Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Зиборов Александр: " Скипетр Династии Рогоносцев " - читать онлайн

Сохранить .
Скипетр династии Рогоносцев Александр Зиборов
        Братья и сёстры по разуму Галактики объединились в Великое кольцо содружества. На Земле проводится Всегалактический конгресс, посвящённый дружбе и сотрудничеству цивилизаций. В космическую столицу планеты - в Самару - прибыли многочисленные космические гости. Инспектор Космопола Алексей Иноходцев ещё не знал, сколько головной боли доставит ему это вселенское толковище…
        1. Всегалактический конгресс
        Дракон пламенел ярким сгустком жидкого огня в лазурной синеве неба над Самарой. Он купался в лучах утренней зари, легко паря без всяких видимых усилий, словно невесомый фантом, мираж или призрак.
        Инспектор по особо важным поручениям Космопола Алексей Иноходцев невольно залюбовался удивительным зрелищем, забыв обо всём.
        Дракон тем временем принялся кругами снижаться, чуть приподняв крылья над горбатой спиной, походя на гигантскую бабочку. Скоро он опустился на крышу Дворца славянской культуры. Инспектор понял, что видел одного из участников Всегалактического конгресса, посвящённого дружбе и сотрудничеству разумных цивилизаций Вселенной.
        Потеряв дракона из виду, Алексей спохватился, он же может опоздать на утренний инструктаж, а это сегодня вдвойне нежелательно: его командировали обеспечить должный порядок во время проведения упомянутого Конгресса. Иноходцев ещё не ведал, что это вселенское толковище надолго станет его головной болью.
        Рядом раздалось лошадиное ржание. Цокая копытами, из конюшни на террасу резво выбежал Сивка-бурка. Поймав взгляд хозяина, он сразу же распахнул свои роскошные огромные крылья и лёгким скачком преодолел разделяющее их пространство. Инспектор ласково потрепал его по холке, обласкал густую гриву, запустив свою пятерню в густые длинные волосы, очень приятные на ощупь.
        Солнце вышло из-за горизонта и облило солнечным светом крылатого коня, тут же расправившего свои огромные крылья. На фоне синего неба с белоснежными мазками облаков он казался прилетевшим прямо из старинной сказки.
        На самом деле подобные животные обитали на одной из планет вблизи Ориона. Их крылья не были созданы для полёта: они улавливали и аккумулировали солнечную энергию, правда, помогали маневрировать в пространстве, и только. Сивка-бурка - такое имя дал своей «лошадке» Алексей - вполне мог летать и без них, так как подъёмную силу ему обеспечивало умение создавать эффект антигравитации. Даже внезапно убитое или умершее животное не сразу падало на землю, а постепенно снижалось, по мере того, как ослабевало антигравитационное поле. Так что езда на них была вполне безопасной.
        И эти «кони» далеко превосходили по своему интеллекту земных лошадей, имея зачатки разума, определённый ум, по своему уровню не уступающего дельфиньему. При этом они обладали способностью общаться телепатически. Можно сказать, Сивка-бурка заменял воздушный мотоцикл, но он, как и все его собратья с Ориона, сохранял верность своему другу навсегда, как земные собаки. В опасную минуту мог пустить в ход копыта и зубы, спасая товарища. Так что был не только великолепным транспортным средством, но и хорошим спутником и помощником инспектору в его нелёгкой, нередко опасной работе.
        Алексей сел на Сивку-бурку, пристегнулся ремнями, и конь сразу взмыл в небо, ловко лавируя между зданиями на Ярмарочной улице, выбирая кратчайшую дорогу. Крылья его ритмично двигались, подставляя себя солнечным лучам, чтобы улавливать их максимально большей поверхностью. Летел он к Барбошиной поляне, где находился Главный земной филиал Космопола.
        Внизу медленно и величаво несла свои воды великая русская река - Волга. Местность слева бугрилась Жигулёвскими горами, а на противоположной стороне - правой от инспектора - сохранились почти дремучие леса, которые рассекали просеки. Гигантским алмазом, нечаянно оброненным на землю, выглядел построенный к чемпионату мира по футболу 2018 года стадион «Космос-арена». Чуть в стороне на улице астрофизика Николая Козырева находился одноимённый Институт изучения пространства-времени, построенный в виде кристаллической иглы, устремившейся ввысь. Расположенное чуть далее здание Космопола выглядело куда более прозаично, но по-своему интересно, напоминая ракушку. Оно казалось невысоким, не особенно внушительным, ибо большая часть этажей находилась под землёй, и выглядела куда скромнее, чем это было на самом деле.
        Около него на стоянке уже находилось несколько крылатых коней. Они не ржали, хотя могли издавать звуки, когда того хотели, но в данное время этого не требовалось: они общались с сородичами телепатически. К ним и поспешил, звонко цокая копытами по цветному асфальту, Сивка-бурка.
        Алексей направился к дверям здания, приветствуя знакомых сотрудников, идущих со стороны станции метро «Козыревская». Названной так в честь Николая Козырева.
        + + +
        Служебные дела, которых было немного, позволяли расслабиться, и, оказавшись в своём служебном кабинете, Иноходцев включил телевизор, занимавший собой всю стену напротив служебного стола. В новостях повторно показывали трансляцию о прибытии на Землю участников Всегалактического конгресса.
        Поражало воображение и дивило разнообразие космических средств передвижения инопланетян, ни одно из них не походило на другое. Кто-то добрался сюда, могуче пыхтя серо-водородными двигателями; другой примчался, разрывая пространство, на мезонной тяге; третий имел фотонные отражатели сложнейшей конфигурации, а принцип движения в космических просторах многих звездолётов гостей был просто неведом человечеству.
        Например, корабль загадочной расы разумных бабочек с Бетельгейзе походил на парусник сказочной красоты, который плыл этаким белым лебедем в межпланетном океане, лёгкий, точно сновидение…
        Тороидальный корабль альдебаранцев продрался сквозь подпространство, преодолев десятки парсеков в считанные дни…
        Янтарного цвета диск альтаирцев следовал по кривизне континуума, используя принцип движения, который многие считали в принципе невозможным…
        Корабль-стрела с Альфы Центавры поражал идеальным совершенством своих стремительных форм…
        Таукитяне путешествовали в виде феерически переливающего облака кварков…
        Из самого центра Галактики тамошние обитатели прибыли на О-пространственнике, квазитороиде умопомрачительных расцветок…
        А страшилище угрюмого чёрного цвета было построено на окраине Млечного пути, напоминая собою гигантскую бесформенную картофелину: чужеземный разум с непонятной логикой и художественным вкусом избрал именно такую форму своему космолёту. Видимо, на то у него имелись какие-то основания…
        Но самым эффектным - да ещё каким! - оказалось прибытие обитателей наиболее близкой к нам звёздной системы Сириуса. Когда их корабль увидели земляне, то просто онемели от изумления и глаза многих полезли на лоб: телекамеры показали в космическом просторе огромную столовую тарелку, в которой сидели зелёнокожие ушастенькие инопланетяне с хоботками до колен и гребли вакуум ложками. Некоторые из них время от времени театрально отирали пот со лба и плевали на свои мозолистые руки…
        Кто-то потом утверждал, что разглядел на ободке тарелки надпись «Общепит г. Квасограда», а некоторые слышали возгласы - «Суши вёсла!», «Сарынь на кичку!» и «На абордаж!». Но через пару минут изображение дрогнуло, замерцало и вместо тарелки все увидели сферический звездолёт. Как позже стало известно, аборигены Сириуса оказались существами с очень развитым чувством юмора и подшутили над хозяевами, выдав квазиреальную проекцию столовой тарелки. Когда земляне поняли, что их разыграли, хохот поднялся гомерический. Впоследствии вся планета только об этом и говорила…
        Далеко не все гости походили на людей, многие напоминали собой сказочных животных. Их нужно было видеть, так как было невозможно ни словами рассказать, ни в сказке описать. Один находился в газообразном состоянии, другой был лужей жидкости, которой придавали некоторую форму силы внешнего натяжения, третий состоял феерического скопления искорок неизвестной субстанции. Явились создания, весьма похожие на мифических драконов, вымерших динозавров, бегемотов, волков, дельфинов, черепах, змей и птиц.
        Иноходцев подумал, что, очень похоже, одного из них он и увидел сегодня утром в небе над Самарой. Пожалел, что прослушал, откуда они родом: кажется, подобные драконы обитали на Антаресе…
        Оживился: да, именно на Антаресе.
        Алексей вспомнил то, что тогда услышал про планету: Антарес - самая яркая звезда в созвездии Скорпиона. Является красным сверхгигантом с диаметром в 400 раз больше Солнца. Антарес с Землёй разделяет дистанция в 600 световых лет. Произвольно название планеты можно перевести как антиМарс, ведь в греческой мифологии этот бог войны именовался Аресом, вот и вышло так - Антарес (антиАрес). Древние индусы называли его Джьештха, персы - Сатевис, а арабы - Калб-аль-Акраб (Сердце Скорпиона). Немало древнеегипетских храмов ориентированы по Антаресу. Почему именно, сегодня уже неизвестно.
        Инспектор принялся слушать новости о Всегалактическом конгрессе. Официально он начинался завтра утром, но фактически работал уже давно. В его центральный банк данных участники загодя направили по системе Космонета (Космического интернета) свои доклады. С ними знакомился каждый желающий, вносил дополнения, замечания, что-то оспаривал, отправляя информацию в тот же банк данных. В свою очередь эти материалы также изучались, подвергались анализу, получая похвалу или порцию критики. Дискуссии велись заочно, в виртуальном пространстве, но и личные контакты были чрезвычайно важны, в чём-то даже незаменимы. Потому представители всех известных цивилизаций направили своих посланцев на Землю, а конкретнее - в космическую столицу планеты - в Самару, дабы лицом к лицу обсудить насущные проблемы.
        Телевизионщики дали прямое включение главного конференц-зала. Алексей затаил дыхание, разглядывая делегатов конгресса: они шли, бежали, прыгали, ползли и летели. Собратья по разуму имели вид одного другого удивительнее. Зрелище завораживало взор…
        Внезапно заверещал зуммер, одновременно с ним замигал глазок сигнальной лампочки на селекторе. Инспектор сделал рукой в воздухе привычный знак: телевизор выключился, и на экране появилось суровое лицо начальника Российского филиала Космопола Николая Михайлова:
        - Зайдите ко мне.
        Сердце Иноходцева ёкнуло. Личный вызов был делом необычным, к нему прибегали в самых крайних случаях. Неужели что-то случилось?..
        Алексей с дурным предчувствием направился к начальнику. Тот сразу же без всяких предисловий сообщил:
        - Крайне неприятное событие. Крайне. В гостинице «Жигулёвская» ограблен один из наших гостей, участник Всегалактического конгресса. Вот так!
        - И кто же?
        - Доктор футурологии, почётный член… Не буду перечислять его многочисленные титулы, звания и награды, их тут на половину страницы!.. Звать его Куал-Вак. Из созвездия Козерога. Чувствуете, чем это пахнет?
        Инспектор закивал и сокрушенно развёл руками:
        - Эх, только этого не хватало! Да, нам на редкость не повезло. Не было печали, а тут их накачали!..
        Дело состояло в том, что у землян установились хорошие или нормальные отношения со всеми цивилизациями Галактики, кроме обитателей вышеупомянутого созвездия Козерога. Хотя именно те больше прочих походили на людей. За небольшими исключениями: козерожцы имели три желудка и два сердца, которые функционировали поочерёдно, и небольшой хвостик с метёлочкой на конце. Они обладали необычно воинственным, задиристым нравом. Уже не раз без всякого видимого повода обижались на землян и грозили звёздными войнами. Хвастались, что имеют на вооружении протонные и даже барионные бомбы, сворачивающие пространство и время. Каждый раз неимоверными усилиями дипломатов Земле удавалось загладить конфликт, умиротворить козерожцев. Сейчас отношения вроде бы наладились и даже шли к потеплению, портить их ни в коем случае было нельзя. А тут вдруг такое происшествие: ограблен их полномочный представитель. Враждебные землянам силы могут придать этому событию политическую окраску, возникнут обиды, а там и до настоящей войны недалеко, со всеми вытекающими отсюда последствиями.
        Михайлов произнёс:
        - Конечно, я мог бы послать целую бригаду, но нам крайне нежелательна огласка. Это - раз! А главное, я считаю, тут необходимо не количество голов, а качество. Надеюсь на вас, Иноходцев. Смотрите, не подведите! Когда вы сильно хотите, то у вас весьма хорошо всё получается. Постарайтесь, приложите максимум усилий, ведь вполне возможно, что дело закончится грандиозной звёздной войной наших цивилизаций. Козерожцы - настоящий порох, динамит! Одна малейшая искра может повлечь за собой страшный взрыв. Этого нужно во что бы то ни стало избежать. Приступайте к расследованию, берите кого угодно, даю полные полномочия. В прошлый раз вы отличились, отыскивая пропавшего ребёнка страусоподобных обитателей Веги, сделали сие удивительно быстро и легко, на что уже никто и не надеялся. Пустите в ход свою дедукцию, индукцию, да что хотите, хоть редукцию, но результат дайте.
        - Разрешите идти?
        - Да, ещё одно замечание… нет, скорее пожелание. При общении с этим Куал-Ваком не давайте волю амбициям, самолюбию, обиде, не спорьте с ним. Вы же сами хорошо ведаете, как негативно он настроен по отношению к нам, землянам: ругает, чуть ли не поносит всё вокруг, всем недоволен, постоянно выдвигает разные претензии. Это представитель очень воинственной расы, но и с ней нам в Галактике следует жить в мире и согласии. Пусть себе плетёт, что ему заблагорассудится. Это даже хорошо: выговорится больше и хотя бы на чуток успокоится. Пропускайте мимо ушей все его поношения, незаметно и тактично переводите разговор на иное. Постарайтесь его умиротворить, уверить в нашем уважении и непричастности землян к ограблению. Словом, будьте предельно корректны. Следственная группа роботов уже отправлена в гостиницу. Желаю удачи! С Богом! Идите.
        Иноходцев вернулся в свой кабинет, собрал всё необходимое для ведения следствия, сунул в карман видеомагнитофон, а его глазок, замаскированный под значок, повесил на грудь пиджака. Сивка-Бурка уже ждал его, получив телепатический сигнал своего хозяина…
        Гостиница «Жигулёвская» находилась примерно минутах в десяти спокойного полёта в живописном местечке Самарской Луки. Инспектор приземлился примерно в квартале от гостиницы, решив пройтись пешком, дабы лучше продумать свои дальнейшие действия.
        По пути наткнулся на кенгуру. Удивился, что зверь бегает тут без всякого присмотра, хотел было сообщить куда следовало о таком безобразии, но вовремя вспомнил, что это обитатель Сириуса, участник Всегалактического конгресса. Посторонился, пропуская прыгающего собрата по разуму.
        В переулке собралась немалая толпа. Впрочем, большинство зевак стояли поодаль, наблюдая с безопасного расстояния редкое зрелище. В кругу пустого пространства находилось трёхголовое существо с крыльями-рудиментами, чем-то похожее на змея-горыныча. Оно было величиной с бегемота и весило не менее тонны. Монстр клацал клыками, шипел, махал крылышками и временами извергал шумный выплеск пламени из каждой пасти поочередно. Вокруг распространялся удушливый запах серы.
        Пожарники в бронескафандрах пытались приблизиться к нему, закрываясь ещё и прозрачными огнестойкими щита, укрывавшими их с головы до ног. Тот, в кого попадал сноп пламени, не всегда был способен устоять на ногах. Отлетал назхад, словно сшибленная битой кегля.
        Огнеборцы имели при себе веревки, арканы и сети. Улучив момент, один набросил сеть на змея-горыныча, накрыв голову и одно из крыльев. Существо взъярилось, повернуло ближайшую голову и обрушила на дерзкого смельчака особенно сильную лавину огня и смрадного дыма…
        С противоположной стороны швырнули вторую сеть, а за нею полетели и другие…
        Аркан уловил одну ногу, её потянули и змей-горыныч повалился на бок, жалобно пища и судорожно махая ещё свободным крылом. Огонь он больше не пускал, ибо был плотно окутан тенетами так, что уже не мог даже шевельнуться. Специальным краном его погрузили на приготовленную заранее платформу и покатили к грузовому лифту гостиницы.
        «Почему в гостиницу, а не в зоопарк?» - мелькнула удивлённая мысль в голове инспектора, потом сразу пришла догадка, что это же кто-то из участников Конгресса. Повези его в зоопарк - обидится. Дипломатические представительства поднимут шум.
        Направился к главному входу.
        Место администратора пустовало, около него безмолвно и недвижимо стояла группа роботов в форме работников Космопола. Их было семеро. Как только Алексей приблизился, они поприветствовали его. Он им ответил.
        Из внутреннего помещения явился робот в униформе служащего гостиницы и спросил:
        - Вы к кому?
        - Я инспектор Космопола, направлен к вам по поводу известного вам инцидента.
        - Извините, мы несколько поторопились с уведомлением вас, сумели и сами справиться. Малыша доставили в детскую комнату. Не уследили, шустрый больно. Окно закрыли неплотно, вот он и выпорхнул наружу: летать пока не способен, но уже планирует. Родители его сейчас заняты и просили их не беспокоить. Мы вызвали пожарных…
        - Какое окно? Кто выпорхнул? Какие родители?
        - Они прибыли в Самару на Всегалактический конгресс, а своего отпрыска доверили нам. С ним же нужно держать ухо востро, здоров очень и огнём плюётся.
        - А-а, - всё понял Алексей, вспомнив усмирённого огнеборцами змея-горыныча. - Но нет, я пришёл заниматься ни беглыми детишками, а совсем иным делом. Мне поручено расследование ограбления вашего постояльца, козерожца.
        - Простите, простите великодушно! - извинился робот. - Из-за этого огнедышащего младенца у меня, похоже, диод за триод зашёл, я сразу вас не понял. Вам, наверное, нужно повидать потерпевшего?
        - Да, конечно.
        - Прошу немного подождать. Мне дана настоятельная команда сразу известить директора. Я уже вызвал его. С минуты на минуту явится. Он хотел встретиться с вами лично… А вот и он! Пожалуйста, знакомьтесь!
        - Инспектор Космопола Алексей Иноходцев.
        - Максим Максимович Ваничкин.
        Директор был весьма представительным мужчиной с залысинами на гладко зачёсанной голове. На нём были сапожки в гармошку с заправленными в них шароварами тёмно-синего цвета, рубашку-косоворотку ярко-красного кумача на выпуск стягивал на поясе плетёный поясок.
        Он крепко пожал руку инспектору и басисто сообщил:
        - Я и весь персонал гостиницы в вашем распоряжении. Очень неприятное событие, задета наша профессиональная честь! Мы так готовились, приняли все меры, но такое!.. Подобного у нас не случалось со дня открытия гостиницы в 2037 году. Это ужасно, не знаешь, на кого и думать? Все постояльцы солидные, уважаемые люди!.. Ну, настоящие собратья по разуму. Людей в настоящее время у нас практически нет - вся гостиница предоставлена в распоряжение участников Всегалактического конгресса. Кого только тут нет. Как говорится: всякой твари по паре, не в обиду им будет сказано…
        - Так где же сейчас находится потерпевший? - перебил словоохотливого директора Иноходцев.
        - Он у себя, вас дожидается. Его номер триста тридцать первый. Пожалуйста, пойдёмте, я вас проведу. Это на восьмом этаже.
        - Спасибо, я сам его найду, - отказался от услуг Ваничкина инспектор, - не буду вам мешать заниматься своими непосредственными обязанностями. И огромная просьба к вам: без моего разрешения никому и никакой информации об этом… скажем так, инциденте не давать. Абсолютно никакой информации. Никому. Делайте вид, будто ничего не произошло.
        - Да-да, я знаю, меня уже предупредили. Никто об этом не знает, кроме вас, понятно, и я ни слова никому не скажу, пока не дадите разрешения.
        - А робот, он тоже в курсе?
        - Почти нет, но даже о той малости не проговорится - у него особая программа, на этой информации особый секретный код, он никому не выдаст её, можете быть уж уверены…
        2. Царственная династия Рогоносцев
        На восьмом этаже у двери Алексей посмотрел на номер - "331". Это тут.
        Сделал глубокий, контролируемый сознанием вздох, затем и замедленный выдох. Собрался с мыслями. Семеро роботов стояли идеально ровной шеренгой за его спиной, расстояния между ними были математически ровно выверены.
        Затем позвонил. Дверь тут же скользнула в сторону. В воздухе замерцали голубоватые буквы приглашения войти, и инспектор шагнул за порог.
        Козерожец уже шёл ему навстречу из соседней комнаты. Он был облачён в эффектный мундир звёздного генерала, похожий на русскую кольчугу, ибо состоял из металлических колец, звенящих при каждом шаге. На поясе висел кинжал с раздвоенным лезвием, на хвосте - многочисленные ордена, регалии, знаки отличия.
        - Куал-Вак, - представился он с помощью киберпереводчика, похожего на небольшой кулон, который висел на золотой цепочке на шее. - А вы, как я понимаю, из Космопола? О вашем приходе меня только что предупредил глава гостиницы.
        - Да, верно. Я - инспектор по особо важным поручениям Алексей Иноходцев. Буду вести расследование. О чём я вас официально предупреждаю. С вашего позволения начинаю видеосъёмку. Всё сказанное и сделанное будет зафиксировано на видеокристалл и может быть использовано следствием, - с этими словами Иноходцев демонстративно достал из кармана видеомагнитофон и включил его.
        - Знаю, знаю. Могли бы не предупреждать. Наша раса всегда славилась интеллектом.
        - Я знаю это, но обязан был предупредить вас, правила такие, и вовсе не важно - знаете или нет. Так положено. Прошу рассматривать сие как простую формальность. С вашего разрешения приступим к делу.
        - Я думал, что в знак уважения к нашей великой, особо избранной расе сюда прибудет куда более представительная группа, - недовольно сморщил лицо Куал-Вак, - а вижу всего лишь одного человека, ведь эти бездушные механизмы не в счёт…
        Последние слова адресовались роботам.
        - Вашим делом занимается совсем не маленькая группа людей, но для разговора с вами больше одного человека пока не требуется, всё остальное сделают эти роботы. А там будет видно.
        - В любом случае дело слишком важное, и послан всего один инспектор…
        - Поверьте, вашим делом занимается очень много людей, - как можно более примирительнее сказал инспектор, - это только здесь я один. В частности, и по той причине, чтобы меньше вас тревожить, так как уважаем посланца могучей звёздной цивилизации, известной на всю Галактику. Позвольте услышать ваши пояснения по существу дела. Что вы можете сказать о нём?
        - Моё мнение однозначно: это гнусный разбой! Невиданное святотатство! Немыслимое ни в каком цивилизованном обществе!.. Впрочем, что с вас спрашивать, ведь Земля к таковым не относится!
        - Вы так считаете? Позвольте узнать, почему? - Алексей постарался подавить обиду в зародыше, помня совет Михайлова о игнорировании подобного рода речей, лучше их пропускать мимо ушей. Приходилось терпеть.
        - Предпочитаю не конкретизировать общеизвестную истину, лишь повторенную мною, ведь я у вас в гостях и следует соблюдать внешние приличия. Мои же разъяснения могут задеть ваше самолюбие, несмотря на всю их несомненную истинность, посему я промолчу.
        - Почему ж, говорите, я не обижусь. Горькая правда лучше сладкой лжи.
        - Хотите услышать горькую правду? Так вот она, знайте! Ваша цивилизация могла бы быть неплохой, но вас губит гнилая философия. Вы договорились до того, что даже проповедуете тезис «Возлюби врага своего». Подобное недостойно по-настоящему цивилизованного сообщества. А один из ваших древних писателей, которых вы столь уважаете, даже заявил, что не оправдано самое благое дело, если ради него нужно пролить слезинку ребёнка. Ха-ха! Слезинку какого-то младенца! Всего-навсего! Да они умирают во множестве ещё до того, как вырастут. А тут всего одна-единственная ничтожная капелька глазной жидкости ребёнка становится преградой для претворения в жизнь великих свершений. Невероятно! И вы ещё претендуете на звание разумных существ?! Ха-ха! И восхваляете подобных писак? Уму непостижимо!
        - Высказанная мысль про слезу ребёнка принадлежит Фёдору Достоевскому и мы его действительно считаем великим русским писателем, философом, мыслителем, - осторожно заметил инспектор. - Он предугадал зло от насильственной переделки общества ещё задолго до того, как это стало реальностью. Он жил в девятнадцатом веке, а в следующем, двадцатом, все его предвидения сбылись. Увы. И теперь, пройдя через множество социальных катаклизмов, мы знаем, что к самой великой цели нельзя идти сомнительными путями. Цель не оправдывает средства.
        - Я вижу, вы хорошо обработаны вашей пропагандой, - саркастически заметил Куал-Вак, раздражённо ударяя хвостом по полу, устланному пушистым ковром пёстрой расцветки. - Переубедить таких фанатиков невозможно, я знаю. Ваше общество обречено.
        - Ну, почему же? На точно таких же принципах базируются почти все цивилизации нашей Галактики. Да и у вас очень многие думают так же, вам могло бы возразить немало ваших сородичей.
        - Увы, определённая правда в ваших словах есть, должен признать это. Зараза ложного гуманизма проникла и к нам, - нехотя признал козерожец. - Ещё не все понимают её гибельность. Не все готовы отсечь руку, дабы сохранить в целости весь организм. Маленькая победоносная война быстро бы исправила таковых, сделал их настоящими людьми, воинами и бойцами!
        - Неужели вы готовы во имя своих целей истребить значительную часть своих сограждан? Всех тех, кто не согласен с вами? Нельзя бороться с идеями путём уничтожения их носителей.
        - Для достижения высокой цели все средства хороши, - высокомерно заявил Куал-Вак. - Таково мнение настоящих мужчин, готовых с оружием в руках отстаивать своё право!.. Уж у нас, поверьте, подобного разбоя случиться не могло, мы бы быстро навели порядок. Предельно жёсткой рукой!
        - Извините, вы сказали «навели бы порядок», выходит, что его - порядка - в том виде, в каком вы его понимаете, - у вас нет?
        - Уже нет, должен признать неприятную мне истину, - несколько поубавил свой пыл козерожец. Его хвост нервно затарабанил по ковру, навешанные на него регалии забрякали. - У нас общество забродило, как опара. Есть у вас, землян, такое выражение. Мы разделились: одни придерживаются правильных идей, а другие не устояли перед гнильём - и рассуждают так же, как и вы. Увы, увы. Идёт не явная, но смертельная борьба. Но мы победим! О-о! - почти простонал Куал-Вак. - Победим и уничтожим своих гнусных врагов! Не возлюбим, а уничтожим! Они скоро на себе испытают всю пагубность своих заблуждений, раскаются и вернутся к истине. Наша раса - избранная, особая. Высшее существо дало нам великую цель - править остальным миром, всей Вселенной! Мы будет господствовать во всём Космосе!
        - Но пока до этого господства вам очень даже далеко, - не смог удержаться от лёгкой колкости Иноходцев. - Может быть, вы расскажете о том, что у вас здесь произошло?
        Куал-Вак побагровел, страшно разобиженный, но сумел сдержать себя. Немного помедлив, сказал:
        - У меня похищен не просто скипетр великой царственной династии Рогоносцев - этим самым вы, земляне, смертельно оскорбили царственную особу великого Рогоносца XXXVII. Оскорбили всю великую цивилизацию Козерогов в его лице. Будьте уверены, вам сие безнаказанно не пройдёт, мы сумеем постоять за свою честь и отомстим за оскорбление! Восстановим свою поруганную честь! Трепещите, коварные и подлые земляне!
        - Но сначала нужно найти виновного, - вежливо заметил Иноходцев. - Им может оказаться вовсе не землянин. Хотя бы потому, что в гостинице людей практически нет - одни участники Конгресса. Но в любом случае, уверяю вас, мы сделаем всё возможное, дабы найти ваш скипетр. Повторяю, рано говорить о вине землян, в чём я сильно сомневаюсь, говорю вам прямо. Следствие выявит истину.
        Правда, внутренне Алексей был далеко не столь уверен в успехе, как пытался это показать. Наоборот, у него внутри поселилась тревога за дальнейшие дружеские отношения между землянами и козерожцами.
        - «Не уверен», - саркастически покачал головой Куал-Вак. - «Не уверен», а в чём вы вообще уверены, а?
        - Могу дать вам слово, что я, как и все обитатели Солнечной системы, уважаю лично вас и ваших соотечественников, а также вашего многоуважаемого монарха. Нам крайне неприятно, что произошёл подобный… э, инцидент. Весьма неприятно. Но мы сделаем всё возможное для выявления виновника… Извините, но наш разговор опять ушёл далеко в сторону, а я бы хотел знать, что у вас тут произошло? Пожалуйста, изложите подробности дела. Без этого мы не узнаем истины.
        - Действительно, мы уклонились от цели, в этом вы правы. Признаю. - Козерожец сделал паузу и продолжил: - Вы должны осознать необычайную важность ситуации: похищен мой представительский скипетр. Это не просто дорогая вещь и национальное достояние, он - священная реликвия великой царствующей династии Рогоносцев. Сей скипетр - как бы сам Великий и Царственный Рогоносец XXXVII… А здесь, на Земле, его у меня самым оскорбительным образом украли. Не иначе как намеренно, дабы оскорбить нашу великую цивилизацию, во главе которой несравненным алмазом сияет наш могучий властелин. Предупреждаю, это повлечёт за собой войну между нами, а мы умеем воевать, предупреждаю вас об этом.
        - Погодите грозить войной, не спешите, ещё нужно найти вора, - сказал инспектор, как можно более спокойным тоном. - Повторю недавно сказанное: в гостинице почти нет людей, если не считать директора и ещё нескольких человек, а весь обслуживающий персонал - это роботы. Последние воровать не способны.
        - Это ещё нужно доказать! С кем поведёшься…
        Иноходцев вздохнул, повторил набор стандартных фраз о том, что сделает всё возможное, дабы выявить истину и найти пропажу. Куал-Вак сморщил лицо и спросил с нескрываемой издёвкой:
        - Если вас интересует моё мнение, то сообщу вам, кто мог похитить скипетр?
        - Вы кого-то подозреваете?
        - Подозревать - это ваша обязанность, - пожал плечами козерожец, - я лишь делаю предположения. Я почти стопроцентно убеждён, что похищение - дело рук ваших земляков. Тем самым они хотят намеренно унизить нашу великую цивилизацию и оскорбить незапятнанную честь нашего Владыки. Другого и быть не может, ибо просто не может быть. Мои соотечественники воспримут наглую кражу именно так, и только так, не иначе, не сомневайтесь.
        - Вы ошибаетесь. Уверяю вас, ни у кого из землян даже и в мыслях не было желания оскорблять вас… Но лучше расскажите, как всё произошло? Что-то вы уклоняетесь от изложения обстоятельств или не очень заинтересованы в установлении истины?
        От последних слов Куал-Вак чуть не взвился в воздух, хлестнув хвостом пол. Несколько побрякушек отлетели в сторону.
        - Гнусное подозрение, предельно гнусное! Что ж, пожалуйста, слушайте меня внимательно, я всё расскажу, всё! Мне скрывать нечего, но дважды повторять не буду. Так вот, вчера вечером я находился в своём номере, готовился к дебатам с коллегами на Конгрессе, сидел вот в этом кресле и смотрел для поднятия своего духа видеозапись торжественного парада гвардии Великого императора Рогоносца XXXVII при моём отъезде - вот необыкновенное зрелище! Какая согласованность движений! Какая стройность рядов! И какая выправка, умение нести оружие!.. Поверьте, только наша армия с её железной дисциплиной может и должна служить основой нашего общества!..
        - Ближе к делу, пожалуйста.
        - Я не уклоняюсь от сути дела ни на йоту, - зло блеснул глазками Куал-Вак. - Я и говорю, что смотрел парад, вспоминал славное прошлое и размышлял о великом будущем козерожцев, их особом предназначении, о скором господстве в Галактике. Именно мы поведём все прочие цивилизации, сплотив их в единое целое, к великим победам. Только под нашим мудрым руководством…
        - Извините, но пока ничего не слышу о деле, - как бы сам про себя заметил инспектор.
        Куал-Вак смерил его вызывающим взором, но немного угас и продолжил другим, более деловым тоном:
        - Пока я думал о вышесказанном, вдруг потух свет… Такое могло произойти только у вас! Даже самого элементарного порядка не способны обеспечить земляне! Я немного подождал, затем решил сам о себе позаботиться, если другим до меня дела нет. Вышел в коридор, зная, что там находится электрощит с предохранителями. Только открыл дверь, как моё сознание помутилось и я лишился чувств… Когда пришёл в себя, то света ещё не было. Позвонил роботу-администратору и попросил исправить поломку, дать мне свет.
        - О своём обмороке сказали?
        - Нет, зачем? Подобные слабости не к лицу настоящим воинам.
        - Наверное, следовало бы.
        - Повторяю для не самых понятливых: мы, козерожцы, - гордая раса, я не хотел выказывать слабость перед посторонними.
        - Значит, в тот момент вы ещё не знали о пропаже скипетра?
        - Конечно же, нет. Он хранится в специальном футляре, на котором имеется замок с секретным кодом. Следов взлома нет. Ничего заподозрить я не мог.
        - Вы всегда храните скипетр в футляре?
        - Да, всегда. Всегда храню его под замком. Код известен только мне, больше никому.
        - Как же тогда его открыли?
        - Это следует установить вам, у меня версий нет.
        Инспектор заснял видеомагнитофоном футляр, украшенный драгоценными камнями. Поинтересовался:
        - Если не ошибаюсь, то это - звёздные самоцветы на футляре?
        - Нет, не ошибаетесь. И каждый из них стоит столько, сколько вам не заработать за всю свою жизнь.
        - Странно, что не украли столь ценный футляр.
        - Значит, целью кражи была не пожива, не обогащение, а совсем другое. Догадываетесь, что именно?
        - Пока ни одной версии у меня нет. А что думаете об этом вы?
        - Цель похищения нашей великой реликвии одна - нанести оскорбление Царственному владыке династии Рогоносцев! Бросить нам наглый вызов!
        - Ничем не подкреплённое предположение.
        - Подыщите другое. Оно у вас имеется?
        Иноходцев покачал головой.
        - Вот видите, ничего другого вам сказать нельзя. Нам сознательно нанесли несмываемое оскорбление, но мы скоро смоем его - вашей кровью, подлые земляне, будьте в том уверены!
        - Пожалуйста, не забегайте вперёд. Скажите лучше, когда вы обнаружили пропажу?
        - В футляр заглянул утром. Так я поступаю всегда. Самый вид нашей священной реликвии вдохновляет меня на великие дела, заряжает энергией и не даёт забывать о той великой миссии, которая доверена мне моим Царственным властелином.
        - Что вы предприняли, когда обнаружили пропажу?
        - Сразу же сообщил об этом в Космопол, как и положено. Вот и всё. Как видите, я ничего не знаю, мне нечего таить, я очень хочу, чтобы истина стала явной.
        - В чём причина вашего неожиданного обморока, у вас есть хоть какие-то предположения?
        - Не знаю. Это могло быть какое-то излучение или усыпляющий газ. Более вероятно первое, ибо запаха я не почувствовал.
        - Кому же мог понадобиться ваш скипетр? - задумался инспектор.
        - Свои догадки я уже изложил предельно ясно. Надо ли повторять. Надеюсь, киберпереводчик правильно излагает мои мысли вам? Сколько раз я должен повторять: скипетр похитили вы, земляне, только вы! Совершить сие легко, ведь я нахожусь у вас в гостях и целиком в вашей власти.
        - Решительно протестую, как землянин! - заявил Иноходцев. - Такого быть не может!.. Ответьте лучше на следующий вопрос: кто знал о вашем скипетре?
        - Очень многие. Журналисты, например. Особенно настырным был корреспондент газеты «Волжская коммуна» некий Сказов. Долго всё выспрашивал о скипетре. Интересовались им и мои коллеги по Конгрессу.
        - Наверное, вы приглашали кого-то в свой номер или кто-то являлся сюда сам, без приглашения?
        - Скажу, запоминайте, дважды повторять не намерен.
        - Это и не надо, видите же, я веду видеозапись с той самой минуты, как вам объявил об этом. Аппарат фиксирует всё. Так что говорите.
        - Дважды ко мне заходил участник Всегалактического конгресса с Плеяд…
        («Плеяды - это по-русски Стожары», - отметил про себя инспектор.)
        - …Он страстный коллекционер и возымел кощунственное намерение купить или обменять на что-либо священную реликвию козерожцев. Сначала я отказал предельно уважительно и мягко, но он через день снова объявился передо мною и тут я прямо сказал, что считаю его предложение предельно оскорбительным. Он смутился, долго извинялся, прежде чем ушёл. Подумать только - желать заполучить подобную реликвию для своей презренной коллекции побрякушек и сувениров! Просто слов нет! Я возмущён до кончика своего хвоста!
        - Простите, а как вы считаете: мог ли этот уроженец Плеяд решиться на ограбление?
        - Об этом судить вам.
        Алексей поспрашивал козерожца ещё некоторое время, но ничего существенного от него не добился.
        - Что ж, если вы позволите, то мы осмотрим ваш номер.
        - Пожалуйста, не могу и не имею права препятствовать вам в исполнении ваших обязанностей. Делайте всё, что считаете нужным.
        Тотчас по команде Иноходцева по помещениям засновали роботы, всё осматривая, вынюхивая, сканируя. Видеозапись при этом ими велась не только в обычном свете, но также в инфракрасном. Один из роботов был оснащен тепловизором, другой - биолокатором. Они предельно дотошно и последовательно исследовали пол, стены и даже потолки, для чего один из роботов воспользовался антигравитационной подушкой, подняв себя кверху. Они сняли всевозможные отпечатки, где только те имелись, не пропустив ни одного. Собрали чуть ли не всю пыль с пола, ковров, обивки мебели, занавесей. Были произведены заборы воздуха в разных местах номера…
        Иноходцев тем временем походил по номеру, снимая на видеомагнитофон всё подряд.
        А Куал-Вак тем временем включил телевизор, демонстративно не обращая внимание на снующих без устали роботов. Его экран занимал всю стену и на нём появилось изображение парада воинственных козерожцев. Инспектор понял, что инопланетянин смотрит - в который уж раз, наверное! - парад имперской гвардии в честь своего отъезда на Всегалактический конгресс. Похоже, это весьма тешило самолюбие инопланетянина. Звёздный генерал с наслаждением впился глазами в экран, грудь его невольно расправилась, выпятилась колесом, сам он принял воинственную позу. Казалось, был готов вскочить и ринуться в смертельный бой с врагом…
        Осмотр номера ничего не дал. Окна закрыты наглухо, подача воздуха осуществляется автоматически, подогреваясь или охлаждаясь в соответствии с заданной программой. Спальная - без обычной кровати, на полу лежала солидная стопка шкур неизвестных землянину животных. Похоже, это обычная походная постель воина-козерожца.
        Алексей покачал головой, подумав: «Ну и вояка, никак не выветрится из него воинственный дух! Насквозь им пропитан, до мозга костей. Таким и умрёт. Горбатого могила исправит».
        Ванная оказалась без ванной, но с каким-то роторным душем и специальным устройством для мытья хвоста, имелись тут и ещё некоторые другие приспособления, неизвестные Иноходцеву, он их тоже зафиксировал на свой видеомагнитофон. Вдруг пригодится…
        Вернулся к Куал-Ваку, всё ещё упивавшемуся зрелищем парада. Роботы сошлись в группу и замерли, ожидая команды человека.
        Некоторое время тот стоял рядом с инопланетянином, не решаясь оторвать его от лицезрения экрана. Спустя минуты две тот соизволил заметить землянина и нехотя повернулся к нему, будто только что заметил:
        - У вас имеются ко мне вопросы?
        - Совсем незначительные. Скажите, вы сидели именно в этом кресле и на этом месте, когда погас свет?
        - Другого тут нет, как видите, - с заметным раздражением ответил козерожец. - А это место самое оптимальное с моей точки зрения, чтобы смотреть подобное зрелище.
        - Действительно, я сам бы выбрал именно это. И второй вопрос: как долго вы пробыли без света?
        - По вашему времени - в пределах получаса.
        - Что вы сделали потом?
        - Это я вам уже говорил. Повторять не намерен. Об этом я вас предупреждал в самом начале беседы. Вспомните, если только вы, земляне, способны что-нибудь помнить.
        - Наша беседа с вами записывается, - напомнил инспектор, показав на крохотный зрачок микровизора в значке, - об этом я вас предупреждал. Так что ежели я что и забыл, то просмотр записи позволит всё вспомнить. Впрочем, это вы и сами знаете, так делается по всей Галактике… Но пойдём дальше, если вы не против. Значит, вы вспомнили о предохранителе и решили разобраться с ним лично. Дежурному или директору не звонили?
        - Нет. Щелкнуть выключателем могу и я сам. За день до этого уже свет гас, тогда я ждал около получаса, а пришёл робот-электрик и вмиг проблему решил - вновь включив предохранитель. Я запомнил, где и какой именно. Это нетрудно. Да и куда быстрее, чем просить кого-то.
        - Вы подошли к двери, открыли её… Коридор был освещён?
        Козерожец на секунду задумался, по его лицу пробежала тень, ответил без обычной запальчивости:
        - Да, как обычно.
        - И в коридоре вы никого не заметили?
        - Нет. Он был пуст. Совершенно. Я только сделал шаг к порогу и тут же потерял сознание.
        - Мне кажется, это очень важный момент. Что вы при этом почувствовали?
        - На меня вроде бы навалилась какая-то тяжесть. Словно тело налилось свинцом. Шла она от хвоста к телу, по нему к голове - и сознание отключилось.
        Алексей вспомнил об оружии цефеян - гравиолуче. Кажется, при его использовании возникают схожие ощущения. Нужно проверить догадку у специалистов. Такой луч малой мощности усыпляет людей. Похоже, что козерожцев - тоже.
        - Так, а очнулись где?
        - На полу в своём номере.
        - Дверь была закрыта?
        - Да, она же автоматическая. Сработал механизм.
        - Вас оттащили от двери?
        - Я размышлял над этим. Тут одинаково возможны два варианта. Тот, о котором говорите вы, и другой - уже в бессознательном состоянии я сделал шаг-другой обратно от двери. Мог сыграть внутренний инстинкт каждого военного человека, который привык всегда быть начеку, настороже, ждать нападения врага. Вот так! А здесь, на Земле, от вас всего можно ожидать, что и показывает похищение нашей священной реликвии. Но даром вам это не пройдет!
        - Поначалу обморок не вызвал у вас тревоги, каких-либо подозрений?
        - Понятно, я удивился, и даже очень. Корил себя за слабость, но о каком-либо злодеянии и мысли не возникло. О скипетре я не подумал, не проверил его наличие.
        - Интересно, сколько времени вы пробыли без сознания?
        - Могу ответить с точностью до минуту.
        - Неужели? - обрадовался Иноходцев. - Это просто здоров! И позвольте напомнить, что наш с вами разговор фиксируется прибором и запись может послужить официальным документом в дальнейшем расследовании.
        - Об этом я не забываю, не стоит лишний раз напоминать мне об этом. Так вот, о времени. Когда погас свет, я посмотрел на свои нахвостные часы, - с этими словами Куал-Вак привычно изогнул хвост и перед ним оказались среди орденов и регалий многогранные часы в форме кристалла. - Они в ту минуту показывали в переводе на ваше время 11.26. Когда же я очнулся, то первым делом посмотрел время, чтобы узнать. Сколько я пробыл без сознания. Было 11.37. Примерно через двадцать минут загорелся свет.
        - Это верно? - невольно вырвалось у инспектора. Он понял, что сейчас последует очередная язвительная реплика козерожца, и не ошибся.
        - Ещё бы! Без клятвы вы мне не поверите? Как и все земляне, вы плохо знакомы с кодексом чести. Вам нужны клятвы!
        Алексей рассердился:
        - Если вы сами вспомнили про клятву, то поклянитесь в этом.
        - А без этого не поверите?
        - А почему я должен вам верить? Ежели вы считаете землян недостойными доверия, то и на себя распространите аналогичное отношение с нашей стороны. Золотое правило философии гласит: поступай с другими так, как желаешь, чтобы они с тобой поступали. Поклянитесь!
        - Пожалуйста. Клянусь всеми рогами Царственной династии Рогоносцев, чья великая слава сияет на всю Галактику, - произнёс, вытянув к небу руку козерожец.
        Особой патетики на сей раз в его голосе не было, что про себя отметил Иноходцев, немного удивившийся этому: «Что это с ним? Был дивно боек, злоречив, а тут - на тебе! - вроде жареного петуха: на вид всё тот, но былого гонора уже нет». Вслух же произнёс иное:
        - Этого довольно. Ещё раз напоминаю, так я обязан сделать, что видеозапись нашей беседы может послужить протоколом допроса для суда. Хотите сделать дополнительные заявления? Внести какие-то существенные поправки?
        Куал-Вак помедлил и покачал головой. Инспектор хотел попрощаться и уйти, но ему попались на глаза настенные часы устаревшей конструкции, изготовленные в виде ходиков с кукушкой. Мелькнула мысль: «Теперь таких уже не делают. Гостиница уютная, но старая, давно нуждается в ремонте и новом оборудовании. Не удивительно, что погас свет. Небось, электросистема здорово поизносилась, вот и вышло в ней что-то из строя… Впрочем, вполне возможно, умышленное отключение света. Кто-то сделал это намеренно. Надо будет рассмотреть и такую версию… А часики-то эти допотопные отстают!» Сверил со своими часами: да, отстали на семь с небольшим минут.
        Попрощался со странно притихшим инопланетянином и вышел из номера вместе со своими роботами.
        Спустился вниз. К нему подошёл директор, косясь на стайку роботов. Инспектор тут же напряг память, вспомнил его имя, ибо помнил, что людям нравится слышать своё имя. Поинтересовался:
        - Максим Максимович, скажите, а часто в вашей гостинице гаснет свет?
        - Увы, чаще, чем того хотелось бы. Но не очень, что удивительно при нашем устаревшем оборудовании. Примерно раз в месяц подобное случается. Но мы быстро устраняем неполадку.
        - Ясно. Скажите вот что: у вас проживают почти все участники Конгресса, это так?
        - Да, абсолютное большинство. Такая честь нам доверена и мы ею гордимся.
        - Посланец Плеяд живёт у вас?
        - Для верности загляну в список… - директор сделал жест пальцем, в воздухе возникла призрачная сеть с символами - воздушная клавиатура служебного компьютера. Он ткнул в один, другой, третий значок и появился столбец текста. Он вгляделся в него и сообщил: - Даю справку: гость с Плеяд проживает в номере триста восемьдесят пять. Это почти напротив триста тридцать первого, где вы только что были.
        - Напротив? Я должен увидеть делегата Плеяд. - Инспектор двинулся было к люфту, но его остановил возглас директора.
        - Эй. Постойте, постойте! Его там уже нет! Он неожиданно выехал. Простите, я не сразу заметил отметку об убытии.
        - Выехал? Вот это да! Почему? Когда? И куда?
        - Прошедшей ночью. Где-то сразу после двенадцати.
        - Именно после двенадцати? Вы уверены? Позвольте вам сказать, что наш разговор фиксируется видеомагнитофоном. - Иноходцев показал на глазок миниатюрной камеры. - Так что всё сказанное и сделанное вами может лечь в материалы дела. Итак говорите.
        - Даю официальную справку, зачитываю пометку в наших учётных документах: плеядец покинул нашу гостиницу в 00.08. Можете проверить. Запись сделана электронным вахтёром при получении ключей от номера… Теперь я вспомнил, кто это! Он всегда ходил в скафандре, ибо состоит из газа, определённой формы не имеет, способен принимать любую форму по своему желанию. Удивительно забавная личность. Уговорил меня обменять служебную бляху для своей коллекции, а мне взамен всучил вот это. Поглядите! - Директор достал связку ключей. Вместо брелока на ней висел кристалл величиной с грецкий орех, радужно переливающийся и тихо звенящий. - Правда, красиво? И звон бывает на диво приятным, нервы успокаивает.
        - Такой необычной игры света я никогда не видел ни у одного другого камня. Из чего он сделан?
        Директор загадочно улыбнулся.
        - Я его тоже долго пытал насчёт этого, он не хотел говорить, ну ни в какую. Тогда я пригрозил, что иначе расторгну нашу сделку, и тогда инопланетянин всё рассказал. По его словам, подобные камни находят в пищеварительной системе каких-то животных на Плеядах. Словом, они добывают эти камушки из… из экскрементов, фекалий. Вот так!
        Инспектор вспомнил:
        - А у нас на Земле во внутренностях кашалотов находят амбру. Её используют при изготовлении духов, например, а также другой парфюмерии. И ничего, модницы не жалуются. Наоборот, амбра делает духи лучше, аромат более стойкий. Так что не смущайтесь происхождением вашего чужезвёздного сувенира. Вряд ли у кого на Земле есть подобный, так что вы владеете раритетом.
        Директору сказанное явно польстило, он сказал:
        - Я нормально отношусь к этому камушку, он мне нравится. А бляху я себе уже новую заказал, это не проблема.
        - Значит, ваш бывший постоялец с Плеяд такой страстный собиратель диковинок?
        - Да, необыкновенный! Прямо-таки, фанат этого дела. Из магазинов приходил нагруженный, словно верблюд. Нёс, покачиваясь под тяжестью покупок. Скафандр сминался, терял форму, ведь плеядец состоит из газа. Увёз с собой девять ящиков, четыре сумки и что-то вроде корзинки. Возможно, тоже сувенир. Я сам посылал ему в помощь робота-грузчика. Аэротакси потом улетело, вихляя из стороны в сторону от страшной перегрузки. Не знаю, как он долетел до космопорта «Курумоч»?!
        - Чем он объяснил свой неожиданный отъезд?
        - Извините, мы не имеем права выяснять это. Не позволено. По инструкции. Понимаете: это сугубо личное дело каждого.
        - Значит, не знаете?
        - Точно нет. Могу лишь высказать свои предположения неофициально, как сугубо личную догадку. Дело в том, что он пожаловался мне на семейные обстоятельства и подосадовал, что не может побыть у нас подольше. Мол, тут столько интересных вещей видел, хотел бы иметь их в своей коллекции. Я подробности не выяснял: сфера личных отношений это такое дело, особенно в отношениях инопланетян. Братья наши по разуму - дело тонкое.
        - Что ж, большое спасибо! Наверное, позже я к вам ещё раз зайду.
        - Пожалуйста, всегда к вашим услугам. Простите, вот идёт робот-электрик, я его давно жду. Хочу послать проверить ещё раз электросеть, как говорится, во избежание. Да и часы нужно в номерах подвести, время выверить, ведь они у нас в большинстве номеров электрические. Морока с ними, после каждой неисправности в электроснабжении приходится подкручивать стрелки до правильного времени. Эх ма, очень досадно, но ладно!..
        Директор со вздохом вложил закладку в книгу «Секретная миссия суперагента» известного писателя двадцать первого века Александра Зиборова, и отложил в свой стол. Инспектор посмотрел и отметил в душе, что Ваничкин предпочитает электронным книгам обычные, любит подержать в руках, пошелестеть перелистываемыми страницами. Рядом углядел другую книгу того же автора «Ловушка времени». То ли она уже была прочитана, то ли готовилась стать таковой после «Суперагента».
        Между тем директор сообщил ему:
        - Не могу выбрать даже пару минуток. А после электрика мне нужно организовать экскурсию инопланетян в деревню Утёвку. Они прознали про жившего там богописца Григория Журавлёва, который был рождён без рук и ног, и рисовал нерукотворные иконы, беря кисть в рот.…
        - В мои школьные годы мы с классом ездили на экскурсию в Утёвку, - воодушевился воспоминанием Алексей. - С тех пор собираюсь снова побывать, но никак не выберусь. Хочется всё лучше рассмотреть: и его иконы, и церковь, которую построили по чертежам художника и под его руководством. Увы, всё времени нет.
        - Вот и у меня точно так же, - вздохнул директор, - совершенно нет времени ни на что. Недавно отреставрировали главное творение Журавлёва - «Утёвскую мадонну». Воочию её не видел, только показывали в новостях. А ведь мы живём совсем близко: от Самары до Утёвки рукой подать!
        - Хорошо, что про эту икону сказали. Я читал, что художник нарисовал её с той женщины, которая ему нравилась. Хочется посмотреть, какой же была та, что вдохновила его на подобный подвиг. После того, как от вас о ней услышал, точно там побываю, другие дела отставлю, а это сделаю.
        - Такие творения нужно видеть всем, чтобы не зачерстветь душой!..
        - Это верно. Я иногда вспоминаю его и думаю: вот он оказался способным на подвиг, а что мешает нам, здоровым и сильным, совершать такое же? Собственная лень, и только!
        - Верно!.. - Директор глянул на часы и заспешил. - Но мне нужно идти, извините!
        Попрощался с Иноходцевым и почти бегом устремился на поиски робота-электрика.
        Инспектор же приказал своим роботам возвращаться в Космопол, а сам уселся на Сивку-Бурку и тот, взмахнув огромными крыльями, взвился в небо…
        3. Остров тайн
        Когда инспектор после окончания работы, закрыв кабинет, направился к Сивке-бурке, чтобы лететь домой, то из соседнего отдела вышел эксперт Фёдоров, качая головой.
        - Что это с тобой? - поинтересовался Иноходцев.
        Фёдоров сообщил:
        - Обсуждали в отделе новость. Оказывается, на острове Коровьем решили возвести эпохальный галактический музей.
        - Да ну! - покачал головой инспектор.
        - Вот и ты качаешь головой, - рассмеялся эксперт. - Конечно же, такой музей необходим, вклад Самары в космические дела огромный, где ему ещё быть. Но на Коровьем?!
        - Лучшего места не сыскали! Спорю, что у них ничего не получится!
        - И мы того же мнения, - закивал Фёдоров, - спорить никто из нас не станет…
        Уже в пути, летя над городом на своём крылатом коне, Иноходцев размышлял над услышанным…
        Остров с донельзя прозаическим названием Коровий находился на западной части города, где с могучей Волгой сливались тёмные воды реки Самары. С юга его пределы ограничила протока Сухая Самарка. Ныне мало кто из горожан о нём вспоминает, остров ничем не примечателен, зарос невысокими деревьями и кустарником. Только рыбаки посещают его довольно охотно.
        Остров Коровий впервые упоминается в документе генерального плана развития Самары конца девятнадцатого века. Тогда появился оригинальный проект коренной модернизации городской очистительной системы. На нём решили возвести целый комплекс - технические здания, жилые дома, очистные сооружения. С городом они должны были соединяться системой эстакадных мостов и подземно-подводным тоннелем. Пользуясь современной лексикой, скажем, что «тендер» выиграла немецкая фирма, после чего начались сплошные тайны и загадки. Именно на Коровьем в то время находилась одна из крупнейших факторий «Нефтяное товарищество Братьев Нобелей», с которой тесно сотрудничал талантливый немецкий инженер Рудольф Дизель. В его письме супруге имеются странные слова: «Запомни сегодняшнюю дату, 16 февраля 1898 года. Это день моего союза с Нобилем, по всей видимости, рубеж событий, которые потрясут мир…» Известно, что Рудольф Дизель намеревался претворить в жизнь некоторые идеи сербского гения Николы Теслы. Какие - по сей день не ясно.
        (Есть данные, что здесь Николай Тесла построил уникальную энергоустановку (резонансную машину), способную без проводов передавать электроэнергию от Самары до Москвы. Согласно некоторым свидетельствам она была полностью завершена за два месяца до знаменитого "Тунгусского взрыва". Используя эту машину, изобретатель хотел расчистить путь через льды, к Северному полюсу адмиралу Перри. Но в его расчёты вкралась ошибка и вместо испаряющихся айсбергов, Тесла получил горящую тайгу вблизи Тунгуски… По некоторым сведениям, Никола Тесла вновь приехал в Россию в 1921 году, но уже в Нижний Новгород, где работал над какими-то иными своими проектами.)
        Известно лишь, что товарищество братьев Нобилей работы на острове Коровий вело, и весьма усердно. Только - какие именно? Имеются основания предполагать, что под видом строительства очистных сооружений возводился секретный объект. Похоже, он не был реализован в силу последующих событий… Уже в ходе воплощения грандиозного проекта Рудольф Дизель погиб при весьма загадочных обстоятельствах… В сентябре 1913 года на теплоходе «Дрезден» он отплыл из Антверпена в Англию. Одним ранним утром каюту нашли пустой, на палубе валялись шляпа и плащ Рудольф Дизеля. Самого изобретателя нигде не нашли. Многие уверены, что его таинственная кончина связана с профессиональной деятельностью… Скоро началась Первая мировая война, революция, Гражданская война в России и сгинуло «Нефтяное товарищество Братьев Нобелей»…
        Тайны же продолжались. Иноходцев вспомнил их перечень:
        …В краткий период присутствия в Самаре белочехов замечен странный факт: основные силы их речного флота были задействованы в контроле реки Самары и охране острова Коровий. Что же они там охраняли, от кого, по чьему приказу?
        …Странным образом Коровий связывают с размещением одного из отрядов «Черных гусар», и какой-то секретной деятельностью. Тут всё покрыто покровом тайны: чем они занимались, что это были за «Чёрные гусары»?.. В императорской армии так именовали гусар 5-го Александрийского полка, носивших чёрного цвета форму и эмблемы в виде черепа и костей. Этот полк имел несколько неофициальных названий - полк «Черных гусар», полк «Гусаров смерти» или «Бессмертный полк». В революционном хаосе гусары оказались по обе стороны баррикад: у «красных» отрядом "чёрных гусар" командовал корнет Ушаков, а у «белых» имелся полк «Чёрных гусар» атамана Анненкова. В Самаре Александрийский полк квартировал, это верно. И, оказывается, при Керенском был сформирован женский ударный батальон, который именовался "Чёрные гусары смерти". Приказом Верховного Главнокомандующего в конце 1918 года был создан «1-й Самарский гусарский полк» с присвоением формы одежды бывшего 5-го гусарского Александрийского полка… Какие именно «Чёрные гусары» опекали остров Коровий в Самаре, с полной определённостью сказать трудно…
        …Другое столь же удивительное событие: осенью 1941 года группа неизвестных лиц (немецкий десант?) захватила остров и удерживала его почти сутки. Был отдан жёсткий приказ «пленных не брать», ходил слух о какой-то заразе. Когда Коровий захватили, то в ход пустили огнемётную технику, вплоть до танков: остров залили этаким «напалмом» - смесью керосина и мазута…
        «Чем же была вызвана подобная необходимость? - задумался Иноходцев. - Вот бы покопаться в архивах и установить это. Но не сейчас, а позже, когда буду меньше загружен на работе…»
        …Спустя семь лет - 4 июля 1948 года - приключился сильнейший пожар, погибли сотни людей. Говорят, что его причиной послужила… шаровая молния, которая угодила в какой-то из баков нефтехранилища на острове, но многие скептически усмехаются, слыша такое. Мало верил в эту версию и Алексей…
        …И ещё один факт. В конце 20-го века велась работа по поиску и изучению скрытой структуры города. В ходе этого выявили зону с повышенным уровнем разрушения. И начинается она как раз на острове Коровий…
        Иноходцев вспомнил забытую легенду о монахе-отшельнике, который в середине девятнадцатого века жил на острове. Говорят, умирая, он предсказал, что всякое строительство на этом острове закончится трагедиями, потому что именно здесь земная юдоль наиболее близко соседствует с потусторонним миром, откуда к нам приходит разная нечисть…
        Действительно, не перечесть планов и начинаний, которым не удалось претвориться на Коровьем, словно этому действительно препятствует неведомая сила.
        После Великой Отечественной войны родились планы сооружения двух гигантских башен-маяков на самом острове и на противоположном от него волжском берегу, они должны были регулировать оживлённое движение речных судов вблизи города. Всё осталось на бумаге…
        В семидесятых годах двадцатого века на Коровьем построили стрельбище спортивного комплекса «Спартак» и возвели административное здание. Они сгорели дотла в 1978 году. Позже всё пытались возродить, но безуспешно…
        Затем здесь какое-то время работала судоремонтная база «Волготанкера», но затем была ликвидирована…
        Делались попытки разводить кроликов, были построили огромные ангары, но всё кончилось крахом…
        Безуспешно завершились сооружение понтонного моста, которым намеревались соединить Коровий остров с городом…
        Поляки намеревались устроить на острове развлекательную зону, трассу для квадрациклов, но по неизвестной причине отказались от своей идеи.
        «Неужто подействовало пророчество отшельника»? - хмыкнул про себя инспектор.
        Уже в начале двадцать первого века были широко оглашены планы строительства на острове Коровий стадиона со всей сопутствующей спортивной инфраструктурой для матчей Чемпионата мира по футболу 2018 года, который тогда был отдан России. Очень эффектно смотрелся на рисунках намеченный объект, вписанный в контуры острова. Об этом говорилось и писалось тогда очень много.
        Поднятая шумиха была столь громкой, что невольно всем поверилось - на сей раз всё реализуется. Но затем была определена иная «прописка» в январе 2011 года Организационный комитетом по подготовке и проведению на территории Самарской области ЧМ-2018 определил иную «прописку» - по другую сторону реки Самара в исторической черте города на месте бывшего Самарского речного порта. Позже и этот проект похоронили - возвели стадион практически на другой стороне города на месте бывшего Радиоцентра в районе Московского и Волжского шоссе, улиц Демократической и астрофизика Николая Козырева (бывшая Ташкентская).
        В отношении острова Коровий замышлялись и другие планы, но до воплощения в жизнь дело так и не доходило. А в двадцать втором веке намеревались построить на нём здание для земного филиала Космопола, но снова замысел не удался, возвели его недалеко от футбольного стадиона в лесопарке.
        Старое пророчество отшельника в какой уж раз помешало претвориться очередным радужным планам в осязаемую быль!
        И вот сейчас очередной прожект: галактический музей…
        - Ничего у них не получится, - хмыкнул Иноходцев. - Остров тайн - истинный остров невезения, проклятый остров!..
        Его крылатый конь закивал головой, словно соглашаясь с ним, и принялся кругами снижаться: они находились над крышей дома инспектора. Сынишка махал ему рукой с террасы…
        4. Веские подозрения
        Жена была увлечена просмотром новостей, когда в комнату вошёл Алексей.
        - Плиту я включила, ужин подогревается! - крикнула она. - Через пяток минут всё будет на столе, а я пока досмотрю телевизор.
        - А что там, есть что-нибудь интересное? - спросил инспектор.
        - Да, интервью с Чубчиковым, он только что вернулся с Альдебарана.
        - А кто это?
        - Здрасьте! - повернулась к нему Алёна. - Твоим же коллегам из Космопола он передал украденную из музея марку Фантомус-приму! Ты рассказывал, что видел её.
        - Извини, запамятовал. Вспомнил, вспомнил! Фантомус-прима - уникальная марка давным-давно сгинувшей працивилизации на Альдебаране. Если нажать на её определённую точку, то она из объёмной переходит даже меньше, чем в плоскую - в двухмерное измерение. Никто в нашей Галактике таких делать не умеет. Секрет изготовления сгинул с той самой загадочной альдебаранской цивилизацией. Её стянул из музея неаполитанский жулик Маццолло Погано, спрятал в значке, который передал наивному бухгалтеру, надеясь после забрать у него, но тому открылась эта тайна, пусть и далеко не сразу… Чубчикова обнаружили на транспортнике, едва не уничтожили вместе с ним, но сканеры вовремя обнаружили живое существо и его переправили на Луну. Здесь он и сообщил о Фантомус-приме. Васька тогда принял её, а по возвращению нам показывал, пока не упрятал в самый надёжный сейф.
        - Завидую я тебе, такой уникум видел!
        - Да ничего особенного в ней нет. Да, красивая, вроде огранённого алмаза. Правда, игра света граней просто умопомрачительная, словно в калейдоскопе, никогда такой не видел. И становится плоской, если нажать в нужную точку.
        - Ты говорил, что марка - двухмерная, а это как?
        - У ней совершенно нет толщины, а только ширина и длина.
        - Представить не могу!
        - И не только ты! Это вообще мало кто способен представить такое: вещь, имеющую длину с шириной, но без толщины!.. Да, а что снова про Чубчикова вспомнили?
        - Ему же за находку полагалась награда и ещё сто любых марок из запасных хранилищ главного музея Альдебарана. Вот он побывал там, выбрал, какие ему понравились, и сегодня вернулся в Самару. Кстати, он недалеко от нас живёт - на Садовой улице…
        Уже на кухне за столом Алёна заметила сумрачный вид мужа.
        - Что это с тобой?
        - Ничего особенного. А Никитушка что домой не заходит?
        - Разве ты его не видел? Наверное, он тебе не показал новый аэровелосипед. Побоялся, что ты его домой погонишь. Он никак не накатается. Скоро явится.
        - Да, от такого занятия нелегко оторваться. Помню, в детстве часами носился повсюду, пока родители не начинали ругаться.
        - Вид у тебя какой-то потухший. Неприятности какие?
        - «Неприятности» - это мягко сказано. Поручили очень трудное дело. И страшно ответственное. У одного из участников Всегалактического конгресса в гостинице «Жигулёвская» стянули-слямзили его представительский скипетр. Будь это представитель какой иной цивилизации, то было бы полбеды, а на нашу голову пострадавший - козерожец. Скипетр - их священная реликвия.
        - Ну и что, скипетров, что ли, других нет?
        - Алёнка, ты должна понимать, что в данном случае - это не просто скипетр сам по себе, а символ. Он представляет царственную династию Рогоносцев. Как бы говорит: скипетр - это мы, Царственная особа!.. И кража его может быть сочтена оскорблением владыки предельно воинственной расы. Пахнет увесистой космической заварушкой.
        - Боже мой, такой пустячок - и тут вам нате, из-под кровати! - сразу война!
        - Вспомни, Алёнка, земную историю, нередко кровопролитные войны начинались с куда меньшего «пустячка». Увы. Так и тут. Вполне возможно, что нам придется воевать с армией Рогоносцев.
        - Рогоносцев?! - прыснула Алёна. - Почему они так называются? Рога носят: в прямом или переносном виде?
        - Династия у них такая правит - Рогоносцы. С древности их монархи-императоры украшали шлёмы рогами. Это у них символ воинственности. Воевать они всегда любили. Драчливые очень. И умеют воевать, вот что самое неприятное.
        - Но всё же смешно - Рогоносцы. Не могли, что ли, найти более солидное название?
        - Для них это весьма даже уважительное слово, вроде титула, сана.
        - А может, их называют так оттого, что царицы награждали их рогами? - пошутила Алёна.
        Алексей улыбнулся:
        - С такими нам было бы легче иметь дело, а тут возникает неприятная ситуация, не до смеха. Поверь, это предельно серьёзно. Пахнет страшенной войной, какой мы ещё никогда не вели. Звёздной войной! Такой у нас никогда не было. И дай Бог, чтобы не было и впредь. - Инспектор трижды перекрестился.
        - Неужели всё так серьёзно? - согнала с лица улыбку Алёна.
        - Очень, очень и очень. Так что тут придется поупираться всеми имеющимися в наличие копытами, ведь следствие поручено мне. Дали самые широкие полномочия, конечно. Я загрузил работой экспертов, аналитиков, они трудятся предельно энергично. Место происшествия осмотрела группа роботов-криминалистов. Чуть ли не половина нашего Управления занимается этим делом. Пока даже уцепиться ни за что не можем, никакой зацепки нет. Выть вместе с тамбовским волком хочется. Жаль, что у меня нет такого товарища.
        - Папа, о каком волке и какой зацепке ты говоришь? - спросил вбежавший в комнату девятилетний Никита. - А помнишь, ты сам мне говорил, что такого не бывает? Что всегда какие-то следы остаются, нужно просто внимательнее их искать.
        - Устами младенца глаголет истина, - улыбнулась Алёна.
        - Ты прав, Никита, я говорил такое, верно. Теоретически - да, какие-то следы-зацепки всегда имеются, но вот как их обнаружить, как? Как понять, что это именно зацепка? Обычно только закончив дело, понимаешь, как нужно было его начинать и вести. А поначалу словно бродишь в тумане, ничего не понимаешь, эти самые «следы» в упор не видишь.
        - Папа, а почему ты их не видишь? Ты же такой умный, столько всего знаешь! Как ты можешь их в упор не видеть?
        - Вижу многое, узнаю очень много. Образно говоря, фактов и фактиков - гора. Или стог сена. Вся проблема в том, что не знаешь, какие именно являются «зацепкой». Они могут быть чём угодно: отпечатком пальца, пятнышком грязи, ниткой, осколком чего-то. Это вроде иголки в стоге сена… В прошлом году мы расследовали убийство пассажира на космолайнере «Аркаим». Я сразу заметил странную экзотическую наколку на руке помощника капитана. Долго занимался делом, оно казалось предельно запутанным, уже хотел закрыть его, а потом вдруг задумался: почему наколка выполнена в зеркальном изображении?.. Присмотрелся, провёл дополнительную проверку и установил, что это самый помощник капитана выдавал себя за другого человека, нанёс себе изображение на руку, но татуировку делал робот, который из-за неправильного ввода программы нанёс рисунок не так, как следовало. А убитый пассажир знал этого негодяя, хотел его выдать, вот тот и решился на преступление… Видишь, как просто! Задним умом мы все сильны. Но вся загвоздка в том, чтобы догадаться, что есть что побыстрее.
        - А ещё ты, папа, говорил, что нужно искать того, кому это выгодно, - напомнил Никита.
        - Верно, - подхватила Алёна, - ты можешь ответить: кому выгодно это похищение скипетра?
        - Вроде бы, интересовался им ещё один участник Конгресса. Он сам с Плеяд… Кстати, удивительное создание, этот наш брат по разуму - газообразный. Представляете? Он у нас в скафандре ходил. Мыслящий газ! Уму непостижимо!
        - Вот бы поглядеть на него! - загорелись глаза мальчика. - А его хоть видно, если он, как газ? Не человек-невидимка? Какого он цвета?
        - Может менять форму и цвет, как хамелеон. Кожи как таковой у него нет, но его газообразное тело имеет поверхностное натяжение, вроде того, какое существует у воды.
        - Алёша, ближе к делу. Ты отвлекаешься. Зачем интересовался этот «газовик» скипетром?
        - Насколько я знаю, он страстный коллекционер. Во всяком случае, так он всем говорил. Хотел заполучить скипетр в свою обширную коллекцию. Правда, в том, что она обширная, известно с его слов. Как это на самом деле - точно неизвестно. Потом козерожец ему растолковал, что подобное предложение предельно оскорбительно для всей его расы, и тот отвязался. Кстати, что усиливает подозрения, его номер находился неподалёку от того, в каком живёт наш пострадавший гость. На том же этаже, практически рядом, чуть наискосок по коридору. Если плеядец совершил кражу, то он не мог не понимать, что всё это вызовет у нас подозрение.
        - Алёша, если он состоит из газа, то не мог ли струйкой просочиться через маленькую дырку или щель в комнаты козерожца?
        - Интересный вопрос. Но он ходил в скафандре.
        - Это вполне могло быть сознательной уловкой: мол, без скафандра я у вас жить не могу, а сам когда ему это надо, скидывал его… Вернее, выходил из него и входил обратно.
        - Сомневаюсь, но на всякий случай проверю эту версию. Действительно, а вдруг такое действительно возможно? Тогда ого-го какие возможности появляются!.. Впрочем, есть сомнения. Ну, ладно, предположим, что он как-то проник - просочился струйкой газа - в номер, но как ухитрился вытащить скипетр династии Рогоносцев из закрытого футляра? Реликвию же в газ не превратишь!
        - Что это ещё за «Рогоносцы»? - прыснул Никита. - Они на самом деле с рогами ходят? А рога у них большие?
        Иноходцеву пришлось растолковывать на сей раз уже сыну, кто такие Рогоносцы. Привёл в пример некоторых земных вояк далёкого прошлого, которые нередко украшали свои шлёмы рогами. В их числе был и знаменитый Александр Македонский.
        Алёна продолжили разговор, спросив:
        - И что вы сделали, чтобы найти вора?
        - Так вот, скипетр похищен около полуночи, а сразу после неё этот самый коллекционер срочно выехал из гостиницы и тут же улетел на родные Плеяды. Весьма подозрительно. Мы уже послали в ихние инстанции запрос о причинах столь спешного убытия. Ждём ответа.
        - Вот, вот «следы», какие ты ищешь! Вот «зацепка»! - загорелся Никита. - Это он украл скипетр! Слово даю, он! Папа, ты его разоблачишь!
        - Слишком уж очевидный вывод, - покачал головой Алексей. - Я очень бы хотел, чтобы это было так, но сильно сомневаюсь. Плеядец должен понимать, что внезапный отъезд вызовет подозрение. От Космопола он не скроется в самых удалённых уголках Вселенной. По всей логике ему следовало бы затаиться, выждать…
        - Так он же не человек, у него может быть совершенно иная логика, не похожая на нашу. Ты подумал об этом, Алёша?
        - Думал, и думаю сейчас. И не только я. Логика всюду остаётся логикой, как дважды два - всюду и везде четыре. Конечно, мы уже проверяем версию о причастности представителя Плеяд к похищению. Может быть, у него с психикой не всё в порядке на почве его страстишки - коллекционирования. Вдруг она стала у него настоящей манией, и он не сумел себя удержать от преступной акции, выкрал реликвию. Но вы ужинайте без меня, а я посижу в своём кабинете, поработаю. Без особой необходимости, пожалуйста, не тревожьте.
        Инспектор показал коробку с кристалликами - стереофильмами:
        - Здесь собраны все имеющиеся у нас материалы по данному делу и архив. Всё что прямо или косвенно может быть связано с делом. Есть весьма любопытные данные о козерожцах, их цивилизации, культуре, верованиях, истории. Надо изучить их. Как и все данные о Плеядах. На всякий случай я взял кое-что и о цефеянах. У них имеется оружие, которое, похоже, было применено против Куал-Вака. Придётся просеивать всю эту груду информации, дабы обнаружить хоть какие-то нужные зёрна. Другого пути нет. Надо вгрызаться в этот массив. Это я к тому, что не зря прошу вас не беспокоить меня. Как видите сами, слишком многое поставлено на карту.
        - Папа, а ты дашь мне посмотреть хоть что-нибудь о козьих рожах?
        - О козерожцах?.. М-м. Посторонним нельзя даже касаться материалов следствия. Да и для тебя здесь ничего интересного нет.
        - Ну, хоть что-нибудь. Ну, из того, что не секретно, не всё же такое тайное, есть же обычное. Ну, пожалуйста, папа!
        - Ладно, подыщу что-нибудь не особенно скучное для тебя. Из того, что ты называешь «не секретным».
        Иноходцев быстро проглядел кристаллики: «Любовь и способы размножения цефеян», это мальчишке знать рано. Что там ещё? «Военная подготовка, культура, фольклор, спортивные игры, народные зрелища и забавы». Это можно дать!
        - Вот тебе, Никитушка, пяток кристалликов, пока посмотри их, а потом я ещё что-нибудь подберу тебе.
        + + +
        Просторный мрачный зал с каменными колоннами освещали колеблемые сквозняком дымные пламени факелов. Высокий потолок опирался на переплетение балок, консолей, каких-то колонн с капителями. Вдоль стен расположились осанистые вельможи в богато расшитых одеяниях. Их ранг различается по цвету бантов на хвостах.
        Раздались гортанные крики глашатаев и наступила напряжённая тишина. Багровые лица всех присутствующих не сводят взоров с широких входных ворот, украшенных богатой инкрустацией. Створки медленно расходятся и появляется чинная процессия. Впереди церемонно вышагивает чванливый посол, держа перед собой в руках что-то накрытое искрящимся платком с бахрамой.
        Он приближается к трону, гневным лающим голосом выкрикивает послание своего владыки, затем резко сдерживает с руки платок и взорам всех присутствующих открывается скипетр царственной династии Рогоносцев. Все разом сразу же валятся на пол, чуть ли не ударяясь лбами. Царёк сползает с кривоногого трона, истерически завывая, на карачках ползёт к реликвии и начинает его пламенно лобызать, выражая полную покорность воле императора…
        Иноходцев выключил видеонет, протёр глаза и сказал сам себе: «Нет, на сегодня меня хватит. С ума можно сойти от подобных сцен. Я их насмотрелся на много лет вперёд, аж мутить начинает. Какое низкопоклонничество! Унижение и подхалимаж! Какие восхваления - "О, умудрённый мудростью наимудрейших превеликий повелитель!" С ума сойти можно! Всё регламентировано, шагу свободно не ступишь. Живут, точно в казарме. Конечно, этот видеофильм можно и не смотреть. Сцена с предъявлением скипетра Рогоносцев вассальному сатрапу относится к слишком уж далёким временам, к началу «царственной династии Великих Рогоносцев», как она официально именуется. Фильм ничего не проясняет в нынешнем деле… Ого, а время-то позднее, пора ложиться спать, завтра рано вставать!..»
        + + +
        Иноходцев в своём кабинете просматривал объёмистую груду материалов, собранных группой роботов-следователей и людьми: аналитиками и экспертами. На мониторе служебного компьютера высветился знак Галактической почты и код Плеяд. Инспектор понял, что пришёл ответ на его запрос. Пальцы ловко пробежались по воздушной клавиатуре компьютера, Алексей горел желанием узнать подоплёку спешного отъезда домой подозреваемого.
        - Так, сейчас мы это выясним, - сказал он сам себе вполголоса. - Но что это такое? Они сообщают, что ничего установить пока не удалось. Вот тебе, космическая бабушка, и Юрьев день! Как же это так? А их посланец после возвращения в родные пенаты, оказывается, закрылся в своём воздушном жилище и никого не впускает. Войти к нему против его желания никто не может, иначе произойдёт нарушение священного права неприкосновенности жилища и невмешательства в личную жизнь гражданина. Само по себе сие похвально, но в данном случае!.. Ага, багаж он поручил разбирать своим домочадцам. В нём находится и… Боже мой! В багаже обнаружен скипетр царственной династии Рогоносцев! Невероятно, но он всё же его украл! Просто не могу поверить своим глазам!.. Со следующей надпространственной почтой скипетр переправят нам. Отлично! Ура, ура, ура! Был бы под рукой чепчик, то непременно бросил бы его вверх. После официальной процедуры опознания скипетра его владельцем, можно будет предъявить ордер на арест коллекционера-вора. Здорово, просто здорово! И этот звёздный генерал перестанет грозить нам неминуемыми звёздными войнами,
достал он меня своими колкостями, всё печёнку проел!
        Иноходцев поспешил доложить о полученном сообщении Михайлову. Тот не скрыл своей радости, но уже через минуту опять сделался привычно серьёзным и спросил инспектора:
        - Вы удовлетворены ответом?
        Алексей медленно повёл головой из стороны в сторону:
        - Вроде бы, всё так хорошо заканчивается… фактически, уже закончилось, остались пустые формальности, но всё же внутри нет полного удовлетворения. Сам не пойму - почему. Что-то тут не так.
        - Опять ваша хвалёная интуиция? Может быть, на сей раз зря она в вас пробудилась и ей следует снова погрузиться в спячку?
        - Дай Бог, чтобы так и было.
        - Что же вас мучает, конкретизируйте?
        - Не пойму, почему известный научный деятель, страстный коллекционер бросил коллекцию, ради которой он пошёл на преступление, уединился ото всех, оставив украденный скипетр среди прочих вещей? Похоже, даже не прятал его. Странно, вы этого не находите? Я не говорю уж про спешный отъезд и близкое соседство с номером Куал-Ваком. Даже простак понимает, что сие вызовет подозрение. А тут такой интеллектуал, один из лучших умов своей цивилизации: ведь на Плеядах отбирали и посылали к нам не первого встречного, а весьма и весьма достойную личность! В том числе не могли не учитываться и моральные качества. Нет, он не дурак и должен был просчитать все варианты. Но этого по его поведению не видно. Странно всё, нелогично, несуразно. История с кражей чужой реликвии начинает мне казаться невероятной.
        - Возможно, она странная лишь с нашей, земной точки зрения.
        - Буду надеяться на это.
        - Подождём немного, и всё прояснится. Скипетр вернётся на Землю, представитель династии Рогоносцев его опознает, получит обратно со всеми полагающимися в данном случае извинениями и уважительными церемониями, и дело, считай, сделано. Во всяком случае, по той части, которая зависит от нас. А там, на Плеядах, пусть разбираются со своим сородичем: почему, как и зачем коллекционер позарился на чужую собственность?.. Вы же, Иноходцев, не поленитесь, сходите к козерожцу и лично известите, что его вещичка найдена. Пусть успокоится, поумерит свой гонор и больше не поливает грязью землян, не хорохорится. Повода уже нет. Аника-воин, понимаешь, нашёлся! Придирается, задраться норовит, хвост у него чешется. Да только мы тут ни при чём… Да, кстати, получены сведения, что на Конгрессе наш коллекционер наиболее дружеские связи поддерживал с представителями Ригеля, Цефей и Туманности Андромеды. В тот злополучный вечер они очень долго общались между собой. Это, конечно, ещё ни о чём не говорит, но всё же на всякий случай следует поинтересоваться, что их сблизило? Какие были общие интересы, темы для разговоров и
прочее? Какого они мнение о коллеге с Плеяд? Надо узнать на всякий пожарный случай, как говорится, для очистки совести. Не думаю, что всё это отнимет у вас много сил и времени: они все проживают в гостинице «Жигулёвская», которую вам сегодня всё равно следует посетить.
        - Обязательно повидаюсь со всеми, - заверил инспектор. - Разрешите идти?
        - С Богом! - не по уставу, но с искренним чувством напутствовал его Михайлов.
        Похоже, сообщение о найденном скипетре заметно улучшило его настроение. Несмотря на сомнения, намного лучше чувствовал себя и Алексей. Он даже стал напевать про себя старую народную песенку «Ах, Самара-городок!..»
        + + +
        На этот раз в номер «331» инспектора пустили не сразу. Какое-то время пришлось ждать, несмотря на договорённость о встрече по видеофону.
        Куал-Вак встретил Алексея в прежнем костюме звёздного генерала с кинжалом на поясе, с гримасой нескрываемого презрения и спеси на высокомерном лице.
        Иноходцев ещё раз извинился за беспокойство и сказал:
        - Как вы понимаете, меня к этому вынудили обстоятельства.
        - И какие же? Если вы потребуете ещё раз изложить вам всю эту гнусную историю, дабы поймать меня на противоречиях, то даже и не надейтесь. Отказываюсь наотрез! Я всё сказал, и повторяться более не намерен. Имейте это ввиду.
        - Нет, я совсем по иному поводу. Мне поручено сообщить вам, что священный скипетр царственной династии Рогоносцев найден. Скоро вы получите его обратно.
        Нужно было видеть степень крайнего изумления козерожца. Он весь побагровел, хвост его судорожно застыл, словно вдруг прилип к полу. Наконец он выдавил из себя слова, которые тут же перевёл кибергид:
        - Найден скипетр? Этого не может быть, потому что того быть не может! Его невозможно вам найти! Это ложь!
        Хвост Куал-Вака яростно стегнул ковёр. Регалии жалобно зазвенели. От следующего куда более сильного удара хвост вдруг переломился возле кисточки и медали с другими знаками отличия разлетелись по сторонам. Удержались лишь одни часы. Правда, и они немного сползли вниз.
        Алексей ахнул: крови на конце хвоста не было, а отломившаяся часть судорожно изгибалась в разные стороны, скидывая с себя последние побрякушки.
        Козерожец наконец опомнился, издал невнятный выкрик, который не смог перевести на богатый русский язык кибергид с поистине бездонной памятью, кинулся собирать свои награды и значки. Инспектор по мере своих сил помогал ему, косясь на всё ещё подрагивающий конец хвоста и сторонясь его. В конце концов инопланетянин собрал свои регалии, а метёлочку хвоста унёс и бросил в мусоропровод. Без всяких церемоний, хотя ещё несколько минут она была частью его самого.
        - Неужели вы её просто так взяли и выбросили? - удивился инспектор.
        - А что вы хотели увидеть? Досадно, конечно, но скоро вырастет новый. Не в первый раз. Это самое обычное для нас дело, не обращайте внимания. Подобная мелочь недостойна занимать драгоценное время настоящих мужчин. Странно, что вы, земляне, на такое не способны. Я имею в виду регенерацию тканей организма. Вот ещё одно доказательство вашей не очень полной… гм, полноценности.
        - Да, у нас регенерация конечностей не происходит, - признал Иноходцев. Его сильно уязвила последняя реплика инопланетянина о неполноценности земной расы. - Но я пришёл к вам не по этому поводу. Повторяю снова сказанное несколькими минутами ранее: свой скипетр скоро вы получите в целости и сохранности.
        - Значит, нашли? - Алексею показалось, что во взгляде Куал-Вака таится насмешка. - И где же вы отыскали его? У кого?
        - Дело в том, что мы запросили Стожары…
        - А при чём тут какие-то Стожары, не понимаю?! - рявкнул козерожец.
        - Простите, так по-русски называются Плеяды. Вы же рассказывали, что ваш коллега, прибывший оттуда, очень хотел заполучить реликвию в свою коллекцию, не ведая её настоящего значения. Ночью он неожиданно покинул нашу Самару и Землю, что навело на определённые подозрения. Мы запросили Плеяды и вот недавно оттуда сообщили, что скипетр обнаружен в багаже тамошнего посланца. Они перешлют его нам. Ждать осталось совсем немного.
        - Подожду.
        - Вы мне не верите?
        - Не верю. Я вообще никому из землян не верю. Вы - развращённая раса, вы все изнежились, утратили чувство чести, лишились достоинства. У вас нет даже и тени всего этого!
        - Мы с вами несколько расходимся в понимании того, каким должны быть честь и достоинство. Вы ратуете за казармы, строжайшую регламентацию, жесткую иерархическую систему и прочее.
        - Вижу, накрепко засела в вас лживая пропаганда мягкотелости. Послушайте лучше одну притчу, которая существует в нашем великом фольклоре. Возможно, что-то и поймёте.
        - Я весь внимание, рассказывайте. Если вы, конечно, не заняты и у вас есть время и желание.
        - Для этого у меня хватит времени, а желания предостаточно, - высокомерно заявил Куал-Вак. - Итак, наша мудрая притча рассказывает следующее… Как-то раз давным-давно один из великих царствующих Рогоносцев ездил по своей стране, осматривая владения и милостиво знакомился с нуждами простого народа. Везде его встречали с подобающим почётом. И только в одном на редкость богатом селении к нему не проявили должного уважения, хотя каждый там имел просторное и добротное жилище, всевозможные хозяйственные строения, рабочий скот, различную живность и гхарей. Множество гхарей. Гхари - вроде ваших верблюдов: они дают отличное мясо, тончайшую шерсть, ценные рога, а кроме того гхари используются в качестве верховых животных, также их запрягают в повозки. Есть гхари, которые дают немало молока. Так что каждый гхар - огромное богатство для человека тех далёких времён.
        Глаза инопланетянина вдохновенно горели. Он продолжил притчу:
        - Царствующий император подивился достатку селян, но был сильно обижен более чем скромной встречей и ничтожными дарами. Местные жители - о превеликая дерзость! - даже не прятали свои хвосты, разговаривая с венценосным повелителем, словно он был во всём равен им. Великий Рогоносец разгневался на подобную непочтительность и повелел своему советнику сурово наказать гордецов, разорить селение, превратить жителей в самых несчастных людей, чтобы даже нищие плакали над их горькой участью.
        Советник долго думал, как ему лучше исполнить повеление владыки. Потом собрал всех селян и сказал им:
        - Слушайте меня внимательно и не говорите потом, что вы меня не слышали. Дважды я повторять не намерен. Великий царственный Рогоносец весьма доволен вами, а посему соизволил отличить вас всех особо, как никого в стране. Знайте же, только и исключительно вам одним даруется право быть во всём между собой равными и свободными. Никто никогда и ни в чём, даже в самом малом, не должен иметь преимущества перед другим. Равенство должно быть полным и всеобъемлющим! Во всём и каждому из вас даруется полная, ничем не ограниченная свобода. Так теперь и живите - свободными и равными. Кто ослушается, тот будет предан казни путём удушения собственным хвостом. Таково священное повеление милостивого императора, да пребудет слава его имени в веках!
        - И что же произошло дальше? - спросил Алексей, весьма заинтригованный необычным повествованием.
        - А потом произошло нечто похожее на вашу жизнь, о землянин, - насмешливо продолжил козерожец. - Теперь по любому, самому малому делу в селении начинались бесконечные споры, переходившие в ссоры, скандалы и драки. Простак не признавал ума мудрого, юнец презирал опытного мужчину, жена не слушалась мужа, а дети - родителей. Бедный считал себя равным богатому, а ленивый требовал себе равной доли с трудолюбцем, ученик не считался с мастером, карлик требовал себе за столом такую же порцию, какую давали великану… Скоро селение вконец разорилась, всё там пришло в упадок, ибо никто не занимался своим делом, работать было некому. Все только ссорились, ругались и дрались по самому мелкому поводу. Вот что им принесло равенство со свободой.
        Алексею сильно захотелось, хоть чем-то уколоть самомнение козерожца. Он сказал:
        - У нас на Земле тоже есть схожая по сюжету сказка. Но у неё иной конец. А может быть, вы утаили от меня концовку своей притчи, оборвав её на середине? Признайтесь, это так?
        Куал-Вак побагровел от возмущения, выпучив глаза и махая остатком хвоста.
        - Я рассказал притчу всю, до последнего слова.
        - Если позволите, я расскажу вам то, чем завершилась аналогичная история в земной притче.
        - Давайте рассказывайте, я с удовольствием послушаю её, - прошипел заметно раздосадованный козерожец.
        - В нашей притче всё происходило точно также, как и в вашей… А спустя некоторое время царь вновь побывал в том же селении. Оно поразило его всеобщей нищетой и разорением. Он пожалел, что так сурово наказал жителей. Позвал своего министра и велел ему в кратчайший срок вернуть в деревню былое благополучие и процветание.
        Министр тут же собрал всех сельчан и сказал:
        - Слушайте повеление милостивого владыки! С этого дня вы должны жить иначе: дети обязаны слушаться своих родителей, а жена быть почтительной к мужу, тот же должен любить её, как себя самого, и заботиться о своей супруге, семье, потомстве. Ученики должны внимать поучениям мастеров и учиться у них, глупец не должен претендовать на равенство с мудрым, а малоопытный с тем, кто многое повидал и пережил, многое знает. Свобода каждого человека заканчивается там, где начинается свобода другого человека. Поэтому запрещено вмешиваться без надобности в дела других. Выберите себе достойного главу и во всём слушайтесь его. Если чем будете недовольны, то не выплёскивайте обиду сразу, а подумайте и дождитесь общего схода жителей селения, обнародуйте свои жалобы к ним. Все вопросы решайте в соответствии с интересами большинства при непременном уважении мнения меньшинства, каждого человека, в процессе поиска приемлемого решения. Личная собственность священна и неприкосновенна, но она также должна служить и общему благу. Быть по сему!
        С этого дня в селении установился разумный порядок, и скоро деревня вновь стала процветающей. Вот это и есть суть нашего народовластия: равенства всех перед законом, а во всём остальном люди не равны. Не равны по своему уму, способностям, возможностям, знаниям, опыту, физическому развитию. Имеется ещё и фактор везения или невезения, что тоже не способствует всеобщей уравниловке. Так что равенство - лишь ориентир, идеал. В жизни его не бывает, и быть не должно. Только примитивное тождество, навязанное вопреки воли большинства, как в вашей притче, приводит к катастрофе, бедствиям.
        - В нашей притче такого конца нет. Наверное, вы придумали его только сейчас, такого в жизни не бывает, - осклабился Куал-Вак.
        - Это лишь в вашей жизни такого не бывает, а в нашей - имеется. Но не будем попусту спорить, - миролюбиво заметил Иноходцев. - Главное - уважение друг к другу, мы с вами - братья по разуму.
        - Наша великая цивилизация не может считать своими братьями кого попало, - спесиво изрёк козерожец.
        - А мы вас, как и всех прочих цивилизаций Галактики, считаем своими братьями.
        - У братьев не похищают их священные реликвии!
        - Но земляне непричастны к похищению вашего скипетра, скоро мы вернём его вам. Ваша реликвия уже в пути, её выслали с Плеяд на Землю. Она прибудет с очередной почтой, так нас заверили. Вручим его вам, извинимся, что допустили такое, чего вы ещё хотите?
        - Мне нужен скипетр!
        - Вы его получите.
        Глаза Куад-Вака налились кровью:
        - Подожду того момента, когда скипетр царственной династии Рогоносцев окажется в моих руках.
        Что-то в голосе и в выражении лица инопланетянина сильно не понравилось инспектору, но что именно, он понять не мог.
        Смутился, кашлянул. Посмотрел на часы: 10.32. Настенные электрические часы показывали точно такое же время. Электрик-робот подвёл стрелки. Алексей одобрительно хмыкнул: «Старые, а ходят минута в минуту, если только имеется питание».
        Куал-Вак демонстративно включил телевизор и по экрану замаршировали гвардейские колонны хвостатых бойцов… Козерожец даже не повернулся, когда Иноходцев попрощался с ним, сделав вид, будто увлечён зрелищем. «Нет, этого вояку могила исправит! Но поспорить могу, что на самом деле он совсем не так спокоен, как пытается это изобразить!..»
        В пику этому снобу инспектор достал свой плеер и ушёл под бравурные звуки марша «Прощание славянки…»
        5. Инопланетный собеседник
        Нелюбезное расставание с враждебно настроенным Куал-Ваком едва не заставило инспектора забыть о том, что им планировались и другие визиты. У лифта он вспомнил о них.
        Прошёл к директору, тот продолжал читать «Секретную миссию суперагента», от которой с видимой неохотой оторвался. Иноходцев попросил его устроить встречу с другим постояльцем, на сей раз ригелианцем. Его проводили в подвал, где находилась странная машина, весьма похожая на ванну с колесиками, сверху которую накрывал матовый колпак.
        - Что это?
        - Персональное средство передвижения нашего гостя, с которым вы пожелали повидаться.
        - А почему вы поместили его в подвале?
        - О, условия ему требуются специфические, он - весьма своеобразная личность!.. Впрочем, заходите, сейчас сами всё увидите, он ждёт вас. Побеседуйте, контактируйте, сколько хотите, а я вас оставлю - дела, сами понимаете. Семья с Сириуса должна скоро прибыть к нам, уже летят из космопорта «Курумоч».
        Алексей переступил порог и оказался в довольно просторном помещении, почти всё его пространство занимал бассейн, в котором привольно резвился полосатый дельфин. Инспектор так спешил, что даже не удосужился выяснить, как выглядит собой ригелианец? Сейчас мысленно ругал себя за это. Огляделся по сторонам: где же хозяин? Вспомнил его имя и позвал:
        - Барк-0,5!
        Кибергид перевёл его слова на ригелианский язык и просвистел их столь громко, что у Иноходцева в ушах заложило.
        Дельфин тут же открыл рот и оглушил Алексея переливом высвистов, от которого у него засвербило в мозгу. Инспектору захотелось выковырять этот свист из черепной коробки, но он не мог осуществить своего желания по вполне понятной причине. Киберпереводчик же в унисон сообщал, что ему поведал дельфин:
        - Приветствую вас, дознайных дел мастер!
        Инспектор с трудом скрыл своё удивление. Похоже, подобная манера выражаться была принята на Ригеле, а киберпереводчик по мере своих «сил» старался передавать все особенности чужих языков, подыскав им соответствующие русские аналоги. Звучало причурно и архаически.
        - Здравствуйте, господин Барк-0,5! Прошу прощения за беспокойство, но мне нужно задать вам несколько вопросов.
        - Я весь своей ничтожной особой, от плавников и до носовой челюсти, олицетворяю собой полное внимание и готовность услужить вам, нужный ответ уже вертится на моём языке.
        - Мы знаем, что у вас сложились дружеские отношения с коллегой, который почтил нас своим вниманием, прибыв с Плеяд, - Алексей невольно подпал под манеру выражаться инопланетянина и сам не смог удержаться от витиеватого оборота речи.
        - Да, мы провели с многознающим мудрецом незабываемо приятные часы беседы, они пролетели словно мгновения мимо нас! Это - Личность с самой большой буквы любого алфавита! Я чувствую себя недостойным даже кончика его плавника.
        Алексей усмехнулся про себя, подумав, что газообразный представитель далёких Плеяд не имел не только плавников, но и вообще конечностей, какой-либо формы. Несомненно, ригелианин использовал в своей речи идиому, присущую его языку. Кибергид перевёл её буквально.
        - Видите ли, он внезапно вернулся к себе на Плеяды, даже не сообщив причину спешного отъезда. Мы до сих пор её не знаем.
        - О, мой дражайший и заботливый друг! Очень даже большие основания у меня думать так, что в этом виноват ваш покорный в высшей степени слуга. Моей вины нет предела, как нет края у моря. Каюсь, каюсь и буду каяться в том вечно, пока струится вода в мировом океане Кха. Как раз перед вашим любезным приходом я занимался сочинением глубоко извинительного послания. Я был неосторожен, даже более того…
        - В чём же вы виноваты перед ним, в чём? - не сдержался Иноходцев, ему не терпелось узнать причину. - Почему он отбыл восвояси?
        - Минуточку терпения и я вам сейчас охотно поведаю эту на редкость поучительную историю, которая навсегда послужит мне назидающим уроком. Все разумные существа - братья. Братья по разуму, мысли. Именно многобыстрая мысль сближает, роднит нас, но сущности наши - сиречь, оболочки бренные, в коих этот самый разум заключён, - очень даже разные и многообразные. Имеются довольно существенные различия в культуре, традициях, вере. А я, неосторожный, позабыл про это. У нас на чудном, милом Ригеле принято быть прямым и откровенным, говорить собеседнику прямо то, что ты думаешь. Подобное воспринимается сугубо положительно и свидетельствует о почтении. А вот наши собратья, обитающие на Плеядах, отличаются повышенной чувствительностью, щепетильностью и совестливостью. С моей точки зрения у них прямо-таки болезненная осторожность, они всеми силами избегают возможности причинять другим неприятность в самом малом - даже словом, интонацией. Я об этом неосторожно позабыл и в беседе с многоуважаемым коллегой, когда мы витийствовали на наши профессиональные темы, указал на крайне незначительную ошибку в его
заслуживающих предельного уважения сложнейших расчётах. Он мудро промолчал, но потом тысячу раз извинился передо мной и удалился, махнув плавником на прощание. Лишь после его ухода я спохватился, осознал, какую бестактность допустил. Долго корил себя, мучился, а когда решил извиниться и попросил соединить нас видеосвязью, мне сообщили, что он уже отбыл на Плеяды. Увы, увы, увы. Нет мне, невеже, прощения!
        - Из-за такой мелочи покинуть Конгресс?! - вырвалось у Алексея. - Даже не верится!
        - Возможно, что и с вашей точки зрения, дознайных дел мастер, это действительно «мелочь», но не для истинного учёного, многомудрого мужа с обострённым чувством собственного достоинства, самоуважения и чести. А у моего незаслуженно обиженного коллеги всё это наличествует в полной мере. Представляю, какую сильную душевную травму я ему по свой непростительной неосторожности причинил. О, горе мне, горе! Никогда себе не прощу этого! Обязательно покаюсь и тысячу раз извинюсь! Я готов отдать все свои плавники, но быть прощённым!
        - А у его отъезда не могли быть иные причины?
        - Нет, нет и тысячу раз нет! Я совершенно в том уверен.
        - Что же, сердечно благодарю вас за очень полезные сведения, весьма признателен вам. Большое спасибо, извините за беспокойство. Прощайте!
        - Пусть ваш плавник, дознайных дел мастер, будет всегда силён, а волны попутными! Заплывайте, когда пожелаете!
        Едва Алексей закрыл дверь подвала и сделал шаг, как погас свет. Впотьмах он налетел сначала на стену, а потом на «автомобиль» ригелианина Барка-0,5 и сильно ушиб себе правую коленку…
        Едва выбрался в фойе, где горел тусклый свет. Почти тотчас же напряжение в лампах повысилось и освещения стало прежним.
        Иноходцев поймал смущённый взгляд директора, тот с извиняющейся улыбкой произнёс:
        - Помните, я говорил вам, что подобное бывает примерно раз в месяц? Похоже, сглазил: за последнюю неделю такое происходит уже в третий раз. Давно не делали ремонта, очень давно. Гостиница в общем хорошая, но подлатать её следовало бы. И поменять кое-что. Участники Конгресса выбрали нас из-за живописной местности: близко Волга, Жигули. Впрочем, вся Самарская Лука дивно хороша! Единственное, что можно сказать в оправдание, очень уж велика нагрузка, ведь установлено много дополнительной аппаратуры. Что ни гость, то норов какой-то особенный! Каждому следовало создать условия, привычные и комфортные. Огромная команда над этим усердно потрудилась и трудится сейчас.
        - Да, Максим Максимович, нелёгкая это работа - из болота тащить бегемота, - пошутил инспектор. - Света на этот раз не было минуты три, по-моему. Так?
        - Могу сказать предельно точно: две минуты и сорок семь с половиной секунд. Так показывает мой компьютер, он у нас фиксирует буквально всё. Даже то, что никому не надо. - Директор поглядел на томик фантастики «Пояс Перуна» и откровенно вздохнул. - Эх, спокойно почитать не дают! Нужно вызвать робота-электрика и послать его подвести стрелки в электрических часах в номерах наших постояльцев: они теперь отстают на эти самые две минуты и сорок семь секунд. Не все будут довольны. Понятное дело, кому хочется быть потревоженным из-за подобного пустячка! Надо ставить вопрос перед руководством хотя бы о замене часов на современные, которые будут работать без подзарядки, автоматически настраиваясь на точное время. Умаляется честь Земли, Самары, землян. Хотя эти самые часы и не нужны, если говорить правду, все участники Конгресса имеют свои собственные, но всё же, всё же.
        Алексей выспросил у директора расположение номеров цефеянина и посланца Туманности Андромеды, а затем направился на рандеву с первым. Инспектор привык исполнять свои обязанности добросовестно, как и все прочие.
        К его приятному изумлению, двух визитов наносить не пришлось. В номере шваброобразного цефеянина оказался представитель Туманности Андромеды, который принадлежал к механической расы: в процессе эволюции из автопылесоса его предки стали разумными существами. Приятели пылко спорили между собой, выясняли, кто из них умнее, интеллектуальнее. До Иноходцева донеслись последние реплики:
        - У меня нейронов больше!
        - А у меня они лучшего качества!..
        При виде инспектора оба спорщика замолчали. Но его вопросы отвечали скупо. Было видно, что им не терпелось остаться наедине, дабы продолжить словесный поединок. Цефеянин с намёком сообщил, что при расставании у них принято дарить гостю презент и тут же протянул Алексею микротелевизор размером с горошину, сказав, что микроскоп для его просмотра землянин должен приобрести сам. Затем ещё подарил и невидимые плавки.
        Андромедянин тут же заявил, что на его родине существует аналогичный обычай, и вручил Иноходцеву комплект музыкальной жевательной резинки и столовый надувной сервиз, который умещался в упаковке меньше спичечного коробка. При этом он выразительно подтолкнул своим гофрированным хоботком Алексея к двери, дабы тот побыстрее удалился.
        Уже на пороге инспектор вспомнил о своём запасе как раз для таких случаев стереоскопических значков с видами Самары и одарил ими негостеприимных собеседников. Те поблагодарили, но не очень искренне, с радостью захлопнули за ним дверь и продолжили спор.
        Оказавшись в коридоре, Алексей покачал головой: не очень вежливо, но ладно. Главное, он переговорил с ними, выяснил необходимое: их беседа с представителем Плеяд была короткой и предельно официальной.
        - О чём можно говорить со столь эфемерным субъектом?! - вспомнил Иноходцев реплику цефеянина с намёком на газообразную сущность того. - Предпочитаю иметь дело с куда более конкретными существами.
        С кем именно он предпочитал иметь дело - теперь это инспектор хорошо понимал. Пусть любители споров продолжают пикироваться, ломать воображаемые копья в словесных ристалищах, а он займётся своими прямыми обязанностями. Дел на сегодня у него ещё немало…
        + + +
        Дома Алексей поделился приятной новостью с женой. Алёна обрадовалась:
        - Быстрее бы закончилось всё это, а потом я сделаю тебе сюрприз.
        - Это ещё какой? - подозрительно посмотрел на супругу инспектор.
        - Сюрприза не получится, если я тебе скажу… Но ладно. Я хочу заменить телевизор.
        - И какой же это сюрприз?!
        - О, смотря какой телевизор. Тот, о котором я говорю, делает наш самарский завод «Экран». Суперновинка: телевизор-обои! С объёмным изображением и запахоимитатором. Можно обклеить не только все стены, но и потолок с полом. Вся комната станет телевизором! Полный эффект присутствия! Представляешь, как интересно будет смотреть, например, подводные или космические съёмки?.. Спрос на эти телевизоры просто страшенный, продаются они только по предварительной записи, очередь на несколько месяцев вперёд. Сегодня пришло извещение, что подошла наша очередь.
        - Я слышал о таком телевизоре от нашего Акимова, он недавно его приобрёл. Сказал, что у него именно так всё и обклеено - все стены, пол с потолком, двери и окна специальные: они во время сеанса становятся частью общего экрана.
        - Круто! - восхитился Никита. - Вот это настоящий телевизор. А у нас всего-то одна стена-экран. Давай быстрее купим, мама!
        - Как только папа завершит своё дело, сынок, так сразу вызовем мастеров, ведь нужно предварительно убрать мебель из комнаты, снять наш старый настенный телевизор. Им нужно на всё и про всё половина дня, но раз у папы очень ответственное дело, то пока не будем ему мешать. Потерпим немного, ведь козерожец грозит звёздной войной.
        - Долго ждать не придется, - заверил Иноходцев, - по всей видимости, завтра скипетр мы получим, так что можно будет заняться телевизором. Мне думается, что у нас тоже можно всю комнату превратить в телевизор, как у Акимова…
        6. Инспектор часов не замечает
        Пустыня. Знойно. Горячее солнце так нагрело жаркий песок, что ноги едва терпят.
        Алексей облизнул пересохшие губы. У него странное, тревожное ощущение. Ему всё время кажется, что за ним откуда-то со стороны незаметно наблюдают. Кто, зачем?..
        Огляделся по сторонам: ровная, как стол, песчаная поверхность с редкими кустиками саксаула. Никого нет, совершенно безлюдная пустыня. И всё же тревога не покидала его. Чего-то очень важное он не заметил. Чего же, чего?..
        Двинулся дальше. Шёл долго по однообразной равнине, поминутно оглядываясь, чтобы заметить за собой слежку.
        Впереди увидел очередь людей, которая уходила за горизонт. Приблизившись, заметил, что очередь не двигалась, люди в ней походили на статуи, неподвижные и безмолвные. Расстояние между каждым из них составляло около метра. Кто их здесь поставил, с какой целью? Чего ждут они в этой странной очереди?..
        Иноходцев подошёл ближе и ахнул: то были не люди, а только чёрные плоские силуэты людей. Талии их перечёркивали белые полосы, а снизу и сверху располагались такого же цвета точки, расположенные строго симметрично.
        «Это люди, похожие на костяшки домино», - подумал Алексей.
        Из любопытства тронул одного, тот покачнулся и упал на соседа, повалив его на следующего… И силуэты стали валиться, как настоящие костяшки домино.
        Иноходцев в ужасе закричал и побежал, что было сил. Надо предупредить тех, что впереди, пусть отойдут в сторону, а то упадут все до одного, сколько их тут есть. А ряд доминошных людей никак не кончался, падали они всё быстрее и быстрее, он не успевал за ними, хотя бежал изо всех сил…
        Алексея пронизал ужас за содеянное им: «По моей вине они упадут все до одного! Как я был неосторожен, ведь подобное можно было легко предвидеть - они же так похожи на костяшки домино!..» Рванулся в попытке ускорить бег, но запнулся и упал, хотя спотыкаться вроде бы было не за что - бежал по совершенно ровной местности. Сознание застил мрак…
        Очнувшись, Иноходцев обнаружил себя на берегу моря. Поднялся, размял остывшее тело. Убедился, что всё цело, ничего не сломано, нет даже ушибов. Как же он мог не заметить того, обо что спотыкнулся, как?!. Внутри тотчас же вернулось прежнее ощущение чего-то упущенного, незамеченного. Что же это такое? Что?..
        Оглянулся: на сей раз интуиция его не подвела, вдали он увидел шагающего по морской кромке странного человека. Тот был одет в зелёный хитон, имел небольшую ладную бороду и светящийся ореол над головой.
        «Нимб! - мысленно ахнул Алексей. - Похоже, это святой. Точно, он!»
        Незнакомец приблизился и Иноходцев ощутил исходящую от него эманацию добра, любви, ума. Внутренне весь размяк, почувствовав полное умиротворение и редкое спокойствие. «Словно Божья благодать! Надо пользоваться редким случаем и спросить его… Но о чём? О чём?»
        - Мой ответ готов, готов ли твой вопрос? - произнёс незнакомец.
        - Извините меня, простите за нелепость, но не скажите-подскажите ли мне вопрос, на который у вас уже готов ответ? - растерянно улыбаясь, спросил Алексей. - Никак не могу подобрать нужных слов от неожиданности. Просто растерян неожиданной встречей с вами, не знаю, что говорить. Наверное, вы понимаете моё состояние.
        - Незнание - естественное состояние умного человека. Лишь одному глупцу всё ясно.
        - Похоже, вы назвали меня умным человеком, а кто же вы, если, извините, знаете всё, на всё у вас есть ответ? Конечно же, это не глупость, прошу прощения!
        - Я только знаю, что ничего не знаю. Но и в этом постоянно сомневаюсь. Я хочу всё знать. Стремлюсь. Но отдаю себе отчёт в том, что я ничего не знаю.
        - Неужели вы говорите это совершенно искренне?
        - Да.
        - Это правда?
        - А что есть правда?
        - Ну, правда… Это знают все!
        - Может быть, когда-нибудь я тоже буду это знать. Но не сейчас. Так что же, по-вашему, правда?
        - Не знаю.
        - Такого не может быть. Наверное, вы просто не хотите сказать.
        - Могу только высказать своё мнение насчёт правды.
        - Пожалуйста, я слушаю.
        - В настоящее время мне думается, что правда - это то, что искренне говорит человек, даже если он ошибается.
        - Как же может быть правдой то, в чём он ошибается?
        - Это - правда, а ещё есть истина - настоящая, истинная, несомненная правда.
        - Не очень понятно. Попытаюсь понять, но…
        - Может быть, вам поможет в понимании правды притча. Хотите послушать?
        - Конечно, рассказывайте.
        - Однажды по дороге брела группа слепцов и встретилась со слоном, на котором сидел погонщик. Они обратились к нему: «Мы много слышали о слоне, но никогда его не видели, не ведаем даже, что это такое. Можно нам узнать, что представляет собой слон? Какой он?» Погонщик позволил. Слепцы подошли и ощупали слона. Потом погонщик уехал, а слепцы завели между собой разговор.
        - Оказывается, слон похож на канат, - заявил один, который трогал хобот.
        - Да нет же, слон - вроде тумбы! - возразил ему второй слепец, который щупал ногу.
        - Что вы несёте чуть, слон похож на метёлку! - закричал третий, ознакомившийся с хвостом слона.
        - Слон походит на плотную дерюгу! - закричал четвёртый, трогавший слоновьё ухо.
        - Один я знаю истину, - покачал головой пятый, ощупавший бок слона, - слон - это стена!…
        Алексей сказал:
        - Мне известна эта притча, я не раз читал её.
        - И вы знаете, чем она заканчивается?
        - По-моему, вы рассказали её всю. Насколько я помню, притча заканчивается после заявления слепца, знакомого с боком слона и принявшего его за стену. Разве не так?
        - Нет, у притчи есть продолжение.
        - Да? И какое же? Расскажите, пожалуйста!
        - Слепцы принялись бурно спорить между собой: что же такое слон?.. Приводили каждый свой довод, сердились, а затем в конце концов перессорились и между ними завязалась яростная драка: они достали ножи и начали убивать друг друга. За правду.
        - Просто жуть! Убивать друг друга за правду, хотя они все одинаково не правы - или, наоборот, правы! Каждый был готов отдать за правду свою жизнь, да и чужую тоже. Какой отсюда вывод, какова мораль?
        - Наверное, она очевидна: твоя правда - это ещё не вся правда. Надо уметь выслушать и правду другого человека. Если бы эти слепцы не были столь глухи к доводам остальных, то могли бы постичь истину. Не свою личную правду - общую истину! Ведь правд много, только истина одна. Всегда на всех одна. Кажется, так.
        - Значит, как бы я не ответил, я был бы прав и, одновременно, не совсем прав?
        - Задайте мне более определённый вопрос?
        - Да, я вспомнил: как мне быть со скипетром династии Рогоносцев? Вот какой ответ я хотел бы получить от вас.
        - Посмотрите на часы, - прозвучал ответ незнакомца.
        Иноходцев удивлённо уставился на него, растерянно моргая глазами. Но всё же послушался и перевёл взгляд на свои наручные часы «Самара», а когда поднял голову, то перед ним уже никого не было, берег моря оказался пустынным. Незнакомец исчез.
        - Эх ма, зачем я смотрел на часы, можно было бы ещё поговорить с ним! Услышал бы что-нибудь мудрое, - с досадой произнёс Алексей.
        Тут его потрясли за руку. Он сердито отмахнулся, но услышал голос жены:
        - Вставай, лежебока! Разоспался! На работу пора, тебя ждут великие дела! Можешь опоздать.
        Открыл глаза. Он находился в своей кровати. Беседа с незнакомцем, как и всё прочее, оказалось только сновидением.
        - Поднимайся, Шерлок Холмс! - потянула одеяло Алёна. - Или тебя лучше назвать космическим шерифом, а?.. Не встанешь - холодной водой оболью! Со льдом!
        Воды она не принесла, а включила постельный массажный аппарат: по матрасу начали прокатываться тёплые волны, разминая мышцы тела. Алексей поочередно напрягал их пару минут, а затем встал. Проделал обычную утреннюю гимнастику, весьма ему необходимую, ибо он всегда был тяжёл на подъём. По его собственному выражению: «просыпался не сразу», для этого ему нужно было время.
        Потом принял душ, сел за лёгкий завтрак. Всё это время Сивка-Бурка гарцевал на террасе, купаясь в лучах утренней зари, заряжаясь энергией для предстоящего трудового дня.
        Иноходцев прыгнул в седло и крикнул: «Вперёд и выше!», на ходу пристёгивая ремни безопасности.
        Повинуясь, Сивка-Бурка стрелой взвился к облакам, пронзил их насквозь и, слушаясь, мысленного посыла седока, поскакал по облакам, перепрыгивая разрывы и глубокие ямы.
        Потешив себя удалой скачкой, инспектор полетел на работу.
        Сон никак не выходил из головы Иноходцева, о нём он думал всё время, пока не добрался до служебного здания. Занятной оказалась беседа с незнакомцем на берегу моря, тот выглядел настоящим святым, имел нимб и рассуждал весьма даже мудро. Алексей усмехнулся: «Кажется, учёный Сеченов сказал, что сон - это небывалая комбинация былых впечатлений. Значит, в этом сновидении я вёл разговор сам с собой. Выходит, это я такой умненький, как Буратино!»
        Инспектор редко признавался, что к снам относился довольно серьёзно. Естественно, не ко всем, ведь сон сну - рознь, но не раз убеждался, что в них что-то есть. Во время своей последней командировки на Марс именно сон помог ему отыскать тайник с тамошними алмазами. Тогда ему приснился аквариум, наполненный вместо камушков алмазами. А один из подозреваемых имел увлечение - разводил рыбок. В своём аквариуме он прятал алмазы, уворованные на руднике. Камни имели одинаковый коэффициент преломления с водой, потому были совершенно в ней незаметны. Настоящие камни-невидимки! Если бы не подсказка во сне, то Алексей никогда бы не обратил внимание на обычный аквариум, стоявший у всех на виду.
        Вот и сейчас, вспоминая сон, он гадал: есть ли в нём хоть капелька какой-то правды?..
        Мурашки по коже забегали при воспоминании о доминошных людях. «Если сон - всего лишь небывалая комбинация известных мне знаний, впечатлений, мыслей, то где я слышал притчу о слонах и слепцах? Её-то я читал, и не раз. А вот концовку - как слепцы передрались насмерть за правду, - услышал впервые. Да, совершенно точно, - впервые! Откуда же она пришла ко мне?..»
        Сколько Иноходцев ни напрягал свою память, припомнить подобное не мог. Явно он этого не знал раньше. Уверился: я не мог такое нигде услышать или прочитать. «Получается, что это пришло откуда извне, словно кем-то вброшено в моё сознание. Так? И почему столь неожиданно закончилась беседа со святым: он отвлёк меня словами о часах, а сам тем временем исчез… Умно, хитро, ловко… Есть ли в этом какое-то значение?»
        Вспомнил определение правды святым во сне: она заключается в том, чтобы честно говорить то, что ты думаешь, даже если ты ошибаешься. Нужно будет хорошенько запомнить, в неё определённо немало смысла.
        Входя в свой кабинет, Алексей вспомнил, что сегодня должен прибыть с Плеяд скипетр, осталось лишь немного подождать надпространственную почту. Замурлыкал: «Что день грядущий нам готовит?..» Немного удивился, что не испытывает обычной в подобных ситуациях радости. Появилось ощущение, что он где-то сработал не лучшим образом, допустил промашку, чего-то не заметил. Подобное чувство ощущал и во сне. Спросил сам себя вслух:
        - Что вы не заметили, инспектор по особо важным поручениям, что? Мимо чего прошли мимо, не заметив важной частности, сочли её мелочью? Ну, думайте, думайте, думайте!
        И сам себе ответил, покачивая головой: не знаю, не могу понять. У него родилась уверенность, что подобное ощущение вновь и вновь появляется совсем не случайно, в чем-то он действительно совершил грубый ляп. Подумал: «Это отнюдь не случайно. Похоже, я сейчас нахожусь в положении одного из слепцов, что имели дело в притче со слоном. Я тоже «пощупал» его, что-то узнал, но главного себе не уяснил, нутром это чую, голову наотрез могу дать, что это именно так. Значит, нужно напрячь свои мозговые извилины и додуматься до правды».
        Его руки сами потянули к себе часы. Посмотрел на циферблат. Времени совсем мало. Он никуда не спешил, не опаздывал, до прибытии почты осталось ещё минут пять.
        От неуютного чувства с минуту озирался по сторонам: вокруг находилась обычная обстановка, привычная, ничего нового не появилось да и не могло появиться без него. Странное чувство.
        Включил телевизор. Шёл репортаж из кумысолечебницы имени Нестора Постникова. В середине девятнадцатого века этот земский врач создал первую в мире кумысолечебницу под Самарой, используя богатырскую силу этого напитка богатырей для лечения чахотки. Так тогда называли туберкулёз. Им болели очень даже многие. Сюда приезжали лечиться аристократы, члены Царской Семьи, иностранцы, многие известные люди. Среди них - художник Василий Суриков, медик Илья Мечников, писатели граф Лев Толстой, Антон Чехов, Максим Горький…
        Вопреки его ожиданию, ждать пришлось долго. Иноходцев выключил телевизор и занялся изучением материалов специалистов, психологов.
        Заверещал зуммер, на экране появился Михайлов и коротко бросил:
        - Зайдите ко мне. Почта с Плеяд.
        Предельно лаконичен командир. Значит, сделал вывод Алексей, новости не самые приятные. Так и оказалось.
        - Посмотрите, - с этими словами Михайлов протянул аккуратный футляр около метра длиной. Сквозь прозрачную крышку был виден скипетр царственной династии Рогоносцев.
        Инспектор хотел было взять его, но рука прошла сквозь него, словно через воздух. Понял, что это лишь голограмма - изображение похищенной реликвии.
        Вот почему так ведёт себя Михайлов!
        - Так что же, скипетр они нам не вернули? Но почему?
        - Видите ли, они нас не совсем верно поняли, когда мы попросили прислать реликвию для опознания. По их законам только сам владелец имеет право распоряжаться своей собственностью, только он - и никто иной.
        - Но бывают же случаи!.. - начал Иноходцев, но умолк, поняв тщетность своих слов.
        - У них - почти не бывает, - веско заметил Михайлов. - Мораль, этика у них во главе угла. Всё остальное по их понятиям должно следовать за этим. На таких принципах издревле развивалась их цивилизация. Добродетель - поставлена во главу угла. Так что они просто не могли нас понять. Забрать чужую вещь они не имеют право, но сняли голографическое изображение, дабы исполнить нашу просьбу. Это максимум того, что они могут сделать. Нам они намекнули, что даже это явилось для них весьма бестактным делом, на которое они пошли, скрепя сердце, во имя сотрудничества с нами. И вот мы любуемся голограммой вместо настоящего скипетра.
        - Как-то можно их убедить, объяснить щекотливую ситуацию, не хотят же они, чтобы из-за одного их не очень порядочного гражданина у нас с козерожцами началась космическая бойня. Есть такое слово «надо»…
        - Уже не надо, - усмехнулся Михайлов.
        - Почему, не понимаю вас?
        - А вы, Алёша, приглядитесь к реликвии повнимательнее. Особенно на рукоятку. Ну, что вы там видите?
        Инспектор склонился над скипетром и с изумлением, которое пробрало его до самых пяток, прочёл среди инкрустации теснённую надпись: «Артель «Волга», г. Самара. Мастер Иван Сиваков».
        - Что это такое?!
        - Я тоже поначалу удивился не меньше вашего, а потом поразмыслил, кое-куда позвонил, спросил и узнал всю правду-матушку. Мне даже доставили подобное э… изделие. Вот, гляньте-ка: священная реликвия династии Рогоносцев в фирменной упаковке.
        Михайлов протянул Алексею пластмассовый скипетр, точно такой же, какой он видел на голограмме.
        - Оказывается, в нашей местной артели «Волга» узнали о скипетре, и какому-то умельцу пришла идея изготовить его подобие. Как сувенир для участников Всегалактического конгресса. По телевизору показывали реликвию, они взяли видеозапись и по изображению на ней изготовили имитацию. Наштамповали много тысяч «скипетров»! Продаются теперь чуть ли не в каждом магазине Самары. Странно, что никто из наших сотрудников не обратил на них внимание. Впрочем, понятно: не этим у всех нас мысли заняты, потому подобные сувениры в упор не видели. Так что, как мы видим, на Плеядах настоящего скипетра нет, а только его пластмассовое подобие. Несомненно, не сумев получить желаемое, коллекционер удовольствовался копией, которую и увёз с собой. Правда, полностью подозрения мы с их представителя пока не снимем, постараемся проследить ниточку до логического конца, но сейчас ясно, что основные усилия следует сосредоточить на ином.
        - Мне тоже думается, что плеядец реликвии не похищал, - признался Иноходцев. - сам не понимаю, почему?
        - Ваша хвалёная интуиция, - улыбнулся Михайлов. - Знай мы лучше тамошние нравы, то поняли бы это гораздо раньше. У них столь высокие моральные принципы, что совершить подобное преступление им попросту немыслимо. Слишком уж сильные внутри каждого моральные устои и тормоза. Этика и мораль - их священные коровы.
        - Да, это так.
        - Кстати, с этой же почтой пришло видеописьмо представителю Ригеля, копию которого тот предоставил нам. В нём говорится примерно следующее: «Не сочтите за обиду моё внезапное убытие, но я был столь потрясён допущенной ошибкой в расчётах, что сразу же вернулся домой, лишив себя великого удовольствия быть участником столь представительного форума. У себя я произвёл новые расчёты, немного успокоился, и вдруг до меня дошло, что вы можете не так воспринять мой отъезд и счесть себя обиженным, будете винить себя в том, чего совсем не было. Надеюсь в будущем оказаться достойным общения с вами…» И так далее, и тому подобное, в том же духе. Крайне эмоционально и самокритично. Я опустил многие велеречивые обороты превозношения достоинств адресата и принижение себя. Они к делу не относятся.
        - Догадываюсь, что мне опять придется нанести визит в гостиницу «Жигулёвская». По видеотелефону подобные новости не сообщают таким «братьям по разуму», как Куал-Вак.
        - Да, конечно. Вы очень догадливы. Это неприятно, но следует уметь признавать свои ошибки. Получается, что мы обманули представителя царствующей династии Рогоносцев, сообщив, будто реликвия найдена. Он может счесть это очередной обидой. Неприятно, но придётся извиниться и рассказать обо всём. И потактичнее, пожалуйста, нельзя его особенно возбуждать, пусть успокоится. А его скипетр будем теперь искать с удвоенной энергией. По возвращению включайтесь в работу вновь созданной специальной оперативной группы. Все наличные силы бросим на поиски, ведь на карту поставлены честь и репутация всей земной цивилизации!..
        7. В тупике
        Встречаться с козерожцев Алексею страшно не хотелось и он по мере сил оттягивал встречу. В гостинице вместо лифта направился к двери, ведущей в подвал. Здесь минут двадцать пообщался с ригелианцем, поговорил с ним о представителе Плеяд. Дельфин описал в бассейне стремительный круг, расплёскивая воду далеко за пределы водоёма. Одна из волн докатилась до ботинок инспектора. Ригелианец признался, что чувствует себя крайне неловко из-за того, что обидел коллегу замеченной ошибкой. Мол, всем свойственно ошибаться, от ошибки никто не застрахован, ошибки были, есть и будут всегда. Не ошибается только тот, кто ничего не делает. Не следует всё принимать столь близко к сердцу, но и, одновременно, окружающим следует быть внимательнее к своим ближним.
        Речь в подобном стиле была довольно длительной. Ригелианец заверил, что сегодня же направит послание собрату на Плеяды, где всё это изложит и убедительно попросит прощения.
        Иноходцеву больше тут делать было нечего, он попрощался и удалился.
        В фойе никого не было, кроме директора гостиницы Максима Максимовича Ваничкина, который возился с аквариумом. Тот занимал собой треть одной из боковых стен, выглядел весьма живописно. В нём было создано подобие настоящего морского дна. В одной стороне находился сказочный дворец подводного царя, а в противоположном лежал на боку затонувший парусный корабль. Из зияющей пробоины в его борту наружу вывалились сундуки со слитками золота и серебра, монетами, драгоценными камнями. Одна пушка сорвалась с корабля и упала рядом, частично зарывшись в ил. К штурвалу был привязан человеческий скелет, положивший костяные руки на штурвал и продолжающий управлять парусником. Рядом проплыла рыбка и мертвец словно бы ожил, его руки стали колебать штурвал.
        Ранее аквариум не привлекал Алексея, было не до него, а сейчас он подошёл, принялся его внимательно рассматривать, удивляясь умению мастеров. Они поразительно искусно воссоздали уменьшенную копию парусного корабля средневековья: его такелаж, рангоут - всё словно настоящее, только миниатюрное. На носу судна красовалась голова единорога. «И тут рог? - покачал головой инспектор. - Просто некуда от этих рогов деться!»
        Нужно было идти к Куалу-Ваку и каяться в неудаче, что делать страшно не хотелось, потому-то Иноходцеву и сделался столь интересен аквариум. Вздохнул: пора идти и признаваться в невольном обмане, сколько же можно оттягивать этот неприятный момент. «Надо, Алёша, надо!» - сказал он мысленно сам себе, набираясь духу.
        Только Алексей собрался отойти, как из пробоины в борту парусника показался спрут. Совсем как живой, он двигался весьма натурально: кого-то попугал щупальцами и крючковатым носом. Потрогал ящики с сокровищами: у закрытых сундуков поднял крышки, а у открытых, наоборот, опустил. После чего снова забрался внутрь. Похоже, такая у него была программа - совершать периодические вылазки наружу для увеселения зрителей. Сейчас публика была представлена одним человеком - инспектором Космопола. Директор давно находился на своём месте, читая уже другой фантастический роман того же автора «Доспехи бога, или Сын Богини Севера».
        - Всё, - скомандовал себе Иноходцев, - кругом марш! Иди и кайся во всех грехах перед высокородным посланником великой царственной династии Рогоносцев. Не тяни резину, всё равно это рано или поздно ты это обязательно сделаешь. И чем быстрее, тем меньше продлятся твои душевные терзания.
        Повздыхал и покорный судьбе побрёл к хорошо ему известному номеру 331, передвигая внезапно потяжелевшие ноги.
        «Представляю, как он начнёт злорадствовать, оскорблять, грозить звёздными войнами… Как он удивился в мой последний визит, когда услышал от меня, что скипетр найдён. Чуть ли не на дыбы встал: нет, такого быть не может! Не верит, что нам сие под силу, так? Самоуверенно заявил, что найти реликвию невозможно… Странное утверждение. Как и его чересчур сильное удивление. Почему столь неадекватная реакция? Похоже, знает нечто такое, что даёт ему основание так думать. Но что, что?..»
        Висевшие в коридоре часы приятным коротким перезвоном отметили половину часа. Алексей вздрогнул, остановился и пристально вгляделся в часы, словно они были каким-то небывалым зрелищем.
        Само собой из глубин подсознания всплыл образ мудреца, увенчанным нимбом, которого он встретил у кромки моря. Вспомнил свой длительный разговор с ним во сне. Сначала мелькнула досада на него, что тот нелепым советом про часы отвлёк внимание собеседника, а сам тут же исчез, тогда как хотелось многое спросить, узнать….Неожиданно молнией сверкнула догадка: «Совет вполне мог быть и «лепым», это я счёл его нелепым! Мне сказали совсем про иные часы, а я, глупец, тогда не догадался! Идиот, кретин! Думать надо головой, а не винить других!..»
        В коридоре показался робот-электрик. Проходя мимо, он флегматично сообщил всё ещё таращащемуся на часы инспектору:
        - Время верное. Я только что закончил проверку всех часов. Недавно опять свет гас. Замыкание произошло в подвале, там очень мокро, вот вода и замкнула контакты. Гость слишком резвый, прямо-таки неугомонный, носится не переставая, заливая всё водой из бассейна. Иначе не может, привычка такая.
        - И на старушку бывает прорушка! - весело произнёс Иноходцев.
        Робот остановился и повернулся к человеку, воззрившись на него глазами-фотоэлементами, не поняв поговорки.
        - У нас старушки нет. Ни среди персонала, ни среди гостей.
        - На нет и суда нет, не обращайте внимания! Но не только у старушки бывает прорушка, но и у старушенции своя прорушенция, а на старушечку - прорушечка! - радость так и пёрла из Алексея. - Извините, это я сам с собою разговариваю, у людей так иногда бывает. Сам с собой веду беседу, а не с вами. Не обращайте на меня внимание. Занимайтесь своими делами, не слушайте мою болтовню.
        - Да, такое у людей бывает, - кажется, чуть обиженно молвил робот. - Ну, раз меня это не касается, то я пойду дальше. Всего вам хорошего!
        - Спасибо за пожелание, бездушный механизм, - ответил инспектор, а сам чуть не побежал к заветной двери. Теперь он знал, о чём будет разговаривать с представителем династии Рогоносцев, и более откладывать разговор не желал. Наоборот, ему не терпелось начать его как можно скорее…
        + + +
        Куал-Вак заставил Иноходцева прождать у двери несколько минут, прежде чем открыл её. Возможно, он наводил порядок в номере, надевал форму или делал что-нибудь в этом роде. Криминала в том не было, но Алексей вспомнил, сколь быстро его впустили в номер в самый первый визит.
        Дверь откатилась в сторону, в воздухе загорелись слова приглашения и сразу же погасли. Инспектор вошёл, поздоровался. Козерожец в привычном для себя одеянии стоял посредине комнаты, держа руку на кинжале. Все обычные ордена и регалии находились на хвосте, хоть тот ныне был заметно короче прежнего. Не дорос ещё до былого размера.
        - Я слушаю вас.
        - Мне поручено официально принести вам извинения за невольное заблуждение, в которое мы вас ввели.
        - Заблуждение, да ещё - невольное? - в голосе инопланетянина чувствовалась обычная для него ирония. - Так, так. И какое же это самое «заблуждение»? Говорите.
        Алексей сделал вид, будто не заметил подколки и продолжал:
        - Увы, несмотря на все принятые меры, найти ваш скипетр пока не удалось. След, по которому мы шли, оказался ложным. Приношу вам свои извинения.
        - Не принимайте близко к своим сердцам. Мои честь и достоинство, а также честь и достоинство всей великой расы козерожцев, столько раз были задеты вами, что ещё одна царапина мало что значит. Только к чему об этом говорить вам, если вы даже не знаете, что это такое - гордость, честь и достоинство избранных рас, - почти откровенно издевался над землянином Куал-Вак.
        - Судя по вашим словам, у вас чести, достоинства и гордости хоть отбавляй, - почти весело парировал Алексей. - Похоже, вы готовы всё это нам занять, и притом в неограниченном количество. Так? Но факты свидетельствуют о том, что по этой части у вас не всё ладно, очень мягко говоря.
        - Что вы себе позволяете? - рявкнул Куал-Вак. - Забыли, что говорите с уполномоченным и чрезвычайным посланником великой царственной династии Рогоносцев? Это наглое оскорбление!
        - Это не я говорю - факты. Факты. Ни в одном цивилизованном обществе не считают оскорблением правду, истину. У нас говорят, что не стоит на зеркало пенять, коль… Или у вас дело с этим обстоит иначе?
        Козерожец побагровел от злости, выпучив глаза. Хвост его затрясся. С превеликим трудом Куал-Вак овладел собой. Видимо, вспомнил, что никогда прежде землянин не позволял себе разговаривать с ним подобным образом. Значит, имелись на то веские основания. Какие же?..
        - Изложите ваши факты, если они у вас есть. Я жду, дрожа от нетерпения так, что можете услышать, как бьются мои сердца в груди.
        - Факт первый: мягко говоря, вы были не искренне в беседах со мной. А я вас предупреждал, что они фиксируются видеоаппаратурой и могут лечь в материалы следствия. Если пожелаете, то мы вам дадим копию - много копий! - сколько захотите. Кстати, должен официально сообщить, что и сейчас наш разговор записывается на видеокристалл, имейте это ввиду.
        - Могли бы не говорить мне это. У меня одно слово. Вы говорили про мою «неискренность», а вы способны привести хотя бы один пример таковой?
        - Способен. Сейчас приведу. Вы говорили, что отсутствие света длилось примерно одиннадцать минут.
        - Не совсем так. Я назвал вам точное время, когда погас свет и когда он появился вновь.
        - В лоб или по лбу - всё равно! Об этом я и говорю. Разница названных вами чисел составляет около одиннадцати минут.
        - Значит, так оно и есть.
        - И вы, вспомните это, поклялись рогами всех царственных Рогоносцев в истинности своих слов.
        Козерожец кивнул головой, судорожно сглотнув слюну, словно в его горле появился комок. Инспектору показалось, что по лицу инопланетянина прошла тень обречённости. «Как быстро с него слетел весь гонор! - ликующе мысленно отметил Алексей. - То ли ещё будет! Ну, держись, вояка!..»
        - Так вот, вы дали клятву всего рогами царственных Рогоносцев, чья великая слава освещает Вселенную, а на самом деле света не было семь минут, даже чуть меньше. Не одиннадцать, как вы меня клятвенно уверяли, а всего неполные семь минут.
        - Это гнусная ложь!
        - Я легко могу доказать с помощью видеозаписи нашего с вами разговора, что вы говорили об одиннадцати минутах, а в компьютерной памяти гостиницы имеется запись о шести минутах и пятидесяти двух секундах.
        - Не понимаю вас.
        - Уверен, что понимаете, но всё же объясню. Дело в том, что в этой гостинице большинство часов, в том числе и те, что в вашем номере, - электрические. Они питаются от электросети здания. Это старинные приборы, сейчас такие уже не выпускают. Их недостаток в том, что если нет питания, то они останавливаются, не ходят. Вспомните, что после каждого перебоя в подаче тока к вам в номер являлся робот-электрик и подводил часы, ставил правильное время. При этом он автоматически фиксировал, кроме всего прочего, на сколько они отстали. Эти данные хранятся в его памяти. Так что мы имеем две записи данного факта: как в памяти компьютера гостиница, так и во внутреннем, у робота. Там и там цифры одинаковые: шесть минут с секундами. Да я и сам тогда отметил, что часы отстают примерно на семь минут. Между прочим, тогда при видеозаписи нашего разговора была зафиксирована вся ваша обстановка - и ваши часы тоже попали в кадр видеокамеры. Там автоматически указывается реальное время, которое на те же семь минут больше того, что на циферблате часов вашего номера. Это третье доказательство истинности моих слов. Жаль,
что я не сразу понял, насколько данный факт важен… Кстати, сегодня тоже гас свет, как мне сообщил робот-электрик, и после этого он наносил вам визит, подводил часы, как делает это всегда по заданной ему программе. Не будете же вы отрицать, что он недавно был у вас.
        - Не спорю.
        - Вот видите, вы же умный человек… - Иноходцев сдержал невольную улыбку, обратив внимание на нервно дёргающий хвост «человека», но более уместного слова он не нашёл. - Давайте порассуждаем вместе, вспомним события того вечера. Значит, погас свет. Какое время вы ждёте… Сколько вы тогда прождали его включения, прежде чем решили действовать?
        - Я всё сказал, к чему повторять! - Куал-Вак не был похож на себя: лицо серое, губы трясутся, на лбу мельчайшие бисеринки пота, хвост без устали хлещет ковёр. Уже несколько орденов слетели, а он даже не обратил внимания.
        - Я помню, тогда вы назвали три-четыре минуты. Ежели это верно, то у вас осталось примерно столько же на то, чтобы подойти к двери, открыть её и отчего-то потерять сознание, затем придти в себя, посмотреть на часы и ждать ещё минуту, после чего загорится свет. Объясните, как за такой короткий срок злоумышленники ухитрились проникнуть в ваш номер, в полной темноте разыскать футляр с реликвией, вскрыть его без следов взлома, забрать содержимое и скрыться? Как?
        - Не знаю. Это вы обязаны установить.
        - Не забывайте, что гипотетическому вору пришлось действовать в полной темноте, имея в своём распоряжении считанные минуты на всё и про всё. И в столь жутком цейтноте он не оставил никаких следов на футляре, на замке с секретным кодом. Извините, но ни одному землянину подобное совершить невозможно. Как и, впрочем, никому из представителей иных цивилизаций вселенной. Во всяком случае, я подобных асов не знаю.
        - Может, он имел фонарь или обладал способностью видеть в темноте?
        - А отсутствие следов взлома замка вашего футляра?
        - Я сам хотел бы это знать, - развёл руками козерожец, - это меня интригует больше всего. У меня была надежда, что вы это выясните.
        - Постараемся, приложим все наши усилия. А от вас я жду объяснения всех этих неувязок, назовём их так. Хотя они в чем-то граничат с прямой ложью, извините меня за прямота. Не потому ли вы столь упорно стараетесь свалить вину на нас, не имея к тому никаких доказательств?
        - Вы не только украли священную реликвию великой царственной династии Рогоносцев, но и оскорбляете чрезвычайного и полномочного посла особо избранной расы козерогов? - взвизгнул Куал-Вак. - После столь тяжкого оскорбления и унижения я не имею права жить! Я должен уйти в священную обитель, где меня ожидает сонм моих великих предков. Мои останки переправьте на мою родину. Я всё сказал, это мои последние слова!
        Инопланетянин выхватил кинжал, примерился и твёрдой рукой хладнокровно вонзил его себе в грудь, так что острие вышло из спины, и рухнул бездыханным.
        Совершенно растерянный инспектор бросился к нему, но не успел предотвратить ни самоубийства, ни поймать падающее на пол тело. Пощупал пульс, но сердце козерожца уже не билось. Иноходцев схватился за голову: сначала похищение скипетра, а теперь ещё могут приписать убийство полномочного посланника, представляющего здесь великого владыку и необоримого, какого уж по счёту в царственной династии Рогоносцев! Похоже, что звёздной войны не миновать, избежать её не удастся.
        Совершенно упав духом, Алексей едва нашёл в себе силы, дабы сообщить о случившемся в Космопол. Там эта весть всех ошарашила, ужаснула. Михайлов, как говорили потом, так рванул на себе ворот кителя формы, что пуговицы горохом посыпались на пол…
        8. Легенды Царь-кургана
        В совершенно жутком состоянии Иноходцев погнал Сивку-Бурку куда глаза глядят - лишь бы подальше отсюда и выше, выше, выше!..
        В конце концов даже верный и послушный конь отказался повиноваться, хорошо сознавая, что поднялся слишком высоко и лихому наезднику грозит опасность задохнуться от разреженного воздуха. Само животное на короткое время могло даже выходить в космос. Тут инспектор уже и сам почувствовал приступ удушья и виновато похлопал по крупу умного зверя, мысленно извиняясь перед ним. Попросил вернуться домой.
        Примерно в километре от него в небо рванулась ракета. Иноходцев тут же узнал местность, над которой сейчас пролетал. Он находился вблизи космопорта «Курумоч». Посмотрел на часы и понял, что видел отлёт космолайнера «Самара - Селеноград», именно в это время он отправлялся ежедневно на Луну. Удивился, что так далеко забрался.
        Сивка-Бурка сделал разворот и понесся над живописными просторами Жигулей, над улицами с прямоугольниками домов посёлка Волжский.
        Пролетел над историческим Царь-курганом, внушительными храмо-монастырскими сооружениями с блистающими на солнце золотыми куполами. Затем позади осталась Малая Царевщина, где река Сок приносила в дар свои тёплые воды могучей Волге; Красная Глинка с её курортами, санаториями и домами отдыха…
        Настроение Иноходцева было совершенно преотвратное. Он понимал, что в подобном состоянии совершенно «небоеспособен», как он выражался, нужно было как-то справиться с этим. Он повернул крылатого коня обратно к Цареву кургану. Здесь оставил его на сокском берегу, чем тот и воспользовался, принявшись пить воду. Сам же он решил пройтись вокруг холма, подумать, развеяться.
        Заметил экскурсионную группы. Догнал и присоединился к ней. Это были гости из Ярославля. Высокий пожилой экскурсовод рассказывал о достопримечательности:
        - Царев курган или как его в народе именовали Царь-курган - один из самых знаменитых природных памятников Среднего Поволжья, находится практически у городской черты Самары, у тихой реки Сок, которая здесь вливается в Волгу. Это важный картографический объект с координатами 53 град. 26 мин. сев. широты и 50 град. 7 мин. вост. долготы.
        С курганом «расправились» коммунисты в двадцатом веке, пустив курган под карьер. Теперь это и не курган вовсе, а просто геологический останец, больше похожий на кратер или корону, так как карьер в центре окружают живописные хребты, а на самом высоком месте установлен «Покаянный крест». Отсюда по-прежнему открывается великолепный вид во все стороны, в чём вы можете убедиться сами. Как и на всей территории Самарской Луки, природное окружение его уникально, ведь кроме сочетания разных степных зон здесь сохранились элементы доледниковой растительности.
        Курган имел блюдцеобразное углубление на вершине и узкую трещину, с изгибом, ведущую в глубь горы. Вероятно, этой трещиной пользовались наши предки, "забывшие" в кургане довольно много предметов эпохи бронзы, Волжской Булгарии. Имеются свидетельства самарских старожилов, что пока Царь-курган ещё не был "обломан добычей" камня - он имел пирамидальную форму. Его протяженность с севера на юг достигала - 400 м, а с запада на восток - 200 метров, высота - 80 метров. По другим источникам его высота была значительно выше - 170 метров, а в настоящее время уже не более 40 метров. Увы, но с конца девятнадцатого века курган начали разрушать. Добывали камень для строительства. Ныне он сильно разрушен…
        Краевед-писатель двадцатого века А. Соболев писал: "В недрах Царева Кургана были обнаружены окаменелые остатки морских организмов, некогда населявших море периода юры, бытовые предметы людей эпохи бронзы, Волжской Булгарии, свидетельствующие о долгой жизни кургана".
        Это всё Иноходцев хорошо знал, потому слушал в пол-уха, но уже в следующую минуту его внимание к рассказу экскурсовода значительно усилился.
        - Во многих легендах Поволжья говорится об огромном, одиноком холме-кургане, - говорил тот ярославцам, - одни считают его творением самой Земли, другие верят, что это место погребения или некий ритуальный мост между мирами. Сохранились смутные предания, что сравнительно недавно он располагался на острове и со всех сторон был окружен текучей водой. Но есть и другие версии. Например, что Царь-курган - это название одной из центральных вершин Жигулевских гор.
        Существует несколько разноречивых описаний того, как он выглядел в прошлом. Например, на одном из рисунков Тараса Шевченко середине девятнадцатого века курган изображен в виде фигуры "спящего льва", укрывшего свою голову между передними лапами.
        Царёв курган впервые упоминается в летописи с 1391 г., тогда на нём остановился грозный полководец Тамерлан.
        Удивляет необычная ровная куполообразная форма, несомненно, она значительно укрепляет народное мнение о его рукотворности. Потому холм упорно именуют курганом, а это обычно насыпной могильный холм. Подобные слухи привлекают сюда археологов. При раскопках на Царь-кургане были обнаружены фрагменты уникальной керамики, практически не имеющей аналогов в мире. Внутри его выявлены большие пустоты.
        Когда-то вершина кургана была облицована огромными каменными белыми плитами. Позднее их сняли, а затем использовали при строительстве моста через Волгу - облицовывали ими опоры Сызранского железнодорожного моста, сооруженного во второй половине девятнадцатого века.
        Легенда о рукотворности кургана тесно переплелась с тайным верованием о "Спящем Властелине" (например, с преданием о Черном Царе, заточённом в одном из курганов на Волге). По многочисленным преданиям Царев Курган известен как рукотворная гробница могущественного царя, погребенного с несметными сокровищами.
        Одно из преданий рассказывает, что тут семьюдесятью князьями похоронили татарского хана Маммона, который с войском по Волге направлялся на Русь. Но здесь он умер (по другой версии - убит), а воины Маммона принесли в шлемах и щитах землю на могилу хана и насыпали высокую гору, составляющую по высоте около 80 метров.
        В сонете Пауля Флеминга сказано:
        «Песчаный холм возносится один в степи пустой. Орда кипела здесь. Теперь тут все молчит. Момаон в нём лежит. Когда семи державам Законы он давал… Рутению себе хотел он покорить войной. Теперь безмолвно здесь. Стоит курган степной. А хан забыт…»
        Одно предание указывает на Тамерлана: мол, после битвы с ханом Тохтамышем, произошедшей неподалёку, он приказал за каждого убитого воина положить камень на вершину холма: и таким образом, появился величественный курган.
        По другой легенде Иван Грозный решил посчитать своё войско перед боем, велев каждому принести в шлеме землю. Так получился Царь-курган. Возвращаясь обратно из кровопролитного похода, царь велел каждому воину унести в шлеме горсть земли. Осталась большая гора, в память о погибших.
        Иноходцев вспомнил, что на прошлой неделе ему попалась в рунете статья о Царь-кургане. Там рассказывалось, живший в середине двадцатого века самарец говорил, что бабушка, родившаяся в 1912 году, ему сказала про этот курган: «Его шапками насыпали…»
        Экскурсовод продолжал рассказ:
        - О кладах в кургане не говорит только ленивый. Предание «Завет Бориславны» сообщает о русской богатырше Бориславне, которая захоронила свои сокровища под курганом в Жигулях: «Курган заповедный и сам перед героем в сужденный час раскроется. И будут ему в награду все укрытые богатства».
        По другой легенде курган связан с чрезвычайно популярным в здешних местах атаманом Стенькой Разиным. Говорят, что на горе было одно из его убежищ, а на склоне зарыт клад - два ведра с золотом. Поверх них лежит заговоренный железный лом. Сокровище получит тот, кто сумеет забрать его, не потревожив лом.
        Пытались кладоискатели добыть и сокровища легендарного Властелина, били штольни и шурфы. Нашли ли чего, неизвестно.
        Народная молва предполагает, что ещё в конце девятнадцатого века некие кладоискатели, прикрываясь добычей камня для строительства железнодорожного моста в районе Сызрани, промышленным способом вскрывали Курган. Но сокровищ так и не сыскали.
        Одну из последних попыток добычи сокровища на Царь-кургане предприняли в середине двадцатого века, объясняя их необходимостью добычи камня для строительства Куйбышевской ГЭС. В ходе работ курган был "выгрызен" на треть. По слухам в образовавшиеся после извлечения камня пустоты и для предотвращения несанкционированного доступа к "потайному подземелью" были захоронены радиоактивные отходы.
        Известно, что на Царь-кургане имеется множество заброшенных штолен и карьеров. От холма до "Холодильника" - отдельный, специально оборудованный, низкотемпературный и охраняемый участок сокских систем штолен - есть (был) подземный ход. Пока он не найден.
        Когда-то курган был местом паломничества. Он не просто возвышался над окружающей местностью, но и обладал поистине мистическим обаянием. Может быть, оттого, что с его высокой вершины открывались неоглядные дали на все стороны света, где человек наиболее явственно ощущал свою ничтожность перед величием Природы, её могуществом. Сияние солнца и вольный полёт ветра, горы, леса, великая Волга и просторная степь - всё это под покровом голубого небосвода неосознанно воспринималось как некое языческое Божество, перед которым человек «рабски простирался ниц».
        На нём когда-то стоял, обнажив голову и повесив пояс на шею (у монголов это означало, что человек всецело отдаёт себя на волю), внук Чингис-хана царь Бату, вознося молитвы Вечному Небу. С его вершины, как с минарета, разносились протяжные голоса муэдзинов царя Узбека, призывая гордых степняков-мангытов уверовать в пророка Мухаммеда. В золототканом шатре, установленном на Царевом Кургане, играл в шахматы с другом и духовником сейидом (потомком пророка Мухаммеда) Береке непобедимый хромец Тамерлан.
        В своём труде «О военном искусстве… при Тамерлана» русский военный историк М.И. Иванин посвящает несколько страниц походу Тимура в междуречье Волги и Урала и его битве с ханом Золотой Орды Тохтамышем на реке Кондурче в июне 1391 года. Одержав победу, Тимур направился, по словам Иванина, «на цветущие луга урочища Уру-Тюпя… близ так называемого ныне Царева Кургана, острова на реке Волга». Тамерлан 28 дней отмечал победу. Верх кургана был покрыт золотой парчой. Войско раскинуло лагерь вдоль Волги на 25 км.
        Немного подробнее о последнем.
        Тамерлан (Тимур-Ленг - Железный Хромец) вмешался в конфликт между ханами Золотой Орды на Руси и помог Тохтамышу занять престол. Тот с помощью Тимура разбил хана Мамая, занял его место и, чтобы отомстить московскому князю за поражение, нанесенное им Мамаю в 1380 году на Куликовском поле, в 1382 году захватил и сжёг Москву.
        Став ханом Золотой Орды, Тохтамыш, как говорится, почуял власть, в 1385 году вторгся в Азербайджан, а в 1388 году и в Междуречье, разбив войска Тимура. В 1391 году уже Тимур, преследуя Тохтамыша, дошёл до южных степей Руси, разбил неприятеля и сверг его с трона. Именно в здешних степях (в пределах нынешней Самарской области) у чистейшей речки Кондурча произошла самая грандиозная битва того времени - между ханом Золотой орды и великим завоевателем Тамерланом. По свидетельству историков, в грандиозном бою участвовало свыше четырёхсот тысяч человек. После этой битвы Золотая орда практически перестала существовать.
        О местности Уртупе (Уру-Тюпя) известно из второго тома «Сборника материалов, относящихся к истории Золотой Орды», составленного В.Г. Тизенгаузеном, для которого основным источником сведений о Тимуре и, в частности, о его походе на Волгу явилась «Книга побед» (Зафар-Намэ) Шерефаддина. На этого автора-современника и апологета Тимура ссылаются многие историки, в том числе и М.И. Иванин.
        В книге «Распад Золотой орды» историк М.Г. Сафаргалиев пишет: «Остановившись лагерем на одном из островов Волги, носившим имя Урутюбе, Тимур в течение 26 дней приводил в порядок свои войска».
        Считается, что до начала XVI века курган носил название "Сары-Олы-Тау" - "большая желтая гора". Степняки, пригонявшие свои стада к берегу Волги, называли его скромным именем гора Уру-Тюпя («уру» - «урус», «русский курган).
        Говорят, именно «где-то здесь» венчался Стенька Разин с персидской княжной, которую он позже, якобы, утопил, бросив «в набежавшую волну».
        Имеются свидетельства, что на курган восходил царь Иван Грозный, когда шёл завоевывать Астраханское ханство.
        Примечательно, что Марина Мнишек после смерти своего мужа Лжедмитрия бежала как раз в этот район Поволжья. Здесь она прослыла колдуньей, и по народным представлениям стала одной из хранительниц местных гор.
        Но это всё легенды, а вот совершенно точные свидетельства: на кургане были скифы и булгары. Весной 1722 года Петр I, затеяв Азовский поход, проплывая по Волге в Персию, остановился у Царь-кургана и поставил на его вершине сделанный своими руками деревянный крест (увы, он не сохранился, на его месте сооружен современный дубликат высотой 15 м).
        Документальные свидетельства очевидцев и труды историков сообщают, что Царь-курган удостоен посещения многих знаменитостей. В 1824 году на Курган поднимался Император Александр Первый, победитель "непобедимого" Наполеона. Здесь побывали многие учёные, исследователи и путешественники, многие российские и иностранные художники и фотографы запечатлели для потомков курган таким, каким его создала мать-природа.
        Экскурсовод остановился:
        - Наша экскурсия практически завершена, но позвольте сказать ещё немного об интересном явлении. Удивительно и совершенно непонятно учёным, но иногда Царь-курган можно наблюдать с Лысой горы, хотя геометрически курган полностью скрывает довольно высокая гора Тип-Тяв. Они «научно» объясняют феномен поднимающимся от кургана потоком теплого воздуха, который образует мираж. На некоторых фотографиях крест, расположенный на вершине кургана создает оптическую иллюзию, так, что наблюдателю перекладины креста кажутся расположенными в разных плоскостях.
        Благодарю всех за внимание. Завтра мы с вами посетим уникальный природно-исторический объекта - национальный парк «Самарская Лука». Сбор у гостиницы сразу после завтрака.
        Иноходцев незаметно отошёл от группы экскурсантов и вернулся к Сивке-бурке. Тот тихо заржал, приветствуя хозяина.
        Назад они полетели над самой рекой. Когда приблизились к многолюдному пляжу у громадной бетонной Ладьи, то среди отдыхающих началось оживление. Не часто им приходилось видеть столь удивительное животное, как этот крылатый конь.
        Сивка-Бурка полетел над самой водой, имитируя бег по её поверхности и пряжки с волны на волну. При этом он взмахивал крыльями специально для зрителей, дабы создать иллюзию, будто бы движется посредством крыльев, хотя на самом деле энергию ему давала сила антигравитации. Но умный конь тоже хотел доставить удовольствие самарцам, потому и позабавил их подобным театральным эффектом. Разве что только оваций не прозвучало.
        Навстречу плыл огромный прогулочный теплоход «Евпатий Коловрат».
        Сивка-Бурка легко вскочил на палубу и пробежал её всю, едва касаясь поверхности, а с кормы прыгнул в небо и стрелой полетел по дуге, заворачивая налево…
        Минуты через две они уже были на Ярмарочной улице, и конь круто спикировал на террасу дома инспектора, встречать которого вышла его супруга.
        9. Устами младенца глаголет истина
        Таким расстроенным своего мужа Алёна никогда ещё не видела.
        - Что ты так сильно приуныл, голову повесил? Да на тебе лица нет!
        - Сейчас расскажу, - выдавил из себя Иноходцев, проходя в комнату.
        Сел на диван, сгорбился, глядя в пол. Алёна подошла, обняла его за плечи.
        - Ну, рассказывай. Опять что-то на службе? Тебе очень плохо?
        - Худшего представить невозможно: мой подопечный покончил с собой. Ну, тот козерожец, у которого украли скипетр.
        - Неужели? И почему?
        - Из-за меня. Счёл себя оскорблённым и пырнул самого себя кинжалом. Видела бы ты, какой громадный этот кинжал! Насквозь прошёл, со спину снаружи видно. Жуть!
        - Ну, не может быть, чтобы ты его так жутко оскорбил. Я тебя знаю, на тебя подобное не похоже, совершенно. Я могу подтвердить!
        - Ни твоё подтверждение, ни справки никакие тут не помогут, не вернут к жизни нашего гостя. А его смерть влечёт страшные последствия для всей Земли.
        - И чем же ты его оскорбил?
        - Обнаружил маленькую ложь в его показаниях, о чём прямо и сказал ему, потребовал объяснений. Он взбрыкнулся, хвать свой кинжалище - и себе в грудь!.. Эх, сколько меня учили, повторяли, что инопланетяне - дело тонкое. Никогда не знаешь, где поскользнёшься, как и на что они среагируют… Помнишь, я рассказывал, как фактически принудил этого Куал-Вака - царствие ему небесное! - дать клятву? Он тогда поклялся всеми рогами своих Рогоносцев. Что-то странное мне показалось тогда в нём, и осело в памяти. Ну, как просто странность, мне не понятная. Я не придал той сцене значения. Недавно же, просматривая видеоматериалы про ихнюю цивилизацию, узнал, что подобная клятва по их понятиям особо священна. Нарушивший её подвергается в обществе всеобщему остракизму, а более-менее значительных лиц - чиновников каких, например - казнят самым мучительным образом. И чем выше общественный и государственный статус, тем суровее наказание. Как я сейчас понимаю, я вынудил Куал-Вака произнести столь страшную клятву, он был тогда в запале. Уверен, он знал, что даёт ложную клятву, но, похоже, она вырвалась у него, так он был
преисполнен презрением к нам спесью. Вспоминаю, что после этого у него произошло нечто, весьма похожее на кратковременное отрезвление, но было уже поздно. Теперь я это хорошо понимаю. Эх, знать бы, зачем он соврал, и что утаил от меня?!
        - А как злополучный скипетр, что с ним?
        - Ищем, - уныло произнёс Алексей. - Создана специальная группа. Михайлов рвёт и мечет. Похоже, разуверился во мне, хотя этого пока не показывает. На поиски реликвии брошены все наши лучшие силы. Нужно продемонстрировать козерожцам, что мы делаем всё возможное, и постараться избежать конфликта. Пока же нет в наличии ни одной мало-мальски убедительной версии. Так, одни догадки, предположения, не больше. Где скипетр - тайна, покрытая мраком неизвестности. Никаких следов теперь не осталось, никаких улик. Вдобавок и Куал-Вак мёртв. Уже никаких разъяснений от него не добьёшься, если что он и скрывал, то унёс это с собой в могилу. Правда, не знаю, хоронят ли у них, и как именно.
        - А может, он ничего особенного и не скрывал? - предположила Алёна. - Помнишь, ты рассказывал про забавного коллекционера с Плеяд. Он ещё тогда соперничал в щепетильности и реверансах со своим коллегой, который прилетел к нам… не помню, как называлась его планета. Это слово на балку похоже, не помнишь?
        - Ригель. Звезда есть такая, а не планета. Ты права, действительно есть подобный термин у строителей - ригель, он похож на балку.
        - И тот, и другой такие тонкокожие, необычайно чувствительные, совестливые, внимательные друг к другу, что просто оторопь берёт. Может быть, и твой обокраденный такой же…
        - Инопланетяне - дело тонкое, - вздохнул инспектор, - у каждого свой норов, не знаешь, с какого бока ним подойти, как обратиться.
        - Да, Алёша, понимаю, что не вовремя это, но мы её приглашали, а вот завтра она приезжает.
        - Кто?
        - Моя тётя из Магнитогорска. Ты обещал ей показать Самару.
        - О боже! - вырвалось у Алексея. - И она тоже! Как не вовремя! Ты же сама видишь, в каком положении я нахожусь, почесаться некогда, а в перспективе грандиозная звёздная война.
        - Я постараюсь как-то объяснить ей, сама повожу по городу. Начну с домика Зои на улице Чкалова, где стояла окаменевшей эта богохульница. Тётя говорила, что обязательно хочет посмотреть, где произошло такое чудо. Потом к бункеру Сталина, на нашу набережную, в музей Алабина и другие места.
        - Может, её заинтересует аквапарк? Или Сказоград, правда, это больше для детей и подростков, но и взрослых там бывает не меньше. Аттракционов уйма!
        - Уверена, тётя не откажется.
        Тут в комнату почти вбежал Никита.
        - Здравствуй, папа! Ты, оказывается, уже пришёл, а я и не знал!
        - Чем ты занимался?
        - Смотрю твои видеофильмы про этих… ну, с козьей рожей!
        - Козерожцев, - поневоле улыбнулся инспектор. - Интересно?
        - Ещё как!.. Правда, не все. Лишь некоторые. Они совсем, как наши йоги, только ещё круче.
        - Да ну, - удивился Алексей, - и чем же они круче йогов?
        - Они тоже всякие фокусы со своим телом проделывают. Натренированные - жуть! Могут остановить все три своих сердца… нет, это желудков у них три, а сердца… сердец всего два! Они могут включать и выключать их по своему желанию. У них есть свои самураи. Со своим особым кодексом чести, всесторонне подготовленные.
        - Я тоже изучал эти материалы, знаю.
        - А здорово уметь, как козерожцы, отращивать утраченные конечности, органы, заращивать свои раны! Жаль, что люди такого не умеют.
        - Увы. Без этого они не смогли бы выжить, ведь козерожцы постоянно воюют между собой, часто участвуют в дуэлях. Так что регенерация тканей им очень даже кстати, просто жизненно необходима.
        - Папа, а сейчас я видел ихний цирк. Они такие номера там показывают: в глыбу льда себя замораживают, протыкают себя десятком шпаг и остаются живы, даже когда проткнут одно из сердец! При этом работает второе сердце, а первое тем временем заращивает рану.
        - Да, весьма эффектный номер, - согласился Иноходцев и, встретив взгляд жены, добавил: - сегодня я видел нечто подобное.
        - Ты их цирк сегодня видел?
        - Нет, это был совсем не цирк, а настоящая трагедия. Лучше об этом не надо. Давай о чём-нибудь другом поговорим.
        Никита продолжил:
        - А ещё они вот такое в цирке показывали: из себя выливали фонтанчики разноцветной жидкости. Они её заранее набирали в разные желудки перед выходом на арену. У них желудки натренированные, ещё и не такое могут! Я сначала не мог понять: почему у них три желудка, а они выливали из себя воду пяти или даже шести разных цветов. Оказывается, сначала они по части выливали из каждого желудка по очереди - это три цвета! Потом извергали из двух одновременно и жидкости, смешавшись, приобретали совершенно иной цвет - четвёртый! Из двух иных желудков - новый цвет, пятый! Потом сразу из трёх желудков - цвет уже иной, шестой! Представляешь!.
        - Да ну! - удивилась Алёна.
        - Да, я видел! А ещё один артист вышел на арену с огромным мешком, поставил его, раскрыл и давай вынимать из него различные вещи и глотать. Весь мешок в себя запихал. Правда, мама, не вру! И ушёл, бросив пустой мешок на арену. А со стороны не заметно, что он набит, словно мешок. Только толстым стал, а так и не догадаешься, если не знаешь.
        - Получается, что у него не живот, а мешок, рюкзак.
        - Вот именно! Да ещё какой мешок! Когда этот артист ушёл, то тут же на манеже появился другой. Только потом стало ясно, что он моментально переоделся, стал казаться худее, чем был на самом деле. Сделал вид, будто прогуливается. Наткнулся на мешок, обрадовался и принялся доставать из себя - прямо изо рта - вещи и складывать в мешок. Набил его под завязку. Видели бы вы, как смешно он пытался поднять его себе на спину, валился несколько раз, будто под огромной тяжестью устоять не в силах. Потом ему всё-таки удалось сделать это, и он ушёл, покачиваясь и сгибаясь в три погибели под большим мешком. Понятно, ему вовсе не было так тяжело, он только делал вид. Просто умора! Я так смеялся над ним!
        - Надо и мне поглядеть на него, - заинтересовалась Алёна.
        - Конечно, мама! Тебе обязательно понравится. Идём, сейчас посмотрим с тобой. И такие фокусы у них могут проделывать не только циркачи, но и военные: они прятали в своих желудках оружие, секретные донесения, если их посылали гонцами… А в другом видеофильме показывали ихних жуликов: те уворованное тоже прятали в своих животах. Видела бы ты, мама, как много всего в их животы помещается!
        - Это у них все поголовно такое могут?
        - Нет, у остальных плохо получается, а циркачи и военные этому специально учатся. Некоторые потом становятся преступниками, используют свои способности.
        - Так, так! - оживился инспектор и заулыбался, не в силах скрыть радость. - А ведь я тоже это видел, но как-то пропустил мимо своего сознания. Спасибо, Никитушка, за очень полезную информацию. И что бы я без тебя делал!
        - Что это с тобой? - удивилась Алёна. - Был донельзя расстроенным, а сейчас повеселел, словно переродился, воскрес, просто чудо!
        - Пришли некоторые идейки. Их навеяли рассказы Никиты.
        - Папа, а ещё их воины умеют прикидываться мёртвыми. В них попадёт много стрел, копий, много ран получат и тогда они падают, точно мёртвые, останавливают оба сердца и впадают в особое состояние - оно называется анабиозом. Делаются похожими на трупы. А когда опасность проходит, они оживают. Правда, здорово?!
        - Просто великолепно, Никитушка! Просто отлично! Надоумил ты меня. Сейчас же сам просмотрю ещё раз все цирковые и военные «номера» козерожцев, освежу память. Потом запрошу мнения специалистов. Вы же пока займитесь чем-нибудь другим, не мешайте. На мне очень ответственное дело. Я должен предотвратить звёздные войны. А сие не шутка.
        Алексей поспешил в свой кабинет и сразу связался с Михайловым, попросил задержать отправку трупа Куал-Вака на его родину. Объяснения пообещал дать позже, при личной встрече в спецчасти морга, где находился труп самоубийцы…
        + + +
        Был уже поздний вечер, когда Иноходцев выходил из дома. У только что приземлившегося аэротакси увидел двух мужчин. Как оказалось, они направлялись к нему. Один был ему хорошо знаком.
        Обрадовался встрече:
        - Костя, это ты? Рад тебя видеть!
        - Взаимно!
        - Как дела?
        - Отлично, Алёша, отлично.
        - Даже так? Рад за тебя.
        - Вижу, что ты последние дни страшно занят и даже не смотришь телевизор, не читаешь газет. Так ведь?
        - Ты прав на сто процентов. Надеюсь, никакого криминала в этом нет?
        - Как сказать. Если бы ты не был оторван от общественной жизни, то сейчас бы поздравил меня.
        - Догадываюсь, твой Институт пространства-времени совершил нечто необыкновенное. Верно?
        - Правильно мыслишь, Иноходцев! Нами построен времяход - машина времени. Я только что из прошлого, побывал в Самаре в начале двадцать первого века.
        - Ну, ты, Костя, даёшь! Гений, титан научной мысли!
        - Кое-что удалось достичь. Кстати, познакомься с моим спутником, назовём его так: это - Александр Зиборов, известный писатель и журналист того времени. Он согласился на пару недель съездить к нам.
        - Вроде бы, я слышал это имя.
        - Только «слышал»? Да все средства массовой информации только и говорят сейчас об этом! Между прочим, я постоянный подписчик на газету «АЗъ». Это моё любимое издание, и именно Зиборов основал эту газеты, как и журнал «Чудоград», был главным редактором, сделал оба издания весьма популярными. Чем же у тебя голова занята, если ты ничего не помнишь, ничего не знаешь? Уверен, что последние дни был сильно загружен на работе. Забыл и обо мне.
        Инспектор улыбнулся:
        - Теперь мне всё понятно, ты прав. Прости, в последние дни я был очень занят. Ты даже не представляешь, насколько сильно я был занят. Извини, не только не поздравил тебя с эпохальным свершением, но даже и не заметил второго героя дня. Извините. Очень рад знакомству. Где-то я слышал или видел эту фамилию - Зиборов. Она мне кажется смутно знакомой. Рад знакомству!
        - Александр, перед вами Алексей Иноходцев, инспектор Космопола, о котором я вам рассказывал.
        Алексей обменялся крепким рукопожатием с писателем.
        - Поверьте, очень рад встрече и знакомству, но обстоятельства таковы, что не могу задержаться и на минуту. Простите.
        - Это мы виноваты, не вовремя явились к тебе домой. Хотелось сделать сюрприз.
        - Я вызван по сверхсрочному дела. Поверьте! Давайте встретимся завтра и поговорим. Вы не против?
        - Ну, раз так сложились обстоятельства, то что тут поделаешь: долг превыше всего. Ладно, не будем тебя задерживать. Завтра встретимся, пообедаем в ресторане «Теремок» на Волжском проспекте, где мы с тобой обычно и бываем. Подойдёт?
        - Конечно, ровно в двенадцать буду на месте.
        - А если у тебя, Алёша, позже сыщется хотя бы одна свободная минутка, то вспомни парочку-другую из тех дел, что ты расследовал. Писателю необходимы темы для его произведений, он их художественно распишет. Я уже успел ему рассказать про твоего коллегу Виктора Удальцова, так он загорелся желанием написать повесть о нём, и название уже придумал, которое мне кажется весьма подходящим - «Секретная миссия суперагента».
        - Вон оно что! - хлопнул себя в лоб Иноходцев. - Я всё думаю, откуда мне знакома эта фамилия - Зиборов? Теперь вспомнил! Да в гостинице «Жигулёвская» его книгу именно с таким названием я видел у Максима Максимовича… Максим Максимович - это директор гостиницы «Жигулёвская», в которой я побывал. Он эту книгу читал, оторваться не мог, несмотря на самые насущные дела.
        - Приятно слышать, - признался писатель, - даже весьма, я и не надеялся, честно говоря, что меня читают в столь далёком будущем. Спасибо за приятное сообщение!
        - А ещё я у него видел романы «Пояс Перуна» и «Доспехи бога, или Сын Богини Севера». Они ваши же?
        - Да, мои, - кивнул писатель.
        - Рад знакомству, - искренне сказал Алексей. - Очень хотелось бы обо всём поговорить, но на карту поставлен вопрос жизни и смерти всей нашей земной цивилизации.
        - Даже так? Очень интересно, завтра вы просто этом обязаны всё мне рассказать, - заявил писатель, - чувствую очень интересную тему.
        - Расскажу, много чего расскажу про скипетр царственной династии Рогоносцев.
        - Боже, какое роскошное название - «Скипетр царственной династии Рогоносцев»! - воскликнул писатель. - Один недостаток - длинновато. Надо назвать короче - «Скипетр династии Рогоносцев». Это, думаю, всё же получше. А может, оставить полный вариант?.. Поразмышляю и над ноткой иронии в названии - «династия Рогоносцев», кто-то и на неё обратит внимание, может улыбнуться… Ладно, потом всё это обдумаю. С нетерпением жду вашего рассказа.
        - Не знаю, всё ли смогу вам рассказать, но главное открою.
        - Если даже вы ничего мне об этом и не скажете, то я сам всё придумаю и напишу. Такими шикарными заголовками нельзя разбрасываться, на дороге они не валяются.
        - Ещё раз прошу прощения, дело чрезвычайной важности. Завтра расскажу. Впрочем, сами узнаете. До завтра!
        - До свидания! - почти одновременно ответили Костя с писателем.
        + + +
        Иноходцев оставил Сивку-бурку у ворот городского морга. Поспешил в здание. Спешным шагом по гулкому коридору прошёл в криокамеру. Тут уже находились Михайлов со своим заместителем Акимовым, а также два врача и робот-лаборант, только последний не реагировал на весьма прохладный воздух в помещении, что обуславливалось его спецификой.
        - Ждём вас, - с укором сказал Михайлов. - Вижу, у вас горят глаза, так что командуйте парадом, как говорится. Несомненно, вам есть что нам сказать.
        - И показать - тоже! - ответил инспектор и попросил одного из врачей: - Выкатите нам из камеры этого… самоубийцу.
        По его команде робот послушно выкатил коляску-саркофаг с трупом козерожца.
        - А теперь снимите крышку.
        Старший врач встрепенулся:
        - Но!..
        - Беру всю ответственность на себя. Снимайте!
        Пока отпирали все замки на крышке, откидывали её в сторону, Алексей достал киберперводчика, активизировал его. Повернулся к саркофагу, где в лёгкой холодной дымке лежали останки представителя далёкой звёздной расы.
        Негромко, но уверенно произнёс:
        - Господин Куал-Вак, попрошу вас встать.
        - Иноходцев, вы в своём уме? - невольно вырвалось у Акимова. - С ума сошли! Поглядите, это же натуральный мертвец! Лежит мертвее мёртвого!
        Михайлов остановил своего заместителя:
        - Не спешите с выводами, давайте лучше смотреть и слушать, а потом сделаем выводы.
        Инспектор пояснил:
        - Дело в том, что наш мнимый самоубийца находится в состоянии, похожем на летаргический сон. Видите ли, его сословие воинов обучают многим штучкам-дрючкам. Как сказал мой сынишка, они покруче йогов. Вся военная элита способна на подобное: они могу самопроизвольно останавливать свои сердца, их два у козерожца, как и прекращать дышать. Они способны подолгу имитировать состояние мертвеца, это у них такая военная уловка. Ещё эти инопланетные йоги регенерируют утраченные органы и ткани, всякие раны исчезают без следа. И многое другое им под силу. Вот наш гость и решил сыграть с нами злую «шутку», имитировал самоубийство, воткнул кинжал прямо в сердце…
        - А их у него два? - переспросил старший врач, уже начавший понимать ситуацию.
        - Верно! Для них это вовсе не смертельно. Я проверил материалы по анатомии козерожцев, посоветовался со специалистами и теперь совершенно точно знаю, что подобное действие смертельным быть никак не может. Это лишь спектакль для простачков… Ну что, господин полномочный представитель царственной династии Козерожцев, вы же прекрасно слышите нас, не ждите, пока вас поднимут, вставайте сами.
        Инопланетянин не шевелился. Акимов нахмурился, дёрнулся, но тут же замер, ничего не сказал.
        - А может, вы на сей счёт заблуждаетесь? - неуверенно молвил старший врач.
        - Нет, он, похоже, просто… "стесняется". Что ж, можно было прибегнуть к проверенному способу самих козерожцев: они для того, дабы убедиться в истинности смерти, обрезали хвост под самый копчик. Там такое множество нервных окончаний, что ни один, даже самый стойкий симулянт не сможет не отреагировать. Впрочем, мы поступим по-иному, как гуманисты, как истинно православные люди. Поместим тело в специальный бокс. Под крепкий замок и охрану… Нет, опутаем сплошняком цепями и понавесим десяток амбарных замков! А тем временем подготовим аппаратуру для сканирования его внутренностей.
        - Цепи, замки? А потом ещё и сканирование? Это ещё зачем? - поднялись брови удивлённого Михайлова.
        - Цепи и замки, как и охрана, для того, чтобы никто не выбрался наружу. А сканирование мне поможет узнать: нет ли чего в одном из трёх его желудков? Видели бы вы, как разнообразно и хитро они используют свои желудки. Захотят - он служит этаким рюкзаком, захотят - отличным тайником… Я хочу знать содержимое потрохов этого «самоубийцы». Вполне возможно, что сыщем ту вещь, которую давно и тщетно ищем.
        - Скипетр?! - ахнул Акимов.
        - Да, именно его - скипетр царственной династии Рогоносцев. Вы догадливы. Этот господин обуян манией затеять небольшую победоносную войну с нами, побряцать оружием: у них самой почётной считается смерть на поле брани с оружием в руках. Но вряд ли именно это является целью нашего гостя, под шумок он со своими сторонниками, как можно предполагать, желает расправиться со своими политическими противниками… Возможно, план давно был разработан и Куал-Вак имеет сообщников. Впрочем, нам сейчас не столь уж важны мотивы, им двигающие, пусть это выясняют другие. Нам куда важнее разоблачить придуманную им, страшную по своим последствиям сказочку о похищении реликвии. Он надеялся свалить вину на землян, добиться всеобщего возмущения козерожцев: мол, нанесено смертельное оскорбление, которое смывается только кровью.
        - На мой взгляд, это настоящий мертвец, - вставил реплику главный старший врач.
        - Пусть себе лежит, раз ему хочется. Вот когда найдём скипетр, то ему придется подняться. Готовьте сканер! Начнём поиски!..
        При этих словах произошло чудо: труп зашевелился и медленно поднялся.
        Присутствующие ахнули. Даже на Иноходцева, ожидавшего именно этого, зрелище произвело сильное впечатление.
        - Будь ты проклят, землянин! Я недооценил тебя! - прошипел воскресший, его злобные глаза пылали ненавистью.
        - Благодарю за комплимент, - изобразил поклон Алексей. - Думаю, он вполне мною заслужен. А теперь потрудитесь достать скипетр из своего желудка, вы это хорошо умеете. В какой вы его упрятали: в левый, правый или в тот, что посередине?
        Козерожец вылез из саркофага, встал на пол. Чуть пригнулся, сделал внутренне усилие и вытянул через рот «похищенный» скипетр, украшенный тончайшей резьбой, драгоценными камнями, от сияния которых в помещении стало заметно светлее. По стенам забегали цветные зайчики.
        - Дело об украденной реликвии можно считать закрытым, - удовлетворённо произнёс инспектор. - Мой видеомагнитофон зафиксировал весь процесс появления на свет скипетра и запись будет приложена к материалам дела. Впрочем, никакого дела можно и не заводить. Раз не было похищения, то формальностями можно пренебречь, не так ли, господин Куал-Вак?
        Инопланетянин отвёл глаза, не находя слов для ответа.
        - Значит, никаких претензий у вас к нам быть не может, ведь скипетр всё это время не покидал своего владельца. Вы согласны со мной? У вас и вашей расы претензий к землянам быть не может. Согласны?
        - Да, согласен, - выдавил из себя инопланетянин, понуро уставившись в пол.
        Тут заговорил доселе молчавший Михайлов. Его чеканные слова буквально звенели металлом:
        - От имени властей Земля я уполномочен заявить, что вы объявляетесь персоной нон грата и в течение двадцать четыре часов обязаны покинуть пределы планеты. Основания для принятия такого решения вам известны. Мы питаем самые дружественные чувства к вашей цивилизации, к вашей царственной династии Рогоносцев и так далее и тому подобное, но более не можем принимать у себя личность, которая сознательно пыталась устроить подлую провокацию, дабы поссорить наши народы и вызвать между нами войну. Уходите!
        Акимов тут же выпроводил из комнаты Куал-Вака, вид у которого был предельно подавленный.
        Михайлов подошёл к Алексею и крепко пожал ему руку:
        - Давно наблюдаю за проявлениями вашей интуиции. Очень похоже, что она сказала своё слово и сейчас. И как вовремя! Мы зашли в полный тупик, из которого выход даже и не проглядывался, и вдруг - такое!.. Эффектно, весьма эффектно. Просто нет слов. Но как вы догадались обо всём? Как? Вы же настоящий герой, предотвратили звёздную войну в галактике!
        - Так на моём месте поступил бы каждый, - замаскировал шуткой скромность Иноходцев.
        Михайлов рассмеялся:
        - Ну, прямо-таки Геракл! Подумаешь, подвиг совершил: одним подвигом больше, одним меньше - какая мелочь, о таком пустячке и говорить не стоит. Всего-навсего спас планету от звёздных войн. Буду добиваться перед руководством о награждении вас, старший инспектор Космопола Иноходцев, орденом «За доблесть».
        - Но я - инспектор…
        - С сегодняшнего дня считайте себя старшим инспектором. Это внеочередное повышение в звании я вам гарантирую. Вы его вполне заслужили.
        - Вообще-то, это мой сынишка Никита обратил моё внимание на некоторые особенности анатомии козерогов, после чего все мои сомнения, догадки и подозрения сложились в цельную картину. Я понял, что никто другой украсть скипетр не мог. Впрочем, этого «самоубийцу» тоже подвело плохое знание психологии землян, нашей жизни, быта. Особенно его выдали старинные электрические часы в гостинице… Обязательно расскажу об этом завтра писателю, когда встретимся. Его приведёт мой друг Костя. Да вы его знаете, он ведущий специалист в Институте пространства-времени! Мы договорились завтра пообедать с ним и с его писателем.
        - Что это ещё за писатель?
        - Костя его на своей машине времени из двадцать первого века привёз к нам в гости.
        - Я слышал о нём в теленовостях! - оживился Михайлов, достал из сумки и показал Алексею книгу: - Мы уже купили десятитомник его произведений. Всем семейством читаем по очереди… Впрочем, вслед за женой, она первой за них хватается. Только что одолела первый том, и так расхвалила, что я не удержался и забрал, чуть не вырвав из рук сына с дочерью, они тоже горят желанием всё прочитать. Ничего, подождут, перебьются. Я старше их не только по званию, но и по возрасту.
        Иноходцев увидел в содержании сборника фантастики знакомые названия - «Секретная миссия Суперагента», «Фантомус-прима с Альдебарана», «Ловушка времени», «Доспехи бога, или Сын богини Севера», «Старый дедушкин кальян», «Пояс Перуна» и «Скипетр династии Рогоносцев».
        - Николай Семёнович, - произнёс Алексей предельно убедительным голосом, - Христом богом вас молю, делайте что хотите, можете не давать мне орден и не повышать в звании, но только дайте мне прочитать эту книгу, про скипетр! Ну, хотя бы всего-навсего на одну ночь! Завтра вам я её верну, даю честное слово! Ночь спать не буду, а прочитаю всю до последней точки!..
        РИСУНОК НА ОБЛОЖКЕ: Pixabay License. Бесплатно для коммерческого использования. Указание авторства не требуется - fantasy-3898554_960_720

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к