средства вы бездельничаете?
        Тебе-то какое дело?
        - Немного скопил, - бросил Рут. - Послу..
        - А в игры играете? - Вебстер не дал ему договорить.
        Тут Рут понял в какую сторону начал клонить этот толстяк. Мог бы для приличия еще пару нейтральных вопросов задать.
        - Я больше по книгам.
        - Что прямо весь день их читаете?
        - Весь день.
        - И в игры не играете.
        - Нет.
        - А вы не врете.
        - Какой из моих ответов вы имеете ввиду?
        Темп их разговора все ускорялся. Так прошло пару минут, прежде чем у Вебстера кончилось терпение. На его гладком лбу от напряжения выступили морщины.
        - Ладно, поиграли и хватит. - заключил он.
        Вебстер что-то набрал на своем терминале и потом развернул экран к Руту. Там была куча непонятных строк. По всей видимости это был какой-то код.
        - Что это? - Рут даже не взглянул на экран.
        - Вы зря не смотрите, - довольно ухмыльнулся Вебстер. - Тут вся ваша история!
        - История чего?
        - Ну как же? - Вебстер сделал вид, будто разочаровался в способности Рута соображать. - Это ваши логи в Спэйсе.
        - В Спэйсе?
        - Послушайте, Рут, хватит строить из себя идиота, - Толстяк в гневе ударил кулаком по столу.
        - Да, я действительно в первый раз слышу такое название. - искренне признался Рут. - В те времена, когда я работал такого не было.
        - Допустим, - Вебстер махнул рукой. - Но вы ведь поняли, что я имел ввиду?
        - Да, понял, - согласил Рут. - Разрешите спросить..
        - Что ж спрашивайте, Рут, - развел руками толстяк. - Конечно. я не смогу ответить на все ваши вопросы, но вы спрашивайте, спрашивайте.
        - Зачем вы следили за мной?
        Вебстер немного пожевал губы прежде, чем ответить.
        - Рут, вы не подумайте, что вы какой-то особенный. Нет. Мы следим за всеми игроками… На случай, если они начнут плохо себя вести.
        Рут не смог сдержать смеха. И как такого человека поставить охранять данные корпорации? Для такого доброго папочки, как Рууз Вебстер, следовало найти работенку по-приятнее.
        - Раз я тут, - Рут оглядел минималистично обставленный кабинет. - значит я себя плохо веду?
        - Не совсем так, - сморщился Вебстер. - Я бы сказал, что нам кажется, что вы себя плохо ведете.
        - Ах, вот как.
        - Расскажите, Рут, что вы делали в Песочнице?
        - Я.. - Рут на секунду замер в изумлении.
        - Как вы смогли оттуда выбраться? И что задумывает Элизабет Андерсон?
        Такой поток каверзных вопросов не давал времени придумать ответ, который раскрывал меньше всего правды.
        - Я попал в Песочницу, как и все. Через баг.
        - Какой баг?
        - Послушайте, Вебстер, хватит строить из себя идиота, - Рут в точности повторил слова собеседника.
        - Хорошо. Но вы же знаете, что из Песочницы игроки не возвращаются, так как же удалось вам?
        - Я думаю вам, Вебстер, и это известно. Кто-то перезагрузил игровые сервера.
        - Вам известно, кто это сделал?
        - Ни малейшего понятия. Я ведь в это время находился в Песочнице.
        Вебстер вдруг резко умолк. Он впился взглядов в Рута, словно пытался сканировать его внутренности. Руту от такого невербального общения стало не по себе. С трудом он поднял глаза и встретился взглядом с Вебстером. Такое противостояние между ними длилось с минуту, потом Вебстер потерял интерес к игре.
        - Что ж Рут, было приятно с вами поболтать. Учитывая, что в работая в нашей корпорации вы показали себя с самой лучшей стороны, - Рут едва сдержал улыбку, когда перед глазами всплыла последняя сцена в главном офисе. я пока отпущу вас. Возможно, мне понадобится поговорить с вами еще раз, а может захочется поговорить со мной вам. Держите.
        Вебстер вытащил из ящика стола пластиковую карточку и протянул ее Руту. Это была карта для шифрованного соединения, вставляешь такую в терминал, и можешь говорить с владельцем карты, не боясь, что вас кто-то подслушает. Рут осторожно принял карточку из потных рук Вебстера. Пока он рассматривал зеленый квадрат пластика, испещренный медными дорожками, в комнату неслышно вошел один из громил и подхватил Рута за подмышки.
        - До свидания, Рут, - Вебстер на прощание помахал своей ручонкой. - не забудьте своего друга, когда будете уходить.
        Марк оставался все в том же состоянии. Второй громила подхватил его и потащил на себе.
        Возвращались они тем же путем. Рут не обращал внимания на открывавшиеся перед ним двери. Он думал над тем, какой был смысл этого разговора. Ведь Вебстер ничего толком и не выведал. Может он хотел таким образом припугнуть Рута? Чтобы Рут знал, что за ним присматривают и не пытался делать резких движений. Последнее было более вероятно. А может пока Рут сидел и болтал с добреньким толстяком, снаружи произошло что-то ужасное. Например, Лизи могла пострадать или их квартиры перевернули вверх дном.
        Машина высадила их там же, где и подобрала. В это раз с Рутом и Марко не стали церемонится, просто выкинули из авто.
        - У-у, - застонал Марк. Он наконец-то стал приходить в себя, но сейчас лежал в покрытой тонкой пленкой льда луже.
        - Ты как? - Рут помог другу подняться.
        - Норма, норма, - Марк отмахнулся от него и на нетвердых ногах зашагал в сторону Рутова дома.
        Рут быстро догнал его, подставил свое плечо, чтобы тому было полегче идти. У Вебстера они пробыли не так много времени, и на улице уже успело окончательно стемнеть. В это время сотни людей вышли на тротуары, чтобы совершить очередной переход от работы домой. И идти, ни в кого ни врезаясь, было затруднительно. Однако, через полчаса парни все же добрались до квартиры Рута.
        У Рута гора свалилась с плеч, когда дома он увидел Лизи. Она и его квартира были в полном порядке, однако девушка была чем-то сильно взволнована.
        - Ребята, вы где были? - она кинулась помогать Руту тащить Марка к дивану.
        - Сейчас расскажу, - Рут уселся на полу, тяжело дыша. - Что-нибудь случилось, пока нас не было?
        - Да. - голос Лизи дрогнул. - Нас..
        - Что нас?
        - Забанили.
        Глава 14. Проблем меньше не стало
        - Что?! - хором воскликнули Рут с Марком. Рут даже на мгновение забыл думать о произошедшем с ними приключении, а Марк и вовсе протрезвел.
        - Да, вы все правильно услышали. Нас забанили. Точнее меня, но и ты, Рут, наверняка тоже не сможешь войти, - с печалью в голосе отозвалась Лизи.
        Она налила себе чаю и плюхнулась на один стульев, так что объемная грудь едва не задела ее подборотдок. Рут про себя отметил, что она слишком хорошо ориентируется в его квартире.
        - Ээ, - протянул Рут. От новости про бан он до сих не мог придти в себя, за него это сделал Марк.
        - А указана причина блокировки?
        - Сейчас вспомню, - Лизи подняла глаза к потолку. - Там было сказано, что за нарушение каких-то игровых правил.
        - Игровых правил? - хмыкнул Марк. - Насколько я знаю, их там нет.
        Лизи пожала плечами.
        Рут барабанил пальцами по столу. Тот, кто стоил им козни, с каждым разом делал все более неприятный шаг. Но, похоже, последнее решение было последней каплей терпения. Их попросту закрыли доступ. И все. В реальном мире они не смогут найти злодея, даже если перепроверят все население планеты.
        - Однако, - голос Лизи после чая заметно приободрился. Возможно, в кружке был не только чай. - Я уже решила эту проблему.
        Она кивком указала на большой траспортный мешок, стоявший в углу. Не дожидаясь приглашения, Рут подошел к мешку и принялся излекать его содержимое. Все это время его не поикдало ощущение, что внутри его кто-нибудь схватит за руку или укусит. Когда дело было закончено, на полу лежала два потрепанных игровых комплекта. Рут взял кольцо от одного из них и примерил на свою макушку. Оно оказало маловатым.
        - Если ты не знал, то размер кольца можно регулировать, - хихкнула Лизи. Щеки ее залились румянцем. В кружке определенно было что-то еще, помимо чая.
        Кольцо и вправду могло менять свой размер. Оказывается оно состояло из нескольких сегментов, вставленных друг в друга, Достаточно было выдвинуть или задвинуть сегменты, чтобы настроить кольцо под свою голову.
        - Где ты их раздобыла?
        - Одолжила у знакомых, - Лизи еще отхлебнула ядреного чаю. - Они не против.
        - Наверняка отвалила им кучу денег, - буркнул Марк. - Мы могли просто снять бан. Ладно. Я бы мог просто снять бан.
        - Пусть думают, что мы сидим и ждем когда нам снова разрешат вход.
        Рут наконец вспомнил о встрече с Вебстером и поведал эту историю обоим. Марк ведь в это время лежал в коридоре и ничего не помнил. Лизи, несмотря на веселые огоньки в глазах, внимательно выслушала рассказ Рута. Даже не отвлеклась на свой чай. Завершая свой рассказ, Рут попросил ее вести себя осторожнее. Мало ли, что это Вебстер решит предпринять.
        - Ничего он не сделает. Это такой метод работы у Вебстера - вызвать к себе подозреваемых, поговрить с ними темы, касаемо дела, а потом отпустить. А затем он будет просто следить за твоими действиями. Если ты начнешь суетиться, он это сразу заметит, и тогда начнет действовать., - тут она откинулась на спинку стула. - Но нам бояться нечего. Нас зи так забанили. А без игры мы ничего особенного сделать не можем, - Лизи покосилась на игровые терминалы.
        - Но все равно, надо вести себя как ни в чем ни бывало, - кивнул Рут.
        Так как к Марку внимание со стороны корпорации было наименьшее, то, посовещавшись, друзья решили разместить свою подпольную игровую базу у него. Марк жил один и потому особо не возражал. Единственное, он попросил держать его квартиру в порядке, и не устраивать в его отсутсвие никаких очень странных дел. Перезд решили начать сразу же после чаепития. Лизи отпраивлась домой за сменными вещами, а Рут с Марком принялись вновь упаковывать игровые комплекты. Марк жил недалеко от Рута, поэтому Рут решил, что тащить с собой сумку вещей будет излишним. С собой он захватил только зубную щетку да пару носков.
        Тащить по улице игровые комплекты было опасно. За Рутом вполне могли следить, поэтому друзья не стали спешить. Пока Лизи собирала чемоданы, они, расположившись возле окон, наблюдали за прохожими внизу. Так они пытались вычислить шпиона. Однако никаких незнакомых личностей или подзрительных машин Рут не заметил. Когда вернулась Лизи (она действительно собрала с собой чемондан), друзья вызывали грузовое такси и через десять минут уже располагались в новом убежище.
        Так как Марк большую часть времени проводил на работе, а другую часть спал, квартира его выглядела несколько заброшенной. На полках лежал толстый слой пыли, по полу были разбросаны вещи, документы и обертки от питательных батончиков. Лизи критическим взглядом осмотрела все комнаты. Определенно, у Рута ей нарвилось больше. Но на что только не пойдешь, ради спасения мира.
        Марк убедился, что друзья разместились с максимальным комфортом, на который было способно его жилище, и объявил, что ему необходимо отлучиться на время. Руту и Лизи досталась запасная пара ключей, после чего Марк отбыл.
        - Мда, сомнительное гнездышко, - Лизи все еще совершала обход.
        - Ты же не собираешься остаться здесь навсегда, - улыбнулся Рут. - Так что можно и потерпеть немного.
        Лизи с интересом покосилась нанего.
        - Что, хочешь предложить переехать к тебе?
        - Ну, - Рут замялся и покраснел. - Не могу сказать, что не думал о таком.
        Однако Лизи его уже не слышала, поскольку заперлась в уборной. Рут вздохнул и принялся распаковывать терминалы. Свой он разместил возже жесткого дивана в гостиной, от которого поднялось облачко пыли, а Лизи предоставил комнату Марка. Впрочем, она не оценила такой выбор, посколько в комнате грязи и мусора было заметно больше. Пришлось делать оперативную уборку с замень постельного белья.
        Наконец управившись с бытовыми делами, Рут и Лизи включили игровые терминалы в сеть.
        - Может не стоит тебе пока что входить в игру? - с сомнением сказала девушка. - Мы не знаем, как твой мозг отреагирует на новое погружение.
        - И что ты предлагаешь? Записаться к врачу? - Рут уже запрыгнул на диван и готовился надеть на голову кольцо. - Брось, у нас нет на этот времени.
        - Ладно, - Лизи поднялась с пола и направилось в комнату. - Помни, мы не знаем, что это за персонажи, так что, как осовоимся - сразу на выход.
        - Понял вас, шеф, - отсалютовал Рут и нажал кнопку старта.
        Мир вокруг рассыпался на мельчашие фрагменты.
        Рут обнаружил, что находится в роскошных апартаментах и любуется потрясающим видом из панорамного окна. В лучах заходящего солнца высоченные небоскребы блестели своими остоконечными крышами. Рут глянул вниз, надеясь увидеть улицы, но обнаружил, что они скрыты в тумане.
        Ладно, с планетой Рут разберется потом, для начала надо выяснить, как пользоваться телом. Персонаж был довольно интересным. Он представлял из себя смесь человека и машины, то есть был киборгом. Рут даже не мог с точностью сказать, чего тут было больше - человеческого тела или механизмов.
        Часть тела ниже пояса полностью отсутствовала, остальное же покоиллось на антигравитационное платформе. Левой руки тоже не было, вместо нее был вмонтирован здоровенный бластер, на нем же приспособили и полупрозрачный браслет. Та часть тела, что не занята имплантантами была покрыта причудливыми татуировками. Рут ощупал оставшейся рукой голову, обнаружив на ней без единого волоска и шрама кожу. На удивление, глаза и уши были на месте. И все же Рут пока не был готов посмотреться в зеркало.
        Вместо этого он потянулся к браслету, чтобы просмотреть характеристики персонажа.
        Имя персонажа: Ноктрол
        Уровень: 25
        Опыт: 130 400
        Здоровье: 5000
        Броня: 2000
        Выносливость: 1000
        От таких параметров глаза у Рута-Ноктрола полезли на лоб. Это же сколько нужно было играть, чтобы столько очков опыта заработать? Да этот Ноктрол по мощности почти не уступает истребителю. Чем вообще занимается эта машина? Рут открыл список квестов. Одни сплошные заказы на поставку оружия, за выполнение которых персонаж получал чуть ли не половину опыта необходимого до следующего уровня. И это, не считая денежных сумм, которые выпадали по ходу дела. Рут подумал, будет ли считаться воровством, если весь многомиллионый мешок денег он переведет на свой банковский счет. Впрочем, пока за ним приглядывает Лизи, голодная смерть ему не страшна.
        Теперь, когда более-менее понятно, что представляет из себя персонаж, настало время немного им поуправлять. Только как это сделать Рут никак не мог взять в толк. Ног у Ноктролл не было, а мысленные команды не работали. Тогда он попробовал помахать руками на манер лыжника, но и это не помогло. Рут попытался дотянуться до оконной ручки, которая, похоже, приоткрывала стекло. Едва корпус преодолел определенный угол наклона, как платформа медленно двинулась вперед.
        - Ох, так просто, - выдохнул Рут. Голос у Ноктрола был какой-то вибрирующий, словно вся его речь обрабатывалась фленджером.
        Немного поупражнявшись, Рут быстро освоился с антигравитационной платформой. Оказывается, чем больше ты наклоняешься, тем быстрее она движется. Рут сделал несколько кругов по комнате и замер перед большим экраном, куда стекалась вся информация, полезная для Ноктрола.
        - Ну как, давай посмотрим, что у тебя есть в запасе, - Рут коснулся браслета, и экран ожил.
        Помимо огромных штаб-квартир, разбросанных по Цеферу-3, где Рут и находился в данный момент, Ноктрол имел тайные заводы по производству высокоуровневого оружия и брони. Имелись у него и агары, где Рут обнаружил несколько очень быстроходных судов. Что ж, это парень очень неплохо устроился в игре. Интересно, его игрок такой уже успешный в жизни, или все время тратит на игру?
        Рут продолжил осматривать инвентарь, и тут ему на глаза попался интересный объект. Боевой пропуск.
        Название: Боевой пропуск
        Тип: карточка доступа
        Мин. уровень: нет
        Событие «Галактическая чума» оказалось столь популярным, что некоторым игрокам, отличившимся в боях, выдаются специальные пропуска, которые позволяют преодолевать охрану закрытых зон без боя.
        У Рута перехватило дыхание. Эти упыри из GameDevLaboratories отлично продумали классовую систему. Крутым было дозволено все, а простые игроки мучайтесь. Ну по крайней мере, простым смертным иногда тоже крупно везет. Рут сделал несколько манипуляций, и пропуск перекочевал в инвентарь персонажа.
        Рут еще какое-то время поизучал богатства Ноктрола, а потом вспомнил, что нужно было выходить в реал. Запомнив координаты своего нового персонажа, Рут покинул игру. В этот раз ему было несколько печально покидать игру. Уж слишком красив был тот пейзаж, что развернулся за окном.
        В реале его уже поджидала Лизи.
        - Долго ты, - буркнула она. - Я уже полчаса тебя жду. Чем ты там занимался?
        - Э-э, осваивался, - Рут не сразу смог переключиться из одной реальности в другую. - Ты ведь сама просила это сделать.
        - Просила, - Лизи скрестила руки на пышной груди. - Но не целый час же этим заниматься.
        - Возникли некоторые сложности.
        Рут довольно подробно рассказал о своем персонаже, о его владениях, не забыв упомянуть и про боевой пропуск.
        - Пропуск? - черные брови взмыли вверх. - Это же читерство!
        - Может и так, - пожал плечами Рут. - Но как разница, если он у нас есть?
        - Да.
        Они обменялись координатами. Персонаж Лизи Вудра был звероподобной особью двадцатого уровня. Лизи почти десять минут рассказывала Руту о том, какая у него огромная волчья голова и как же здорово наверно с ее помощью можно будет откусывать головы. Рут не разделял подобного оптимизма, потому как немного страшился такой кровожадной Лизи. Он всегда воспринимал ее, как безобидное создание, которое может иногда поднимать голос на подчиненных, чтобы те наконец-то начали работать.
        - Ладно, давай снова в игру, - скомандовала девушка. - Нужно посмотреть свои глазами, что там у тебя есть из кораблей. Возможно, что-нибудь мы сможем использовать для своих целей.
        - Нет проблем.
        Рут снова оказался в своем небоскребе. Уже наступила ночь, и город теперь блистал всевозможными огнями. Между зданиями проносились потоки транспорта, ловко обходя бетонных великанов. Рут снова не смог оторвать глаз от зрелища. Порой самый красивые вещи на свете находятся на уровне твоих глаз. Нужно лишь выбрать правильный угол. Любуясь видами, он совершенно забыл о Лизи.
        Вдруг он услышал, как сзади с шипение раскрылась дверь. Рут резко обернулся и увидел, как в его апартаменты входит огромная собака. Присмотревшись, он понял, что это и вовсе был волк. Машинально он вытянул вперед левую руку, хотя понятия не имел, как пользоваться встроенным бластером. Однако в следующий момент он испустил вздох облегчения. Над монстром парила табличка с именем «Вудра».
        - Как ты так быстро меня нашла? - Рут опустил свой бластер.
        - Очень просто, - прорычал Вудра. - Мы оказывается с тобой в одном клане.
        - Клане? - изумился Ноткрол - У меня есть клан.
        - Есть, есть, - лохматая башка закивала.
        Рут открыл доступ к панели управления, Лизи, в образе страшной собаки, принялась за дело. В это время она издавала странные звуки, похожие на поскуливание.
        - Есть! То, что нужно, - радостно гавкнул Вудра.
        Он показал на небольшой быстроходный катер, который способен делать короткие прыжки через пространство. Отличная способность, когда нужно быстро удрать. Катер типа «Джамп-Р» вмещал в себя до десяти человек и мог брать на борт небольшой груз. Вооружения у него практически не было, да и зачем оно, когда кораблик можно исчезнуть из опасного места в мгновение ока.
        - Нам подойдет? - Рут всмотрелся в плавные очертания корабля.
        - Более чем! - Вудра поднял палец с огромным когтем вверх. - Погнали!
        - Что? Прямо сейчас? - Рут не успел и глазом моргнуть, как монстр оказалася у дверей.
        - Прохлаждаться некогда, - отрезал Вудра и исчез в проеме.
        Проход через апартаменты, принадлежавшие персонажу Рута, занял долгое время. Даже с открытой картой помещения, Рут несколько раз свернул не туда. Однако, что бы не вызывать ни у кого подозрений (все персонажи на территории управлялись исключительно живыми игроками), Рут делал вид, ч то просто осматривает свои владения. Если бы они с Лизи никуда не спешили, он бы задержался здесь на время, чтобы все обследовать. Тут наверняка можно найти немало полезного.
        Как выяснилось, резиденция Нокторола занимала почти половину небоскреба, и заканчивалась внизу внушительной взлетной площадкой монтированной к зданию. Рут никак не мог поверить в то, что теперь это все принадлежало ему. Хотя бы, на время.
        На площадке расположилось три небольших размеров корабля, среди которых был и небольшой грузовичок. Рут сразу же вспомнил Метеор модификации Б, на котором они с Ореем когда-то покинули каменистую планету. Сейчас казалось, что это произошло давным-давно, и некоторые детали уже стерлись из памяти.
        Джампа среди кораблей не оказалось, но Лизи-Вудра заверила его, что катер находится в другом ангаре, на соседней планете. Рут это показалось немного странным, но, с другой стороны, когда занимаешься такими опасными делами, как производство оружия, запасной транспорт может понадобится в любой точке мира.
        С помощью Ноктрола, запустить один из кораблей не составило труда, ровна как и покинуть Цефер-3. На Цефере-1, что располагалась рядом, они быстро отыскали ангар с Джампом. Красивый и блестящий, он поджидал их в полной готовности разорвать пространство своей скоростью. Рут не мог не восхититься этим творением. То была по-настоящему роскошная машина, которые могли себе позволить ну очень богатые люди.
        К величайшему сожалению Рута, он не смог по достоинству оценить большие и глубокие кресла пилотов. Зато их оценил Вудра, устроившись в одном из них. Для его туши подобные кресла были в самый раз, будь они хоть немного меньше, монстр уже бы не поместился.
        Панель приборов засветилась мягким светом, но потом погасла.
        - Тут надо, чтобы ты доступ дал, - пролаял Вудра.
        Рут подплыл к небольшому экрану и коснулся браслета. Всплыла табличка.
        Внимание!
        Доступ на пользование траснпортом «Джамп-Р» предоставлен. Приятной поездки!
        - Ух! - только и выдавил из себя Рут.
        Панель снова зажглась, заурчали двигатели. Катер чуть вздрогнул, а затем плавно оторвался от земли.
        - Да он сам летает! - Вудре катер тоже очень понравился. - Я им практически не управляю.
        Едва Джамп покинул стены ангара, корпус его засиял, отражая золотые лучи солнц, возле которых вращались Цеферы. Катер непринужден взмыл в небо и с негромким хлопком устремился в космос.
        - Слушай, - Рут подал голос, когда они покинули атмосферу Цефера-1. - я тут подумал. Может для начал разыщем Орея?
        - Орея? - переспросил Вудра несколько отстраненно. - М-можно попробовать
        - Ты знаешь где его можно найти?
        - Когда я отправилась в твою квартиру спасать тебя, я дала ему указание отправляться в мое тайное убежище.
        - Мы сможем добраться до туда?
        - Без проблем! - рыкнул Вудра.
        Он защелка переключателями, Рут услышал, как изменился тон гула двигателей. Он сразу понял, что это значило. Маленький кораблик готовился совершить небольшой прыжок. Недаром ведь его назвали Джампом.
        В следующий миг вспыхнула яркая вспышка, озарившая всю кабину. Когда свечение ослабло, звездная карта (еще одно очень удобное приспособление, устанавливающееся только на дорогие корабли), что они оказались в другой системе у небольшой голубой планеты Тортон. Рут тут же вывел справочную информацию. В табличке говорилось, что планета эта сплошь покрыта водой, в которой скрываются крайне кровожадные твари. Однако, на поверхности вполне можно жить, если построить плавающую платформу. Рут спроецировал поверхность планеты на одну из стен и принялся рассматривать большие и маленькие островки - как раз те самые плавающие платформы.
        - Как ты мы найдем его? Тут же сотня поселений, не меньше.
        - Спокойно. У меня есть маячок.
        Вудра щелкнул по клавишам и на карте появилась крохотная красная точка. Маленький островок, который казалось отстраненно держался от остальных.
        Тортон, несмотря на отсутствие собственной суши, оказался приятным место. Здесь было очень тепло и влажно. Настоящие тропики. Сойдя с корабля, Рут нисколько не удивился, что перед ним не всплыла информационная табличка. Его Ноктрол с таким уровнем наверняка успел по-объехать полвселенной.
        Они высадились на небольшой плавучий островок. На его поверхности практически ничего не было, все отводилось под посадочную площадку. И все же Вудра направился куда к краю. Яркие солнечные лучи мешали Руту рассмотреть с чем там возился его жутковатый спутник, но когда приблизился увидел, что Вудра своими когтищами пытается набрать код на крохотной панели. Тут же на полу он разглядел люк. Значит само убежище под водой, определил Рут. Наконец, после нескольких попыток, Вудре все же удалось правильно набрать код. Фальшпол с шипением опустился вниз и спрятался за одной из стен шахты.
        - После вас, мадам, - Рут сделал пригласительный жест.
        Вудра хмыкнул и просто прыгнул вниз. Так как у Ноктрола нижние конечности отсутствовали, то он просто плавно опустился вниз, ловко манипулируя антигравитационной платформой.
        Открыто место: Убежище Моралс Джасс. Начислено очков опыта: 20.
        Рут не мог сдержать улыбки при виде этой скромной цифры.
        Убежище располагалось куда глубже, чем предполагал Рут. Он попытался представить, сколько же бы длилися спуск или подъем, если бы он воспользовался лестницей. Наконец, Рут и Вудра встали перед массивной дверью - последней линией защиты Убежища. Вудра уже несколько приловчился к маленьким кнопкам, потому отпереть дверь намного быстрее. В следующий момент им пришлось разбежаться в стороны, так как из расширяющейся щели хлынул бластерный огонь.
        - Ты же сняла защиту. Какого черта? - выкрикнул Рут.
        - Там не было никаких турелей, - Вудра с легкостью перекрикивал грохот бластера. - Это наверняка Орей принял нас за чужих.
        Рут еще раз глянул на дверь, и действительно увидел там Орея. Синеголовый держал в руках неведомую пушку, которая выплевывала целый дождь зарядов.
        - Орей! Орей! - Рут замаха руками. - Это мы, твои друзья. Хойал и Джасс!
        - Это не поможет, - рыкнул Вудра.
        Одним прыжком он оказался возле Орея и ударом сшиб его с ног. Орей после непродолжительного полета распластался на полу, бластер вылетел у него из руку. Не успел синеголовый встать, как над нам нависла огромная пасть, полная белоснежных клыков.
        - Эй, давай полегче с ним, - подоспел Рут. - Орей, остынь, мы не пришли драться с тобой.
        Орей прохрипел что-то неразборчивое, но прекратил дальнейшие попытки сопротивляться.
        - Так-то лучше, - рыкнул Вудра.
        - Орей, послушай, - Рут приземлился рядом с вилингом. - Мы твои друзья Хойал и капитан Джасс. Мы просто. играем за других персонажей. Так получилось, что мы не можем какое-то время пользоваться своими собственными.
        Орей замотал головой, похоже, он не очень-то верил в сказанное.
        - Тебе придется принять это, - прорычал Вудра. - Другого выхода у тебя нет.
        Орей только пожал плечами. Он полностью доверил свою жизнь в руки этой странной парочки. Тот факт, что огромный собакен таки смог набрать код доступа, еще не говорило о том, что им управлял тот же самый человек, что и Моралс Джасс.
        - Орей, мир? - Рут протянул ему руку, как только Вудра слез с вилинга. Орей нехотя ответил взаимностью и позволил помочь ему подняться с пола.
        Рут в кратце объяснил ему цель их визита. Как он и предполагал, синеголовый вилинг без раздумий согласился на авантюру. После посещения Лабиринта, Рут теперь лучше понимал мотивы своего компаньона. Однако, пока он не решался сказать ему о том, что его старый друг Жесть скорее всего уже находится в обычном пространстве игры.
        Орей помог Вудре собрать кое-какое снаряжение, а затем в полном молчании они покинули Тортон. Пока Вудра занимался управлением кораблем, Орей и Рут смогли остаться с глазу на глаза. Чтобы общение их было более полным Рут раздобыл на корабле планшет, чтобы Орей мог набирать на нем текст. Орей задумке не обрадовался, и Рута это огорчало. Ведь планшет означал, что Орею уже не так просто будет скрыть свои тайны, а Рута беспокоило, что вилинг не хочет ему довериться. В конце концов, они ведь находились в игре, и, к тому же, в одной лодке.
        - Ладно, Орей. Ты наверно, знаешь, что покинув Лайтстар я в одиночку отправил к месту появление бага.
        - (треск). Да.
        - Так вот, я испытал на себе его действие.
        Вилинг непонимающе хлопал глазами.
        - Я проник туда, откуда ты смог выбраться. Не знаю, как вы его называли, когда сами оказались там, но Жесть зовет это место Лабиринтом.
        При упоминании Жести, глаза вилинга расширились до предела.
        - Что ты сказал? - пальцы забегали по планшету.
        - Я видел Жесть, - повторил Рут. - Он передает тебе привет.
        - Почему ты решил, что это был именно Жесть?
        - Он сам так представился. Жесть - это ведь робот, так?
        Молчание.
        - Послушай, Орей, мне нужно, чтобы ты рассказал мне о Лабиринте.
        - Я знаю не так уж много, как ты думаешь.
        - Возможно, но что-то может пригодится.
        Орей внимательно посмотрел на Рута. По изменению бликов на черных глазах, Рут понял, что Орей пытается найти в новой оболочке свого старого знакомого. Неужели Рут изменился настолько, что люди перестали его узнавать?
        - Орей, если ты до сих пор думаешь, что я не тот, за кого ебя выдаю, то частично ты прав. Лабиринт меняет людей. Очень сильно. Ты бы видел, что там стало с некоторыми..
        - Я (треск) видел, как ломает Лабиринт (треск).
        И Орей принялся что-то набирать на планшете. Писал он долго. Рут частично видел, как синеголовый стирал слова, а затем набирал вновь. Когда вилинг закончил, он перед планшет Руту. Тот несколько огорчился, когда увидел короткий текст.
        Дверь к выходу появилась случайно. Она преследовала нас по пятам, куда бы мы ни свернули. В конце это уже невозможно было выносить. Мы открыли ее просто - при помощи браслетов. Мне было уже все равно, что там будет, за этой дверью, а Жесть цеплялся а что-то. В итоге мы застряли здесь оба.
        Написанное не дало Руту ничего полезного. Однако он не мог не заметить, что версии Жести и Орея несколько отличаются деталями. Чья же была вернее? Тут его размышления прервал возглас Вудры.
        - У нас хвост! Похоже на пиратов.
        - Попробуй оторваться.
        - Уже пробую.
        Иллюминаторы озарила вспышка. Маленький кораблик снова оправдал свое название.
        ******
        Заходящее солнце наконец заглянуло в кабинет Максима Исаева. Несмотря на закончившийся рабочий день, глава игровой корпорации GameDevLaboratories до сих про пребывал на месте. Дорогой пиджак на кожаном диване. Здесь же со спинки свисал галстук. Стоявший посредине стола графин, сейчас ьыл наполовину пуст. Сам Исаев со стаканом воды в руках сейчас прогуливался по кабинету. Сегодня выдался немного нервный день, потому много влаги покинуло организм через подмышки.
        Тут его терминал пискнул, сообщая, что пришло письмо. Исаев кинулся к экрану, и увиденное тотчас разочаровало его. Текст письма был до неприличия мал, да к тому же нес в себе плохие новости.
        Они собираются вновь проникнуть в Песочницу. Мне пришлось им рассказать об источнике.
        Вот идиот! Кажется этот пареньь стал слишком много болтать. Пора бы ему уже определиться на чьей он стороне.
        Исаев пододвинул клавиатуру поближе к себе и в ответ набрал короткое сообщение:
        Перепиши скрипт на их персонажей. Пусть направляет их по потоку Е.
        И изо всех сил Исаев шлепнул по кнопке отправить. Вот так! Не зря говорят, что все гениально просто. Рута Вилсона и его начальницу ждет очень интересный сюрприз. Исаев отставил стакан в сторону. Теперь он в нем не нуждался, ведь ситуация разрешилась сама собой.
        ******
        Крейсер, принадлежавший одному из пиратских кланов, упорно следовал за крохотны Джампом. Они пересекли уже две галактики, однако никто из двух сторон не смог взять хоть какое-то преимущество над другим. Однако, во время после очередного прыжка стало ясно, что более продуманная энергосистема Джампа работает куда эффективнее, чем энергоблоки крейсера. Череда прыжков через пространство полностью вымотала пиратский корабль. Теперь он просто дрейфовал в пространстве, не имея топлива даже на корректировку траектории.
        - Ха-ха, получите, - смех Вудры больше походил на лай, но Рут не рискнул в слух произносить это замечание.
        - Мы оторвались? - Орей поднес планшет к глазам Рута.
        - Да, дружище, - Рут хлопнул вилинга по плечу.
        Оставшейся энергии хватило, чтобы совершить еще целую серию прыжков, что позволило троице быстро перебраться из центра игровой вселенной на ее окраины. Путь их вел к пустынной планете Каракрут, который был полным аналогом Тортона. Бескрайние пески, скрывавшие под собой великие тайны, недоступные простым смертным.
        Джамп-Р плавно скользил над барханами. До сих пор пассажиры корабля не увидели ни одного намека на присутствие цивилизации. Да и живности здесь тоже было немного. Координаты бага привели их огромному кратеру, щедро усыпанному осколками. Похоже, что здесь когда упал огромный метеорит.
        Рут первым покинул Джамп. Его не нисколько не удивило отсутствие информационной таблички. Наоборот, это уже было интересно. Если Нокторол здесь бывал раньше, то наверняка спрятал здесь сокровища. Эта планета была просто идеальном местом, чтобы что-то скрыть от глаз.
        Внизу, на дне кратера находилась еще одна яма. Не такая глубокая, но зато с более крутыми краями. На дне ямы покоилось настоящее чудо. Рут, которого игра приучила к бластерам и взрывам, немало удивился, когда увидел там цветок. Огромный желтый цветок. Рут мог бы навскидку сказать, что это подсолнух, но подсолнухи не растут в обжигающих песках пустыни. Он хотел было воспользоваться сканером, однако сразу опомнился, ведь Нокторол был не гео персонажем. Однако и этот полукиборг обладал множеством полезных способностей. В его руке-бластере обнаружился особый лазер, который мог считывать характеристики предметов. Рут направил луч на цветок, в следующий миг всплыла информационная табличка.
        Название: Элемер
        Тип: растения
        Мин. уровень: нет
        Элемер является редчайшим цветком во вселенной. Вместе с тем, что его практически невозможно отыскать, он несет в себе невероятные особенности. Выпившему его сок гарантируется абсолютная неуязвимость ко всему урону.
        - И мы добрались до этой штуки первыми? - сказал Вудра, когда Рут поведал им сведения о цветке. - Классная вещь. Будь я сейчас в теле Джасс Моралс, непременно взяла эту штуку с собой.
        - Только после меня, - улыбнулся Рут.
        - С тобой справится не составит никакого труда, - Вудра демонстративно щелкнул зубами.
        - Ну-ну, - Рут потряс своей рукой-бластером.
        Завершив словесную перепалку, троица принялась ждать. Под палящим солнцем делать это было сложно. Рут несколько раз порывался отправиться на корабль и подождать там, на что Вудра сказал, что в таком случае он укоротит тело Ноктрола еще на пару сантиметров. Через некоторое время Орей подошел к Руту и вручил планшет. Вилинг, казалось, было совершенно невосприимчив к невыносимой жаре. Рут прислонил руку к планшету, чтобы хоть немного разглядеть экран. Там был короткий текст с просьбой Орея найти его родственников в реальном мире и сообщить им, что тот жив, хоть и находится в довольно странном состоянии, не совсем подходящем для умершего… Теперь, когда Руту известны, некоторые тайны личности синеголового вилинга, Орей не ограничивал себя в просьбах.
        - Хорошо, я попробуй их найти, - пообещал Рут, хотя сам понятия не имел как это сделать. Возможно, придется поднапрячь Марка.
        - Внимание, сейчас начнется! - Вудра сверился с игровыми часами.
        В следующий миг яркая вспышка озарила все вокруг. Как и в прошлый раз, Рут ощутил, что все происходящее вокруг замерло. А потом что-то пошло не так. Белая пелена начала рассыпаться на куски, а которой проглядывали вовсе не стены Лабиринта.
        Глава 15. Новый поворот
        Рут несколько раз моргнул, но сомнений не было - то, что его сейчас окружало, было не виртуальной реальностью. Рут оказался в комнате Марка. Это означало, что их противники снова сделали два шага, пока Рут и Лизи делали один. Размышляя об этом, Рут пробежался глазами по комнате. Тут его в поле зрения попал Марк, который зачем-то вскрыл игровой терминал Рута. Через шлейф Марк подключил какое-то устройство. Рут нахмурил брови в попытке сообразить, что бы это все могло значить.
        Тут с бутылкой воды у виска в комнату вошла Лизи. Рут лежал на диване лицом ко входу, а вот Марк занимался своими делами, повернувшись к обоим спиной. Это дало парочке возможность понаблюдать за творившимся на их глазах таинством. Лизи кивнула Руту и приложила палец к губам. Тот в ответ медленно поднял большой палец вверх.
        Лизи, как настоящая кошка бесшумно ступила на ковер и направилась к ничего не подозревавшему Марку. Ей практически удалось зависнуть над ним, подобно грозовой туче, как в этот момент под ее ногой раздался шорох. Лизи увидела на полу оберточную упаковку от питательного батончика. То же самое увидел и Марк, когда обернулся на шум.
        - Ли..? - Марк не успел договорить, так как в этот момент на его щеку опустилась карающая женская ладонь.
        Раздался оглушительный звон. Руту показалось, что он и сам ощутил на себе силу Лизиной пощечины.
        - За что? - Марк с воплями успел отскочить, а Лизи в это время уже заносила руку для второго удара.
        - Чертов предатель! - не своим голосом крикнула девушка. Руту почудилось, что в это момент он услышал голос Моралс Джасс.
        - Ублюдок! А ну иди сюда! - Лизи вновь добралась до своей жертвы.
        Ее кулаки раз за разом врезались в тело Марка.
        - Рут, чувак, помоги, - взмолился Марк - Эта баба слетела с катушек.
        Рут скинул с головы кольцо и медленно поднялся с дивана. Он не совсем понимал, что такого наворотил Марк, но если судить по реакции Лизи, то дело дрянь. Обхватив обеими руками талию, он оттащил девушку от уже изрядно потрепанного Марка.
        - Ух, спасибо, - Марку удалось наконец перевести дух, но ненадолго. Мощный удар Рута в солнечное сплетение сразил парня наповал. Марк упал на пол, сжавшись в комок и держась за живот. Несколько секунд он не дышал, а потом зашелся кашлем.
        - А ты-то за что? - прошептал Марк. Говорил он так, будто его сейчас стошнит. - Еще друг называется..
        - Рассказывай что ты тут делал пока мы были в игре? - голос Рута сквозил холодом.
        - Разве не ясно? - Лизи с отвращением рассматривала разворошенный терминал. - Все это время у нас был крот.
        - Крот? - удивился Рут. - Это Марк-то?
        - А ты посмотри, чем этот козел тут занимался, - Лизи ткнула пальцем в провода.
        Со слов Лизи с помощью специального устройства Марк во время работы терминала, перезаписывал его настройки, иначе говоря, обновлял. Однако такие действия могли выполняться только в случае неисправности терминала, и, что самое главное, не во время сеанса игры. То, что Марк своим проникновением в аппаратуру, не убил своих друзей, было настоящим чудом. И сомнений тут быть не могло - Марк работал по обе стороны баррикады.
        Сам Марк выслушал эту версию, ни разу не попытавшись оправдать свои действия. Он просто оперся спиной о стену и сидел в таком положении, закрыв глаза. Руту во все это верилось с трудом, но тот факт, что Лизи обнаружила следы вскрытия и на своем терминале, и то, что Марк молча соглашался со всеми обвинениями, заставило его сделать непростой выбор.
        - Марк, зачем? - тихо сказал Рут. - Что мы такого сделали, что ты отплатил нам такой монетой?
        - Ничего вы мне не сделали, - нехотя отозвался Марк. - Просто..
        - Просто что? - воскликнула Лизи.
        - Просто тебе так захотелось?
        - Нет, конечно же. Меня заставили.
        - Кто? - хором произнесли Рут и Лизи.
        - Исаев, кто же еще…
        Сразу после того, как Рута с треском вышвырнули из корпорации, сам генеральный директор Максим Исаев вызвал к себе Марка и поручил ему, так называемую, личную задачу, которая заключалась в том, чтобы приглядывать за Рутом. Исаев знал, что характер Рута заставит того докапывать до истины, поэтому необходимо было знать о всех действиях Рута. А чтобы Марк был хорошим шпионом, Исаев пригрозил ему увольнением с выдачей негативной характеристики, с которой возможность устроится на новую работу попросту отсутствовала.
        - Помнишь, Рут, я говорил, что больше ничего не умею, кроме как работать на эту чертову корпорацию? - с горечью сказал Марк - Я просто побоялся остаться ни с чем. В отличие от тебя.
        Весь рассказ на лице Марка держалась грустная улыбка, которая однако не произвела на друзей должного впечатления. Лизи молча сидела на диване, сложив руки на груди и о чем-то думала. Эту неловкую тишину нарушил Рут.
        - И что мы теперь будем делать
        - А разве не ясно - встрепенулась Лизи. - Преступник должен искупить свою вину или пусть катится к своему Исаеву.
        - Как? - просипел Марк.
        - Расскажи все, что знаешь о планах Исаева, зачем он это делает и тому подобное, - и добавила, когда Марк облегченно выдохнул. - На весь мир.
        - Жестко, но справедливо, - подтвердил Рут.
        - На весь мир? - кудрявая макушка задрожала от волнения. - Да меня же через пару минут после этого убьют!
        - Ну а как ты хотел? - Лизи была непреклонна. - Ты тоже чуть нас не убил, а Рут вообще несколько раз был на волоске.
        Под напором вины и тяжелых взглядов друзей, Марк сдался. Все необходимое для записи видело было подготовлено за пару часов. Марк должен был рассказать на камеру. Все, кроме одного момента. Марк знал, где находился вход в Песочницу. Это Рут и Лизи собирались продемонстрировать сами.
        Перед самым началом Марк снова завел шарманку о возможной своей кончине, что привело к окончательной потере терпения у Лизи. Она выдала такой монолог из крепких слов, отчего дальнейшее нытье Марка на этом фоне потеряло всякий смысл.
        Лизи силой посадила Марка за стул и включила запись. Теперь тому деваться было некуда, и он начал говорить. По началу немного стесняясь, но уже к середине своего рассказа Марк разошелся не на шутку. Видео получилось объемным и очень информативным на целый час. Лизи была рада тому, что все удалось записать с одного дубля.
        Ролик они залили на один из крупнейших форумов по «Space wonderer 2.0». К видео друзья прикрепили еще и ссылку на трансляцию - так Рут рассчитывал подтвердить слова Марка, а заодно нанести серьезный урон корпорации. Пусть посетители сайта в прямом эфире наблюдают, как Рут и Лизи найдут пропавших игроков.
        - Если что-то пойдет не так, срочно выводи нас из игры, - девушка давала Марку последние наставления. - Каким бы говнюком ты ни был, нам придется доверить свои жизни тебе. Так что не подкачай.
        Ее слова вновь глубоко и больно пронзили Марка, но с этим он ничего не мог поделать. Нужно расплачиваться за содеянное. Рут же ничего не сказал своему другу. Если Марк слишком горбат, то тут, как говориться, только могила поможет.
        Гостиная Марка начала штукатуркой осыпаться со стен виртуального мира, где проглядывали бесконечные песчаные дюны. Рут понял, что он и Лизи возобновили игру ровно с того самого места, где их выкинул баг из игры. Все осталось на том же месте, за исключением Орея. Похоже, синеголовый вилинг был единственным, кого засосало в песочницу. По крайней мере, поиск по игровому миру ничего не дал.
        - Трансляция идет? - спросил Вудра, пока они возвращались к кораблю.
        - Сейчас проверю, - Рут при помощи браслета вызвал специальное меню, через которое можно было управлять эфиром. Число в пятьдесят зрителей немного огорчало, но в то же время и обнадеживало, потому что аудитория с каждой минуту увеличивалась на пару человек.
        «Ого! Сейчас начнется!»
        «Кто из них кудрявый?»
        «Зачетный волчара!»
        «А я бомж и у меня нет денег на игру»
        «Я как-то играл с этим хреном на тарелке. Мерзкий тип.»
        «Кто-нибудь скажет, кто из них кудрявый?»
        Рут с трудом сдерживал ликование. Все-таки видео с Марком нашло отклик! Это не могло не воодушевлять на подвиги.
        - Ну что там? - Вудра заметил глупую улыбку на лице Ноктрола.
        - Все путем, - отозвался тот. - Нас уже смотрят.
        «Вот это рык у волчары»
        «И че?»
        «Вы че там примерзли что ли?»
        «Видосс фейк»
        ****
        Наступившим утром организм Максима Исаева снова вывел огромное количество влаги. И дело было вовсе не в опрокинутой чашечке кофейного напитка. Каждый рабочий день у Исаева начинался с беглого просмотра новостей на форумах, посвященных своему детищу. Таким образом Исаев лично знакомился с настроением игроков, и это помогало ему принимать удачные решения относительно нового и уже имеющегося контента в игре. Но сегодня на форумах все словно с ума посходили. Обычные посетители и матерые администраторы горячо спорили о великом заговоре GameDevLaboratories, суть которого было похищение сознания игроков и создания с их помощью нового типа общества, построенного исключительно в виртуальном пространстве.
        Поначалу Исаев не мог взять в толк, откуда мнения людей так совпадают с его собственными целями, а потом он увидел то самое видео. Оно было загружено прошлым вечером, но за ночь его его просмотрела половина населения Земли. Вот тут-то кофейная чашечка не выдержала эмоционального напряжения своего хозяина и пролилась ему на штаны, а затем полетела на пол, где и закончила свое существование в виде неприглядных осколков.
        Исаев медленно навел на кнопку воспроизведения и запустил видео. Целый час он сидел и не шевелился, наблюдая за тем, как Марк на экране послушно выкладывает все, что когда-либо слышал от него самого. Однако все оказалось не так уж и катастрофично. Без вещественных доказательств, которых у Марка естественно не было, весь его монолог выглядел, как бред дурачка. Пусть такая провокация и наделала шуму, но лавина обсуждений исчезнет так же быстро, как и возникла.
        Исаев откинулся на спинку кресла. Что же, кудрявого следует проучить. Нет, у Исаева не было в планах физически вредить Марку. Это могло сразу навлечь подозрения. Исаев сделает так, как и грозился: увольнение с выдачей самой жуткой характеристики, которую можно только придумать. Извини, Марк. Ничего личного, просто бизнес.
        Тут взгляд Исаева упал на прикрепленную к видео ссылку на трансляцию. Исаев перешел по ней, и его сердце тут же забилось быстрее. Аудитория в сто тысяч человек наблюдала за тем, как двое игроков направлялись к краю игровой вселенной. Исаев сразу понял, куда они направляются, он ведь сам показывал Марку замаскированный вход в Песочницу. Если эти двое доберутся туда, то к корпорации появится очень много неприятных вопросов от всевозможных инстанций и партнеров. Нужно было срочно принимать меры. Не теряя ни секунды Исаев набрал в секретный чат.
        - Дело плохо. Произошла утечка информации.
        - Насколько плохо??
        - Могут полететь головы. Обществу стало известно о песочнице.
        - Какие есть предложения по решению ситуации?
        - Перенести, запечатать вход?
        - Для этого нужно время.
        - К тому же вход нужно скрыть ото всех, а значит придется выпустить общее обновление.
        - Мася, это кто-то из твоих помощников проболтался? Ну ты и дебил!
        - Разбираться кто дебил будем потом, а пока нужно закрыть вход.
        - Я же говорил, что для этого понадобится целое обновление. На ходу внести изменения мы не сможем!
        - Делайте обновление, а мы их пока задержим.
        - Исаев, ну ты и попал!
        ***
        Рут не мог понять было ли каким-то очередным совпадением то, что его стартовая локация оказалась по соседству с Песочницей. Сейчас они с Вудрой совершали серию прыжков через пространство, чтобы поскорее оказаться на плато Даардан. Конечно, Руту было интересно взглянуть на то место, откуда начался его путь в этой игре. Последний раз, когда он там был, скалы покрывал снег, а ветер был куда яростнее и холоднее. Еще Рут хотел вновь увидеть город лок'ки, и, если остались, останки Снара. Последнего Рут стеснялся даже в собственной голове.
        Между тем количество наблюдавших за их действиями уже приближало к двумстам тысячам. Кто-то из зрителей даже предлагал свою помощь, поскольку было мнение, что корпорация обязательно создаст преграды. Однако, Рут не спешил обзаводиться союзниками. Маловероятно, но возможно, что корпорация еще была не в курсе происходящего.
        В последнем прыжке они вынырнули из подпространства неподалеку от Треномо'ина. Тут Руту и Лизи, а соответственно и их многочисленной аудитории, предстало невероятное зрелище. Возле планеты «дежурила» настоящая армада из разнообразных крейсеров и кораблей-разрушителей и других суден, намного превышающих размеры Лайтстара. Вся эта вооруженная толпа была приправлена плотными тучами истребителей. Но самое страшное было не это. Каменную планету прямо сейчас пытались раскрошить на мелкие камешки несколько десятков бомбардировщиков.
        «Че? Откуда там стока кораблей?»
        «Хыы! Империя наносит ответный удар!»
        «Ребят, вам не затащить! Я помогу!»
        «И я!»
        «Походу кудрявый не соврал».
        - Э… Что будем делать? - Рут развернулся к Вудре.
        - Не знаю! - огрызнулся тот. - Не видишь, я думаю.
        Пока их корабль не был замечен здоровенными орудиями. Возможно, за ними просто следили, но никто не спешил открывать огонь. Рут не мог без дела болтаться в пространстве, в то время, как Вудра пытался придумать выход. Он повернулся к небольшому шарообразному дрону, зависшему посредине их кабины. Это была камера, точнее, виртуальная ее сущность. Именно с ее помощью, происходящее рядом с Рутом и Лизи транслировалось на весь мир.
        - Слушайте! - обратился Рут к зрителям. - Доступ к планете заблокирован. Но мы сейчас подумаем, как до нее добраться. У кого-нибудь есть идеи?
        Сам Рут высказал идею сделать очередной прыжок в подпространство и таким образом перемахнуть весь этот флот.
        - Не получится, - вздохнул Вудра. - Мы выпрыгнем намного дальше, чем это не необходимо. Я не слышала, чтобы кто-то корректировал длину прыжка.
        В этот момент на некотором удалении от грозной флотилии то тут, то там начали вспыхивать огоньки. Рут заглянул в меню трансляции - почти полмиллиона зрителей и все, как один, рвутся в бой.
        - Похоже, что..
        - Да, - согласно покачал косматой головой Вудра. - Теперь мы не одни.
        Игроки все прибывали. Кто на крохотных корабликах типа Джампа, кто привел за собой небольшой флот. Некоторые выпрыгивали из подпространства на крейсерах и кораблях, подобных Лайтстару. Вот-вот должно было начаться самое грандиозное сражение в виртуальном космосе.
        Рут насчитал около полусотни крупных суден. Все же этого было недостаточно, чтобы хоть отвлечь на себя столь мощный флот. Однако желающих помочь становилось все больше и больше. Через несколько минут рядом с планетой вырос еще один парк космических великанов.
        «Щас что-то будет».
        «Ой, мама..»
        «Наконец кто-то додумался устроить в этой игре нормальную заварушку.»
        - Почему никто не начинает бой? Чего все ждут? - Вудра всматривался в облако кораблей, застывших в молчаливом противостоянии.
        - Сигнала к бою, - ответил Рут. - Ясно же.
        Вудра косо посмотрел на него. Не умничай тут.
        Космос озарился еще несколькими вспышками, и рядом с ними возникла парочка крейсеров. Один из них вышел из подпространства, что едва не раздавил маленького Джампа.
        - Эй, дубины, - прорычал в окно Вудра. - Вы где водить учились?
        Но команда пилотов само собой не могла слышать такую критику в свой адрес. Корабли, заняв по обе стороны от Джампа свои места, замерли.
        - Надо торопиться, - сказал Рут. - Не то планету скоро разнесут в клочья.
        - Что делать? - когти Вудры зависли над панелью с клавиатурой.
        - У нас есть что-нибудь из вооружения?
        Вудра непонимающе уставился на Рута.
        - Ну пальни по кораблям, и бой сам собой начнется.
        - А-а! - похоже сегодня была очередь Вудры догонять в умственном плане. - Пушки тут неважные, только мух отгонять, но должно сработать.
        Из под кормы выскочили два тоненьких луча и умчались в направлении облака истребителей. Заряды угодили в одну из машин, но судя по всплывшей табличке не нанесли ей серьезного урона.
        Противником «Истребитель Тени» получен урон в 50 единиц.
        Броня: 2950 единиц.
        Целостность: 5000 единиц.
        - Истребитель Тени? - хмыкнул Рут. - Они не смогли придумать ничего лучше.
        - В любом случае это все лишь боты, - отозвался Вудра. - Я как-то читала отчет про них. У корпорации таких игрушек должно быть припасено немало.
        Едва бластерный огонь достиг цели, как все корабли вокруг охватил какой-то всеобщий мандраж, и они ринулись в атаку, не особо разбираясь, кто оказался в перекрестии прицела - друг или враг.
        - Началось, - прошептал Рут, наблюдая, как все пространство вокруг засияло разноцветными огнями.
        Бам! Это здоровенный снаряд прошел совсем рядом с их Джампом, слегка зацепив корпус. Этого хватило, чтобы суденышко не слабо мотнуло в сторону.
        Внимание! Попадание плазменного снаряда
        Урон: 0 единиц
        Поглощено щитом: 0 единиц урона
        Остаток брони: 50 единиц
        - Двигай, - Рут хлопнул своего собачьего компаньона по огромному плечу. В ответ раздалось тихое рычание, но Джамп тронулся с места. Крошка-кораблик нырнул вниз как раз вовремя, так в следующую секунду в то место, где стоял корабль ударила огромная бомба. Все вокруг объяло испепеляющим излучением, от которого корпуса крейсеров, находившихся поблизости начали превращаться в пыль.
        Вудра не просто так выбрал это направление. Еще до начала боя он заприметил с десяток мощных кораблей-разрушителей, среди которых можно было вполне чувствовать себя в безопасности. Сейчас эта группа словно ледокол прорубала себе дорогу. Однако Вудра не спешил влетать в гущу боя. Хоть Джамп и был премиальным кораблем, на его было практически не было никакой брони. Лишь небольшой силовой щит мог спасти от непрямых попаданий. Вудра уверенно управлял кораблем, так что Рут не стал включать щит, полностью положившись на конек Джамп - невероятную маневренность и способность исчезнуть из под носа противника.
        - Нужно в первую очередь уничтожить бомбардировщики, - прокричал Рут в камеру-шар. Цепная реакция, которую произвел выстрел Джампа привела не только к всеобщему оживлению ботов, но и к ускоренной бомбардировке планеты.
        Как бы ни хотели помочь Руту другие игроки, но пробиться через плотные ряды вражеских космических кораблей было не так-то просто. Примерно половина людей, что присоединилась к Руту до начала боя уже успела погибнуть и возродиться на стартовых локациях. К счастью, число уничтоженных союзников быстро компенсировалось постоянно прибывавшими энтузиастами.
        Армию ботов атаковывали со всех сторон. С поверхности планеты начали подниматься гигантские плазменные шары. Это населявшие ее народы и существа встали на защиту своего дома. Объединившись, они запустили несколько зенитных мортир, способных прямым попаданием полностью уничтожить корабль.
        Один! Два! Три! Четыре!
        Рут видел, как бомбардировщики превратились в груду осколков и начали падать на Треномо'ин. Уцелевшие корабли в спешке начали менять траекторию движения.
        - Отлично, - подумал Рут. - Мы выиграли немного времени.
        Их Джамп осторожно подбирался к той самой группе кораблей, что уже проделали целый тоннель в линии обороны. Кораблик держался подальше от крупных орудий, так как по ним могли вести огонь в первую очередь. Вудра определил, что капитанские мостики атаковывались ботами, как раз меньше всего, сосредоточиваясь на силовых элементах кораблей. По этой причине он пристроил Джамп вблизи одной из наблюдательных башенок.
        «Чего они боятся?»
        «На то корабле можно прыгнуть прямо на планету»
        «Пилот хоть и собака, но яйца походу свои дома забыл»
        ***
        Максим Исаев тоже наблюдал за развернувшимся сражением около захолустной планеты. Происходящее откровенно ему не нравилось И дело было вовсе не в том, что флот, который там разместили, постепенно таял, а в том, что выступление Марка нашло такой большой отклик в многомиллионной аудитории игры. Теперь в отношении этого кудрявого идиота придется действовать еще осторожнее. Но сначала нужно успеть закрыть вход в Песочницу и убрать все возможные следы скрипта из игры. Исаев бросил на это силы большинства программистов, но даже в таком случае срочный патч будет готов лишь через полчаса. После этого можно будет вздохнуть с облегчением. А пока Исаев отправил к Треномо'ину еще один флот.
        ***
        Рут, Вудра и все остальные не сразу поняли, что оказались окружены еще более внушительным количеством кораблей. Их противник настолько разбрасывался боевыми единицами, что выводил корабли из подпространства прямо в гущу боя. Все вокруг охватило пламенем горящих исполинов, которые ежеминутно разрывали взрывы собственных топливных реакторов.
        Маленький Джамп ловко увернулся от очередной взрывной волны и помчался к планете. Спустя несколько секунд на его месте возник крейсер, раздробив при этом себя и пару соседних кораблей.
        - Мы не сможем долететь до планеты, - взвыл Вудра. - Нас обязательно кто-нибудь расплющит.
        - Тогда надо прыгать, - заявил Рут.
        Он обеими руками пытался удержаться за второе кресло пилота, но Вудра водил слишком круто. В итоге Рут отлетел к соседней панели. Удар был настолько сильным, что панель выплюнула сноп искр и погасла.
        - Черт, давай аккуратнее, - взмолился Рут. Затылок болел так, что казалось, искры вылетели не из панели, а как раз из него.
        - Стараюсь, - сквозь зубы прорычал Вудра и снова круто развернул корабль.
        - Нужно прыгать и дело с концом!
        - Куда прыгать?
        - Вперед! На планету!
        - Рут, ты рехнулся!
        - Ты можешь укоротить прыжок?
        - Я..
        - Лизи, давай пробуй! Пробуй хоть что-нибудь!
        «Почему он назвал собаку женским именем?»
        «Потому что собакой не управляет кудрявый»
        «По-моему кудрявый тот, что на тарелке летает»
        После очередных, слишком близко пролетевших плазменных снарядов стало ясно, что дальше будет только хуже. Даже такому крохотному кораблю, как Джамп просто не сможет пробиться уцелевшим до планеты. Вудра поспешил развернуться и как можно скорее покинуть опасный сектор. Несколько выстрелов все же попали по ним, к счастью, щит выдержал нагрузку.
        Перед командой Джампа возникла новая проблема - пусть назад преграждал здоровенный крейсер, который прибыл во второй волне. Отличительной особенностью новоприбывших от тех кораблей, что изначально стояли возле планеты, было заметно более мощное вооружение и особое поле, которое притягивало к кораблю все, что пролетало неподалеку. Поэтому приближаться к крейсеру, чтобы проскочить мимо орудий было опасно. Джамп могло попросту захватить полем. Выход был только один - снова прыгать в подпространство. Вудра в спешка защелкал по клавишам, из всех сил стараясь не допустить ошибок в расчетах, которые в предыдущих прыжках проскакивали то тут, то там, однако это было не так важно, поскольку, пространство вокруг них было относительно пустым, то есть не в кого было врезаться. Рут, конечно же, не бы в курсе подобных проблем, потому сейчас просто наблюдал за движениями Вудры, полностью уверенный в том, что тот все делает правильно.
        Наконец Вудра закончил вводить данные. Через несколько секунд за окнами вспыхнул яркий свет, и все поле боя исчезло.
        - Где мы? - Рут подплыл к звездной карте.
        - Не так далеко, - Вудра с громким вздохом откинулся на спинку кресла. Что ж, в этот раз было допущено куда меньше ошибок.
        - А как нам теперь вернуться?
        Карта показывала, что они переместились в соседнюю планетарную систему. По идее отсюда даже должны быть видны вспышки от бластеров.
        - Слушай, - в голову Рута пришла очередная идея. - А ты можешь рассчитать прыжок ток, чтобы мы оказались у самой планеты?
        - Я же гово..
        - Знаю, знаю, - перебил Рут. - Но мы же можем сделать несколько прыжков? И рассчитать их так, чтобы оказаться у Треномо'ина?
        Вудра молчал, пытаясь сообразить, что от него хотел добиться Рут. Да, сегодня точно был не его день, чтобы играть в мозговой штурм. Постепенно искорка идеи, что поселил Рут в мозгах Вудры, а точне Лизи, стала разгораться и вскоре превратилась в бушующее пламя.
        - А! - гавкнул Вудра. - Вот, что ты имеешь ввиду.
        Рут театрально похлопал в ладоши.
        - Сможешь так сделать?
        - Попробую, только… - замялся Вудра, но затем пересилил себя. - Видишь ли, я иногда ошибаюсь в расчетах.
        Рут застыл на месте, покачиваясь на платформе.
        - И что дальше?
        - Ну это влияет на конечную точку, то есть мы можем выпрыгнуть немного не там, где ожидается.
        - Ну и ладно, - отмахнулся Рут. - Подумаешь, выпрыгнем прямо на поверхности.
        - Это не шутки! - Вудра вскочил с кресла. - Нас может размазать в лепешку.
        Конечно, Рут прекрасно понимал, что у них нет права не ошибку. Если Вудра напутает с координатами, им придется начинать игру со стартовой локации, на что, само собой, у них времени нет. Рут придется полностью довериться математическим способностям Вудры-Лизи. Рут немного пожалел, что за время проведенное в игре не освоил ни одну профессию, занимаясь лишь погоней за призрачным багом.
        - Ну че, понеслась, - Вудра сцепил руки в замок, так сильно, что затрещали суставы. - Так-так, с чего бы начать…
        Его лапы снова запрыгали по клавишам. А потом началась череда прыжков в подпространство, сопровождающаяся вспышками света. Все это время Рут находился за спиной своего компаньона, чтобы ни коим образом не отвлекать того от вычислений. Вудра тем временем полностью погрузился в свою задачу, которая оказалась на порядок сложнее, стоило за нее взяться. Совершить цепочку прыжков - плевое дело, совершить цепочку прыжков и при этом выпрыгнуть в конкретном месте - совершенной иной уровень пилотирования. К этой задаче подмешивался тот факт, что все вычисления, пусть и весьма упрощенные, игрок должен выполнять сам. Иными словами, в игре не было вычислительных устройств, которыми можно было воспользоваться. Все расчеты должны были выполняться только своей головой.
        С последним у Вудры, точнее у Лизи, были некоторые проблемы. Дело в том, что современное поколение практически вытеснило из обихода устный счет. Теперь намного проще было положиться на технику, которая не давала ошибок для повседневных задач, что привело к тому, что люди попросту перестали считать самостоятельно. Конечно, некоторое энтузиасты, вроде Лизи, могли освоить устный счет, но в цифровую эпоху это выглядело, как нечто экзотичное.
        Вудра решил зайти с большого круга и постепенно снижать расстояние до Треномо'ина, двигаясь по спирали. В один момент до планеты можно будет попросту допрыгнуть напрямую. Так и двигался Вудра постепенно сокращая расстояние. В голове он держал необходимое расстояние до Треномо'ина и после каждого прыжка выполнял сверку. Наконец цифры приблизительно совпали, и Вудра принялся перенастраивать направление прыжка.
        - Все, финиш! - сообщил Вудра и нажал кнопку запуска.
        Полыхнула вспышка, а в следующий момент кабину пилотов наполнил ужасающий скрежет.
        Глава 16. Еще чуть-чуть
        Из-за внезапного торможения Рут и Вудра вылетели наружу через смотровые окна. Скорость, которую успел набрать Джамп в космосе была приличной, и теперь эта скорость вся передалась пассажирам корабля. Рут и глазом моргнуть не успел, как очутился лежащим на неровном камне в нескольких километра от своего транспортного средства. Вудра оказался тяжелее, поэтому протелел немного меньше.
        Руту казалось, что его виртуальное тело на мгновение превратилось в лепешку, а потом собралось в обратно. Каждая виртуальная косточка нестерпимо болела. К тому же он здорово приложился головой об поверхность, о чем тут же напомнила информационная табличка.
        Внимание! Ты получил урон в 4900 единиц!
        Здоровье:1100
        Получен отрицательный эффект: оглушение. Время действия: 10 мин.
        Офигеть! Рут едва не погиб при падении. Наверняка, от брони вообще ничего не осталось. Он вызвал меню характеристик персонажа и понял, что находится в довольно плачевном положении. Рут узнал, что к потрепанной туше добавилась полностью уничтоженная антигравитационная платформа. Сейчас она отказывалась даже попытаться приподнять Рута. Протез вместо левой руки оказался весьма многофункциональным, благодаря чему Рут смог провести быструю диагностику платформы, и даже, немного восстановить работоспособность. По крайней мере платформа могла парить на очень низкой высоте, едва не касаясь камней. Рут был рад и этому, ведь в противном случае, ему бы пришлось пройти остальной путь ползком, пока не найдет подходящие запчасти. К немалому его удивлению, выяснилось, что рука может и генерировать лечебную жидкость, причем настолько мощную, что хватило все четыре капли, чтобы полностью восстановить здоровье.
        Закончив работать надо собой, Рут медленно поплыл к Вудре. Его собакоподобному компаньону повезло куда меньше. Пусть раса Вудры и обладала способностью самостоятельно восстанавливать здоровье, но когда в животе торчит огромный обломок скалы, тут не до самолечения. Вудра медленно умирал, его показатель здоровья уменьшался с каждой секундой на пять-семь единиц. Всего у собакена осталось в запасе около тысячи. Руту удалась приподнять его так, чтобы поза хоть издалека напоминала сидячее положение.
        - Радует, что это все понарошку, - прохрипел Вудра, сплевывая сгусток крови, которая была смоделирована до омерзительности точно. Рут глубоко вздохнул, на время успокоив начавшийся было всплеск в желудке.
        - Ты о чем?
        - О том, что я сама цела, хотя кто знает, что Марк делает сейчас с нашими телами, - каждое слово давало Вудре с большим трудом.
        - Надеюсь, ничего неприличного, - хмыкнул Рут.
        «Нифига собакена разворотило»
        «Интересно насколько это больно?»
        «Чел, ты больной»
        «Ух! Кровь, кишки!»
        - Давай-ка попробуем из тебя вытащить это, - здоровой рукой Рут ощупал торчащий осколок. Вудра тут же завыл от боли. - Не ной. Сама же сказала, что это все понарошку.
        Схватившись поудобнее, Рут потянул камень на себя. Тут же его обдало фонтаном теплой крови, от которой его едва не стошнило. Однако осколок сидел очень крепко. К тому же, кровь омыла и торчащую часть, так что ухватиться было непросто. После нескольких неудачных попыток, Рут решил придумать другой способ. За это время уровень жизни Вудры успел уменьшиться до восьмисот единиц.
        - Думай, думай, - Рут бормотал себе под нос.
        Его взгляд упал на его чудо-руку. Возможно, в ней найдется, чем вытащить булыжник из Вудры. К великому сожалению Рута крюков и прочих приспособлений в арсенале не нашлось. Зато была очень точна пушка. Руту еще ни разу не приходилось ей пользоваться. Однако, Вудра вот-вот умрет, так почему бы не вышибить клин клином? Какая ведт разница, отчего у того будет дырка - от пушки или от осколка.
        - Слушай, Вудра, - голос у Рута был нетвердым. - Сейчас будет немного больно.
        - Да ты что? - оскалился тот. - А мне сейчас по-твоему смешно что ли?
        - Ладно, - Рут нацелил свою протез на живот Вудры. - Терпи, короче.
        Оказывается, чтобы выстрелить достаточно было нажать на небольшую кнопку, что расположилась в районе локтя. Тут же находилась регулировка мощности и, очень удобная штука, регулировка ширины луча. Рут настроил оружие так, чтобы луч был не толще пальца. Это позволит ему аккуратно раздробить камень, вместо того, чтобы спалить Вудру целиком. Руки-то, в том числе и механические, дрожали!
        «Ого, это че он щас по собаке будет из пушки палить? Я за попкорном!»
        «Э! А когда мир спасать будем? Отключаюсь»
        Первый выстрел ударил точно по цели, разбив осколок на две части. Рут снова попробовал вытащить их руками, но камни сидели в теле все так же крепко. Пришлось сделать еще несколько выстрелов, в результате которых часть породы, вперемешку с обоженными внутренностями, попросту вывалилась на колени Вудре. Стискивая челюсти до боли, что помогало сдержать рвотный позыв, Рут наконец смог вытащить оставшиеся куски. Все это время Вудра оглушительно орал, иногда пытаясь отмахнуться от новоиспеченного хирурга в образе Ноктролла. Здоровье его при этом упало до двухсот единиц. Рут поспешил произвести лечебную микстуру, чтобы его подопечный не умер прямо у него на руках. Снадобья понадобилось в разы больше. Поначу все лечебные свойства уходили на то, чтобы зарастить дыру в животе, которая все время при этом шипела и сочилась белой субстанцией.
        - Я..не..могу. больше это. терпеть… - выдавил Вудра и упал навзничь. Надпись над ним потускнела, что значит Лизи вышла из игры. Ладно, так будет даже проще лечить Вудру.
        Пока тело собакоподобного существа восстанавливалось, Рут боялся, что в один прекрасный момент лечебная жидкость кончится, но, к счастью, все обошлось, и теперь Вудра лежал с залатанной раной и полным показателем здоровья. Как бы теперь сообщить Лизи, что можно заходить в игру?
        - Если она сейчас смотрит трансляцию, то беспокоится не чем, - успокоил он сам себя.
        Теперь надлежало выяснить, как далеко они находятся над входом в песочницу. Планету больше не сотрясали взрывы от бомб, но все небо полыхало от бесчисленных вспышек. Там, в космосе бой продолжался до сих пор. Рут заметил несколько кораблей, которые падали на планету, полностью уничтоженные. Лишь их горящие останки отдаленно напоминали, что когда-то это были корабли. Рут посмотрел туда, где находилось то, что осталось от Джампа. Оказывается при выходе из подпространства, они оказались наполовину погруженные в скалу. Задняя часть их корабля была полностью поглощена камнем, а в смотровых окнах имелись две дыры - красноречивое напоминание о том, куда подевались пассажиры. Не было никакой уверенности в том, что хоть какие-то системы корабля продолжали работать, но больше идей у Рута не было. Его собственная карта показывала, что в этом месте он был впервые, имелось лишь несколько светлых областей, однако среди них не было нужного Руту места.
        Не спеша и цепляясь за камни, Рут поплыл к Джампу.
        - Ребят, есть кто на Треномо'ине? - сказал Рут в камеру. Шару было все нипочем, он словно призрак, пропускал через себя любые повреждения. - Подвез бы кто-нибудь.
        «Катись сам на своей тарелке. Еще и катать тебя должны».
        «Чорт совсем обнаглел»
        «И где обещанное разоблачение???????????»
        - Странно, - подумал Рут. - Последний раз, когда я был тут, здесь кажется была зима, но сейчас что-то снега не видать. А ведь не так уж и много времени прошло.
        Он не успел проплыть и полкилометра, а его платформа уже была покрыта хорошим слоем пыли. Да и самому приходилось периодически отряхиваться, Хотя ветер на время стих, но Треномо'инский песок каким-то образом все равно попадал в рот и хрустел на зубах.
        День понемногу переходил в вечер, и происходившее над головой Рута сражение становилось все более отчетливым. Сейчас уже можно было разглядеть отдельные крупные детали кораблей и пролетавшие на х фоне крохотные точки истребителей. Рут замер на несколько секунд, чтобы посмотреть на красочную битву. Если бы не срочные дела, от которых зависел смысл всей этой заварушки, то можно было, как следует насладиться эффектами космических баталий. Рут поспешил к кораблю, вдобавок до его ушей донесся странный шум, похожий на звук двигателей. Рут несколько раз оглядел небо, но источника звука так и не нашел. Тем временем шум нарастал. Рут прибавил ходу, но его антигравитационная платформа в наполовину исправном состоянии работала на пределе. Большую скорость выжать не получиться. Но в следующие секунды Рут пришлось не разгоняться, а наоборот тормозить.
        Впереди, в каких-то обычных двадцати шагах стоял огромный валун. Именно тогда Рут услышал серию коротких и пронзительных звуков, которые могли принадлежать лишь очень большой бластерной пушке. А затем валун превратился в пылающий шар плазмы. Рут мгновенно откинулся назад, переведя центр тяжести в ту же сторону, и платформа начала быстро снижать скорость. Неисправные системы внутри нее работали плохо, поэтому остановить платформу удалось только перед самым валуном, вернее, тем, что от него осталось.
        Над головой с воем пронеслось два истребителя. По матовой черной краске, которой был покрыт весь корпус, нетрудно было догадаться кому принадлежали эти машины. Совершив пробные выстрелы, истребители принялись разворачиваться, чтобы в следующий раз врезать по Руту как следует. Рут же, как подобает хорошей цели, замер на месте и не шевелился. Разумеется, он застыл вовсе не для того, чтобы помочь свои противникам, а потому что пытался сообразить, что делать дальше. Бежать-то было некуда, как и спрятаться. Кругом пустыня, с небольшими островками из россыпи крупных камней. Прятаться негде. Если только…
        - Эй, ты! На тарелке! - рядом с Рутом остановился небольшой наземный грузовичок, что-то подобное Рут видел в порту Крик'ка. - Залезай давай.
        У Рута не было времени даже поблагодарить за подоспевшую помощь, он заскочил в открытый отсек для грузов. Ограда за ним закрылась, предотвращая возможное выпадение пассажира. Грузовичок резво рванул с места. Хватаясь за поручни, Рут добрался до водителя, чтобы переговорить с ним, но едва не отскочил в ужасе, едва увидев кто управлял грузовиком. Водителем оказался моллк, очень похожий на давно почившего Снара. И все же это был не Снар. Рут только через пару мгновений заметил имя «Велон».
        - Спасибо, Велон, - Рут похлопал моллка по спине. - Эти уроды едва меня не поджарили.
        - Да не вопрос, - Велон обнажил свои острые зубы в улыбке. - Знаешь, оказать в центре такой нашумевшей трансляции много стоит.
        - Трансляции? - не понял Рут. Он совсем забыл о шаре, который следовал за ним по пятам. - Ах, да. Трансляции.
        Он вкратце рассказал Велону куда направляется, тот с готовностью согласился.
        - Оторвемся только от этих мух? - предложил Велон, когда очередная серия угодила неподалеку от грузовика. - Твоя рука вроде как стрелять умеет.
        - Ты думаешь мои бластером получится сбить целый истребитель? - изумился Рут.
        - Ну не сбить, - пожал плечами Велон. - Ну хотя бы немного их отвлечь. Мои ребята скоро присоединятся к нам.
        - О, так ты тут не один? - последняя фраза Велона вселяла надежду на то, что по крайней мере, Рут доберется до корабля, а то и до самого входа в Песочницу.
        - Ты шутишь? В такой пустыне нельзя ошиваться одному. Даже если за тобой не гонятся истребители.
        Рут подобрался к краю отсека. В это время истребители готовились нанести очередной удар с упреждением. Рут выкрутил мощность заряда до максимума и расширил луч. Как оказалось, чудо-рука умеет и самостоятельно прицеливаться, нужно лишь ей показать в кого нужно стрелять. Простое наведение на один из истребителей, и цель зафиксирована. Дальше, как говориться, дело техники. Выстрел был настолько мощным, что антигравитационная платформа не справилась с нагрузкой и прижалась к полу. Сгусток энергии в форме овала устремился к истребителю.
        Противником «Истребитель Тени» получен урон в 300 единиц.
        Броня: 2700 единиц.
        Целостность: 5000 единиц.
        Рут в очередной раз поразился тому, как мощь заключена в этом протезе. Определенно это какой-то очень редкий трофей, вряд такое можно где-то купить, даже на игровом черном рынке.
        Для очередного выстрела требовалась перезарядка. Похоже, что источник энергии, спрятанный в руке не мог сразу выдать требуемое количество энергии. Через полминуты все было готово. Рука отработала блестяще, забрав еще три сотни единиц брони у противника. Однако этого все равно было недостаточно.
        Ответный огонь последовал незамедлительно. Грузовик Велона ловко увернулся, но Рута при этом накрыло волной из мелких камней. Противники решили не прекращать огонь, решив вести огонь по нескольким направлениям, чтобы увеличить зону поражения.
        Велон резко повернул вправо, и истребители исчезли из виду, скрывшись за скалой. Тут Рут понял, что они добрались до Джамп. Грузовик резко затормозил и остановился.
        - Беги к своему кораблю, - крикнул через плечо Велон. - А я пока попробую их отвлечь.
        Рут кивнул и, не дожидаясь пока ограждения отъедут в сторону, подтянулся на руке и неуклюже перемахнул через борт. В следующий миг грузовик уже мчался дальше, оставляя за собой столб пыли. Погоня, не заметив высадку пассажира, пронеслась над головой Рута и полетела за грузовиком, поливая того огнем. Рут не стал терять времени и занялся осмотром скалы. Горное образование было небольшим да и не слишком крутым, но для того, у кого ноги отсутствовали вообще, даже такой склон был настоящей преградой. Тем более, что Рут не располагал лишним временем. Нужно как можно быстрее оказаться в корабле, определить координаты и отправится ко входу в Песочницу. Если он, конечно, еще уцелел.
        Дело усугублялось тем, что на этой части Треномо'ина наступала ночь. Становилось холоднее, да и что-либо разглядеть было непросто. Рут попробовал вскарабкаться по склону, но его платформа взбрыкнулась и отказалась подниматься по поверхности. Тогда Рут перешел к уже проверенному методу, освоенному в операции над Вудрой. При помощи своей чудо-руки Рут принялся вырубать в скале уступы, по которым можно будет взобраться на самый верх. Так дело продвигалось ненамного быстрее пешего подъема, но Рут не мог рассчитывать, чтобы кто-нибудь еще и до корабля поднял. Спустя один игровой час, Рут уже делал дыру в Джампе. С этой высоты открывался отличнейший вид, но Велон и пару истребителей нигде не было видно. Наверное, моллк увел их слишком далеко, подумал Рут.
        Несмотря на то, что половина корабля попросту исчезла в скале, другая ее половина на удивление функционировала. Рут даже смог просмотреть отчет о неисправностях кораблях, усмехнувшись на сообщении об отсутствии задней части. Карта, как и ожидалось, тоже работала. Быстро «пробежавшись» по поверхности, Рут быстро определил, что вход находится в пяти километрах к югу от Джампа. Не так уж и далеко, даже если двигаться на платформе.
        Тут Рут услышал за собой скрежет. Обернувшись, он увидел, как кто-то забирается через дыру.
        - А ну стой! - выкрикнул Рут и нацелил руку на вход.
        В дыре в последних лучах уходящего дня показалась огромная собачья голова. Рут облегченно опустил оружие.
        - Это ты, - выдохнул он.
        Вудра, увидев, что в него него никто не целится, проворно забрался в корабль.
        - Тебя так легко найти, - прорычал он.
        - Ты о чем?
        - Свет в корабле горят, словно маяк.
        - Ну подумаешь. Кстати, как ты?
        - Нормально, - Вудра машинально ощупал живот. Там, где недавно зияла сквозная дыра, теперь не было и намека на рану. - Но было чертовски больно.
        - Как там Марк? - Руту было интересно узнать, что в это время творится вне игры.
        - Марк забаррикадировал дверь всем, чем можно, и сидит, как на иголках. Вздрагивает от каждого шороха. Он чуть не наложил в штаны, когда я с криками вылетела из игры, - тут Вудра рассмеялся, хотя его смех бы больше похож на работу ножовки.
        Пока Рут и Вудра искали вход в Песочницу, Марку сообщили, что руководство корпорации делает срочный патч для всех игроков, после которого точка входа будет убрана из игры. Времени оставалось очень мало. По подсчетам Марк у них было не более двадцати реальных минут, что в переводе на игровое время равнялось примерно двум часам. Рут в свою очередь поделился информацией об их местоположение. Вудра прикинул, что это расстояние они смогут преодолеть максимум за пятнадцать минут. Ноктролла же придется взять подмышку. На том они и порешили. Однако, когда Рут и Вудра спустили с горы, там их уже поджидал грузовичок Велона. После встречи с истребителями транспорт выглядел очень потрепанным - весь в копоти и дырах, но тем не менее двигатели его работали, а сам Велон заверил, что доставит их куда угодно. В итоге менее, чем за десять игровых минут они добрались до точки входа.
        - Ну и где тут ваш вход? - Велон с интересом оглядывал ущелье ло'ки Мамб.
        - Где-то здесь, - отозвался Рут. - У тебя есть, чем посветить?
        - Еще бы.
        Велон достал из инвентаря цилиндрический предмет. Сканер Рута определил его, как лампу дневного света, способную подсветить довольно большую территорию. Стоило ее активировать, как в глаза ударил нестерпимый яркий свет. Рут зажмурился и отбросил лампу куда подальше. Но вместо того, чтобы упасть и разбиться, лампа замерла в воздухе, а затем поднялась на небольшую высоту, осветив таким образом всю видимую часть ущелья.
        - Предупреждать надо, - проворчал Рут, втирая целебную жидкость в обожженные глаза.
        - Извини, - поникшим голосом пробормотал Велон. - Черт, я облажался на весь мир.
        - Не бери в голову, - Рут хлопнул беднягу по спине. - Давайка лучше поищем вход.
        При хорошем освещении даже безрезультатные поиски вести было намного легче. По крайне мере, теперь Рут мог точно отличить затененный участок от отверстия в породе. Вудра пытался разыскать вход при помощи своего нюха, ну а Велон просто стоял возле грузовика и озирался по сторонам: в любой момент могли явиться непрошенные гости.
        - Эй, - неожиданно подал голос моллк. - А вон там случайно не вход?
        Он показал не небольшую дыру, расположенную на дне ущелья. В это время Рут и Вудра пытались найти что-либо на стенах.
        - Хм, это какой-то тоннель, - заключил Вудра, не много постояв у дыры. - Вполне возможно, что это он и есть.
        - Давай проверим, - Рут первым полез в дыру.
        - Стой! А если это не то, что нам нужно?
        - Ну мы все равно ничего сами не нашли.
        Тоннель оказался узким. Настолько узким, что Вудра с трудом смог сунуть туда свою голову. Руту в этом плане повезло больше. Он смог полностью забраться внутрь, но при этом пришлось отцепить платформу. Сейчас она одиноко покачивалась неподалеку, терпеливо ожидая возвращения своего хозяина.
        Когда свет от лампы перестал попадать внутрь, Руту пришлось двигаться на ощупь. Здесь было сухо и тепло. Прекрасное место, чтобы сделать свою собственную нору и никогда из нее не вылезать. Рут мог лишь гадать, как Орей, будучи облаченным в экзоскелет смог здесь пролезть. Ему самому едва хватало пространства, чтобы двигать локтями. Путь вел куда-то вниз, пусть и не слишком круто. Горная порода постепенно уступала место песку. Уж не в колодец ли спускается Рут? Пару раз ему показалось, что он слышал плеск воды, но списал все на бряцанье множества застежек.
        Постепенно ход стал расширяться. Это позволило Руту шустрее работать руками, и наконец он выбрался…к небольшому озерцу. Вспыхнула информационная табличка, но надписей никаких не было. На противоположной стороне водоема находилась наполовину погруженная в воду дверь. Сомнений не было - это дверь вела в Песочницу. Рут опустил руку в воду и тут же отдернул ее. Озеро было настолько холодным, что обжигало руку. Рут окинул взглядом пещеру в поисках возможных путей обхода, однако вода вплотную подходила к стенками. Рут тяжело вздохнул. Хочешь не хочешь, а придется лезть в эту воду.
        Едва руки погрузились в воду, как мышцы тут же свела судорога. Преодолевая боль, Рут сделал несколько шагов и его тело полностью оказалось в воде. Рут стиснул зубы, чтобы не закричать, и продолжил двигаться. По мере того, как он приближался к середине водоема, глубина последнего постоянно росла. Наконец, ему пришлось задрать голову, так как ледяная вода грозила залиться в нос и рот. Но едва он пересек центр, как озерцо стало мельчать, и вот уже Рут стоит перед дверью, путь к которой занял, казалось, целую вечность.
        Рут подполз к ней вплотную, но дверь не спешила открываться. Огни на панели мигали, сигнализируя, что дверь все-таки активна. Рут попробовал открыть ее при помощи браслета, однако и это не сработало, лишь выскочило сообщение, что дверь заперта.
        - Ну и как тебя открыть? - вслух пробормотал он.
        Рут попробовал потыкать в кнопки на панели, и ничего не изменилось. Панель реагировала на прикосновения, однако свои задачи выполнять отказывалась. Рут взглянул на время. Осталось всего полчаса игрового времени. Через этот промежуток корпорация GameDevLaboratories запустит свое обновление, и все улики будут стерты из игры. Нужно было срочно придумать, как пройти через эту дверь.
        Рут принялся нарезать круги, лихорадочно соображая над задачей. Он так далеко ушел в свои размышления, как не заметил, что рядом с ним появился еще один персонаж. Этот субъект не спускался по узкому ходу с поверхности Треномо'ина, а возник прямо из воздуха. Его тело, облаченное в экзоскелет двигалось почти бесшумно и словно скользило через пространство. Потому Рут не сразу понял, что он не один.
        - Эта дверь не откроется перед тобой. Можешь даже не пытаться, - ровный и чистый голос прозвучал из речевого синтезатора.
        Рут резко обернувшись выставил перед собой бластер, опираясь при этом всего на один кулак.
        - Орей? - недоверчиво произнес он. - Как ты тут оказался? Ты же должен быть в Лабиринте?
        - Ты разве забыл? - ухмыльнулся вилинг. - Я ведь могу иногда возникать из ниоткуда.
        - Что-то поздно ты спохватился, - проворчал Рут, но бластер опустил.
        Орей кивнул и подошел ближе. В свете экрана дверной панели он выглядел несколько жутковато. Все части его новехонького экзоскелета блестели в тусклом свете, как и отполированная синяя кожа на голове. В итоге вилинг больше походил на пластиковую куклу, нежели на живое существо. Конечно в пределах того, насколько внутри виртуального мира можно быть живым.
        Рут внимательно присматривался к своему компаньону, и чем дольше смотрел на него, тем сильнее хотелось разрядить по Орею бластер. Ну не нестоящий это синеголовый. Рут еще мог поверить в отремонтированный речевой синтезатор, но манеры и привычки уникальны, а то существо, что выдавало себя за Орея управлялось совсем иным сознанием. Ладно, пока этот тип не проявляет агрессии пусть живет, может он даже поможет открыть эту чертову дверь.
        Пластиковый Орей в свою очередь заметил подозрительный взгляд на себе.
        - Почему ты так смотришь? Что-то не так?
        - Все нормально, - отвернулся Рут, не в силах слушать это чистый синтезированный голос. - Лучше помоги отпереть эту штуковину. У меня мало времени.
        Он двинулся к двери, но лже-Орей тут же перегорил ему дорогу.
        - Но я же сказал, что..
        - Слушай, кто ты вообще такой? Ты не тот, за кого себя выдаешь. Уж настоящий Орей никогда бы не сказал мне такого.
        - Но эту дверь и вправду нельзя открыть, - Орей выставил вперед руки, явно намереваясь толкнуть Рута назад.
        - Нельзя или невозможно?
        - Нель. Да какая разница?
        - Большая, - ухмыльнулся Рут и направил бластер на вилинга. - А теперь отойди. Повторять я не буду.
        Лже-Орей хотел бы сказать что-то еще в свою оправдание, но не успел. Бластер громыхнул, но заряд прошел мимо цели. На удивление это Орей оказался очень проворным и смог увернуться от своей гибели. Заряд попал в дверную панель. При попадании та взорвалась, превратившись в мощный источник искр. Створки двери при этом дернулись и немного разъехались в стороны. В образовавшемся проемы было достаточно места, чтобы пролезть даже пластиковому Орею. Вилинг в это время стоя и молча таращился на дверь.
        - Как ты..?
        - Старый трюк, - самодовольно заявил Рут. - Уже как-то приходилось таким образом прокладывать себе путь, но ты наверно уже знаешь об этом.
        - Я совсем об этом забыл, - пробормотал Орей и стал карабкаться через щель. Рут не стал препятствовать - хочет так оказаться впереди - пускай. Сам Рут окажется в Песочнице или Лабиринте уже через пару мгновений. Но не успел он подползти вплотную, как тут же пришлось отскакивать в сторону, перекатываясь на боку. Как раз в этот момент под грохот бластера Орея выбросило обратно.
        Вилинг плюхнулся на спину, да так и остался лежать. На груди у него имелось несколько дымящихся дыр, через которые проглядывали куски обуглившейся плоти. По пеще тут же разлился тошнотворный запах. Стараясь не обращать внимания на вонь, Рут осторожно подкрался и заглянул через проем. И тут его рот растянулся в улыбке. Там среди голых стен Лабиринта стоял Орей, настоящий Орей. Самого вилинга жутко трясло. Дуло здоровенного бластера при этом нервно болталось из стороны в сторону. Рут мог понять бедолагу - не каждый день приходится встречаться с собственной копией.
        - Эй, Орей! Как дела? - Рут помахал ему рукой.
        Синеголовый, увидев знакомое лицо, выглядывавшее из-за дверей, немного успокоился. Он опустил бластер и махнул в ответ.
        Через пару секунд Орей уже стоял снаружи.
        «Э я чет не понял че тут происходит»
        «Вы еще обниматься начните!»
        «Это что и есть песочница?»
        «Дурак, это всего лишь вход в нее. Но кудрявый оказался прав»
        - Как ты тут оказался? - второй раз за сегодня спросил Рут. - Ты поджидал нас с другой стороны?
        Орей мотнул головой и прохрипел.
        - Пы.(треск) открыть.
        - Как видишь снаружи сделать это проще, - Рут показал на пылающую панель.
        - Кто? (треск) - Орей пальцем показа на своего двойника.
        - Не знаю, - Рут потыкал в тело бластером. - Он появился тут как бы из воздуха. Я когда спустился сюда, тут никого не было.
        Он взглянул на часы и подскочил, насколько позволяло лишенное ног тело.
        - Осталось десять минут, - Рут в спешке пополз в Лабиринт.
        - В чем дело? - Орей помог ему перебраться через проем.
        - Видишь? - Рут указал на парящий шар трансляции. - С этой штукой мы собираем улики против корпорации.
        Орей понимающе кивнул и подхватил Рута на руки.
        - Так..(треск). ыстрее, - пояснил вилинг.
        Рут не мог сказать, что был рад снова очутиться в Лабиринте. Его гладкие стены тотчас взывали к страшным воспоминаниям тог времени, когда Руту пришлось стать невольным узником этого места. Но сейчас он больше не чувствовал безысходности и одиночества, ведь рядом с ним находился настоящий Орей, поэтому можно было не беспокоиться о том, что Лабиринт сведет с ума.
        Орей, держа в охапке тело Ноктролла, ловко вилял по пересекающимся между собой коридорам, попадал в довольно узкие проходы или, наоборот, выныривал среди огромных и пустых залов. Рут мог лишь догадываться о том, сколько секретов хранил в себе Лабиринт.
        Времени оставалось совсем в обрез, а они так и не добрались до главного помещения. Понемногу Рут начинал беспокоится - успеют ли?
        Глава 17. Финал
        Времени оставалось около пяти минут. в реальности такой отрезок времени равнялся тридцати секундам, но в «Space wonderer 2.0» время шло гораздо быстрее.
        - Долго нам еще? - спросил Рут, когда они миновали очередное сплетение коридоров.
        - П..Почти, - прошипел Орей.
        Точно такую же фразу синеголовый вилинг говорил минуту назад. Всякий раз, миновав очередной короткий путь, Рут думал, что вот, наконец-то они добрались до той огромной комнаты, куда стекались все, кто смог пройти Лабиринт и не свихнуться при этом. Но Орей снова нырял в переход или коридор и все начиналось по новой. За это время у Рута не раз возникали мысли о том, что Орей потерялся в хитросплетениии ходов.
        Неожиданно тот остановился. Коридор, в котором они сейчас находились, разветвлялся на три хода. перед ними Орей, как раз и замер. Он мотал головой в сторону то одного, то другого пути, и похоже никак не мог определиться с выбором направления.
        - Орей, все в порядке? - на всякий случай уточнил Рут.
        - нет. Я..(треск) забыл, - признался вилинг.
        Тут виртуальное сердце, а в месте с ним и душа, что поддерживали жизнь в персонаже рута должны были уйти в пятки, но дальше грудной клетки у них хода не было.
        - Что значит ты забыл? - Рут сжал здоровой рукой бластер так сильно, что захрустели суставы. таким образом он сдерживал себя, чтобы не закричать. Осталось каких-то три минуты, а это синеголовый решил добавить перца в ситуацию. Меньше всего руту сейчас хотелось острых ощущений.
        - Слушай, выбирай любой, - заявил рут. - Нам уже почти все равно. Времени думать нет.
        Орей удивленно посмотрел на него, но когда услышал про время коротко кивнул и вошел в средний ход.
        - Орей, а не хочешь передать привет, пока мы бежим?
        - Привет?
        - Ну ты ведь просил найти своих родных, так почему бы тебе не подготовить для них сообщение? - Рут показал на шар трансляции, который не отставал от них ни на шаг.
        - Родным..(треск)? - похоже бродя по бесконечным коридорам лабиринта Орей совсем забыл о прошлой жизни в реальном мире. Слова Рута мысленно вернули его к тому времени. Черные, как ночь, глаза вилинга заблестели пуще прежнего.
        - Х..(треск) (треск) Хорошо! - сказал Орей и, не отрывая взгляда от шара, высказал все, что накопилось у него внутри.
        Его монолог занял не больше минуты, но за это время его неисправный динамик, на удивление, ни разу не подвел, а рут, сиду у Орей на руках, слушал того с широко раскрытым ртом. Такого признания он никак не ожидал.
        когда Орей закончил говорить, закончился и коридор. Они вышли в самую огромную комнату лабиринта. Это место, по словам Жести, называлось точно так же. Пусть здесь не было путанных коридоров, но пойди-ка найди здесь выход в другой зал. Впрочем, особенным это место делали не только его физические свойства., но и еще обитатели, у которых кнопка «Выход» перестала работать навсегда.
        После перезагрузки игровых серверов все, кто до этого находились здесь, смогли вернуться в обычную игру. Но баг, благодаря своей ужасной жатве, уже успел насобирать новых жертв. Были здесь и те, кто попал в Лабиринт повторно. Рут увидел Жесть, который спешил к прибывшим. Рут постарался заснять Жесть крупным планом и его ник, а так же всех остальных, а кого хватило сорок секунд.
        А затем… Рут уже мысленно подготовил себя к тому, что останется здесь навсегда, ведь с выходом обновления все пути из лабиринта-Песочницы будут закрыты окончательно. Однако ничего не произошло. Часы продолжали отсчитывать время, а шар трансляции никуда не делся. Может Рут ошибся со временем? В таком случае можно попробовать выбраться на поверхность, все равно весь мир уже успел посмотреть, кто здесь находится, и заинтересованным людям или службам не составит труда сопоставить игровые имена с реальными личностями. Рут взглянул на количество зрителей и невольно присвистнул - более десяти миллионов сейчас наблюдали за каждым его движением.
        - Ну вот вы сами все прекрасно видели, сказал Рут, «обратившись» к шару. - Пора взяться за эту чертову корпорацию!
        Поток комментариев увеличился вчетверо, так что Рут даже не стал пытаться извлечь хоть слово из такой кучи. Он остановил трансляцию, и шар сам собой растворился в воздухе, словно его и никогда не существовало.
        Рут закрыл меню и попросил Орея вернуться к жести. Тот снова был обставлен толпой существ, которые наперебой желали знать что тут происходит. Рут усмехнулся. Хоть Жесть так и не понял, чем Орей и его новый знакомый тут занимались, но чтобы сохранить свою репутацию, начал выдумать небылицы. Было понятно, что Жесть затянул свое выступление на долгий срок, поэтому Рут попросил Орея отнести его к выходу, если тот конечно еще существует.
        - Ладно, дружище, - сказал Рут, когда Орей поставил его на землю рядом с остывшим трупом двойника вилинга. - Спасибо тебе. за все. правда. Если бы не твоя помощь, мы бы и не пролили свет на все это дерьмо, что затевалось за занавесом игры.
        Он протянул вилингу ладонь и тот, не колеблясь, крепко пожал ее. Надо сказать, что хватка у экзоскелета стальная.
        - Ты точно не хочешь вернуться на поверхность?
        - Зачем..(треск)?
        Ну по крайней мере это больше походит на обычную жизнь.
        - вряд ли, - прохрипел Орей.
        - Чем Лабиринт лучше остальной игры?
        - Не знаю, - Орей уже повернулся ко входу. - Но..(треск… кто-то(треск)…должен. встречать.
        - Я думаю после такого, новичков в Лабиринте не прибавится, - улыбнулся Рут, хоть Орей и не мог видеть его улыбки. вилинг уже перебрался через дверной проем.
        Синеголовый, не оборачиваясь, прокашлял что - то похожее на «прощай» и исчез в ближайшем коридоре. Рут еще какое-то время смотрел на полураскрытые двери, после чего приступил к подъему.
        Путь наверх был в разы тяжелее. Тяжелее было потому, что с каждым шагом его становился все дальше от него. К тому же Рут чувствовал за собой некоторый стыд. Он-то может в любой момент вернуться в реальность, а Орей? Орей обречен блуждать призраком по этому виртуальному миру, до тех пор, пока игровые сервера будут работать. А потом никого из жертв бага не станет. Они даже сами не поймут, что исчезли, когда ток перестанет бежать по миллионам электрических цепей. Или же, размышлял Рут, человеческая память намного сложнее и могущественнее, чем самая сильная и безжалостная стихия - время. И все эти несчастные будут жить, пока хоть где-нибудь, даже в самом далеком уголке Вселенной будут помнить о них. Рут прекрасно понимал, что просто не в состоянии запомнить каждого, встретившегося в Лабиринте, но некоторых он непременно спасет от забытья.
        Наверху обнаружились лежащие без сознания Вудра и Велон. По видимому, они покинули игру, так и не дождавшись его возвращения. В чем бы ни была причина, Рут последовал их примеру, задерживаться здесь ему не хотелось. Он воспользовался кнопкой «Выход», и виртуальная среда начала осыпаться вокруг него. Через минуту Рут уже стягивал со своей головы кольцо. Было немного непривычно снова ощутить у себя ноги, но освоиться не составило труда.
        В гостиной Марка было пусти. Обойдя всю квартиру, Рут выяснил, что кроме него здесь никого нет. Однако никаких следов насилия или взлома двери он тоже не нашел. Значит, Марк и Лизи ушли куда-то добровольно. Рут сомневался, что они отправились в магазин, чтобы отпраздновать их маленькую победу.
        Он поочередно набрал номера обоих, но автоматическая система безликим голосом сообщила, что абоненты сейчас не могут ответить на звонок. Неизвестность сильно тревожила Рута. Ну что мешало этим двоим оставить ему хоть какую-нибудь записку? Наскоро приготовив себе поесть, Рут отправился в Сеть. Возможно там найдутся ответы на некоторые его вопросы. Он выбрал первый попавшийся под руку игровой форум и перешел на главную страницу. Тут же нан него обрушился шквал громких заголовков. «Глава корпорации GameDevLaboratories найден мертвым!». «Шеф „геймлаборатории“ умер пока играл в свою же игру». Таких тем для обсуждения было целое море. Быстро пробежавшись по комментариям, Рут узнал много интересного. Например, некоторые сообщали, что Исаев зачем-то решил поиграть, но на просторах «Space wonderer 2.0» попал в такую передрягу, что словил настоящий болевой шок или типа того, чего накачанное кофеином и энергетиками сердце офисного короля просто не выдержало. Другие же утверждали, что виной всему тот самый баг от которого и так погибло множество игроков. Были версии и насчет самоубийства. Однако, что бы ни
придумывали игроки и посетители форумов, все это не имело значения. Для Рута. Он нашел ответ на один из своих главных вопросов - почему обновление не вступило в силу? Один пользователь под именем «Очень Большая Ш.» рассказал, что из-за своей кончины Исаев не успел выпустить обновление. Так как директор корпорации контролировал работу своих проектов практических на всех стадиях, и ни одно изменение не вносилось в игру без его специальной подписи. То, что Исаев не успел поставить свою последнюю сигнатуру, означало для Рута возможность выбраться из Лабиринта.
        Рут вспомнил двойника Орей. Похоже, это и был сам Исаев, предпринявший последнюю попытку остановить крах своего детища. Когда настоящий Орей выстрели по него из бластера, ощущения, внушаемые игрой были настолько сильными, что организм главы корпорация поверил, что ему действительно настала крышка. И все же это не могло пролить свет на то, куда делись Лизи и Марк. Рут попытался еще раз набрать каждому из них, но все попытки привели к коротким гудкам.
        Чтобы не забивать голову плохими мыслями, которые уже начали просачиваться в сознание, Рут оделся и вышел на улицу. Он понимал, что у него никак не выйдет попросту слоняться по городу. Ноги так или иначе приведут его к прежнему месту работы. Рут пошел на хитрость - выбрал самый длинный и сложный маршрут. У него была привычка, появившаяся во время многочисленных прогулок - он рассматривал лица прохожих и пытался угадать, чем те занимаются или как их зовут. Сейчас он тоже приступил к любимому занятию. На его удачу, людей в этот день на улице было довольно много, что позволило Рут уйти в размышления с головой. Он так увлекся, что не сразу заметил, как в кармане запиликал коммуникатор. На экране высветился номер Лизи.
        - Да?
        - Рут, ты где? - голос девушка звучал взволнованно и в тоже время устало.
        - А вы где? Я за вас здорово испугался. Даже записки не оставили!
        - Ну извини, - сейчас Лизи меньше всего хотелось спорить. - Нас с Марком словно громом поразило, когда по спец связи сообщили, что Исаев уже все, того. Всех сотрудников в связи с этим в самом срочном порядке вызвали в офисы.
        - Зачем? - удивился Рут.
        - Ну чтобы дать указания к дальнейшей работе, - голос Лизи потонул в гуле проходившего мимо транспорта.
        Затем Лизи сказала, что их не будет до глубокого вечера, поэтому н плечи Рута возложена ответственная задача - обеспечить своих друзей хорошим ужином. На вопрос Рута а на какие гроши он купит продуктов, тут же пришел внушительный ответ на его банковский счет.
        - Этого хватит? - хихикнула Лизи. - Ну все, пока! Готовь ужин!
        Друзья вернулись намного позже, чем планировали. Так и не дождавшись их, уставший за готовкой Рут уснул прямо на диване. Проснулся он от того, что кто-то настойчиво пытался проникнуть в квартиру. В дверь стучали, а коммуникатор разрывал от звонков.
        - Да иду я, - проворчал Рут, поднимаясь.
        На пороге оказались Лизи и Марк. Оба были настолько выжаты, что на падали только потому, что подпирали плечом друг друга. Рут пришлось в спешке разогревать приготовленное. Он прекрасно понимал, что любое неверное движение, и друзья сорвутся на нем, что мало не покажется.
        - Это какой-то треш, - поделился впечатлениями о прошедшем рабочем дне Марк, отправляя в рот очередной здоровенный кусок мяса. - Представляешь, Рут, я просидел в наушниках почти сутки. И каждому обязательно надо было спросить действительно ли Исаев сдох. Господи, как же они достали меня!
        Лизи же предпочитала не тратить остатки сил на болтовню, а скорее набраться новых, поэтому практически не принимала участия в оживленном обсуждении последних новостей. Лишь только после того, как Марк отправился спать, он решила поговорить.
        - В руководстве пока не догадываются, что в трансляции участвовали именно мы с тобой. - начала она., помогая Руту убрать грязную посуду. - Я надеюсь, что так будет продолжаться и дальше.
        - А что с ним? - Рут кивнул на комнату, откуда уже доносился храп. - Ведь, если так подумать, он заварил кашу с разоблачением.
        - С ним пока не решили, что делать. Но в любом случае, его действия принесли значительный урон. Видел бы ты, как упала игровая активность. Почти вдвое. А это еще всякие спец службы и представительства не усели добраться до корпорации. Тогда, я думаю, уже никто играть не будет.
        - Но разве не этого мы и добивались?
        - Этого, - вздохнула Лизи. - Но эта корпорация… Мы же все вместе ее строили, и смотреть на то, как она разваливается прямо на глаза тяжело, и еще тяжелее от того, что ее разваливаем именно мы.
        - Зато теперь игра наконец-то перестанет убивать, - заявил Рут. - Теперь все поймут, что это не пустые слова.
        - Я знаю, что это не пустые слова, - тут голос Лизи немного дрогнул. - Я с самого начала верила тебе. Ведь, - она грустно усмехнулась. - в какой-то степени стала первой жертвой этой игры.
        - Я знаю, - тихо отозвался Рут.
        - Что? - глаза Лизи, несмотря на усталость, живо округлились.
        - Я… - тут Рут замялся, пытаясь подобрать подходящие слова. -.. разговаривал с твоим братом. Это ведь твоя мать дозвонилась до меня и сказала. ну, ты сама знаешь, что она сказала…
        Лизи подскочила к нему и обеими руками вцепилась в его плечи.
        - Почему ты мне не сказал? Я видела его? Он был в нашей команде? - влага, скопившаяся в ее глаза была готова перелиться через край.
        - Да я сам только сегодня узнал, - Рут сжал ее руки, поскольку ногти уже слишком сильно впились в кожу. - Это Орей.
        - Орей?! - глазам девушки уже некуда было округляться, но в этот раз постаралась взять себя в руки и немного ослабила хватку. - Знаешь, а я ведь никогда не интересовалась кого он играет. А, наверно, стоило бы.
        Рут кивнул. Само собой, когда Орей попросил его разыскать Элизабет или Анну Андерсон, своих сестру и мать, Рут и сам едва челюсть не потерял. Этот мир устраивал слишком много случайностей. Сейчас Рут надеялся, что вместе с закрытием корпорации подобные случайности тоже прекратятся.
        - Он просил передать, чтоб «эта вечно занятая девчонка» не беспокоилась за него, он прекрасно себя чувствует в игре.
        - О, это так на него похоже, - улыбнулась Лизи. - Но он прав, я всегда больше думала о своей карьере, ч ем о близких.
        - так ведь еще не все потеряно, - Рут усадил девушку за стол. - В игре ты можешь общаться со своим братом сколько угодно.
        - Может и так, - задумала Лизи. - Но почему он мне сам не сказал?
        - Так ведь откуда ему было знать, что капитан Моралс или Вудра это его родная сестра?
        - И то верно, - Лизи рассмеялась над собственной глупостью. - Надо идти спать, пока еще что-нибудь не учудила.
        Поднявшись, она обогнула стол и на миг задержалась возле Рута, чтоб чмокнуть его в щеку.
        - Спасибо, что сказал, - прошептала она и удалилась в соседнюю с марком комнату.
        Рут, оставшись в одиночестве, просидел некоторое время, уставившись на пустой стол, а потом усталость окончательно доконала его, и он уснул.
        Эпилог
        Августовское солнце словно старалось наверстать упущенное за два предыдущих чересчур дождливых месяца. Припекало настолько сильно, что даже в тени была запредельная температура. В связи с этим Рут, Лизи и Марк проводили большую часть суток, заперевшись в квартирах и включив кондиционеры на полную мощность. Лишь ночью, когда жар немного отступал, они позволяли себе выбраться на улицу. Впрочем Марк все равно предпочитал лишний раз не совать нос наружу, опасаясь возможной расправы. У него развилась фобия, и теперь за каждым углом ему чудился наемный убийца, который только и ждет момента, чтобы засадить ему нож между лопаток. Но на самом деле до кудрявого Марка никому не было дела. У тех, кто стоял за «GameDevLaboratories» сейчас было слишком много хлопот для того, чтобы охотиться за офисными сотрудниками. Сейчас корпорацию без устали атаковывали многочисленные проверки, инспекции и суды. Продажа игровых комплектов бла прекращена, ровно как и вся активность в игре. Однако на игровых серверах еще теплилась жизнь, и представляли ее те, кому уже не суждено было выйти из игры. Собственно ради них и
оставили сервера работающими. Области, где появлялся баг, попросту удалили, так как в ходе расследования та ки не удалось выяснить, как образом запускался скрипт. Это тайну унес с собой Исаев.
        Рут все гадал, почему следователи не нагрянули и к нему, ведь если подумать, то вся эта заварушка началась именно с него, но как-то спросив Лизи об этом, та сказала, что такой сотрудник никогда в корпорации не работал. Сама же она изредка наведывалась в офис, что подписать накопившиеся документы. Уж кто кто, а техподдержка работала всегда.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к