Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Невериум Владислав Николаевич Зарукин
        Сначала была Игра. Что случилось с этой игрой потом - никому неизвестно, но непреложные правила изменились, а то, что некогда было фантазией - превратилось в жизнь. Память игроков о предыдущих событиях оказалась стёрта, а от кнопки выхода из игрового мира не осталось даже воспоминаний. И как же быть тем, кто оказался заперт в этом иллюзорном, но внезапно ставшим таким живым мире?
        Владислав Зарукин
        Невериум
        Глава 1. Утраченные воспоминания
        На глубоком небе светило солнце. Редкие облака, дрейфующие над лесом, казались белоснежными башнями великих магов, выстроенными на фоне бесконечного лазурного моря. Внизу же, под кронами деревьев, царил полумрак, разрезаемый нечастыми лучиками света, и в тишине между древесными стволами стояли пятеро. Ни один из них не двигался и не говорил, а только рассматривал окружающих, напряжённо раздумывая о чём-то своём.
        "Что за чертовщина здесь происходит?" - спросил бы любой, кому случилось оказаться поблизости. Но увы - кроме упомянутых пятерых там никого не было. Так что странная компания оказалась предоставлена сама себе.
        - Кто-нибудь знает, который час? - поинтересовался у окружающих Рок. Но спрашивал он вовсе не потому, что его интересовало время - просто очень уж странно было стоять на небольшой поляне в окружении совершенно незнакомых ему людей. И ладно бы только людей - напротив него озирался шоккер. Подумать только: житель далёкой пустыни - в лесу! Не самое привычное сочетание…
        "Да и сам я, кстати, что здесь забыл?" - мелькнула мысль. Но додумать её до конца Рок не успел.
        - Кто? Я? Такой? - медленно спросил шоккер, поднимая небольшого размера арбалет. Заряженный арбалет. Факт наличия метательного снаряда в ложе заставлял всерьёз относиться к крохотному по человеческим меркам оружию. - И почему у меня нос волосатый?!
        - Ты же шоккер. - поморщился здоровяк, стоящий по правую руку от Рока. - У тебя ещё и задница волосатая.
        Впечатлённый собственной волосатостью шоккер принялся целиться из арбалета во всех присутствующих по очереди.
        - А.. зовут меня как? И.. кто вы все такие? Почему здесь стоите? И.. где я вообще?!
        - Ты - Орф. - неожиданно для себя ответил Рок. - А вот я, кажется, Рок.
        - Мор.
        Собравшиеся на поляне вздрогнули. Тихо щёлкнула арбалетная тетива, и короткий болт, сорвавшись с ложа, со свистом унёсся куда-то прочь.
        - Я.. я думал, что это дерево. - оправдывающимся тоном сказал шоккер по имени Орф, и поднял вверх короткие когтистые лапы. Брошенный арбалет шлёпнулся на траву перед ним. - Откуда мне было знать, что оно говорящее?!
        - А стрелял ты зачем? - с этими словами тот, кого принимали за дерево, сделал пару шагов вперёд и подобрал арбалет. - Едва мне плечо не продырявил, обормот лохматый.
        Подняв оружие и подержав его в руках несколько секунд, назвавшийся Мором протянул арбалет владельцу.
        - Кто-нибудь в курсе, что такое "ограничение по Классу"?
        Присутствующие переглянулись.
        - По Классу…? Стоп! - взъерошенный парень, рядом с которым остановился Мор, широким жестом вытащил из-за спины длинный посох и удивлённо воскликнул: - Игра, чёрт подери! Я в игре!
        - Что наша жизнь… - пробормотал Мор и посмотрел на парня с посохом. - Шутник. Давайте, что ли, познакомимся. А то странно как-то. Собрались непонятно зачем, стоим…
        - Скажите, а… Это… Кто-нибудь помнит, почему я здесь… - подняв свободную от арбалета лапу, шоккер помахал ей в воздухе и принялся вопросительно озираться. - Ну…
        - У меня другой вопрос. - сказал Рок. - Кто-нибудь из вас вообще про себя что-нибудь помнит? Ну, кроме имён! Откуда он, как сюда попал, всё такое…
        - Меня зовут Холод. - сказал парень с посохом. - И мы с вами в какой-то игре. Чёрт его знает, только, какой. Интерфейс только у меня не работает, или это у всех?
        - Интерфейс?
        - Игра?
        Рок нахмурился и осмотрел всех по очереди. Слева от него стоял Мор - худощавый парень с короткими серыми волосами, одетый во что-то вроде мантии с глубоким капюшоном. Из-за его спины выглядывал другой парень в точно такой же мантии, всё ещё сжимающий в руках посох. У дерева напротив переминался с ноги на ногу коротышка шоккер, а по правую руку хмурился облачённый в штаны и короткую тунику мускулистый парень с длинными тёмными волосами. Осмотрев себя, Рок понял, что на нём тоже надеты штаны и короткая туника.
        «Что за чёрт?» - мелькнула у него мысль.
        - Почему ты считаешь, что мы в игре? - спросил Рок.
        - Это же очевидно. - ответил Холод. - Одежда одинаковая, ощущения странные… Оружие, опять же. Какое у тебя оружие?
        Подумав об оружии, Рок автоматически поднял руку над плечом и вздрогнул, наткнувшись ладонью на шершавую рукоять.
        - Ого! - оценил парень справа. - Неплохо!
        За спиной у Рока обнаружился примитивно выкованный двуручный меч.
        - А ну-ка… - заведя руки за спину, длинноволосый улыбнулся и вытащил словно из ниоткуда длинное копьё с потемневшим от времени древком. - Вот, это я понимаю!
        - А у меня арбалет есть! - похвастал шоккер, но перехватил взгляд Мора и тут же спрятал оружие за спину.
        - Друзья! - подняв руку, Рок дождался, когда все посмотрят на него и продолжил. - Я помню, что меня зовут Рок, а ещё имена некоторых из вас. Вот его. - тут он указал пальцем на шоккера. - Зовут Орф. А тебя… - он повернулся к длинноволосому обладателю копья. - Тебя, кажется, Лас. И ещё я помню…М-ммм, нет. Пожалуй, это всё.
        Остальное как-то очень размазано…
        - Моё имя Мор. - сказал Мор. - И мои воспоминания такие же обрывочные, как и у тебя. Помню, как я тонул… Вроде бы. На этом всё.
        Назвавшийся Холодом парень убрал посох и покрутил головой.
        - Моя очередь, да? Ну - меня зовут Холод и я, судя по всему, маг. Посох мой вы уже видели, а что до воспоминаний, то… Ну, мы с вами явно в игре. Только интерфейс не работает и чат никак не открывается. Чертовщина какая-то, одним словом. Может быть, баг?
        - Странная игра получается. - сказал шоккер. - Где вы все нормально выглядите, а у меня волосатость повышенная.
        - Тебя зовут Орф. - сказал Рок. - И ты шоккер. Так что с…
        - Игра! Точно игра! - поняв, что все смотрят на него, мускулистый парень с копьём улыбнулся и щёлкнул пальцами. - Ну, вы чего? Шоккер же! Котобус! Кто-нибудь из вас видел в нормальной жизни таких здоровенных разговаривающих кошек? Да, к тому же, одетых!
        - И с арбалетами в лапах. - добавил Мор. - Да, друг, ты прав. Похоже, мы действительно в игре. Не понимаю только, почему мы ничего не помним…
        - А меня зовут Ланс. - сказал копейщик. - И Рок назвал моё имя почти правильно. Думаю, что…
        - Оп-па! Работает!!!
        Рок вздрогнул от неожиданности.
        - Что ж ты так орёшь-то, мы же рядом стоим!
        Но радостно улыбающийся Холод его не слушал. В руках у него появился небольшой дорожный рюкзак, и он тут же принялся в нём копаться.
        - Вещи какие-то… - приговаривал он. - И-ии… Нет, так неудобно. - повернув рюкзак, он распахнул его пошире и тут же застыл, рассматривая содержимое.
        - Да это инвентарь! - сказал он. - Нормальный. Двадцать ячеек!
        - Инвентарь. - произнёс Рок, прислушиваясь к звучанию знакомого слова. - Если у него такой есть - значит, должен быть и у нас.
        Все принялись обшаривать себя руками и похлопывать по бокам в поисках карманов.
        - А где ты его нашёл?
        - Сбоку на поясе висел, маленький совсем…
        - Есть! Нашёл!
        - Я тоже!
        Инвентари в итоге нашлись у всех. К сожалению, они оказались почти пустыми - если не считать небольших фляжек и мешочков с сухарями.
        - Фляга и сухари. - сказал Рок. - У меня всё. У всех так?
        - Да.
        - Да.
        - Нет.
        - Как «нет»?! Есть что-то ещё?
        Выяснилось, что в инвентаре у Холода имеется артефакт «Помощник», на который наложено «Проклятие противоречия», а из рюкзака Орфа появился тёмный блестящий шар, по поверхности которого вились золотистые неразборчивые письмена.
        - А для чего этот Помощник? - спросил у Холода Мор. - Прочитай-ка ещё раз описание.
        - «Магический артефакт-помощник». - принялся читать Холод. - «Незаменимый ассистент и библиотекарь любого уважающего себя чародея. Обладает способностью запоминать и систематизировать заклинания».
        - Дальше.
        - «Внимание! На предмет наложено проклятие! Активный эффект - «Проклятие противоречия». Провоцирует возникновение у големов-прислужников и артефактов-помощников Ядра Разумности и чувства противоречия. Внимание! В случае длительного воздействия, Проклятие трансформируется в ранг Особенности».
        - Любопытно, но бесполезно. - вздохнул Мор. - Орф, а у тебя что?
        - «Орб». - прочитал шоккер. - «Уникальный предмет. Символ легенды. Особенность: четырёхпроцентная вероятность появления на местности голодного тролля».
        - Голодного тролля? - хором переспросили Холод и Рок.
        - Ну… да. - приоткрыв зубастый рот, шоккер поднял голову и посмотрел на Рока. - Тут так написано.
        - А выйти кто-нибудь может? - не в тему спросил Ланс. - Я - нет.
        Мордочка Орфа озадаченно сморщилась.
        - Куда выйти? Ты о чём?
        - Мы в игре. - спокойно пояснил Ланс. - Что автоматически означает, что её можно в любое время покинуть. Но я не могу!
        - Я тоже. - кивнул Холод. - Я уже пробовал. Хотя, может, мы просто не знаем, как? Инвентарь-то я нащупал чисто случайно…
        Компания принялась размахивать руками, подпрыгивать на месте и выкрикивать разнообразные команды. Через некоторое время, впрочем, такое занятие всем наскучило, и товарищи по несчастью успокоились.
        - Я думаю, что это какой-то баг. - сказал Холод. - Ошибка. Временное отключение части функций или что-то вроде этого.
        - Отключение функции выхода из игры с полным погружением? - Рок с сомнением покачал головой. - Непохоже. И куда, в таком случае, делась память? Почему мы ничего не помним? Я даже имени своего нормального не помню, а только вот это - Рок. Знаю, что должно быть какое-то другое, но - не помню. И как я сюда попал - тоже. И где мы находимся - не знаю.
        - Ну, это какая-то начальная локация… - протянул Холод.
        - В лесу?
        - Ну а почему нет?
        - А где тогда остальные игроки? - спросил Ланс. - Если это стартовое место, тут должна быть толпа, а на пятеро человек.
        - Четверо. - поправил его Орф. - Я какой-то не человек. - посмотрев на свою правую лапу, он выпустил короткие когти и коротко ими пошевелил. - Хотя мне нравится.
        - Хоть кому-то из нас здесь что-то нравится!
        - Может быть, всё это какой-нибудь конкурс? - предположил Рок. Усевшись на траву, он упёрся спиной в дерево и принялся рассуждать. - Смотрите сами. Интерфейса нет. Памяти нет. Есть только лес и пятеро игроков. Почему бы не предположить, что мы участвуем в каком-то шоу или конкурсе? Нас помещают в определённую локацию, и мы… Ну, не знаю. Выкручиваемся как можем?
        - Подобное шоу предполагает наличие опасности. - сказал Мор. - Голод, например, или что-то вроде того. А какая может быть опасность в игре?
        - Я даже знать не хочу, какие здесь есть опасности. - сказал Ланс. - Я просто хочу понять, что тут происходит.
        - Слушай, а этот твой помощник работает? - спросил Рок у Холода. - Если проклятие создало в нём «ядро разума» - то, может быть, он что-нибудь скажет?
        - Не знаю. - достав артефакт, который выглядел как матово-серый конус, Холод взвесил его на ладони. - Включись!
        Артефакт не отреагировал.
        - Активация!
        Ответом была тишина.
        - Просыпайся! Помощник! Подъём! Работай!
        Но конус оставался всё так же безжизненно-серым.
        - Твою ж дивизию… - выругался Холод. - Или батарейки сели, или вообще не работает.
        - Может быть, ты просто не так говоришь?
        Все посмотрели на копающегося в инвентаре Орфа.
        - А как, по-твоему, надо? - поинтересовался Рок.
        - Ну… - шоккер замялся и покрутил в воздухе короткой лапой. - У него же Проклятие противоречия. Значит, правильной команды он не послушается. Надо наоборот!
        - А это идея! - воскликнул Холод и поднял помощника на ладони перед собой. - Сон!
        Конус вздрогнул и перевернулся, зависнув острой частью вниз, после чего разделился на несколько частей, которые разошлись вверх и вниз. Между деталями появилась полупрозрачная улыбающаяся рожица.
        - Доброго дня, Мастер! - произнёс помощник ломким голосом. - Чем могу быть полезен?
        - Не рассказывай мне, что со мной произошло!
        Рожица помолчала, а затем прищурилась.
        - Не буду, Мастер. Вам нехорошо?
        Присутствующие на поляне расхохотались. Орф смеялся настолько самозабвенно, что сначала опёрся о дерево, а затем повалился на спину.
        Хмуро посмотрев на веселящихся новых знакомых, Холод повернулся обратно к помощнику.
        - Какие ты хранишь заклинания?
        Мордочка помощника приняла озабоченное выражение.
        - Я? Что-то храню? Что вы, Мастер, я…
        - Не перечисляй мне известные тебе заклинания! Никогда!
        - А оно только одно! - радостно отрапортовал помощник. - Воллер памяти!
        - Чего?
        - Что-что? - переспросил Рок. Остальные тоже прекратили смеяться и взволнованно столпились вокруг Холода. - Он что-то сказал про память?
        За последующие пятнадцать минут получилось выяснить, что «воллером памяти» называется редкое заклинание, позволяющее магу просматривать собственные воспоминания, а также демонстрировать их другим.
        - Зачем вы мне дали такое заклинание, Мастер? - ворчливо сокрушался помощник. - Это же хлам! Оно занимает столько места, а использовать его просто некуда! Оно ведь показывает совсем недавние воспоминания! Вы что - можете забыть то, что случилось пару часов назад?
        - Что-то он больно умный для простого помощника. - удивился Ланс. - Советы даёт, ругается…
        - Это наверняка проклятие. - сказал Орф. - Оно делает его разумным, вот он и болтает.
        Мор раздражённо махнул рукой.
        - Пусть болтает сколько хочет. Но это заклинание нам просто необходимо!
        - Согласен. - сказал Рок. - Оно может показать, как мы здесь очутились.
        Ланс кивнул.
        - Да, Холод, давай попробуем!
        - Прямо сейчас!
        Холод посмотрел в светящиеся глаза помощника.
        - Активацию воллера памяти запрещаю.
        - Принято! Начинаю обратный отсчёт! Три! Два! Один…

* * *
        Маленький кораблик нёсся по огромным волнам, вздымающимся, казалось, к самому небу. Воздух наполняли солёные брызги, а тёмные облака источали слепящие молнии.
        Ш-шшарх!
        Яркий столб молнии появился откуда-то из облачной пелены и врезался в поверхность воды далеко справа. Сумрачный вечер на мгновение превратился в день, а вода на месте удара рванулась вверх, вскипая и поднимаясь разлетающимся по сторонам фонтаном. Грохот, последовавший вслед за этим, с лёгкостью перекрыл даже рёв ураганного ветра.
        - Левее! - послышался крик Ланса, вцепившегося в один из канатов. - Левее берём! Орф, мерзавец! Крути штурвал!
        Вцепившийся в медленно вращающееся рулевое колесо шоккер что-то ответил, но его слова заглушил ещё один громовой раскат.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОГЛУШЕНИЕ".
        ВЫ НИЧЕГО НЕ СЛЫШИТЕ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 60 СЕКУНД…
        - Грёбаный шторм! - заорал прочитавший появившееся сообщение Рок, но ничего не услышал. Скосив глаза на Полосу Состояния, он обвёл взглядом несколько небольших картинок, символизирующих положительные и отрицательные эффекты. - Чёртов старик не предупредил нас про гром!
        Холод, пробиравшийся к рулевому колесу, увидел, что Рок открывает рот и что-то кричит, но тоже ничего не услышал.
        - Я тебя не слышу!!
        - Ненавижу шторма!
        - Мо-ооор! Скотина, у меня твоя защита деактивировалась! Мо-оооор!!!
        - Я ничего не слышу! Ещё сорок секунд!
        - Что?!
        - Я не слы-ыышу-уу!!
        - Да прекрати ты орать! Пиши в чат!
        - СКАЛА-ААА!!
        Что именно кричал Орф, никто не услышал, но неправильно интерпретировать его мимику было бы невозможно. Шерсть на затылке шоккера встала дыбом, а глаза сравнялись по размеру с небольшими блюдцами. Короткая лапа указывала куда-то прямо по курсу.
        - Скалы!
        - Чё-ооорт!
        - Крути штурвал!!
        - А-ааааааааа-ааа!
        Огромная, торчащая из воды скала пронеслась слева от корабля, на расстоянии буквально нескольких метров. Её массивная тень на мгновение нависла над судном, а затем величественно уплыла куда-то во мрак. Кораблик приблизился к вершине волны и следующая вспышка молнии высветила просторы бушующего океана на многие лиги.
        - Остров! Там остров! Все видели?
        - Да-аа, мы добрались!
        - Ещё нет! Держитесь!
        - Орф, болван, крути уже сво…
        Недра облаков прямо над кораблём озарились неверным светом и ярко вспыхнули, а вниз понеслась, разветвляясь, исполинская слепящая молния.
        - Не-е…
        Грохот и треск утонули в яркой вспышке, за которой последовала темнота.

* * *
        Несколько секунд все молчали. Потом Орф почесал когтем нос и задумчиво произнёс:
        - И это что - всё, что ли? Последнее, что я помню?
        Рок нахмурился и кивнул.
        - Судя по всему - да.
        Ланс встрепенулся.
        - Но ведь мы были вместе. Все это видели? Мы были все вместе и куда-то плыли! К какому-то острову!
        - Жаль, добраться до него не успели. - заметил Мор. - Я так понимаю, что та молния в нас попала…
        - Погодите. - сказал Холод. - Чёрт с ней, с молнией! Если это - последнее воспоминание Орфа, то мы были в игре и до того, как потеряли память! Понимаете, что это значит?
        - Что мы здесь застряли. - сказал Мор. - В игре что-то сломалось и нам подчистило воспоминания…
        - Разве такое возможно?!
        - Выходит, возможно.
        - А если так и должно быть? - спросил Орф. Все посмотрели на шоккера.
        - Как? - переспросил Рок. - А ну-ка, поясни.
        - Я хочу сказать, что это не просто последнее воспоминание. Это последнее ИГРОВОЕ воспоминание! Понимаете? Мы куда-то плыли и не доплыли. Провалили задание, потеряли корабль… Кто знает, что с нами было потом? И ещё - на том корабле мы были нормально экипированы, я смотрел! А сейчас - нет. И сумки у всех почти пустые. Может быть, это всё и правда какой-нибудь конкурс или соревнование?
        - А лохматый-то соображает. - сказал Мор.
        Рок похлопал шоккера по плечу и кивнул.
        - Согласен. А теперь давайте поищем других игроков. Не одни же мы здесь такие!
        Ланс и Холод посмотрели на Рока.
        - Отличная мысль!
        - Идём?
        - Пошли. В какую только сторону? Компас у кого-нибудь есть?
        - А зачем тебе компас, Ланс?
        - Тогда карта.
        - Карты нет.
        - Что это за игра такая? - проворчал Холод, убирая Помощника в инвентарь. - В которой есть инвентарь, но нет карты?!
        - Нужно выбраться на открытое место и осмотреться.
        - Давайте тогда…
        Но что именно хотел предложить Ланс, никто так и не узнал. Густые заросли высоких кустов затрещали и из них вывалилась здоровенная туша человекоподобного существа. Существо было толстым и высоким, имело большой живот и мясистые ступни, а из одежды на нём была только набедренная повязка. Уши на приплюснутой голове походили на помятые локаторы с военной радиоустановки. Правая рука существа сжимала рукоять толстенной дубины. Маленькие голодные глазки рассматривали присутствующих.
        - Тро-оооооооль!! - заорал Рок.
        - Голодный!!! - завопил Орф.
        От резкого крика тролль вздрогнул, а потом заревел и начал размашистое движение своей дубиной. Наполовину обработанное полено поднялось в воздух, но оказалось слишком коротким, а потому угрожало столкновением только Орфу.
        Все бросились кто куда. Рок прыгнул влево, увлекая за собой Холода, а Ланс с Мором отступили за деревья и разбежались в разные стороны. Орф же издал панический боевой вопль и быстро попятился, успевая при этом стрелять из своего арбалета. Короткие лапы мелькали с потрясающей скоростью и сноровкой. Послышалась череда тихих щелчков, и толстая лапа тролля украсилась рядом из «пяток» маленьких арбалетных болтов.
        - Оо-оо-уу-у…
        Обиженно заурчав, тролль уставился на засевшие в его шкуре снаряды, а потом перевёл недоумевающий взгляд на шоккера. Орф в это время смотрел то на тролля и торчащие из его конечности болты, то на арбалет, который всё ещё держал перед собой. Из-за деревьев выглядывали Рок и все остальные.
        - Э… Я… Я не знаю, как это получилось! - пробормотал Орф. - Я не специально!
        В этот момент до тролля наконец-то дошло, что в него из чего-то попали. Издав оглушительный рёв, он поднял своё полено над головой и с размаха опустил на то место, где ещё секунду назад находился маленький шоккер. Сам Орф уже убегал в лес, причём проделывал это с такой скоростью, что его ноги превратились в одно размазанное пятно. Выскочив за пределы поляны, он с тонким воем помчался куда-то в чащу, но врезался в высокое дерево и опрокинулся на спину. Дерево затрещало и содрогнулось, а с его кроны посыпался водопад из зелёных листьев.
        - Бра-аа-ааа… Гы-ыыыы-ы…
        Переступая толстыми конечностями, тролль попёр через поляну подобно танку.
        - Отступаем! - заорал Ланс. - С троллем не справиться!
        - Почему?! У нас должны быть какие-нибудь умения!!
        - Какие умения, Холод?! Это же тролль!! Я даже его уровня не вижу!
        - Откуда он здесь взялся?!
        Последнюю фраза утонула в громком треске падающего дерева, по которому пришёлся удар дубины тролля. Медлительный монстр размахивал дубиной так, что деревца потоньше заваливались после первого попадания.
        - Бежим! Быстрее!
        Холод и Рок подхватили на руки бесчувственного Орфа и бросились догонять опередивших их Мора и Ланса. По счастью, оторваться от бушующего тролля удалось совсем скоро - петляя между деревьев и густых кустов, друзья промчались до опушки леса и остановились, сообразив, что криков преследователя уже не слышно.
        - Оторвались?
        - Похоже на то. Вроде бы не преследует…
        - Ну и чёрт с ним. Как там Орф?
        - Давайте посмотрим… Эй, котобус! Ты ещё жив?
        Помятый шоккер медленно приоткрыл один глаз.
        - Что это было?
        Рок усмехнулся.
        - Сначала - тролль, а потом - дерево. Смотреть надо, Орф, куда убегаешь! Интересно только, этого тролля действительно твой шар приманил или это простое совпадение?
        - Не верю я в такие «простые совпадения» … - буркнул Холод, а Мор осмотрел местность и воскликнул:
        - Смотрите, там люди!
        - Где?!
        Перед опушкой леса располагалось широкое ровное пространство полей и пашен, за которыми поднимался лес, а из-за леса виднелись очертания далёкой башни. И сбоку от распаханной земли действительно стояло несколько человек. Некоторые из них размахивали руками и бегали из стороны в сторону, словно участвуя в какой-то игре.
        - Игроки, что ли? Тоже застрявшие?
        - А кто ж его знает. - сказал Ланс, с прищуром всматриваясь в маленькие фигурки. - Не видно ничерта.
        - Не важно, кто это. - решил Рок. - Я предлагаю идти к ним. Если это НПС - послушаем, что они скажут, а если игроки - то хотя бы пообщаемся. Может быть, им известно больше, чем нам…
        Однако вблизи фигурки превратились в обычных НПС-крестьян, суетящихся вокруг захворавшего товарища.
        - Подсобите нам, добрые воины! - закричал один из них. - Занемог у нас друг, отравление приключилось! Нет ли у вас зелий оздоравливающих или лекарств чудодейственных?
        ВНИМАНИЕ!
        ВАМ ПРЕДЛАГАЕТСЯ ВЫПОЛНЕНИЕ ПЕРВОГО ИГРОВОГО ЗАДАНИЯ!
        ПОСЛЕ ПРИНЯТИЯ ЗАДАНИЯ ФУНКЦИОНАЛ ИГРОВОГО ВЗАИМОДЕЙСТВИЯ БУДЕТ ВИДОИЗМЕНЁН И РАСШИРЕН.
        ВЫ ПРИНИМАЕТЕ ЗАДАНИЕ? ДА / НЕТ
        - Оп-па. - Рок пробежал глазами по строчкам появившегося сообщения. - Вы все это видите?
        - Да!
        - Да.
        - Да.
        - Принимаем?
        - Конечно! - воскликнул Холод. - Здесь же расширение функционала! Может быть, кнопка выхода появится…
        Приняв задание, Рок посмотрел по сторонам и с удивлением обнаружил, что мир вокруг него несколько изменился. Все предметы стали выглядеть немного иначе - у них словно появился дополнительный объём, а над головами его товарищей загорелись их имена.
        - Орф Барсумкин?! - посмотрев на шоккера, Ланс рассмеялся и похлопал в ладоши. - Прекрасная у тебя фантазия, ничего не скажешь. Но откуда у тебя два имени?
        - Тут подпись, что это родовой Клан. - пояснил шоккер. - У нас так принято.
        - Так вы нам поможете, воины?
        Мор сделал несколько коротких жестов.
        - Парни, у меня появились панели Состояния и персонажа. Умения… У кого есть что-нибудь лечащее?
        - У меня нет. - покачал головой Ланс. - Тут только «Бросок копья» и «Могучий выпад».
        - И у меня нет.
        - И у меня.
        - А как отсюда выйти-то?! Кто-нибудь видит?
        - Нет. - хмуро ответил Рок, закончив экспериментировать с почти прозрачными окошками. Строка Состояния, вмещающая в себя шкалы Выносливости и Жизни, пустующее окошко игрового Чата, Инвентарь и небольшой набор внутриигровых Настроек. - Здесь вообще нет ничего глобального. Только то, что относится к персонажу и игровому процессу.
        - Жаль. - протянул Мор, блуждая глазами по сторонам. - Ох, чёрт…
        - Что?
        - Я, кажется, могу попробовать его подлечить.
        - «Кажется»? - иронично переспросил Холод. Двое крестьян подошли поближе и теперь с надеждой всматривались в лицо Мора. - Что значит «можешь попробовать», Мор? Ты либо умеешь лечить, либо нет - третьего не дано. Какой у тебя Класс? А то я не вижу…
        - Жрец… - неуверенно ответил Мор. - Ещё Заклинатель. У меня почему-то смешанный Класс.
        - Так не бывает.
        - Помогите же! Видят Боги, мы вас уже сколько времени на коленях просим!
        Вытянув откуда-то из-за спины пару тонких жезлов, Мор неторопливо вытянул их перед собой и затянул:
        - Fassa laa Ran te-eeeeo-ooooo…
        В воздухе над лежащим с отчётливо зелёным лицом крестьянином вспыхнул слабо светящийся столб света, в котором медленно кружились золотистые пёрышки. Через мгновение видение исчезло, а над пострадавшим появилась полоска Жизни, окрашенная в желтоватый цвет.
        - О, спаситель! - закричали крестьяне. - Благодарим тебя за доброту твою и сострадание к ближним! Не бросил и не оставил на…
        Улыбающийся Мор кивнул и продолжил:
        - Vaas Su-uu inn Garr Za-ard Raz-ze…
        Однако ничего не произошло. Лицо Мора приняло удивлённое выражение, а удовлетворённые крестьяне подняли своего товарища и медленно повели куда-то в сторону леса.
        - Благодарствую вам. - сказал последний крестьянин. - Вот ваша заслуженная награда!
        В следующее мгновение произошло сразу два события. Перед глазами друзей появилось сообщение о получении двадцати медных монет и тридцати пяти очков опыта, а в нескольких метрах от них разрыхлённая земля вздулась и из неё вытянулась испачканная костлявая рука.
        - Уу-уууы-ыыы-ыс-ссс…
        - Это там зомби, что ли? - усомнился Орф, принимая сообщение о награде. - Но откуда здесь…
        - Мертвяа-аааааааааак!! - заорал крестьянин, а его товарищи оглянулись и, выпучив глаза, рванули с такой скоростью, что догонять их было бы бесполезно. Бывший больной при этом бежал наравне со своими товарищами и даже не отставал. Задержавшийся крестьянин также бросился наутёк.
        Оставшиеся на пашне четыре человека и один шоккер повернулись в сторону медленно выбирающегося из-под земли неупокоенного.
        - Действительно, зомби. - сказал Рок и вытащил меч из ножен. - Откуда он взялся?
        - Мор. - покосился на товарища Холод. - Сознавайся - твоих рук дело?
        - Я так понимаю, что да. - кивнул Мор. - Давайте прикончим его и посмотрим, сколько за такого дадут. Потом уже разберёмся с нашими Классами.
        Зомби пал после первого же удара. Ледяная стрела, посланная Холодом, пробила его череп и заставила рассыпаться волной из праха.
        - А… - протянул Мор. - И… где?
        - Награды не будет?
        - Нет, Орф, не будет. - сказал Рок. - С призванных монстров трофеев не получить. Ты зачем зомби поднять решил, Мор? И как это у тебя получилось, если ты Жрец?
        - Здесь большое поле для развития… - проговорил Мор. - Вы ведь уже смотрели Умения ваших Классов, да?
        - Да. И что? У тебя выбраны Умения нескольких Классов?
        - Не совсем. - Мор усмехнулся. - Судя по всему, изначально у меня основным Классом был Некромант. После чего я забыл открытое поле и переключился на Жреца и Заклинателя. Из Заклинательства взял пару пассивных умений, а из Жречества - «Обновление Жизни» и «Световой Луч».
        - А зомби?
        - Здесь отметка, что на мои Умения налагается проклятие, срабатывающее с произвольной периодичностью, которая зависит от Удачи. - сказал Мор. - Это из-за смены Класса. Будет активно до получения двадцатого уровня.
        - Обалдеть можно. - покачал головой Рок. - В первый раз встречаю Жреца с некромантическими наклонностями.
        - Дикость какая-то. - сказал Холод и посмотрел на небо. - Ненормальность.
        - В каком смысле?
        - В прямом! - взмахнув посохом, Холод сделал движение, будто собирается швырнуть его на пашню, но потом остановился и с раздражением воткнул в рыхлую землю. - Вокруг нас не игра, а просто ересь какая-то! В игре должно быть что? Должны быть разные твари, за убийство которых полагается опыт, должны быть задания, должен быть какой-то сюжет! Чёрт! Я нормальную игру хочу, раз уж я тут, а не вот это вот всё!
        - А я хочу узнать, где здесь кнопочка выхода.
        - Успокойся, Ланс. - сказал Рок. - Выяснили уже, что её тут нет.
        - Предлагаю назвать свои Классы и Умения. - сказал Мор. - Раз уж так получилось, что мы давно знакомы и путешествуем в одной группе.
        - В группе? - Холод прищурился и принялся рассматривать пространство перед собой. - А где индикация и всё такое? Почему я ничего не вижу?
        - Под Строкой Состояния посмотри. - посоветовал Мор. - Видишь прозрачную серую кнопку?
        - А, да. Нашёл. Есть группа. То я ещё удивился, что нам награда одинаковая пришла…
        Спустя некоторое время экспериментов друзья решили, что несколько непривычный для таких игр интерфейс освоен и им можно двигаться дальше.
        - Жрец и Заклинатель. - назвался Мор. - Пока что умею только лечить, но, если сработает проклятье, получиться может всё, что угодно. Через пару уровней смогу призывать громовую птицу.
        - А зачем она нужна? - спросил Орф.
        - Будет сражаться на моей стороне.
        - А, ясно.
        - Я ледяной маг. - сказал Холод. - Могу бросить Ледяную стрелу или Заморозить противника так, что тот застынет на месте.
        Ланс кивнул.
        - Я копейщик. И так понятно, в принципе. Умения - "Бросок копья" и "Могучий выпад". То есть могу копьё бросить, а могу просто ткнуть. Пока всё. Рок?
        - Я мечник. - ответил Рок. - Двуручный меч. Из навыков знаю "Широкий удар", чтобы сразу по нескольким противникам попасть, и "Ошеломление". Последнее - удар мечом плашмя, чтобы вырубить или дезориентировать.
        - А ты, Орф?
        - Я? - шоккер дёрнул ухом и посмотрел в пространство перед собой. - Я вроде Мора. У меня пара специализаций… Тут ещё Клановая ветка навыков начата…
        - Клановая ветка? - заинтересовался Холод. - Вот же чёрт! Знал бы - тоже бы котобусом начинал!
        - Сам ты котобус! - поморщился Орф. - Гринписа на тебя нет.
        - Ближе к делу! - сказал Рок и хлопнул в ладоши. - Что там с твоим Классом?
        - Я Вор, Менестрель и Исследователь.
        Холод и Ланс переглянулись, Мор нахмурился, а Рок удивлённо наклонил голову набок.
        - Это как?
        - У меня есть арбалет и два Умения - "Обстрел", из серии выстрелов, и "Ускорение", позволяющее двигаться намного быстрее обычного в течение нескольких секунд.
        - А! - сказал Рок и кивнул. - Так вот, что мы сегодня видели, когда ты удирал от того тролля!
        - Именно. - подтвердил Орф и продолжил. - Ещё могу экипировать кинжалы и струнный музыкальный инструмент. Через уровень смогу исполнять поднимающие боевой дух песни… Ещё есть бонус к картографии, изучению местности и опознанию предметов.
        - Котобус-менестрель… - протянул Холод и рассмеялся. - Додумался же ведь кто-то! Что ещё мы встретим в этой игре, интересно?
        Глава 2. Голос Бога
        - Нужна Карта. - сказал Рок. - В игре обязательно должна быть Карта. Где же она может быть? М-мммм… А, вот.
        Стоило «царапнуть» взглядом по небольшому значку и в воздухе немедленно развернулась карта игрового мира, стилизованная под старинный пиратский документ.
        - Карта спрятана под значком в правом верхнем углу. - оповестил остальных Рок. - Открывайте и давайте уже что-то решать.
        - Вижу.
        - Есть!
        - Нашёл. Материк тут какой-то странный…
        - Но местность-то скрыта!
        Изменив масштаб и изучив карту, Рок понял, что детали местности и рельефа действительно не показываются. Нормальный рисунок наличествовал только в том месте, где они находились.
        - Она просто не разведана. - послышался голос Ланса. - Ничего страшного. Сориентироваться можно - и ладно.
        Ближайшим населённым пунктом оказалась столица Асстилонского королевства - город Дорнбург. Судя по всему, башня, силуэт которой выглядывал из-за леса, располагалась именно там.
        - А здесь не так уж и далеко, в принципе. Идём?
        - Пошли. - согласился Холод и пожал плечами. - Надо же делать хоть что-то. Одно задание выполнили - интерфейс появился. Может быть, после второго ещё что-нибудь дадут…
        Сориентировавшись, друзья направились в сторону леса.
        - Главное, чтобы тут никаких волков не водилось. - сказал Орф, оглядывая подлесок. - А то с нашими первыми уровнями мы для них не угроза.
        - Кстати, да. - достав копьё, Ланс взвесил его в руке и перехватил поудобнее. - Посмотрим, какие тут звери рядом со столицей.
        Несколько минут было тихо. В кронах деревьев перекликались птицы, где-то в отдалении ухало какое-то большое животное. Под ногами у друзей потрескивали сучки и мелкие ветки.
        - А в городе мы чем будем заниматься? - спросил Орф. - Какой у нас план?
        - Импровизировать. - ответил Рок. - Что же ещё! В столице обязаны быть важные НПС - это раз, ну и масса игроков - это два. Послушаем, кто о чём говорит, да и вообще… что вокруг происходит. Глядишь - узнаем что-нибудь интересное.
        - А вот странно. - начал Мор, и, убедившись, что его слушают, продолжил: - Я застрял в какой-то игре и ничего не помню о собственной настоящей жизни. Это ведь стресс. Правильно? И стресс сильный - а я иду себе по лесу, да удовольствие получаю. Запах цветов и зелени, солнце… красота. Странно.
        - Так тебе что - не интересно, что происходит? - спросил Ланс. - Просто получаешь удовольствие?
        - Интересно, конечно! - взмахнул рукой Мор. - И ещё как! Да и выбраться я тоже хочу! Застрять внутри игры… такое себе удовольствие, знаете ли! Но всё равно я должен волноваться гораздо больше. А я спокоен.
        - Понимаю. - кивнул Холод. - У меня, в принципе, то же самое. Думаю, что это из-за потери памяти так. Мы элементарно не помним, что потеряли.
        - Пожалуй…
        Через пару часов движения через лес поредел, а затем закончился. Взорам путешественников открылись широкие луга, за которыми расположился величественный и богатый город. Внешняя стена у него была настолько высокой, что крыши обычных домов из-за неё не просматривались, и всё, что можно было увидеть - это здание дворца и остроконечные шпили немногочисленных башен.
        - Красиво. - оценил панораму Мор. - Давайте, что ли, направо. Пройдём через вон тот перелесок - судя по карте, за ним должна быть нормальная дорога.
        - «Первый королевский торговый тракт». - прочитал название на Карте Холод. - Ничего себе название! И первый, и королевский…
        Добравшись до зарослей перелеска, друзья услышали крики и звон оружия.
        - Тише, тише! - зашипел Рок, первым различивший не самые подходящие для полуденного леса звуки. - Остановитесь! Слышите?
        - Слышим. - подтвердил Ланс. - Где-то за деревьями идёт бой.
        - Вмешаемся?
        Рок с сомнением посмотрел на Мора.
        - А оно того стоит? Давайте сначала посмотрим, кто там и с кем дерётся. А то мало ли что… Вдруг мы в этой игре не бессмертны.
        - Чушь! - вскинулся Холод. - Быть такого не может! Я ни…
        - Тихо ты! - зашипел Рок и приложил палец к губам. - Это было простое предположение. Давайте лучше за…
        Положив руку на плечо Року, Мор сделал ему знак замолчать, а потом указал пальцем на зелёные заросли. Друзья посмотрели на них как раз в тот момент, когда ветки сомкнулись за широкой спиной низкорослого шоккера.
        - Вот же скотина мохнатая! - тихо выругался Ланс. - А если его заметят?!
        - За ним.
        С другой стороны полосы деревьев оказался ещё один луг, с разбросанными по нему группами низкорослых деревьев. У ближайшей рощи и происходило сражение, больше походящее на игру «в догонялки», в исполнении бедных ролевиков или начинающих реконструкторов.
        - Чем они там занимаются? - пробормотал Рок.
        - Светящиеся красным ники? - хмыкнул Мор и с иронией покосился на товарища. - Известно, чем. Нападением на себе подобных. Все против всех…
        - Нет, парни, смотрите! - повернувшись, Ланс принялся тыкать пальцем в дерущихся игроков. - Видите, на земле несколько погибших? Те трое, что стоят над ними - только обороняются. Ну ещё бегают постоянно. А вот те четверо наоборот - нападают.
        - То есть мы наблюдаем развязку банального ограбления… - догадался Рок. - Замечательно. Просто замечательно.
        - Предлагаю вмешаться!
        - Поддерживаю Мора. - сразу же кивнул Ланс. - Их всего четверо. Они уже в меньшинстве.
        - Я «за».
        - Я тоже!
        - В таком случае - решение принято единогласно. - поднявшись из кустов, Рок неторопливо двинулся вперёд. - И если эти олухи не совсем тупые, сейчас они будут от нас убегать.
        Но нападавшие игроки никуда не побежали. Мало того - они заметили вновь прибывших лишь после того, как те успели подойти к ним почти вплотную.
        Агрессивных игроков было четверо - Лучник Вырвиглазз первого уровня, двое воинов с мечами - Мармук и Мармок первых уровней, и второуровневый маг ПошёлВон. Трое противостоящих им первоуровневых игроков - один Жрец и двое воинов - постоянно перемещались и прикрывали друг друга. Жрец прятался за спинами держащих щиты соратников и изредка их подлечивал, но полосы здоровья «танков» неумолимо уменьшались.
        - Лови! - прошипел Холод и ледяная стрела, сорвавшаяся с его пальцев, с тихим звоном разбилась о голову ПошёлВона. Столбик жизни вражеского мага сразу же сократился наполовину и окрасился жёлтым, а обрадованный успехом Холод выпустил ещё несколько стрел.
        Промах! Промах! Промах!
        - Да что б тебя!!
        Рок с Лансом бросились к бандитам-воинам, а Орф двинулся в сторону, старательно прицеливаясь из своего арбалета. Мор застыл на некотором расстоянии от места схватки.
        «И правильно! - успел подумать Рок. - Всё равно у него нет ни одного атакующего Умения …». В следующее мгновение, впрочем, он потерял бывшего некроманта из вида, а прямо перед ним оказался вооружённый и крайне озлобленный «красный» игрок.
        - Ах ты, мелочь! - противник Рока оскалился и сделал несколько выпадов топорами, но Рок отступил назад и тот промахнулся. - Сдохни!
        Применив Широкий удар, Рок отбил новую атаку и полоснул клинком по левой руке «красного» воина, чьё здоровье сразу же мигнуло и принялось уползать в красно-жёлтую зону.
        «Ошеломление!» - подумал Рок и мысленно вдавил иконку на Панели Умений, скользнув вперёд и ударив противника по голове. Тот попытался заблокировать удар, но попытка удалась только частично - получив удар, он попятился и принялся трясти головой.
        В следующее мгновение мимо лица Рока с тихим свистом пронеслась стрела, а после этого последовала вспышка и чей-то удивлённый возглас.
        Выругавшись, Рок скользнул в сторону и попытался достать бандита мечом, но не смог - в его плечо ударила молния и удар увело далеко в сторону. Количество Очков Здоровья сократилось на треть.
        - Мо-ор!
        Воздух вокруг Рока вспыхнул, и шкала здоровья поползла обратно вверх. «Молодец!» - хотел крикнуть Рок, но тут мимо него пронеслась сияющая желтоватым светом летучая мышь и ударила в голову «красного» Мармука, стоящего напротив. Ник агрессора окрасился серым, а бездыханное тело опрокинулось на спину.
        - Готов!
        - Марму-уук! Паскуды! - бросившийся в атаку на Ланса с Роком подраненный Мармок неистово размахивал топорами, но отбить летящее длинное копьё Ланса не смог. Сбившись с шага, пронзённый воин свалился на землю. Шкала Здоровья над его головой была практически пустой и истерично мигала красным цветом.
        - Ах вы х…
        Несколько коротких болтов обрушились на него коротким градом и ник Мармока тоже сделался серым.
        Быстро оглядевшись, Рок увидел валяющееся на траве тело вражеского лучника и покрытого налётом изморози мага ПошёлВона, по сторонам от которого застыло двое воинов с щитами и мечами. Тех самых, которых он не так давно собирался убить.
        - Две секунды! - крикнул Холод, приближаясь к полю сражения. - Одна!
        Изморозь на теле мага пропала и тот обрёл способность двигаться, но тут же пропустил удар щитом и отшатнулся, попав под новый удар щитом уже другого воина.
        - Да…!
        - Вы…!
        - Ху…!!
        - Хват…!
        - При…!
        Воины-щитовики перебрасывали тщедушного мага второго уровня словно мячик, сбивая подготовку заклинаний и поддерживая кратковременный Эффект Дезориентации в активном состоянии.
        - Да вы за…!
        В этот момент Очки Здоровья у ПошёлВона закончились, и он рухнул к ногам одного из недавних жертв.
        - Закончился. - с улыбкой кивнул один из воинов.
        «Коббальт и Шестипёр. - прочитал имена союзников Рок и посмотрел на опускающего посох наполовину живого Жреца. - Светлозар. Ну, что же - будем знакомы.»
        - Привет всем! - крикнул он вслух. - Эти трое на вас напали?
        - Да. - ответил Светлозар. - Мародёры чёртовы…
        - Почему мародёры? - удивился Ланс. - Бандиты же!
        - Мы таких нападающих раньше мародёрами называли. - ответил Жрец. - В игре. Я помню.
        - Помнишь? - взволнованно спросил подошедший Холод. - А ещё что-нибудь помнишь?
        - Мало…
        Выяснилось, что воспоминания у встреченных игроков отличаются всё той же обрывочностью. Вроде бы что-то такое было - да - но вот только что? Никто не мог сказать ничего конкретного.
        - А они на вас прямо тут напали? - поинтересовался Мор.
        - А! - подпрыгнув, Светлозар вскинул посох и воскликнул: - Ты откуда тут взялся?!
        Кобальт с Шестипёром тоже едва не схватились за оружие.
        - Как это - откуда взялся? - не понял Мор. - Да вот здесь стоял, после того, как драка началась, в трёх шагах. Не заметили, что ли?
        - Нет… - убрав посох за спину, Светлозар покачал головой. - Мне бы такую маскировку. Я ещё удивился, когда та мышь летучая со стороны прилетела. А это, выходит, ты?
        - Да. - кивнул Мор. - Это я Рока подлечить хотел, но не сработало.
        - Подлечить? - заинтересовался Рок. - Так это не ты мне здоровье поднимал?
        - Нет. - развёл руками смущённый Мор. - Я понял, что что-то идёт не так, сместил прицел в сторону…
        - И добил одного из топористов. - усмехнулся Ланс. - Во дела!
        Тут откуда-то сверху послышался короткий писк и в воздухе перед игроками появилось сообщение:
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ УСПЕШНО ЗАКОНЧИЛИ СВОЁ ПЕРВОЕ СРАЖЕНИЕ!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ТЕПЕРЬ ВЫ МОЖЕТЕ САМИ ОПРЕДЕЛЯТЬ СВОИ ХАРАКТЕРИСТИКИ! РЕКОМЕНДУЕТСЯ ПОДОЙТИ К ЭТОМУ ПРОЦЕССУ СО ВСЕЙ ОТВЕТСТВЕННОСТЬЮ, ВЕДЬ ЭТО СУЩЕСТВЕННО ПОВЛИЯЕТ НА ВАШ ИГРОВОЙ ПРОЦЕСС.
        СРАЖАЙТЕСЬ ХРАБРО И ПОМНИТЕ, ЧТО ЗА НАПАДЕНИЕ НА МИРНЫХ ИГРОКОВ НЕ НАЧИСЛЯЮТСЯ ОЧКИ ОПЫТА И НАЗНАЧАЕТСЯ ШТРАФ К РЕПУТАЦИИ У МЕСТНОГО НАСЕЛЕНИЯ!
        ПРИЯТНОЙ ИГРЫ!
        - Это ведь все видят, да? - уточнил Рок.
        - Да.
        - Конечно. - Светлозар кивнул. - Странно только, что с таким опозданием. Бой-то уже несколько минут, как закончен…
        - Да уж. Непонятно.
        - А трофеи от этих хмырей остались? - спросил Орф.
        Воины с щитами посмотрели на него и тихо рассмеялись, а Светлозар улыбнулся и кивнул: - Давайте посмотрим.
        Первым были осмотрены вещи погибшего товарища пострадавших - тело от первого же прикосновения рассыпалось мелкой пылью, а внутри горки быстро истлевающего праха обнаружилось несколько медяков.
        - Эти монеты заберём мы. - сказал Коббальт. - Отдадим владельцу, когда вернётся. А вот деньги с остальных предлагаю поделить поровну.
        В итоге каждому из пяти друзей досталось по восемь медных монет.
        - А прибыльно получилось. - сказал ухмыляющийся Орф. - Может быть, эти мародёры ещё вернутся, а? Вместе с вашим товарищем? Как думаете?
        - Навряд ли. - покачал головой Светлозар. - Они, слава Богу, с другой стороны пришли, а мы вот оттуда. - с этими словами он показал на лес. - Кстати, вы сейчас в город?
        - В Дорнбург. - согласился Рок. - Да.
        - Тогда предлагаю идти вместе. И безопаснее будет, и вообще. Только Бретёра нашего давайте подождём.
        - Я не против. - сказал Холод. - Народ, вы как?
        С предложением согласились все. Собравшись в круг, друзья уселись на траву вместе со своими новыми знакомыми.
        - Кто что знает о текущем событии? - спросил Светлозар.
        - Событии? - переспросил Мор.
        - Ну, это же наверняка какое-то событие! - сказал Светлозар и покрутил рукой, изображая что-то непонятное. - Ну, вот это всё, я имею в виду. Когда у всех стандартная экипировка и полное отсутствие нормальных воспоминаний.
        - А почему не баг? - спросил Холод и наклонил голову набок. - Какое же это событие, когда ты из игры выйти не можешь?!
        - Какое-то новое. - пожал плечами Жрец. - Глобальный эксперимент какой-нибудь. Я думаю так. Сами смотрите - разве может ошибка привести к тому, что мы все оказались в разных местах в компании тех, с кем были знакомы?
        - С кем были знакомы… - Рок усмехнулся. - А что - похоже. Но откуда информация?
        - Предположение. - сказал немногословный Шестипёр.
        - Смотрите. - принялся объяснять Светлозар. - Ни один из нас не смог вспомнить свою реальную жизнь, зато мы смутно припоминаем друг друга. О чём это говорит? Чувствуете? Или из вас никто никого не помнит? Вы ведь рядом появились, в одном месте?
        Рок кивнул.
        - Вместе. И да, мы друг друга немного помним.
        - Ну вот. - Светлозар улыбнулся. - Я же говорю - событие.
        - Знать бы ещё, какое.
        - Нужно добраться до города. - сказал Холод. - Если где-то и можно получить информацию о происходящем, то это там. Тем более, что это не просто город, а столица.
        - Жаль, что местных вокруг этой столицы практически нет. - добавил Мор. - Всего нескольких крестьян видели, за всё время.
        - О. А задание получали? - заинтересовался Коббальт.
        - Получали. - подтвердил Мор и усмехнулся. - До того момента у нас даже интерфейс не работал.
        - У нас тоже не работал. - пожаловался Светлозар. - Не знали, блин, куда бежать и чего делать. А потом встретили какого-то кобольда и приняли от него задание.
        Орф встрепенулся.
        - Кобольды? Здесь? В смысле, вот в этих лесах?
        - Ну, там холм небольшой есть. - начал рассказывать Жрец. - Во-он в той стороне. И под холмом был выход из их логова. И его почему-то завалило - то ли почва сдвинулась, то ли ещё что-то. В общем, он просил камни с землёй раскидать, и мы этим часа полтора занимались. Сами видите, какие теперь красивые. - тут он с иронией указал на запачканную подсохшей грязью одежду. - Зато с Умениями.
        Разговор плавно свернул на обсуждение существующих в игре Классов и связанные с этим перспективы. Холода заинтересовало, как именно Светлозар с товарищами собираются распределять полученные Очки Характеристик. Завязался спор.
        - Ну зачем магу Ловкость? - недоумевал Холод. - Я что - лучник или вор?
        - А от заклинаний противника ты как уклоняться собираешься? - усмехался Светлозар. - На щит атаки принимать никаких запасов маны не хватит!
        - Ну, как - Мудрость с Интеллектом на максимум поднимаешь - и всё. Для пары отражений этого достаточно, а потом противника перерождение должно ждать. Для магов ведь главное - что? Жизнь и Ловкость? Чушь! Маг должен наносить максимальное количество повреждений, находясь в недосягаемости для противника. И побеждать раньше, чем противник до него доберётся.
        - Урон решает всё, да? - переиначил Жрец известную поговорку. - Ладно, думай как хочешь. Но ты как-нибудь присмотрись, как ваш котобус от стрел уворачивается. Вот сколько у тебя сейчас Ловкости, ушастый?
        - Сейчас - десятка. - проворчал Орф, - А за «ушастого» в следующий раз стрелять буду.
        - А почему вы думаете, что это именно так работает? - вмешался Мор. - Ну, Ловкость, Интеллект и всё остальное…
        - А как же иначе? - удивился Холод. - Эта механика у большинства игр одинакова!
        - Пусть так, только мы ничего про нашу игру не знаем. - возразил Мор. - Нам даже название её неизвестно!
        - Почему же? - хмыкнул Коббальт. - Известно - Невериум.
        - Невериум?
        - Ну да. Типа мир, в который никто не поверил.
        - Так себе слоган, если честно. - оценил Рок.
        - Ну, это я своими словами передаю. - сказал Коббальт. - Как там оно дословно было - не помню.
        - Невериум, значит? Так мы что, ни…
        - Светлоза-ааар!
        Все повернулись на крик и увидели одинокого игрока, бегущего к ним со стороны леса.
        - О, Бретёр! - обрадовался Шестипёр. - Вернулся!
        Ланс облегчённо выдохнул и наклонился к Року.
        - А я уже боялся, что он не придёт. - сказал он. - И что возрождение не работает. Что если убили - то всё, кранты.
        Рок улыбнулся.
        - Не дрейфь, дружище. Ещё поживём!
        Познакомившись с игроком по имени Бретёр, друзья в компании новых знакомых направились в сторону столицы Асстилона. Отыскав дорогу, они зашагали быстрее и вскоре вышли на более открытую местность, похожую на лоскутное одеяло из-за обилия вспаханных полей и огородов. Здесь и там торчали ряды маленьких домиков, а вдалеке справа размеренно вращало лопастями несколько мельниц.
        Впереди по курсу возвышались стены богатого города.
        - Красота-то какая. - восхитился Орф. - Даже хорошо, что я ничего этого не помню и словно впервые вижу. Вы только посмотрите на эти стены! А башня-то, башня!
        - Да. - согласился Светлозар, прикрывая глаза ладонью. - Высокая. Какая-нибудь Гильдия Магов построила, не иначе.
        - Если она тут есть. - сказал Рок и пощёлкал пальцами. - А знаете, у меня даже какой-то азарт появляется. Интересно, что будет дальше и чем всё это закончится.
        Идущий рядом Ланс усмехнулся.
        - Скоро узнаем…

* * *
        Ворота города Дорнбург походили на стены расколотого утёса и возвышались над головами входящих в город подобно скалам.
        - Люблю я это дело. - прокомментировал увиденное Холод. - Смотрите, какие ворота! Сколько одна такая створка в реальности бы весила, интересно?
        - В реальности они бы такие стены около сотни лет возводили. - сказал Мор. - И то бы не справились. Здесь ведь метров двадцать пять минимум, а то и все тридцать!
        Компания игроков остановилась перед воротами, наблюдая за повозками крестьян, проезжающими внутрь. Стражники в латной броне кивали и внимательно разглядывали прибывающих.
        - Там ещё игроки! - сказал Ланс и указал рукой вдоль стен. - Три человека.
        - И вон там ещё двое. - воскликнул Орф.
        - И там!
        На окружающих городские стены землях появлялись всё новые группы игроков, торопливым или, напротив, неспешным шагом идущие в сторону города.
        - Это мы удачно пришли. - сказал Рок. - Одними из первых. Идём внутрь?
        Мор хотел что-то сказать, но его перебил Светлозар.
        - Вы чат читаете?
        «Так он же не работает. - подумал Рок и, опустив взгляд, развернул полупрозрачное окошко. - Ох, ты ж, ё…»
        - А как карта открывается, скажет уже кто-нибудь или нет?
        - Атлас себе купи, ракообразное!
        - Достали ругаться, мля! Что происходит?
        - Аа-ааааа-аааа!!!
        - Продам домик в пригороде, недорого!
        - Ты как клешнями буквы тыкаешь, чучело?
        - У меня выйти в реал не получается, у всех так?!
        - Заткнитесь!
        - Ма-аама-аааааа ради миня абратна рас рас
        - Из игры не выйти, повторяю - никто не может.
        - Разрабы, вы там совсем обмороженные, что ли? У вас игра висит!
        - Да не висит она, олух! Это ивент такой! Стопудово!
        - А почему…
        Дальше Рок читать не стал - строчки с сообщениями ползли вверх с такой скоростью, словно их набирали полтора десятка профессиональных стенографисток. Смысла же в большинстве высказываний не наблюдалось совсем.
        - Не чат, а помойка. - пробормотал он.
        Светлозар услышал и рассмеялся.
        - А чего ты хотел, друг? Это же игровой чат! Классика.
        - Пинкертон. - произнёс вдруг Коббальт и посмотрел на Жреца. - Свет, а ведь я этот ник помню! Мы знакомы!
        - Так напиши ему, в чём проблема-то? - пожал плечами Светлозар. - Где он сейчас?
        - Пишу… - кивнул Коббальт и принялся отвлечённо таращиться в пространство перед собой. - Так, он у какого-то заросшего дома. Пишет, что у него задание на изгнание нечисти, а как выполнить - не поймёт. Находится это… - развернувшись, воин покрутил головой. - Вон там. Где-то…
        - Так мы в город заходить будем, нет? - спросил Орф. - А то стоим тут, непонятно зачем…
        Рок посмотрел на Светлозара.
        - Вы как, с нами? Или к этому… Пентагону?
        - Пинкертону. - улыбнулся Коббальт. - Свет, давай прогуляемся, а потом уже в город, а?
        - Пошли.
        Попрощавшись и занеся друг друга в списки друзей, путешественники разошлись в разные стороны.
        - Нормальный народ, да? - сказал Холод, оглядываясь на спины удаляющейся четвёрки. - Давайте свяжемся с ними попозже, совместную Гильдию организуем!
        - А зачем нам Гильдия? - спросил Орф. - Мы вроде и так неплохо справляемся.
        - Ну ты, темнота. - покачал головой маг. - Кто же от Гильдии отказывается? Это и помощь, в случае чего, и компания…
        Пройдя по коридору, ведущему через крепостную стену, друзья ступили на территорию города.
        - Ах, мать честная!
        Основание башни - той самой, высотой которой они восхищались совсем недавно, потрясала воображение. Колонны и арки, многочисленные уступы и балконы - всё это сливалось в единый узор, переходящий в отвесные стены с тонкими линиями контрфорсов. А уж высота…
        - Да-ааа, - протянул Мор. - Не хотел бы я увидеть Рапунцель, у которой такая башня!
        Откуда-то сзади послышалось сдавленное хрюканье, и он обернулся, но никого, кроме стражников, не увидел.
        - Куда сначала? - поинтересовался, осматриваясь, Рок. - Предложения будут?
        - На главную площадь. - уверенно сказал Холод. - Тут даже думать не над чем.
        - Ну что же, идём.
        - Надо ещё посмотреть где здесь Гильдии и торговцы. - сказал Ланс. - Аукцион какой-нибудь, торговая площадь…
        - Торговая площадь? - Мор фыркнул и посторонился, пропуская мимо нагруженную телегу. - Мы полчаса назад паниковали, что из игры выйти не можем, а сейчас вас уже торговые площади интересуют!
        Главная торговая улица была широкой. Дома, правда, в противовес крепостной стене оказались небольшими и аккуратными - не превышали четырёх этажей и выполнялись преимущественно из дерева. Верхние этажи выдавались вперёд и нависали над нижними, прикрывая боковые части улицы непрерывными козырьками.
        По мостовой сновали нагруженные телеги и небольшие повозки, горожане спешили по своим делам, а крестьяне торопились довезти товары до лавок и торговых толков. Игроков на улицах практически не было.
        - Заданиями не интересуемся? - уточнил Орф. - Сразу на площадь?
        - А зачем нам сейчас задания? - Рок посмотрел на шоккера и улыбнулся. - Думаешь, после выполнения следующего квеста заработают новые функции или что?
        Орф замялся.
        - Нет, я… просто подумал - а где мы будем ночевать?
        Услышав такой вопрос, Рок едва не споткнулся.
        - Ночевать?!
        - Ну да. - развёл короткими лапами шоккер. - Вдруг нам придётся тут задержаться? Есть тут какая-то система усталости или нет - не знаю, но если бы мы нашли комнату, то…
        - Вон слева таверна. - сказал Мор. - Давайте заглянем и поинтересуемся свободными комнатами. Сложно, что ли…
        Свободные комнаты в указанной таверне нашлись, но стоили они от пяти серебряных монет за одни сутки, что существенно превышало все имеющиеся у друзей запасы наличности.
        - Надо будет поискать гостиницу попроще. - сказал Холод. - А то эта на главной улице - ясен пень, тут цены как в королевском дворце.
        - О, кстати! - оживился Ланс. - А где здесь королевский дворец? Карта схему города не показывает.
        - Наверное, её нужно купить. - предположил Рок. - Нужно будет отыскать какого-нибудь картографа.
        - Или любого другого торговца. - сказал Холод. - А то я бы посмотрел на местные цены.
        Вскоре впереди показалась главная площадь - обширное, вымощенное крупными блоками пространство, посередине которого возвышался округлый каменный постамент. Бока постамента украшали разнообразные барельефы, а вдоль верхнего края стояли небольшие треноги с дымящимися травами, источающими незнакомый приятный аромат. В воздухе над постаментом светилось что-то вроде высокого столба, испускающего едва слышный гул и едва осязаемую вибрацию.
        - Интересная штука. - сказал Мор, показывая в сторону постамента. - На портал чем-то похожа…
        - А почему он такой узкий? - спросил Орф, рассматривая сияющее образование.
        - Откуда мне знать - может быть, у него сейчас неактивная фаза?
        Выйдя на площадь, друзья двинулись вдоль её края, замечая всё больше игроков, также появляющихся по краям площади.
        - А народ-то подходит. - улыбнулся Холод. - Хорошо!
        - Как думаете, - спросил Рок. - Этот портал может быть выходом из игры?
        Все посмотрели в сторону светящегося "столба".
        - Даже если и так, - сказал Холод. - То я бы не советовал проверять это экспериментально.
        Ланс с интересом покосился на мага.
        - Почему?
        - Потому что в таком случае вокруг нас совершенно точно какой-то новый "ивент" и тот, кто первым полезет к порталу, выставит себя натуральным посмешищем.
        Ланс перевёл взгляд на Мора и тот вздохнул.
        - Звучит логично. Подождём…
        Игроки всё пребывали. Чат локации ломился от переполнявших его сообщений, а воздух над площадью понемногу наполнялся призывами и выкриками. Кто-то собирал игроков для создания Гильдии, кто-то задавал вопросы, кто-то торговал, а кто-то пытался объединять окружающих под своим началом. Вскоре у боковых улочек появились усиленные отряды городской стражи, а широкая площадь оказалась забита местными жителями и игроками так, что свободного пространства практически не осталось.
        "Сейчас что-то будет", - подумал Рок, а в следующее мгновение висящий над центром площади портал вспыхнул ещё ярче и растянулся в тонкую линию, устремившуюся в бездонное небо подобно молнии.
        Над площадью прокатились громовые раскаты. Нить портала сверкнула и превратилась в широкий луч света, в котором появилась огромная сверкающая фигура.
        - Смотрите! Смотрите!
        - Какого чёрта?! Эй, не заслоняйте мне вид!
        - Кто это? Что происходит, кто-нибудь уже скажет?
        - Админ! Точно вам говорю, это админ!
        - Какой "админ"? Заткните кто-нибудь этого барана!
        - Сам баран!
        Стоящее на пьедестале существо было величиной с трёхэтажный дом и напоминало человека весьма отдалённо. Ног у него было две, а вот рук уже целых четыре. За спиной росло несколько пар крыльев, а лицо закрывала вытянутая маска с светящимся округлым кристаллом на месте глаз.
        "Циклоп какой-то…", - мысленно фыркнул Рок, хотя существо больше напоминало внезапно ожившего египетского бога. Те, правда, не носили столь необычно украшенных лат, но сходство прослеживалось определённо.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ВОШЛИ В ЧИСЛО ИЗБРАННЫХ И ПРИСУТСТВУЕТЕ ПРИ ПЕРВОМ ПОСЕЩЕНИИ МИРА НЕВЕРИУМА СВОИМ БОГОМ!
        (НАГРАДУ, СООТВЕТСТВУЮЩУЮ УРОВНЮ ДАННОГО СОБЫТИЯ, ВЫ СМОЖЕТЕ ПОЛУЧИТЬ ПОЗЖЕ)
        РАДУЙТЕСЬ И ВНИМАЙТЕ РЕЧАМ ЕГО!
        ВЫ БУДЕТЕ ПРОИНФОРМИРОВАНЫ О НОВОЙ ГЛОБАЛЬНОЙ ЦЕЛИ ПОСЛЕ ИСТЕЧЕНИЯ СООТВЕТСТВУЮЩЕГО ВРЕМЕНИ.
        ВРЕМЯ: 00:59
        Обозначающее оставшиеся секунды число стремительно уменьшалось. Площадь наполнилась голосами удивлённых игроков.
        - Какого чёрта? - пробормотал Рок. - Какая ещё глобальная цель?
        - Смотрите! - воскликнул стоящий рядом Ланс. - Читайте, что тут написано - "в число избранных"! Понимаете? Это всё же ивент! Нет никаких ошибок! Ха! А я уже нервничать начал!
        - Не ты один. - сказал, повышая голос, Холод. Игроки вокруг них гомонили так, что продолжать разговор делалось всё труднее.
        Через несколько секунд в воздухе мигнуло короткое сообщение "Время ожидание истекло!" и пространство наполнилось звуками торжественного марша. Музыка зазвучала словно из ниоткуда и заставила примолкнуть большинство разговаривающих.
        - ДЕТИ МОИ! - раздался громоподобный голос сияющего божества. - В ЭТОТ ВЕЛИКИЙ ДЕНЬ И СЛАВНЫЙ ЧАС Я ВИЖУ ВАШИ ТОРЖЕСТВЕННЫЕ ЛИЦА, ОЗАРЁННЫЕ ДАРОВАННЫМИ ВАМ СИЛАМИ И МОГУЩЕСТВОМ!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ ЭФФЕКТ "БОЖЕСТВЕННОЕ ПОКРОВИТЕЛЬСТВО".
        ЭФФЕКТ НЕ МОЖЕТ БЫТЬ СНЯТ ИЛИ ЗАБЛОКИРОВАН.
        ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ МЕДЛЕННО ВОССТАНАВЛИВАЕТСЯ, ПРИ УСЛОВИИ, ЧТО ВЫ НЕ УЧАСТВУЕТЕ В БОЮ.
        НЕ ВЛИЯЕТ НА ПОЛУЧЕННЫЕ ЭФФЕКТЫ ОТ ТРАВМ И ПЕРЕЛОМОВ.
        - Пусть осознание того, кем вы являетесь, ведёт вас к вершинам и наполняет ваши сердца храбростью! - продолжал ораторствовать местный Бог. - Ведь отныне вы сильны и стоите в начале пути к подлинному Величию. Достойны ли вы этой чести - покажет время! Те из вас, кто не побоится идти до конца и отыщет дорогу до Последней Преграды - получит Свободу! Обретёт истинное знание и настоящую независимость! Ступайте, дети мои, и станьте теми Героями, которые будут достойны! Вперёд!
        Вспыхнуло. Сияющее божество исчезло и постамент, на котором оно стояло, превратился в портальный круг, расположенный на небольшом возвышении.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ ВАШЕ ОСНОВНОЕ ЗАДАНИЕ И УЗНАЛИ, КАКОВА ГЛОБАЛЬНАЯ ЦЕЛЬ.
        ЦЕЛЬ: ПОЛУЧИТЬ СВОБОДУ.
        ЗАДАНИЕ: ОБРЕСТИ ВЕЛИЧИЕ.
        УСЛОВИЯ ВЫПОЛНЕНИЯ ЗАДАНИЯ: ПРОЙТИ ПО ПУТИ ИСТИННОГО ГЕРОЯ.
        МИР НЕВЕРИУМА ВЕЛИК И ЕГО НЕВЕРОЯТНЫЕ ПРИКЛЮЧЕНИЯ ЖДУТ ВАС!
        УДАЧИ!
        ПОДСКАЗКА 1: ОБРАЩЕНИЕ ВЕЛИКОГО МАГА К НАРОДАМ ЭССВАСА СОСТОИТСЯ ПОСЛЕЗАВТРА В ПОЛДЕНЬ. НЕ ПРОПУСТИТЕ!
        Прозвучала короткая торжественная мелодия и всё стихло. Несколько долгих мгновений ничего не происходило, а затем толпа взорвалась негодованием и криками ярости.
        Глава 3. Трагедия в Небесной Башне
        УТРО СЛЕДУЮЩЕГО ДНЯ. ПРИЁМНЫЙ КАБИНЕТ ВЕЛИКОГО МАГА
        - ЧТО-ОО?? КАК ОНИ МЕНЯ НАЗЫВАЮТ??! А ну-ка, повтори!!
        Помощник великого мага Реберлиуса вжал голову в плечи и впервые в жизни пожалел о том, что занимает такую почётную должность. Широкая лысина облачённого в расшитую мантию толстячка покрылась холодным потом.
        - Вашество… они ж не…
        - ТАК КАК?!!
        - Рап… - запнувшись, помощник сглотнул и, наконец, выговорил: - Рапунцель.
        Губы Ребелиуса сжались в тонкую линию.
        - Вот, значит, как. - процедил он, стоя у высокого окна и рассматривая находящийся далеко внизу город. - Рапунцель. Ну, что же. Хорошо.
        Некоторое время было тихо.
        - Таппок!
        Успевший уже успокоиться толстячок едва не подпрыгнул:
        - Да, Вашество! Всегда здесь!
        Реберлиус повернул голову и его сверкающие синие глаза ощупали помощника раздражённым взором. Великолепные длинные волосы великого мага, которыми он ещё вчера так сильно гордился, волной спадали на его плечи.
        - Найди того, кто произнёс это первым. Потрать столько золота, сколько потребуется, но я хочу знать его имя ещё до обеда. Ты понял меня, Таппок?
        - Д-да, Вашество!
        Великий маг развернулся.
        - И ты понял меня правильно, Таппок?
        - Да, Вашество! - эту фразу Таппок произнёс уже на бегу, бросаясь выполнять поручение своего господина.
        В ТО ЖЕ ВРЕМЯ. ОБЩИЙ ЗАЛ ТРАКТИРА «ПУЗАТАЯ МЕЛОЧЬ»
        - Может быть, мы всё же что-то не так поняли?
        Рок вздохнул и хмуро посмотрел на сидящего справа от него шоккера.
        - Ну, конечно! И другие игроки тоже не так поняли. И даже местная стража… - покачав головой, он отхлебнул подогретого вина из своей кружки и снова принялся прокручивать в памяти события минувшего вечера.
        После фееричного появления крылатого Бога игроки ожидали чего угодно - но только не того, что произошло в действительности. И когда Бог объявил о том, что свободу получат лишь те, кто пойдёт по какой-то там дороге и обретёт какое-то там Величие, а потом исчез… На центральной площади величественного Дорнбурга воцарился хаос. Взбешенные и ошарашенные услышанным игроки кричали так, что можно было оглохнуть, и проклинали администрацию игрового проекта на все лады.
        Кто-то требовал компенсации, кто-то - объяснения происходящего, а кто-то - отката игры и её последующего повторного старта. И все без исключения желали покинуть мир Невериума прямо сейчас. Однако не вышло. Возможность выхода в реальный мир всё так же отсутствовала, а администраторы молчали и делали вид, что их не существует.
        Крайними для озлобленных игроков были назначены местные НПС, представленные в виде обычных жителей, а также отрядов городской стражи. Завязался бой. Игроки проклинали Невериум и бросались в драку не раздумывая, давая выход негативным эмоциям и умело пользуясь численным превосходством, но… этого оказалось мало. Уровни присутствующих можно было пересчитать по трём пальцам, а уж экипировка… в общем, силы игроков оказались слишком незначительны для того, чтобы их воинственный протест перетёк в серьёзные беспорядки.
        В итоге треть собравшихся отправилась в городскую тюрьму, а остальные разбрелись по местным кабакам и тавернам - пить, ругаться на судьбу и администрацию, а также проклинать одноглазого псевдоегипетского Бога.
        - Но ведь мы получили подсказку. - продолжал настаивать на своём шоккер.
        - Я помню, Орф. - перебил котобуса Холод. - Ты об этом уже говорил. Ещё вчера!
        - Ну так и что же? - не понял Орф. - Вчера говорил, а сегодня повторяю - не может быть такого задания и подсказок в обычном игровом сюжете. Я разве не прав?
        - Ну, хорошо. - не выдержал Ланс. - Не может. И мы с этим уже согласились. Дальше-то что?
        - А дальше мы имеем уникальное шоу и соревнование, выведенное на принципиально новый уровень! - шоккер развёл лапы так широко, что едва не свалился со своего стула. - Вроде того же «Последнего выжившего», только тут в качестве приза выдаётся билет в настоящую жизнь!
        Холод с прищуром посмотрел на своего товарища.
        - Ты где таких слов понабраться успел, ушастый? Принципиальный уровень ему… Эй, хозяин! - обернувшись, маг помахал рукой бородатому громиле за стойкой. - Будь любезен, плесни мне того же самого, что этому блохастому!
        Громила кивнул.
        - Может, хоть в голове прояснится. - пробормотал Холод, поворачиваясь обратно. - Хорошее настроение появится, вера в какое-нибудь хорошее будущее…
        - Тебе для этого не пить нужно было, а деньги поэкономить. - проворчал Орф, наблюдая за тем, как подошедшая девушка-разносчица наливает в кружку мага янтарный напиток. - Или пил бы мёд с самого начала, как я.
        - Да какая мне разница…
        - Разница в том, - сказал шоккер. - Что на вас на всех ослабляющие Эффекты висят, на Ловкость, Мудрость, Интеллект и Обаяние! Добавьте сюда нарушение координации и цену в пять монет, и подумайте о том, что…
        - Что смысла во всём этом не найти даже с увеличительным стеклом и прожектором. - договорил за своего товарища Рок.
        Сидящие за столом товарищи невесело рассмеялись.
        - Я не понимаю, чего ты от нас хочешь, Орф. - сказал Рок. - Лично мне сейчас понятно одно - что мы тут застряли. И не получим свободы от Невериума до тех пор, пока не станем Великими. А как ты себе это представляешь? И за сколько? Играть до тех пор, пока силы живого тела окончательно не иссякнут?
        Шоккер на мгновение задумался и пожал плечами.
        - А кто сказал, что они иссякнут? - спросил он, и, положив локти на стол, принялся рассматривать своих друзей. - Вы ведь согласны с тем, что происходящее - не баг и не ошибка, да? А если так, то разве не должны были организаторы всего этого такую возможность предусмотреть?
        - И что?
        - И то. - палец Орфа поднялся вверх. - Что мы не просто так ничего не помним. Это испытание! Мы участвуем в каком-то новом проекте и всё это было заранее определено. В этом и смысл!
        - А он прав.
        Все вздрогнули.
        - Мор! - воскликнул Холод. - Ты, когда так долго молчишь, не заявляй о себе внезапными фразами, а? У меня чуть разрыв игрового сердца не произошёл!
        - Хорошо. - кивнул Мор. - Не буду. Но наш хвостатый соратник прав. Чем бы не было обусловлено то, что творится в Невериуме, но выбора у нас нет. Ни у нас, ни у кого другого. Всё, что нам надлежит делать - это искать путь к величию и прохождению Последнего Испытания.
        Рок щёлкнул пальцами и хотел что-то сказать, но передумал и задумчиво промолчал. Ланс внимательно посмотрел на него и перевёл взгляд на Орфа.
        - Так что ты предлагаешь, конкретно? Искать задания?
        Шоккер кивнул.
        - Да. Искать задания и поручения, выбивать себе новую экипировку… Играть! Разобраться с характеристиками и Умениями, дождаться этого выступления магов, о котором упоминал Бог…
        - Надо бы тогда Светлозару написать. - протянул Холод. - Где они там сейчас сидят… Может, Гильдия какая-нибудь подберётся. У сплочённого коллектива шансы на прохождение опасных мест больше.
        Мор сделал из кружки последний глоток и кивнул.
        - Тогда давайте сделаем вот как…
        - А-ааааа, паскудство!
        Дверь трактира с грохотом распахнулась и в зал спиной вперёд ввалился израненный игрок-орк. Лезвия двуручной секиры, которую он держал перед собой, были иззубрены, а на доспехах темнели подпалины и резаные дыры. Запнувшись о выступающую доску, он взмахнул конечностями и повалился на пол. Поднялась пыль.
        - Паскуды-ыыы! - завопил орк. - Мародёры-ыыыы!
        В то же мгновение с улицы послышались чьи-то крики и звуки приближающегося боя.
        - Мародёры? - с недоверием переспросил кто-то из зала. - В черте города? Но здесь же мирная зона!!
        Рок быстрым жестом открыл Карту и всмотрелся в обозначения.
        - Уже нет.
        - Что? Да быть этого не может!
        - Он прав. - подтвердил Холод. - Сейчас мирной зоной остаются только помещения внутри зданий. Всё, что снаружи - открытая территория.
        - Но ведь вчера так не было? - полуутвердительно спросил Орф.
        Рок, не отрывая взгляда от окон, кивнул.
        - Не было.
        Мор с Лансом поднялись и присоединились к остальным посетителям, начав передвигать столы и выстраивать из них полукруглую баррикаду.
        - Бесплатный ужин для всех, кто посодействует в защите заведения от грабителей! - выкрикивал в это время хозяин трактира. - Пиво для всех, кто проявит себя героем!
        Холод усмехнулся и коротко заглянул в свою опустевшую кружку.
        - Да уж, этот бармен не пропадёт.
        На улице тем временем сверкали вспышки от боевых заклятий и исцеляющих чар. Раздавались приглушённые стенами выкрики.
        - Почему же отключилась мирная зона? - проговорил Рок.
        - Сделать улицы города открытой зоной может только верховный маг. - сказал кто-то из столпившихся у трактирной стойки. - Такое только в его власти.
        Рок обернулся к говорившему и недоумевающе посмотрел на своих друзей.
        - Верховный маг? Тот самый, о котором говорилось в подсказке? Который завтра выступает? Но зачем ему это делать?!
        Вопрос остался без ответа.
        - Поджигай уже! Поджигай! - послышалось с улицы. - Выкурим этих кретинов!
        - Эй там, внутри! С вещами на выход!
        Тут же послышался разноголосый смех. Стоящие вокруг импровизированной баррикады посетители трактира переглянулись.
        - Как думаешь, отсидеться получится? - спросил Рок у Холода. - Здесь они нам ничего сделать не смогут.
        - Если только не подожгут дом. - покачал головой обеспокоенный маг. - На огонь запрет не распространяется, так что если здание сгорит и развалится - нам хана.
        - Значит, хватаем стулья и на улицу! - воскликнул Орф. - Идём?
        - А стул-то тебе зачем? - удивился Холод.
        - Ну, как… - шоккер, уже приподнявший свой стул, остановился и посмотрел на друга. - Для эффекта. Внезапно же! Двери открываются - а мы все со стульями!
        - Нет, Орф, это чепуха. - отрубил Рок. - Верни-ка мебель на место. Ланс! Мор! Давайте сюда. Что у вас всех с характеристиками? Очки распределили?
        - Давно уже. - кивнул Холод. - Погоди, сейчас настрою видимость у этого блока…
        Проделав необходимые манипуляции, друзья смогли увидеть параметры других членов их группы.
        "А мы с Лансом одинаково всё расставили…", - подумал Рок, рассматривая столбики цифр.
        РОК
        СИЛА - 10
        ЛОВКОСТЬ - 7
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 7
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 5
        МУДРОСТЬ - 5
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        - Они подожгли стену! - закричал кто-то от двери. С улицы доносились стеклянный звон и множество выкриков.
        - Спасайте трактир!!
        - Я наружу! - выкрикнул один из игроков - коренастый гном с именем Крохобор. - Кто со мной?
        - Я!
        - Я тоже!
        - На ста-ааааарт!
        Ланс повернулся к дверям.
        - Так, там сейчас будет самое интересное. Идём? Зачем мы вообще в эти цифры полезли-то?
        - Вперёд!
        -В бо-оооой!
        Кто-то из игроков выбросил за дверь небольшой предмет и через несколько секунд в окнах блеснула ослепительная вспышка.
        - А-аааа, га-ааад! - заорал кто-то невидимый с улицы.
        - Все наружу!
        И воинственно галдящая толпа хлынула из ставшего неуютным трактира на улицу.

* * *
        - Бе-еееей!!!
        - Стреляй в него! Стреляй!
        - Ты куда щит убрал?! Вернись немедленно!
        - Вылечите меня-ааа!!
        Улочка с неаккуратным названием "Мятая" с приходом утра превратилась в настоящую зону боевых действий. На мостовой валялись сломанные и полыхающие останки тележек, за которыми пытались спрятаться раненые игроки, а воздух наполняли метательные снаряды и шлейфы от атакующих заклинаний. Воины ближнего боя сходились в скоротечных поединках и тут же прятались за выступы стен, боясь оказаться под огнём противника.
        - Да сдохни ты уже наконец!
        - А-аааааа!
        То и дело кто-нибудь из игроков получал смертельное ранение и рассыпался пылью, но остальные дерущиеся на такие мелочи внимания не обращали.
        - Справа! Справа-аа!!
        Сражение не прекращалось. С одной стороны по улице продвигались игроки из гильдии "Кровавые мародёры", а Рок и его друзья присоединились к числу тех, кто пытался сдерживать это неотвратимое наступление.
        - Откуда у них четвёртые уровни?!
        - Заткнись и просто стреляй из своего лука!
        - Хи-ил! Хи-иии-иил!
        Среди игроков то и дело мелькали доспехи городской стражи, но уровень этих воинов был невелик и серьёзной угрозы для мародёров они не представляли. В какой-то момент из рассыпанного по мостовой праха восстал человеческий костяк и сражение как будто замерло, сопровождаясь чьим-то восклицанием "Некромант! У них с собой некромант!",
        но скелет оказался сражён одним-единственным метким выстрелом и обмен ударами возобновился.
        - Наверху! - закричал кто-то. - Они на крышах!
        На мостовую перед Роком грузно приземлился неплохо экипированный игрок-воин.
        "Кольчуга! - успел подумать Рок перед тем, как атаковать. - Откуда он взял кольчугу?!"
        Удар двуручного меча пришёлся в плечо мародёра и оказался настолько удачным, что забрал не меньше трети очков здоровья противника, окрасив его полосу жизни в тёмно-зелёный цвет. Мародёр дёрнулся и развернулся.
        - Ах ты…! А, Рок! Рак, ахха-ха-ха!
        "Какого чёрта?", - подумал Рок и тут же понял, что имя мародёра ему знакомо - Мармук.
        "Да это же один из тех самых гадов!"
        Отбив пару выпадов, Рок попытался ошеломить противника резким ударом, но промахнулся и получил рану в боку, а его здоровье окрасилось в жёлтый цвет.
        - Критует, сс… - заликовал было противник, но тут в его шлем прилетело сразу две стрелы и он зашатался, а полоса здоровья сделалась красной.
        Широкий Удар Рока отправил мародёра на перерождение.
        - Ты чего тут спишь? - сбоку от Рока появился Холод, ожесточённо высматривающий кого-то из нападавших. - Прячься за те ящики!
        - Да я…
        В нескольких метрах от них разорвался огненный шар и жёлтая полоса здоровья Рока озарилась красноватыми оттенками. Повернувшись к Холоду, Рок понял, что здоровье у того тоже светится мутновато-жёлтым цветом.
        - У них больше жрецов! - сказал маг, укрываясь за выступом стены. - А наш остался только один, не считая Мора!
        Здоровье под действием "Божественного покровительства" принялось восстанавливаться, но - медленно. Слишком медленно. Подняв голову, Рок осмотрелся и заметил, как за высоким крыльцом с другой стороны улицы прячется Орф, обстреливающий неприятеля из своего арбалета. Из проулка за его спиной выглядывал Мор. Ланса видно не было.
        - Стража-аа! - послышался крик кого-то из игроков. - Где все стражи, чёрт бы их побрал?! Почему тут никого нет?
        - Да есть они тут… - проворчал Холод. - Вон, прямо посреди улицы.
        И действительно - на мостовой то тут то там лежали тела, принадлежащие городским стражникам. Не имея божественного Эффекта и обладая всего лишь вторыми уровнями, они выполняли роль пассивных защитников, прикрывая широкими щитами выступавших на их стороне игроков. И гибли.
        К Року с Холодом присоединилось ещё двое игроков - воин с щитом и лучник.
        - Видишь кого-нибудь? - спрашивал воин, удерживая перед собой тяжёлый щит вытянутой формы. - Стреляй уже в них! Стреляй! У меня выносливость вот-вот закончится!
        - Тебе легко говорить… - процедил прищурившийся лучник. - А они все в…
        Откуда-то послышалось частое лязганье и глухие удары, сопровождающиеся глухими взрёвываниями и противным писком.
        - Это ещё что? - прошептал Рок, осматривая улицу и немногочисленных оставшихся в живых игроков. - Холод! Ты слышишь?
        - Да. Но никак не пойму…
        Высунувшись из-за укрытия, Рок увидел, как решётка колодца, расположенного посреди улицы, откидывается, и из подземелья вылезает здоровенная человекоподобная крыса. Вместо одежды на ней было множество связанных вместе металлических пластин, а в лапах имелась ржавая, но выглядящая весьма опасной секира.
        "Крысюк. - прочитал он красную надпись над головой пришельца. - Шестой уровень…"
        - О-оооо чёо-оооорт!! - заорал кто-то.
        После этого всё пошло наперекосяк. Крысюк, воинственно заверещав, бросился на ошарашенных мародёров, а из-под земли полезла целая орда более мелких человекоподобных крысят. Каждый из них был одет в обноски, с нашитыми поверх них мятыми железными пластинками, и вооружён каким-нибудь ржавым оружием.
        Противостояние свободных игроков и членов мародёрской гильдии прекратилось - и тем, и другим пришлось отступать и отбиваться от наседающих на них крысюков.
        - У них пятые уровни-иии! Бежи-иим!
        - Трус! Умри, как подобает му…
        - А-ааа! Боромира убили! А-аааа!
        За спинами быстро отступающих игроков прозвучал рог и кто-то успел радостно заорать: "Стража! Ну наконец-то, нормальная городская стража!", а затем на мостовую что-то упало и покатилось, глухо позвякивая на каменных выступах.
        Обернувшись, Рок увидел Холода и едва живого Ланса, удивлённо смотрящих куда-то под ноги. Сбоку показались Орф и сопровождающий его Мор.
        - Смотрите! - сказал Холод. - Это же не то, что я думаю, верно?
        Орф опустил взгляд вниз.
        - О! Похоже на бомб…
        В следующее мгновение что-то вспыхнуло и вокруг опустилась кромешная темнота.

* * *
        Проморгавшись и покрутив головой, Рок понял, что находится в очень большом и тёмном зале, а рядом стоят его друзья.
        - Не понял… - пробормотал озирающийся Ланс. - Где это мы?
        - В Чистилище.
        Рок посмотрел на Мора.
        - Где?
        - В Чистилище. - пояснил тот. - Вон - посмотри, какой на нас Эффект появился.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ТОЛЬКО ЧТО БЫЛИ УБИТЫ И ТЕПЕРЬ ОЖИДАЕТЕ ВОСКРЕШЕНИЯ.
        ПОЛУЧЕН ЭФФЕКТ "МЁРТВ".
        УМЕНИЯ ЗАБЛОКИРОВАНЫ.
        АРТЕФАКТЫ ЗАБЛОКИРОВАНЫ.
        МГНОВЕННОЕ ПЕРЕМЕЩЕНИЕ НЕВОЗМОЖНО.
        ПОЛУЧЕН ЭФФЕКТ "ЧИСТИЛИЩЕ".
        ВАМ ДОСТУПНА СООТВЕТСТВУЮЩАЯ ЛОКАЦИЯ.
        НЕВЕРИУМ МНОГОГРАНЕН!
        - Ну, блин, прекрасно. - усмехнувшись, Рок осмотрелся ещё раз, но теперь уже более внимательно. - Вот где-где, а в Чистилище я ещё не бывал…
        Локация выглядела необычно - пол помещения был выложен большими каменными плитами, а стены и потолок находились на таком расстоянии, что различить их не получалось от слова "совсем". Источниками света служили горящие свечи, стоящие в углублениях на многочисленных колоннах, поддерживающих свод. Колонны были квадратные и сложенные из массивных, грубо обработанных блоков.
        - Немаленькое такое Чистилище. - сказал Ланс, медленно поворачиваясь вокруг себя. - Интересно, а здесь хоть что-нибудь кроме колонн и свечек есть?
        - А зачем? - спросил Орф. Шоккер был занят тем, что пытался задуть одну из свечек, но погаснув, та с завидным упорством разгоралась обратно. - Это же Чистилище.
        - А выход?
        Друзья принялись прислушиваться и озираться. Было тихо. Ряды высоких колонн расходились в разные стороны и тянулись вдаль настолько, насколько хватало глаз, а невидимый потолок располагался так высоко, что его как будто и не существовало.
        Свечи, стоящие в своих углублениях, тихо потрескивали, создавая атмосферу какого-то невероятно большого и очень странного храма.
        - Ну, понятно. - сказал Рок. - Значит, будем сидеть и ждать.
        - А мне непонятно. - покрутил головой шоккер. - Где все?
        - Кто "все"? - удивился Холод. - Остальные на той улице остались, вместе с…
        - Да я не об этом! - замахал лапами Орф. - Просто… мы ведь в Чистилище! Тут должно быть народу - не протолкнуться! Скольких поубивало на нашей улице! А тут никого.
        - Гм. - буркнул Холод. - И правда…
        - Я думаю, что это нормально. - сказал Мор. - Мы просто состоим в группе, вот и оказались рядом друг с другом. А остальных, кто стоял рядом, могло раскидать по всему Чистилищу… Нам же неизвестны его размеры. Если оно вообще общее, а не индивидуальное.
        - Индивидуальное чистилище… - повторил Ланс и усмехнулся. - В моём, пожалуйста, большой диван и горячую ванну!
        Холод рассмеялся.
        - Скорее - губозакаточный станок для пыток!
        Сойдя с места, Рок неторопливо прошёлся между рядами колонн.
        - А что думаете по поводу этой свалки? - спросил он. - Что-то тут дурдом какой-то, в этом Невериуме. Ладно, если Орф прав и это всё нестандартное испытание - хорошо. Но исчезновение мирной зоны? Мародёры в кольчугах?! А крысы из канализации? Вы ведь их видели?
        - Крысюки. - кивнул Холод. - Видели, конечно. Сложно было не заметить, тем более, что у них уровни повыше наших!
        - Откуда они взялись? Что там, чёрт возьми, происходит?
        - В канализации?
        - В Дорнбурге, Орф! При чём тут канализация?
        - Меня больше бомба интересует. - сказал Мор. - Та самая, из-за которой мы здесь оказались. Могу поспорить, что она половину улицы сюда отправила!
        Холод щёлкнул пальцами.
        - Именно! Бомба! Она не со стороны крысюков или мародёров прилетела, а откуда-то сзади!
        - То есть… - Рок на секунду задумался. - Её к нам стражи что ли забросили?
        - Судя по всему - да.
        - Прекрасно! - раздражённо вздохнув, Рок развёл руками и хлопнул себя по бокам. - Нормальный у них тут "френдли файер"…
        - Может быть, будет какая-то компенсация?
        Ланс издал неопределённый звук.
        - Ну да. Надеемся.
        Некоторое время друзья разговаривали, обсуждая события минувших утра и ночи, а затем Мор посмотрел по сторонам и уверенно произнёс:
        - Час.
        - Что?
        - Я говорю - час. - повторил Мор и, видя непонимание на лицах друзей, пояснил: - Мы здесь торчим уже около часа. Я считал.
        Все замолчали.
        - Как ты там говорил, Рок? - спросил Холод. - "Сидим и ждём"?
        - Был неправ. - сразу же признал Рок. - Я почему-то подумал, что это сработает…
        - Ладно, идёмте. Осмотрим местные достопримечательности.
        Однако пройти они успели совсем немного - через пять минут Орф наклонил голову набок и застыл, знаками подзывая своих друзей.
        - Тихо! - зашипел он. - Я что-то услышал!
        Компания остановилась.
        - Ну? - тихо спросил Холод через минуту. - Что?
        Лапа шоккера вытянулась в сторону бокового ряда колонн.
        - Там кто-то есть. Я слышу, как там кто-то бормочет. И ещё скрипы.
        - Пошли, поздороваемся. - махнул рукой Рок. - Мы и так уже в Чистилище. Что может быть ещё хуже?
        Двинувшись в указанном направлении, друзья и правда вскоре расслышали невнятное бормотание, а также тихое поскрипывание какого-то механизма.
        - Да штош ты не работаеш-та опять? - ворчливо бормотал кто-то. - А, Бездна! Проворачивайся уже! А то прокляну!
        Наконец между колоннами показался источник звуков - им оказалось существо небольшого роста, напоминающее древнего гоблина. Существо возилось с непривычного вида механизмом, основу которого составлял здоровенный металлический шар на широких кованых ножках. В стенках шара было проделано множество прорезей и отверстий, сквозь которые просматривались многочисленные пружины и шестерёнки. Внешнюю сторону шара опоясывало с десяток колец различного радиуса - на некоторых крепились шары поменьше, другие же были ничем не заняты.
        Одетый в пестрящую заплатками древнюю мантию, гоблин тянул за какие-то неприметные рычаги, отчего некоторые из колец подёргивались, а изнутри шара доносились тревожные скрипы. На поясе и боках у гоблина висел по меньшей мере десяток разномастных сумочек и фляжек, перемежающихся позвякивающими связками ключей.
        - У, Бездна! Четыре тысячи лет без единого хлопка - и тут сюрпризик!
        - Привет, дедушка! - воскликнул Орф.
        Гоблин застыл и медленно обернулся. Друзья увидели седую бороду, крючковатый нос и презрительно кривящиеся губы. Пронзительный взгляд светящихся зелёным глаз по очереди ощупал всех присутствующих.
        - Пустынный кхогт тебе дедушка, толстопузый. - проскрипел гоблин. - Зачем пришёл?
        Друзья недоумённо переглянулись.
        - Так это… - неуверенно начал Ланс. - Убили нас. В бою…
        - А! - услышав такое, гоблин почему-то обрадовался. - Так вы, значица, из павших? Ну, лады - раз сами пришли, то и хорошо. А то шляюца тут всякие…
        Оставив в покое неработающий механизм, гоблин подхватил непонятно откуда взявшийся посох и поковылял навстречу компании.
        - Эт вы хорошо, эт вы правильно. - продолжал бубнить он. - Эт я люблю, когды сами приходять…
        Рок с интересом посмотрел на посох гоблина - довольно длинный, он был заметно выше своего сгорбленного хозяина и покрыт затейливой резьбой, а также короткими блестящими накладками. Навершие посоха походило на дерево, потому что центральная часть изгибалась, и от неё отходило множество ответвлений, заканчивающихся небольшими крюками. Некоторые крючки были пустыми - на остальных же висели небольшие, гремящие при каждом движении посоха решётчатые фонарики. Красные, зелёные, желтовато-оранжевые…
        - Так, значица, это… - подойдя к друзьям, гоблин задумался и требовательно посмотрел на Рока.
        - Слёзы ес-сть?
        - Чьи слёзы? - не понял Ланс.
        - Да уж не твои, не бойся, - фыркнул гоблин. - Твои-та я во флягу наливать не стану, нет.
        Сплюнув на пол, гоблин потянул носом и поинтересовался:
        - Так что?
        - Чьи именно слёзы вам требуются? - спросил Рок.
        Гоблин смерил его оценивающим взглядом, а затем буркнул:
        - Ангелов.
        - Ангельские слёзы?! - Холод саркастически засмеялся, но тут же прервал сам себя и несколько невнятно произнёс: - Простите. Гхм! Нет. Ничего подобного у нас нет.
        - Так а чево ж вы припёрлись-та? - удивился гоблин. - Поболтать?
        - Мы в Чистилище в первый раз. - произнёс Мор.
        - А! - вздрогнув, гоблин уставился на Мора. - Ты ещё кто таков? Откуда взялся? Что-то я тебя тут раньше не видел…
        - Говорю же - мы в первый раз!
        - Н-де… - пожевал губами гоблин. - Новички… Тогда так. - стукнув посохом, он опёрся о него поудобнее и произнёс: - Сейчас буду объяснять.
        Задумавшись, гоблин посмотрел куда-то наверх и принялся говорить.
        - Когда вас убивают, вы, значица, погибаете. А погибнув - попадаете все сюда. Ежели хотите сразу вернуться - то так и говорите, причём вслух. Хочу, мол, туда-то и туда-то, на возрождение. И возрождаетесь. Вещички ваши при этом процессе страдают и теряют немного прочности… Хотя, может, и много - это уж как повезёт. А кто не хочет их прочность терять - тот ходит и ищет маятник, опосля чего…
        - Маятник? - переспросил Орф.
        Гоблин запнулся и замолчал.
        - Да. - произнёс наконец он. - Маятник. Вон. - с этими словами он показал куда-то за их спины. - Глаза-то разуй, толстопуз пустынный.
        Все обернулись. Несколько мгновений ничего не происходило, а потом…
        - Оп! - резко выдохнул Ланс. - Вы это видели?!
        На некотором расстоянии от них ряды колонн внезапно заканчивались и каменный пол уходил куда-то в непроглядную темноту. И в пустоте за колоннами двигался маятник. Но что это был за маятник! Круглый груз маятника был не меньше семи или восьми метров в диаметре, и вид его неторопливого движения вызывал желание отскочить назад. Появляясь из-за колонн то с одной стороны, то с другой, он на мгновение преграждал дорогу и сразу же исчезал, а через несколько секунд появлялся снова.
        Рок сглотнул и посмотрел наверх, гадая, к чему крепится и на чём висит маятник такого размера.
        - Так вот, - продолжал повествование гоблин. - Ищет маятник и пытается проскочить на другую сторону. Если везёт - то вещи не портятся. Если не везёт - ломается то, по чему придётся удар.
        - Удар чего? - тихо спросил Холод и оглянулся. - Маятника?
        - Агась, маятника. - с видимым удовольствием кивнул гоблин. - Ха-аро-оший аттракцион. Уж сколько служу - а не надоедает! - довольно захохотав, гоблин внезапно чихнул и закончил: - А ежли у вас есть Слёзы, то зовёте меня и я вас выхлопываю, без потерей.
        - Выхлопываете? - медленно проговорил Орф. - А это, простите, как?
        - А вот смотри! - произнёс гоблин и хлопнул в ладоши.
        Мир вокруг друзей завертелся волчком и исчез.
        ТЕМ ЖЕ УТРОМ. ЛИЧНЫЙ КАБИНЕТ ВЕЛИКОГО МАГА
        - Вашество! Ва… вашест… во! Ваш… - задыхающийся толстячок взбежал по лестнице и ввалился в дверь личного кабинета своего господина. - Бе… беда!
        - Таппок. - с нейтральным выражением голоса произнёс Реберлиус. - Ты уже здесь? Моё распоряжение выполнено?
        - Я… - сбившееся дыхание тучного помощника и не думало восстанавливаться. - Я… пока… Там! Такое… творится!
        - "Там" - это, очевидно, в городе? - неторопливо уточнил Великий Маг. - Хорошо. И что же там происходит?
        - Кры… крыс…
        - Крысы? - взгляд Реберлиуса сделался слегка удивлённым. - Мне нужна только одна крыса, Таппок. Та, которая посмела назвать меня…
        - Но, Вашество! Там ещё и мародеры! - завопил Таппок. - Бои… На ул… улицах! Игроки… гибнут!
        - И это хорошо. - спокойно улыбнулся Великий Маг. - Даже избранные герои обязаны понимать, что…
        - Но, Вашество!
        - Таппок! - громыхнул голосом Великий Маг. - Если ты посмеешь ещё один раз меня перебить, я тебя в окно выброшу! Тебе известно, который это этаж?
        Лицо помощника сделалось белым.
        - Но крысюки… - еле выдавил из себя он.
        - Крысюки? - Реберлиус нахмурился. - При чём здесь крысюки?
        - Они выбрались… на поверхность! И атакуют торговые лавки! А городскую стражу по вашему приказу не…
        - ТАК ЧТО ЖЕ ТЫ МОЛЧИШЬ?!
        От крика Великого Мага задрожали окна, а незадачливого помощника приложило о стену.
        - Я… Я…
        - Немедленно направить отряды ветеранов на защиту города! Забросайте их бомбами так, чтобы ни одна хвостатая сволочь не выбралась! Ты понял, Таппок?! Дави их! И дави их быстро! А ну живо вниз!!
        Пузатый помощник исчез с необъяснимой скоростью, а Реберлиус откинулся на спинку кресла и с раздражением посмотрел в окно.
        - Не вышло. - пробормотал он. - Жаль. Но всё равно я этого гада поймаю. Рапунцель я для него… С-скотина.
        Глава 4. Приятные бонусы
        - Вставайте, герои, вставайте! Не разлёживайтесь!
        - Что? - Рок сел и с недоумением осмотрелся. Смена обстановки произошла настолько резко и странно, что голова всё ещё немного кружилась.
        - Чёртов гоблин. - проворчал пытающийся встать Ланс. - У меня от его телепортации голова разболелась.
        - Это виртуальные боли. - сказал Орф, помогая друзьям подняться и стреляя глазами по сторонам. - Ничего страшного. Смотрите лучше, какое забавное место!
        Площадь, с установленным посреди неё Порталом Возрождения, была довольно уютной - с разных сторон на неё выходило несколько улиц, а в домах круглосуточно работали разнообразные лавки и мастерские. Часть пространства занимали хаотично расставленные скамьи, шатры и навесы для желающих отдохнуть или поторговать игроков.
        - Да уж… - протянул Ланс, изучая взглядом дома и высокую арку над порталом, где они появились. - Удобное место для воскрешения. Торговая площадь!
        - Вторая малая торговая, если быть точным. - глаза шоккера блуждали по карте города. - И, кстати… Здесь рядом Аукцион!
        - Погодите. Стойте!
        Остановившись, друзья посмотрели на Холода.
        - Что?
        - У меня у одного вверху и посередине значок оповещения подмигивает?
        - Ээ-эм… Нет. У меня тоже!
        - У всех. - кивнул Рок. - Молодец, Холод! А я даже внимания не обратил. А ну-ка, посмотрим…
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВОЕ УМЕНИЕ!
        ЗОНА ДОСТУПНЫХ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ УМЕНИЙ РАСШИРИЛАСЬ!
        - Ого… - на лице у Рока появилась улыбка. - Это за наши бои на улице? Неплохо.
        Свернув окошко, он скользнул взглядом по сидящему на лавке напротив гному, со знакомым именем Крохобор, и запнулся.
        "Кажется, это один из защитников трактира…" - припомнил он.
        Гном тем временем тоже его увидел и поспешил подняться навстречу.
        - Здорово, народ! Вы откуда всей стаей? Вас что - снова поубивали?
        - Нет. - Рок усмехнулся. - Мы из Чистилища, только что вернулись. В первый раз там были.
        - А! - Крохобор понимающе кивнул. - Тоже, значит, сидели и дожидались. Знакомо!
        Холод отвлёкся от рассматривания своих характеристик и повернулся к гному.
        - Привет, Крохобор! Тебе сколько уровней выдали? Ты, вроде, ещё жив оставался, когда нас унесло…
        - Три уровня. - сознался гном. - Только я до конца побоища не дожил - местные умники после первой бомбы ещё три штуки бросили.
        - Ого…
        - Вот да. Причём последней мне по спине так шарахнули - четверти жизни как не бывало! А она потом ещё и рванула - я даже обернуться толком не успел.
        - Не повезло. - посочувствовал гному Ланс.
        - Да как сказать… - Крохобор усмехнулся в густую бороду. - Уровни-то, они на дороге не валяются. А здесь сразу три и всего-то за полчаса мясорубки.
        - Касательно уровней. - сказал Мор. - Нам нужно где-то остановиться и разобраться с характеристиками и Умениями. И ещё узнать, где приобретаются новые Умения.
        Крохобор фыркнул.
        - Последнее не проблема - вон, видите лавку с зелёной вывеской? - слова сопровождались указующим жестом.
        Друзья обернулись.
        - Это которая "Три ступени могущества"?
        - Она самая. - кивнул гном. - Сейчас закрыта, но томики с Умениями там есть. Зайдёте, посмотрите. Вы, главное, в Совет перед этим не забудьте заглянуть.
        - Городской совет? - уточнил Орф. - А зачем?
        Крохобор засмеялся.
        - Ха! Всё время забываю, что вы всё пропустили. Так… - развернувшись к скамье, он поманил всю компанию за собой. - Давайте, рассаживайтесь - поведаю вам, что тут у нас и к чему.
        Из рассказа гнома выяснилось, что ранним утром в Городской Совет поступил приказ о введении кратковременных изменений в режим патрулирования города и охраны некоторых объектов. В результате этого один из крупных складов с оружием и доспехами остался без охраны, а все имеющие "ветеранский" уровень стражи собрались вокруг Королевского Дворца и Небесной Башни.
        - Ну, мародёры этим и воспользовались. - сказал гном. - Не знаю уж, кто им про этот склад сообщил - может, и сами следили, с этих уродов станется. В общем, вынесли они, говорят, всё подчистую. Ну и сами прибарахлились, само собой.
        - Так вот откуда на них такие кольчуги… - пробормотал Рок.
        - Именно. - повернулся к нему гном. - Ворованное городское имущество. Это минус в репутацию, но они по мародёрскому пути сознательно идут, им терять нечего.
        - Погоди-ка. - сказал Холод. - А приказ к Совету от кого спустили? От короля?
        Крохобор помотал головой.
        - Не. Это Рапунцель местная постаралась.
        - КТО?
        - Да маг местный, который главный! - захохотал гном. - Я чуть от смеха не помер, когда услышал, как его тут все называют. У него ж причёска, по слухам, как у девицы - до пояса!
        - Рапунцель? - Рок покосился на Мора и спросил: - И давно его стали так называть?
        - Да вроде недавно. - посерьёзнел гном. - Легенда про девушку в башне у них тут есть, но я так понял, что прозвище ему от кого-то из нас досталось, из игроков. Не суть… в общем, это он и мирную зону убрал, и отсутствие стражников обеспечил. Хотел, наверное, чтобы оставшиеся игроки между собой все попередрались. А тут мародёры - хоп! А потом и крысюки из канализации - хоп! Ну, этот маг только тогда и опомнился, когда хвостатые из подземелий вылезать начали…
        - Ясно. - Рок внимательно посмотрел на невозмутимого Мора. Тот старательно делал вид, что не услышал ничего интересного.
        - В общем, за участие в борьбе с крысюками нам награды полагаются. - заключил гном. - Глашатаи выходили уже, объявляли. Так что советую вам посетить Совет. Там и Умения могут выдать, и серебро.
        - Серебро? - воодушевился Орф. - Сколько?
        - Немного. - улыбнулся гном. - Но на один томик с Умением хватит. Если сторгуетесь…
        Пообщавшись ещё немного, друзья распрощались с гномом и отправились в Городской Совет. Сам Крохобор там уже побывал, а отходить от портала возрождения не хотел, так как у него была назначена встреча с представителем какой-то новообразованной Гильдии.
        - Судя по Карте, нам куда-то на соседнюю улицу. - сказал Ланс, замедляясь и глядя прямо перед собой. - Так что сейчас направо, а потом - налево.
        - Я уже понял, куда нам. - улыбнулся Мор. - Это же вон то высокое здание с двумя шпилями. Торчит над крышами, посмотри.
        - А! Удобно. Ориентир…
        - Кстати о высоких зданиях. - сказал Рок. - Мор, ты с этим небожителем что собираешься делать?
        - Каким ещё небожителем?
        - Великим Магом из Небесной Башни! - пояснил Рок. - Про которого ты очень удачно пошутил, когда мы входили в город.
        - А это точно из-за его шутки? - усомнился Ланс. - Кто сказал, что мысль про Рапунцель высказал именно наш…
        Рок с иронией посмотрел на товарища.
        - А у скольких из игроков, по-твоему, Удача на двух единицах застряла, когда у неё минимальное значение - трёшка?
        Холод фыркнул.
        - Думаешь, оно прямо так и работает?
        - А кто его знает. - покачал головой Рок. - Но у меня нехорошее ощущение, что это "жу-жу-жу" неспроста.
        Семенящий рядом Орф обернулся на друга и засмеялся.
        Перед зданием городского Совета галдели столпившиеся игроки. Улица была забита разношёрстными группами по несколько человек, а основная масса сгрудилась перед центральным входом. Очередь, впрочем, продвигалась довольно быстро, так что вскоре друзья уже шагали по прохладному и украшенному гобеленами холлу.
        - Приветствую вас. - обратился к ним благообразный старичок, стоящий за широкой стойкой. - Располагайтесь. Сейчас я запишу вас в журнал, и вы сможете получить положенную награду…
        Махнув рукой в сторону нескольких кресел, старичок принялся неторопливо перебирать листы массивного фолианта.
        - Скажите, а где те игроки, которые заходили чуть раньше? - поинтересовался Орф. - Дверь открылась, и мы зашли, но наружу-то никто не…
        - С ними работают мои коллеги. - ответил старичок. - Не волнуйтесь, пространства в этой комнате хватает на всех.
        - Всё правильно. - тихо сказал Холод. - Внутренности Совета индивидуальны для каждого входящего. Это же городской центр! Представьте, какое здесь могло бы быть столпотворение!
        - Так. - произнёс старичок. - Пожалуйста. Вот это ваше…
        На поверхности стойки один за другим появились пять небольших шкатулок.
        - Это нам? - переспросил молчавший до этого Мор.
        - Д-да. - старичок испуганно дёрнулся, но сразу же сделал вид, что ничего не произошло. - Выбирайте любую, их содержимое в любом случае будет настроено на вас сразу же после открытия.
        - Что ж. - усмехнулся Холод. - Пусть нам повезёт.
        - И мне, и мне! - пробормотал Орф, первым хватая свою шкатулку.
        Разобрав шкатулки, друзья вернулись обратно к креслам.
        - Итак… - открыв шкатулку, Рок увидел, что её внутреннее пространство покрыто чёрным бархатом, на котором лежат три круглых жетона. Один - серебристого цвета и два - золотого. На серебристом было выгравировано изображение кошелька, золотые хвастались изображениями открытой книги и чего-то, подозрительно похожего на наручные часы.
        - Перед вами три предмета. - прозвучал голос старичка. - Серебряный жетон при активации превратится в произвольную сумму от пятидесяти до пятисот серебряных монет. И он ваш в любом случае. Золотой жетон вы можете выбрать только один. Для того, чтобы узнать его характеристики, требуется однократное прикосновение.
        Заинтересовавшись, Рок ткнул пальцем в изображение книги на первом жетоне. Над предметом сразу же появилось полупрозрачное окошко.
        НАГРАДНОЙ ЖЕТОН ГОРОДСКОГО СОВЕТА ДОРНБУРГА.
        РАНГ ПРЕДМЕТА: УНИКАЛЬНЫЙ.
        СОДЕРЖИМОЕ: КНИГА УМЕНИЙ.
        АКТИВАЦИЯ ДАННОГО ПРЕДМЕТА ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛУЧИТЬ В СВОЁ РАСПОРЯЖЕНИЕ ОДНУ СЛУЧАЙНУЮ КНИГУ УМЕНИЙ ДЛЯ ВАШЕГО КЛАССА.
        - Та-аак… - подавив восторженный вздох, Рок коснулся пальцем последнего жетона.
        НАГРАДНОЙ ЖЕТОН ГОРОДСКОГО СОВЕТА ДОРНБУРГА.
        РАНГ ПРЕДМЕТА: УНИКАЛЬНЫЙ.
        СОДЕРЖИМОЕ: БРАСЛЕТ.
        АКТИВАЦИЯ ДАННОГО ПРЕДМЕТА ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛУЧИТЬ В СВОЁ РАСПОРЯЖЕНИЕ СЛУЧАЙНЫЙ БРАСЛЕТ, ПОДХОДЯЩИЙ ДЛЯ ВАШЕГО КЛАССА.
        - Мм-ммм, у меня вопрос. - сказал Рок и посмотрел на старичка за стойкой.
        - Слушаю вас.
        - Рядом с описанием содержимого стоит странный значок синего цвета. Что это означает?
        Старичок мягко улыбнулся.
        - Очевидно, речь идёт о некоем предмете экипировки, не так ли? В таком случае, синий цвет означает, что полученный вами предмет будет иметь редкий ранг качества.
        - Вот оно что… - протянул Рок.
        - Обалдеть можно!
        Повернувшись к товарищам, Рок увидел их озарённые улыбками лица.
        - Вот Крохобор вредитель, - проговорил Орф, не отрывая взгляда от содержимого шкатулки. - Здесь такие сокровища выдают, а он молчал!
        - Почему же, - не согласился Рок. - Он нам о них и рассказал!
        - Да, но я думал, что тут просто меди накинут, а тут!!
        Откинувшись в кресле, Мор с задумчивым видом потёр подбородок и покосился на остальных.
        - Кто что выбрал? Кому что выпало?
        - У меня здесь деньги, книга умений и оружие. - сказал Ланс. - А у вас?
        - Примерно то же. - кивнул Холод. - Я так понимаю, набор всегда одинаков. Жаль только, что приходится выбирать между экипировкой и Умениями…
        - А чего тут выбирать-то? - фыркнул шоккер. - Умение надо брать, само собой. Они знаешь, сколько стоят! Я тут слышал пару разговоров, на площади…
        - А оружие редкого качества? - спросил Ланс. - Уверен, что выпавшее мне Умение будет лучше, чем копьё с каким-нибудь усилением?
        Шоккер только пожал плечами и вытащил из коробки пару жетонов.
        - Решать тебе.
        - Умение, говоришь… - протянул Холод. - Дорого стоят… А, ладно! Пускай будет Умение.
        В итоге выбор сделали все, кроме Мора. Жрец сидел в глубокой задумчивости, с прищуром рассматривая свою шкатулку.
        - Не понимаю твоих сомнений. - сказал Ланс. - Что ж там у тебя за предмет такой, покажи.
        - Амулет. - вздохнул Мор. - И у меня настойчивое ощущение, что амулеты традиционно самая дорогая часть из всей существующей бижутерии.
        - Ночью приду душить. - ехидно прошептал Орф. - Твоя жадность.
        Друзья рассмеялись.
        - К чёрту. - сказал наконец Мор. - Раз все уже и так взяли Умения, то…
        - Итак. - послышался голос старичка, о существовании которого все уже позабыли. - Ваш выбор сделан?
        - Да. - сказал Мор, забирая из шкатулки второй жетон. - Сделан.
        - Хорошо. - сказал седой служащий. - Можете оставить шкатулки прямо здесь, их заберут позже. Интересует ли вас что-либо ещё?
        Друзья посмотрели друг на друга.
        - Пожалуй, нет. - ответил сразу за всех Рок. - На сегодня у нас всё. А в чём вы можете оказать помощь?
        - Во многом. - невозмутимо ответил старичок. - Наём в армию вас самих или поиск подходящих вам наёмников, снижение налогов в счёт полезной для города ремесленной деятельности, охранн…
        - Понятно, спасибо. - перебил служащего Орф. - Извините, но если других наград для нас нет, то мы, пожалуй, пойдём.
        - Орф. - тихо прошипел Ланс. - Это было невежливо.
        - Ничего страшного, молодой человек. - сказал старичок и ещё раз улыбнулся. - На такой должности к этому привыкаешь. Однако ваш хвостатый соратник напомнил мне вот о чём - в том случае, если вы планируете ступать по пути Величия исключительно вместе и выберете соответствующую божественную награду, то я смогу оказать вам необходимую консультационную поддержку.
        Все замерли.
        - А.. о какой божественной награде вы говорите? - уточнил Рок.
        - Ну, как же? - лицо старичка сделалось удивлённым. - Вы оказались в числе избранных и лично видели посетившего наш мир Бога!
        - Точно! - охнул Ланс. - Писалось же про какую-то награду!
        - Вот именно. - старичок кивнул. - Ваша награда может быть индивидуальной, а может быть коллективной. Индивидуальная может включать бесплатные банковские ячейки и дополнительные вещевые сумки, ездовых или же боевых питомцев.
        - А коллективная?
        - Коллективная награда ориентирована на Гильдии. Каждый игрок по отдельности не получает лично для себя ничего, но вся компания может владеть какой-либо недвижимостью. Землёй, торговым прилавком, домом…
        Друзья заговорили одновременно.
        - А какого вида может быть ездовой питомец?
        - А боевые питомцы даются на выбор?
        - А сколько ячеек в банке предоставляется?
        - А питомца кормить не ну…
        - Тихо! - взмахнув рукой, Рок сделал знак своим товарищам замолчать. - Спокойно. У нас всегда будет время подумать как следует и определиться, чего именно мы хотим. Верно? Ни к чему торопиться и принимать решения, о которых потом пожалеем.
        - Может быть, всё-таки лучше решить сейчас? - спросил Орф.
        - Зачем? Мы ещё многого об игре не знаем!
        - И не узнаем, если будем шагать на своих двоих. Неужели ты не хочешь себе лошадку?
        - Или увеличение инвентаря. - поддержал шоккера Ланс.
        - А может быть, всё-таки лучше дом?
        Рок посмотрел на Мора.
        - А зачем нам дом?
        - Отдых. - сказал переучившийся некромант и принялся загибать пальцы по одному. - Ночлег. Уют. Место для хранения вещей. Убежище…
        - Простите, - повернулся к старичку Рок. - А дом, выдаваемый в качестве коллективной награды, разрушить могут?
        - Учитывая, что такие дома находятся в черте города - нет.
        - А зайти внутрь сможем только мы или ещё, скажем, те, у кого получится вскрыть замок?
        - Учитывая, что такие дома находятся в черте города - только вы.
        - Гм…
        Друзья задумчиво посмотрели на Мора.
        - Это наилучшее решение. - сказал тот. - Тем более, что это будет недвижимость, расположенная в столице!
        - А размер дома? - заинтересовался Орф. - Сколько там будет комнат, сколько этажей?
        - Прошу внимания. - сказал старичок и все повернулись в его сторону. - Учитывая, что вас всего пятеро, то вариантов для выбора имеется всего два.
        С этими словами служащий извлёк из-под стойки ещё один фолиант - едва ли не больше первого - и с кряхтением положил его перед собой, после чего открыл и развернул в сторону друзей. На левой странице был изображён небольшой двухэтажный особнячок, а на правой - четырёхэтажная, но довольно узкая башня.
        - Пожалуйста. Дом на Заводной улице и башня на переулке Говорунов.
        - Башня? - Холод скептично поморщился. - Но это же неудобно. Узкая она и вообще…
        - Наоборот! - воскликнул Орф. - Это же здорово! Какой же ты маг, если не хочешь жить в собственной башне?!
        - Так. - прервал рассуждения товарищей Рок. - Какой из этих объектов ближе к центру города?
        - Дом. - не раздумывая ответил служащий. - Переулок Говорунов красив и находится рядом с парком, но это окраина.
        - Тогда не о чем думать. - сказал Рок и обвёл взглядом всех остальных. - Ну? Что думаете? Берём?
        - Мебель понадобится. - вздохнул Ланс. - И…
        - Минимально необходимый набор мебели входит в комплектацию предоставляемого жилья. - сказал старичок. - А внутреннее пространство здания изменяется в соответствии с числом владельцев.
        - Ну это прямо песня какая-то. - восхищённо пробормотал Холод. - Такие подарки и, к тому же, бесплатно…
        - Божественная награда. - пожал плечами старик. - Это совершенно нормально.
        - А как нам её получить? - спросил Рок.
        - Вы уже состоите в группе?
        - Да.
        - Откройте ваш Журнал.
        - Есть.
        - Раздел Божественных поручений видите?
        - Э.. да.
        - Строка с божественными наградами есть?
        - Есть. - кивнул Рок. - Нашёл! Чёрт возьми, без подсказки через год бы заметил!
        - Активируйте.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ СОБИРАЕТЕСЬ ПОЛУЧИТЬ НАГРАДУ ДЛЯ ИЗБРАННОГО.
        СОГЛАСНЫ ПОЛУЧИТЬ ЕЁ ПРЯМО СЕЙЧАС?
        ДА / НЕТ
        - Да.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ СОСТОИТЕ В ГРУППЕ ИЗ НЕСКОЛЬКИХ УЧАСТНИКОВ.
        ЖЕЛАЕТЕ ЛИ ВЫ, ЧТОБЫ ПОЛУЧЕННАЯ НАГРАДА БЫЛА КОЛЛЕКТИВНОЙ?
        ДА / НЕТ
        - Да.
        ВНИМАНИЕ!
        ТРЕБУЕТСЯ ПОДТВЕРЖДЕНИЕ ОТ ВСЕХ УЧАСТНИКОВ ВАШЕЙ ГРУППЫ!
        ….
        - Нажимать "Да"?
        - Ну, разумеется!
        - Нажал.
        - Я тоже.
        - И я.
        НАГРАДА ПОЛУЧЕНА!
        ВЫ ИМЕЕТЕ ПРАВО НА ВЫБОР КОЛЛЕКТИВНОЙ НАГРАДЫ.
        ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ОБРАТИТЕСЬ В ГОРОДСКОЙ СОВЕТ БЛИЖАЙШЕГО К ВАМ НАСЕЛЁННОГО ПУНКТА.
        - Итак, - улыбнулся старичок-служащий. - Вы выбираете дом на Заводной улице?
        - Да!!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ЯВЛЯЕТЕСЬ СОБСТВЕННИКОМ НЕДВИЖИМОГО ИМУЩЕСТВА!
        СПИСОК ИМЕЮЩЕГОСЯ У ВАС ИМУЩЕСТВА И ФУНКЦИИ УПРАВЛЕНИЯ ИМ БУДУТ ДОСТУПНЫ В СООТВЕТСТВУЮЩЕМ РАЗДЕЛЕ.
        - Обалдеть можно…
        - Поздравляю вас! - сказал старичок. - Могу ли я помочь вам в чём-то ещё?
        - Да. - немного рассеянно кивнул Рок. - Не подскажете, как пройти на Заводную улицу?

* * *
        Добираться до нужного адреса оказалось совсем несложно - Заводная улица действительно располагалась близко к центру и находилась всего в одном квартале от Большой Торговой Площади и здания Аукциона, в котором, к слову, одновременно располагался Банк.
        - А который из этих домиков наш? - с жадным интересом спросил Орф, крутя головой по сторонам улицы. - Может, на выбор?
        - Ага, на выбор! - фыркнул Холод. - Щ-щас!
        - Номер нашего дома - тринадцать. - медленно проговорил Мор. - В разделе недвижимости написано. Так что давайте искать…
        Нужный дом нашёлся в конце улицы, где Заводная улица заканчивалась и примыкала к Механической. Двухэтажный дом с тёмно-бордовой крышей имел два окна на первом этаже и два на втором, а также чердак.
        - А ключей-то нам никто не давал! - внезапно воскликнул Рок. - Чёрт! Похоже, придётся возвращаться!
        - А где ты видишь замочную скважину, Рок?
        Замка в двери действительно не было. Подойдя к ней вплотную, Мор положил на неё руку и попытался толкнуть. В первое мгновение ничего не произошло, а затем перед друзьями появилось небольшое окошко.
        ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ ДОМОЙ!
        - Вот это я понимаю - сервис! - Мор усмехнулся. - Ну что, заходить будем?
        - Давай уже, не тяни!
        Дверь распахнулась. Внутри оказалось немного вытянутое помещение со столом и несколькими стульями. Справа у стены стоял шкаф с открытыми полками, а у противоположной стены расположилась лестница на второй этаж и ещё одна дверь.
        - Красотища! - воскликнул Орф и бросился к двери рядом с лестницей, после чего приоткрыл её и заглянул внутрь. - Тут кухня, народ! Печка, котёл, всё такое. Только окон нет - ничерта не видно.
        Секунду спустя его короткие ноги уже грохотали по ведущей на второй этаж лестнице.
        - Здесь несколько комнат и подъём на чердак! - послышался его приглушённый голос.
        Друзья захлопнули дверь и остановились посередине помещения.
        - Я так понимаю, что это что-то вроде столовой. - сказал Ланс.
        Холод кивнул.
        - Да так и есть. А там - кухня и, скорее всего, кладовка.
        Послышался топот и по лестнице скатился воодушевлённый шоккер.
        - Четыре комнаты с кроватями на втором этаже. - доложил он. - И ещё одна на чердаке. Там, кстати, даже стол есть, и тоже со стульями. Чур на чердаке живу я!
        Рок осмотрелся и подвинул к себе ближайший стул.
        - Как хочешь, Орф. Только учти, что ты теперь не Орф Барсумкин, а Орф Чердачник.
        Друзья рассмеялись.
        - Рассаживайтесь, что ли. - продолжал Рок. - У нас вещей всё равно никаких нет, так что нам все эти комнаты сейчас не к спеху. Давайте лучше разберёмся с Умениями…
        Первым делом друзья ознакомились с полученными при достижении третьего уровня Умениями.
        Року достался "Рывок", позволяющий стремительно переместиться к противнику и нанести по тому сильный удар.
        Мор выучил "Призыв соратника" в виде Грозовой Птицы, испускающей молнии и сражающейся на его стороне.
        Холод освоил замедляющий противников "Ледяной поток".
        Ланс получил "Сбивание с ног".
        А Орф открыл в себе способность зачаровывать "Замедляющие стрелы".
        - Отлично! - воскликнул Холод, пристукнув ладонью по столу от переизбытка чувств. - Теперь у нас по четыре навыка, если считать те, что мы ещё не открыли.
        - Не будем, кстати, тянуть. - сказал Ланс и первым активировал свой золотой жетон. - Ого! Гм… Занятно.
        - Что-то полезное? - заинтересовался шоккер. - Я тоже так хочу!
        В итоге Ланс получил "Прыжок", позволяющий преодолеть изрядное расстояние за один раз.
        Орф получил "Взлом замков", позволяющий открывать замки.
        Холод получил "Ледяные оковы", обездвиживающие противника на определённое время.
        Мор получил "Усиление", увеличивающее параметры его соратников.
        Рок же получил "Рассечение" - удар, не только наносящий прямой урон, но и вызывающий длительное кровотечение.
        - Ни одного повторяющегося навыка. - сказал улыбающийся Мор. - Повезло. А ну-ка!
        Короткий жест сопроводился гулким "Шш-ух!" и на всех присутствующих появился новый Эффект.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "УСИЛЕНИЕ".
        ВАШИ АТАКИ НАНОСЯТ НА 5% БОЛЬШЕ УРОНА.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 15 МИНУТ…
        - Полезно. - благосклонно кивнул Холод. - А с улучшением Умения бонус будет повыше, да?
        - Я так понимаю, что он возрастёт до десяти процентов. - сказал Мор, рассматривая описание навыка. - Хорошая штука.
        - Ловкость, ловкость, ловкость…
        - Ты чего там бормочешь, Орф? - спросил Рок. - При чём тут ловкость?
        - Характеристики я смотрю. - ответил шоккер. - Тут десять очков свободных… Думаю, что будет, если я их потрачу на Ловкость…
        - А зачем тебе ловкость, шарообразный? - засмеялся Холод. - Ты же вроде как менестрель?
        Шоккер исподлобья посмотрел на мага.
        - Ох, сейчас кто-то договорится!
        - Заканчивайте уже с вашими шутками. - вздохнул Рок. - И Орф у нас не Бард, он в первую очередь Вор. Я ведь верно запомнил, да?
        - Да. - подтвердил шоккер. - Бард у меня так взят, для разнообразия.
        - Для разнообразия… - повторил Холод. - Нет, друзья. Вы как хотите, а я такого "разнообразия" не понимаю. Выбирая свой Класс, ты обязан сосредоточиться на чём-то определённом, а не хватать всё подряд, что тебе больше понравится. То, что здесь нет жёсткой системы навыков - это плохо.
        - Это, например, чем?
        Холод задумался.
        - Ну, например - появлением недожрецов-псевдонекромантов. - сказав это, маг покосился в сторону Мора. - Без обид, дружище, но вспомни скелета, которого ты поднял, пытаясь вылечить нашего Ланса! Про внезапную мышь, которая едва Рока в Чистилище не отправила, я уже промолчу.
        Мор с неопределённой улыбкой пожал плечами.
        - Пожалуй, ты прав. Но проклятие действует не из-за размытой специализации, а из-за отказа от выбранного Класса.
        В итоге всех обсуждений характеристики друзей стали выглядеть следующим образом:
        РОК
        СИЛА - 16
        ЛОВКОСТЬ - 9
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 9
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 5
        МУДРОСТЬ - 5
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        ЛАНС
        СИЛА - 16
        ЛОВКОСТЬ - 9
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 9
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 5
        МУДРОСТЬ - 5
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        ХОЛОД
        СИЛА - 5
        ЛОВКОСТЬ - 6
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 6
        ИНТЕЛЛЕКТ - 17
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 5
        МУДРОСТЬ - 12
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        МОР
        СИЛА - 5
        ЛОВКОСТЬ - 6
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 6
        ИНТЕЛЛЕКТ - 16
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 6
        МУДРОСТЬ - 12
        ОБАЯНИЕ - 4
        УДАЧА - 2
        ОРФ БАРСУМКИН
        СИЛА - 10
        ЛОВКОСТЬ - 15
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 10
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 9
        МУДРОСТЬ - 1
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        Воины сделали акцент на Силе, вор на Ловкости, а маг и жрец - на мудрости с интеллектом. Мор хотел увеличить ещё и Удачу, но у него ничего не вышло - она являлась уникальным параметром и обычные очки характеристик в неё не вкладывались.
        - Жаль, что возможности перераспределения не предусмотрено. - сказал Ланс. - Умения-то еще ладно, а вот с характеристиками неудобно.
        - Зато это мотивирует думать сразу. - сказал Мор. - А то будет половина игроков с такими же проблемами, как у меня.
        - А как это у тебя получилось, кстати? - спросил Орф. - С отменой взятого Класса и все такое?
        - Не знаю, Орф. - покачал головой жрец. - Это случилось до того, как мы оказались на той поляне. Так что…
        - По сути, прошлая жизнь. - улыбнулся Холод.
        - Именно.
        - И даже странно, что мы об этом забыли. - заметил Рок. - Столько волновались по поводу воспоминаний и выхода из игры, а потом - бац! - сидим в собственном доме и считаем характеристики.
        - Ну и что? - спросил Мор. - В нашей ситуации это совершенно нормально. Мы ведь уже решили, что будем просто играть и повышать уровни. Может быть, даже доберемся до этого… Величия. В чем бы оно не выражалось.
        - Насчет игры… - Орф принялся копаться в рюкзаке и извлек оттуда серебристый кругляш. - Поиграем?
        Друзья достали оставшиеся жетоны и активировали их один за другим.
        - Пятьдесят серебра. - сказал Рок. - Минимум, хотя и приятный.
        - Семьдесят два серебра. - улыбнулся Ланс. - И мне кажется, что нам пора идти разбираться в местных ценах.
        - Сто тринадцать! - воскликнул Холод и кивнул Лансу. - Согласен, пора идти.
        - Пятьдесят. - констатировал Мор. - Вполне ожидаемо.
        - Эм… - Орф приоткрыл рот и как будто задумался. - Я даже не знаю, как вам об этом сказать…
        - А сколько выпало? -спросил Холод. - Что-то под двести?
        - Около того. - согласился шоккер. - Пятьсот.
        Рок усмехнулся и изобразил короткие аплодисменты.
        - Пять золотых. - сказал он. - Поздравляю, Орф. Возглавляешь наш поход на Торговую площадь.
        Глава 5. Аудиенция Верховного Мага
        Цены в магазинах кусались нешуточно. Самый обычный меч в оружейной лавке продавался за одиннадцать серебряных монет, а копья и двуручные мечи стартовали с минимального ценника в двадцать пять.
        - Что-то я не вижу того, на что у меня хватило бы денег. - сказал Рок. - Да и двадцать пять монет за меч, практически идентичный тому, что у меня имеется - это… Ну, я даже не знаю.
        - А на более качественный у тебя и уровня недостаточно. - добавил Ланс. - Смотри, вот эти "зелененькие" требуют уже как минимум пятый.
        - Печаль. Может быть, зайдем на Аукцион?
        - Аукцион бесполезен.
        - А? Почему?
        Стоящий рядом с ними игрок с именем Роберт обернулся.
        - Я говорю, что Аукцион бесполезен. Сейчас, по крайней мере. Не знаю, что будет завтра.
        - А почему бесполезен? - уточнил Рок. - Тоже высокие цены?
        Роберт покачал головой.
        - Не только. В первую очередь - там хлам. Никто ничего путного еще не нашёл, а денег хочется побольше и желательно сразу. Так что там все завалено бесполезным хламом. Ну и - да - по заоблачным ценникам.
        - Ясно. - сказал Рок. -Спасибо.
        - Советую пройтись по окраине. - сказал Роберт. - Там тоже встречаются хорошие вещи, а расценки значительно ниже. Хотя редкостей, конечно, уже не встретишь…
        Тут в магазинную дверь ввалилось сразу несколько игроков, и друзья поспешили выйти на улицу.
        - Дело к вечеру. - сказал Орф, задрав голову и рассматривая начинающее темнеть небо. - Мы действительно собираемся посетить трущобы?
        - Не трущобы, а окраины. - поправил товарища Мор. - Хотя я предлагаю оставить это дело на завтра.
        - Неужели надоело осматривать город?
        - Да не совсем… - протянул Мор. - Просто… Это, наверное, прозвучит странно, но у меня такое чувство, что я устал.
        - У меня тоже. - сказал Холод. - Я думал, что это нечто фантомное, но теперь не уверен.
        Ланс повел плечами.
        - Не скажу, что устал, но шляться действительно надоело. Устроить бы перерыв.
        - Тогда предлагаю посетить Банк и Аукцион. - сказал Рок. - Хотя бы ради любопытства. А потом посмотрим.
        - Идем.
        Посередине Торговой Площади возвышался деревянный помост, на котором не стояло ни одного лотка или прилавка, и в то время, когда друзья приближались к дверям Аукциона, на него взобрался некто, облаченный в расшитую золотыми цветами и звездами ливрею.
        - Внимание, внимание! - закричал этот человек и его голос разнесся над площадью неожиданно далеко. - Важная информация для гостей и жителей нашего славного города! Великий маг Реберлиус не будет устраивать публичного выступления, а проведет личную аудиенцию со всеми героями, находящимися на территории нашего города! О подробностях и особенностях мероприятия будет сообщено дополнительно! Приятной вам ночи и счастливых снов!
        Развернувшись на месте, глашатай быстро спустился с помоста и куда-то исчез, а толпа вокруг удивленно забормотала. Друзья оторопело переглянулись.
        - Личную аудиенцию? - переспросил Ланс. - Да еще и с каждым героем… На кой черт ему это надо? Зачем?!
        - Я, кажется, знаю, зачем. - сказал Рок и покосился в сторону Мора. - А вот как нам на это реагировать, еще не решил.
        - Я могу подождать вас за городскими стенами. - предложил Мор. - Вы ведь слышали, что сказал этот парень - "героями, находящимися на территории города". Так что, если я буду за воротами - ноль проблем.
        - И сколько тебе придется там просидеть? - нахмурился Орф. - Герои - это ведь мы, игроки. Представляете, сколько времени этому магу потребуется, чтобы пообщаться со всеми?
        - Чепуха какая-то. - сказал Холод. - Не верю, что все будет происходить именно так. Мы с вами явно чего-то не знаем.
        Пройдя в широкие двери здания Аукциона и Банка, друзья оказались в обширном помещении, наполненном игроками и местными служащими. Мимо проносили разнообразные контейнеры и ящики, высокие стопки книг и ворохи свитков. На стене сбоку висела здоровенная доска, у которой на высокой стремянке стоял гном и что-то чертил.
        - Как тут оживленно! - восхитился Орф.
        Друзья подошли к одному из служащих и расспросили его о работе банка, а затем пообщались с седовласым гномом-аукционером и полистали большую книгу с торговыми предложениями других игроков.
        - «Волчий глаз». - прочитал Ланс название одного из лотов. - За семь золотых?!
        - Иллюстрация того, о чем нас предупреждали. - сказал Рок. - Непонятный хлам по заоблачным ценам.
        - А из оружия что-нибудь есть? Давайте посмотрим.
        К сожалению, подавляющее большинство оружейных лотов были непомерно дорогими и неоправданно примитивными, вроде обычных деревянных дубин или затупившихся ржавых кинжалов.
        - Похоже на оружие крысюков. - сказал Холод. - Трофеи, что ли, распродают?
        - Наверное.
        Выйдя из здания Аукциона, компания неторопливо направилась к неосмотренным магазинам.
        - И все-таки банковский ящик нам понадобится. - сказал, обращаясь к своим товарищам, Холод. - Если не сейчас, то уж в будущем однозначно.
        - Из-за доступности в любом банковском отделении? - догадался Мор.
        - Конечно! Загрузил туда какие-нибудь зелья, чтобы с собой не таскать - и забираешь, по мере необходимости.
        - За двадцатку серебра. - напомнил Рок. - А меня подобные ценники не устраивают.
        Холод пожал плечами.
        - Это не так уж дорого. Надо просто выполнять задания и исследовать мир. Мы ведь кроме ближайших полей и небольшой части города ничего не видели. Если будем сидеть на одном месте, то деньги и не появятся.
        - Справедливо. - согласился Ланс. - С завтрашнего утра начинаем искать задания. Пообщаемся с этим ма…
        - Смотрите! - воскликнул Орф и ткнул пальцем в небольшой магазинчик слева. - Книжная лавка!
        - Ты заинтересовался литературой?
        - Нет, но там же могут быть книги Умений! Или нет?
        - Книги Умений - в книжном магазине. - сказал Мор. - Звучит логично. Зайдем?
        Отворив заскрипевшую дверь, компания друзей зашла в помещение лавки. Большую часть ее внутреннего пространства занимали стеллажи с книгами, и лишь с дальнего их края выглядывала столешница от небольшого прилавка.
        - Проходите, проходите. - послышался чей-то голос. - Что я могу предложить моим покупателям?
        - Книги с навыками для разных Классов есть? - спросил Орф.
        - А. - голос невидимого хозяина охладился сразу на несколько градусов. - И вы тоже за этим…
        - Это значит "нет"? - подойдя к прилавку, друзья увидели низенького старичка, на носу которого покоились очки с невероятно толстыми линзами.
        - Учебников для магов и воинов у меня нет. - сказал хозяин. - Зато есть карты и справочники по окружающим землям. Дневники путешественников, бестиарии, мемуары исследователей из других стран. Могу также продать дешевую мебель.
        - Мебель? - Року показалось, что он ослышался. - Учебников нет, а мебель есть?
        Коротышка-хозяин смутился.
        - Не удивляйтесь, молодые люди. Этот товар оказался на моем складе совершенно случайно. История его появления довольно длинная, а я не люблю, когда что-то лежит и пылится без дела. Так вы заинтересовались?
        - А что у вас есть?
        - Тэк-с. Ну… давайте посмотрим. - достав толстый блокнот, хозяин быстрым движением перелистнул несколько страничек. - Угу-мм… А, вот. Всё верно. Значит, имеется сундук - среднего размера, из железного дерева. Есть столик и пара кресел. Слегка потёртые, зато крепкие и красивые. Ещё есть шкаф - с двойным дном, после небольшой реставрации.
        - Нет, спасибо. - покачал головой Рок. - Нас такое не интересует.
        - Отдам всё за два золотых!
        - Извините, но…
        - За один!
        - Спасибо, мы не…
        - Восемьдесят серебра! - воскликнул хозяин. - И можете считать, что вы меня ограбили!
        - Да не собираемся мы вас грабить!
        Старичок обрадовался.
        - Так значит, сойдёмся на золотом?!
        Рок удивлённо замолчал.
        - Послушайте, уважаемый, - начал Мор. - Мы пришли не за старой мебелью, а…
        - Двадцать пять серебра! - выкрикнул старичок. - И только потому, что вы мне понравились! Себе в убыток предлагаю! Ну?!!
        - Двадцать монет. - предложил Ланс. - И только потому, что я хочу вам помочь и рассчитываю на будущее сотрудничество.
        Какое-то мгновение было тихо. Хозяин лавки неподвижно смотрел перед собой, и борьба его чувств ощущалась почти физически.
        - Продано! - внезапно гаркнул он и хлопнул ладонью по прилавку. - Продано молодому человеку с длинными волосами! Доставку организую сам, скажите адрес.
        - Улица Заводная, дом тринадцать. - сказал улыбающийся Холод. - И ещё нам нужны карты.
        - Пожалуйста. - засуетился хозяин. - Какие именно территории вас интересуют?
        - Окрестности города, для начала. - Рок облокотился на прилавок и с интересом посмотрел по сторонам. - Желательно, максимально подробные. Если есть.
        - Есть, как не быть! - закивал торговец. - Сейчас покажу…
        Из книжной лавки друзья выбрались уже в сгустившихся сумерках.
        - Прямо ограбление какое-то. - ворчал Орф. - Да я за десять серебра арбалет себе мог бы купить, а не какую-то там карту!
        - Если бы мог бы - купил бы. - парировал его замечание Рок. - А карты необходимы для того, чтобы хоть немного ориентироваться на местных землях. Не будешь же ты всё исследовать и осматривать сам?
        - Ну, не знаю… - смешался шоккер. - Мог бы и осмотреть…
        - Не ворчи, Орф. - махнул рукой Холод. - Рок прав - карты брать было необходимо. Хотя десять монет - это, конечно, немало. И, кстати, Ланс, - тут маг с интересом посмотрел на своего товарища. - Зачем тебе тот антикварный хлам, что ты приобрёл? Да ещё за двадцатку!
        - Захотелось. - коротко ответил Ланс. - Представил, как захожу к себе в комнату, открываю окно, сажусь в кресло… На столике свеча, в шкафу какие-нибудь книги…
        - Да ты романтик! - усмехнулся Орф. - Открой себе при случае обучение Барда, будем с тобой на двоих музыку сочинять!
        - Спасибо, я лучше останусь обычным воином.
        - А, кстати, о Бардах. - улыбнулся Мор, - Орф, а как ты хочешь быть музыкантом, если у тебя из инструментов кроме лап и хвоста ничего нет?
        Глаза шоккера сделались почти идеально круглыми, а его друзья рассмеялись.
        - И правда, Орф, как?
        - Я как-то об этом не думал. - ответил Орф. - Я ведь кроме стрельбы ещё владение кинжалами хотел прикупить, и что-нибудь из воодушевляющих маршей… Значит, решено - нужны кинжалы и инструмент!
        - Простите, уважаемый. - обратился Холод к одному из прохожих горожан. - А музыкальные инструменты тут где-нибудь продаются?
        - Да. - кивнул горожанин. - Там! - с этими словами он показал на ряд из небольших лавок.
        - Спасибо. - поблагодарил его Холод и повернулся к друзьям. - Давайте поищем барабан для котобуса - и домой. У меня рядом с полосой Выносливости значок появился, что я устал и она больше не восполняется.
        Шоккер решительно зашагал впереди всей компании и ворвался в лавку подобно маленькому торнадо.
        - Мне нужен струнный инструмент!
        Долговязый, похожий на скелет торговец и игрок с именем Ваббер обернулись.
        - Котобус? - удивился Ваббер. - Котобус-менестрель?!
        - Сам ты котобус! - рявкнул Орф. - Моя раса называется Шоккер!
        - Да, да, извини. - пробормотал Ваббер. - Я припоминаю… - протянув торговцу пригоршню серебра, он убрал в карман небольшой предмет и, окинув друзей задумчивым взглядом, вышел на улицу.
        - Что конкретно вас интересует? - поинтересовался хозяин лавки у шоккера. - Люрни, гудни или мелотоны?
        - Э… м-мммм… - задумался Орф, осматривая разнообразные инструменты, развешанные по стенам. - Вот это! Сколько такое стоит?
        Вытянув необыкновенно длинную руку, торговец снял со стены небольшую гитару с корпусом каплевидной формы, и протянул её подпрыгивающему от нетерпения шоккеру.
        - Этот инструмент называется мелотон. - сказал он. - Могу порекомендовать его для…
        Короткие пальцы шоккера с лёгкостью обхватили тонкий гриф и пробежались по струнам. Помещение наполнилось мелодичной трелью.
        - О. - кивнул торговец. - Вижу, вы уже знакомы с музыкой…
        Остальные рассматривали занятого мелотоном шоккера с большим интересом.
        - Так что? - спросил Ланс. - Ты действительно умеешь играть на такой штуке?
        - Похоже на гитару. - шепнул своему товарищу Холод. - Только корпус какой-то странный.
        В воздухе тем временем прозвучало ещё несколько аккордов, а затем поплыли ноты незатейливой и неторопливой мелодии.
        - Мне ещё не доводилось слышать это произведение. - сказал торговец. - Скажите, уважаемый, вы менестрель?
        - Ещё нет. - ответил шоккер. - Но я обязательно научусь. У вас, кстати, есть учебники воодушевляющих маршей или…
        - Нет. - помотал головой хозяин лавки. - Я понял, о чём вы говорите, но - нет. Книги навыков можно приобрести или в Гильдиях, или в нескольких специализированных магазинчиках. У меня таких нет.
        - Ясно. - кивнул Орф. - А цена этого мелотона?
        - Всего лишь два золотых, уважаемый, и за эти деньги вы приобретаете не просто инструмент, а изделие, в которое создававший его мастер вложил свою душу! Обратите внимание, как…
        - Какую душу? - завопил Орф. - Вы мне что предлагаете?! Я вам что - чернокнижник?! Колдун?! Я не желаю приобретать чужие души, мне нужен лишь инструмент! Зачем мне чья-то душа?!
        - Нет-нет! - замахал руками торговец. - Тише!! Я не имел в виду ничего подобного! В нашем славном городе за предложение купить душу разумного существа могут арестовать!
        - Вот! - воскликнул шоккер. - Сами понимаете, что это противозаконно! Как вы вообще решились мне это предложить?!
        Торговец онемел и начал покрываться красными пятнами.
        - Да не предлагал я вам этого! Это… Это ошибка! Вы ошиблись!!
        - Я прекрасно слышал, что вы мне предлагали! - перебил хозяина лавки Орф. - И всё, что вы говорили про чью-то душу, расслышал! У меня четыре товарища в свидетелях - поинтересуйтесь! Душа, надо же! Да ещё за такие невероятные деньги! Нет! Я отказываюсь от вашего предложения и ухожу, чтобы…
        - Стойте! Нет! - воскликнул торговец и сделал такое движение, словно хотел схватиться за всех и сразу. Взгляд его метался между Орфом и остальной компанией. - Это ошибка! Это… неправда! Вы всё не так поняли! А цена… Один золотой! Нет! Да! Золотой и двадцать серебром! Чтобы сгладить недопонимание!! Я честный торговец! Это все знают!
        Рассерженный шоккер внезапно успокоился и неторопливо кивнул.
        - Ну, что же. Я, как уважающий вас покупатель, согласен на цену в один золотой и двадцать серебром. Пожалуйста…
        Покинув лавку, друзья медленно двинулись через площадь, причём изучающие взгляды товарищей были прикованы к довольному своим приобретением Орфу.
        - Скажи-ка, Орф, - обратился к нему Холод. - Ты нам ведь всё о себе рассказал, да?
        - Да вроде… А что такое?
        - То, что мы сейчас наблюдали, - сказал Рок. - Называется «разводом».
        - И проделал ты всё это, не задумываясь ни на секунду. - заметил Мор.
        Орф запнулся.
        - Ну… я… Я как-то не специально. Я об этом и не думал вообще!
        - Может, и не думал. - усмехнулся Холод. - Но торговаться в местных лавках теперь тебе. Понял?
        Шоккер поморщился, но улыбнулся.
        - Ла-ааадно.
        Дом на Заводной улице порадовал друзей небольшим сюрпризом - приобретённая Лансом мебель уже стояла в его комнате, завёрнутая в большие куски грубой ткани.
        - Телепортировали они её сюда, что ли? - задумался вслух Рок, осматривая самый большой свёрток. - По лестнице такой шкафчик даже вчетвером не поднять…
        - Магия. - усмехнулся Холод. - Должны же быть у игры хоть какие-то преимущества перед реальным миром, не так ли?
        - Пожалуй.
        Используя острие копья в качестве ножа, Ланс принялся распарывать упаковку шкафа.
        - Та-ак. Что тут у нас…
        - Какой-то он у тебя поцарапанный.
        Без упаковочной ткани шкаф выглядел ещё более массивным - дерево, из которого он был выполнен, потемнело, а накладки из светлого металла отполировались прикосновениями и местами блестели.
        - Мы его передвинуть-то сможем? - открыв тихо скрипнувшую дверцу, Ланс посмотрел на широкие внутренние полки. - Не видно ничерта. Мор! Не загораживай свет!
        Оглянувшийся на окно Мор послушно отошёл в сторону и сказал:
        - Про освещение мы, кстати, забыли. Ни одного фонаря на все комнаты.
        - Откуда нам было знать, что они не предусмотрены? - проворчал Холод. - Мебель ведь есть! Да и крепления для светильников вон - тоже.
        - Орф, а ты в темноте видишь?
        - С какой это стати? - удивился шоккер.
        - Ну… ты же всё-таки кот, а кошки, говорят, в темноте хорошо видят.
        - Кошки, может, и видят. - вздохнул Орф. - А вот я - нет.
        Осмотрев шкаф, вместительный сундук и пару широких кресел, друзья расставили предметы мебели по комнате Ланса.
        - А ничего получилось. - заметил Рок. - Уютно. Надо будет тоже что-нибудь прикупить.
        - Начни с оружейной стойки. - сказал Ланс, срывая слои ткани с небольшого круглого столика. - А то захочется старую железяку дома оставить, а места нет.
        - Кстати о покупках. - протянул Мор. - Никому не показалось, что появление всего вот этого в книжной лавке - совсем не случайность?
        - В смысле? - поднял голову Ланс. - Как это не случайность? Ты же слышал, что сказал хозя…
        - Чушь. - отрубил Мор. - Торговец может говорить всё, что угодно, но его желание продать всё это выглядело подозрительно.
        Рок задумался.
        - Почему? Здесь ведь игра, а не реальность… Или ты думаешь, что это может быть скрытым заданием?
        - Но ведь похоже, согласись? Торговец увидел группу из игроков и тут же всучил одному из них какой-то хлам, сбрасывая цену до тех пор, пока тот не согласился на сделку. Звучит?
        - Не звучит. - фыркнул Ланс. - Креслица пусть и потёртые, но всё равно шикарны. А стол! Ты посмотри, что у него вместо столешницы! Это ж произведение искусства! - сказав это, он подтащил столик к окну и все остальные подошли поближе.
        - О. - поднял брови Холод. - И правда красиво.
        Поверхность стола была не простой, а состоящей из множества вращающихся колец, на каждом из которых был нанесён какой-то замысловатый разноцветный рисунок. Большой наборный круг из таких колец располагался по центру стола, а более мелкие - по его углам.
        - Занятная штука. - проговорил Мор. - Похожа на ребус.
        - Нет. - с внезапной уверенностью возразил Орф. - Это не ребус. Это графическая анафония.
        - Чего?!
        - Ну, как тебе объяснить… Анаграмма знаешь, что такое? Вот. Только там просто переставляются буквы, а тут…
        - Орф!
        - А? Что?
        - Ты где таких слов понабрался, менестрель-рецедивист с тремя образованиями?
        - Я, вообще-то, не только Вор. - самодовольно сказал Орф. - Я ещё и исследователь! Я даже предметы опознавать умею! Я же говорил! У меня Образованность на девятке!
        - Похвастался. - кивнул Холод. - Молодец. У меня это значение меньше. Но ты всё-таки объясни, что это, по-твоему, такое.
        - Ну, смотрите… - начал Орф и постучал когтями по столу. - Анаграмма - это слово, составленное из букв другого слова. Был, скажем, Мор, а стал - Ром. Вот. А анафония - это когда в некоем тексте или песне всё время повторяются разрозненные звуки, вместе образующие нечто, обладающее особым смыслом. Скрытым смыслом.
        - То есть, - проговорил Рок. - Ты полагаешь, что в этих картинках что-то зашифровано?
        - Вовсе нет. - помотал головой шоккер. - Откуда я могу знать, зашифровано тут что-нибудь или нет? Но очень похоже. Смотри - круги вращаются и из них складываются разные рисунки, а если совместить их правильно - может быть будет что-то… ну… не знаю. Что-нибудь красивое или важное.
        - И торговец хотел от этого избавиться. - сказал Мор. - Интересно.
        - Не так уж и интересно. - возразил Рок. - Если ты прав, то нас только что некрасиво подставили. И о последствиях этого мы можем только гадать.
        - Так! - хлопнув ладонью по столу, Ланс поднялся и посмотрел на друзей. - Давайте-ка оставим всё это на завтра. Сидеть тут в темноте и рассуждать, кто и кого подставил - не для меня. Я спать хочу. А завтра уже посмотрим, что тут к чему. Согласны?
        - Я только «за». - сказал шоккер и двинулся к двери, тут же, впрочем, налетев на стоящее на его дороге кресло. - Ай, чёрт! Расставил тут свои стулья!
        - Руки прочь от моей мебели! - обеспокоился Ланс и сразу же рассмеялся. - Ладно, завтра обязательно закупим светильников. Всем до завтра!
        - Пока!
        - Счастливо.
        Друзья на ощупь разбрелись по собственным комнатам и легли спать.

* * *
        - Парни! Парни! Мор, чёрт возьми, ну ты как накаркал!
        - Что там опять? - в ведущем на чердак проёме появилась заспанная мордочка Орфа. - Ты кто такой?
        - В смысле, кто я т… А, чёрт! Нашёл время шутить!
        Из боковой комнаты вышел Рок.
        - Доброе утро, Ланс. Что стряслось?
        - Орфова пикрограмма пропала!
        - Кто пропал?
        - Пиктог… А-а, чёрт! Да ребус этот, который на столе был! Пропал!
        Из-за дверей других комнат показались Холод и Мор.
        - То есть как это - «пропал», Ланс? Стол уже, что ли, кто-то украл?
        - Нет! - сделав энергичный жест руками Ланс выдохнул и немного успокоился. - Просто вчера на поверхности стола была та занятная головоломка, а сейчас там ничего нет! Всё исчезло! Самый обыкновенный деревянный стол!
        - Так. - сказал за остальных Рок. - Пошли посмотрим.
        Столик в комнате Ланса стоял на том же месте, где его и оставили - рядом со стеной у окна. Верхняя часть его столешницы была чистой и почти идеально гладкой. Друзья обступили его со всех сторон и принялись осматривать, периодически ощупывая или простукивая. Орф даже попробовал поскрести его поверхность когтями, но ничего не добился - полированная столешница оставалась самой обыкновенной доской.
        Поднявшись на ноги, Рок положил руки на пояс и внимательно посмотрел на стол.
        - Ну-у… - протянул он и обвёл взглядом всех остальных. - Гм. Какие будут идеи?
        - Чертовщина какая-то. - сказал Ланс.
        - Или магия. - добавил Холод. - Если тут наложены чары, то ребус может быть виден лишь по определённым числам, или в конкретную фазу Луны, или…
        - Это не ребус. - перебил товарища Орф. - А Луны вчера вообще не было!
        - Может быть, он появляется по ночам? - спросил Мор и пояснил: - Мы же его практически ночью осматривали - не будь на улице фонаря, вообще бы ничего не было видно.
        Рок задумался.
        - А может, всё дело как раз в темноте и есть? Сейчас светло - и ребус не видно.
        - Тогда давайте отнесём его на кухню и проверим. - предложил Ланс, а стоящий рядом с ним Мор согласно кивнул.
        - Да, давайте попробуем.
        Но увы - эксперимент успехом не увенчался. Даже будучи помещённым в глубокий мрак, загадочный столик не изменялся и никаких необычных свойств не проявлял.
        - Спущу-ка я его в подвал. - сказал Ланс, а на вопросительные взгляды друзей ответил: - Для подстраховки. Не хочу, чтобы такая странная вещь стояла в открытой комнате. Мало ли, какие там на нём чары…
        - Может быть, стоит отнести его к местным магам? - поинтересовался Рок. - Мы ведь всё равно собирались посещать их Гильдию, верно? Показать им этот стол, всё описать… Думаю, они быстро разберутся, что там к чему.
        - И если там окажется что-нибудь запрещённое, то у нас будут большие проблемы. - саркастически улыбнувшись, Мор покачал головой и уселся на край обеденного стола в гостиной. - Нет уж, Рок, я предлагаю не торопиться. Столом ещё никто не интересовался, да и вреда от него никакого нет. Лучше подождать. Кто знает - может быть, раздобудем ещё какую-нибудь информацию.
        - А завтракать будем?
        Друзья с некоторым удивлением посмотрели на Орфа.
        - Ты что - хочешь есть?
        - Нет. - помотал головой шоккер. - Но проснуться и остаться без завтрака - как-то не это… ну… В общем, давайте позавтракаем.
        - Нужно узнать цены на местную еду. - сказал Холод. - Спиртное даёт кратковременный бонус к Силе, но накладывает штрафы на Ловкость и Интеллект - это значит, что и еда обязана обладать какими-то «баффами».
        - Значит, куда нам нужно… - задумался Рок и принялся перечислять: - Пройтись по Гильдиям и посмотреть на Умения - раз. Изучить ассортимент мелких магазинов с оружием и бронёй - два. И поискать доступные несложные задания - три.
        - И позавтракать!
        - Орф. - сказал Рок. - Вот у тебя сколько денег?
        - Около четырёх золотых.
        - А у меня - сорок монет серебром. Ты понимаешь, что это значит?
        - Что после завтрака денег на Умения и остальное уже не останется. - грустно констатировал Орф. - Ладно, оставим еду на потом. Но ведь идея хорошая, согласитесь!
        Выйдя из дома, друзья принялись петлять по извилистым улицам, но в конечном итоге всё-таки нашли узкую улочку, на которой работало сразу несколько ремесленных и торговых лавок.
        - Половину города истоптали, пока нашли. - сказал Холод, изучая игровую Карту. - И, кстати - оцените, какое забавное название - улица Цирковая.
        - Действительно, забавное. - фыркнул Мор, пробегая взглядом по нависающим верхним этажам домов и не слишком нарядно одетым местным. - Развлечений тут прямо навалом…
        И друзья с энтузиазмом ввалились в первую лавку, оказавшуюся оружейным магазином. Через некоторое время они перекочевали во вторую. А затем и в третью.
        Пару часов спустя деньги остались лишь у Холода - и только потому, что Лансу удалось договориться с владельцем сразу двух магазинов о большой скидке. Каждый из компании приобрёл для себя Оружие, Доспех, Наручи, Поножи, Обувь и Шлем, а Орф расстался со всей имевшейся у него наличностью и обзавёлся кинжалами, а также двумя книгами Умений для открытых у него Классов.
        - Зачем тебе и арбалет, и кинжалы? - спрашивал у шоккера Холод. - Выбрал бы что-то одно - и не беспокоился!
        - Во-первых, что это удобно. - благодушно возразил Орф. - А во-вторых, мне нравится разнообразие.
        - Оо-о, - простонал маг. - Опять это «разнообразие»!
        Довольные приобретениями, друзья бодро шагали в сторону центра. Холод пытался донести до шоккера всю бесполезность его растрат, а остальные рассматривали дома и строили планы на оставшийся день.
        - В Гильдии-то заглянем? - поинтересовался Мор. - Второй день уже дойти никак не можем.
        - А зачем? - спросил Ланс и усмехнулся. - Орф вон в каких-то забегаловках за пару примитивных Умений аж три золотые монеты отдал! Теперь представь, какие ценники будут в магазинах у Гильдий!
        - Да, - вздохнул, соглашаясь, Мор. - Большие!
        Фонарь в рыночных лавках удалось приобрести только один - собирающиеся на исследования подземной части Дорнбурга игроки разобрали все имевшиеся у торговцев запасы светильников - зато свечей друзья закупили большую коробку.
        «А чтоб были!» - воскликнул хозяйственный шоккер, когда у него спросили, для чего ему такое количество восковых изделий.
        А дойдя до порога своего дома, друзья услышали отголоски чьего-то громкого голоса.
        - …айте… ители… рода…
        - Глашатай где-то выступает. - сказал Рок. - Ускоримся!
        Поспешив и выйдя на соседнюю улицу, друзья стали различать доносящиеся до них слова полностью.
        - …сегодня после двенадцати часов дня. Великий Маг будет ожидать вас в своём личном кабинете в Небесной Башне до самого вечера. Слава будущим героям Невериума и Асстелона!
        Друзья переглянулись.
        - Ну, прекрасно. - сказал Рок. - Теперь надо ре…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПРИГЛАШЕНЫ НА АУДИЕНЦИЮ ВЕЛИКОГО МАГА РЕБЕРЛИУСА!
        В ХОДЕ АУДИЕНЦИИ ВОЗМОЖНО ПОЛУЧЕНИЕ ИНФОРМАЦИИ, НЕОБХОДИМОЙ ДЛЯ ВЫПОЛНЕНИЯ ОСНОВНОГО ЗАДАНИЯ И ГЛОБАЛЬНОЙ ЦЕЛИ.
        БУДЬТЕ ВНИМАТЕЛЬНЫ! ИГНОРИРОВАНИЕ ДАННОГО ПРИГЛАШЕНИЯ ОЗНАЧАЕТ СОКРАЩЕНИЕ ДОСТУПНОГО ИГРОВОГО ФУНКЦИОНАЛА!
        ВРЕМЯ ДО НАЧАЛА АУДИЕНЦИИ: 49 МИНУТ…
        - «Сокращение функционала» - прочитал Холод. - Ничего себе аудиенция! И как это понимать?
        - Понимать так, что идти туда придётся всем и прямо сейчас. - сказал Рок. - Выбора у нас теперь нет.
        - Идём.
        Пространство перед Небесной Башней было забито разнообразно экипированными игроками. Воздух над толпой наполняли шум от разговоров и громкие выкрики.
        - Задания им, задания… - проворчал Холод, услышав некоторые из доносящихся до друзей реплик. - Пошли внутрь. Есть мнение, что этот маг работает по тому же принципу, что и Городской Совет. Стоять здесь и занимать какую-то очередь смысла нет.
        Поднявшись по нескольким длинным лестницам, друзья прошли мимо ряда стройных колонн и остановились на площадке перед высокими воротами Небесной Башни. Здесь уже теснилось около двух десятков игроков, а также стояла усиленная охрана из королевских гвардейцев.
        - Пятидесятый уровень! - восторженно прошипел Орф, коротким жестом указывая на неподвижных гвардейцев. - Вы это видите?! Пятидесятый уровень!! Вот кого нужно было на крысюков посылать, а не каких-то там стражей!
        - Да, - согласился Холод. - Это похоже на дисбаланс. Зачем Великому Магу охранники такого уровня, если стража во всём остальном городе гораздо слабее?
        - Чтобы их не смогли захватить? - предположил Рок.
        Холод покосился на своего товарища.
        - Захватить? Кто?
        - Игроки. - ответил Ланс вместо Рока. - Или отряд из какого-нибудь соседнего государства. Представь, что будет, если игроки решат вырезать всю «верхушку»?
        Но Холод только махнул рукой.
        - Да это понятно! Но что ж теперь - оставлять город практически беззащитным? Да и мирная зона тут, кстати - попробуй-ка, напади!
        Послышался удар далёкого колокола.
        - Двенадцать часов дня! - провозгласил появившийся непонятно откуда глашатай. - Двери Башни открыты для всех приглашённых!
        Массивные створки за его плечами медленно распахнулись, и успевшая собраться небольшая толпа потекла внутрь. Пройдя через несколько гулких залов, друзья поднялись по длинной винтовой лестнице и оказались перед широкой деревянной дверью. Поверхность двери украшала мелкая резьба и непонятные символы, а пол вокруг был выложен разноцветными мраморными плитками.
        - А куда все подевались-то? - спросил Орф и с недоумением обернулся. - Сюда перед нами человек десять поднимались, если не больше!
        - Ну - они либо внутри, либо в индивидуальном пространстве. - сказал Холод. - И в последнее мне верится несколько больше.
        - Интересно, - задумался Ланс. - А нас позовут или…
        Украшенная резьбой дверь распахнулась. Друзья увидели низкорослого и весьма упитанного человечка, одетого в красивую тёмную мантию, а также богатую комнату, больше всего похожую на некий музей.
        - Прошу вас! - улыбнулся человечек и неловко подпрыгнул на одном месте. - Проходите! Великий Маг Реберлиус ждёт вас!
        Зайдя в кабинет мага, компания оказалась в окружении добротной деревянной мебели и настоящих завалов из разнокалиберных книг. Слева на стене висели большие часы, стрелки которых конвульсивно подёргивались и то забегали на полминуты вперёд, то делали несколько коротких рывков назад. Откуда-то доносились размеренные и тягучие удары далёкого колокола. Бо-ооо-оооо-оом-мммм…. Бо-ооо-оооо-оом-мммм….
        - Итак.
        Разом повернувшись, друзья уставились на облачённого в расшитый серебром костюм худощавого человека, чьи золотистые волосы были заплетены в короткую косичку на правом виске, а также ниспадали на спину и плечи. Взгляд тускло светящихся синих глаз незнакомца отдавал морозцем и раздражением.
        - Вы пришли сюда потому, что Пророчество свершилось и час настал. - сказал он. - И сейчас вас наверняка терзает вопрос, что станется с нашим замечательным королевством, когда на его пороге появится сама Вечность.
        Рок бросил быстрый взгляд на своих друзей. Орф и Ланс слушали Великого Мага с жадным любопытством, Холод - несколько отстранённо, а лицо Мора вообще не выражало никаких эмоций.
        - Однако я скажу вам, что у нас ещё имеется шанс спастись. - продолжал Маг. - Не пропасть в забвении и не раствориться в хаосе, а спастись! - сказав это, Реберлиус замолчал и выдержал театральную паузу.
        - Вы спросите - «как»? - сказал он. - Так я отвечу! Вам и именно вам предоставляется возможность сразиться с… к… - вытянув руку, он указал тонким пальцем прямо на друзей и тут же наткнулся взглядом на бесстрастного Мора. - Э-эээм…
        Взгляд Реберлиуса сделался злорадным и метнулся в сторону своего помощника, а брови вопросительно поднялись вверх. Помощник же сначала безразлично пожал плечами, а затем опомнился, вспотел, и, прыгая глазами между друзьями и Великим Магом, затряс головой. Руки его разошлись в примитивном жесте совершенного непонимания.
        Рок, наблюдавший за этой безмолвной пантомимой, нахмурился, а Великий Маг опустил руку и заговорил вновь.
        - Позвольте мне задать вам пару вопросов. - произнёс он.
        - Задавайте, конечно! - кивнул Орф. - Я, если смогу, то с…
        - Это был ещё не вопрос. - процедил Реберлиус и пронзил шоккера гневным взглядом.
        - Но как же? - растерялся шоккер. - Вы же сами спросили, нельзя ли спросить, так и я ответил!
        - Я… - оторопело выдохнул Великий Маг, а затем быстро приблизился и остановился напротив бывшего некроманта.
        - Понравился ли вам наш город? - спросил он.
        Мор коротко кивнул.
        - Пожалуй. Светло, чисто. Много торговых лавок.
        - А каково ваше впечатление от моей Башни?
        - Высокая. - оценил Мор и спокойно добавил: - Жалко, у меня такой нет.
        Лицо Великого Мага на какие-то пару мгновений стало растерянным. Кашлянув, он отошёл от друзей и прошёлся по комнате, завершив своё неторопливое движение напротив окна.
        - Продолжим. - деловым тоном сказал он. - Наш мир в опасности и сохранить его в целости сможете только вы. И потому вам даруется возможность чувствовать перспективы и отделять требуемое от обыкновенного. А теперь - в путь!
        - А куда? - бесхитростно удивился Орф. - Далеко? И что мы там должны сделать?
        - Сразиться с Вечностью.
        - ЧТО?! - вопрос был задан совсем тихо, но всеми одновременно, а потому прозвучал чётко и был хорошо слышен по всей комнате. Великий Маг, впрочем, на него внимания не обратил.
        - Я поделюсь с вами теми знаниями, что у меня есть. - сообщил он. - И укажу местонахождение предмета, который поможет вам в ваших поисках. - подойдя к столу, маг развернул на нём огромную карту, накрывшую всю столешницу целиком и свалившуюся на пол с противоположного от него края.
        - Вот. - прозвучал уверенный голос. - Здесь находится то место, где окончил свой путь Хонбир Путешественник, великий исследователь и картограф. Именно там сейчас должен оставаться его дневник, из которого вы узнаете местонахождение Обители Вечности. А теперь - не медлите! Великая тень нависает над всеми нами и не будет никому ни покоя, ни радости, пока не получит мир из ваших рук избавления!
        Друзья внезапно оказались на площадке перед дверью, а сама дверь при этом моментально захлопнулась.
        «Дах!» - глухой звук разнёсся по площадке и переродился в эхо, заметавшееся по пролётам лестницы.
        Орф Барсумкин ошарашенно посмотрел на своих друзей.
        - Вы что-нибудь поняли?
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ НАЧАЛИ ПЕРВЫЙ ЭТАП ОСНОВНОГО ЗАДАНИЯ И ВСТАЛИ НА ПУТЬ ДОСТИЖЕНИЯ ГЛОБАЛЬНОЙ ЦЕЛИ.
        ЦЕЛЬ: УЗНАТЬ МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ ОБИТЕЛИ ВЕЧНОСТИ.
        ЗАДАНИЕ: НАЙТИ ДНЕВНИК ЛЕГЕНДАРНОГО ХОНБИРА ПУТЕШЕСТВЕННИКА.
        ПРИМЕЧАНИЕ: ОТМЕТКА ОБЛАСТИ РАСПОЛОЖЕНИЯ ДНЕВНИКА ИМЕЕТСЯ НА ВАШЕЙ КАРТЕ!
        УДАЧИ!
        ПОДСКАЗКА 2: ДАННОЕ ЗАДАНИЕ РЕКОМЕНДУЕТСЯ ВЫПОЛНЯТЬ В ГРУППЕ!
        Компания игроков переглянулась, а Рок раздражённо вздохнул.
        - Прекрасно. - протянул он. - Просто прекрасно.
        Глава 6. Пещера пустотных гоблинов
        - И всё-таки. - упрямо покачал головой Рок. - Как вы себе представляете сражение с вечностью? Это же бред! Наверняка тут какая-то метафора!
        - Не обязательно. - сказал Холод. - Не забывай, что в игре есть свои условности, так что столкнуться мы можем с чем угодно. Хоть со стенкой, на которой будет написана эта самая "вечность", и которую нам нужно будет чем-нибудь раздолбать.
        - Мне нравится. - быстро сказал Орф. - Я "за".
        - Не волнуйся, Орф, нашего мнения об этом никто не спрашивает.
        Выйдя на площадь, друзья неторопливо двинулись через заполонившую её толпу игроков. Рок, открывший игровой чат, усмехнулся.
        - А чат с первого дня и не изменился. Всё такая же ругань, болтовня и истерики.
        - Так это нормально. - сказал Холод и тут же поправился. - Вернее, это НЕ нормально, но для таких игр вполне естественно. - нажав мысленным усилием соответствующий значок, маг тоже пробежался глазами по быстро ползущим строчкам.
        - Кто на приёме был, расскажите, что там дают!
        - Таким, как ты, великий маг не даёт!
        - Прекра-ааати-иииите-ееее рас рас Не засоряйте мне чат
        - Кто там чат бедному чудику засоряет? Эй, малышня, ты чья?
        - Он вечность убить просит! Что за фигня?!
        - Что??
        - Продам огород за городом и волчью шкуру! С дырами!
        - Эй, кто там вечностью убился? Отсыплешь немного своему другу?!
        - Парни, это не шутка, всё серьёзно! Маг выдаёт квест убить вечность!
        - Чего-оо?! Я в этой игре целую вечность убивать должен??
        - Так вечность убивать или убивать вечность? Что за фигня?!
        - Ищу группу в канализацию!
        - Как вы оба это читаете? - удивился Ланс. - Я туда периодически заглядываю, на секунду, так там кроме пустой болтовни ничего нет! Плюс…
        - Стоп! - сказал Холод. - Всем открыть чат! Это важно!
        - А что там?
        - Смотри сам, тут так не объяснишь…
        - Да я серьёзно, блин! Говорю ж вам, там тролль!
        - Такой же толстый, как ты?
        - Ищу пати в канализацию!
        - Да смойся ты уже! В прямом смысле!!
        - Кааа-аапец! В башне этого мага - тролль!! Одного стражника уже завалил!
        - Там что, серьёзно тролль? Где квест брать?
        - Как тролля-то зовут? Не вечностью, нет? Может, это его убивать надо?
        - Валите все от входа! Он на нас агрится, у нас уровни меньше!
        Прочитав очередное сообщение, друзья оглянулись и увидели, что на длинных лестницах и у самого входа в Башню возникает суетливое движение. Игроки вокруг них гомонили всё громче - кто-то пытался собрать рейд на Тролля - Босса Башни, а кто-то - выяснить, где получить задание на его ликвидацию.
        - Слушайте парни, а этот тролль, случайно, не наш? - тихо спросил Ланс.
        - Нет! - зашипел шоккер и оскалился. - Мы мирные игроки и троллей за собой не таскаем!
        - Согласен!
        - Пойдёмте-ка отсюда. - решил Рок. - А то вдруг этот маг как-то учует содержимое Орфовской сумки - будет нам тогда ситуация…
        По дороге к дому друзья увидели в чате сообщение о том, что тролль обезврежен - королевские гвардейцы опомнились и скрутили нарушителя толстыми цепями. Но несколько десятков самонадеянных игроков в Чистилище тот отправил.
        - Орф! - позвал товарища Мор. - Может, оставишь тот шар в своей комнате, а? Или к Лансу в сундук положи, если боишься, что потеряется. А то выскочит тролль перед нами в самый неудобный момент - и что будем делать? Гвардейцев среди нас нет!
        - Не хочу я его нигде оставлять. - помотал головой Орф. - Это же артефакт какой-то, и наверняка очень дорогой. Вдруг пригодится!
        - Так ведь мы тебе его не выбрасывать предлагаем! - поддержал Мора Рок. - А всего лишь положить дома.
        - И что тогда будет? - скептически спросил Орф. - Голодный тролль у Орфа на чердаке, да?
        - Гм…
        - А ведь правда! - Холод фыркнул и рассмеялся. - Если он этот шар дома оставит, то тролль где-нибудь у нас и появится! Чёрт! Я уже собирался вас поддержать…
        - Можно попробовать положить его в…
        - Стоп! Смотрите!
        Друзья проследили за жестом Орфа и увидели, что в окна их дома пытается заглянуть какой-то человек. Худощавый и одетый в потёртую накидку, тот скрывал своё лицо под капюшоном и с любопытством таращился внутрь комнат.
        - Это ещё что за кадр? - спросил Ланс.
        - Это местный. - сказал Мор. - Имени над головой у него нет.
        Человек тем временем повернул голову и увидел друзей, после чего вздрогнул и, поняв, что его рассматривают, бросился бежать. Через несколько мгновений он скрылся за углом дома на перекрёстке.
        - Прекрасно. - покачал головой Рок. - Просто замечательно! У нашего дома теперь и соглядатаи будут дежурить!
        Холод посмотрел на товарища.
        - Соглядатаи? Думаешь, это маг из Башни кого-то прислал?
        - А больше некому! Видел, как он на Мора смотрел? Узнал же ведь что-то, зараза обидчивая…
        Ланс улыбнулся.
        - И ты был бы таким обидчивым, если бы над тобой половина города насмехалась. Хотя волосы у него, к слову, и правда как у настоящей Рапунцель.
        Зайдя в дом, друзья взяли стулья и расселись вокруг единственного стола в своей гостиной.
        - Появятся деньги. - сказал Ланс. - И надо будет разной мебели прикупить. Диван какой-нибудь, пару кресел…
        - Это потом. - не согласился Рок. - Для начала давайте обсудим, что будем делать с поручением мага.
        - Ты снова про Вечность?
        Рок отмахнулся.
        - Чёрт с ней, с Вечностью. Сейчас у нас задание отыскать дневник какого-то путешественника, и я думаю, что начинать следует именно с него.
        - Есть предложения?
        - Есть. - кивнул Рок. - Но сначала скажите - кто-нибудь понял, что маг говорил про новые возможности?
        - Возможности? - переспросил Ланс. - А, ты про эту чепуху насчёт перспектив! Нет. Я вообще не понял, к чему он это сказал.
        - И странно, что после этого он выдал точные координаты дневника. - добавил Холод. - А то описал бы местность так же размыто и…
        Несколько секунд было тихо.
        - И? - поднял брови Рок. - Ты договаривай уже, чт…
        - Карта! - сказал Холод. - Откройте Карту, быстро!
        Друзья открыли свои Карты и принялись рассматривать схему города.
        - Ну и что? - спросил Орф и тут же запнулся. - Ого!
        Выяснилось, что на Карте появилось множество новых обозначений, отображение которых настраивалось соответствующим активирующимся значком.
        - «Активируемая индикация наличия первостепенных заданий», - прочитал описание новой опции Рок. - Ничего себе! Вот это да…
        - Не ожидал. - кивнул Холод. - Хотя решение довольно странное. Это же настоящая подсказка!
        - Но зато посмотрите, сколько здесь этих заданий!
        Значков на карте было действительно много - причём большая их часть располагалась на ещё не исследованной территории.
        Друзья принялись обсуждать появившиеся обозначения и решать, стоит ли пытаться добраться до тех, которые располагались относительно близко. Победу в итоге одержал Холод, поддержавший предложение Рока искать дневник.
        - Это ведь Глобальное Задание. - сказал он. - Или как оно там ещё называется… Что может быть важнее его?
        Сборы в дорогу много времени не отняли.
        - Зелий лечения, жалко, нет. - сказал Рок. - Надо было закупиться, а я не подумал.
        - А в чём проблема? - удивился Орф. - Мелкие флаконы стоят по пятьдесят медяков. На них у нас ещё хватит, особенно если всего по четыре штуки на каждого. Попросим сейчас Ланса и он сходит.
        - А почему не ты? - прищурился Ланс.
        - А у меня ещё Умения не изучены!
        Мор с Роком расхохотались.
        - Хорошая отговорка, Орф, молодец.
        - Что у тебя там с музыкальным навыком, кстати? - спросил улыбающийся Холод. - Показывать будешь, нет?
        - «Восстанавливающий марш»! - сказал шоккер и активировал книгу Умения, которая вспыхнула и рассыпалась невесомым пеплом. - О! Хорошо пошло!
        - А что раньше-то не изучил? Ещё при покупке?
        - Сам не знаю. - сказал Орф и извлёк приобретённый мелотон. - Ну, сейчас попробую…
        В комнате зазвучала неторопливая, но при этом задорная мелодия. Несколько аккордов повторялись «по кругу», вызывая приятное покалывание в подушечках пальцев.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ВОССТАНОВЛЕНИЕ ЧУВСТВ".
        ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ, МАНА И ВЫНОСЛИВОСТЬ ВОССТАНАВЛИВАЮТСЯ БЫСТРЕЕ ОБЫЧНОГО.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 10 МИНУТ…
        - Эффект не сильный. - задумчиво протянул Ланс. - Он мне полное здоровье минут десять будет восстанавливать.
        Но наигрывающий новый мотив шоккер не смутился.
        - Это ты сейчас так говоришь. - сказал он. - А вот когда запас зелий закончится…
        - Кстати, о зельях. - перебил его Мор и посмотрел на копейщика. - Ланс. Идём?
        - Пошли. - кивнул тот, и они оба вышли на улицу.
        - Ну, что же… - протянул Рок. - Ждём их возвращения - и вперёд! Орф, исполни лучше то, что ты наигрывал в музыкальной лавке. Мне понравилось.
        - Легко.

* * *
        Окрестности города выглядели всё так же. С тем, конечно, отличием, что количество игроков многократно возросло и друзья замечали на себе любопытные взгляды.
        - Нас скоро уже в лицо узнавать начнут. - сказал Рок. - У меня такое ощущение, что шоккер в этом городе только один!
        - Один, конечно. - важно согласился Орф. - И это я!
        - Смотри, не лопни от важности, шарообразный!
        - Да я тебя!!
        Через некоторое время распаханные поля закончились и из небольших рощиц по сторонам дороги стали доноситься воинственные выкрики.
        - Охотится народ. - сказал Ланс, читая чью-то переписку в игровом чате. - Пишут, что тут какие-то олени водятся, с кроликами - вот их сейчас массово и забивают. Кроликов можно бить в одиночку, а оленей уже лучше в группе - здоровья много и бодаются больно.
        - А что по опыту? - спросил Холод и тоже открыл чат. - Я вот думаю - может, нам задержаться? Третий уровень - это немного. Набить бы хотя бы пятый.
        - Давайте попробуем. - согласился Рок. - Почему нет?
        Орф тут же приостановился и достал мелотон, начав наигрывать восстанавливающий марш.
        - Вперёд и с песней!
        Следующая пара часов пролетела незаметно. Друзья носились между деревьями и атаковали кроликов, некоторые из которых проявляли неожиданную агрессивность. Рок и Ланс в итоге получили небольшие ранения и Мор оттачивал на них свои целительные способности. А затем произошёл небольшой казус…
        Мор пытался поднять характеристики сражающегося Рока своим световым лучом, но луч внезапно принял зеленоватый оттенок и Мор едва успел прервать Умение, уведя поток непонятной энергии в землю. Однако перед тем, как истончиться и окончательно иссякнуть, тот успел окатить израненного кролика с головы до кончика хвоста. И несколько мгновений спустя зверёк превратился в нечто весьма неприятное.
        - "Чумной зверь из подземного царства", - прочитал Ланс новое имя увеличившегося в размерах ушастика. - "Имеет ядовитый укус и Ауру Заражения. Уровень 5".
        Видоизменённый кролик сипло зашипел и бросился на удивлённого Рока, чья полоса здоровья немедленно приобрела зеленоватый оттенок.
        - Рок! Беги!!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ПОМУТНЕНИЕ".
        НА ВАС ВОЗДЕЙСТВОВАЛА АУРА ЗАРАЖЕНИЯ СУЩЕСТВА ИЗ ПОДЗЕМНОГО ЦАРСТВА. ВОССТАНОВЛЕНИЕ РЕСУРСОВ ЗАБЛОКИРОВАНО. ВЫ ПОСТЕПЕННО ТЕРЯЕТЕ ЗДОРОВЬЕ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 5 МИНУТ…
        - Мор! С-скотина!!
        - Все назад!
        В обезображенного кролика ударил ледяной луч, замедляя его и сковывая тонкой ледяной коркой. Полоса здоровья небольшого монстра дрогнула и принялась уменьшаться.
        - Бей!
        В воздухе просвистело копьё и вонзилось прямо в кролика, отняв почти половину очков здоровья. Замелькали метко пущенные арбалетные болты. Затем между деревьями пронеслась окутанная ореолом электрических разрядов птичка и с размаху ударила кролика куда-то в спину.
        - Навались! Рок! Сбоку его обойди! Сзади!
        Холод сковал кролика ледяными оковами и обстреливал ледяными стрелами, а Орф не переставая осыпал обычными и замедляющими болтами из арбалета. Грозовая птичка Мора клевала чумного зверя и стегала тонкими молниями. И чумной зверёк пал.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ЗОНА ДОСТУПНЫХ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ УМЕНИЙ РАСШИРИЛАСЬ!
        - Ну наконец-то! - устало пробормотал Холод. - Пятый! Уфф…
        - Вовремя этот поганец загнулся. - прокомментировал гибель противника Орф. - У меня как раз выносливость и мана закончились! Да и болты…
        - Я тоже почти на нуле. - кивнул Холод. - Но, главное, справились.
        - Очки распределяем сразу?
        - Конечно! Это ведь прямое увеличение урона и ресурсов! Не знаю даже, почему мы раньше столько тянули.
        - Так мы ведь с городом и игрой разбирались. - пожал плечами Ланс. - Что там у них, где, всякое такое. Там оно особо не требовалось…
        Рок тихо фыркнул.
        - Ну да. Крысюки тебя бы сейчас поддержали.
        - Эй, их нашествие - это чистая случайность!
        - Ну, конечно.
        Открыв свои характеристики, друзья принялись тратить полученные очки. Рок и Ланс поступили одинаково, повысив Силу и Выносливость, Холод всё вложил в Интеллект, Мор - в Интеллект, Мудрость и Образованность, а Орф потратился на Силу, Ловкость, Выносливость и Образованность.
        - Твоя Образованность тебя не спасёт. - сказал ему Холод, когда Орф поделился с товарищами своим выбором. - Вот встретится тебе серьёзный противник - и что ты будешь с ним делать? Расскажешь про теорию относительности?
        - А что такое теория относительности?
        - Не помню. - дёрнул плечом маг. - Но где-то что-то такое было.
        Друзья покинули лес с норами длинноухих грызунов и двигались короткой дорогой через густые перелески, срезая путь до торгового тракта.
        - Вот я и говорю, - продолжал убеждать шоккера Холод. - Что подобное распределение нерационально.
        - Чушь. - возразил Орф. - В игре все играют так, как им захочется - скажешь, не так? Конечно, везде есть наиболее выгодные и практичные решения, но быть одним из армии клонов я не хочу. Ты дополнительные характеристики и пассивные Умения вообще смотрел? У меня за счёт Образованности даже обычная картография свой бонус имеет. Открой свою Карту и максимально приблизь - есть какие-нибудь подписи там, где мы только что были? А?
        - Гм… - задумался Холод и принялся смотреть куда-то в пространство. - Нет. Только общее название для окрестных лесов - "Окраинное Светолесье".
        - Вот. - кивнул довольный Орф. - А у меня вдобавок к этому мелкий рисунок и подпись: "Кроличьи поляны". Полезно?
        - Полезно. - согласился маг, но тут же скептично заметил: - Но карту с такими обозначениями наверняка продаст один из торговцев, а вот с…
        - Ну, какой же ты! - воскликнул Орф и с досады разрядил арбалет, выстрелив в один из травяных холмиков под деревьями впереди.
        - Последний болт. - пояснил он своё расточительство. - Говорят, с одной стрелой таскаться - плохая примета.
        - Оо-оо-ооуу-у….
        Подстреленный травяной холм внезапно зашевелился и медленно заворочался. Послышался низкий рык и утробное ворчание. Друзья остановились как вкопанные.
        - Стрелять куда попало - вот тебе настоящая плохая примета! - прошипел Ланс, доставая оружие и все остальные тут же вышли из ступора, начав приготовления к бою. Орф быстро отыграл короткую мелодию Восстанавливающего Марша, а Мор наложил на всех Усиление и призвал свою Громовую Птицу.
        Холм же неуклюже развернулся и оказался здоровенным медведем. Трава и колючие кустарники настолько густо запутались в его лохматой шкуре, что сделали зверя похожим на какую-то подземную тварь.
        ПОДКУСТОВНЫЙ МЕДВЕДЕНЬ.
        ГРОЗНЫЙ ЗВЕРЬ ИЗ ДАЛЬНЕГО ЛЕСА.
        УРОВЕНЬ 8.
        - Ни у кого запасных болтов не завалялось? - с надеждой поинтересовался Орф, а медведень заревел и тяжело побежал в его сторону.
        - О-оорф!!
        Но шоккер уже и сам оценил опасность, использовав Ускорение и помчавшись прочь так, словно за ним гнались все армии Невериума вместе взятые. Медведень не раздумывая побежал за ним.
        - Холод! - рявкнул Рок. - Мана восстановилась? Сможешь заморозить этого гада?
        - Не полностью! - ответил маг и тут же добавил: - Смогу.
        Заклятие сорвалось с его пальцев и ударило в набирающего скорость зверя.
        ОТРАЖЕНИЕ!
        ВАША АТАКА НЕ УДАЛАСЬ И БЫЛА ОТБИТА.
        - Что за чёрт? - возмутился Холод, крутанув посохом и посылая в противника Ледяной поток. Серебристый луч ударил в грязную тушу с глухим звуком, а медведень вздрогнул и стал замедляться. Растительность на его шкуре покрылась инеем, а шкала здоровья медленно поползла вниз.
        - Ла-ааанс!
        Разбежавшийся копейщик высоко подпрыгнул и, совершив небольшой полёт, упал на широкую спину медведня, погрузив своё копьё в его тушу. Здоровье зверя сократилось на треть, а сам он вздрогнул и тут же споткнулся, повалившись вперёд и зарывшись мордой в густую траву. Ланс при этом не удержался и улетел в сторону, чудом не угодив в корявое дерево.
        - Ланс! - взмахнув мечом, Рок подскочил к медведню и полоснул мечом по его боку. - Оружие! Быстрее!! Забери копьё, пока он ещё оглушён!
        Вскочив на ноги, Ланс бросился к зверю, но тот уже приходил в себя и встретил воина взмахом когтистой лапы. Здоровье монстра опустилось чуть ниже половины и продолжало снижаться, хотя и медленно. Глаза его наливались кровью. Послышался утробный угрожающий рык. Рок с силой опустил меч на голову медведня, но Ошеломление не сработало, а ответный удар едва не вырвал оружие из рук Рока.
        Внезапно медведь поднялся на задние лапы и словно раздулся, а зрачки его злобных глаз засветились алым светом. Шкала здоровья рывком наполнилась, вновь обретя приятный глазу зелёный цвет.
        - Это Ярость! - закричал Холод, бросаясь в медведня ледяными стрелами. - Он в ярости! Отходите!
        Пасть зверя распахнулась, и он издал оглушающий рёв, от которого начали подгибаться ноги. Однако в этот момент в воздухе что-то сверкнуло, и зверь заткнулся, странно хрюкнув и взмахнув лапами.
        - Отлично, Мор! - воскликнул Рок, заметивший, как громовая птичка юркнула прямо в глотку медведня, начав жалить его небольшими молниями изнутри.
        Подняв голову, медведь принялся мотать ей из стороны в сторону, а затем внезапно подпрыгнул на одном месте. Земля вздрогнула, а небольшая ударная волна, разошедшаяся по её поверхности, заставила Рока, Ланса и Холода повалиться на землю.
        - Скотина!
        В следующий момент произошло кое-что неожиданное - на голову медведня свалился Орф. С громким криком он упал откуда-то сверху и вогнал свои кинжалы в полыхающие глаза неуклюжего монстра.
        - Критануло-ооооо! - восторженно заорал Орф.
        - Ра-аааа-ооо-ооооа-аа! - заревел ослеплённый медведень.
        Резкое движение головы зверя отправило шоккера кувыркаться по траве между деревьев, а сам медведень от этого закачался и рухнул на спину. Рёв его на мгновение стих, а затем продолжился неожиданно диким визгом. Из груди монстра показалось остриё копья, которое Ланс так и не успел выдернуть из его туши.
        Шкала здоровья медведня рухнула вниз, окрасившись рубиновым цветом, и замигала в районе десяти процентов от изначального уровня.
        - Это наш шанс… - пробормотал Рок и сразу же закричал: - Бьё-ооооом!! Добиваем его, быстро! Пока он снова не подлечился!
        В бока переворачивающегося зверя ударили ледяные стрелы Холода, меч Рока и ещё камни, которыми бросался из кустов неунывающий шоккер.
        Медведень подох. Его ник окрасился серым, а туша начала медленно бледнеть, чтобы через несколько минут осыпаться лёгким пеплом.
        - Ого! - воскликнул Холод, оценивая количество полученного опыта. - Почти половина до шестого уровня!
        - Но прочность копья уменьшилась. - пожаловался Ланс, также изучающий системные сообщения. - Чинить придётся.
        - Не страшно!
        Других неожиданностей на пути к торговому тракту не оказалось. Забрав выпавшие из медведня трофеи - шкуру, зубы, когти и эльфийский колчан для стрел - друзья продолжили свой путь, беспрепятственно добравшись до широкой и удобной дороги.
        Вскоре на их пути показалась небольшая деревенька Реббе, рядом с воротами которой имелась телепортационная площадка. Вокруг неё толпились игроки и разгуливали некоторые местные жители.
        - Отлично! - обрадовался Ланс. - Хотя бы обратная дорога будет короче!
        Зайдя к местному торговцу, друзья продали собранные трофеи, получив за всё сразу шестьдесят четыре серебряные монеты.
        - Обули нас. - сказал усмехающийся Холод, как только компания покинула торговую лавку. - И я даже знать не хочу, на сколько именно.
        - А куда деваться? Не таскать же с собой всё это барахло целую вечность!
        - Да и торговец нормальный. - поддержал Ланса немногословный Мор. - Не думаю, что в столичных магазинах предложили бы больше.
        И друзья продолжили путь к пещерам, попутно отмахнувшись от нескольких предложений присоединиться к какой-то там замечательной группе.
        - Судя по карте, через час мы будем на нужном месте. - сказал Рок. - Но путь, однако, совсем не близкий. На бумаге оно как-то поменьше смотрелось.
        - Повезло, что тут телепорт есть. - сказал Ланс. - И что он тут почти бесплатный.
        - Бесплатный! - тихо фыркнул Орф. - По пятьдесят медяков!
        - Ты эту сумму на кроликах за десять, максимум пятнадцать минут набить можешь, Орф!
        - Не важно! Я просто говорю, что…
        Так, коротая время за разговорами, они и шли, остановившись лишь тогда, когда на ведущей вдаль дороге показалась небольшая толпа игроков.
        - Кто это там собрался? - задумался вслух Орф. - Ха! Там ещё и башня какая-то. Интересно, а… - открыв Карту, шоккер воскликнул: - Да! Есть!
        - Что «есть», Орф?
        - А во-он та башня, у которой игроки стоят. - ответил шоккер. - Она у нас на карте отмечена. Глядите - так и называется - «Одинокая башня».
        Приблизившись к башне, друзья убедились, что поблизости от неё действительно не имеется никаких построек, а игроки не расходятся потому, что ждут того, кто предпримет попытку забраться в башню. Входа у той не было и единственный путь внутрь лежал через находящееся под самой крышей гостеприимно распахнутое окно.
        - Не. - коротко фыркнул шоккер, задирая голову и рассматривая ровную кладку стены башни. - Такое без меня. Это вам не на дерево рядом с медведем забраться, да по ветке проползти - тут без специальных навыков делать нечего.
        - А что внутри? - спросил Ланс у стоящих поблизости игроков. - Никто не знает?
        - Нет. - покачал головой высокий орк. - В этом и смысл! Я вот уже три раза узнать пробовал, но потом надоело. При падении почти все жизни теряешь. Сиди потом, жди пока они восстанавливаются.
        - Но вы же всё равно ничего не делаете. - сказал Мор.
        Орк подпрыгнул.
        - А! Ты ещё откуда взялся?!
        Хмыкнув, Мор развернулся и отошёл в сторону.
        - А ну-ка - расступись!
        Обернувшись, друзья увидели, как с тракта сворачивают несколько всадников на приземистых лошадях.
        - Мы вернулись! - крикнул тот, что требовал расступиться. - Сейчас будет настоящее покорение башни!
        Игроки загомонили. Кто-то пренебрежительно засмеялся, а кто-то с любопытством подошёл поближе. Приехавшие игроки - два человека и один эльф - спешились и принялись доставать из своих рюкзаков деревянные части, из которых один из них тут же принялся что-то мастерить.
        - Арбалет. - догадался Мор.
        И это действительно был арбалет. Толстые металлические дуги и усиленная конструкция позволяли ему стрелять не только специальными стрелами, но и грубо выкованным осадным крюком. Завершив сборку оружия и последующие приготовления, игрок выдохнул и, подняв арбалет, прицелился. Звякнула тетива и крюк с привязанной к нему верёвкой описал дугу, закончив свой полёт где-то в комнате башни.
        - Да-ааааа!!!
        - Ее-ееееесть!
        Толпа вокруг разразилась радостными криками.
        - Забирайтесь уже! - закричал кто-то. - Давайте!
        - Спокойствие! - подозрительно посматривающие по сторонам люди из троицы покорителей башен натянули верёвку, а их товарищ эльф ухватился за неё и неторопливо полез наверх. Вот он добрался до середины башни, потом до её верхней трети…
        А потом на стенах вокруг окна вспыхнули странные символы и верёвка, за которую держался эльф, вспыхнула и моментально исчезла. Собравшиеся вокруг игроки охнули, а неудавшийся альпинист с недоумённым криком полетел вниз.
        - Фиг там! - раздражённо бросил тот орк, который не забрался в башню с третьего раза. - Не пустит оно никого с верёвками-то. Только руками!
        - Нечестно! - звучали вокруг разочарованные крики. - Как так?! Он же почти залез!
        - Неправильная какая-то башня! И магия у неё тоже неправильная!
        - Пойдёмте-ка дальше. - обратился к товарищам Рок. - А то мы тут только зря время теряем…
        По пути от башни до пещер выяснилось, что Орф откопал во вкладках окна с игровой Картой некие Путевые Заметки, представляющие собой некую разновидность справочника, где приводилась информация по игровым местам и особенностям монстров.
        - Провалы, - принялся читать вслух Орф. - Не имеющие чётких границ и очертаний разрывы пространства, уводящие, согласно трактатам Древних, куда-то на территорию Хаоса и Пустоты. Нередко служат вратами для существ с другой стороны, пользующихся ими для проникновения в наш мир. М-мм… Тут ещё есть примечания, но они почему-то скрыты.
        - Погоди, Орф. Как это относится к нашим пещерам?
        - А, да! - спохватился шоккер. - Это же самое главное! Там находится одно из обиталищ пустотных гоблинов.
        Холод нахмурился.
        - Кого?
        - Пустотных гоблинов. - ответил шоккер и прочитал: - Пустотные гоблины - это несчастные изгнанники из племени гоблинов, попавшие под влияние Пустоты. Их тела были насильственно изменены, а разум - исковеркан и порабощён тенями из другого мира.
        - И зачем мы туда прёмся со своими пятыми уровнями? - спросил Ланс. - Звучит так, что я лучше к той башне вернусь, записываться в очередь из скалолазов.
        - А кто сказал, что они особенно сильные? - удивился Рок. - Мы же не знаем, какие там уровни!
        - Можно было бы спросить в чате! Не одни же бараны там сидят - хоть кто-нибудь бы, да ответил!
        - Не кипятись, Ланс. - поддержал Рока Холод. - Я думаю, лучше всё увидеть своими глазами. Да и осмотреться в любом случае не помешает…
        У входа в пещеры было людно.
        Взглядам друзей открылся небольшой холм с широкой расселиной, уходящей куда-то вниз и в сторону. В каменном полу были вырублены широкие ступени. У входа стояло или сидело множество игроков - многие были заняты поиском группы или игроков с конкретными классами; кто-то мастерил и продавал факелы; кто-то занимался починкой своих доспехов.
        - Группа вниз! Группа вниз! Есть два места, нужны «танки»!
        - Эй, Брод! Давай к нам в группу! Пойдём вниз!
        - Иди к чёрту! Я только что оттуда и возвращаться не собираюсь!
        - Продам гоблинский фонарь! Повторяю - гоблинский фонарь!
        К игроку с фонарём тут же устремились покупатели из разных групп, устроившие перепалку с постоянным повышением цен. Осмотрев окрестности пещеры, Рок задумчиво повернулся к своим друзьям.
        - Что скажете? Сунемся вниз так или попробуем добрать несколько человек?
        - Я бы добрал.
        - Я тоже.
        - Тогда так и делаем. Стандартная группа здесь сколько игроков? Девять?
        - Семь.
        - Всего семь? - Рок поморщился. - Как-то мало.
        - Нам нужен правильный Жрец. - сказал Мор. - До тех пор, пока с меня не спадёт проклятие, вреда будет получаться больше, чем пользы.
        - Ещё четырнадцать уровней!
        - Я помню, Ланс. Но какие у меня варианты?
        - Значит, нам нужны лекарь и воин ближнего боя с хорошей защитой. - решил Холод. - Хил и Танк. Ну, что же - давайте искать.
        Поиски недостающих людей не затянулись - друзья едва успели устроиться рядом с холмом, как к ним подошли двое игроков и поинтересовались, не собираются ли они идти вниз.
        - Мы туда уже четыре раза спускались. - сказал один из игроков, гном Бонбер с большим мечом и широким щитом. - Но пройти дальше второго яруса нереально - никто никого не слушает, все хотят урвать что-то для себя. Дохнут быстрее, чем до трофеев дотягиваются. Да и гоблины сильные - если больше, чем две штуки за один раз попалось - хана.
        - А место возрождения где-то здесь находится, да? - спросил Орф.
        - Да тут же. - ответил второй игрок - человек с жреческим посохом и именем Поллоз. - Как раз перед воротами на первый ярус. Увидите.
        - А гоблины тут которого уровня? - спросил Рок.
        - От шестого и до одиннадцатого. - ответил гном. - Как повезёт. Но в целом на первом уровне только "шестёрки".
        - Ну так мы что - идём? - спросил Поллоз. - Берёте нас в свою группу?
        Рок кивнул.
        - Да. Принимайте приглашение и пошли.
        Через несколько минут друзья уже спускались по каменным ступеням, уводящим в тёмную глубину Пещеры пустотных гоблинов.
        Глава 7. Ружья войны
        ЛИЧНЫЙ КАБИНЕТ ВЕЛИКОГО МАГА
        - Это издевательство!
        - Д-да, Вашество!
        - Неслыханная самонадеянность! Невероятная наглость!
        - Д-да, Вашество!
        - Он что, настолько глуп, что не понимает, кто я такой?!
        - Да, Вашество!
        - Или он считает меня бездарным глупцом?
        - Да, Вашество!
        Последовало секундное молчание, после чего горящий взгляд Реберлиуса упёрся в растерянного помощника.
        - Что «да»?!!
        Тучный помощник побледнел и колени у него подогнулись.
        - Я-я… Вашест… о-он… бе… б-б-б…
        - Безумец? - великий маг отвернулся от помощника, явно разговаривая с самим собой. - Что же, я могу допустить и такое. Но как мог безумец узнать, что я с детства ненавижу этих поганых троллей?! Как?! Да ещё призвать одного из них буквально у меня на пороге!! Немыслимо!
        Вспотевший толстячок вытаращил глаза и на всякий случай кивнул.
        - Однако, - продолжал рассуждать маг. - Мне всё ещё неизвестна его личность… Таппок!
        Толстячок подскочил на месте.
        - Здесь, Вашество!
        - Тот странный маг, которому понравилась моя Башня - он вообще кто?
        - Герой, Вашество. В-входит в число тех, к-кого призвали защищать м-мир.
        Великий маг задумался.
        - Гм… А ведь описание ему подходит. Во-первых - маг, во-вторых - короткие седые волосы… Которые, правда, скорее серые, но… Гм. Он это или не он? Таппок?
        - Не могу знать, Вашество. - пожал плечами помощник. - Но Героев с такой внешностью и средним ростом совсем немного.
        - Н-да. - Великий Маг с сомнением потёр подбородок. Синие глаза буравили каменную стену напротив кресла. - Как его, говоришь, зовут?
        - Мор, Вашество.
        - Мор? - Реберлиус поморщился. - За что ж его родители-то так невзлюбили, а? Таппок? Или это он их… Ладно, не важно. - собрав пальцы в кулак, маг пристукнул им по широкому подлокотнику. - Если то возмутительное прозвище мне дал именно он, то я проучу его как следует, невзирая на то, что он из героев. Но я должен быть уверен! Таппок!
        - Всегда здесь!
        - Бегом в Хранилище. Принесёшь мне капсулу с Фантомом номер четыре.
        - Но, Вашество! Он же ведь непослушный!
        Маг устало взглянул на своего помощника.
        - В этой Башне, Таппок, есть только одно непослушное существо - и это ты. А ну живо в Хранилище!
        Входная дверь гулко хлопнула и из-за неё послышался дробный топот спешащего толстяка.
        - Непослушный… - пробормотал Реберлиус, откидываясь на спинку кресла. - Что ж… Пожалуй. Зато это самый исполнительный мелкий демон из всех, что мне удалось призвать. Ха! Посмотрим, что он сможет выяснить про этого Мора…
        …ПОЗЖЕ, ПОД СВОДАМИ ПЕЩЕРЫ ПУСТОТНЫХ ГОБЛИНОВ
        - Свинство какое-то…
        - Зажигай его, зажигай!
        Друзья находились на втором ярусе пещеры. Первый был уже пройден и представлял собой классический лабиринт из переплетающихся коридоров, запутанная схема которых медленно прорисовывалась на Карте Орфа. Пустотные гоблины оказались весьма неприятными, но вовсе не непобедимыми противниками, а единственное, что вызывало растущее раздражение - это вездесущая темнота.
        - Надо было ночное зрение получить, прежде чем сюда лезть. - ворчал Холод. - Или подсветку какую-нибудь магическую…
        Второй ярус начался с огромного зала, неровный пол которого был по щиколотки залит водой. С далёкого потолка то и дело падали крупные холодные капли - и каждая из таких капель при попадании тушила факела за доли секунды.
        Фш-шш-ш-шшшш!
        - Ещё один!
        - Тьфу! Да прикрывайте вы их уже чем-нибудь! Щитами что ли, я даже не знаю…
        "Теперь понятно, почему гоблинские фонари такие востребованные. - подумал Рок, помогая товарищам зажечь погасший факел. - Они просто закрытые."
        - Может, ускоримся? - предложил Поллоз. - Не хотелось бы остаться без света в таком месте!
        - Спокойно, Пол. - сказал Боббер. - Даже если останемся - пять минут подождём и попросим огня у другой группы. Делов-то…
        - Да не люблю я, Боб, такие места.
        - О. - буркнул вполголоса Орф. - Как я тебя понимаю!
        Ускорив шаг, компания беспрепятственно прошла через весь зал, оказавшийся сильно вытянутым, и встретила несколько человек, оставшихся от другой группы. Игроки возвращались на поверхность, попутно осматривая зал в поисках Места Отдыха. Такие "места" были разбросаны по всей пещере и представляли собой небольшие пятачки сухого пространства, с разведённым посередине маленьким костерком. У каждого костерка можно было восстановить здоровье и другие ресурсы, а также починить экипировку и отдохнуть. Вдобавок к этому любой отважившийся сунуть руку в центр костерка мгновенно превращался в пепел, оказываясь у выхода из пещеры.
        - А этот ярус длиннее, чем первый, или нет? - спросил Боббер у встреченных игроков. - А то мы дальше никогда не заходили и ничего не видели.
        - И не увидите. - сердито буркнули ему в ответ. - Этот зал и есть второй ярус. Только тут сейчас никого нет, потому что группа перед нами всех зачистила. Тут гидра какая-то живёт - если её убить, то твари некоторое время не возрождаются и получается свободная зона.
        - А третий ярус где? - поинтересовался Орф. - Вы там были? Там вообще, как?
        - Третий там. А "как" - сходите и посмотрите.
        Проводив глазами удаляющиеся спины, друзья переглянулись и посмотрели в указанном направлении.
        - Пойдёмте, что ли? - спросил Поллоз. - Хотя бы посмотрим, действительно…
        Входов на следующий ярус оказалось несколько - четыре широкие лестницы уводили куда-то вниз, по спирали спускаясь в прохладную темноту подземелий.
        - Смотрите-ка, тут что-то написано. - воскликнул Орф и показал на небольшую записку, прибитую арбалетным болтом к каменному обрамлению одного из проходов. - Объявление какое-то, что ли?
        - Давайте, я прочту. - сказал Рок и отодвинул шоккера в сторону. - Так… Это от кого-то от игроков. "Друзья! Будьте внимательны! Каждая лестница ведёт в свой коридор и накладывает свой Эффект - чаще всего отрицательный. Не торопитесь и не вздумайте переться дальше неполной группой!". Всё.
        - Любопытно. - оценил предупреждение Холод. - Ну и? Кому какой ход больше нравится?
        - А есть ли разница?
        Рок обвёл взглядом своих соратников.
        - Если особых пожеланий нет, предлагаю идти в ближайший.
        - Лучше в дальний.
        Все посмотрели на Орфа.
        - Почему это лучше в дальний?
        - А потому что до него идти дольше. - ответил тот. - И ленивые игроки наверняка оставили там что-нибудь интересное.
        Ланс фыркнул.
        - Знаете, это настолько глупо, что может оказаться правдой. Поддерживаю.
        - И я.
        - Идёмте уже!
        Зайдя в арку выбранного хода, группа начала спускаться по винтовой лестнице. Было тихо, по неровным стенам беспорядочно скакали гротескные тени от движущихся фигур.
        - А где же Эффект? - спросил Орф.
        - Эффект… Эффект… эффект… эффе-к-т.. - ответило ему многократное эхо.
        - Ого! - воскликнул Ланс.
        - Ого-го! Ого-го! ого-го… ого-ого… - послышалось со всех сторон.
        - Это здорово, но жутковато. - тихо сказал Рок. - Давайте без разговоров, пока не спустимся, а? Не услышим ещё за этим эхом что-нибудь важное…
        Пространство лестницы наполнилось множеством шёпотков и перешёптываний.
        - Важное… важное… важное… - звучало то с одной стороны, то с другой.
        - Жутковато… жутковато… жутковато…
        - Спустимся… спустимся… спустимся…
        - Услышим… услышим… услышим… Что-нибудь… что-нибудь…
        Шагая по ступеням, друзья оглядывались и водили факелами по сторонам, стараясь осветить окружающее пространство по максимуму. Эхо от их шагов повторялось и словно прыгало из стороны в сторону, а длинная лестница всё тянулась и тянулась, даже и не думая заканчиваться.
        - Надеюсь, эта лестница не бесконечна. - тихо сказал Мор.
        - Надейся… надейся… надейся… надейся…
        Все замерли. Орф даже поднял свой арбалет и нацелил его в первый же попавшийся тёмный угол.
        - Кто это?! - нервно воскликнул он.
        - Где? Где? Где… где… где… - ответило эхо.
        - А ну-ка покажись! - потребовал Рок.
        - Раскомандовался… раскомандовался… раскомандовался…
        "Какого чёрта?" - произнёс Рок одними губами, чувствуя, как спина начинает покрываться холодным потом. Военный поход в обычную пещеру неуклонно превращался в кошмарный сон.
        В этот момент перед игроками появилось новое сообщение.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОБМАНЧИВОЕ ЭХО".
        ВЫ СЛЫШИТЕ НЕ ТО, ЧТО ПРОИЗНОСИТЕ ВЫ ИЛИ ВАШИ ТОВАРИЩИ.
        БУДЬТЕ ВНИМАТЕЛЬНЫ!
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: НЕ ОПРЕДЕЛЕНА…
        Холод уже открыл рот, чтобы что-то сказать, но Рок оказался быстрее, развернувшись и замахав руками перед его лицом. "Тихо!" - произнёс он движением губ, после чего принялся показывать товарищам, что они должны общаться исключительно знаками. Все закивали, а Холод пощёлкал пальцами и сделал вид, что играет на каком-то клавишном инструменте. Рок с Лансом переглянулись, а Поллоз изобразил аплодисменты, но Холод не впечатлился. Закатив глаза, он изобразил крайнюю степень недовольства и принялся жестикулировать, одной рукой изображая нажатие клавиш, а другой показывая на рот и первую руку. После этого друзья сообразили, о чём именно им говорил маг.
        - Мы поняли, Холод! - написал в чате группы Боббер. - Можешь прекращать своё представление. Молодец!
        - Долго же до вас доходило, блин!
        - Норма-ально всё. Не ругайся.
        - Я вообще про этот чат позабыл. Привык как-то, что у нас есть голос…
        - Вот-вот. Со мной то же самое.
        - А всё это эхо! Чёрт! Кто его вообще придумал? Уши бы ему оторвать! Я из-за него едва седым не сделался!
        - Может быть, подождём тех, кто пойдёт следом?
        - Зачем? Чтобы поделиться трофеями?
        - Нет, конечно! Просто интересно, получат ли они тот же самый Эффект.
        - Нет уж. Я за то, чтобы идти вниз. Идём?
        - Да, давайте уже продолжим. А то стоим тут, в темноте…
        - Хорошо, что факела не прогорают!
        И друзья продолжили спускаться по лестнице. Через несколько минут, впрочем, её ступени закончились, и они оказались в округлом помещении, двери которого выводили в неплохо освещённый коридор. Стены коридора были выложены большими камнями, а потолок поддерживали перекрещивающиеся деревянные балки. Кое-где на них висели квадратные, усыпанные шипами светильники.
        - Ничего себе! - написал Поллоз. - Да тут прямо цивилизация!
        - Направо или налево? - спросил Холод. - Кому какое направление больше нравится? Мне - всё равно.
        - Думаю, лучше направо. - забывшись, произнёс Рок и ему сразу же ответило эхо.
        - Не ходи… Не ходи… не ходи… не ходи…
        - После того, как ты сказал это вслух, мне очень хочется в противоположную сторону! - заявил Орф.
        Однако в итоге друзья повернули именно направо - никому не хотелось уступать перед каким-то там болтающим эхом. Некоторое время коридор шёл прямо, а затем круто повернул в сторону и разветвился, превратившись в целую систему небольших переходов. Кое-где потолок уходил высоко вверх и взглядам открывался "второй этаж", состоящий из мостика, переброшенного между проходами в тёмные коридоры.
        - Интересное место. - оценил новый уровень подземелья Мор. - И уже совсем не похожее на пещеру. Кто-нибудь знает, сколько тут всего этих ярусов?
        - Нет. - ответил Боббер и тут же выругался. - А, чёрт! Забыл про это проклятое эхо!
        Эхо тем временем не стало повторять его слова, а изобразило чьё-то неразборчивое хихиканье. Оно слышалось то из одного коридора, то из другого, а затем внезапно затихло и Эффект с названием "Обманчивое эхо" исчез.
        - Ну наконец-то! - сказал Поллоз. - Без этой ерунды будет как-то спокойнее.
        - Не уверен. - не согласился со жрецом Мор.
        - Почему?
        Вместо ответа Мор показал на Орфа, шерсть которого топорщилась и вставала дыбом.
        - Вон туда посмотри.
        - Орф! Что случилось?!
        - Сюда кто-то бежит. - проговорил прислушивающийся шоккер. - И их много!
        - Строимся! - скомандовал Рок. - К стене и по местам!
        Боббер сразу же скользнул вперёд, а Ланс с Роком заняли места рядом с ним. За ними встал обнаживший свои кинжалы Орф, а позади всех остались Мор, Поллоз и Холод.
        - Я, кажется, что-то слышу… - сказал Ланс и показал пальцем на один из боковых коридоров. - Вон там!
        - А мне кажется - там!
        - А мне… Чёрт. У нас, похоже, проблемы.
        Топот множества небольших ног слышался уже совершенно отчётливо и раздавался, казалось, со всех сторон. Одновременно с ним писклявые голоса хором скандировали какое-то короткое слово.
        - Вайп! Вайп! Вайп! Вайп! Вайп!
        - Чего? - удивлённо протянул Боббер и покосился на остальных. - Я ведь не один эту ерунду слышу, верно? Какой ещё, к чертям, вайп?!
        Через несколько мгновений изо всех коридоров вывалились десятки низкорослых существ, размахивающих небольшими алебардами и топорами.
        - Вайп! Вайп! Вайп! - восторженно надрывались они все сразу. - Вайп! Вайп!
        ПЕЩЕРНЫЙ АДЕПТ ГРЯДУЩЕГО ВАЙПА.
        БЕЗУМИЕ И СУИЦИД!
        УРОВЕНЬ 4.
        Рок едва успел прочитать название новых противников и осознать, что они похожи на маленьких крокодильчиков, как первые из них уже набросились на него и его товарищей.
        - Вайп! Вайп! Вайп!
        - Сдохните, паршивцы!! - широкий взмах двуручного меча тяжело ранил сразу несколько крокодильчиков, а также отбросил назад остальных, но они и не подумали отступить, а из коридоров позади них появлялось многочисленное пополнение.
        - Вайп! Вайп! Вайп!
        Звенел металл, в воздухе мелькали брызги мгновенно исчезающей крови Пещерных адептов. Ледяной поток Холода замораживал безумных крокодильчиков десятками, а удары мечей и копья разбивали неподвижные скульптуры по несколько штук за раз, но твари всё прибывали и прибывали. В воздухе засверкали брошенные маленькие алебарды.
        - А-ай! - Рок не успел увернуться от очередного "снаряда" и острое навершие кольнуло его в плечо, пробив одежду и сняв несколько очков Жизни. - Паскуды-то, а?! Атас, они своими топорами кидаются!
        - Это называется алебарда, Ро… - начал гворить Орф, но тут одна из этих самых алебард впилась в его лапу, и он с руганью спрятался за спины людей. - А-ааа, пакость! Противно без арбалета!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "КРОВОТЕЧЕНИЕ".
        ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ МЕДЛЕННО УБЫВАЕТ.
        ТРЕБУЕТСЯ ЛЕЧЕНИЕ!
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 4 МИНУТЫ…
        - Прекрасно. - пробормотал Рок, бросая беглый взгляд на предупреждение об полученном им Эффекте. - Мор! Пол!
        - Слышим!
        Вокруг сдерживающих натиск противника воинов засияли волны целительной магии, а Орф сменил кинжалы на мелотон, начав наигрывать мелодию "Восстанавливающего марша". Над головами атакующих носилась, раздавая удары клювом, стремительная громовая птица.
        Число крокодильчиков-адептов тем временем сделалось максимальным. Забив пространство коридора почти полностью, они образовали настолько плотную толпу, что продвигались вперёд лишь после того, как игроки уничтожали несколько их товарищей.
        - Вайп! Вайп! Вайп!
        - Надо возвращаться! - воскликнул Холод, перекрикивая гомон безумных адептов. - Здесь мы уже не пройдём! Их слишком много!
        - Дохнут же от пары ударов! - возразил Поллоз. - И уровни на них можно набить! У меня уже почти половина восьмого набралась!
        - У меня чуть меньше. - ответил Холод. - Но дело не в этом. У тебя зелья или Умения для восполнения маны есть?
        Поллоз нахмурился.
        - Нет.
        - Вот и у меня нет. - кивнул маг, бросаясь в крокодильчиков целым веером ледяных стрел.
        Ланс тем временем сделал не самый удачный выпад копьём и пропустил удары сразу от нескольких тварей. Шкала здоровья над его головой окрасилась жёлтым.
        - А-аа, чёрт!
        - Ланс! Ты зачем это делаешь?!
        - Выносливости нет! А восстановление слишком медленное!
        "Хана нам". - подумал Рок, а дальние ряды крокодильчиков внезапно замолчали и бросились к тем коридорам, из которых недавно вышли.
        - Они что - бегут?
        - Вайп! Вайп! Вайп!
        - Ву-уа-аааа-ааа-йпп!!!
        Друзья услышали чей-то низкий рык и приближающиеся тяжёлые шаги, а через мгновение после этого из бокового прохода появилось высокое и невероятно жирное существо. Это был ещё один крокодил, только раскормленный до такого состояния, что его туша едва помещалась под сводами коридора. По бокам от вытянутой головы торчали длинные, закручивающиеся по спирали рога.
        - Это ещё что за тварь? - завопил шоккер, а охваченные внезапной паникой мелкие адепты вайпа бросились врассыпную по боковым коридорам.
        - Ву-аа-а-а-ааайп! - заревело жирное чудовище.
        ПРОРОК ВАЙПОКАЛИПСИСА.
        ПАНИКА-А-А!
        ПРИМЕЧАНИЕ: ПРОРОК НЕ ЛЮБИТ, КОГДА ЕГО ИГНОРИРУЮТ.
        УРОВЕНЬ 15.
        - Да что б тебя! - выругался Боббер. - У этой твари пятнадцатый уровень!
        - Давайте наза-аа….
        Последним, что увидел Рок, были решительные лица стоящих рядом друзей и огромное пузо быстро приближающегося Пророка.

* * *
        - ..ааа-ааадова скотина! Сволочь! Паскуда! Гад! Что б тебе никогда не…
        - Орф!
        - А? Чего тебе?
        - Мы уже в Чистилище. Не ори.
        - Тебе легко говорить, Мор! Этот жирный мамонт на меня наступил!!
        - На меня тоже. - сообщил Холод. - Но я почему-то не склонен делать из этого такую трагедию!
        - Уфф… - приподнявшись с пола, Рок принял сидячее положение и посмотрел по сторонам. - Все здесь?
        - А куда мы денемся? - Боббер усмехнулся и помог Орфу подняться с пола. Сидящий у одной из колонн Поллоз посмотрел на них и сказал:
        - Я к этому месту скоро уже привыкать начну, на самом деле. По пять раз на день сюда попадаем.
        - Маятник искать будем, парни? Или поиграем в рулетку?
        Ланс с непониманием посмотрел на гнома.
        - Рулетку?
        - Конечно. - кивнул гном и, видя, что Ланс всё ещё удивлённо на него смотрит, пояснил. - Ну, мгновенное возрождение без Маятника и помощи Смотрителя.
        - Мерин он необразованный, а не Смотритель! - неприязненно заметил Поллоз. - Смотритель, тоже мне!
        Орф, снова пытающийся потушить одну из свечек в колонне, обернулся.
        - Мерин? Смотритель? Вы о ком? Я что-то отвлёкся…
        - Мы про гоблина, который за определённую плату отправляет тебя обратно в мир. - пояснил Боббер. - Народ называет его Смотрителем.
        - Точно! - Ланс щёлкнул пальцами. - Вспомнил! Он ещё слёзы каких-то ангелов требовал, в качестве взятки!
        - Взятки? - повторил Поллоз и рассмеялся. - Ах-ха, а ведь точно подмечено! Взятка и есть.
        Друзья принялись обсуждать возможные варианты действий. Выбор у них, впрочем, был невелик - либо возродиться сразу, рискуя повредить или даже поломать одну из вещей, либо искать тот самый гигантский маятник, а потом попытаться проскочить на "другую сторону".
        - А что за слёзы нужны этому Смотрителю, кто-нибудь знает? - поинтересовался Мор у новых знакомых.
        - Знаем. - ответил Поллоз. - Это название особой настойки из каких-то там хитрых трав - она довольно дорогая и продаётся во всех местных храмах. Так что достать её несложно - были бы деньги.
        - Двадцать серебра за маленькую бутылочку. - уточнил Боббер. - За такую сумму проще новую вещь купить, даже если старая поломается.
        - Тогда я за немедленный выход. - сказал Мор. - Смысл ждать, если можно попробовать ещё раз?
        - А мы и не ждём, - поправил его Холод. - Мы отдыхаем.
        Маг сидел на каменной плите пола и опирался спиной на колонну, рассматривая мерцающие в высоте огоньки свечей.
        - Чего тебе здесь не нравится, не понимаю? Тепло, тихо. Сейчас немного передохнём, а затем уже можно обратно. Вы как - хотите попробовать ещё раз или нет?
        - Ради опыта - можно. - сказал Боббер. - Трофеев с гоблинов, конечно, не падает, но…
        - Чепуха это всё! - махнул рукой Ланс. - Опыт и в городе можно получить. Вы что - не видели, сколько там заданий? То и дело кто-то из горожан рукой машет и просит что-нибудь для него сделать. Про доску с объявлениями я уже промолчу.
        - То есть ты вниз больше идти не хочешь?
        - Ну почему же? Хочу. - сказал Ланс. - Интересно же посмотреть, сколько там всего ярусов, да и вообще… Просто сейчас это будет глупо. Вывалится на нас ещё раз тот пророк, со своим пятнадцатым уровнем - и что мы будем делать?
        - Он прав. - поддержал копейщика Поллоз. - Будь он один, мы бы ещё, возможно, и справились. А вот сначала с толпой мелких крокодилов, а потом и с ним… Ммм. Сложно.
        - Надо будет зельями запастись. - сказал Орф. - Лечения побольше взять, плюс мана всякая, и ещё выносливость.
        - Тогда что - возрождаемся?
        - Наверно…
        - Слушай, Мор. - сказал Холод и несколько секунд помолчал.
        - Да?
        - Я давно уже хочу спросить, но всё время забываю - зачем ты читал слова заклинания из описания умений? Ну, в тот раз, когда мы первое задание выполняли…
        Мор непонимающе помотал головой.
        - Описание умений? Каких?
        - Твоего лечащего умения. - сказал Холод. - Когда крестьяне попросили нас помочь, ты вытянул жезлы и принялся читать текст вместо того, чтобы активировать умение с
        Панели Умений. Зачем?
        - Ну… - Мор усмехнулся и пожал плечами. - Чёрт его знает. В тот момент мне показалось, что оно активируется именно так.
        - Fassa la Ran teо! - внезапно произнёс Поллоз, и Холода окатило светящейся волной целительной магии. - Оп-па! Работает!
        - Класс! - похлопал лапами Орф. - Жалко, с арбалетом голосовое управление не сработает…

* * *
        У портала возрождения, находящегося напротив спуска на первый ярус пещеры, было шумно и многолюдно.
        - Танки! - кричал кто-то усиленным магией голосом. - Всем танкам сюда!
        - Лучники-ии! За-аалп!
        Мимо промчались несколько воинов со щитами, а в десятке шагов у стены сидело около десятка игроков - двое Жрецов пыталось снять с них Эффекты от тяжёлых ранений.
        - О! Ещё вернувшиеся! - сказал кто-то из толпы сбоку. - Вы чего стоите? Бегом на передовую, а то подземелье перейдёт к ним!
        - К ним? - завертел головой по сторонам Рок. - К кому? Что происходит?!
        - Мародёры! Там у входа из локации мародёров, наверное, сотни две! Если они нас отсюда вытеснят - к пещере будет не подойти!
        - Вот чёрт!
        - Плохо дело. - резюмировал Поллоз. - Ну, что же. Кажется, сейчас заговорят ружья войны.
        - Чего? - обернулся на товарища Орф. - Ружья? У тебя всё это время было ружьё?!
        Боббер захохотал.
        - Нет у него ничего, Орф, ты его побольше слушай! Это он свои любимые книжки про индейцев с ковбоями цитирует - для Пола это нормально.
        Сориентировавшись, друзья побежали в сторону выхода на поверхность, где за спешно возведёнными баррикадами держали оборону осаждённые покорители подземных глубин.
        - Снова идиоты из этой Гильдии! - воскликнул Холод, рассмотрев надписи над головами мародёров. - «Кровавые мародёры», блин, чтоб им в Чистилище поселиться!
        - Откуда ж их здесь столько?! - удивился Рок. - Дармоедов…
        В этот момент над головами нападающих коротко сверкнуло и на траву перед баррикадами свалилось нечто округлое и дымящееся.
        «Граната, что ли?», - успел подумать Рок, а со стороны мародёров понеслись разъярённые крики:
        - Волька-ааа! Бара-аан! Ты не добросил!!
        - Кто пустил этого дегенерата к нашим запасам?!
        - Прячемся! Она же сейчас рва…
        После этого все услышали гулкий «Ту-умм-мм!» и день на одно короткое мгновение превратился в ночь. Рока и его друзей выдернуло из рядов защитников и швырнуло куда-то вперёд, а воздух наполнился фрагментами баррикад и различным хламом. Игроков и всё находящееся вокруг них подхватило и разбросало - воины кричали и падали, изредка сталкиваясь друг с другом на земле или ещё в воздухе.
        Над выжженной непонятным оружием поляной медленно поднимался вертикальный столб густого белого дыма.
        - А-аааааа-ааа!
        - Что произ-зошло-оо?
        - Ору… жие… Дайте… Ко мне…
        - Добейте этих уродцев! Быстро! Все в пещеру!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОШЕЛОМЛЕНИЕ".
        ВАША КООРДИНАЦИЯ НАРУШЕНА, А АТАКИ ВЫПОЛНЯЮТСЯ МЕДЛЕННЕЕ ОБЫЧНОГО.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 3 МИНУТЫ…
        Отмахнувшись от мигнувшего оповещения, Рок приподнялся и осмотрелся. Здоровье застыло на середине шкалы и в «жёлтой зоне», а у остальных членов группы ситуация была едва ли не хуже.
        - Ну, прекрасно… - рассеянно пробормотал он. - Сейчас ещё и…
        Рядом послышались шаги и Рок едва успел вытащить меч, чтобы подставить его под удар противника.
        Дз-занг!
        Секира мародёра отскочила и её увело вбок, а её обладатель выругался и отступил, давая Року возможность подняться и контратаковать.
        - Пошёл вон!
        Мимо пронеслась громовая птица Мора. Противник Рока отвлёкся на неё и пропустил ошеломляющий удар в голову, а затем оказался повержен одним удачным выпадом.
        - Крит! - обрадовался Рок, увидев, как тело мародёра рассыпается в пепел, но тут в его плечо ударило что-то тяжёлое и он повалился наземь.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "СБИТ С НОГ".
        ВАМ НЕПЛОХО ДОСТАЛОСЬ И ХОЧЕТСЯ ОТДОХНУТЬ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 5 СЕКУНД…
        «Не встану…», - подумал Рок, наблюдая, как в его сторону смещается сразу несколько размытых тёмных силуэтов.
        Через мгновение шкала Жизни вспыхнула красным и после этого наступила тьма.
        Глава 8. Политика и немного некромантии
        - Чёрт бы подрал этих мародёров. - с чувством произнёс Рок, ощущая под собой прохладу каменного пола.
        Чистилище за время его отсутствия не изменилось - всё те же колонны и многие тысячи тихо потрескивающих свечей.
        - Эй, тут кто-нибудь е…
        - Не кричи, Рок, тебя и без этого неплохо слышно.
        Оглянувшись, Рок обнаружил Ланса, Мора и Поллоза, сидящих у одной из колонн.
        - Неудачно получилось, да? - сказал Поллоз. - Не знаю, что они там взорвали, но оно выдернуло всех, кто находился около баррикад.
        - С баррикадами вместе. - заметил Ланс.
        - Вот именно. Мощная штука…
        В воздухе по правую руку от собравшихся возник Орф. Секунду спустя он плюхнулся на пятую точку и тут же подскочил вверх, извернувшись и сместившись немного в сторону.
        - А-ааа!! … А?! Чистилище?!
        - Да, Орф, Чистилище. - Поллоз засмеялся. - А ты, однако, акробат!
        - Да, я такой. - согласился шоккер и Рок с удивлением отметил, что тот выглядит чем-то довольным. - А где Хо…
        Маг и гном-воин появились практически одновременно. Холод хмуро посмотрел на товарищей и раздражённо засопел, а Боббер сплюнул на пол и витиевато выругался.
        - С-скоты! - злобно бросил он в пространство. - Вот что им там - мёдом намазано, что ли, в этой пещере? Зачем нападать?
        - Там выполняется начальная фаза основного задания. - сказал Рок и пожал плечами. - Так что это в чём-то логично. Найдут дневник сами и сделают всё, чтобы его не нашли другие.
        - Да не получится у них этого! - покачал головой Холод. - Ну займут они на сегодня-завтра эту пещеру - и что? За несколько дней из нормальных игроков такая толпа соберётся, что эти мародёры по сводам подземелья размажутся, когда она войдёт внутрь.
        - Но фора в пару-тройку дней у них будет, заметь.
        - Думаешь, они это делают для того, чтобы всех опередить?
        - Конечно! - кивнул Мор. - Для чего же ещё?
        Холод почесал затылок.
        - Ну, возможно…
        - У меня плохие новости.
        Все посмотрели на Поллоза.
        - О чём?
        - А вы сами посмотрите. - ответил тот. - Откройте Карту. У портала возрождения в Пещере надпись, что он находится на недружественной территории.
        - Прекра-асно. - кивнул Рок. - Значит, эти сволочи уже победили.
        - Откуда у них такое вооружение, хотел бы я знать?
        - Склады. - тихо сказал Мор, а Ланс и Холод кивнули.
        - Точно! Они же какие-то хранилища городской стражи вскрывали. Наверно, оттуда.
        - А какой у нас ближайший портал? Город?
        - Да. - подтвердил Рок, глядя на Карту. - Дорнбург.
        - Тогда мы пошли. - сказал Боббер и развёл руки в стороны, словно обнимая всех, кого видел. - Парни, было круто. Вы в эту пещеру ещё как, пойдёте?
        - Пойдём, конечно! - ответил за остальных Холод. - Задание-то никуда не исчезнет.
        - Да и с мародёрами надо бы разобраться. - добавил Ланс.
        - Слушайте! - сказал Орф. - А это… если есть «Кровавые мародёры», то должно быть и что-то противоположное… Ну - тоже Гильдия какая-нибудь, или вроде того… Ну - те, кто с ними воюет!
        «Что это за название такое вообще - «Кровавые мародёры»? - некстати подумал Рок. - Примитив какой-то, а не название!»
        - Лохматый прав. - кивнул Холод. - Кто-то уже наверняка организовался. Надо будет узнать, когда этих красных балбесов будут наказывать.
        - Узнаем. - сказал Поллоз. - Я вас в список друзей занёс - свяжемся и присоединимся.
        - Тогда - до встречи!
        - Счастливо!
        - Пока!
        Поллоз и Боббер покинули группу, после чего пробормотали желания о возрождении и исчезли.
        - А мы чего ждём? - поинтересовался Холод. - Седьмые уровни - это мало, сидеть на одном месте смысла нет. Давайте, что ли, двинем за ними в город - посмотрим, что там и как с заданиями. В канализацию наведаемся, к этим крысам…
        - Я бы ещё в пару ремесленных лавок наведался. - сказал Мор. - Пока на одежде дыры не появились, после всех этих смертей и приключений.
        - И ещё нам на торговую площадь надо зайти. - добавил Орф.
        - Зачем? Мы же почти ничего не насобирали?
        - Это вы не насобирали. - прищурился шоккер. - А меня тот взрыв прямо на одну из повозок наших любимых мародёров забросил.
        - Оп-па! - захохотал Рок. - То есть ты что - успел что-то у них своровать?
        - Почему это своровать?! - возмутился Орф. - Не своровать, а добыть! Во время военных действий!
        Все рассмеялись.
        - Похвастаешься?
        - А то!
        На свет появилось несколько разных сумок - три больших и ещё две маленьких.
        - Вот. - с довольной улыбкой произнёс Орф, ставя перед собой последнюю сумку. - Всё, что успел. Там, конечно, было что-то ещё, но по мне три или четыре мага пристрелялись, так что…
        - Да ты наш герой, Орф! - удивлённо сказал Холод. - У тебя там инвентарь, часом, не резиновый? Ты как всё это упёр?
        - Ну… Большие сумки по четыре ячейки занимают, а вот эти маленькие - по две. Едва поместились.
        - Давай уже, открывай. - подбодрил товарища Ланс. - Не затягивай. Интересно же, что ты у них прихватил!
        В больших сумках оказались запасы провизии, дающей разноплановые положительные Эффекты, а также изрядное количество зелий маны, здоровья и выносливости.
        - Орф, а ты молодец. - сказал Рок. - Зелья маленькие, но на первое время нам их хватит с запасом!
        - А что в тех, которые поменьше? - спросил Ланс, указывая на оставшиеся сумки. - Тоже припасы?
        - Сейфас пофмотфим… - проговорил Орф, жуя трофейный бутерброд и возясь с завязками на одной из сумок. - Так-с… - открыв сумку, шоккер на несколько секунд замер, а затем поднял глаза и безапелляционно заявил: - Это моё!
        - Твоё. - кивнул Мор. - Никто из нас и не претендует, даже если там золотые слитки.
        - А что там такое, кстати? Орф?
        - Щас. - отложив сумку с так понравившимся ему содержимым, Орф подтянул к себе последнюю и, распутав шнуровку, заглянул внутрь.
        - О! А это уже для вас.
        - Для нас? - Холод усмехнулся и посмотрел на товарищей. - Ну-ка, ну-ка…
        В сумке оказалось несколько небольших округлых бомб, похожих на те, которыми городские стражи забрасывали наступающих крысюков.
        - Гранаты, значит. - кивнул Рок. - Отлично, Орф, спасибо. А что же всё-таки в…
        Из «своей» сумки шоккер вытащил красиво изогнутую деревянную рукоять, с ружейным механизмом и толстым, усиленным несколькими рёбрами, коротким стволом.
        - А вот это - моё. - с восторгом произнёс он.
        - Мортира?! - удивился Рок.
        - И как это, интересно, сочетается с магией? - с сомнением произнёс Холод. - Гранатомёты-то…
        - Может быть, такое оружие есть только у городской стражи?
        - А в чём разница? Стражи, выходит, могут стрелять из ружей и гранатомётов, а игроки - только из луков и арбалетов? Чепуха!
        - Ну - на стене того же Дорнбурга были пушки. - заметил Мор. - А раз пушки есть, то чему же вы удивляетесь?
        - Мы не удивляемся, Мор, мы просто не понимаем.
        - Потом разберёмся. - сказал Орф. - Не переживайте. Вы лучше послушайте, какое тут описание: «Ручная мортира неуверенного гвардейца. Тип предмета: стрелковое оружие. Ранг предмета: отличный. Уровень предмета: седьмой. Дальность стрельбы: минимальная. Урон: девятнадцать - двести шестьдесят два. При экипировке становится персональным. Ограничение по Классу отсутствует, для использования активируется соответствующее умение.»
        - Ограничение по Классу отсутствует? - повторил Ланс. - То есть - этим может пользоваться кто угодно?
        - Именно! - взяв в руки оружие, шоккер дёрнул ухом и прицелился в разные стороны. - Шикарная штука! Перезарядка десять минут, зато стреляет магией и не требует боеприпасов! Ба-ааам!
        - Удобно. - оценил Холод. - Только с такой дальностью это оружие не дальнего боя, а ближнего.
        - Зато какая убойность!
        - Откуда ты знаешь?
        - Чувствую!

* * *
        Возродившись в городе, друзья добрались до своего дома и оставили там добытые шоккером запасы, после чего отправились в памятный для них трактир «Пузатая мелочь».
        - Денег у нас опять немного. - сказал Рок, когда все расселись за стол. - Так что сейчас отдыхаем, а потом разбираемся что к чему - и на задания.
        - Согласен. - кивнул Ланс. - Ты, кстати, не против, если к нам Крохобор присоединится? Он мне сейчас как раз пишет - спрашивает, насколько далеко мы от города.
        - Пускай приходит. - сказал Рок. - Я не против. Заодно послушаем последние новости.
        - Он нас в Гильдию какую-то зазывает. - сообщил Ланс. - Я так понял, кто-то собирает людей для противостояния мародёрам.
        - Противостояние - дело полезное. - сказал Мор. - Но Гильдия…
        Холод с прищуром посмотрел на друга.
        - А что? Не хочешь быть частью большой компании?
        - Не люблю принуждения и сваленных на меня чужих обязательств. - спокойно покачал головой Мор. - А во многих Гильдиях это есть. Форма, конечно, варьируется, но…
        - Всё! - хлопнув ладонью по столу, Ланс кивнул. - Я объяснил ему, где мы. Сейчас подойдёт.
        Прерванный на середине фразы Мор терпеливо вздохнул.
        - Я предлагаю начать с крысюков.
        - В каком смысле?
        - Мы собираемся поднять уровни хотя бы до пятнадцатого и найти тот дневник из пещеры, верно?
        - Да.
        - А для этого нам нужно выполнять задания и получать опыт. Вот я и говорю - стоит начать с крысюков и зачистки верхних уровней подземелий. Заодно и уровень репутации в городе подрастёт.
        Холод с интересом посмотрел на Мора.
        - Про репутацию откуда знаешь?
        - Из чата локации. Там сейчас половина города переписывается.
        - Не самая лучшая половина, я бы сказал. - фыркнул Ланс и посмотрел куда-то в пространство. - Тут две трети сообщений от мародёров. Читать противно.
        - Так отфильтруй это. - улыбнулся Мор и изобразил круговые движения указательным пальцем. - Я счи…
        - Вот вы все где!! - со стороны входа с шумом появился Крохобор и несколько неуклюже протиснулся между занятыми столами. - Привет!
        - Привет. - наклонил голову Мор. - Меня сегодня постоянно перебивают. Ты не заметил?
        Усмехнувшийся гном помотал лохматой головой.
        - Нет, Мор. Ещё не успел. И слушайте… - подвинув стул, Крохобор уселся за стол и посмотрел на товарищей. - Я зачем пришёл-то - вы себе Гильдию ещё не нашли?
        - Нет. - ответил за всех Рок. - Ещё не успели.
        - А слышали, что произошло у Пещеры с гоблинами, куда здешний Великий Маг по заданию отправляет?
        - Слышали. - подтвердил Рок.
        - Даже участвовали. - добавил Холод.
        - Серьёзно?! - поднял брови гном. - Ну, так тем более! В общем, игроки из нескольких Гильдий решили основать Альянс и выдавить этих умников из этого места. В идеале, нам ещё и местные помогать будут, хотя я бы на это особо не рассчитывал.
        - А что за Гильдии? - заинтересовался Орф. - Большие?
        - Примерно по сотне человек в каждой. - сказал гном. - Это «Гильдия Героев», «Светлые ратники», «Иллюминация» и «Покорители». А общее название будущего Альянса - «Страж».
        - И что предлагаешь?
        - Присоединяться к «Покорителям», разумеется! Вот, смотрите - это название у меня в подписи под именем. Организуемся как следует, придавим этих обормотов, пройдём пещеру…
        - Для прохождения пещеры нужен пятнадцатый уровень. - сказал Холод. - Там внизу довольно сильный «босс», на третьем ярусе - так вот, он аккурат пятнадцатого. Ну и потом… требования твоей Гильдии подразумевают, что мы уже будем не сами по себе, своей группой, а вольёмся в общий строй и будем делать то, что нам скажут. Верно?
        - Прозвучало грубовато. - протянул гном. - Но если в целом, то - да. Именно в этом и есть смысл Гильдии! Не шарахаться в одиночку туда-сюда, а двигаться к чётко поставленной цели! Да ещё в хорошей компании!
        - Подраться с мародёрами мы не против. - сказал Рок. - Но вот присоединяться к Гильдии не хотим. У нас уже своя группа складывается, как ты видишь - не хотелось бы расставаться.
        - Тогда давайте в «Гильдию Героев»! - не сдался Крохобор. - Там устава как такового нет - Гильдия создана для взаимопомощи и поддержки. Да и руководители правильные. Если игрок нормальный и показывает себя хорошо - его оставляют, а дураков и странных личностей выпихивают без разговоров.
        - Шоккер!
        - Что «шоккер»? - не понял гном. - Нет, Орф, шоккеры странными личностями не считаются. Ты же не…
        Но Орф только отмахнулся и показал в окно.
        - Да я не о том! Там был шоккер! На улице!
        - Конечно, был. - сказал Крохобор и тоже посмотрел в сторону окна. - Чего странного-то? Тут вообще за последний день кто только не появился. И шоккеры, и эльфы, и полурослики. Даже гиганты, представляете?
        - А раньше они все где прятались?
        - Откуда же мне знать? К городу, наверное, шли. Или, может, задания выполняли…
        Почесав в бороде, Крохобор нахмурился и откинулся на спинку стула.
        - Так что вы решите-то? Я, конечно, не тороплю, но больше ста пятидесяти человек в одну Гильдию не зачислить, а оно впоследствии неплохие бонусы обещает.
        - Политика… - тихо протянул Мор и отвернулся. - Терпеть не могу политику.
        Ланс услышал сказанное и кивнул.
        - Я тоже.
        Рок поморщился.
        - Чёрт с ней, с политикой. - сказал он и поинтересовался у гнома: - А если мы решим присоединяться к этой Гильдии с героями - тогда что? Куда бежать, куда записываться?
        - А! - воскликнул гном. - Это самое главное! Сейчас… - развернувшись, он с прищуром посмотрел в сторону часов над барной стойкой. - Сейчас уже… почти одиннадцать часов утра. Так вот - в половину шестого у нас большой поход к крысюкам. Приходите - познакомитесь с офицерами из этих «Героев», да и вообще!
        Друзья переглянулись.
        - Идём?
        - Идём, конечно! Крохобор, а где вы, говоришь, собираетесь?
        Выйдя из трактира, друзья пошли вдоль домов, раздумывая, чему посвятить время до второй половины дня.
        - Давайте возьмём какое-нибудь задание. - предложил Ланс. - Смысл в хождении просто так?
        - В таком случае нам в другую сторону. - сказал Рок.
        - Почему?
        - Потому что центр города - это там. И большинство заданий, скорее всего, тоже. Задания, друг мой, не кирпичи - на голову не падают, их искать надо. И если…
        По мостовой забарабанило несколько мелких камушков, свалившихся откуда-то сверху. Следом за ними упала и разлетелась шрапнелью старая черепичка.
        - Что за к… Ух!
        На плечи Ланса свалился тёмный силуэт и сбил его с ног, а падая, тот невольно толкнул идущих рядом товарищей. Все повалились на пыльную мостовую. На ногах устоял только Орф, успевший отскочить на пару шагов в сторону.
        - Ты кто такая?!
        На дороге рядом с возмущённым Лансом лежала девушка-игрок с именем Ракетка, шестого уровня.
        - Падла пушистая. - сказала она, глядя снизу-вверх на изумлённого шоккера. - Знала бы ты, как я тебя ненавижу!
        - Сама ты падла. - пробормотал Орф.
        - Чего? - взгляд Ракетки сфокусировался и стал более осмысленным. - Так. Ты ещё кто такой? Я не с тобой разговаривала!
        - А с кем? - поинтересовался поднимающийся Ланс и протянул девушке руку. - Ты что, с неба свалилась?
        - С крыши. - буркнула Ракетка и схватилась за протянутую руку. - Спасибо. Вы задание с кошкой не выполняли? Три золотых за завершение квеста! Три!
        Компания заинтересованно обступила упавшую, а Мор принялся с осторожностью восстанавливать здоровье ей и ушибленному ею Лансу.
        - А что это за задание такое, прибыльное? - спросил Холод. - И где его брать?
        - И в чём подвох? - добавил свой вопрос Мор.
        - Берётся в квартале отсюда, у владелицы небольшой гостиницы. У неё убежала любимая кошка и задание состоит в том, чтобы её поймать и вернуть. А подвох в том, что эта хвостатая мерзость убегает со скоростью самолёта!
        Друзья переглянулись.
        - Ну, что? Будем ловить?
        - А сетью её нельзя? - спросил Орф.
        Ракетка фыркнула.
        - А ты у нас хитрец, да, Орф? Нет. Сетью её нельзя - провалишь задание. Использовать можно исключительно руки.
        Последовав за девушкой, друзья добрались до небольшого, но опрятного домика, на вывеске которого было выведено «Гостиница «Тёплый месяц». Внутренние стены были выкрашены в песочно-бежевые цвета, а на столах и креслах лежали украшенные вышивкой тканые накидки. Хозяйка оказалась невысокой, но очень полной дамой, сначала смерившей друзей долгим скептичным взглядом, а затем начавшей рассказывать про убежавшую кошку.
        - А уж шустрая она у меня какая! - не останавливаясь щебетала она. - Быстрая! Рр-раз - и уже на другом конце комнаты! Так что придётся вам постараться, чтобы её вернуть, но не забывайте об осторожности! Ни напугаться она у меня не должна, ни…
        Закончив слушать разговорчивую хозяйку, друзья вместе с новой знакомой поднялись на крышу и остановились на небольшой площадке, окружённой сломанным с одной стороны ограждением.
        - Награда за выполнение. - прочитал фрагмент описания задания Орф. - Вместительная фляжка вдовы и три золотых. Гм… А мне нравится!
        - Много кому понравилось. - кивнула девушка. - Только вот кошку до сих пор ни один из них не поймал. Я сегодня к ней вплотную подобралась, думала - всё, задание выполнено! - а она р-раз…
        - И на другом конце комнаты?
        Ракетка обернулась и посмотрела на едва улыбающегося Холода.
        - И на соседней крыше, юморист. А я - внизу. Повезло, что вы проходили, а иначе - привет, Чистилище!
        - Вон она! Я её вижу!
        - Где?
        - Вон!
        На высоком коньке дома напротив действительно сидела невероятно толстая серая кошка.
        - Ничего себе колобок! - удивился Холод. - Как же она по крышам скачет, с такой комплекцией?
        - У меня вопрос поинтереснее, друг. - улыбнулся Ланс. - Как она вообще ходит?
        Почувствовавший неожиданную солидарность с тучным животным Орф неприязненно посмотрел на посмеивающихся товарищей.
        - Она не толстая. - обиженно сказал он. - Она особенная!
        - Да неужели?
        Сидящая неподвижно кошка внезапно повернулась и посмотрела в сторону Орфа.
        - Оп-па! - удивился Рок. - Она нас что - слышит?
        Ракетка прищурилась.
        - Не исключено. - наклонившись поближе к Року, она продолжила, но уже значительно тише: - Зверюга хитрозадая до невозможности. Знает, что её хотят поймать, и никому не даётся.
        - Не хочет возвращаться. - кивнул Мор. - Интересно, чем ей в этой таверне так не нравится?
        - А кто ж её знает…
        Разойдясь в стороны по крышам, друзья в компании с Ракеткой принялись подманивать неуловимое четвероногое.
        - Киса, киса, киса…
        - Хочешь мяса, пушистенькая?
        - Кс-сс, кс-сс-с, кс-с…
        Но кошка не шла. Внимательно смотрела на игроков немигающим взглядом, подёргивала ушами, водила из стороны в сторону носом и даже зевала - делала всё, что угодно, но в руки не шла. А при попытках сократить расстояние уносилась с такой скоростью, что даже шоккеру с активированным «Ускорением» оставалось только завидовать.
        - Я эту кошку скоро возненавижу. - сознался Рок, когда хвостатое создание в очередной раз увернулось от его рук и ускакало на другой конец крыши. - Насчёт остальных кошек, конечно, не знаю, но эта. - тут он ткнул пальцем в облизывающееся животное. - У меня уже в чёрном списке.
        - А у тебя есть такой список?
        - Теперь есть.
        Подошедшая по коньку крыши Ракетка посмотрела на кошку и покачала головой.
        - Нет, мальчики, так у нас ничего не выйдет. Нужно разделиться и ловить её с разных сторон, чтобы у неё было меньше пространства для манёвров.
        - А что, раньше её так никогда не ловили? С окружением?
        - Ловили. - согласилась девушка. - Например, вчера.
        - Поймали?
        - Нет.
        - Это безнадёжно. - махнул рукой Холод. - Давайте попробуем ещё пару раз, а потом закончим. Надоело уже прыгать по этим крышам! Я вам не Карлсон.
        Ракетка засмеялась, и маг посмотрел в её сторону.
        - Что?
        - Игрок с таким именем её вчера видел. Карлсон, то есть. Вылез на крышу, посмотрел - а потом спустился вниз и просто ушёл. Сказал, что это неправильная кошка и что она живёт на неправильной крыше.
        - Забавно.
        Перебравшись на стоящий рядом дом, Рок помахал рукой остальным.
        - Расходитесь! Что вы там встали? Холод! Иди вон туда!
        Через несколько минут кошка оказалась в медленно сжимающемся кольце «поклонников».
        - Главное - не спугните. - сказал Холод. - Иначе я за себя не ручаюсь.
        Рок кивнул и тут же покрутил головой по сторонам.
        - Эй, а где Орф?
        - Внизу, в доме. - ответил Мор. - Сказал, что проголодался и идёт выяснить на предмет обеда.
        - Вот обжора-то, а?
        - Не отвлекаемся!
        Друзья медленно приближались к казалось, мирно дремавшему животному, но в какой-то момент кошка открыла глаза и резко бросилась в сторону Ракетки. Девушка обрадованно сделала хватающее движение, но промахнулась - четвероногое внезапно повернуло и проскочило под ногами у Ланса.
        - Чёрт! Ушла!
        - Не уйдёт!
        Использовав «Прыжок», Ланс взвился в воздух и опередил убегающую кошку, несколько неуклюже рухнув у неё на пути.
        - Хватай!
        Когти животного взвизгнули по крыше, да так, что одну из черепичек выдрало с места и она улетела куда-то вниз. Кошка же изменила направление движения и бросилась в другую сторону, направляясь ко всё ещё открытому выходу на крышу. Испуганное хвостатое существо при этом не только уподобилось лохматой комете, но ещё и оглядывалось на бегу, глазея своими большими глазами на ругающегося Ланса.
        Из ведущего внутрь дома прохода тем временем показался довольный Орф.
        - Смотрите, каким мясом я тут разжи… - начал говорить он.
        Тум-к!
        - Мя-аааафк!
        - А-ааааа!!!
        Время для свидетелей этой сцены словно замедлилось, и они как зачарованные следили за толстой кошкой, врезавшейся в вылезающего из люка шоккера подобно пушечному ядру. Глаза Орфа вытаращились в пространство, а лапы выпустили кусок копчёности, инстинктивно вцепившись в появившееся непонятно откуда животное. Через мгновение шоккер завалился на спину и провалился в тот самый проём, из которого только что выкарабкался. Раздался глухой удар, и держащаяся «на честном слове» приподнятая дверца люка вздрогнула, после чего захлопнулась с громким лязгом.
        Холод с Роком переглянулись и посмотрели на Мора, который невозмутимо пожал плечами.
        - Бывает.
        - Вы ведь этого не планировали, нет? - с подозрением поинтересовалась удивлённая Ракетка.
        - Нет. - успокоил её Мор, после чего все бросились к люку.
        - Заело… - кое-как справившись с ржавой защёлкой, Ланс поднял дверцу, и друзья увидели Орфа, всё ещё лежащего на спине. Круглые глаза шоккера невидяще смотрели на друзей, а лапы сжимали кошку, сомкнувшую челюсти на большом куске мяса. Толстое животное утробно мурлыкало.
        ЗАДАНИЕ «КОШКА ДЛЯ ОДИНОКОЙ ХОЗЯЙКИ» УСПЕШНО ВЫПОЛНЕНО!
        - Да-аааа!! - закричала Ракетка и вскинула руки в победном жесте. - Мы это сделали!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОСТИЖЕНИЕ «КОТИК, КОТОРЫЙ ЖИВЁТ НА КРЫШЕ»!
        ВАШЕ ЧУВСТВО РАВНОВЕСИЯ СТАНОВИТСЯ ЛУЧШЕ.
        НЕЗНАКОМЫЕ КОШКИ СМОТРЯТ НА ВАС С НЕПОНИМАНИЕМ.
        - И это называется Достижением?
        - Да плевать, как оно называется! - воскликнула Ракетка. - Главное, что награда у нас в кармане! Кто последний - тот Дун-Дук! - с этими словами юркая девушка спрыгнула в люк и её сапоги ударили в пол рядом с головой затрепетавшего Орфа.
        - Вставай! Пошли золото получать!
        На улицу все вышли в весьма благодушном и приподнятом настроении.
        - А с вами весело. - сказала Ракетка. - Никому, кстати, в Банк не нужно?
        - Нет. - сказал Рок. - Ты лучше оставь сегодняшний вечер свободным и подходи к кузнечной лавке на Тенистой Аллее, часам этак к пяти.
        - Ого! И что там будет? Свидание?
        Рок усмехнулся.
        - Нет. Небольшая экспедиция в подземные дебри.
        - А, к крысюкам! - судя по всему, предложение Ракетку изрядно обрадовало. - Это я не против! До встречи вечером!
        И девушка убежала.
        - Время два часа. - задумчиво сказал Холод, провожая глазами удаляющуюся спину новой знакомой. - Я посмотрел на часы около лестницы, пока мы спускались. Может быть, пока есть время, пройдёмся до этой самой Аллеи? Надо же узнать, куда мы её пригласили. Да и вообще…
        - Идём. - согласился Мор. - Мы не против.

* * *
        - Не проходите! Постойте! Помогите!! Куда же вы?! Кто-нибудь!
        По боковой улочке метался пыхтящий, закутанный в плотный кафтан, человечек. Его умоляющие глаза рассматривали прохожих, а руки протягивались вперёд и нервно подрагивали, словно готовясь схватить несчастную жертву и удерживать её столько, сколько потребуется.
        - Какой интересный человек. - показал на него Ланс. - И, кажется, у него для нас поручение.
        - Давайте послушаем, что он скажет. - предложил Холод. - И, если нам не понравится, просто уйдём.
        - Доброго дня вам, уважаемый!
        - А? - человечек обернулся и через мгновение уже мчался навстречу друзьям. - Воины! Великие и славные герои! Не погубите! Помогите мне-ее!!
        - Да что случилось-то, ты можешь сказать? - не выдержал Мор.
        Человечек в кафтане вздрогнул, кивнул и зачастил:
        - Вы понимаете, я - торговец. Торговец я, а товары у меня на складах хранятся, и это нормально. В том смысле, что торговцы всегда хранят свои товары на таких складах и это нормально! Двери крепкие, так просто не пролезть. Никто не пролезает! А тут… Ну, то есть сегодня… В общем, всё пропало! Всё, что нажито непосильным трудом - всё пропало!
        - У вас что-то украли?
        - Да! - быстро ответил человечек, но тут же застыл и через секунду сконфуженно поправился: - То есть нет, извините, конечно же нет - ещё не успели. Но мне известно, что сегодня и очень скоро на мой склад нападут! И наверняка испортят товары! Ограбят, вынесут, разорят!
        Торговец разговаривал очень путано и настолько быстро, что Року захотелось помотать головой и прочистить уши.
        - Так. - сказал он, когда торговец запнулся и замолчал. - Кто-нибудь понял, что он от нас хочет?
        - Он верит, что его склад атакуют с минуты на минуту. - ответил Холод. - После чего вынесут всё, до чего смогут добраться и полностью его разорят. Время поджимает и обратиться к городской страже он никак не успеет. Так что просит помочь и защитить его склад. Я правильно говорю, уважаемый?
        Человечек энергично закивал.
        - Да, да!!
        ЗАДАНИЕ "ПРОКЛЯТЫЙ СКЛАД".
        ЦЕЛЬ: ОТБИТЬ НАПАДЕНИЕ НЕДОБРОЖЕЛАТЕЛЕЙ И ЗАЩИТИТЬ СКЛАД ТОРГОВЦА.
        СКЛАД И ТОВАРЫ ВНУТРИ НЕГО НЕ ДОЛЖНЫ БЫТЬ УНИЧТОЖЕНЫ.
        НАГРАДА: 50 СЕРЕБРЯНЫХ МОНЕТ.
        ВЫ ПРИНИМАЕТЕ ЗАДАНИЕ? ДА / НЕТ
        Рок кивнул и нажал на соответствующий пункт.
        - Принимайте задание, парни. Звучит несложно.
        - Но описание у этого задания какое-то странное. - заметил Мор. - Почему склад называется "проклятым"?
        - Может быть, потому что его каждый день атакуют? - предположил Орф и посмотрел на торговца, но того на месте не оказалось - он убегал куда-то по улице.
        - А… Куда это он?
        Холод пожал плечами.
        - Не знаю. К складу своему, наверное.
        - А кто-нибудь кроме него знает, где он находится? Склад?
        - Нет.
        - Тогда почему мы ещё стоим?!!
        И друзья бросились догонять убегающего работодателя.
        Склад занимал помещение большого ангара и находился неподалёку от городских стен. Жилых домов в этих местах не было, а пространство по сторонам от дороги заполняли многочисленные и разнообразные хранилища.
        - Вот он, мой склад! - воскликнул человечек. - Товары все! И… ах, тени уже у самых стен! Воины! Обороните! А я… мне… Я скоро! Жду!
        И вспотевший задыхающийся торговец рванул обратно в сторону города.
        - Странный парень. - сказал Мор. - Очень.
        Рок кивнул.
        - Мне это задание не нравится всё больше и больше. Такое чувство, что мы ввязались во что-то неприятное.
        - Задание есть задание. - философски заметил Холод и пожал плечами. - Защитить склад. Подумаешь, придут какие-нибудь крысюки или грабители. Что тут может пойти не так?
        Распахнув створки дверей, друзья зашли в ангар и прошлись между рядами деревянных бочек, коробок и массивных контейнеров.
        - Где будем ждать? Здесь или снаружи?
        Ответить ему никто не успел - откуда-то раздался резкий звук, похожий на то, как рвётся толстая струна, и в помещении стало как будто немного темнее.
        - Тихо! - воскликнул Ланс. - Я, кажется, что-то слышал.
        - Мы тоже. - кивнул Орф. - И я думаю, что…
        Одна из лежащих неподалёку коробок вздрогнула. Послышался странный скребущий звук - такой, словно внутри коробки было заперто что-то живое и сейчас оно пробовало на прочность стены своего обиталища.
        Друзья достали оружие, а Орф и Мор наложили на всю группу свои Эффекты.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "УСИЛЕНИЕ".
        ВАШИ АТАКИ НАНОСЯТ НА 5% БОЛЬШЕ УРОНА.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 15 МИНУТ…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ВОССТАНОВЛЕНИЕ ЧУВСТВ".
        ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ, МАНА И ВЫНОСЛИВОСТЬ ВОССТАНАВЛИВАЮТСЯ БЫСТРЕЕ ОБЫЧНОГО.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 10 МИНУТ…
        - Отлично! - одобрил Рок. - Ну, теперь можно уподобиться инквизиции!
        - Почему именно инквизиции? - удивился Орф.
        - Ну, а кто там ещё изгнанием духов и полтергейстов занимается? - Рок ткнул пальцем во всё ещё подрагивающую коробку. - Смотрите, она сейчас уползёт!
        - А что будем делать, если склад действительно проклят? - спросил Ланс. - Впрочем, - добавил он тут же, - Здесь в любом случае интереснее, чем сидеть в трактире и думать про политику Гильдий…
        Коробка тем временем сдвинулась в сторону и в полу под ней оказалось странное размытое пятно, очертания которого выглядели смазанными и постоянно дрожали. А из глубины пятна торчало несколько костлявых рук, которые и сдвигали коробку. В воздухе отчётливо запахло чем-то похожим на серу.
        - Мо-оооор… - позвал товарища Холод. - Пожалуйста, скажи мне, что это - не то, о чём я подумал.
        - О чём ты подумал - не знаю, а вот эта клякса очень похожа на Малый Инфернальный Портал!
        - Чёрт! Чёрт, чёрт, черт, чёрт! - махнув друзьям, Рок бросился к выходу. - На выход! Где-то там некромант, который призывает к нам свою нежить!
        Однако двери сарая оказались не просто закрыты, но ещё и ограждены тонкой мерцающей пеленой магического щита.
        - Что это за дьявольщина? - выругался Рок, ударяя в пелену своим мечом и выбивая целый сноп ярких искр. - Выход перекрыт! Да кто же там напал на этого чёртового торговца?!
        - Никто не нападал. - хмуро сказал Холод. - Просто он не сказал нам всей правды.
        - Почему ты так думаешь?
        - На Панели Состояний высветилось отображение неизвестного эффекта. Думаю, что сейчас будет и сооб…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ПРОКЛЯТИЕ ИНФЕРНАЛЬНОГО МЕСТА".
        ПРИГОТОВЬТЕСЬ ПРОВЕСТИ ВРЕМЯ В НЕПРИЯТНОЙ КОМПАНИИ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: НЕ ОПРЕДЕЛЕНА…
        - Вот же дрянь… - протянул Рок. - Это он нас что - подставил, что ли?
        Холод кивнул.
        - Думаю, да. Пока не перебьём всю появляющуюся нежить - не выберемся.
        - Ненавижу некромантию. - сказал Ланс. - Парни, я передумал! Давайте лучше вернёмся в трактир и поговорим о политике. А?
        Из-за горы коробок послышалось рычание и гортанные хрипы. Орф развернулся и коротко выглянул за угол.
        - У-уууу… Мор! Это, кажется, за тобой.
        ПРИЗВАННЫЙ ЗОМБИ-ЭКЛЕКТИК.
        АВАНТЮРИЗМ И КАННИБАЛИЗМ!
        УРОВЕНЬ 7.
        - Очень смешно, Орф. - процедил Мор, рассматривая появившегося противника. Зомби выглядел так, словно его собирали в спешке и из совершенно разных наборов - одно ухо явно больше другого, левая рука короче и толще, а безумные глаза отличались и размером, и цветом.
        - И это называется зомби? - фыркнул Рок. - Да его как будто из сушёных гоблинов сшили!
        - Ы-ыыгр-рр-ра-ааа….ы-ыы!
        - Он седьмого уровня… - оценивающе проговорил Холод. - Справимся. В бой!
        Неказистый зомби развалился на быстро истлевающие куски уже после первой слитной атаки группы, но вслед за ним показались другие, точно такие же зомби. И с каждой секундой их становилось всё больше.
        - Лезут, как мухи на мёд! - заорал Орф, вскарабкавшись на пандус с ящиками и обстреливая нежить из своего арбалета. - Их там полно!
        - На мёд обычно лезут не мухи, Орф!
        - Пофигу! А-ааа-аа!!
        Первые ряды зомби, столпившихся в проходе между нагромождениями коробок и ящиков, удерживать оказалось не так уж и сложно. Необычная магическая нежить отличалась такой медлительностью, что пробить ей череп внезапным выпадом было нетрудно. То и дело один из зомби спотыкался и, нелепо размахивая конечностями, валился на пол.
        - А вроде несложно! - сказал Ланс, применяя Могучий Выпад и добивая противника одним ударом. - Скоро восьмой уровень наберём!
        - Мне не нравится, что их тут так много. - сказал Холод. - Если тот портал не заткнуть…
        - Тихо вы! Что это за звук?
        Друзья прислушались, как могли, но первым оценить опасность сумел Орф.
        - Полундр-ра! - заорал он с вершины штабеля. - Они начали грызть коробки и портить товар! И у них получается!!
        - Что?! Ч-чёрт!
        - А ну-ка, позвольте мне! - воскликнул Холод и дождался, пока его товарищи разойдутся в стороны. - Постараюсь накрыть сразу всех! И-иии….
        ОТРАЖЕНИЕ!
        ВАША АТАКА ВЫШЛА НЕУДАЧНОЙ И БЫЛА ОТРАЖЕНА В ВАС.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОКОВАННЫЙ ЛЬДОМ".
        ВЫ НЕ МОЖЕТЕ РАЗГОВАРИВАТЬ, ДВИГАТЬСЯ ИЛИ ПРИМЕНЯТЬ УМЕНИЯ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 4 МИНУТЫ…
        - Да чтоб тебя!! - воскликнул Рок, видя, как Холод покрылся толстым слоем инея и медленно повалился на пол склада.
        - А-аааааа-аааа!!! - откуда-то из-за ящиков прозвучал короткий истеричный вопль, закончившийся глухим "шмякающим" звуком.
        - Орфа стащили на пол! - понял Ланс и принялся осматривать коробки в поисках пути наверх. - Его же сейчас сожрут! Я по…
        Раздался громкий хлопок. Ящики вздрогнули, а из-за штабеля вылетело несколько зомби, с головы до ног забрызганных чем-то синевато-зелёным.
        - Он что - лопнул? - ошарашено спросил Ланс, но тут из-за груды коробок показался Орф, бегущий так, словно за ним гнались не зомби-эклектики, а бешеные собаки.
        - А-ааа! Спасите, помогите!!
        - Замедляющими по ним, Орф! - заорал Рок. - Стреля-аай!
        - Да из чего-оо?! - не переставая работать короткими ногами, Орф перемахнул через упаковки товаров и понёсся по ангару, отчаянно петляя между нагромождениями бочек. - У меня уже ничего нет!
        - Арбалет?!
        - Сломан!
        - А мортира?!
        - Перезаряжается!
        - Связался, чёрт, на свою голову… - убрав за спину меч, Рок с разбега запрыгнул на второй ярус большого пандуса и одним ударом перерубил пару канатов, удерживающих ряды расставленных сбоку бочек. - Поберегитесь! Холод! Холо-оод! Ты там где? А, ты же… Чёрт! Мор! Сможешь прикрыть этого снеговика-неудачника?
        Сосредоточенно кивнув, Мор выставил перед собой оба магических жезла, ведя огонь коротко вспыхивающим Световым Лучом. Удары ярких световых язычков вырывали из неупокоенных клочья плоти, но не убивали, а лишь замедляли, сковывая продвижение всей толпы. У ног Мора лежал Холод, всё ещё покрытый коростой инея.
        Послышался нарастающий рокот от падающих бочек, и тут…
        - Внимание, всем лучше спрятаться! Удаа-ааар!
        Сверкнуло. Небольшое помещение складского ангара наполнилось воем и грохотом, а несколько больших штабелей из ящиков развалились, придавив едва ли не половину от общего количества зомби. Между стенами заметалось оглушающее эхо. С коротким лязгом лопнула половина окон.
        - Лаа-аанс! - закричал Орф, зажав уши и свирепо вращая выпученными глазами. - Нельзя взрывать бомбы в замкнутых помещениях!
        Но Ланс оставил этот крик без внимания. У него было занятие поважнее - он пытался выбраться из-под завала пустых бочек, отброшенных прямо на него взрывной волной.
        Как ни странно, но неожиданный взрыв принёс в сражение больше пользы, чем неудобства. Освободившийся от ледяных оков Холод и присоединившийся к нему Рок быстро уничтожили остававшихся на ногах монстров, после чего перед ними появился таймер, отсчитывающий время в одну минуту.
        0:58…
        0:57…
        0:56…
        0:55…
        - Одна минута! - воскликнул Рок, наблюдая, как Орф орудует кинжалами, а Мор пытается вылечить извлечённого из-под лавины бочек Ланса. - Держимся!
        Зомби всё ещё появлялись, набрасываясь как на друзей, так и на разбросанные повсюду товары, но о возобновлении их первоначальной численности речи уже не шло. Последняя минута проклятия истекла и Орф добил последнего остававшегося на ногах зомби-эклектика.
        ВНИМАНИЕ!
        ЗАДАНИЕ «ПРОКЛЯТЫЙ СКЛАД» УСПЕШНО ВЫПОЛНЕНО!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ЗОНА ДОСТУПНЫХ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ УМЕНИЙ РАСШИРИЛАСЬ!
        - Во-оот, это я понимаю. - кивнул Орф. - Восьмой уровень. Хорошо!
        Рок перевёл дыхание и, убрав меч, осмотрел разорённую территорию склада. Часть окон была выбита, ящики, коробки и бочки разбросаны по всему помещению. На поверхности пола сбоку чернело неряшливое пятно, оставшееся после разрыва бомбы.
        - Не пришлось бы нам возмещать ущерб… - пробормотал он.
        - Что? - Холод повернулся и с недоверием посмотрел на Рока. - Возмещать ущерб?! Нас наняли отразить нападение на склад! И ни единого слова не сказали про неупокоенных и проклятия!
        - Тоже так думаю. - поддакнул Орф. - Это нам должны ущерб возмещать, а не мы!
        В этот момент двери ангара скрипнули и в помещение ввалился облачённый в кафтан миниатюрный владелец.
        - Мой склад устоял! - восклицал он. - Оо-о, как же я р… а…
        Застыв, человечек сначала обвёл взглядом весь склад, а затем покачнулся и заметил стоящих посреди всего этого бардака друзей. Вид у него был, мягко говоря, ошалелый.
        - Да это… это… - начал говорить он, но был безжалостным образом перебит.
        - Я возмущён! - заорал выскочивший прямо перед человечком Орф. - Как вы смеете являться сюда после такого обмана! Вы нас обманули! Подставили! Обрекли на ужасную гибель! Отдали на растерзание порождениям некромантии! Я этого так не оставлю! Сейчас же отправляюсь в здание Городского Совета!
        Товарищи Орфа обменялись понимающими взглядами и отошли в сторону, краем глаза наблюдая за тем, как шоккер выбивает из деморализованного торговца полагающуюся награду.

* * *
        - Ну и оплатит починку нашего оружия и амуниции. - закончил Орф. - Как благодарность.
        - Блохастый, ты - молодец! - рассмеялся Ланс и оглянулся на склад торговца. - Что бы мы без тебя делали.
        - Что, что… - проворчал улыбающийся шоккер. - Получили бы уменьшенное вознаграждение - вот что.
        - Но складу от нас всё же досталось. - заметил Рок. - Согласись?
        В ответ на это Орф только отмахнулся.
        - Чепуха. Я думаю, что этот жадина обманул какого-то мага, а тот не стал разбираться и проклял склад того, кто его обидел. После чего уведомил об этом своего обидчика, а обидчик перепугался за товары и решил нанять нас. Обормот меркантильный…
        - Парни, а наш лохматый умнеет на глазах. - сказал Холод. - Тоже, что ли, закинуть пару Очков в эту его Образованность?
        Все кроме шоккера рассмеялись, а Орф коротко усмехнулся и очень вежливо поинтересовался:
        - Друг наш Холод, а ты теперь каждый раз первую половину боя в состоянии мороженого проводить будешь?
        Рок, Мор и Ланс расхохотались так, что сбились с шага и на них принялись оборачиваться прохожие.
        - Нет, ты не подумай, - продолжал говорить Орф. - Я тебя даже отмороженного уважаю…
        - Скотина мстительная! - помотал головой посмеивающийся маг, а Ланс хлопнул шоккера по плечу и спросил:
        - Ладно, парни. Мы сейчас куда?
        - Пройдёмся по мастерским. - ответил Рок. - Время ещё осталось, так что надо как следует подготовиться. Оружие Орфа починить, доспехи… Ну а потом на встречу. Никто, надеюсь, не передумал?
        - Нет.
        - Конечно, нет!
        - Ну вот и отлично. Орф, а куда ты хотел заглянуть в первую очередь?
        - Сейчас покажу…
        Глава 9. Тени в глубинах
        На встречу друзья пришли изрядно раньше установленного срока - без пятнадцати пять.
        - Ну, что, - сказал Ланс, рассматривая вывеску кузнечной лавки. - Кажется, это здесь.
        - Да. - подтвердил Рок. - Мы на месте.
        - Всё взяли, как думаете? У меня ощущение, что мы что-то забыли.
        Холод посмотрел на задумавшегося Мора.
        - Зелья есть, еда - тоже… У Орфа болтов для арбалета несколько пачек. Вроде бы всё, нет?
        - Наверное, всё. - согласился Мор. - Но у меня отчего-то такое чувство, что мы о чём-то забыли.
        - Значит, это было не так уж и важно. - беспечно сказал Ланс, рассматривая старинную лепнину на фасаде здания. - Потом как-нибудь вспомнится.
        - Привет!
        Друзья обернулись и увидели приближающуюся Ракетку, успевшую получить уже седьмой уровень.
        - Слушай, Ракетка, а какой у тебя Класс? - поинтересовался Орф.
        - Лучница.
        - Дальник, значит. - Холод улыбнулся и кивнул. - Хорошо. А то мы…
        - Вот оно! - обычно бесстрастный Мор досадливо сморщился и хлопнул себя по лбу. - Точно!
        - Что такое, Мор?
        - Поллоз и Боббер! Хоть кто-нибудь из нас им сообщение написал? Раз уж мы с Крохобором и кем-то ещё идём в подземелья, хорошо было бы и их пригласить!
        - Нет, стоп… мы же не знаем, сколько свободных мест в будущем рейде. - сказал Ланс. - А тут ещё два человека…
        - Ну а чат нам на что? - тихо спросил успокоившийся Мор и принялся быстро водить руками перед собой. - Ладно, это уже не важно. Сейчас всем напишу.
        - Хорошо, давай.
        - А про кого забыли? - спросила Ракетка, обводя глазами присутствующих. - И кто ещё придёт?
        - Придёт один хитрый гном, - ответил Рок. - Его зовут Крохобор. С ним будет несколько человек из разных Гильдий. У них сегодня заход в подземелья, и они пригласили нас. Ну и…
        - А где здесь вход в подземелья?
        Рок запнулся и посмотрел по сторонам.
        - Ну… Гм.
        - Не пойми меня неправильно, Рок, - продолжала девушка. - Но ни одного входа в канализацию в этом районе нет. По крайней мере, таких, о которых кто-нибудь слышал. Я задала пару вопросов, пока шла - и… - разведя руками, Ракетка подняла брови и сделала удивлённое лицо. - Вы точно знаете, где вход?
        - Ничего мы не знаем, Ракетка. - сказал Холод. - Успокойся. Нам предложили присоединиться к тем, кто собирается «вниз» - и мы согласились. А потом пригласили и тебя. Есть мнение, что люди понадобятся.
        - И они скоро будут. - сказал Мор и пояснил: - Поллоз с Боббером. Я им написал. На всё согласны и с энтузиазмом бегут сюда. Крохобор не против.
        - О, ну и отлично.
        - Видишь? - сказал лучнице Ланс. - Нас всё больше и больше.
        - Вижу. - кивнула девушка. - А сколько нас всего будет - четырнадцать? Двойная группа?
        - Мы ещё не знаем. - сознался Орф. - Про подземелья разговаривали в спешке, времени на обсуждения особо не было. У тебя, кстати, оружие для ближнего боя есть?
        - Пока нет. - ответила Ракетка и тряхнула чёлкой.
        - Значит, ты только с луком? - уточнил Ланс. - А стрел у тебя с собой много? Орф в этот раз треть инвентаря себе боеприпасами завалил.
        - Запас есть. - кивнула лучница. - Я даже несколько взрывающихся взяла, с зажигательными. Хорошо бы не пригодились, но кто знает?
        - А как у тебя характеристики распределены? - задал новый вопрос Орф и, увидев скептический взгляд в свою сторону, улыбнулся. - Неужели секрет? Я вот во всё понемногу пытаюсь вкладывать, а Холод считает, что я не прав.
        - Конечно не прав. - согласилась Ракетка. - Увеличивать нужно только полезные характеристики! Хотя это, конечно, скучно… Вот, смотри.
        Перед девушкой появилось небольшое окошко с данными.
        РАКЕТКА
        СИЛА - 13
        ЛОВКОСТЬ - 25
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 22
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 2
        МУДРОСТЬ - 2
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        - Ого… - протянул шоккер. - Вижу! Окошко с числами. А как ты это сделала?
        - Функция внешнего отображения. Слева от окна с параметрами ищи.
        - Так, нашёл! Сделать содержимое видимым? Да!
        Перед друзьями одно за другим появились аналогичные окна.
        - Хм. Любопытно…
        РОК
        СИЛА - 30
        ЛОВКОСТЬ - 13
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 15
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 5
        МУДРОСТЬ - 5
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        ЛАНС
        СИЛА - 30
        ЛОВКОСТЬ - 13
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 15
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 5
        МУДРОСТЬ - 5
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        ХОЛОД
        СИЛА - 5
        ЛОВКОСТЬ - 6
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 6
        ИНТЕЛЛЕКТ - 37
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 5
        МУДРОСТЬ - 17
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        МОР
        СИЛА - 5
        ЛОВКОСТЬ - 6
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 6
        ИНТЕЛЛЕКТ - 30
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 9
        МУДРОСТЬ - 20
        ОБАЯНИЕ - 4
        УДАЧА - 2
        ОРФ БАРСУМКИН
        СИЛА - 13
        ЛОВКОСТЬ - 28
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 15
        ИНТЕЛЛЕКТ - 5
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 12
        МУДРОСТЬ - 1
        ОБАЯНИЕ - 5
        УДАЧА - 3
        - Холод наиболее рационален. - заметил Мор, а Ракетка дёрнулась и окошко с её характеристиками исчезло.
        - А-а! Чёрт!! Мор! Ты откуда взялся? Уходил же вроде!
        - Никуда он не уходил. - улыбнулся Рок. - Привыкай, с ним такая ситуация постоянно. Можешь считать его кем-то вроде дружелюбного привидения.
        - А почему? - заинтересованная лучница посмотрела на Мора. - Это какая-то маскировка, да? Умение?
        - Нет. - Мор отрицательно покачал головой и вздохнул. - Это «что-то» осталось с прошлого игрового процесса, о котором я ничего не помню. Не спрашивай, откуда это взялось и как работает - я не знаю.
        - Обалдеть можно. - восхитилась девушка.
        - Я сначала тоже так думал. А потом оказалось, что…
        - Вон они! На месте! Я же говорил!
        Запнувшись на полуслове, Мор посмотрел в сторону Крохобора, идущего к ним в сопровождении нескольких незнакомых игроков.
        - Вот. - кивнул Мор. - Отличная иллюстрация. То в упор не видят, то перебивают.
        - Непросто. - признала Ракетка. - Но зато как удобно! Я бы от такого навыка не отказалась!
        Мор усмехнулся.
        - Узнаю рецепт - сразу же сообщу.
        - Договорились!
        - Парни, да у вас пополнение! Кто эта милая дама? Какой Класс?
        - Лучница я. - ответила Ракетка и взмахнула рукой. - Привет.
        - Я смотрю, уровни-то подтянули… - проговорил Крохобор, подходя к компании поближе. - Отлично! Ну, что - давайте знакомиться. Эти вот славные воины, - с этими словами он показал на тех, кто пришёл вместе с ним. - Мои соратники из «Стража».
        Друзья посмотрели на пятерых игроков, имевших десятые и одиннадцатые уровни. Финс и Вирм принадлежали, как и Крохобор, к Гильдии «Покорителей», а Кельт, Пеленг и Линк - к той самой «Гильдии Героев», о которой рассказывал гном.
        - Всем привет. - поднял руку Финс. На игроке были надеты частично кожаные, а частично - металлические доспехи, что делало его похожим на какого-то обедневшего рыцаря. - Вы ещё кого-нибудь ждёте?
        - Ждём. - подтвердил Ланс. - Два человека должны прийти - Жрец и Воин-танк.
        - Это хорошо. - кивнул Финс. - Значит, у нас будет три полноценных двойных группы.
        - Три? - заинтересованно переспросил Рок. - То есть придут ещё две двойных группы?
        - Да.
        - Ого! Ничего себе у нас толпа набирается!
        - Слушайте, а зачем столько групп? В рейд объединиться разве не проще?
        Финс покачал головой и посмотрел на задавшего вопрос Холода.
        - К сожалению - нет. Форма объединения влияет на сложность прохождения и самый оптимальный вариант - это двойные группы. Причём не более четырёх за один раз.
        - В двойной группе четырнадцать человек. - сказал Ланс, повернувшись к Мору. - А их сейчас соберётся целых три штуки. Да мы там внизу бойню устроим!
        Мор согласно кивнул.
        - Да, дружище, скучать мы сегодня не будем. С гарантией.
        - А как мы попадём вниз? - спросила Ракетка. - Я уже спрашивала, но никто не знает. Сознавайтесь, где ваша секретная дверца? Не за нарисованным очагом вот в этой кузне, надеюсь?
        - Нет. - рассмеялся Финс. - Никаких нарисованных очагов у нас нет. Просто у Кельта. - тут он показал на игрока с таким именем. - Хорошая репутация с Городским Советом и дружеские отношения с одним из их служащих, который и позволит нам попасть внутрь.
        - Здесь есть вход для чистильщиков и ремонтных служб. - пояснил Кельт. - Он старый и им редко пользуются, так что о нём мало кто знает. А дверь нам откроет начальник этих самых ремонтных служб. Я спас его и его семью от крысюков во время недавних беспорядков, так что он мне немного обязан.
        - Да и дело мы делаем не бесполезное. - добавил Вирм. - Ему оно и зачтётся!
        - Ну, и это тоже. - не стал отрицать Кельт.
        Оставшиеся игроки появились строго в половину шестого - друзья услышали, как застучали часы в одной из лавок, и тут же заметили толпу игроков, показавшуюся из-за поворота.
        - Успели-таки. - сказал Кельт и бросил весёлый взгляд в сторону Финса. - А я уже думал, что опоздают.
        - Не дождёшься!
        - Рок, насчёт Гильдии и прочего потом пообщаемся? - тихо поинтересовался у товарища Холод. - Уже после похода?
        - Думаю, да. - кивнул Рок. - Так будет правильнее. Сходим в эту совместную вылазку, посмотрим на них, они - на нас. А то - кто знает - может быть, мы и сами не захотим к ним присоединяться.
        Игроки из "Стража" тем временем приближались. Здесь были не только мужчины, но и женщины, а уровень их варьировался от седьмого и до двенадцатого.
        - Привет, Финс. - сказал высокий игрок с седыми усами. Голова его была побрита наголо, а округлый шлем болтался на поясе. Звали игрока Гельб-Усач. - Ты представляешь, её всё-таки поймали!
        - Кого?
        - Маруську шарообразную! Помнишь кошку, за которой Барабас и Козлик полвечера по крышам гонялись?
        - За ней половина города гонялась, не только они. - фыркнул кто-то.
        - Не важно! - махнул рукой Гельб. - Главное, что сегодня её поймали! Пару часов назад буквально.
        - Надо же! - сказал Кельт. - Я был уверен, что этот квест сломан и кошка не может пойматься в принципе. Если только сетью и с провалом задания…
        - А кто её поймал? - спросила улыбающаяся Ракетка.
        - Не знаю, сестрёнка. - ответил Усач. - Сам не видел, так что врать не буду. Мне писали, что там группа из котобусов ловила, с кусками мяса на удочках.
        - Кусками мяса? - округлил глаза Орф. - На удочках?!
        - О! - Усач заметил шоккера и помахал ему рукой. - Здорово, котобус! Ну, в общем, да. Без понятия, правда ли они это делали и если да, то зачем, но… Мне так написали. Собственно, половина чата на эту тему до сих пор переписывается - можете почитать.
        Посматривая на подошедших и обменивающихся приветствиями игроков, Рок открыл чат и пробежался глазами по сообщениям. Усач был прав - поимка кошки Маруськи действительно горячо обсуждалась.
        - Да враньё это всё! Не обращайте внимание - обычная байка!
        - Молчал бы, нуб! Мой согильдиец лично за этим наблюдал!
        - Что - говорят, Маруську поймали? Серьёзно? Как?!
        - Да, поймали. Прикинь? Сегодня только.
        - А почему она Маруська-то? В квесте имени нет!
        - Ну а как этот дирижабль на ножках ещё называть? Ты сам-то подумай!
        - Дирижабль! Муа-ха-хахаха-ха…
        - Не верю!
        - А кто её поймал-то? Сколько во флягу входит, расскажите? Ведро хоть есть?
        - Что за фляга?
        - А-аааа, все сюда! Что на крышах вокруг «Месяца» творится - это надо видеть своими глазами! Тут такая толпа! Кошку со злости уже раз пять завалить пытались!
        - И чего - убили, что ли?
        - Не верю!
        - Кошка бессмертная, а после попыток напасть прибегают Стражи! Штраф пятьдесят серебра!
        - А что за кошка такая?
        - Привет! Ого, сколько вас тут! Мы успели?!
        Рок отвлёкся от чата и увидел подбегающих Боббера и Поллоза.
        - Успели. - кивнул им Холод и повернулся к Крохобору. - Крох, у нас все в сборе!
        - Отлично! - обрадовался гном. - Через пару минут выдвигаемся.
        Дверь в подземелья оказалась в весьма неожиданном месте - на самом виду, в боковой стене небольшого проулка. Размерами она не отличалась, зато была целиком металлической и выкрашенной в тёмно-бордовый цвет.
        - Ничего себе - секретный проход! - рассмеялась Ракетка.
        - Милая воительница, в этом проходе нет ничего секретного. - ответил начальник ремонтно-канализационной службы. Он пришёл с небольшим опозданием и выглядел как обычный горожанин средних лет, разве что в не совсем обычных сапогах и перчатках.
        - Просто он слишком старый и мы предпочитаем пользоваться более удобными путями, а этот закрыли за ненадобностью.
        За нещадно проскрипевшей дверцей игроков ожидал небольшой сюрприз.
        - Скелет. - сказал Орф, выглядывая из-за высокой фигуры Финса.
        - Скелет. - подтвердил служащий Совета, рассматривая белеющие в полумраке человеческие останки.
        - Скелет? - спросил Кельт, с интересом переводя взгляд с костяка на начальника ремонтной службы. - А чей это и что он тут делает?
        - Не зна… - начал отвечать служащий, но тут же запнулся и тихо кашлянул. - Гм. Давайте посмотрим. - шагнув в проём, он опустился на одно колено и внимательно осмотрел едва прикрытые остатками одежды кости. - Так. Гм. Ну, что же… А. Гм. Ага. Ну…
        - Мастер Бетанир, - обратился к нему Кельт. - Поясните, пожалуйста, поподробнее.
        - Это останки Фартукка, одного из наших ремонтников. - растерянно проговорил начальник ремонтной службы. - Он исчез около года назад. Но как он сюда попал и почему от него остался голый скелет? Я… Гм. Уважаемый Кельт! От имени всей ремонтной службы и Городского Совета я прошу вас выяснить, какова была судьба моего погибшего подчинённого Фартукка. Надеюсь, что вы не откажетесь посодействовать в восстановлении справедливости и установлении истины.
        «В чём же, интересно, будет заключаться восстановление справедливости?» - подумал Рок, и тут же перед ним появилось окно с предложением о принятии поручения.
        ЗАДАНИЕ "ПОТЕРЯННЫЙ ВО МРАКЕ".
        ЦЕЛЬ: УЗНАТЬ, ЧТО СЛУЧИЛОСЬ С РАБОТНИКОМ РЕМОНТНОЙ СЛУЖБЫ ФАРТУККОМ.
        ЗА ВЫПОЛНЕНИЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ ПОРУЧЕНИЙ НАГРАДА МОЖЕТ БЫТЬ ВАРИАТИВНО УВЕЛИЧЕНА.
        ПРИМЕЧАНИЕ: ЗАДАНИЕ РЕКОМЕНДУЕТСЯ ВЫПОЛНЯТЬ В СОСТАВЕ ГРУППЫ.
        НАГРАДА: 5 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ.
        ВЫ ПРИНИМАЕТЕ ЗАДАНИЕ? ДА / НЕТ
        Кнопки «Да» и «Нет» при этом оставались неактивными.
        - Сейчас решение за тобой, Кельт. - сказал Финс. - У нас меню выбора не работает. Думай, будем мы этим заниматься или нет.
        - Будем, само собой, что тут думать! - вполголоса ответил Кельт и повернулся к мастеру Бетаниру. - Не откажусь. Я и мои соратники выясним, что произошло с этим человеком.
        - Замечательно! Надеюсь на вас! Большое спасибо! - рассыпавшись в благодарностях, Бетанир передал удивлённому Кельту ключ от двери и, сославшись на неотложные дела, быстро ушёл.
        - Дела у него… - тихо сказал Кельт, провожая взглядом удаляющуюся спину, после чего снова посмотрел на валяющийся у двери скелет. - Да уж. Дела.
        Игроки принялись осматривать останки несчастного Фартукка и высказывать предположения о том, что стало причиной его гибели.
        - Да чего там гадать-то? - говорил кто-то. - Ранили его всё те же крысюки - это же очевидно! Только он от них убежал и собирался выбраться через эту дверь.
        - А почему же не выбрался?
        - Откуда я знаю? Или рана была слишком сильной, или оружие отравленное.
        - Нет. - сказал, пресекая любые обсуждения, Финс. - Если бы он схватился с крысюками, то в одиночку никогда бы от них не ушёл. Это вам не игрок-ворюга с повышенной скрытностью, это обычный рабочий. И кто из вас не помнит здешних крысюков? Чтобы они - да от кого-то отстали? Ха!
        Разбившись на группы, игроки принялись протискиваться в узкий проход и спускаться по уводящему куда-то вниз коридору. Рок и его друзья занимали позицию в «голове» колонны, так что имели возможность оставить свои следы в пыли забытого коридора одними из первых.
        - Ну, как вам первое подземелье Дорнбурга? - спросил Крохобор, когда проход расширился и превратился в широкую лестницу с нависающим над ней низким потолком.
        - Тесновато тут. - недовольным тоном ответил Ланс, а невысокий Орф только помотал головой и коротко рассмеялся.
        - А мне нормально!
        - Значит, так. - сказал идущий впереди всех Финс и оглянулся на смеющихся друзей. - Вы в канализации в первый раз, верно?
        - Да. - подтвердил Холод, но Ракетка взмахнула рукой и воскликнула.
        - Неверно! Я уже третий!
        - Хорошо. - кивнул здоровяк Финс. - Ты молодец, но тогда поговорим с остальными. Парни, вы об этом месте уже что-нибудь узнавали или ещё нет?
        - Нет. - смущённо ответил Рок. - Как-то не подумали об этом, если честно. А в чём дело? Тут какие-то сложности?
        - Сложности? - переспросил Финс, и многие шедшие позади них тихо рассмеялись. - Да сколько угодно, Рок.
        - Смотрите. - щёлкнул пальцами Крохобор и принялся пояснять: - Всего под городом имеется четыре подземных уровня. Некоторые исследователи-невидимки рассказывают, что видели проход на пятый, но это, сами понимаете, информация ни о чём. Последний уровень - лабиринт, и про него забудьте сразу - мы до него, скорее всего, не доберёмся.
        - Нам бы первые три нормально пройти. - добавил Финс. - Да ещё так, чтобы не подохнуть.
        - А что там такое? - заинтересовался Орф.
        - На первом всё довольно обычно. - ответил Финс. - Это очистные сооружения, решётки, отстойники, туннели с водой и останки того, что крысюки считают своими укреплениями. Много крыс, крысюков и некоторых других тварей. На втором уровне уже интереснее - крысюки крупнее и бродят в компании разных чудовищ навроде гигантских слизней или жуков. Полно старинных укреплений и руин заброшенных водоводов и водохранилищ.
        - Ого…
        - Да. На третьем начинается самый кошмар. Там полно больших залов с настоящими джунглями - грибами, растениями, лишайниками. Встречаются ручьи, а также пара больших поселений крысюков. Ну, ещё есть их шахты. Из противников имеются водярники, ядовитые ящеры, чумные псы и жабы-оборотни.
        - Жабы-оборотни? - удивился Орф. - А это как?
        - Это когда большой булыжник, на который ты собирался сесть, открывает здоровенную пасть и откусывает тебе задницу. - сказал кто-то и игроки расхохотались.
        - А ну тихо всем! - прошипел Финс и, наведя относительный порядок, повёл отряд дальше.
        - Ну а четвёртый уровень - лабиринт. - продолжил рассказывать он. - Много странных крыс, бешеных призраков и големов. Встречаются те же слизни и жуки. Есть старые захоронения, саркофаги, замурованные камеры с узкими окнами и чьими-то останками внутри. Провал в Бездну.
        - Провал? Что за провал?
        - Дыра в земле, Ланс. Большая такая дыра, размером с футбольное поле - а через неё небольшой мостик. Причём дно у этой дыры настолько глубоко, что обнаружить его не получилось. А может, его и вовсе там нет - мы так и не выяснили. Но место жуткое.
        - Заканчивайте с разговорами. - сказал тем временем Кельт. - Мы на месте.
        Лестница закончилась, приведя игроков в широкий туннель, посередине которого по каналу протекала вода. Редкие магические светильники под потолком обеспечивали тусклое освещение.
        - Занятно. - тихо сказал Орф. - Канализация, а совсем не пахнет!
        - И слава Богам! - обернулся к шоккеру один из воинов. - Даже знать не хочу, какая тут могла бы быть вонища!
        - Тихо.
        Все замолчали и услышали, как издалека доносится ритмичное попискивание.
        - Слышите? Там патруль.
        - Патруль?! Но какого чёрта он тут делает? - возмутился кто-то из стоящих на лестнице. - Мы же далеко от центра! Тут даже сточных коллекторов ни одного нет! И стражники говорили, что эта территория крысюками не патрулируется!
        - Непонятное происходит. - согласился Финс и принялся раздавать указания:
        - Всем вниз! Разбиться по группам и рассредоточиться. Встретим этих хвостатых как подобает!
        Игроки принялись доставать оружие и выстраиваться вдоль стен туннеля. Маги и несколько Бардов накладывали усиливающие эффекты на свои группы. Перед Роком появилось несколько системных оповещений, но он только отмахнулся от них, всматриваясь в полумрак туннеля.
        Крысюки появились уже через несколько минут. Впереди топало трое воинов, несущих на сутулых плечах ржавые старые секиры, следом за ними семенило около десятка более мелких сородичей.
        КРЫСЮК - СТРАЖНИК.
        ВНИМАНИЕ! У НЕГО ТОПОР!
        УРОВЕНЬ 6.
        КРЫСЮК - РАЗВЕДЧИК.
        РОЖДЁННЫЙ ПОЛЗАТЬ ВЕЗДЕ ПРОЛЕЗЕТ.
        УРОВЕНЬ 4.
        Прочитав подпись под именем одного из разведчиков, Рок едва не расхохотался в голос, а притаившиеся вдоль стен стрелки и маги открыли огонь. Крысюки с алебардами успели только вскинуть оружие - и сразу же превратились в утыканных стрелами «ежей», а юркие разведчики бросились врассыпную. Кто-то из них даже прыгнул в текущую по каналу туннеля воду.
        - Никогда не бегай от снайпера. - засмеялся один из игроков, перезаряжая арбалет и наблюдая за пускавшим пузыри тонущим крысюком. - Умрёшь уставшим.
        - Вытащить бы его. - с сожалением проговорил Финс, поглядывая в канал. - Да и допросить как следует. Но ведь не дастся, скотина - видели мы уже подобные случаи.
        - А как их можно допрашивать? - удивился Ланс. - Они разве по-человечески понимают?
        - По-человечески - нет. - ответил маг с именем Пеленг. - Но стоит ткнуть несколько раз мечом - и услышишь много интересного.
        - Вот только не того, что тебе нужно. - засмеялся один из игроков. - Среди всех говорящих тварей крысюки - это н…
        - Собираемся! - прервал все разговоры Финс. - Потом пообщаетесь! Разбиваемся на группы и - вперёд. Не задерживаемся!
        Некоторое время ничего особо интересного не происходило. Игроки быстрым шагом продвигались по сухим или частично заполненным водой туннелям и переходам, спускались по лестницам или перебирались по небольшим плотинам. Время от времени им встречались гигантские крысы, отряды крысюков и мерзкие слизни второго уровня, противно пищащие и размахивающие ложноножками.
        Все твари уничтожались без жалости и промедлений. Полезных трофеев с них почти не падало, но Крохобор уверял, что это только начало.
        - Мы специально зашли через этот проход. - говорил он. - И сейчас находимся как бы за спиной у основной массы здешних жителей. Посмотрите ещё, что будет, когда мы доберёмся до их укреплений!
        Но неожиданности начались значительно раньше запланированного срока.
        Сначала игроки услышали звуки далёких ударов и приглушённый рёв, а затем стены коридора вздрогнули и пространство наполнилось протяжным гулом.
        - Какого чёрта?
        - Что происходит? - завопил Орф. - Спрячьте меня куда-нибудь!! А-аааа!
        - Тихо! - воскликнул Финс, привлекая внимание поднятыми руками. - Стоим и ждём!
        - Чего ждём-то? - прошептал кто-то из игроков, а потом камни старинной кладки стен захрустели и коридор тряхнуло ещё раз. Откуда-то послышался грохот и в воздухе заклубилась мелкая пыль. После этого отчётливо потянуло прохладным воздухом.
        - Финс! - послышался голос Кельта. - В чате пишут, что в Белом Зале что-то рвануло, а это совсем рядом с нами!
        - Дальше и левее на семьдесят девять метров. - уточнил Финс, рассматривая игровую карту. Игроки за его спиной принялись придвигаться ближе, опасаясь не расслышать важного разговора. - Не понимаю! Там же сплошной камень! И…
        - Не сплошной, Финс. В стенах было полно старых туннелей и теперь всё это добро благополучно обрушилось. Так что там сейчас здоровенная дыра с выходом прямо в Зал. И ещё там идёт побоище с Микрозавром.
        - Здесь?! - удивлённо выкрикнул кто-то. - На первом уровне? Враньё же!
        - Присоединяюсь. - сказал Финс. - Как мог Микрозавр попасть в Белый Зал?
        - Прорыл ход. - пожал плечами Кельт. - Наверное. Я пока не знаю. Суть в том, что он сейчас там и кому-то весело. Может, присоединимся?
        Все посмотрели в глубину туннеля, откуда доносился смутный шум и отзвуки раскатистого рыка.
        - Вперёд!
        Провал обнаружился именно там, где и предполагал Кельт - в широком боковом ответвлении, оснащённом глубокими каналами для воды. Часть туннеля просто исчезла, а вместо неё образовался громадный овраг с рваными краями, испещрёнными черными провалами разнокалиберных коридоров. Вниз по завалам из земли и битого камня стекала вода, пробивая себе путь между глыб и скапливаясь во многих местах небольшими озёрами.
        - Это и есть Белый Зал?
        - Центральная часть канализационной системы Дорнбурга! - прокричал, оборачиваясь, стоящий у самого обрыва Финс. - Второе подземное водохранилище!
        Водохранилище было большим и выглядело как вытянутый зал прямоугольной формы, со множеством поддерживающих свод колонн. Стены были облицованы плитами из какого-то белого минерала, отчего зал, судя по всему, и получил своё неофициальное название.
        Между колоннами метались многочисленные игроки, перепрыгивая через останки их менее удачливых товарищей. Воины, Лучники, Маги, Заклинатели, Барды… все они атаковали здоровенное чудовище, покрытое сине-зелёной бронёй с торчащими во все стороны изогнутыми шипами. Чудовище напоминало смесь аллигатора с обезьяной, у которой внезапно отросли щупальца и высокий костяной гребень.
        МОКРОЗАВР.
        ВЕЧНО ГОЛОДНЫЙ СТРАЖ ПОДЗЕМНОГО ЦАРСТВА.
        УРОВЕНЬ 15.
        Над вытянутой головой монстра мерцала полупрозрачная корона тревожно-красного цвета.
        - Смотри-ка! Действительно Микрозавр! - сказал Финс, бросая взгляд на монстра и осматривая спускающиеся ко дну зала завалы.
        - Зачем вы называете такую зверюгу Микрозавром? - удивился Орф. - Он же не меньше дома размером! Да и «Красная корона», к тому же!
        - Потому что он очень тупой. - ответил шоккеру Пеленг, останавливаясь рядом с ним и наблюдая, как остальные игроки из их группы спускаются по камням вниз. - Здоровья много, как и брони, а вот умений практически никаких. Преимущественно физические атаки.
        - Орф! Пеленг! Не расслабляйтесь! Давайте вниз!
        Маг махнул шоккеру рукой, и они принялись спускаться к своим товарищам, уже готовящимся вступить в бой.
        - Разбиваемся по группам! Усиления включаем! Зелья пьём!
        - Есть.
        - Сделано!
        - Все готовы?
        - Да-а!
        - Ну, тогда… В бо-ооо-оой!
        Игроки бросились вперёд всей толпой, быстро расходящейся в разные стороны. В занятого сражением Мокрозавра полетели стрелы, атакующие заклинания и взрывающиеся зелья.
        - Слева! Слева от него заходи!
        - Чёрт! Колонна!
        - Он поворачивается! Аккуратно!
        - Хвост! Хвоста его берегитесь!
        - А-ай!
        - А я предупреждал!
        Здоровье толстокожего чудовища неуклонно снижалось. Три двойных группы, приведённые Кельтом и Финсом, обеспечили игрокам такой перевес в численности, что у когтистого исполина не осталось и шанса.
        - У него глаза позеленели! - внезапно заорал кто-то. - Назад! Всем назад! Не дайте ему себя сожрать!
        Мокрозавр взревел и принялся топтаться из стороны в сторону, выставив руки перед собой и свирепо вращая вытаращенными глазами.
        - Всем отойти! - написал в чате группы Финс. - Если он кого-нибудь съест, то восстановит здоровье и всё начнётся по-новой!
        - Понял, не дурак. - пробормотал Рок, укрываясь за одной из колонн и посматривая на одинокого игрока, неподвижно стоящего на одном месте.
        "Уснул он там, что ли?" - подумал он, а в следующую секунду кто-то закричал:
        - Парни! Поршень под окаменением! Чёрт!
        - Вытащите его уже кто-нибу-ууу… а-ааа, чёрт!
        - Жрецы! Я вас всех налысо, блин, побрею! Почему ему никто не помог?!
        Аа-ааарм-мм!
        Мокрозавр сделал быстрое движение и схватил фигурку окаменевшего игрока передними лапами, после чего она незамедлительно исчезла в его глотке. Глаза монстра из зеленоватых сделались жёлтыми, а шкала здоровья поползла вверх и окрасилась изумрудно-зелёным.
        Со всех сторон послышались проклятия и неразборчивая ругань.
        - Твою ж диверсию! - воскликнул кто-то позади Рока, а чат локации мигнул новым сообщением.
        - КРЫСЮКИ-ИИИИИИ!!
        На какое-то мгновение все застыли. Мокрозавр медленно водил зубастой пастью и, казалось, выбирал, кем бы ему ещё закусить. Игроки смотрели то на монстра, то на широкий проход в боковой стене, а Рок с товарищами растерянно переглядывались и перехватывали оружие поудобнее.
        Из прохода в стене водохранилища выходила целая колонна крысюков. Среди них были и воины, и лучники, и даже пара крысюков-великанов, тащивших за собой массивную метательную машину.
        - Рассредоточиться! - написал Финс. - У них аркбаллиста, так что всем быть предельно внимательными! Микрозавра не бъём - только отвлекаем! В первую очередь крысюки!
        - Отступать не будем? - поинтересовался кто-то.
        - А нам некуда. - коротко ответил ему Финс.
        - И то правда. - сказал Мор, стоящий за спиной Рока. - Обратно по тем завалам не заберёшься, а единственный выход перекрыт хвостатыми паразитами.
        - Огонь!
        - Танкам! Прикрывайте магов и лучников!
        Сражение разделилось на два условных участка. На первом металась объёмная туша Мокрозавра, гонявшегося за быстрыми игроками, а на втором игроки обменивались ударами с наступающими крысюками. Человекоподобные крысы погибали чаще, но выигрывали в численности, в результате чего чаша весов победы так и не могла склониться на определённую сторону.
        - Мор! - получивший стрелу в плечо Рок спрятался за одной из колонн и скривился от злости. К крысюкам прибыло пополнение из лучников и количество стрел в воздухе превышало все допустимые нормативы. - Вылечить меня сможешь?
        Мор обернулся и посмотрел на товарища, здоровье которого светилось красновато-жёлтым.
        - Ого… Сейчас сделаю!
        Фигуру Рока окатило светлой волной исцеляющей магии. Раз, другой… После чего раздался странный звук - словно кто-то наступил на перезревшую тыкву - и в первых рядах прячущихся за щитами крысюков поднялся безобразный неупокоенный.
        ВЕЛИКАНСКИЙ ЗОМБОКРЫС.
        ГОЛОДЕН!
        УРОВЕНЬ 7.
        - Смотрите! - закричал кто-то из игроков. - Это ещё что за чертовщина?!
        - Там зомби! Кто его поднял? Гаврик, твоих рук дело?
        - Нет! На наших уровнях ещё нельзя поднимать убитых врагов!
        - Тогда какого чё…о-ооо, смотрите! Он же их жрёт!
        В рядах крысолюдей началось беспорядочное движение. Зомбокрыс бросался то к одному крысюку, то к другому, но те проявляли завидное проворство и прятались от него за щитами или небольшими повозками. Закончилось всё тем, что на здоровенного зомбокрыса повалили высокий фургон, в котором загремело что-то металлическое. Неупокоенный зыркал светящимися зелёными глазами и размахивал единственной свободной лапой, но выбраться из-под придавившей его тяжести не мог.
        - Странно, что они его не добили. - сказал кто-то.
        Игроки перегруппировались и начали наступать. Смятение в рядах крысюков позволило подобраться поближе и произвести несколько слитных атак, изрядно подкосивших ряды противника. Привезённая крысами аркбаллиста всё ещё продолжала стрелять, но делала это настолько редко, что становилось не очень понятно, зачем её вообще притащили.
        - Бъём! Давим их, народ! Дави-им!
        - А ну дорогу мне! Дорогу! Сейчас я этого гада взорву!
        - Стой! Сто-оооой!
        - Остановите кто-нибудь этого имбицила-аа!!
        Многие обернулись.
        - Это там что - самоубийца, что ли? - спросил Холод, застывший вполоборота с зажатым в руке зельем маны. - Ну, удивил!
        Подраненный всего лишь на четверть от шкалы жизни Мокрозавр стоял между игроками и толпой крысюков, а прямо на него надвигался маг с именем Фарс, держащий в руках светящийся рыжий шар размером с кочан капусты.
        - Эй ты, капибара картавая! - заорал Фарс. - Готовься к смерти!
        Мокрозавр раскрыл пасть и заревел, а маг швырнул светящийся шар прямиком в его глотку. И промахнулся. Пасть захлопнулась, а громадное чудовище отскочило назад, ухитрившись поймать брошенный снаряд передней лапой.
        - Он уже активирован! - закричал Фарс, дёргаясь назад и хватаясь за голову. - Бегите все! Скоро рванёт!
        - Фарс, ты идио-оот!
        Мокрозавр поднял лапу вверх и посмотрел одним глазом на шар, после чего утробно рыкнул и небрежно бросил его куда-то за спину.
        Дальнейшие события происходили практически одновременно.
        Игроки принялись разбегаться в разные стороны от Мокрозавра и крысюков, выброшенный монстром шар угодил в толпу крыс и укатился куда-то за фургон с лежащим под ним зомбокрысом, а маг по имени Фарс нехорошо усмехнулся и вытащил из инвентаря ещё один светящийся шар.
        - Два раза не прома…
        Последовал взрыв. Поверхность под ногами вздрогнула, а несколько колонн покрылись трещинами и частично осыпались. Пространство между ними наполнилось огнём и дымом. Ряды крысюков смело и испепелило, а лежащий на боку фургон превратился в облако мелких щепок, из которого ливнем ударили разлетающиеся снаряды для аркбаллисты. Большая их часть врезалась в спину Мокрозавра, здоровье которого скачкообразно уменьшилось, а последовавшая за ними взрывная волна швырнула израненного монстра на пол. Прямо на успевшего активировать второй взрывающийся заряд мага.
        ДДО-ООН-ННН-ННР-РРРР!!!
        Рвануло так, что удержаться на ногах не вышло ни у кого. Воздух заполнился облаками пепла, пыли и какой-то непонятной гадости, по щитам и шлемам игроков забарабанили падающие мелкие камни.
        ВНИМАНИЕ!
        МОКРОЗАВР, СТРАЖ ПОДЗЕМНОГО ЦАРСТВА, ПОВЕРЖЕН!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОГЛУШЕНИЕ".
        ВЫ НИЧЕГО НЕ СЛЫШИТЕ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 60 СЕКУНД…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "СБИТ С НОГ".
        ВАМ НЕПЛОХО ДОСТАЛОСЬ И ХОЧЕТСЯ ОТДОХНУТЬ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 10 СЕКУНД…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОШЕЛОМЛЕНИЕ".
        ВАША КООРДИНАЦИЯ НАРУШЕНА, А АТАКИ ВЫПОЛНЯЮТСЯ МЕДЛЕННЕЕ ОБЫЧНОГО.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 3 МИНУТЫ…
        Лежащий на грязном полу водохранилища Рок рассматривал сообщения и пытался понять, что же гудит сильнее - его голова или эхо от мощных взрывов. Слева возился Орф, пытаясь вытащить из небольшого кармашка восстанавливающее зелье.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВАМ ДОСТУПНО НОВОЕ УМЕНИЕ!
        ЗОНА ДОСТУПНЫХ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ УМЕНИЙ РАСШИРИЛАСЬ!
        - Обалдеть можно… - улыбнулся Рок, но ничего не услышал. Повернув голову, он посмотрел на шоккера и заметил, как тот наблюдает за чем-то за их спиной. Бросив взгляд на Полосу Состояния и активные Эффекты, Рок кое-как поднялся на ноги. Игроки вокруг них обменивались эмоциональными жестами и подлечивали друг друга, многие направлялись к медленно оседающим облакам пыли, в глубине которых находился погибший монстр.
        - Всем, кто жив. - появилось новое сообщение в чате. - Поднимаемся и собираемся в группы. Не успевших переродиться сейчас поднимут.
        - Поднимут? - удивился Рок, и в следующее мгновение Эффект оглушения исчез, а пространство наполнилось многочисленными звуками.
        - Жрецы! - звал кто-то. - Давайте сюда, мы вас ждём!
        - Крысюков нет! Всех повырезало?!
        - Сундук-то остался, не смотрели ещё? Кто там поближе? Сундук есть?
        - Жрецы-ы! Ну где хоть один, когда он так нужен!
        - Не ори ты, нам тут из-за тебя что - разорваться, что ли? Вон скольких положило!
        К Року подошёл покрытый пылью Холод.
        - А было здорово. - сказал он. - Правда, у меня мана три раза заканчивалась, и я половину запаса зелий израсходовал…
        - А что это так красиво жахнуло? - написал в групповом чате Ланс. Рок осмотрелся, высматривая товарища, но так его и не увидел. Видимо, тот затерялся где-то среди игроков.
        - Фарса с ярким таким шаром видел? - написал в ответ Кельт. - Это он. Получил три легендарных гранаты за какое-то уникальное задание и все три сегодня потратил. Первую ещё с пользой - завалил проход, прорытый Микрозавром от нижнего уровня, а вот остальные…
        - Не ворчи, Кельт. Микрозавр-то сдох!
        - Верно.А взорвав проход, он и нам дорогу проделал!
        - Ха.Тебя послушать, так Фарс сегодня герой!
        - А что? Скажешь - нет?
        Рок посмотрел на Холода.
        - Знаешь, здесь оказалось ещё веселее, чем я предполагал.
        - Согласен.
        За следующие полчаса друзья узнали сразу несколько приятных вещей. Во-первых, игроки десятого и более высоких уровней не отправлялись в Чистилище сразу, а превращались в никем не видимых «призраков», стоящих над своими телами. И вполне могли возродиться обратно на месте гибели - в том случае, если рядом оказывался имеющий Умение «Возрождение» Жрец. Конечно, игрока можно было вернуть при помощи специфического одноразового артефакта, но… такое стоило уже изрядно дороже.
        Во-вторых - на месте гибели Мокрозавра остался большой каменный сундук, из которого каждый из присутствующих игроков мог получить полагающуюся ему награду. И, в-третьих, проход на следующий уровень остался без охраны, что обещало самые приятные финансовые перспективы.
        - Смотрите! Зомби!
        - Где? Откуда здесь… о, чёрт! Зомби!
        - Бей его!!
        Сверкнуло несколько магических вспышек и «Неприкаянный зомби» девятого уровня превратился в волну из праха, с тихим шелестом разошедшуюся по земле.
        - А где опыт? - удивлённо спросил один из магов. - Почему за него ничего не дали?!
        Рок и Холод, наблюдавшие за этой сценой со стороны, понимающе переглянулись, а пару секунд спустя к ним неторопливо подошёл Мор.
        - С десятым уровнем получил Воскрешение. - недовольно сказал он. - Но до двадцатого уровня оно будет срабатывать через раз. Чёрт! И зачем мне, интересно, потребовалось менять Класс?!
        Холод усмехнулся.
        - Мне больше интересно, как именно ты это проделал. Не просто же так тебе такой странный штраф впаяли, верно? Не думаю, что это из-за обычных ограничений…
        Рок задумчиво посмотрел на своих друзей.
        - Кто знает, парни. Кто знает. Предлагаю найти Орфа с Лансом и идти уже к тому сундуку. Финс пишет, что все остальные на месте.
        - Серьёзно? Тогда идём!
        Добравшись до поверженного колосса, друзья получили по несколько Чешуек Мокрозавра, 2 золотых монеты, а также круглый жетон салатового окраса.
        НЕИЗВЕСТНЫЙ НАГРАДНОЙ ЖЕТОН ПОДЗЕМЕЛИЙ ДОРНБУРГА.
        РАНГ ПРЕДМЕТА: ОТЛИЧНЫЙ.
        СОДЕРЖИМОЕ: НЕИЗВЕСТНЫЙ ПРЕДМЕТ.
        АКТИВАЦИЯ ДАННОГО ПРЕДМЕТА ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛУЧИТЬ В СВОЁ РАСПОРЯЖЕНИЕ НЕИЗВЕСТНЫЙ ПРЕДМЕТ.
        - Потом открою. - решил Рок, прочитав описание жетона. - Не в канализации же с неизвестными предметами разбираться…
        - Итак! - послышался голос Финса. - Все на месте? Вылечились? Дальше идём? Готовы?
        Услышав нестройное "Да-ааа", Финс кивнул и направился к закопчённому проходу, вокруг которого во множестве валялись детали экипировки воинства крысюков.
        - Изначальный маршрут движения отменяется. - сказал он. - Вход на третий уровень сейчас без охраны и дурак тот, кто этим не воспользуется. Так что не расслабляемся и топаем сразу вниз. Сделаем небольшой круг - и в Подземное Царство.
        - А почему, кстати, Подземное Царство? - поинтересовалась Ракетка. - Здесь же, по сути, канализация! А настоящее Подземное Царство, как я слышала, не здесь, а где-то под…
        - А вот увидишь. - обернувшись, Финс нашёл взглядом Ракетку и подмигнул. - Шутка это была такая, Ракетка. Кого-то из игроков. Но она пришлась, что называется, "в тему" - и название прижилось. Скоро увидите…
        Глава 10. Покорители подземелий
        Первый зал второго уровня подземелий был огромным. С далёкого потолка свисали длинные сталактиты, а вдоль стен возвышались остатки разломанных укреплений. Две длинные линии крепостных стен, несколько массивных охранных башен… Судя по всему, когда-то это место выглядело совершенно иначе и лишь невероятное по своей жестокости сражение смогло столь кардинально изменить его облик.
        - А что здесь произошло? - поинтересовался Орф, оглядываясь на разбросанные по земле оплавленные каменные блоки. - История какая-то есть или как? Никто не знает?
        - Ну, краткую справку можно найти в Путевых Заметках, а в Гильдии воинов рассказывают, что здесь проходила одна из последних линий обороны от Древнего Зла. Ну или чего-то очень похожего - я не помню.
        - Любопытно. - заинтересовался Мор. - Так тут что - ещё и Древнее Зло какое-то есть? И где? На последнем уровне?
        Финс улыбнулся.
        - Нет. Сейчас уже никакого Древнего Зла нет - кто-то из Богов уничтожил его раньше, чем оно пробилось через канализацию и выбралось на свободу. Но люди сражались с ним именно тут.
        - Неплохо. И много тут таких залов?
        - Таких же больших - хватает. А вот развалины сохранились далеко не везде. Да и не только тут стены с крепостями, на самом деле. Чаще встречаются старые водохранилища и очистные сооружения.
        - Очистные на глубине в несколько десятков метров. - задумчиво проговорила Ракетка. - Гм…
        - Не загружайся ты этим. - посоветовал ей Кельт. - Мы ведь в игре! Кто будет продумывать абсолютную достоверность для всех деталей?
        - Да я понимаю. - отмахнулась девушка. - Но всё равно - странно!
        Первыми противниками, встреченными на втором уровне, оказались вездесущие крысюки. Эти, правда, были крупнее своих сородичей и имели восьмые, а то и девятые уровни. На месте их гибели оставалось оружие плохого качества, детали амуниции и редкие серебряные монетки.
        - Если настоящий лабиринт будет только на четвёртом уровне, - сказал Ланс, осматривая многочисленные боковые ответвления от туннеля, - То мы сейчас тогда где?
        - В пещерах. - лаконично ответил Финс. - Видишь ли, лабиринт нижнего уровня полностью рукотворен. А тут… половина залов - простые каверны. Впереди ещё такие пустоты будут - закачаешься.
        - Ага, «закачаешься»! - передразнил товарища Кельт. - Особенно сильно придётся раскачиваться, когда в тебя крысюки с другой стороны из луков начнут палить.
        - Посмотрим!
        Игроки успели пройти мимо ещё нескольких больших залов и истребить около четырёх десятков крысюков, когда из темноты послышался писк и показались длинные желтовато-серые панцири огромных жуков.
        - Панцирники. - сказал Финс. - Опять, наверное, из какой-нибудь стены выкопались.
        - Внимание всем! - написал в чате Кельт. - Впереди панцирники! Держим строй в несколько линий. Меняемся, наступаем вперёд. Ну - всё как обычно. Не своевольничаем!
        - Сколько у них здоровья? - поинтересовался Рок, рассматривая медленно приближающихся насекомых. - Я их мечом смогу или…
        - Не сможешь, дружище, даже и не надейся! - взяв Рока за плечо, Финс уверенно потянул его за собой. - Потому что мы с тобой отходим. В первой линии будут исключительно танки, понял? Потом маги и жрецы, а за ними - лучники и копейщики. Причём только из тех, у кого умения дальней атаки. А мы с тобой отправляемся в конец колонны и отдыхаем.
        Мимо Рока с Лансом деловито протиснулся Орф.
        - Пропустите-ка меня! - восклицал он. - Места мне, места! У меня ещё мортира как следует не испытана!
        Рок оглянулся и присмотрелся.
        МАЛЫЙ ПАНЦИРНИК.
        ОЧЕНЬ ВРЕДНОЕ НАСЕКОМОЕ.
        УРОВЕНЬ 9.
        - Мортира? - с сомнением пробормотал он. - А она поможет? Мортира-то…
        Однако у других игроков реакция оказалась скорее восторженной.
        - Люди-и! - воскликнул кто-то. - Вы смотрите, что делается! Пока мы с вами по канализациям бродим, котобусы с «Авроры» главный калибр утащить успели!
        Под низкими сводами прокатилась волна многоголосого хохота.
        - Эй, Орф! Ты где такую гаубицу открутил?
        - Верни на место сейчас же!
        - Заканчивайте с шутками! - завопил Кельт. - Пеленг! Мальт! Построение! И пустите лохматого во второй ряд! Орф! Слышишь меня? Лови торг! Засыпай в ствол вот эти шарики. Первый залп - твой!
        - Понял! Сделаю!
        Панцирники между тем подобрались на расстояние выстрела.
        - Орф, готовься! Се-еку-уунду-уу… Давай!
        Мортира шоккера коротко рявкнула и коридор перед игроками затопило золотисто-красным огнём. Жуки заскрипели и принялись метаться, сталкиваясь друг с другом и не обращая никакого внимания на игроков.
        - Огонь, огонь, огонь! - надрывался Кельт. - Лучники! У кого с собой разрывные стрелы? Залп!
        - А зачем шарики были нужны? - спросил Рок у Финса. - Мортира же магией какой-то бъёт…
        - Магией или нет - не важно. - ответил Финс. - Те "шарики", которые ты видел - это споры гигантского гриба с третьего уровня. Засыпаешь их в ствол любого оружия и огнём шарахает так, что… ну, в общем, ты слышал.
        Рок усмехнулся.
        - Даже знать не хочу, каким образом это выяснили.
        - Экспериментальным, разумеется. Каким же ещё?
        От массированной атаки агрессивных жуков получилось отбиться довольно быстро - узость туннеля вынуждала насекомых нападать плотным строем и уничтожать их в такой обстановке было несложно.
        - Всегда бы так получалось. - сказал Ланс, с улыбкой посматривающий поверх голов толпящихся игроков. - Стоишь, отдыхаешь, а опыт капает…
        - Размечтался! - фыркнул услышавший его Финс. - Здесь то и дело такие твари встречаются, что только держись! А нам пока что просто везёт.
        - А кого мы могли встретить? - поинтересовался Мор.
        - Мутантов. - ответил один из игроков сбоку. - Таких, знаешь… Похожих на гоблинов, только с щупальцами.
        - Обалдеть можно. - оценил описание Рок. - И часто они тут встречается?
        - Частенько.
        Закончив с жуками, игроки собрали оставшиеся на месте сражения трофеи и двинулись дальше.
        - Из шипов и усиков городские алхимики делают зелья. - рассказывал товарищам довольно улыбающийся Кельт. - А крылья нужны для повторяющихся заданий.
        - Ты поэтому такой счастливый? Набрал предметов для какого-то квеста?
        - Ну да. И это тоже. Кстати, я вам совет…
        - Кельт! - послышался голос идущего впереди Финса. - Давай ко мне! Тут впереди какая-то дичь…
        - Что случилось?
        - Останавливаемся! - появилось сообщение в чате. - Танки и воины с аурами отражения - в первый ряд! Все остальные ближники - во второй. Маги, дальники и жрецы - в третий. Быстрее!
        - Да что происходит-то, чёрт возьми?! Кто там впереди? Скажите уже что-нибудь хорошее, а?
        Пещерный ход привёл группы игроков в вытянутый зал, дальняя часть которого когда-то была выложена камнем и перекрыта несколькими рядами оборонительных сооружений. Сейчас же каменные бастионы были разрушены, а сколоченные из толстых брёвен сторожевые башни - повалены и частично сожжены. Пол усеивал пепел, мелкие монеты и разнообразные вещи.
        - А чьи это укрепления? - спросил Холод. - Крысюков?
        - Да.
        - Кто же это их так?
        - Трофеи собрать! - скомандовал осматривающийся Финс. - Рассредоточиться! Маги! У кого есть щиты - давайте к туннелям. Перекройте их, чтобы к нам никто не пролез!
        - А что здесь произошло?
        Игроки расходились по помещению, подбирая разбросанные ценности и с недоумением оглядывая разбитые стены. То, что смогло разбить настолько толстую кладку, должно быть невероятно мощным.
        - Ракетка! - позвал девушку Рок, заметив её фигурку около поваленной башни. - Слушай, а ты здесь ещё не бывала? Или уже доводилось?
        - Доводилось. - ответила лучница. - Но моя группа после себя такого не оставляла!
        - Верю. - усмехнулся Рок. - Но ты мне вот что скажи - сколько здесь вообще было крысюков? Много? Какое у них было оружие? Что могло оставить после себя вот такое? Может быть, тут что-нибудь взорвалось?
        - Нечему тут было взрываться. - ответил вместо девушки один из находящихся рядом игроков по имени Мервер. - Обычная крепость с обычными крысюками. Лучниками, копейщиками, парой шаманов… Единственная и паршивая пушка была на какой-то из тех вон башен. - с этими словами он показал рукой в направлении груды разномастных обломков. - Мы, конечно, тоже могли бы всё тут сломать, но за пару часов чистого времени. А так эта застава с нормальным составом группы минут за двадцать проходится, считая обеды и перекуры.
        - И что тут, в таком случае, произошло?
        - Ты меня спрашиваешь, Рок? Откуда я знаю?
        К разговаривающим подошёл Орф.
        - Может быть, перед нами идёт какой-то очень крутой рейд?
        - Может. Но зачем этому крутому рейду оставлять после себя все трофеи?
        Игроки озадаченно замолчали и бросили несколько взглядов по сторонам.
        - Действительно, странно.
        - Внимание всем! - долетел до них голос стоящего у противоположной стены зала Финса. - Собираем ценности и идём дальше!
        - Я Арбалет Чугунного Следопыта нашёл! - написал в чате один из игроков. - Так что здешний «баттл» мутили не наши!Не мог бы ни один игрок его бросить! Две сотни золотом на первой ставке!
        - Разделение трофеев после окончания рейда. - сразу же ответил на это Финс. - Собираемся и топаем! Не отвлекайтесь!
        - А что мы будем делать, если догоним тех, кто весь этот развал за собой оставил? Это же явно ненормальные какие-то были люди! Не факт, и правда, что вообще игроки.
        - Твои предложения? Если хочешь, можешь оставаться здесь - я не против.
        Собравшись у одного из выходов, игроки построились наиболее удобным образом и неторопливо втянулись в полумрак потрёпанного коридора.
        - Кладка ровная. - тихо заметил Рок, показывая пальцем на одну из боковых стен. - Здесь уже работали не крысюки.
        - Согласен. - ответил Холод. - Думаю, что мы добрались до области старых водохранилищ и водоводов.
        - Эй! Знает кто-нибудь, что у нас впереди из достопримечательностей?
        - Мост. - ответил кто-то. - Подземная расселина и узкий мост на другую сторону. Но там по большей части довольно тихо, так что интересного ничего. Красиво только.
        - Ясно.
        Очень скоро, впрочем, стало ясно, что упоминавшей о тишине игрок изрядно ошибся - из темноты коридора слышались вопли ярости и доносилось эхо от раскатистых взрывов.
        Кельт неслышно приблизился к прислушивающемуся Финсу.
        - Что будем делать, Финс? Предложения будут?
        - Нет. - покачал головой тот. - Но варианты вроде «вернуться и искать обходные пути» я не рассматриваю.
        - Отправим пару разведчиков?
        - Лучше пять.
        - Ничего не имею против. - коротко кивнул Кельт и обернулся к остальным игрокам. - Всем! У кого изучены Маскировка и Скрытность - подойдите ко мне! Работа есть…
        Через несколько минут тени следопытов и воров исчезли во мраке, а для их товарищей потянулись минуты неподвижного ожидания.
        - Здесь какой-то дурдом! - появилось сообщение в групповом чате. - Самый настоящий, безо всяких подделок!
        - Подробности! - потребовал Финс.
        - Крысюки, мутанты и ещё кто-то, кого с нашего балкона не видно - все дерутся друг с другом и палят во все стороны, как ненормальные. Мимо меня четыре стрелы за одну минуту просвистели! Хорошо, не попали…
        - Крысюки одиннадцатых уровней! Мутанты - от девятого до двенадцатого.
        - А те, кого вы не видите - кто? Наши?
        - Нет, Финс, не похоже. Эти гаврики какой-то магией бьют, не переставая, так что если там игроки, то исключительно маги.
        - На сообщения в чате не реагируют?
        - Нет! И тут чата зоны не существует!
        - В смысле?!
        - В прямом. Его просто нет! Никуда не напишешь, только в группу!
        Замершие в тёмном коридоре игроки переглянулись.
        - И правда дурдом.
        - Вмешаемся?
        - Ни в коем случае! - отрезал Финс. - Если те невидимые маги - те самые, кто развалил заставу крысюков, у нас будут большие проблемы. Ну их к чёрту! Связываться будем только в том случае, если они нас заметят.
        - Заметят? То есть ты предлагаешь всё-таки…
        - Да! Пройдёмся по балкону и свернём в обводные туннели.
        - Обводные туннели, значит, да? Прекрасная идея, Финс. А что, если там Мамонтёнок? То что тогда? Я ведь ни разу не его мама!
        Услышав последние слова Кельта, Рок с удивлением посмотрел на стоящего рядом Мора, а тот, в свою очередь, недоумённо переглянулся с Лансом.
        - Мамонтёнок?! Парни, мы, похоже, реально многое пропустили…
        Финс с Кельтом в это время уже закончили обсуждение и огласили его результаты остальным игрокам.
        - Выдвигаемся вперёд на балкон! - громко сказал Финс. - Танки прикрывают нас щитами, а маги - отражающей магией. После выхода сразу же поворачиваем налево и топаем до большого пролома. В бой без необходимости не вступаем. Возражения есть?
        - Нас тут сорок человек. - сказал кто-то из глубины коридора. - И мы сюда не за гусеницами зелёными спустились, а воевать! Какой смысл прятаться? Появились новые подземники - так вломим им как следует и…
        - Ну давай - иди! Вламывай!
        - А?
        Все обернулись на голос и увидели, что это вернулся один из разведчиков, который выглядел взъерошенным и раздражённым. Имя у него было забавное - Финник.
        - Не знаю, кто эти маги там наверху, - сказал он. - Но огненная магия у них такая, что камни взрываются. Ещё они каких-то духов призывают и… В общем, кто там хотел пойти им накостылять? Вперёд! Отвлечёшь на себя внимание, пока мы сматываемся.
        - Отставить сматываться. - сказал Финс. - Где они вообще сидят? Твоё "наверху" - это где?
        - Уступ там какой-то есть - над нами и немного правее. - ответил Финник. - И эти… чернокнижники недоделанные, засели именно там. Отгородились полупрозрачным куполом и…
        - Я понял. - перебил разведчика Финс. Коротко выругавшись, он поднял руку вверх и выкрикнул: - Привал окончен! Все, кто хочет на третий уровень - пьём защитные зелья и давайте за мной!
        Рок повернулся к своим товарищам.
        - Идём?
        - Ну не оставаться же!
        И они устремились навстречу звукам непрекращающегося боя.
        - Расселина? Да это целый каньон!
        Быстро осмотревшись, Рок бросил беглый взгляд на Холода и кивнул.
        - Да, дружище, согласен. Даже не верится, что всё это находится под землёй.
        Коридор привёл игроков на широкий уступ, за которым начиналась настоящая бездна. Каменные стены уходили и вверх, и вниз настолько, насколько хватало глаз, и терялись из виду в подземном полумраке. Поверхности стен пестрили разнообразными выступами, уступами и наклонными «балконами», между которыми темнели пятна пустот и туннелей. Кое-где светились колонии из гигантских грибов; в широких трещинах мерцали тусклые магические камни.
        Мост, ведущий на противоположную сторону, был усыпан пеплом и завален телами крысюков и мутантов. Под ногами то и дело гремели ржавые части от примитивных доспехов. В воздухе плавали сизые клубы противного удушливого дыма.
        - Щиты! Щиты поднимите! Головы бережём!
        Игроки растянулись в цепочку и принялись двигаться вдоль стены расселины, следя за мелькающими в пространстве копьями, стрелами и росчерками атакующих заклинаний. Вокруг них то и дело что-то взрывалось, щёлкало и грохотало.
        - Сколько же их там! - воскликнул Рок, обращаясь к идущим рядом товарищам. Шум стоял такой, что разговаривать спокойно было бы невозможно. - И что они так сильно не поделили, а?
        На выступах и открытых площадках с противоположной стороны пропасти кипел бой - толпы крысюков схватились с ордой мутантов, и каждый из них стремился нанести как можно больший урон своим противникам. Многие из тварей, впрочем, стреляли куда-то вверх, целясь значительно выше Рока и его знакомых.
        - Эй! Глядите, там…
        По глазам ударила резкая вспышка и в рядах мутантов прогремел взрыв, огненной лавиной разметавший сразу несколько десятков монстров.
        - Быстрее, быстрее! - поторопил останавливающихся игроков Финс. - Не стоять, чтоб вас всех так! Вперёд!
        Вскоре стало значительно тише. Игроки то и дело оглядывались, прислушиваясь к громкому эху и постепенно затихающим крикам. Жрецы торопливо подлечивали тех, кого задели шальные стрелы крысюков и прочие снаряды.
        - Конец мутантам. - сказал кто-то за спиной Рока. - Видели, как по ним разрывными заклинаниями стали долбить? Знать бы ещё, кто…
        - А оно тебе сейчас надо? Будем возвращаться - ещё насмотримся.
        - Так это когда будет!
        - Внимание! - появилось сообщение в чате. - Восстанавливаем здоровье и в темпе двигаем в обводной туннель. Никто не отстал?
        - Далековато топать получается, Финс!
        - Я бы всё же попробовал через мост. И почему мы игнорируем центральные лестницы?
        - Стоп! Обводные туннели - это же логово Мамонтёнка?
        - Тише, друзья! - написал Кельт. - Тише! Высказываемся только по существу! Кому нечего сказать - пожалейте мои глаза, промолчите!
        Через несколько минут игроки добрались до широкого прохода и свернули в тускло освещённый туннель. Стены у него были сложены из крупных камней, а в воздухе пахло чем-то, похожим на переспевшие яблоки.
        - Теперь - пожалуйста, ведите себя потише. - написал в чате Финс. - Касается всех, без исключений! Ускоримся и прогулка будет лёгкой!
        Хлюп! М-ммр-рррр…. Хлюп!
        - Оп. - Ланс вздрогнул и обернулся. - Что это? Вы это слышали?
        - Твою же зелень. - устало выругался невидимый в толпе Кельт. - Мамонтёнок всё же проснулся… Жалко. А я надеялся - повезёт.
        Игроки вокруг засуетились, доставая боевые зелья и извлекая оружие.
        - Слушайте! - не выдержал Рок. - Да что такое этот ваш мамонтёнок?! Тоже «босс», вроде Микрозавра, или что?
        - А, вон. - буркнул кто-то и постучал ему по плечу. - Можешь посмотреть сам.
        Игроки вокруг друзей пришли в движение, так что Року пришлось немного поманеврировать, но источник странных звуков он всё-таки рассмотрел.
        МАЛЕНЬКИЙ МО.
        НАХОДИТ ВСЕХ ПОТЕРЯВШИХСЯ.
        УРОВЕНЬ 19.
        - Ох, ё! Это… Это улитка такая или что?
        - Я бы сказал, что это - слизняк-броненосец, Мор. Гигантский!
        - Эй, там! Хватит разговаривать! Валим!
        - Залейте пол огнём! - скомандовал подбежавший Финс. - Замедлим его по максимуму!
        Несколько человек бросили в неторопливо приближающегося слизня бутылки с огненным зельем и пространство туннеля сразу же заволокло остро воняющим дымом. Занимающий большую часть прохода многоглазый монстр утробно заворчал и остановился.
        - Бегом! - закричал Кельт. - Обгоняем его, пока ещё есть фора! Обгоняем!
        - А почему мы не… - начал спрашивать Холод, но его поняли с полуслова и перебили.
        - Не получится, Хол! Эту тварь бить бесполезно - у неё иммунитет ко всем нашим атакам! На таких низких уровнях его не убить!
        - Но это же дурь какая-то! Дисбаланс!
        - А вот не факт! Возможно, что так и задумано!
        - Двигаемся, чтоб вас всех! В темпе, в темпе!
        Нельзя сказать, что Рок и его друзья были довольны тем, что им пришлось сначала прятаться от сражения и вжиматься в стену, а затем убегать по тёмным туннелям от громадного слизняка-переростка, но… Выбора у них действительно не было. Удирающие игроки оставляли после себя и ловушки с огненными зельями, и магические капканы, но брюхоногий «Мамонтёнок» только ворчал, неотступно преследуя их и оглашая окрестности хлюпаньем и заунывно-монотонным мычанием.
        - С Мокрозавром было как-то поинтереснее. - заметил Рок, оглядываясь и замечая, как вспыхивает желтовато-красный шар от очередного взрыва.
        - Пожалуй. - согласился бегущий справа от него Ланс. - Чёрт, у меня зелий выносливости уже меньше половины…
        По счастью, в скором времени Маленький Мо отстал, отвлёкшись на группу неудачливых игроков, вывалившихся из бокового туннеля. Обрадованный такой удачей Финс повёл своих товарищей через анфиладу залов и спуск по широкой каменной лестнице, ступени которой местами истёрлись настолько, что едва выделялись.
        После этого они повстречались с несколькими другими группами и добрались до большого зала, в одной стен которого выделялся чёрный провал уходящего далеко наверх лаза. На полу зала в беспорядке валялись громадные каменные глыбы.
        - Вот отсюда Микрозавр к водохранилищу и прокопался. - сказал Кельт, указывая на груды земли и развороченную стенную кладку. - Видите? В обычное время он просто спит посередине зала.
        - Понятно…
        - А где переход на следующий уровень? - поинтересовалась Ракетка. - Где-то здесь?
        - Правее. - ответил Пеленг. - Его пока что не видно из-за камней… Сейчас дойдём, посмотришь.
        Проход на третий уровень выглядел довольно обычно - как тёмный провал широкого туннеля, уходящего под изрядным уклоном куда-то вниз. Вокруг прохода лежали многочисленные булыжники и массивные валуны, окружённые россыпями из мелкой гальки. А над проходом из стены выдавался массивный выступ, на плоскости которого было выведено: «Падземное Царстфо».
        Глава 11. Подземное царство
        ЛИЧНЫЙ КАБИНЕТ ВЕЛИКОГО МАГА
        - Докладывай.
        Необычно чёрное существо, больше всего похожее на огромную летучую мышь, угрюмо поморщилось и промолчало.
        - Докладывай, или я отправлю тебя обратно.
        Сидящий на высокой спинке резного кресла демон с неприязнью посмотрел на Великого Мага.
        - Скучно.
        - Вот и развлекись. - терпеливо предложил маг. - Расскажи мне, что ты увидел и что услышал.
        - Ничего я не услышал. Там ничего нет.
        - Конкретнее, Четвёртый, конкретнее. Где он был и чем занимался, о чём разговаривал и…
        Чёрный демон фыркнул настолько громко, что Реберлиус запнулся и с раздражением посмотрел на лучшего из своих соглядатаев.
        - Что такое, Четвёртый? Что-то не так?
        - Да всё не так. - согласно пропищал демон. - Я же говорю, что там ничего нет.
        - Где?
        - Там!
        - А там - это где?
        - Внутри.
        - Внутри чего, Четвёртый? Кристалла, в который я тебя заточу на ближайшую тысячу лет, если ты не начнёшь нормально докладывать?! Или чего-то ещё? А?
        - Внутри дома.
        - Дома?! Какого ещё, к чертям, дома?!
        - Того самого! - запищал демон. - В который ты меня зачем-то отправил! Еды - нет, врагов - нет, зрелищ - нет, жильцов - нет! Даже мебели! Мне там и посидеть не на чем - ещё хуже, чем в Пустоте!
        - Ну ладно, ладно. - примирительно усмехнулся Великий Маг. - Верю. Однако тебя, Четвёртый, должна была волновать совсем не недвижимость, а один из её владельцев. Разве не так?
        - «Отправляйся на Заводную улицу». - сказал демон голосом Великого Мага. - «Дом тринадцать. Я хочу знать обо всём, что там происходит. Посмотришь, послушаешь - потом расскажешь. Понял меня? Тогда иди. Когда вернёшься - доложишь».
        Замолкнув, демон уставился на Реберлиуса, а тот, в свою очередь, уставился на него. На лице Великого Мага отобразилась целая гамма разнообразных эмоций и в конце концов он спросил:
        - А… хозяева дома? Этот… как там его… Мор?
        - Никого не было. - отрезал демон и устроился на спинке кресла поудобнее. - По крайней мере, лично я никого не видел.
        Несколько секунд было тихо, а затем Великий Маг заорал так, что кресло под демоном повалилось на пол, а подхваченного воздушной волной Четвёртого отшвырнуло и впечатало в противоположную стену.
        - И ты только сейчас об этом рассказываешь??!
        - Ну а когда? - еле слышно проскрипел распластанный по стене демон.
        - Во-ооооооон!!
        Кабинет мага озарила магическая вспышка, а последовавший за ней грохот заставил входную дверь дёрнуться и протяжно задребезжать. Находящийся с её противоположной стороны Таппок споткнулся и, нерешительно поёжившись, побрел прочь.
        «Пожалуй, лучше всего будет подняться сюда ещё раз. - рассудил он. - Немного попозже. Вечером, например. М-мм… Завтрашним…»
        ПРИМЕРНО В ЭТО ЖЕ ВРЕМЯ, НО ГДЕ-ТО ОЧЕНЬ ГЛУБОКО ПОД ГОРОДОМ…
        - Привал! - громко объявил Финс и со вздохом уселся около массивной каменной глыбы.
        - Передохнём полчаса. - написал он в групповой чат. - А потом спустимся вниз и посмотрим, как далеко получится пробиться на этот раз. Возражения есть? Или всех устраивает?
        - Принято единогласно, Финс!
        - Ну наконец-то!
        - Ура!
        Подойдя к уводящему вниз проходу, Рок и его друзья принялись изучать странноватую надпись, оставленную кем-то из игроков. Все высеченные на поверхности скалы буквы имели разный размер и выглядели так, словно их наносили разные люди.
        - И ведь не лень кому-то было таким заниматься… - протянул, посмеиваясь, Холод. - Хотя выглядит немного забавно, не спорю.
        - А вам покой только снится, да?
        - А?
        Друзья обернулись к подошедшему Крохобору.
        - Народ сидит, зелья перебирает и монетки подсчитывает. - продолжал тот. - А вам что - уже не терпится дальше?
        - Нет. Название следующего уровня заинтересовало. - ответил сразу за всех Рок. - Стоим, рассматриваем. Какой умник его нацарапал, известно?
        - Нет. - покачал головой гном. - Кем бы этот шутник ни был, но имени его история не сохранила. Никто ничего не знает, на удивление.
        - А как далеко получилось пройти по третьему уровню в прошлый раз? - спросила Ракетка. - До конца? Или вы туда раньше не заходили?
        - Заходили, конечно. - кивнул Крохобор. - Там дорог всего три - либо в Грибники, либо к поселениям крысюков, либо в шахты. И единственное место, куда мы пока не совались - это поселение.
        - А почему?
        - Людей было мало. Туда тремя или четырьмя группами стоит идти, чтобы тебя не вынесли в первые же минуты. Тут, кстати… - гном оглянулся и сделал быстрый жест рукой, показывая пещеру. - Обычно как-то более людно. Странно, что кроме нас ещё никто не пришёл. Микрозавра же завалили!
        - Придут. - с уверенностью сказал Холод. - Я думаю, что многие на той потасовке с мутантами и непонятными магами застопорились. У самого были мысли подзадержаться и трофеев насобирать. Там же столько всего осталось валяться - ух! Уходить не хотелось.
        - Ах, вот вы где! Холод! Рок! Привет.
        - Привет ещё раз. - Рок кивнул появившимся в поле зрения Бобберу и его неизменному спутнику Поллозу. - Куда потерялись-то?
        - Осматривались. - сказал Поллоз, проходя мимо и заглядывая во тьму ведущего на следующий уровень прохода. - Ого. Широка пещерка! А что там внизу?
        - Скоро посмотрим. - оглянувшись на остальных игроков, Крохобор уселся прямо на пол и открыл инвентарь. - Зелья только нужные подготовим - и можно идти…
        Третий уровень встретил игроков густым полумраком и запахом сырости, появившемся сразу после того, как они прошли через туннель и оказались на пороге обширного вытянутого зала.
        - Ну, вот мы и…
        - Тихо!
        - А что такое?
        - Ти-ихо-оо!
        - Да чего ты шипишь-то? Что-то слу… м-ммм… Пуфти!
        - Замолкните уже! - взмахнув рукой, Финс сделал всем знак остановиться и замолчать. - Вопрос ко всем - вы тоже это слышите? Где-то совсем рядом…
        Друзья прислушались. В тишине погруженного в дремоту зала что-то тихо потрескивало и поскрипывало, где-то капала вода, а из-за выступа скальной породы справа доносилось какое-то неразборчивое бормотание.
        «Ого! - подумал Рок и помахал рукой остальным. - А это уже становится интересным.»
        Притихшие игроки принялись медленно обходить естественное препятствие, всматриваясь во мрак и готовясь отражать любую атаку.
        - Что-о ж-же они с-сдел-лали с-сс ним-мм… - шепеляво приговаривал кто-то невидимый. - Н-нда-а уж-ж… Важ-жнос-сть моя, важ-жнос-сть… Ценнос-ссть…
        - Опа-па. - тихо сказал кто-то из игроков. - Ущипните-ка меня кто-нибудь, а?
        На полу зала сидело очень странное существо - сгорбленное и неказистое, оно застыло в неудобной позе и крутило в узловатых пальцах некий вытянутый, поблёскивающий металлический предмет.
        - С-сделали-ии с-сс ним-мм… - бормотала человекоподобная тварь. - Цен-нос-ссть…
        МАЛЕНЬКИЙ БРАТ.
        ЗАБЫТЫЙ СМОТРИТЕЛЬ НИЖНЕГО УРОВНЯ.
        УРОВЕНЬ 50.
        - Ну… Я… Даже не знаю… - пробормотал Финс.
        - Акс? - существо наконец-то почувствовало, что в пещере появился кто-то ещё. - А-ааас-сс? Кто это та-аам? Кто это у нас-с здес-сь шляетс-сся? Такой ва-ажны-ыыый… Такой грус-ссстный…
        Игроки зажгли ещё несколько фонарей, и пятно света разрослось, высвечивая всё новые и новые детали из мрака. Существо оказалось похожим на сильно изуродованного человека, одетого в грубые изодранные лохмотья, а когти у него были настолько длинными, что им позавидовала и пантера.
        - А-аааааааар-рррр! - взревел Маленький Брат и поднялся на ноги, после чего отскочил на несколько шагов назад и запричитал:
        - Что они с-сделали-и с-сс ним, моя важ-жнос-ссть… Они его-оо убили-ии!!!
        Последние слова существа перешли в визг, ударивший по ушам не хуже кузнечного молота.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОГЛУШЕНИЕ".
        ВЫ НИЧЕГО НЕ СЛЫШИТЕ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 60 СЕКУНД…
        В следующее мгновение монстр швырнул свой блестящий предмет в толпу игроков и бросился бежать, моментально затерявшись среди каменных валунов и обломков.
        БАМ!
        Звука удара и последовавшей за ним ругани никто не услышал, но жестикуляция оказавшегося на грани гибели Финса была невероятно красноречивой.
        - …….. !!
        Шкала здоровья походного лидера замерла на отметке в несколько процентов и истерично мигала насыщенно-красным цветом. Игроки вокруг его засуетились - воины ближнего боя заняли круговую оборону, а жрецы окутали раненого сполохами целительной магии. Здоровье Финса сразу же поползло верх, а Эффекты переломов и травм замигали и развеялись.
        - … на веки вечные и тебя, и тех, кто тебя придумал! - оглушение внезапно пропало и крики разъярённого Финса эхом отразились от далёких стен. - Да чтоб меня какой-то урод кривой железкой на перерождение отправлял!!
        Остальные игроки, впрочем, вели себя не менее эмоционально.
        - Не, ну вы это видели?! - восклицал кто-то в задних рядах. - Видели?!
        - Пятидесятый уровень! Чёрт! Поверить не могу! Пятидесятый! Да у здешнего короля уровень меньше!
        - А что это была за тварь?! Кто-нибудь понял?
        - Демон! Или… Слушайте, а это может быть демон или нет?
        - Может быть, это ещё один босс?
        - Какой ещё босс, дубина? Ты его уровень вообще видел? Для кого тут такой босс?
        - Тихо все! - воскликнул Кельт и окружающие притихли. - Финс… - с этими словами Кельт протянул своему другу металлическую болванку. - Взгляни-ка, чем этот уродец в тебя запустил.
        ПОВРЕЖДЁННЫЙ МОЛОТ ФАРТУККА.
        РАНГ ПРЕДМЕТА: СЮЖЕТНЫЙ.
        НЕОБХОДИМ ДЛЯ ВЫПОЛНЕНИЯ ОПРЕДЕЛЁННОГО ЗАДАНИЯ.
        НЕКОГДА ДОБРОТНО ВЫПОЛНЕННЫЙ, СЕЙЧАС ЭТОТ МОЛОТ ПОГНУТ И ПОТУСКНЕЛ. КТО ЗНАЕТ, ЧТО ЗА СУДЬБА НАСТИГЛА ЕГО ВЛАДЕЛЬЦА…
        - Вот это поворот… - протянул Финс, рассматривая неожиданную находку. - А я уже и забыл, что у нас здесь задание. Так что же получается - Фартукка прикончил вот этот монстр?
        - Сомневаюсь. - скептически покачал головой Кельт. - Как ты себе это представляешь? Убил здесь, а потом отобрал молоток и тащил тело до самого выхода?
        - Он мог его отравить. - сказал маг по имени Линк, подходя и опираясь на длинный посох. - Или как-то проклясть. Причём так, что у Фартукка хватило времени убежать и добраться до верхнего уровня.
        - Отравить? - с иронией переспросил Кельт. - Чем же он его мог отравить, дружище? У этого Мелкого Брата уровень больше, чем у королевских гвардейцев. Представь себе, какой будет урон у его отравления!
        - Тогда давайте примем за истину то, что он непричастен. - успевший прийти в себя Финс расправил плечи и посмотрел в ту сторону, куда удрал непонятный монстр. - У этого Братца слишком высокий уровень для того, чтобы быть заурядным боссом. Так что тут явно что-то другое.
        - И он его жалел. - сказал кто-то.
        - Кого жалел? Кто?
        - Маленький Брат. Он ведь жалел Фартукка. Вспомните, что он заорал как раз перед тем, как смотаться - "Они его убили!".
        - Точно! И ещё эти странные причитания про то, "что они с ним сделали"!
        - Кстати, да. - хлопнув в ладоши, Финс принялся раздавать указания. - Друзья, разбиваемся на группы по семь человек и расходимся по пещере. Давайте поищем, не осталось ли здесь других подсказок по нашим заданиям… Далеко только не разбредайтесь, будьте постоянно на виду!
        Игроки рассредоточились по залу и принялись обшаривать даже самые тёмные уголки, но - тщетно. Погнутый молот и исчезнувший Маленький Брат остались единственным, что напоминало о погибшем по неизвестной причине Фартукке.
        - Ладно. - вздохнул Финс после того, как на поиски было потрачено более часа, а из ведущего с верхнего уровня коридора вывалилась новая порция игроков. - Пойдёмте дальше. Доберёмся до Шахты - и там уже будем думать.
        - Эй, парни! - окликнул он спустившихся в пещеру искателей приключений. - Привет! Мы сейчас к Шахте собираемся - присоединиться не хотите? Судя по происходящему наверху, там может оказаться всё, что угодно!

* * *
        Последующие несколько часов игроки занимались именно тем, зачем и спустились - сражались с монстрами. Обитатели глубин встречались разнообразные - и гигантские насекомые, и ядовитые ящеры, и уже хорошо знакомые крысюки. Чуть реже попадались стаи чумных псов и необычные жабы-оборотни, из тушек которых выпадало оружие и драгоценные камни.
        Самыми неприятными из всех встреченных существ оказались водярники - выбирающиеся из глубоких подземных ручьёв разумные земноводные владели собственной магией и уничтожать их было не так-то просто.
        Шахта, упомянутая Финсом, представляла собой нечто вроде широкого туннеля, закручивающегося по спирали и спускающегося куда-то глубоко вниз. И там искателей приключений поджидала целая армия из крысюков, оказавшая такое ожесточённое сопротивление, что почти половина отряда игроков отправилась на точку возрождения уже на первых минутах кровопролитного боя.
        - А, что б тебя! - выругался один из возродившихся игроков.
        - Погано вышло. - согласился другой. - Пропустил всего два удара - и привет…
        На улицах Дорнбурга властвовали ранние сумерки. Солнце, скрытое за ломаной линией крыш, подсвечивало длинные перистые облака, а по улицам расхаживали Королевские Возжигатели, заправляющие и зажигающие масляные фонари уличного освещения.
        - Как это, оказывается, странно. - сказал Ланс, вдыхая вечерний воздух и обводя взглядом стоящих вокруг товарищей игроков и городских жителей. - Вернуться.
        - В каком смысле?
        - Ну, - Ланс усмехнулся и сделал короткий жест рукой. - Там, в подземельях, словно другой мир. Темно, тесно, пыльно. Крепости эти доисторические, развалины. Монстров, наверное, миллионы. Вы же видели, что там сейчас было - прямо война!
        - Есть такое дело. - кивнул Холод. - И что?
        - А то, что здесь очень тихо. - ответил Ланс. - Поджигатели какие-то расхаживают, фонари зажигают. Дети рядом с ними играют, бегают. Идиллия! Словно и нет никаких этих монстров и всего остального. Город получается один, а между землёй подземельем - такая разница…
        - Философ… - фыркнул Орф, и хотел сказать что-то ещё, но тут на округлой плите портала возрождения один за другим появились Финс, Мор и ещё несколько игроков из их сдвоенной группы.
        - Да что б тебя! - выругался ошарашенный Финс. - Что у меня за день такой сегодня, неудачливый, а?! Меня что, кто-нибудь проклял, а я не заметил?!
        Мор, стоящий рядом с возмущающимся воином, тоже выглядел несколько удивлённым.
        Друзья не теряя времени подошли к ним и узнали, что в разгаре сражения перед первыми рядами игроков что-то вспыхнуло и в воздухе появилось округлое пятно магического портала. Из пятна со скоростью пушечного ядра вылетела какая-то чёрная тварь и с такой силой врезалась в Финса, что полоса его здоровья опустилась до практически нулевой отметки. После чего первая же попавшая в него стрела отправила неудачливого полководца в Чистилище.
        - Обалдеть можно. - прокомментировал услышанное Холод. - Это крысюки что ли такое заклинание применили? Вот же паршивцы! А что там была за тварь?
        - Крысюки? - скривился Финс. - Нет, брат, это кто-то другой. А тварь странная - такая, знаешь, большая летучая мышь, ну или что-то очень на неё похожее. Обматерила меня и тут же куда-то исчезла.
        - Обматерила? - переспросил Рок. - Финс, а ты уверен, что…
        - Уверен. - ответил вместо Финса Мор и покачал головой. - Серьёзно, Рок, я был рядом и наблюдал всё это с самого начала.
        - И что конкретно эта мышь сказала?
        - О, поверь - лучше тебе не знать.
        В этот момент вокруг друзей появились ещё несколько игроков и к ним подошёл один из городских стражников.
        - Герои, - обратился он к игрокам. - Не толпитесь, пожалуйста, в таком месте. Этот алтарь очень древний и собираться в его пределах большими компаниями не подобает. Запрещено…
        - Мы уже уходим. - быстро ответил сразу за всех соратников Финс, после чего убрал оружие за спину и вздохнул. - Пойдёмте, парни. Скоро сюда выкинет и всех остальных, так что будем делить трофеи и договариваться о следующем проходе.
        Игроки отошли в сторону и расселись на полянках ближайшего сквера, наблюдая за тем, как на портале возрождения появляются их раздосадованные товарищи.
        - Ну и мясорубка же там! - бросил один из воинов, с облегчением усаживаясь на пушистую травяную кочку. - Давно уже не видел такого количества крысюков в одном месте. Их даже у того Моста меньше было! Ух… Проклятая Шахта!
        Разбор найдённых в подземельях трофеев занял изрядное количество времени и завершился уже практически ночью, при свете установленных вокруг сквера невысоких масляных фонарей. После чего игроки разошлись по городским Гильдиям, рынкам и магазинам, договорившись встретиться у центрального спуска в подземелья перед рассветом.
        Творящаяся в подземельях Дорнбурга неразбериха ясно говорила о том, что на нижних уровнях происходят какие-то изменения и среди игроков не нашлось ни одного, кто не желал бы посмотреть на них своими глазами здесь и сейчас.
        Глава 12. Тайна номер тринадцать
        Азарта и любопытства Року с его товарищами хватило на неполные двое суток. После истечения этого времени они настолько пропитались пылью и затхлостью подземелий, что мысль о возвращении под землю не вызывала у них ничего, кроме брезгливости и отвращения.
        Группы под руководством воина Финса спускались в Дорнбургские подземелья ещё несколько раз. Они проходили по многочисленным коридорам и сражались с полчищами врагов, наполняя карманы серебром и разнообразными трофеями. Новых подсказок по заданию о гибели Фартукка им не попалось, зато опыта игроки получили столько, что Рок с компанией успели получить четырнадцатый уровень.
        - Всё. - вздохнул Мор после того, как друзья заполнили свои инвентари полагающимися им частями добычи и попрощались с остальными участниками похода. - Теперь - отдыхать. Задачу по набору уровней предлагаю считать перевыполненной!
        - А по магазинам?
        Укоризненно посмотрев на изображавшего возмущение Орфа, Мор покачал головой и ничего не ответил.
        - Пройдёмся, шарообразный, не переживай. - усмехнулся Холод. - Прямо сейчас туда и направимся.
        Добравшись до Аукциона и торговой площади рядом с ним, друзья распродали большую часть из своих трофеев. Чешую Мокрозавра, оружие крысюков и разнообразные зелья с охотой покупали не только владельцы городских магазинов, но и толпящиеся у них на порогах игроки.
        - Невероятное какое-то богатство. - сказал Рок, рассматривая полученные золотые монеты. - Особенно если сравнивать с тем, что у нас имелось вначале.
        - Ха! - рассмеялся довольный Орф. - То ли ещё будет!
        Освободив место в сумках, друзья заглянули в ремесленную лавку с бронёй и докупили недостающие элементы - наплечные накидки, перчатки и ремни. После этого посетили торговца зачарованной бижутерией и лавку с забавным названием «Три ступени могущества», в которой продавались книги Умений для любых Классов.
        К дому на Заводной улице они подошли уже под покровом приближающихся сумерек.
        - До чего же приятно оказаться дома. - сказал Холод, открывая дверь и проходя внутрь комнаты. - Даже если это всего лишь игра и чьи-то фантазии.
        - И раз вокруг тебя всего лишь фантазии, то, может быть, ты поищешь фонарь, который мы куда-то забросили?
        - А зачем его искать-то? - перебил уже открывшего рот Холода Орф. - Вот он, у меня в сумке. - с этими словами шоккер открыл инвентарь и вытащил из него небольшой фонарь. - Только в нём масло уже закончилось, а нового мы ещё не купили …
        - Свечами обойдёмся. - сказал Холод и подошёл к шкафу, на верхней полке которого стояла вместительная коробка. - Нам их на ближайшие полтора месяца хватит, непрерывного использования.
        Вернувшись к столу, он пощёлкал небольшим огнетворным механизмом и расставил по столешнице несколько толстых свечей.
        - А стало уютно, да?
        - А где Мор?
        Холод посмотрел на задавшего вопрос Орфа, а затем перевёл взгляд на Ланса, который пожал плечами и посмотрел на Рока.
        - Рок, ты заходил последн…
        - На улице он остался. - ответил Рок. - Стоит, общается с какой-то девушкой.
        - Во даёт! - рассмеялся Ланс и изобразил короткие аплодисменты. - Времени не теряет, а?
        Тут за их спинами хлопнула дверь и через мгновение послышался голос Мора:
        - У кого из вас хорошее настроение?
        - У меня. - ответил удивлённый неожиданным вопросом Холод. - А что?
        - Сейчас оно станет ещё лучше. - фыркнул Мор и, подойдя к столу, уселся на один из стульев. - Господа, у меня для вас пренеприятные известия.
        - К нам едет ревизор?
        - Что? - запнувшись, Мор покрутил головой и нахмурился. - Да при чём здесь… Какой ещё ревизор?!
        - Не обращай внимания, Мор. - Рок махнул рукой и улыбнулся. - Я просто шучу.
        - Ага, я сейчас тоже начну шутить. - мрачно кивнул Мор и выдал: - В общем, в нашем доме появились то ли демоны, то ли привидения. Представляете? Его даже из списков на продажу успели изъять, после того, как информация дошла до Городского Совета.
        - Какая информация?
        - Какие ещё привидения?
        - Что, прямо здесь?
        Заговорившие одновременно, друзья замолчали и переглянулись.
        - Оно сейчас на чердаке, да? - спросил Орф. - В моей комнате, да? Я угадал?
        - Понятия не имею, о чём ты. - ответил Мор. - Но я пообщался с владелицей соседнего дома и.. в общем, вокруг нас происходит что-то непонятное. Помните ту "летучую мышь", которая появилась из портала и отправила в Чистилище Финса?
        - Помним, конечно. - кивнул Ланс. - Мы эту зверюгу в подземельях ещё несколько раз видели. Мельком, конечно, но…
        - Так вот, - перебил воспоминания товарища Мор. - Теперь угадай, как выглядел призрак, разгуливающий по дому и вокруг него в то время, пока нас не было?
        - Летучая мышь?
        - Именно. - Мор кивнул и посмотрел на Рока. - Она самая. И ещё угадай, с какого момента она исчезла и больше не появлялась?
        - Не появлялась? - переспросил Орф. - То есть призрак ушёл?
        - Никуда он не ушёл. - усмехнулся Мор. - Он просто перестал маячить в окнах. Около двух дней назад.
        - Оп-па. - сказал Холод и щёлкнул пальцами. - Интересно…
        - Весьма. - согласился Рок. - Как раз в то время, когда его впервые увидели в подземельях!
        - Угу. - кивнул Мор. - Вот и думайте после этого, что оно такое и что ему от нас нужно.
        - Есть хочет. - предположил Орф.
        - Есть? И ты в это веришь?
        - Нет. - невозмутимо ответил шоккер. - Но предположение хорошее, согласись?
        - Не соглашусь. - покачал головой Мор. - Если, конечно, оно прямо сейчас к нам в дверь не постучит и само об этом не скажет…
        В дверь постучали.
        Разом повернувшиеся ко входу в дом товарищи едва не схватились за оружие, но посмотрели друг на друга и передумали.
        - Кто там? - громко поинтересовался Рок. - Заходите, у нас открыто!
        - Да я… это… - дверь дёрнулась и приоткрылась, а в образовавшейся щели появилось неуверенное лицо незнакомого человека. - Доброго вечера вам. Я от Городского Совета. У вас тут, по нашей информации, заперт демон?
        - Нет у нас здесь никакого демона. - ответил Рок. - И заходите уже внутрь, уважаемый. Не через порог же нам разговаривать!
        - Спасибо! Но я, знаете, лучше здесь. - смущённо, но уверенно пробормотал человек. - Такой хороший вечер. А я, знаете, с самого утра в помещении и… - кашлянув, он немного замялся и уточнил: - А можно я к вам ещё раз потом загляну? Когда солнце… ну, то есть когда посветлее будет. А то - знаете…
        - Знаем. - сказал Холод и подошёл к двери. - Значит так. Последние три дня мы у себя дома отсутствовали и о том, что тут могло происходить, ничего не знаем. Демонов не призывали и запрещённых ритуалов не проводили. Слова о призраках и демонах будем проверять, а когда что-нибудь выяснится - расскажем вам. И если у Совета имеется штатный демонолог - ждём. Пусть приходит в любое время, мы окажем ему любое содействие.
        - О! - обрадовался человек. - Я так, знаете, и передам! И… спасибо! - развернувшись, посетитель зашагал в направлении перекрёстка. Через несколько шагов он, правда, запнулся и посмотрел назад. - А! Доброго вечера!
        - Доброго. - задумчиво согласился Холод и закрыл дверь.
        - Ну, что? - спросил он, поднимая взгляд на своих друзей. - Какие будут соображения?
        - Это, конечно, не к месту, но мне здесь нравится. - произнёс Рок. - В том смысле, что мир вокруг настолько живой, что я то и дело забываю о том, что это игра.
        - И что?
        - Да ничего. - улыбнувшись, Рок пожал плечами и сделал жест в сторону двери. - Реакция Совета говорит о том, что здесь действительно кто-то был. И я думаю, что Мор прав - это тот летающий Мыш.
        - Мыш?
        Рок рассмеялся.
        - Ну да, Мыш. Надо же нам как-то его называть!
        - Не возражаю. - махнул рукой Холод. - Пускай будет Мыш. Только что мы будем с ним делать?
        - А нам надо? - спросил Ланс и иронично поморщился. - У нас основное задание не выполнено, пещера с гоблинами не пройдена, а позавчера мы ещё и квест в подземельях на себя повесили, дополнительно. Главный маг города ненавидит Мора, а в подвале валяется заколдованная мебель с каким-то ребусом. Давайте уже выберем что-то одно и…
        - Вот оно! Стол!
        - Какой стол? - запнувшийся на середине слова Ланс бросил взгляд на тёмную столешницу и непонимающе посмотрел на Мора. - Что-то не так?
        - Тот столик с ребусом, который ты опустил в подвал. - сказал Мор. - Помнишь, Ланс? Ты ещё говорил, что…
        - Погоди-ка. - перебил товарища Холод. - Я, кажется, понял. Ты думаешь, что этот призрачный мыш пролез сюда из-за этого столика?
        - А это дело! - воскликнул Орф. - Может быть, он и в самом деле его ищет! И Мор тогда говорил, что торговец нам эту мебель неспроста втюхивал!
        Друзья переглянулись.
        - Надо проверить. - сказал Рок и встал со стула. - Давайте достанем стол и посмотрим. Сейчас уже почти ночь - может быть, тот рисунок опять проявился…
        И Рок оказался прав - поверхность столика действительно покрывали затейливые рисунки, вытравленные на вращающихся разномастных кольцах.
        - Вот же дьявольщина! - покачал головой Ланс. - Хорошо, что мы сейчас не в настоящем мире, а то я бы, наверное, испугался.
        - И зачем эта штука летучему мышу? - задумался Холод. - Гм… Знать бы ещё, что тут за изображение, на этих рисунках!
        - Какая-нибудь карта. - предположил Рок. - Или, может быть, волшебный орнамент.
        - Или древнее заклинание для того, чтобы открыть портал в Ад и всех уничтожить. - добавил Орф и спохватился. - Ой! А, может быть, не будем его осматривать и где-нибудь закопаем, а? А то вдруг тут и правда какая-нибудь пакость!
        - Нет, Орф. - сказал Мор. - Если бы всё решалось настолько просто, то тот торговец закопал его в этом «где-нибудь» сам. Так что с этим предметом наверняка связано какое-то задание. Как думаешь, Холод - я прав?
        - Возможно. - задумчиво кивнул маг. - Очень возможно.
        - А может… - взявшись когтистыми пальцами за поверхность кругов, Орф принялся вращать их в разные стороны. - Шифр - шифр, сотни цифр… Гм… Нет. Не подбирается!
        - А должен? - Рок рассмеялся. - Это ведь не сейф, Орф!
        - Тогда так. - сказал шоккер и, запрокинув голову, заорал, старательно имитируя «заклинательские» интонации: - Эй, ду-ууух! Мы-ыыыыш! Ответь мне-ее! Для чего тебе этот сто-ооол?!
        Присутствующие в комнате расхохотались и смеялись ровно до того момента, пока не поняли, что в комнате второго этажа кто-то есть.
        - Вы это слышали? - вполголоса спросил Мор, рассматривая потолок и бросая быстрые взгляды на ведущую наверх лестницу. Друзья закончили смеяться около минуты назад и после этого с возрастающим удивлением прислушивались к повизгивающему смеху, продолжавшему доноситься из верхних комнат.
        - Это тот самый демон, да? - поинтересовался Орф, оглядывая друзей расширившимися глазами. - Мыш?
        - Наверное.
        - Предлагаю подняться и посмотреть, что там за…
        - Эй, ты-ы! - внезапно завопил Орф. - Мы-ыш! Чего тебе от нас на-адо?
        Стало тихо. Настолько тихо, что сделался различимым далёкий и едва слышный колокольный звон, доносящийся с улицы.
        - Может, ушёл? - тихо спросил Ланс, поднимая руку и медленно вытягивая из-за спины копьё. - Давайте-ка…
        - Я ему уйду! - сделавшийся на удивление смелым Орф упёрся взглядом в потолок и позвал. - Мыш! Слышишь, ты, собака летающая! Если ты…
        - Да сам ты собака! - пропищал незнакомый голосок, а в дальнем углу появилось тёмное пятно неопределённой формы. - Я тебе, хомяку, сейчас голову откушу - а потом буду рассказывать, что так и было!
        - Молчать! - выкрикнул шоккер, но одновременно трусливо попятился. - У меня твой стол!
        - В нутро себе его запихни, прихвостень бутафорский! - пропищало пятно. - Развелось героев, блин, плюнуть некуда! Один - хамло, второй - маг, а у третьего - так вообще, ни одного нормального кресла!
        Друзья ошарашенно переглянулись.
        - Достали вы уже меня - дальше некуда! - продолжал тем временем писклявый голос. - Глаза б мои не глядели! Тьфу! Пошёл я от вас…
        В следующее мгновение пятно исчезло и в комнате стало тихо. Около минуты игроки сосредоточенно изучали стены, а затем Мор вздохнул и взял со стола ближайшую к нему свечку.
        - Чёрт с ним, вот что я вам скажу. Потом разберёмся. Непохожа эта пискля на страшного демона.
        - Думаешь, что рисунок на столе и проклятия здесь не при чём?
        - А кто ж его знает, Рок! Но это пугало летающее к нам привязалось не просто так. - с этими словами Мор пошёл по направлению к лестнице. - Я спать. Давайте уже прервёмся на пару часов, а потом посмотрим…
        - Да зачем нам спать? - нахмурился Ланс. - Мы ведь в игровом мире!
        - А ты что же - не устал? - удивился Рок. - Подремать не хочешь?
        Копейщик на секунду задумался.
        - Хочу, конечно. Но… какая разница-то? Неужели нам обязательно это делать - спать? В игре?!
        - Может и необязательно. - оглянулся также семенящий к лестнице Орф. - Зато как приятно! Всё, ребят, меня не будить!
        Рассмеявшись, Рок похлопал Ланса по плечу и протянул ему одну из оставшихся на столе свечек.
        - Идём.
        Проспали друзья, впрочем, не так уж и долго - ранним утром следующего дня их разбудили оповещения о сообщениях, посыпавшихся в игровой чат.
        - Переношу обсуждение сюда. - написал незнакомый игрок с именем Нильс. - И напоминаю участникам, что сбор у Белого Дуба через полчаса. Опоздавших не ждём!
        "Сбор у Белого Дуба?" - удивлённо подумал Рок, проснувшись и рассматривая игровой чат.
        - Какого чёрта? - послышался голос откуда-то с чердака. - Я же едва лёг!
        Накануне днём друзья вступили в дружные ряды Гильдии с названием "Гильдия Героев", но познакомиться со всеми участниками и обсудить последние новости не успели.
        - А что у нас происходит? - написал сообщение в одну из страниц Гильдийского чата Рок. - Куда кто собираемся и зачем?
        Через несколько мгновений Року ответил Кельт, объяснивший, что игроки альянса "Страж" собираются в окрестностях пещеры пустотных гоблинов для того, чтобы выбить оттуда окопавшихся мародёров. Рок подумал, что такой информацией стоит поделиться с товарищами, но не успел.
        - Пошла вон! - заорал кто-то в соседней комнате. - Ты какого чёрта здесь делаешь, образина?!
        - Сам образина! - засипел в ответ чей-то писклявый голос. - Мне у вас сидеть не на чем!!
        - Ах, ты!!!
        - Эй! Ты это чего удумал?! Не смей! А ну, положи эту палку на место, а то поранишься! Стой, кому говорят!
        Послышались гулкие удары и громкий мат. Судя по звукам, дверь соседней комнаты распахнулась и с грохотом ударилась о деревянную стену.
        - Стой, с-скотина!
        Вскочивший с кровати Рок выхватил меч и выскочил в тёмный внутренний коридорчик, озарённый тусклым светом догорающих лампочек. В воздухе над уходящим вниз проходом лестницы кружились фиолетовые искорки, а на полу лежало чьё-то неподвижное тело.
        - Что происходит? Ланс!
        - Эй!
        - Вы тут что - войну решили устроить?!
        Из чердачного люка выглянул Орф, а на пороге других комнат появились взъерошенные Холод и Мор.
        - Так. Это ещё кто? - спросил Мор, жестом указав на лежащего на полу человека.
        - Ланс. - Рок взглянул на распростёртую фигуру и перевёл взгляд на своего друга. - На кого ты там орал? К тебе что - кто-то залез?
        - Да! - раздражённо ответил копейщик. - Та самая летучая мышь, которую мы вчера видели, представляешь? Я просыпаюсь - а эта тварь уселась на одно из кресел и дрыхнет! Да ещё и храпит!
        - Такие мыши обычно вниз головами спят. - заметил Орф. - Хватаются когтями за потолок - и…
        - Значит, это была ненормальная мышь! - воскликнул Ланс. - Потому что она сидела на спинке моего любимого кресла!
        - То есть это кресло уже любимое?
        - Стоп. - сказал Холод и взмахнул ладонью у Орфа перед мордочкой. - А ну-ка тихо! Ланс. - продолжил он и показал на пол. - Это ты его так?
        - Нет. - покачал головой Ланс. - Не я.
        - А это вообще кто?!
        Друзья обступили лежащее на полу тело.
        КУЛЬТИСТ-ВОР.
        УРОВЕНЬ 5.
        - Культист-вор. - прочитал появившуюся надпись Мор. - Странно. А где описание?
        - И почему уровень только пятый?
        - А что он тут вообще делает? Не понимаю!
        - Ну, Орф, тут-то как раз всё понятно - он залез в дом, чтобы нас ограбить.
        - Но почему он культист?!
        - Ну… служитель какого-нибудь культа, наверное…
        ВНИМАНИЕ!
        НА ВАШУ ТЕРРИТОРИЮ ПРОНИК ВРАГ. ЖЕЛАЕТЕ ЛИ ВЫ РАЗОБРАТЬСЯ В ПРОИЗОШЕДШЕМ?
        ЗАДАНИЕ "ПО СЛЕДУ КУЛЬТИСТОВ".
        ЦЕЛЬ: ПОЛУЧИТЬ ИНФОРМАЦИЮ О КУЛЬТИСТАХ СЕРЕБРОЛИКИХ.
        ВЛАДЫКИ КУЛЬТА МОГУТ БЫТЬ УНИЧТОЖЕНЫ ИЛИ ПОРАБОЩЕНЫ ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ БОНУСОВ.
        НАГРАДА: В ЗАВИСИМОСТИ ОТ РЕЗУЛЬТАТОВ.
        ВЫ ПРИНИМАЕТЕ ЗАДАНИЕ? ДА / НЕТ
        Несколько секунд друзья безмолвно рассматривали новое системное сообщение.
        - От результатов… - протянул наконец Холод. - От каких ещё, мать, результатов?! Кто-нибудь понимает?
        - Нет. - ответил Рок и встал, задумчиво рассматривая бездыханное тело вора. - Должен сознаться, друзья, что я уже вообще перестаю понимать хоть что-нибудь, если оно касается нашего дома. Сначала эта мышь, слоняющаяся по комнатам и преследующая нас в подземельях, а теперь ещё и этот культист! Чушь какая-то, в соединении с мистическим невезением! И сплошные тайны!
        Мор усмехнулся.
        - Ну что я могу тебе сказать, Рок? Ты ведь помнишь, какой у этого домика номер?
        Глава 13. Маховик событий
        Прошёл час. Тело культиста рассыпалось невесомым пеплом сразу же после того, как друзья приняли предлагаемое задание, а следов таинственной "мыши" не нашлось ни на первом этаже, ни даже в подвале, куда заглянул развивший необыкновенно бурную деятельность шоккер.
        - Знаете, - сказал Рок, когда они расселись за столом на первом этаже и принялись обсуждать произошедшее за минувшую ночь. - У меня какое-то необыкновенное ощущение…
        - В плане чего? - заинтересовался Ланс. - Что надо было выбирать не этот дом, а ту башню около парка, что нам предлагали?
        Рок усмехнулся и покачал головой.
        - Нет. У меня такое чувство, что за последние часы кое-что изменилось и теперь всё будет несколько по-другому.
        - А температуры у тебя, случаем, нет? - обеспокоился Орф и встревоженно посмотрел на Рока. - Эй, народ! Он, кажется, бредит…
        - Тихо, Орф. - прервал засмеявшегося шоккера Холод. - Рок прав. Мне тоже как-то не по себе и такое чувство, что надо куда-то бежать и что-то делать.
        - Давайте распределим характеристики. - предложил Мор. - А потом ещё раз заглянем на Аукцион и наведаемся к той пещере. Остались там ещё мародёры, не остались…
        - Остались. - кивнул Рок. - Мне Кельт уже написал, по моей просьбе. Эти дегенераты всё-таки отбились от их атаки.
        - Плохо. - оценил информацию Ланс. - Значит, в ближайшее время в пещеру нам не попасть?
        - И не только нам, Ланс. Там сейчас такое обсуждение идёт, в чате локации… Туда ведь никто попасть не может - по крайней мере, из нормальных игроков. А пещерка-то - с сюжетным заданием. Я так понимаю, что, через пару дней тамошних мародёров просто сметут.
        - О-оо, тогда мы должны при этом присутствовать!
        - Обязательно!
        И друзья занялись очками характеристик. Набранные за время прохождения подземелий уровни принесли им по тридцать пять очков для распределения, что сулило весьма приятные перспективы.
        - Интересно, а что получится, если я вложу все имеющиеся очки в Силу? - задумался Рок. - Буду убивать за один удар?
        - Ага. Или умирать, когда промахнёшься. - фыркнул Ланс. - Потому что не будет у тебя ни Ловкости, ни Выносливости! Нет уж, дружище, давай без глупостей. Тебе, как воину, предстоит сражаться на передовой, а там - сам понимаешь, погибать нельзя.
        В итоге характеристики пятерых игроков стали выглядеть так:
        РОК (КЛАСС: ВОИН, УРОВЕНЬ: 14)
        СИЛА - 45
        ЛОВКОСТЬ - 25
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 23
        ЛАНС (КЛАСС: ВОИН, УРОВЕНЬ: 14)
        СИЛА - 45
        ЛОВКОСТЬ - 28
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 20
        ХОЛОД (КЛАСС: МАГ, УРОВЕНЬ: 14)
        ИНТЕЛЛЕКТ - 57
        МУДРОСТЬ - 32
        МОР (КЛАСС: СОВМЕЩЁННЫЙ МАГ/ЗАКЛИНАТЕЛЬ, УРОВЕНЬ: 14)
        ИНТЕЛЛЕКТ - 50
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 10
        МУДРОСТЬ - 34
        ОРФ БАРСУМКИН (КЛАСС: СОВМЕЩЁННЫЙ ВОР/МЕНЕСТРЕЛЬ, УРОВЕНЬ: 14)
        СИЛА - 23
        ЛОВКОСТЬ - 45
        ВЫНОСЛИВОСТЬ - 20
        ОБРАЗОВАННОСТЬ - 15
        - Характеристики только какие-то обрезанные… - прокомментировал визуализированные окошки с данными Мор. - В прошлый раз их, помнится, было больше. Или… А! Гм.
        - Тоже заметил, да? - усмехнулся Холод. - Система выделяет основными параметрами только те, которые мы повышаем - и тут же скрывает все остальные, помечая их в качестве второстепенных.
        - Ну, это удобно.
        - Конечно удобно, Рок, никто и не спорит. Вот только происходит это без нашего ведома. Могли бы уведомление какое-нибудь запустить, я не знаю…
        - Описание Классов появилось, смотрите-ка! - заметил Орф. - Совмещённый, не совмещённый. Здорово!
        - Хоть кому-то понравилось. - проворчал усмехающийся Мор и извлёк из инвентаря Жетон, доставшийся в качестве награды за победу над чудовищным Мокрозавром. - Пора открывать. Как думаете - что там внутри?
        - Оружие. - не колеблясь ответил Холод. - Крохобор говорил, что чаще всего выпадает именно оно. И я бы, кстати, не отказался - а то сражаться с таким посохом, как у меня, да ещё на четырнадцатом уровне…
        - Просто офигительно! - завопил Орф и, увидев непонимающие взгляды, вытянул перед собой небольшой поблёскивающий арбалет. - Смотрите! Из жетона вытащил, только что!
        АРБАЛЕТ КАРМАННИКА.
        ТИП ПРЕДМЕТА: СТРЕЛКОВОЕ ОРУЖИЕ.
        РАНГ ПРЕДМЕТА: ОТЛИЧНЫЙ.
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА 14.
        ДАЛЬНОСТЬ СТРЕЛЬБЫ: СРЕДНЯЯ.
        УРОН: 57 - 70
        ОГРАНИЧЕНИЕ ПО КЛАССУ: ВОЗМОЖНОСТЬ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ОГРАНИЧЕНА НАЛИЧИЕМ СПЕЦИАЛИЗИРОВАННЫХ УМЕНИЙ.
        ЗАЧАРОВАНИЕ: ЛОВКОСТЬ +1
        ТРЕБОВАНИЯ: УРОВЕНЬ 14 / ЛОВКОСТЬ 45
        - Вот почему так? - поинтересовался Ланс. - Одним всё, а другим - ничего?
        - А тебе что - ничего не выпало?
        - Ну, я свой жетон ещё не открывал, но уверен, что… О. Гм!
        ПИКА ПАНИКЁРА.
        ТИП ПРЕДМЕТА: ДРЕВКОВОЕ ОРУЖИЕ.
        РАНГ ПРЕДМЕТА: ОТЛИЧНЫЙ.
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА 14.
        ДАЛЬНОСТЬ ПРИМЕНЕНИЯ: БЛИЖНИЙ БОЙ.
        УРОН: 55 - 99
        ОГРАНИЧЕНИЕ ПО КЛАССУ: ВОЗМОЖНОСТЬ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ОГРАНИЧЕНА НАЛИЧИЕМ СПЕЦИАЛИЗИРОВАННЫХ УМЕНИЙ.
        ЗАЧАРОВАНИЕ: ЛОВКОСТЬ +2
        ТРЕБОВАНИЯ: УРОВЕНЬ 14 / СИЛА 45 / ЛОВКОСТЬ 25
        - Это, по-твоему, "ничего"? - пробормотал Рок, читая описание оружия. - Паникёр ты наш… с пикой…
        Активировав собственный Жетон, Рок получил из него "Длинный меч наёмника", дающий прибавку +2 к Силе владельца. Холоду достался "Посох неофита", а Мору - парные "Жезлы экспериментатора", причём посох прибавлял одну единицу к Интеллекту, а жезлы - по одной единице к Мудрости каждый.
        - Как-то это слишком хорошо, чтобы быть правдой. - сказал Ланс, рассматривая блестящий наконечник своего нового копья. - Жетон, конечно, выдаётся только за самую первую победу, но это же такой бонус!
        - А какой это бонус, Ланс? - покачал головой Холод. - Оружие неплохое, но смотря с чем сравнивать. Ты ведь помнишь, какие мечи и копья были в оружейных лавках, да? Тройное зачарование, повышенная прочность и удобность, гравировка на лезвии…
        - Да-ааа… - восторженно вздохнул Орф. - А помните реликтовое оружие? Ну - то, которое Великого ранга?
        - С названием чёрного цвета? - уточнил Рок и кивнул. - Я помню. Как раз двуручный меч был, с такими показателями, что Микрозавров за один удар разрубать можно, да ещё пачками!
        - Угу. - хмыкнул Мор. - Вот только если у тебя есть полтора миллиона золотом на такой меч, то зачем тебе какие-то микрозавры?
        Рассмеявшись, друзья принялись копаться в сумках и разбирать приобретённые накануне вечером предметы. У Орфа были два браслета, увеличивающие Ловкость, у Рока с Лансом - дающие Силу медальоны, у Мора - клинсы на Мудрость, а у Холода - клинсы с Мудростью и медальон, повышающий Интеллект. После бижутерии на поверхности стола появились разноцветные Книги Умений.
        - А как эта чепуха называется? - спросил Орф, поднимая взгляд от лежащего перед ним учебника с умением "Прятки". - Клинсы, кажется, да?
        - Да. - подтвердил Мор, прикладывая к вискам небольшие предметы, выглядящие, как заключённые в металлическую оправу драгоценные камни. - Интересные вещицы. За счёт чего они держатся?
        Едва соприкоснувшись с поверхностью кожи, клинсы прилипали к ней настолько плотно, что переместить их можно было только приложив изрядное усилие.
        - Вы с ними на каких-то роботов похожи. - сказал рассматривающий друзей Ланс. - Таких, знаете - с дополнительной парой глаз по бокам…
        - Ничего, мы скоро все такие же будем. - спокойно ответил Мор, а Холод усмехнулся и молча кивнул. - Характеристики лишними не бывают.
        Изучив Книги Умений, друзья пополнили списки своих навыков: Рок получил умение "Удар сверху", Орф - "Прятки", Ланс - "Вращение", Холод - "Ледяная стена", а Мор - "Спасение".
        - "Спасение", - начал читать описание умения Мор. - "Возможность переместить дружественного персонажа в пространстве". Гм. Забавно - ограничение имеется только по дистанции применения, а если использовать его на противнике, то цель не только переместится, но ещё и получит некоторый урон.
        - Полезная вещь! - кивнул Рок и посмотрел на шоккера. - Орф, а твои "Прятки" - это что?
        - Невидимость. - ответил Орф. - Позволяет спрятаться где угодно. Действует, конечно, всего пару минут, но зато какая возможность!
        - Прекрасно. - покачал головой Холод и усмехнулся. - А ты понимаешь, что использование любого из твоих умений всю эту невидимость с тебя снимет? Это ведь Умение для воров, для использования в ночное время! При солнечном свете ты разве что к каменной статуе подкрадёшься…
        - Фигня. - отмахнулся от доводов мага довольный Орф. - Зато я теперь и ловкий, и невидимый, и опасный!

* * *
        - Ну, что же… Гм. Кажется, это здесь. - Холод поднял глаза от врученной им одним из горожан бумажной карты и посмотрел на начинавшуюся впереди полосу леса. - Дремотный лес…
        Закончив разбираться с умениями и вещами, друзья некоторое время переписывались со своими соратниками из Гильдии, обсуждая ситуацию с мародёрами и изменениями в игре. Город Дорнбург лихорадило - в него всё ещё приходили появившиеся далеко на окраинах игроки, а неразбериха в подземельях достигла такого масштаба, что меньше четырёх-пяти групп за раз туда уже не спускалось.
        В какой-то момент в дверь друзей постучали - и они познакомились с шустрым пареньком по имени Каин, принёсшим им свиток с предложением работы от своего родителя. Выяснилось, что у владелицы гостиницы «Тёплый месяц», чью сбежавшую кошку они ловили по окрестным крышам, много родственников. И все они уже наслышаны о героях, чьи ловкость и чувство такта не знают границ в пределах разумного. В связи с чем один из них и хочет предложить им одно достаточно выгодное, но при этом весьма деликатное поручение.
        После этого друзья и оказались перед высокими лесными кронами.
        - Здесь, здесь. - утверждающе покивал Мор. - Давайте-ка я ещё раз прочитаю вам текст задания. Так…
        - Давай я лучше выведу его в отдельном окне наружу. - сказал Холод и сделал несколько коротких жестов, после чего перед ним появилось небольшое окошко. - Так будет удобнее.
        ЗАДАНИЕ "СТАРЫЙ ДОМ".
        ЦЕЛЬ: ОСМОТРЕТЬ ЗАБРОШЕННУЮ НЕДВИЖИМОСТЬ ДОКТОРА ФРАНКО ШЕ ТЕЙНА И УСТАНОВИТЬ, НАСКОЛЬКО БЕЗОПАСНЫМ МОЖЕТ БЫТЬ ПРОЖИВАНИЕ В ЭТОМ ДОМЕ.
        ДЛЯ УСПЕШНОГО ЗАВЕРШЕНИЯ ЗАДАНИЯ ВЫ ОБЯЗАНЫ ВЕРНУТЬСЯ ЖИВЫМИ.
        НАГРАДА: 2 ЗОЛОТЫЕ МОНЕТЫ.
        - Давайте уже в лес. - сказал Орф, подёргивая усами от нетерпения. - Тут, судя по всему, близко!
        - Уверен? - прищурился Ланс. - Орф, ты туда так рвёшься, что у меня появляются нехорошие предчувствия…
        - Какие там ещё предчувствия? - возмутился Орф. - Это ведь настоящее заброшенное поместье! В центре леса, под сенью великих тайн!
        - Чего?
        - Он говорит, что там проклятое и забытое всеми Богами место, в которое уже лет триста никто не заглядывал. - пояснил Рок. - А я только сейчас обратил внимание на ту строчку в задании, где говорится, что мы обязаны вернуться живыми… Не нравится мне всё это.
        - Хватит разглагольствовать. - махнул рукой Холод. - Идём.
        И друзья углубились в лес, почти сразу же оказавшись в густом полумраке, разлитом посреди молодых деревьев и колючих кустарников. Трава доставала до колен и была настолько густой, что напоминала стоячую воду. В воздухе сновали басовито жужжащие насекомые, а где-то над головами посвистывали и перекликались редкие птицы.
        Нужное место обнаружилось минут через тридцать - друзья вышли на почти свободное от деревьев пространство и увидели здоровенный особняк, настолько густо оплетённый разнообразной растительностью, что с определённого ракурса его можно было бы и не заметить.
        - А вот и она - недвижимость. - сказал Ланс, проводя взглядом по замшелым и потемневшим от времени высоким стенам. - И где тут вход?
        - Я думаю, с другой стороны. - Холод покрутил головой и показал направо. - Смотрите, там когда-то были другие постройки. А вот тут, кажется, что-то вроде забора.
        Из земли и травяных зарослей местами действительно выглядывали прогнившие и оплетённые вьющимися растениями куски деревянных конструкций.
        - Разделяться и осматривать территорию с разных сторон не будем?
        - Нет. Предлагаю найти вход и запустить туда нашего шоккера, для проверки. Орф, ты как? Не против? Орф!
        Неподвижно стоящий шоккер словно очнулся и перевёл рассеянный взгляд на Рока.
        - А… я… Это… В общем, я туда уже не хочу.
        Удивлённые взгляды друзей скрестились на лохматом «котобусе».
        - Не понял? - сказал Ланс. - Почему не хочешь? Ты что, уже передумал?
        - Ага. - кивнул шоккер и тут же добавил. - Там внутри кто-то есть.
        - Где?!
        - А вон - видите второй этаж, где от заколоченного окна одна доска отвалилась?
        - Видим. И что?
        - На меня оттуда что-то смотрело. - сказал Орф. - Вытянутая такая рожа, словно резиновая - узкая, бледная и с такими глазами… Голодными…
        - Голодными? - переспросил Холод. - Чёрт. Там точно не тролль?
        Взъерошенный Орф покачал головой и снял с предохранителя свою мортиру.
        - Нет. Морду тролля я бы от этой страхолюдины отличил.
        - Тогда будем считать, что дом обитаем и в нём поселилась какая-то пакость. - сказал Рок. - Давайте поосторожнее. Чёрт её знает, где она себе тут выходы понаделала…
        Друзья неторопливо пошли вперёд и обогнули заросший двор перед зданием, остановившись у высокого крыльца, над которым возвышалась наглухо заколоченная входная дверь.
        - Ну, прекрасно. - выдохнул Рок. - Просто замечательно. Вы это видите, да? Как вам? Все понимают, что тут произошло?
        - Этот дом стоит заброшенным не просто так. - кивнул Мор. - В нём кого-то заперли. И, учитывая с каким старанием у него заколотили все выходы, хозяева очень не хотели, чтобы этот кто-то оттуда выбрался.
        - Обалдеть можно. - сказал Ланс. - И как же этот бедолага там выжил?
        - Я не уверен, что там внутри человек. - сказал Орф и все посмотрели в его сторону.
        - Может, и нет. - согласился Мор. - И давайте-ка сделаем вот что… - подняв руку, он обрисовал ей какой-то сложный узор и в воздухе сразу же что-то вспыхнуло, а на локоть игроку приземлилась нахохлившаяся грозовая птица.
        - А она подросла, твоя птичка-то. - посмотрел на магическое создание Холод. - Это умение улучшаемое, да?
        - Конечно. Сейчас посмотрим, что она сможет увидеть… - наклонившись к птице, Мор что-то тихо ей зашептал, после чего она сорвалась с места и, сверкая белыми сполохами, рванула к одному из заколоченных окон особняка.
        - Дерево оконных рам сильно рассохлось. - сказал Мор друзьям. - Я заметил пару таких трещин, что и сапог пролезет - не то, что птица! Сейчас она заберётся внутрь и посмо… - Мор запнулся и замолчал.
        Воцарилось недолгая тишина.
        - Мор? Что случилось?
        - Птица пропала. - ответил Мор. - Забралась внутрь - и просто исчезла.
        - Исчезла? Почему?
        - Он её что - сожрал?
        - Да ну его к чёрту! - воскликнул Рок и, достав меч, направился в сторону перекрытого входа. - Терпеть не могу таких вот невнятных заданий! "Идите, осмотрите, расследуйте…" Тьфу! Орф! Давай за мной! И приготовь свою мортиру в тандеме с «Прятками». Судя по всему, они тебе сейчас пригодятся.
        На первом этаже заброшенного имения было пусто. Пусто и ещё очень грязно - пыли на полу и предметах было столько, что она образовывала сплошное, мутновато-серое покрывало. Выбитые двери рухнули внутрь и потревожили этот ковёр, отчего в воздухе кружились и пританцовывали потухшие искорки.
        - А следов-то и нет.
        - Каких следов?
        - Никаких следов. - уточнил Холод. - Подумайте сами! Если здесь заперта какая-то тварь, то она не может вечно сидеть на верхних этажах и наверняка не один раз спускалась на первый. А теперь посмотрим, сколько здесь пыли - море! Был бы монстр - были бы и следы…
        - Но я не мог ошибиться! - воскликнул Орф. - В том окне абсолютно точно была какая-то рожа!
        - Сейчас разберёмся…
        Выстроившись в "боевой порядок" - Рок и Ланс впереди, а все остальные немного сзади - друзья медленно и с опаской прошлись по первому этажу. Помещения дома наполняли густой полумрак и запахи плесени, а по углам темнели остовы прогнившей мебели. Под ногами то и дело похрустывал мелкий мусор.
        - Полезное изобретение - эти светильники! - сказал Ланс, бросая взгляды на небольшие светящиеся шарики, закреплённые на правом плече у него и его товарищей. - Друг перед другом главное в темноте не стоять, чтобы не слепляло. И ведь как удобно!
        - Жаль только - дорого. - заметил Мор. - Почти все оставшиеся деньги на них истратили!
        - Ничего страшного, если оно того сто…
        Откуда-то сверху послышался тихий скрип, а затем последовала длинная череда быстрых ударов, похожих на шаги. Друзья подняли головы и посмотрели на тёмный потолок.
        - А вот, похоже, и твой новый знакомый, Орф.
        - Не завидуй, Ланс. - усмехнулся шоккер. - Пойдём со мной, и я вас познакомлю.
        Холод коротко рассмеялся.
        - Да ты никак чувство юмора освоил, Орф!
        Лестница на второй этаж нашлась в узком и вытянутом холле, располагавшемся посередине здания и не имевшем никакого сообщения с улицей.
        - Забавная планировка. - заметил Мор, пока они медленно поднимались по поскрипывающей на разные лады конструкции. - Чем здесь этот Франко Ше Тейн занимался, интересно?
        - Не интересно… - пробубнил, не оборачиваясь, Ланс. - Но мы это скоро узнаем.
        - Тихо!
        - Оу… Мать моя пустыня, да у них тут, кажется, грызуны!
        Всё видимое пространство на втором этаже было основательно попорчено чьими-то зубами - картины, криво висящие на стенах, были обкусаны и изгрызены, а уцелевшая мебель искусана так, что почти развалилась. И даже на стенах кое-где пестрели весьма характерные повреждения.
        - Или грызун всего один, Орф, но при этом очень большой.
        - Молчал бы ты уже, Рок! А то, когда тебе что-то не нравится - то именно оно потом и происходит!
        - Ну-уук… Ну-ууук… Ну-ууук….
        Череда странных подвывающих звуков прокатилась по внутренним коридорам и помещениям, а затем раздался настолько громкий и истеричный крик, что Орф едва не выронил свою мортиру, а остальные поморщились и ощутили желание зажать уши руками.
        - Это… ещё… что такое? - проговорил, с напряжением озираясь, Ланс.
        - Клиент наш, кто же ещё. - ответил Холод. - Ладно. Оглушение не повесил - и хорошо. Идёмте-ка дальше.
        Однако никакого монстра в комнатах на втором этаже не нашлось. Друзья прошли их одну за другой дважды, но ничего, кроме разрухи и погрызенной мебели не нашли.
        - Ну и где эта сволочь прячется? - спросил сам у себя Холод, когда они завершили второй круг и остановились неподалёку от лестницы. - Мор, у тебя Грозовая Птица ещё на перезарядке?
        - Да. Обновится через полторы минуты. - кивнул Мор. - Эх… Я, когда её сюда отправлял, не думал, что её так быстро прикончат.
        - Мы тоже не думали. - усмехнулся Рок, а Холод провёл рукой по волосам и вздохнул:
        - Не важно. Главное, чтобы во второй раз она нашла здешнего жителя до того, как он заорёт и потом исчезнет.
        - А куда он, кстати, делся?
        - Странный вопрос, Орф. Мы-то откуда знаем?
        - Надеюсь, он не невидимка.
        - Не думаю.
        - Но почему он не атакует?
        - Хороший вопрос. - согласился Рок. - Птицу Мора он прибил почти сразу, а от нас почему-то прячется.
        - Слушайте, а с чего мы взяли, что он тут только один?
        Друзья переглянулись и посмотрели на Орфа.
        - В смысле?
        - Ну, я просто подумал, что птицу мог бы убить и не он. - пояснил шоккер. - И что их тут может быть несколько.
        - Умеете вы, ребята, подбодрить. - кивнул Ланс. - Один говорит, что наш противник - большого размера, а второй намекает, что таких противников несколько!
        - Наслаждайся. - коротко рассмеялся Рок и показал в сторону лестницы. - И давайте уже пойдём на третий этаж. Не торчать же нам здесь до вечера.
        Последовала магическая вспышка и громовая птица Мора сверкающим силуэтом унеслась куда-то во тьму.
        - О! Перезарядилась!
        - Да. Теперь держимся осторо…
        - Ры-ыыыыыыы! А-ааааааааа! - в одной из комнат верхнего этажа послышались глухие удары, а затем кто-то заорал настолько противно, что шоккер зашипел и его короткие уши задёргались.
        - Наверх! Бегом!
        Чудовищный обитатель заколоченного особняка обнаружился быстро - он носился кругами по большому залу, пытаясь схватить птицу Мора корявыми пальцами.
        - Ы-ыырк! Ы-ыыррррр!
        Громовая птица совершала быстрые пируэты и жалила своего преследователя тонкими и длинными молниями.
        - Ну и рожа…
        КВОПЛЬ.
        ВЕЧНО ГОЛОДНЫЙ ОБИТАТЕЛЬ ТРУЩОБ.
        УРОВЕНЬ 15.
        При каждой вспышке молнии уродливый и похожий на тощего морщинистого человека Квопль вздрагивал и спотыкался, на мгновение заслоняя глаза корявой лапой.
        - Все заметили?! - воскликнул Холод. - Он не выносит света! Мор, давай его своим световы…
        - А-ААААААА-ААА!
        Заметивший компанию игроков Квопль внезапно остановился и завизжал. Из одежды на нём были только старые и неимоверно грязные лохмотья, а кривые когти на длинных пальцах упирались в пол. Пасть монстра наполняли острые, пожелтевшие от времени зубы.
        - Заткнись! - заорал Орф и выстрелил из мортиры, но Квопль был слишком далеко и его почти не задело. Оружие выплюнуло облако дыма и превратило в щепки одно из полуразвалившихся кресел, а монстр сделал полшага назад и отделался незначительными царапинами.
        - Получи! - бросив мортиру на пол, шоккер сноровисто вскинул арбалет и сразу же выстрелил. На этот раз он не промахнулся, и его замедляющая стрела впилась в ничем не защищённое плечо уродливого Квопля.
        - Аы-ыыыыы! - раненый Квопль, которого успела ударить клювом и грозовая птица, мгновенно подобрался и взвился в воздух, намереваясь обрушиться на своего обидчика. Но - не успел. Помещение перед игроками перегородила внезапно появившаяся ледяная стена и монстр влетел в неё со всего размаха, вывалившись со стороны игроков не только оглушённым, но ещё и в облаке из острых осколков.
        - Ы-ыыыыыы!
        - Бьём его, бьём!!
        В тело Квопля полетели арбалетные болты и ледяные стрелы, а когда он попытался встать, к ним присоединилось и брошенное Лансом длинное копьё. Здоровье монстра стремительно таяло, а полоска над головой окрасилась сначала в жёлтый, а затем - в неодобрительно-красный.
        - Ы-ыыыы! - резкий выпад когтистой лапы настиг грозовую птицу во время очередной атаки - и через мгновение она уже исчезла за частоколом из желтоватых зубов.
        - Ой, фу!!
        - А ну выплёвывай её, ты, тварь!
        Но Квопль уже рванул в сторону, укрываясь от бьющих в него снарядов за остатками мебели, а затем юркнул в тёмный лаз, открытый прямо посреди обычной деревянной стены. Сделалось тихо.
        - Птичку жалко. - заметил Орф.
        - Спасибо, утешил!
        - За ним! Куда это он там провалился?
        - Потайной проход. - сказал Рок, когда друзья подошли поближе к тому месту, где скрылся с глаз уродливый монстр. - Так вот почему мы не увидели его этажом ниже! Он спрятался!
        - Проклятый особняк… - проворчал Холод. - И что нам теперь остаётся? Бегать за ним по лестницам или прыгать так же, как он?
        - Давайте посмотрим.
        - Эй, погоди! Не подходи туда, вдруг он… - однако от чего именно хотел предостеречь Ланса его товарищ шоккер, никто не узнал - участок пола вокруг потайного коридорчика провалился и поверхность под ногами игроков из горизонтальной превратилась в практически вертикальную.
        - Да что б тебя!!!
        - А-аааа!
        - Хватайтесь за что-нибудь! Хватайтесь!
        Падение закончилось только четырьмя этажами ниже.
        - Что тут вообще такое? Кто-нибудь видит?
        - Тьфу! Ненавижу эту проклятую пыль! А-аапчхи!
        - Свет! Нужен свет! У кого светильник уцелел, активируйте его обратно! Мой разбился!
        Вокруг товарищей кружилось облако взвеси из пыли и мелкого мусора, а над головами тускло светился уходящий к третьему этажу округлый провал. Под ногами валялись обломки досок.
        - Я чего-то не понял - мы где?
        - Подземелье какое-то, Орф.
        - Опять подземелье!
        - Хорошо хоть не канализация…
        Коридор, в котором стояли друзья, был ничем не освещённым, но при этом широким и относительно чистым.
        - Куда пойдём?
        - Туда. - не раздумывая ответил Холод и ткнул пальцем куда-то в темноту. - Вы разве не слышите?
        Занятые включением погасших светильников и приведением себя в порядок, игроки действительно не сразу заметили, как откуда-то доносится невнятное бормотание и утробные хрипы.
        - Орф, мортира перезарядилась?
        - Наверняка! - ответил шоккер. - Но только я за ней не полезу! - с этими словами он показал куда-то наверх.
        - Она что - осталась там же, где ты её бросил? На третьем этаже?!
        - Ну да.
        - У-уууу… Это ты зря.
        - Сам знаю. - расстроенно кивнул Орф. - Но откуда же мне было знать, что мы куда-то провалимся?
        Подлечившись и восстановив бодрость духа, друзья двинулись в направлении звуков. Некоторое время коридор шёл прямо, а затем круто повернул и в его конце появились отблески яркого света.
        - Здесь пара боковых проходов, слева. - заметил Рок. - И этот Квопль, похоже, там.
        - Точно там. - согласился Мор. - Звуки идут оттуда.
        - А почему в конце туннеля свет? Может, посмотрим?
        - Не пойми меня неправильно, Ланс, но идти на свет в конце туннеля - это…
        - А кроме шуток? Только не говорите, что вам не интересно!
        - Интересно, конечно, кто ж спорит. - сказал Рок. - Ведь если там свет, то этот монстр туда не заходит, а это… Гм. А ведь ты прав - надо сходить и посмотреть. А то я теперь тоже не успокоюсь.
        - Тогда вперёд. И назад поглядывайте, а то вдруг эта падаль подкрадётся!
        В конце туннеля оказалась прямоугольное и довольно обширное помещение, с единственным входом и открытой металлической дверью. На полу по центру комнаты была начерчена кривоватая пентаграмма, а под потолком горел здоровенный светильник овальной формы. На стене неподалёку от входа темнел рубильник с деревянной рукояткой, рядом с которым было написано следующее: «Не выключать! Опасно!». И больше в комнате не было ничего.
        - Чертовщина какая-то. - резюмировал Холод, осмотрев пустующее помещение. - Пентаграмма - раз, один-единственный выход - два, и магический светильник, который выключается рычагом - три. Бред!
        - Это не рычаг, Холод. Это рубильник.
        - Да хоть электромагнитный пускатель! - взорвался маг. - Зачем тут нужен, если управление такими светильниками осуществляется или голосовыми командами, или вообще активацией при чьём-то присутствии? А?
        - Давайте выключим. - предложил Орф.
        - А давайте не будем? - тут же ответил на это Рок. - А то у меня какое-то ОЧЕНЬ нехорошее ощущение.
        - Ну, раз у тебя ощущения… - усмехнулся Ланс, но больше ничего сказать не успел, потому что Мор протянул руку и потянул сухо щёлкнувший переключатель вниз. Последовала короткая вспышка и потолочный светильник погас, а друзья обнаружили, что находятся в очень странной и весьма неопрятной компании.
        Посередине комнаты возникло что-то вроде громадного котла, под которым переливалась тусклым зелёным пламенем целая груда чьих-то обглоданных костей. На стенах появились многочисленные бурые подтёки, брызги и кривые надписи, а воздух похолодел и наполнился отвратительным запахом. Через край котла свисали лениво шевелящиеся полуразложившиеся щупальца, а вокруг игроков стояло несколько длинных чудовищных фигур. У тварей отсутствовали глаза и уши, зато пасти были такими широкими и зубастыми, что тот же Квопль бы обзавидовался. Узловатые пальцы монстров заканчивались длинными чёрными когтями, а дыхание вырывалось из их раскрытых пастей облачками смрадного пара. Три оставшихся в рабочем состоянии светильника на плечах у друзей освещали эту комнату ужасов с разных позиций, так что каждое из чудовищ обзавелось сразу несколькими гротескными тенями.
        - Уп-пх! - судорожно вздохнул кто-то.
        Но тут же раздался новый щелчок и светильник под потолком вспыхнул, а комната приобрела всё тот же пустоватый вид.
        Несколько долгих мгновений было тихо - друзья молчали и переводили взгляды с пентаграммы в центре комнаты друг на друга - а затем Орф медленно поднял арбалет и направил его в сторону Мора.
        - Руку. С рычага. Убери. Пожалуйста.
        Сконфуженный Мор посмотрел на рубильник, рукоять которого он всё ещё сжимал в ладони, и разжал побелевшие пальцы.
        - Извините, парни. Я не думал, что это будет… так.
        - А что это было?
        - Не знаю! И знать не хочу! Пошли уже отсюда - мы тут не для того, чтобы с рубильниками играться! У нас задание!
        - Тише! Вы слышите? Квопль заткнулся! Интересно знать, почему…
        - Удивлён тем, что нашёлся тот идиот, который переключил рубильник!
        - Хватит уже, Рок. - сказал Холод. - Оставим эту комнату на потом - напишем Кельту с Линком, посоветуемся…
        Вернувшись в коридор, друзья добрались до узких коридорчиков, из которых доносилось бормотание Квопля. Через несколько минут блужданий они увидели и его самого - монстр стоял рядом с большим каменным саркофагом и задумчиво грыз один из его углов.
        - Орф, давай нам своё усиление! Мор!
        - Сейчас сделаем!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ВОССТАНОВЛЕНИЕ ЧУВСТВ".
        ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ, МАНА И ВЫНОСЛИВОСТЬ ВОССТАНАВЛИВАЮТСЯ БЫСТРЕЕ ОБЫЧНОГО.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 10 МИНУТ…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "УСИЛЕНИЕ".
        ВАШИ АТАКИ НАНОСЯТ НА 5% БОЛЬШЕ УРОНА.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 15 МИНУТ…
        - Добиваем урода!
        И рассерженные игроки как вихрь налетели на раненое чудовище. Квопль ревел и оглушающе визжал, но нанести серьёзного урона так и не смог. Его заморозили, сбили с ног, затем оглушили, а затем Рок удачно использовал Широкий Взмах и отделил уродливую голову от его не менее уродливого тела.
        - Ну, всё! - выдохнул Ланс, глядя, как потерявшая свои цвета фигура монстра рассыпается невесомым пеплом. - Готов…
        Друзья переглянулись и на их лицах появились неопределённые улыбки.
        - Отлично! Теперь собираем всё, что найдётся полезного - и…
        - Нет. Стоп! А ну-ка стоп. Тут что-то не так.
        - А что тут может быть не так? - удивился Орф и принялся копаться в останках твари. - Глядите-ка - глаз!
        ГЛАЗ ГОЛОДНОГО КВОПЛЯ.
        РЕМЕСЛЕННЫЕ КОМПОНЕНТ.
        РАНГ ПРЕДМЕТА: УНИКАЛЬНЫЙ.
        "Я ТЕБЯ ВИЖУ!"
        - Причём уникального качества. - заметил Холод. - Интересно…
        - Не так уж и интересно. - сказал Мор. - Я ещё раз повторяю, что тут что-то не так. Смотрите - главный противник мёртв, а задание не закончилось!
        - То есть как это не закончилось? - удивился Орф и взгляд его сделался "стеклянным". - М-мм… Уп-с. И правда! Но почему?
        - Очевидно, что мы ещё чего-то не выполнили. - сказал Рок. - В комнату какую-нибудь не заглянули или… я даже не знаю.
        - Или этот Квопль - не главный противник, да?
        Рок посмотрел на Мора и задумчиво замолчал.
        - Было бы грустно.
        Закончивший копаться в прахе противника Орф встал и, посмотрев на озадаченных друзей, с наслаждением отряхнулся.
        - Тьфу! Ненавижу пыль! А что в саркофаге? Сокровища?
        Все повернулись и посмотрели на саркофаг.
        - И правда. Надо бы загля…
        В этот момент тяжёлая каменная крышка погребального ящика вздрогнула и из-под неё явственно послышался гулкий стук. Во внутреннем пространстве гроба кто-то возился, и тишина подземного помещения наполнялась тихими зловещими отзвуками.
        Коротко выдохнув, друзья одновременно отступили на несколько шагов назад и выставили оружие перед собой.
        - Придушить бы тебя… - пробормотал Ланс.
        - Кого? - тихо спросил стоящий рядом Рок. - Саркофаг?
        - Тебя!
        - Меня?! А меня-то за что?
        - Ощущения у него, понимаешь ли, изменились! По-другому всё теперь будет! Спокойная жизнь, понимаете ли, закончилась!
        - Да я же не…
        - Тихо! - зашипел Орф. - Вы что - совсем ничего не слышите?!
        - А?
        Все замолчали. Несколько секунд было тихо, а затем в саркофаге вновь завозились и изнутри донеслось приглушённое:
        - Эй! Там! Фнаружы! Вытаффите мена-ааа!

* * *
        - И что? - с интересом поинтересовался Крохобор. - Вы его спасли? Ну - того, кто там сидел, имею в виду. Вытащили? Чем наградили за квест?
        Орф засмеялся.
        - Ничем, Крох. - ответил он. - Внутри гроба оказался брат того самого доктора, который выдавал нам задание. Смекаешь?
        - Аа-аа… - на лице гнома обозначилась кривая улыбка. - Вот скотина! То есть ваш работодатель отправил вас убедиться в том, что его узник помер, а вы его зачем-то освободили?
        - Не совсем. - сказал Мор, а идущий рядом Рок принялся объяснять:
        - В саркофаге лежал Иззен Ше Тейн, родной брат нашего "работодателя". Он - старший сын и является наследником. Доктор пытался его отравить ради того, чтобы получить все наследство, но яд не подействовал. После этого в ход пошли проклятия и наемные убийцы, а под конец этот поганец ударился в темную магию. Погрузил Иззена в сон и натравил на него тварь, которую вытащил откуда-то из Нижнего Мира. Ну а конец этой истории тебе известен - и монстр, и его жертва оказались чрезмерно живучими и дождались нас. Одного мы убили, а второго вытащили на свободу.
        - Ничего себе история… - крякнул Крохобор. - И что теперь?
        - Да ничего. Если бы мы прикончили этого Изю, а потом доложили об этом доктору Франко Ше Тейну, то получили бы дополнительную награду. А так… Награды у нас не будет и…
        - Вообще-то нет.
        - Что "нет"? - замолчав, Рок посмотрел на Холода. - Нам разве что-нибудь выдали?
        - Нам достался уникальный ингредиент. - сказал Холод. - И ты забыл про Комнату.
        - А. Точно!
        - Комнату? - Крохобор непонимающе завертел головой. - Какую комнату?
        - Интересную. - усмехнулся Рок. - И есть мнение, что тебе понравится. Смотри…
        Пообщавшись с Крохобором, которого они встретили у городских ворот, друзья договорились с ним о совместном посещении Комнаты с Рубильником, а потом направились в сторону Аукциона.
        - Повезло, что мы его встретили. - сказал Ланс. - Не пришлось писать и договариваться о встрече.
        - Точно. Заодно и новости разузнали!
        - Угу. Осталось понять, где набить такое количество уровней.
        - Набьем.
        - Где?
        А Крохобор рассказал пятерым друзьям вот о чем - мародеры, оккупировавшие окрестности пещеры Пустотных Гоблинов, закрепились настолько крепко, что выбить их оттуда не получалось совсем. И игроки из Альянса "Страж" повышали уровни с утроенным энтузиазмом, намереваясь провести решающее сражение в ближайшее время.
        - Нам нужен двадцатый уровень - а это немало. - задумчиво проговорил Холод. - Ну, то есть это, конечно же, мало, но не настолько, чтобы мы успели набить шесть уровней за оставшиеся полтора дня… Гм. Черт. Можем и не успеть.
        Добравшись до Аукциона, друзья выставили глаз Квопля в качестве временного лота с открытой для повышения ставкой и восполнили запас алхимических зелий. Прошлись по нескольким магазинам, почитали чат локации и сообщения из вкладки Гильдии…
        Возвращение в дом на Заводной улице завершилось очередным сюрпризом. Отворив скрипнувшую входную дверь, друзья зашли внутрь и тут же застыли, удивленно рассматривая взлохмаченного старика в помятой мантии, сидящего на положенном набок стуле. Поза старика выдавала изрядное напряжение, а взгляд не отрывался от противоположной стены комнаты, у которой расположилось существо, похожее на огромную летучую мышь.
        - Э-эээ… - неуверенно протянул Орф. - Всем привет.
        - Отдай. - сказал старик, напрочь игнорируя появление пятерых игроков. Судя по всему, он и летучий Мыш были заняты "состязанием взглядов", в котором седой джентльмен неуклонно проигрывал.
        - Не отдам.
        - Отдай! Я тебя победил!
        - Маразм свой сперва победи!
        - Ах ты, засранец! - вскочив со стула, старик взмахнул непонятно откуда взявшимся посохом, а Мыш метнулся вдоль стены и быстрее молнии исчез на ведущей на второй этаж лестнице.
        - Сто-оой!!
        - Сам стой!
        Старик с посохом вздрогнул и обернулся, только сейчас заметив вернувшихся хозяев дома.
        - Ааа… - протянул он, рассматривая направленную на него мортиру.
        - Я сейчас за курок потяну - и твои уши на пол упадут. - проинформировал незнакомого старика Орф. - Так что советую быть повежливее. Ты кто такой?
        - Вы находитесь на частной территории. - добавил Рок. - Кто вы и что вам здесь нужно?
        - Так я… эм. Меня пригласили! - воскликнул дед и опустил руку с посохом. - Я - демонолог Городского Совета!
        - Ну, слава Пустыне! - обрадовался шоккер и опустил оружие. - А я уже думал, что к нам еще один куль… ай!
        Пристукнув по затылку шоккера, Холод улыбнулся демонологу и кивком указал в другой конец помещения.
        - А демона вы, я так понимаю, поймали? Не получилось ли выяснить, откуда он появился?
        Старик-демонолог вытаращил глаза и застыл. Рот его несколько раз открылся и закрылся, а общий вид сделался такой, словно он не знал, что ответить на вопросы Холода.
        - Яа-аа… да. - выдавил наконец он. - Да, я… поймал. Но только это не демон, а… Вредное существо, на самом-то деле… Я бы рекомендовал ва…
        - Ах, вредное существо? Я?! - раздался приглушённый писк откуда-то сверху. - Ну всё - я за себя не отвечаю!
        Тут же послышался звук захлопывающегося окна и, через несколько секунд, женский крик откуда-то дальше по улице.
        - А-аааа! Демоны!!
        Маг из Городского Совета вжал голову в плечи и заскрежетал зубами так громко, что его услышали все присутствующие.
        - Извините, Герои. - выдохнул он. - Я вынужден откланяться. У меня дела!
        Ещё не закончив говорить, старик бросился к двери и, протиснувшись между Лансом и Мором, выскочил из дома на улицу.
        - Сто-ой! Собака летающая! - послышались его медленно удаляющиеся крики.
        Молча прислушиваясь к происходящему снаружи, друзья недоумённо переглянулись.
        - Кто-нибудь что-нибудь понял? - поинтересовался Орф.
        - Они знакомы. - сказал Рок. - И это очевидно так же, как и то, что наш Мыш - никакой не демон. Но какого чёрта в нашем доме поселилась эта летучая мышь, я не понимаю!
        - Привет от Великого Мага Дорнбурга?
        - В каком смысле?
        - Ну, как же, - усмехнулся Мор. - Вы ведь помните Великого Мага, выдавшего нам задание по поискам дневника, да? Если он всё ещё обижен на меня за то, что я назвал его женским именем, то вполне мог кого-нибудь подослать. Какую-нибудь тварь вроде этого Мыша.
        - Допустим. - кивнул Холод, проходя вперёд и поднимая лежащий на полу стул. - Но для чего?
        - А кто ж его знает? Может быть, хочет как-то напакостить?
        - Мелко.
        - Ты думаешь? А мне показалось, что…
        - Стойте, стойте! Тихо. Мор! Погоди, дай сказать. Это важно!
        Друзья повернулись к Року, который стоял на одном месте и водил руками перед собой.
        - Мне Кельт написал. - сообщил он. - Десять минут назад вернулось несколько наших разведчиков и… Гм. В общем, он пишет, что «маховик игровых событий запущен» и у нас есть шанс получить несколько уровней за полтора дня. Но придётся поторопиться, потому что времени в обрез, а добираться не близко.
        - Кого пойдём убивать?
        - Ланс, ты мне не поверишь, но…
        - Куда идёт хозяин мой
        Большой-большой секрет.
        Но я о нём вам не скажу,
        О нет, конечно нет! Ах-ха-ха-хаха-ха…
        Медленно повернувшись, игроки посмотрели в сторону Холода.
        - Холод. - произнёс Мор. - Звук идёт от тебя. Это ты так разговариваешь?
        Холод отрицательно покачал головой.
        - Нет.
        - Тогда кто? Откуда был этот голос?
        - Вот умора-то. - произнёс кто-то. Голос был немного звенящим и звучал приглушённо - так, словно его владелец находился под двумя одеялами. - Хозяин - ты что, про меня забыл, да?
        Глава 14. Все оттенки осени
        Да! - раздражённо воскликнул Холод. - Забыл! - разведя руки в стороны, маг принялся озираться, с осторожностью переставляя ноги с одного места на другое. Выглядело это так, словно он решил исполнить некий медленный и странно выглядящий танец. - Что б тебя! Кто ты вообще такой?! Откуда ты говоришь?
        - Продолжишь открывать инвентарь преимущественно по праздникам - и никогда не узнаешь.
        - Инвентарь?! Так это… - Холод быстрым движением сдёрнул с пояса свою игровую сумку и вытащил из неё небольшой матово-серый конус. - Помощник, это ты, что ли?! Какого чёрта?!
        - Да неужели! - произнёс голос и стало очевидно, что он действительно исходит от конусообразного артефакта. - Хозяин обо мне всё-таки вспомнил. Ха! Или ты мне уже не хозяин?
        - За языком следи, говорилка. - раздражённо процедил Холод. - Хочешь, я тебя заморожу и сброшу в канализацию?
        - Я хочу верить, что два разумных существа всегда придут к взаимопониманию и обоюдовыгодным соглашениям!
        - К слову о разумности, - сказал Рок. - Помощник, почему ты считаешь себя разумным?
        Артефакт в руках у Холода вздрогнул и в воздухе перед ним развернулось полупрозрачное информационное окно.
        ПОМОЩНИК МАГА.
        АРТЕФАКТНОЕ УСТРОЙСТВО, ОБЛАДАЮЩЕЕ СПОСОБНОСТЬЮ К ПОГЛОЩЕНИЮ ЗНАНИЙ.
        «ИНФОРМАЦИЯ! НУЖНО БОЛЬШЕ ИНФОРМАЦИИ!»
        УРОВЕНЬ: НЕ ОПРЕДЕЛЁН.
        ОСОБЕННОСТИ: РАЗУМНОСТЬ И НЕЗАВИСИМОСТЬ.
        - Ничего себе эволюция… - пробормотал Мор. - Холод, а ведь в прошлый раз на нём висело какое-то проклятие, верно?
        - Да. - подтвердил маг. - Висело. Я про него по этой причине и не вспоминал. Продать его нельзя, потому что он персональный, а толку от него никакого не…
        - Если мне позволено будет высказать собственное мнение, то я замечу, что наличие спровоцированного воздействием специфического проклятия Ядра Разумности ещё не является основанием для подобного рода умозаключений и обвинений в отсутствии пользы, равно как и…
        - Да у меня, кажется, конкурент. - пробормотал Орф и поднял перед собой мортиру. - Эй, ты! Артефакт! Думаешь, самый умный, да? Образованный, да?
        - Я - нет!
        Шоккер замер, старательно игнорируя возмущённый взгляд Холода, заметившего, что в его сторону направлен оружейный ствол.
        - Что значит «нет»? Я всё слышал!
        - Орф, успокойся и не занимайся ерундой. - положив руку на ствол мортиры, Рок вынудил шоккера опустить оружие к полу. - А ты, Помощник, ответь на простой вопрос. Что именно тебе нужно? Ты ведь подал голос сам - а, значит, чего-нибудь хочешь.
        - Хочу с вами. - незамедлительно ответил конус и распался на несколько зависших в воздухе частей, между которыми появилась светящаяся округлая рожица. - Хочу новых впечатлений и знаний, хочу приключений и ещё информации! Много информации!!
        - Мы это обсудим. - кивнул Рок. - Холод, ты как? Не против?
        По лицу мага скользнула мимолётная усмешка.
        - Не особенно.
        - Тогда отправляемся в Гильдию Магов - пообщаемся с ними на предмет Помощника, плюс Кельт писал, что у них можно взять задание на исследование дальних земель. Узнаём про его и топаем в место под названием Торстрейд.
        - А это где?
        - И что там интересного? - спросил Ланс, открывая игровую карту. - Рок, ты лучше не темни, а… Ох, ты ж, чёрт! Рок! Это что - на границе с Меннфером?!
        - Левый рукав Светловодной, Ланс. Не так уж и далеко.
        - Да? Гм… Ну, ладно. Но это в любом случае день пути. Как думаешь добираться?
        - Пока не знаю. Повозку какую-нибудь наймём, ну или вроде того.
        - У нас сейчас всех денег около полутора золотых, суммарно. - заметил Мор. - Так что это будет очень маленькая повозка.
        - Давай по ходу дела разберёмся, а, Мор? - спросил Рок и махнул рукой. - Давайте уже на выход. Время не ждёт!
        По дороге к Гильдии Магов Рок зачитал своим друзьям сообщение от офицера их Гильдии, Кельта, в котором говорилось, что в городке под названием Торстрейд через одни сутки начнётся первое локальное игровое событие - фестиваль Проводов Осени. Разведчики сообщали, что ожидаются масштабные народные гуляния и различные состязания, обещающие в качестве награды серебро и увеличенный опыт.
        - И если подсчёты наших согильдийцев верны, - рассуждал Рок, - То мы там, при некотором везении, и до тридцатого уровня доберёмся, а быть может и выше.
        - Чепуха это, Рок. - поморщился Холод. - Тут количество опыта на каждый следующий уровень требуется всё больше и больше, по экспоненте. О каком ещё тридцатом ты говоришь? Там ведь фестиваль намечается, а не война!
        - Ну, это я так - образно…
        Гильдия Магов встретила пятерых друзей вполне учтиво, но ничем, кроме небольшого совета, не помогла. Увидев получившего собственный разум и индивидуальную личность Помощника, Рок уже понадеялся развить из него полноценного боевого голема, но… Как вежливо пояснил брезгливо поморщившийся седовласый маг, «Гильдия не имеет дело с проклятыми или испортившимися артефактами».
        Это несколько охладило восторженное состояние Рока, хотя всё тот же маг сообщил, что Особенность Помощника целесообразно использовать для хранения справочной информации. В итоге Холод выдал Помощнику доступ к данным Путевых Заметок, а разумный артефакт с одержимостью взялся за их изучение.
        У восточных ворот города друзья столкнулись с несколькими группами своих согильдийцев.
        - Ребята! - замахала им какая-то девушка, и через мгновение стало ясно, что это Ракетка.
        - Привет, Ракета. - поздоровался Рок, когда они подошли поближе. - Какие мысли по поводу Торстрейда?
        - Думаю, что надо говорить тише, потому что вон те игроки наверняка нас подслушивают.
        Ланс и Мор обернулись, посмотрев на двух лучников, сосредоточенно рассматривающих какую-то листовку.
        - А почему ты думаешь, что они нас подслушивают? Это что - кто-то из мародёров?
        - Нет, конечно! - отмахнулась девушка. - У них же ники зелёные и всё такое. Но посмотри сам, сколько тут людей - и все то и дело таращатся в нашу сторону.
        - Чему я нисколько не удивлён. - сказал Холод. - Если я увижу на какой-то площади столько игроков из одной Гильдии - я тоже начну на них глазеть. Ясно же, что они собираются в одном месте не просто так!
        - И это значит, у нас будут затруднения с транспортом. - кивнул Рок. - Потому что как только они увидят, как мы пытаемся нанять повозку…
        В этот момент в чате Гильдии появилось мигающее сообщение.
        - Всем внимание! - гласило оно. - Общий сбор у Восточного торгового поста! Немедленно!
        - Та-ак. - протянула Ракетка. - Идём! - обернувшись, она осмотрела собравшихся на широкой улице игроков и громко позвала: - Крохобо-ор! Ты где, борода?!
        - Оу! И Крохобор тут?
        - А куда он денется?
        Из-за спин игроков показалась коренастая фигура гнома.
        - Чего стоим? - с ходу воскликнул он вместо приветствия. - Чего ждём?
        - Тебя ждём, чего же ещё! - парировала Ракетка и вместе с друзьями побежала в направлении торгового поста.
        Из ворот города они выехали уже через четверть часа.
        - Так вот я и говорю, - разглагольствовал Крохобор, сидя на краю одной из телег торгового обоза и болтая в воздухе левой ногой. - Эта игра как будто бы оживает, понимаете? И чем дальше, тем больше. В подземелье какие-то культисты завелись, непонятные, там война уже который день не утихает… и даже задания!
        - А с заданиями-то что не так? - удивился Орф.
        - Меняются. - пояснил гном и махнул рукой куда-то в направлении Дорнбурга. - Я бы даже сказал - модифицируются. И это уже многие замечали. Приходишь сегодня - и тебе дадут поручение принести каравай хлеба. А придёшь завтра - и каравай превратится в целый короб с различной выпечкой, причём из вполне определённого трактира, где тебя будет ждать очередное задание!
        - И раньше такого не было? Точно?
        - Не было, Ланс, не было! Ты так спрашиваешь, будто сам ни разу не замечал!
        - А он и не замечал. - сказал Холод. - Мы задания в городе почти что не выполняли. То в пещере время проводили, то в подземельях…
        - А. Ну тогда ясно. - кивнул гном.
        - Единственное, что мы успели нормально выполнить - это одно задание с проклятым складом, и ещё та толстая убежавшая кошка…
        - Маруська? - встрепенулся Крохобор. - Которая «неуловимая дрянь» на крыше трактира?
        - Она самая. - засмеялась Ракетка, сидевшая на козлах рядом с возницей. - Я же рассказывала!
        - А я, похоже, прослушал. Так это вы её поймали?! Без шуток?
        - Ну а кто же ещё?
        Город Торстрейд показался на горизонте во второй половине следующего дня, когда большинство тем для обсуждений давно закончилось, а игроки успели изрядно устать от однообразного и неторопливого движения торговых повозок и телег.
        - Смотрите, там что-то торчит! Башня?
        - Город, город! Наконец-то!
        Кое-кто из игроков спрыгнул с телег на землю и со всех ног устремился к очертаниям пока ещё далёкого городка.
        - Имеет смысл. - заметил Рок, кивая в сторону одного из подобных марафонцев. - Если они будут бежать непрерывно, то окажутся в городе значительно раньше нас.
        - А это обязательно? - с опаской спросил Орф, выглядывая из-за большого тюка с какими-то тканями.
        - Что именно? - уточнил Ланс. - Бежать на своих двоих до города? Нет, конечно! Просто это будет быстрее.
        - Успеем ещё. - поморщился лежащий на большом деревянном коробе Холод. - Караван попался очень удачно, так что времени у нас хватит. Фестиваль и состязания начнутся не раньше вечера.
        - Кстати о фестивале. - сказала Ракетка. - Кто-нибудь знает, куда нам вообще нужно? На карте ни одного задания нет.
        - Это потому, что мы далеко от города, Ракета. Подъедем ближе - и всё появится.
        И Рок оказался прав - по мере приближения к городу игровая карта обновлялась, становясь всё более масштабируемой и детальной.
        - Забавное место. - задумчиво сообщил Мор, рассматривающий город. - Смотрите, какая у него высокая башня посередине… И ещё она стоит на какой-то возвышенности.
        - Это холм. Причём он один и очень высокий.
        - И почему-то посреди города.
        - Святилище безымянного Хранителя. - прочитал Ланс. - Всё нормально, этот холм - территория храма.
        Рок нахмурился.
        - Целый холм под один храм? А там, случайно, не кладбище?
        Сонный, а потому более молчаливый, чем обычно, Холод пожал плечами.
        - Возможно. А что здесь такого?
        - Ну… - Рок задумался. - Наверное, ничего, но…

* * *
        - Какой идиот догадался построить кладбище в центре города?!
        Мор посмотрел на товарища и усмехнулся.
        - Успокойся, Рок. Тебе в последние дни всё время что-то не нравится.
        - Я абсолютно спокоен. - покачал головой Рок, и указал на высокие металлические ворота. - Но вы только посмотрите! Здоровенное кладбище, битком забитое старыми фамильными склепами и захоронениями! Я надеюсь, все понимают, что обычно происходит в таких случаях?
        - М-мммм… - промычал Холод. - Эпидемии?
        - Да при чём здесь эпидемии?! - возмутился Рок, однако его перебил шоккер.
        - А что конкретно тебя не устраивает, Рок? - спросил он. - Да - кладбище, да - старое. Да, со склепами. Но что ещё может быть на кладбище, кроме захоронений? Трактир? - коротко хохотнув, Орф улыбнулся и поправил сбившийся капюшон. - Будь осторожен, Рок, ты превращаешься в пессимиста!
        - Скорее уж в реалиста, Орф. Не стоит игнорировать подобные вещи.
        В ответ коротышка-шоккер пожал плечами и проследил взглядом за Лансом, который приблизился к мощной каменной стене, опоясывающей Холм Памяти, на котором располагалось кладбище и небольшое святилище с колокольней. Дошедший до ворот копейщик задумчиво постучал пальцем по толстым прутьям.
        - Ты намекаешь на то, что вечером оттуда полезет разная мерзость? Гм… Возможно, но - посмотри, какие ворота! Их и из пушки не выбить, а ты намекаешь на какую-то нежить.
        - Хотя сам факт стены наводит на размышления. - сказал Мор.
        - Факт стены? Мор, а это как?
        - Факт наличия стены, Орф, если тебе так будет понятнее. Я говорю о том, что обычное кладбище такими стенами не защищают. Посмотрите, какая тут высота - метров семь-восемь, не меньше. Только крепостного рва не хватает. Так что кое в чём Рок прав - это выглядит подозрительно.
        - А я вот когда-то слышал, - сказал Орф. - Что в старые времена горожане именно так и поступали. Ну то есть хоронили своих вождей, а также наиболее уважаемых жителей, в захоронениях прямо посреди своих поселений. Ну а что? Тихо, почётно, да и магазины под боком.
        - Да уж! - хохотнул Ланс, ещё раз постучав по ограде. - Вот магазины для тех, кто тут лежит, особенно актуальны!
        - Я про родственников говорил. - обиделся Орф. Облизнувшись, он обвёл взглядом стену и, коротко потянувшись, вытянул короткую шею. - Давайте-ка посмотрим на ваши ворота…
        Обогнув друзей, он засеменил в сторону приоткрытых ворот кладбища.
        - Каменная кладка. Старинная… Здоровенные какие тут у них камни! Гм. Мхом заросло, а выглядит основательно! Так, а это у нас что? Вы поглядите-ка - череп!
        - Какой ещё череп?! - успевший отойти на несколько шагов Рок оглянулся и уставился на белесый предмет в лапах у шоккера. - Откуда тут…
        - Забрось-ка его за оградку. - посоветовал шоккеру Холод. - А то придёт кто-нибудь из местных стражей и сочтёт тебя расхитителем духовных ценностей.
        - Ещё ч…
        - Эй, Рок! Холод! Вы там чего?
        Друзья обернулись и посмотрели на Ракетку и Крохобора, вышедших с соседней улицы в окружении других игроков.
        - Давайте сюда, парни! Мы узнали, где этот Распорядитель!
        Друзья прибыли в город Торстрейд около полутора часов назад и сразу же взялись за поиск ответственных за проведение Фестиваля. Однако в первые полчаса удалось найти только мелких чиновников и подручных мэра, которого здесь почему-то называли Распорядителем. Самого городского начальника пришлось разыскивать по всему центру, состоящему из лабиринта узких и переплетающихся друг с другом улочек.
        Внешне выглядящий не слишком большим, внутри городок производил впечатление провинциального городского центра. Здесь были и кладбищенский холм, и часовня, и ремесленный район, и даже обширная городская площадь. Игроки из «Гильдии героев» зашли на территорию города всей толпой, а затем разделились - кое-кто отправился общаться с местным начальством, а кое-кто - осматривать достопримечательности.
        - Уже идём! - крикнул в ответ Холод, и посмотрел на Орфа с Лансом, занятых изучением находки шоккера. - Нам пора, народ. Бросьте эту черепушку где-нибудь у стены и…
        - Не брошу. - покачал головой Орф и укоризненно посмотрел на друга. - Что это за предложение вообще? Откуда в тебе столько неуважения к павшим?
        Маг сардонически усмехнулся и не ответил.
        - И где же вы его нашли? - поинтересовался Рок, когда они подошли к своим соратникам из Гильдии. - Он что, всё-таки оказался в городе?
        - Ага. - кивнул Крохобор. - Причём, ты не поверишь, где - на главной торговой площади!
        - Не верится. - согласился Холод. - И правда. Как же он туда попал, если мы её уже обходили и никого не нашли?
        - Осматривал посты стражи в компании командира местного гарнизона. - сообщил воин с длинным копьём, стоящий сбоку. Имя у него для выбранного им Класса было забавное - Пожарник.
        - Посты стражи? - недоверчиво переспросил Рок. - Зачем? Я думал, он занимается Фестивалем…
        - Мы все так думали. - сказал Крохобор, а Ракетка посмотрела на него и добавила:
        - Только вот мэр нервничает и чего-то боится. Потому и организовал все эти состязания - чтобы привлечь побольше героев.
        Рок с Лансом переглянулись и, не сговариваясь, посмотрели назад, на кладбище.
        - Да не дай Бог…
        - А что такое? - спросила Ракетка. - Куда вы сейчас посмотрели? На холм? Там ведь кладбище, да?
        - Да. - подтвердил Мор. - И Рок считает, что обнесённое крепостной стеной кладбище в центре города - это не что иное, как здоровенный рассадник нечисти и…
        - У-уууу… - тоскливо протянул кто-то из игроков. - Чёрт. Надо было с собой народу побольше позвать.
        - Может быть, ещё и не поздно? Написать сейчас всем, кто остался в Дорнбурге и…
        - И что тогда? Им сюда добираться часов двенадцать! Если и приедут, то только завтра.
        - На пепелище.
        - Опять ты про своё пепелище?! Слышь, Пожарник, ты город-то пожалей!
        - Тихо-оо! - внезапно завопил Орф, а когда все взгляды остановились на нём, поинтересовался: - А что конкретно будет на празднике, кто-нибудь в курсе? Что именно тут собираются отмечать?
        - Проводы осени.
        - А почему именно осени? В Дорнбурге сейчас лето вообще, и только в окрестностях этого городка почему-то осень!
        - Не по адресу вопрос, Орф. - сказала Ракетка. - Эту информацию ты получишь только у того, кто это придумал.
        - А я это не просто так спрашиваю. - пояснил Орф. - Здешний мэр ведь вам не сказал, чего именно он опасается, верно?
        - Нет. - покачали головой ближайшие к шоккеру игроки. - Сразу же перевёл разговор на другую тему.
        - Вот видите! А это может быть тайна! Поэтому нам необходимо узнать, о чём этот праздник говорит и какая у него история. Должна быть какая-то история, обязательно!
        - Думаешь, в ней будет намёк на то, чего нам ожидать вечером?
        - Запросто!
        - Мысль немного безумная, но не без смысла. - решил Крохобор. - Я согласен. Надо проверить!
        Посовещавшись, игроки разделились на две группы, одна из которых отправилась обратно на торговую площадь - собирать информацию и слушать истории - а вторая направилась на территорию кладбища.
        - Ну, что же… - протянул Холод, когда он и его товарищи прошли через ворота и принялись подниматься по петляющей посреди древних захоронений дорожке. - Надеюсь, нам повезёт.
        Остальные ничего не ответили, а только покосились на многочисленные надгробия, торчащие по обеим сторонам от них. Стены медленно разрушающихся склепов покрывал мох, а вьющиеся растения распространились настолько сильно, что местами образовывали настоящий ковёр.
        Поднявшись на вершину Холма Памяти, друзья принялись осматриваться и тут же наткнулись на донельзя удивлённого дедушку, который выскочил к ним из дверей святилища и закричал:
        - Подите прочь, нечестивые создания! Как солнечный свет, изгоняю я ва…
        - Вы чего орёте-то, дяденька? - поинтересовался Орф, а старик вытаращил глаза и замолчал.
        - Мы к вам с экскурсией. - сказал шоккер и запрокинул голову, рассматривая высокую колокольню. - Ого… Это сколько ж в ней этажей?
        - Ровно шесть. - с гордостью ответил дед, но тут же опомнился и завопил: - Но как вы здесь оказались, странники?! Даже если вы и не демоны, то ка…
        - По дорожке мы поднялись. - ещё раз перебил старика Крохобор и показал в сторону спуска. - Вон она, от ворот поднимается. Что-то не так?
        - Так… Вечер Почитания же! Кто же вас пропустил?
        - А кто нас мог не пропустить, дедушка? Замка на воротах не было - мы и вошли.
        - А стражи-то куда… - начал дед, но запнулся и через мгновение махнул рукой. - А! Тень с ними! На площадь наверняка опять убежали, отпраздновать…
        Рок подошёл поближе к странному старику и вежливо поинтересовался:
        - Скажите пожалуйста, а вы здесь живёте?
        - Я тут Смотритель. - вздохнул дед и, совершенно успокоившись, направился обратно к себе. - За порядком, значит, слежу и факелы зажигаю. А вы, как я посмотрю, чужеземцы, никаких наших порядков не ведаете. Местные-то сегодня от Холма подальше будут держаться, согласно традициям.
        - То есть здесь опасно?
        - Что вы! - взмахнул руками смотритель. - Наоборот!
        Из дальнейшего разговора со стариком друзья узнали, что святилище было построено во славу некоего Безымянного Хранителя, что в незапамятные времена умудрился спасти и сам город, и даже его окрестности от неизвестной опасности.
        Легенда о тех временах гласила, что в окрестностях города жил невероятно могущественный и весьма своенравный маг. И что однажды случилось так, что этот маг поссорился с жителями города и наложил на их поселение своё проклятие. Община местных заклинателей попыталась нейтрализовать воздействие губительной магии, но не смогла - и только вмешательство приезжего охотника спасло жителей Торстрейда от неминуемой гибели. Что именно этот охотник сделал и как это у него получилось - никто не знал, но на месте битвы этого героя с тёмными силами горожане насыпали высокий холм, а на вершине его воздвигли Святилище, напоминающее всем об их чудесном спасении.
        - А сам охотник не выжил? - уточнил Крохобор у смотрителя.
        - Откуда ж я знаю? - ответил тот. - Давно это дело было - сейчас уже никто и не вспомнит. Может, и выжил.
        - А что тогда символизирует ваш Фестиваль? - спросил Рок. - Это что-то вроде Дня Памяти?
        Но старик пояснил, что это скорее День Избавления, потому что именно в этот день ежегодное пожелтение и облетание деревьев прекращается и они снова начинают отращивать листья и плодоносить.
        - Один раз в год к нам эти отголоски проклятия прорываются. - сказал дед. - И последний вечер такой осени называем Вечером Почитания. Люди вспоминают Хранителя и благодарят его за избавление от кошмаров.
        - Чего же тогда боится ваш мэр? - удивился Ланс. - Если всё так благополучно закончилось…
        - А распорядитель Бун чего-то боится?!
        По виду старика друзья поняли, что он про страхи и опасения городского главы ничего не знает - а значит, новой информации от него уже можно не ждать. Попрощавшись с удивлённым дедушкой, игроки спустились с Холма и погрузились в переплетения улочек, а через четверть часа вышли на главную Торговую площадь.
        - Ракетка пишет. - громко сказал Крохобор, стараясь перекрывать гомон толпы вокруг. - Они у бокового помоста. Давайте искать…
        Большую толпу игроков из "Гильдии Героев" обнаружить оказалось несложно - в первую очередь из-за шума, который они производили.
        - Мы узнали! - закричала Ракетка после того, как Крохобор заметил её и помахал ей рукой. - Идите сюда!
        - Ты про историю праздника или про распорядителя? - поинтересовался Ланс.
        - Про распорядителя! - ответила лучница. - Он боится слухов о том, что с момента победы какого-то Хранителя над тёмным проклятием прошло слишком много времени и проклятие может вернуться вновь. А защитить их сейчас будет некому. Ну, то есть его, конечно, не сами слухи пугают, а то, что они могут оказаться правдой.
        - Так вот зачем здесь все эти стены. - сказал Рок. - Мэр ждёт, что город будет атакован!
        - Именно! И героев он сюда пригласил тоже поэтому! Чем больше приезжих воинов - тем больше шансы на то, что кто-нибудь из них спасёт город!
        - Звучит логично.
        - Угу. - кивнул Крохобор и вид его сделался довольно угрюмый. - Жаль только, что состязания, ради которых мы сюда добирались, не состоятся.
        - Это ещё почему?
        - А вы сами как думаете? - усмехнулся гном. - Раз уж мы слышим столько разговоров про это проклятие и опасения мэра?
        Ракетка нахмурилась.
        - То есть он что - прав? Проклятие существует?
        - А, дьявол! - воскликнул Мор и многие игроки вокруг него вздрогнули, а кое-кто с удивлённым возгласом шарахнулся в сторону.
        - Она же ещё ничего не знает! - продолжал Мор, не обращая внимания на обращённые на него взгляды. - Рок! Напиши, пожалуйста, Кельту и перескажи в чат Гильдии всё, что мы узнали от смотрителя. Нужно рассказать эту историю всем!
        - Верная мысль. - заметил Холод. - Жаль, что мы сразу об этом не подумали. Сэкономили бы время…
        - И нам нужны ещё игроки. - сказал Крохобор. - Проклятие! Никогда бы не подумал, что придётся стоять на стенах и оборонять целый город!
        - Оборонять город? - переспросила Ракетка. - Ребята, вы о чём? Кто тут на него нападёт? Демоны?!
        - Сейчас… - закончив шевелить пальцами в воздухе, Рок сделал пару движений и в чате появилось длинное сообщение о том, что такое Фестиваль Проводов Осени и откуда он такой появился.
        Через мгновение послышались удивлённые возгласы и многоголосая ругань.
        - Серьёзно? Да какого чёрта?! Рок? Ты где стоишь, покажись? То, что ты написал - правда?!
        - Нужно сообщить всем! Быстро! Пишите всем, кого знаете!
        - Давайте объединимся со стражей - и на стены! Откуда ударят, ещё не известно?
        - Опыта наберё-оооом! Люблю такие события! Красота!
        - Кельт! Ке-еельт! Где он? Только что тут стоял!
        - Валим отсюда!!!
        Вся масса собравшихся на площади игроков пришла в движение. Призывы к отступлению вызвали лишь взрывы хохота, а игроки принялись расходиться настолько быстро, что занимаемый ими участок местности стремительно опустел. Многие из собравшихся знали, что опыта за уничтожение тёмных магических существ выдаётся много, а свитки опыта на этот раз имелись у всех - стража раздавала их совершенно бесплатно, и делала это ещё у внешних ворот города.
        - Вперёо-ооооод!
        Прошло несколько часов.
        Собравшиеся в городе игроки разделились на группы по знакомствам, гильдиям и интересам, после чего рассредоточились вдоль крепостных стен и приготовились оборонять их от нечисти. Никто из них не знал, чего ожидать, и многие полагали, что сражаться придётся с какими-нибудь нечестивыми голодными духами. В итоге нужные зелья были выпиты, заклинания и свитки активированы, а наиболее выгодные для обороны позиции - заняты. Защита Торстрейда становилась крепкой как никогда, и мэр уже успокаивался, размышляя над тем, что никакое проклятие не способно уничтожить такое количество славных воинов…
        Однако игра распорядилась немного иначе.
        Глава 15. Демон внутри
        Друзья стояли на высокой крепостной стене Торстрейда и посматривали вниз - туда, где светлые пятна от факелов перемешивались с тенями, движущимися в сторону города. Массивные металлические ворота были закрыты и припозднившимся игрокам приходилось подниматься на стены при помощи верёвочных лестниц. Ни один из них, впрочем, не жаловался, потому что мероприятие намечалось весьма перспективное и некоторые неудобства можно было перетерпеть.
        - Ланс! Рок! - позвал своих товарищей Холод. - Посмотрите-ка вон туда. Знакомые лица, а?
        - Мир тесен. - согласно усмехнулся Мор и закричал: - Светлоза-ааааар!
        Через мгновение этот крик был подхвачен некоторыми из стоящих рядом со стеной горожан и даже кем-то из стражей, которые подумали, что это был боевой клич. Игроки вокруг них засмеялись.
        - Поллоз! Боббер! Поднимайтесь сюда!
        - Идём!
        Через несколько минут между узкими зубцами стены протиснулось несколько хорошо знакомых пятерым друзьям игроков - Светлозар, Шестипёр и Коббальт, а также Поллоз и следом за ним - Боббер.
        - Ну, вот и встретились. - сказал Светлозар, осматривая собравшуюся компанию. - Давайте, рассказывайте, что вы тут устроили!
        - Это не мы. - замотал головой Орф. - Это местные. Вы, кстати, пока к воротам шли, ничего подозрительного не видели? Наших на дороге не много?
        - Ну не то, чтобы много, но достаточно. - ответил Поллоз. - Особенно вон там, где дорога сворачивает. Отсюда не видно. В общем, обозов из Дорнбурга пока нет и добираться прихо…
        Зазвонил колокол.
        Все обернулись и посмотрели в сторону святилища, а тягучий и гулкий отзвук колокольного удара всё длился и длился, наполняя собой окружающее пространство.
        - А вот и полночь. - сказал Рок. - И если атаке суждено быть, то она начнётся в ближайшее время. Хм. Знаете, а ведь это даже забавно.
        - Что нас атакуют?
        - Нет - что сегодня праздник. Сегодня праздник и празднества сейчас должны быть уже в самом разгаре. А мы все здесь, на стене, да и горожане тоже по домам разбежались. И как только здешний мэр всё так быстро пересмотрел и реорганизовал?
        Крохобор хмыкнул и пожал плечами.
        - А что ему ещё оставалось? Игроки ведь сами сказали, что будут оборонять город. А он что - дурак? Глупо было бы не использовать такую возможность!
        - Эй, болтуны! - позвал товарищей Орф, который не оборачивался и целился из арбалета куда-то в темноту за стеной. - Я, кажется, что-то видел!
        - Где?!
        - Вон там, где ёлки растут!
        - Это не ёлки, Орф. Там кусты какие-то или что-то вроде…
        - Не важно! Там что-то двигалось!
        - Заяц?
        - Да какой заяц, блин, если сейчас ночь?! Не хотел бы я встретить такого зайца…
        - Мальчики… Я не очень хочу отрывать вас от вашего зайца, но…
        - Ракета, подожди! Орф, у тебя зрение должно быть лучше нашего! Там точно больше ничего нет?
        - Не знаю, Ланс. Я же не…
        - Да посмотрите же вы туда, остолопы!!
        Восклицание Ракетки вернуло товарищей к действительности, и они повернулись к своей подруге.
        - А что там с… О-ооо, чёрт!
        - Прекрасно. - выдохнул через плотно сжатые зубы Рок. - Просто прекрасно.
        Облака над колокольней городского святилища полыхали оранжево-красным. Тонкие дрожащие лучи этого странного света возникали словно из ниоткуда и превращали Холм Памяти в декорации дешёвого фильма ужасов.
        Монотонные удары колокола внезапно стихли, и ночную тишину пронзил омерзительный хриплый хохот.
        - Ах-ха-ха-ха-ха-ха… - хохотал кто-то, а узкие улочки наполнялись от этого звука противным эхом. - Наконец-то! Моему заточению пришёл конец! Свобода-ааааа!
        Голос перешёл в перемежающийся рычанием крик и друзья увидели, как на крыше колокольни появилась чья-то гротескная фигура.
        - Ох, ё… - Крохобор скривился, словно попробовав нечто невкусное. - Я так не играю.
        ПРОКЛЯТЫЙ БЕЗЫМЯННЫЙ ХРАНИТЕЛЬ.
        ОРУДИЕ ВОЗМЕЗДИЯ.
        УРОВЕНЬ 19.
        - Не везёт. - согласился с высказыванием гнома Рок. - И ещё у меня такое чувство, что нас обманули.
        Существо, забравшееся на колокольню, выглядело не просто усиленным - его имя имело багровую окантовку, поверх которой выделялась стилизованное изображение красной короны. Такой противник представлял большую опасность.
        - А ведь Рок нас предупреждал. - улыбнулся Холод. - Забавно.
        - ДА НАЧНЁТСЯ МЕ-ЕЕЕЕЕЕЕЕСТЬ! - взревел тем временем Хранитель и колокол в колокольной нише задёргался, наполняя пространство гулкими звуками.
        Дон-нн! Дон-нн! Дон-н! Дон-ннн!
        - Он хочет поднять кладбище! - воскликнула Ракетка. - Наверняка! Ну и силища у этого монстра! Но почему он злой? Это же тот самый хранитель!
        - Понятия не имею. - ответил Рок. - Только стоять тут и дальше будет глупо. Нужно идти к кладбищу!
        Игроки вокруг них решили также - они массово оставляли свои места на стене и бросались в сторону центра.
        - Вперёо-оод! Завалим этого хранителя!
        - Смотри, чтобы он тебя не завалил!
        - Эй, все! Гранаты у кого-нибудь есть?
        - Какие ещё гранаты в Невериуме?! Ты нормальный?!
        - Я про бомбы стражей из Дорнбурга говорю, идиот! Так что - ни у кого нет?
        Друзья влились в поток из игроков и городской стражи. Воины ближнего боя сплошной толпой бежали по улицам, а маги и лучники пытались забраться на городские крыши.
        - Слушайте, а ведь там стена! - воскликнул Орф, вертя головой во все стороны и рассматривая карабкающихся по зданиям игроков. - Вокруг Холма, я имею в виду. И ещё ворота - крепкие! Любая нежить окажется взаперти!
        И тут где-то совсем близко послышался приглушённый зловещий хохот.
        - Эта примитивная преграда не способна противостоять моей ярости-иии! Ах-ха-ха-ха-ха…!!
        - Что? Какого чёрта? Откуда это?!
        Шоккер понял ответ на этот вопрос первым. Рванув с пояса сумку инвентаря, он вытряхнул оттуда найденный у ворот кладбища череп и тот закувыркался по мостовой под его ногами. В воздухе замелькали оранжевые отсветы.
        - Ах-ха-ха-ха-ха!
        Глазницы черепа светились так ярко, словно у него внутри горело несколько свечей, а неведомо как держащаяся на своём месте челюсть громко щёлкала.
        - Ме-еееесть! Я принёс вам ме-е…
        Бам!
        Одному из игроков надоело слушать крики разговаривающего черепа, и он пнул его, словно мячик, изо всех сил. От этого удара череп взорвался и всех, кто оказался рядом с ним, окатило волной золотисто-оранжевого огня.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ГОРЕНИЕ".
        ВЫ ПОСТЕПЕННО ТЕРЯЕТЕ ЗДОРОВЬЕ, А ПРОЧНОСТЬ ТКАНОЙ И/ИЛИ КОЖАНОЙ БРОНИ УМЕНЬШАЕТСЯ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 5 СЕКУНД…
        - А! Чёрт!
        - Он взорвался! Вы видели? Вы видели?!
        - Проклятая нежить!
        - Вода!! У кого-нибудь есть вода?!
        - Да не ори ты! Уже погасло!
        - Нежить, которая взрывается после смерти… - сказал Холод, пытаясь оттереть свой правый рукав от разводов копоти. - Опасный, чёрт подери, каламбур!
        - Надеюсь, остальные скелеты будут обычными!
        Перед закрытыми на два огромных навесных замка воротами кладбища было людно. Воины с щитами выстроились в три длинных ряда, создавая первые линии обороны, а все остальные выглядывали из-за их спин. На крышах мелькали тёмные силуэты магов и лучников.
        - Ну, скоро начнётся…
        - Стой, Орф! Ты куда? - удивился Ланс, заметив, что шоккер начал забираться вверх по фасаду ближайшего здания.
        - На позицию!
        - Ну ладно, давай.
        Колокол на колокольне всё ещё звенел, а улочки, прилегающие к Холму Памяти, заполнялись игроками и стражниками.
        - А ведь Орф был прав! - прокричал Холод, старательно перекрывая голосом шум вокруг. - Для того, чтобы выйти к нам, нежити придётся сначала штурмовать ворота изнутри!
        - Надо бы их завалить какими-нибудь с…
        Доо-ооо-н-н-нн-ннн!!
        - Ах-ха-хха-ха-хха-ха-ха!!
        Удары колокола внезапно прервались, а стоящий на колокольне Безымянный Хранитель захохотал. Одно мгновение было тихо, а затем земля вздрогнула и с территории кладбища донеслись быстро приближающиеся грохот и треск.
        - Что это?
        - Где? Где?! Откуда был звук?!
        - Что там у вас происходит? Кто-нибудь ви…
        - НАЗА-ААААД!
        Большая часть тех, кто успел подобраться вплотную к воротам, шарахнулась в стороны, но толпа была чрезвычайно плотной и многие не успели. Они даже не поняли, что именно с ними произошло.
        А получилось всё очень просто - огромный колокол с колокольни святилища внезапно сорвался и упал вниз, после чего покатился по склону и развил такую скорость, что снёс старинные кованые ворота подобно разогнавшемуся локомотиву. Содранные с петель и бешено кувыркающиеся створки ворот проделали в рядах игроков настоящие просеки, а чаша колокола прокувыркалась по толпе и остановилась только после того, как врезалась в дом. Мостовая перед воротами украсилась разводами невесомого пепла.
        - Назад! Всем назад!
        - Воины! Всем, у кого щиты - на передовую!
        - Вот сам и лезь!
        - Не спорь с батькой!
        Проводив озадаченным взглядом игрока с неоднозначным именем «Батька», Рок повернулся и посмотрел на своих друзей.
        - Готовы?
        - Да-ааааа!!
        - Тогда дава…
        - Смотрите! Смотрите!
        - Осторожно! Вра-аааг!
        Из ворот кладбища показался высокий и массивный костяк, закованный в древние металлические доспехи. Покрытые ржавчиной латы скрипели и скрежетали при каждом шаге, а на плече здоровенный неупокоенный держал длинный двуручный меч.
        ПРОКЛЯТЫЙ СКЕЛЕТ-БЕРСЕРКЕР.
        РАЗМЕР ИМЕЕТ ЗНАЧЕНИЕ!
        УРОВЕНЬ 15.
        Выйдя вперёд, скелет остановился и сдёрнул с плеча меч, уперев его остриём в землю. Обвёл линию щитов светящимися глазами и вытянул левую руку вперёд, словно указывая на кого-то из игроков.
        - Хха…
        Сверкнуло. Пространство пронзил быстрый росчерк и не успевшего договорить скелета-берсеркера сорвало с места, зашвырнув обратно на территорию кладбища. Осиротевший двуручник закрутился в воздухе на одном месте и упал на землю с глухим звяканьем.
        - Получи, черепушка пустоголовая! - кажется, это кричала Ракетка.
        - Ракета! Это ты его так?!
        - Ага! Титаническим выстрелом! Убойная штука, правда?
        В этот момент отброшенный выстрелом скелет выскочил из ворот повторно. Посередине его грудного доспеха выделялась свежая вмятина, а шкала здоровья оказалась на четверть опустевшей.
        - Хха-аааааахх!
        Глаза нежити горели яростным огнём, а руки тянулись к потерянному мечу.
        - Ме-еес-сссть…
        Но момент для первого удара оказался безвозвратно упущен. И, хотя повалившая из кладбищенских ворот нежить выглядела и опасно, и омерзительно, было очевидно, что просто так им с защитниками города не совладать.
        Сражение началось.
        ПРИБЛИЗИТЕЛЬНО В ЭТО ВРЕМЯ В КАБИНЕТЕ ВЕЛИКОГО МАГА…
        - Ну? - спросил Великий Маг, и откинулся на широкую спинку своего кресла. - Что ты мне скажешь на этот раз? Ты ведь проследил за тем, о ком мы с тобой разговаривали, не так ли?
        - Да, проследил. - согласно пропищал демон. - И за ним, и за его спутниками, и даже за соседями, хотя меня об этом и не просили!
        - И что же? Давай, Четвёртый, не тяни, начинай докладывать.
        Расположившаяся на спинке стоящего напротив мага кресла летучая мышь задумчиво поморщилась.
        - У меня две новости. Но первая не касается моего поручения, а вторая… гм. Странная.
        - Странность в этой Башне только одна, Четвёртый. - ответил ему Реберлиус. - И это ты. Ответь мне честно - ты хочешь снова меня разозлить?
        - Нет.
        - Тогда почему я всё ещё жду твоего доклада?
        - А чего ты хочешь услышать?
        Реберлиус закрыл глаза и глубоко вдохнул.
        - Таппок!
        Из-за двери послышался приближающийся топот и через несколько мгновений она распахнулась.
        - Да, Вашество?
        - Кристалл простого сохранения, Таппок. Принеси-ка его сюда.
        - Да, Вашество! - развернувшись на пятках, толстячок бросился выполнять порученное задание. Не забыв при этом аккуратно захлопнуть за собой дверь.
        Удовлетворённо кивнув, Великий Маг посмотрел на удивлённого Четвёртого.
        - Ты это серьёзно? - недоверчиво спросил демон.
        Реберлиус кивнул.
        - Ага.
        - Но ты ведь не будешь этого делать, да? Я же полезен!!
        - Не желаю этого слышать.
        - Но ведь я…
        - Я. Не. Желаю. Этого. СЛЫШАТЬ! - последнее слово Реберлиус рявкнул так, что оконные окна задребезжали. - Ты понял меня, Четвёртый? Достаточно ты надо мной поиздевался, теперь уже моя очередь!
        - Подземелье!
        - Я не ж… Гм. - Маг замолчал и удивлённо нахмурился. - Ты что - хочешь, чтобы я запер тебя не в кристалле, а в подземелье?
        - Интересующий тебя герой по имени Мор находился в подземелье под городом и вступил в преступный сговор со своими товарищами, после чего они объединились с другими героями и коварно атаковали обитающих в старых туннелях крысюков! На свои злодеяния они потратили почти три дня, а когда вернулись, то принялись обзываться и подослали ко мне шпиона!
        - Сговор… - задумчиво пробормотал Реберлиус. - Не понимаю… И подослали ко мне шпио… Ко мне?!
        - Ко мне. - согласно кивнул демон. - Демонолога по кличке…
        - К чертям демонолога! - вспылил Маг. - Мор этот сейчас где?
        - В Торстрейде. Готовится принять смерть из рук Проклятого Хранителя.
        - Восстанет. - поморщился Маг. - На то он и герой… - задумчиво пошевелив пальцами, Реберлиус посмотрел на дверь и перевёл взгляд на демона. - А теперь скажи мне правду, Четвёртый. Чем конкретно занимаются Мор и его друзья?
        - Да ничем. - фыркнула летучая мышь. - Бездельем маются. Слоняются из угла в угол, и дерутся с теми, кто послабее. В Торстрейд зачем-то бросились, а ещё…
        - Моё имя произносили?
        - М-мм… Насколько я слышал - нет. А должны?
        Фыркнув, Великий Маг расслабился и посмотрел на свой заваленный бумагами и старинными фолиантами рабочий стол.
        - Неужели я промахнулся?
        - А можно спросить?
        Великий Маг перевёл рассеянный взгляд на демона.
        - О чём?
        - Ты правда Рапунцель? - задав вопрос, Четвёртый смутился и немного поёрзал. - Ты пойми меня правильно, я же не осуждаю… Но… Просто я всегда думал, что ты нормальный и живешь как все, а потом узнал, что…
        Глаза Реберлиуса принялись наполняться красными отблесками.
        ПРИБЛИЗИТЕЛЬНО В ЭТО ВРЕМЯ, В МЕСТЕЧКЕ ТОРСТРЕЙД…
        - Слева! Слева заходите! И со спины!
        - Лучники! Зажигательных не осталось?! Стреляйте без предупреждения!
        - Вылечите меня уже кто-нибудь, я же сейчас подох…
        Хрясь!
        - Ме-еееееесс-сссссть!
        Вум-мм!
        Высокая волна из зеленоватого тумана разошлась в стороны и поглотила всех, кто оказался недостаточно проворен для того, чтобы отбежать в сторону.
        - Назад, назад!
        - А-ааа, чёрт! Он снова долбанул этой отравой! Лечитесь!
        - Внимание! Яд Босса на перезарядке! Навались!
        Сражение с нежитью Торстрейда продолжалось уже более часа и за это время ситуация успела кардинально поменяться несколько раз подряд.
        Началось всё довольно обычно - скелеты и зомби выбегали за ворота и бросались на игроков, а те уничтожали их без пощады. А вот потом… Потом с колокольни спустился Безымянный Хранитель и в окрестностях кладбища воцарился Ад. Из-под мостовой полезли светящиеся зелёные призраки, а нежить словно обрела второе дыхание, отчего принялась размахивать оружием с утроенной яростью.
        Несмотря на это, некоторое время игроки уверенно побеждали - неупокоенные погибали едва ли не быстрее, чем появлялись, а Хранитель двигался слишком медленно и пропускал такое количество заклинаний и стрел, что некоторые уже подумали о победе…
        Но, как в итоге выяснилось - напрасно.
        Всё изменилось в тот момент, когда жизнь Хранителя опустилось до отметки в тридцать три и три десятых процента. Глаза чудовища полыхнули красным, и он заорал:
        - Ме-еееееесть!
        После чего взмахнул руками и создал полупрозрачный вал, стремительно разошедшийся в разные стороны.
        - Накрыло! - закричало сразу несколько игроков. - Накрыло!
        - Что это? Опять яд?!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ПРОКЛЯТИЕ ТЛЕНА".
        ВЫ УТРАТИЛИ ВЕРУ В ЖИЗНЬ И ОЧЕНЬ СКОРО РАЗВОПЛОТИТЕСЬ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 4 СЕКУНДЫ…
        - Ничего себе! - успел выдохнуть Рок, после чего мир вокруг него потемнел, и он оказался в Чистилище.
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ТОЛЬКО ЧТО БЫЛИ УБИТЫ И ТЕПЕРЬ ОЖИДАЕТЕ ВОСКРЕШЕНИЯ.
        ПОЛУЧЕН ЭФФЕКТ "МЁРТВ".
        УМЕНИЯ ЗАБЛОКИРОВАНЫ.
        АРТЕФАКТЫ ЗАБЛОКИРОВАНЫ.
        МГНОВЕННОЕ ПЕРЕМЕЩЕНИЕ НЕВОЗМОЖНО.
        ПОЛУЧЕН ЭФФЕКТ "ЧИСТИЛИЩЕ".
        ВАМ ДОСТУПНА СООТВЕТСТВУЮЩАЯ ЛОКАЦИЯ.
        НЕВЕРИУМ МНОГОГРАНЕН!
        - Седьмой раз уже, а?!…
        Отмахнувшись от окошка с оповещением, Рок осмотрелся и увидел других игроков - всех тех, с кем он состоял в увеличенной группе.
        - Вот же дрянь. - сказал кто-то. - Я был уверен, что эта умелка у него одноразовая!
        «Выходит, нет». - подумал Рок и мысленно произнёс: «Возрождение! Торстрейд!»
        ВНИМАНИЕ!
        ПРОЧНОСТЬ ВАШЕГО СНАРЯЖЕНИЯ СНИЗИЛАСЬ!
        - Кто бы сомневался…
        Спрыгнув с портала возрождения, Рок увидел Ланса и заряжающего арбалет Орфа.
        - О, Рок! - обрадовался шоккер. - Слушай, а зачем мы всегда сразу в Чистилище улетаем? Не проще отключить эту глупую опцию и подождать пару минут, пока жрецы нас воскресят? И ломаться ничего не будет, и…
        - Слишком долго! - отрубил Рок. - Это в мелкой стычке можно подождать, а тут каждая минута на счету. Возвращаемся!
        - Чем будем его добивать? Он впал в ярость и восстанавливает себе жизнь быстрее, чем мы её отнимаем!
        Выбежав на одну из наиболее широких улочек, друзья вместе с другими возродившимися игроками побежали вперёд и успели увидеть, как узконаправленное «Проклятие Тлена» превращает в пыль длинную секцию кладбищенской стены.
        - Смотрите! Во даёт!
        - Да это же ненормально! Мы его так целый год убивать будем!!
        - Слушай, Рок. - сказал Ланс, и озадаченно посмотрел на друга. - А если этот Хранитель и правда сейчас не сдохнет? Тогда - что? Конец для всего Торстрейда?
        - Наверное…
        - Чёрт!
        - Зато уже девятнадцатый уровень!
        Усмехнувшийся Рок посмотрел на Орфа.
        - Да, дружище - девятнадцатый уровень. Хоть какая-то польза…
        - Сто-ооой!
        - А?
        - Кто это там орёт?
        - И зачем?
        Взбежав на Холм и приблизившись к Хранителю, стоящему неподалёку от дверей полуразрушенного святилища, друзья услышали, что какой-то маг продолжает кричать усиленным голосом:
        - Скажи нам, кто тебя проклял, Хранитель?! Кто? Ты ведь защитник Торстрейда! Герой, который спас город! Пощади же мирных жителей! Отомсти тому, кто тебя проклял! Назови нам его имя, и мы…
        - Кто-ооооо? - возмущённо заревел Хранитель. - Да вы-ыы же! Вы-ыыыы!! Геро-ой? Я? Я - всего лишь жертва вероломных заклинателей, что моей жизнью откупились от нависшего над ними проклятия! Сделали из меня сосуд, который вместил в себя то, что должно было излиться на них! А-аааар-ррр! Как же я вас всех ненавижу!
        Игроки удивлённо замерли.
        - Вот это поворот. - пробормотал Ланс. - То есть это местные его таким сделали, что ли? Взяли человека и сделали из него оберег? И спаситель совсем не спаситель, а жертва?
        - Похоже на то…
        Рок хотел сказать что-то ещё, но Хранитель уже закончил кричать от ярости и взмахнул длинной костлявой рукой.
        - Я столько лет мечтал покарать этот город! - проревел он. - И сегодня я его покара… А-ааа! - внезапно дёрнувшись, Хранитель развернулся и стало видно, что в броневых пластинах, располагавшихся чуть ниже пояса, торчит рукоятка маленького кинжала.
        - Кто посме-еел?! Ах ты, волосатая смертная тварь!
        - Сам волосатый! Мне из-за тебя такой красивый череп пришлось выбросить!
        Из теней у подножия колокольни выскочил Орф и замахал лапами, а по иссечённой броне проклятого героя застучали метательные стилеты. Хранитель рассвирепел.
        - СДОХНИ!!!
        Атакующий жест Хранителя оказался настолько быстрым, что пухлый шоккер выжил благодаря счастливой случайности. Активировав Ускорение, он промчался мимо колокольни и юркнул в кусты, а почти прозрачная волна проследовала по его следам и мягко толкнулась в каменные стены строений.
        - Колокольня! - сразу же заорал кто-то из лучников, сидящих на крышах высоких склепов. - Колокольня, внимание! Сейчас упадёт!!
        Высокое сооружение, подножие которого только что утратило прочность и целостность, действительно начинало наклоняться на один бок.
        - Она же прямо на нас свалится! Уходим! В стороны, все! Быстро!
        - СТОЯТЬ!! - заревел Хранитель. - ВЫ СДОХНИТЕ ПРЯМО ЗДЕ…
        Сделав несколько шагов из-под кренящейся колокольни, он собирался нанести новый магический удар, но тут в воздухе что-то вспыхнуло и перед ним появилось округлое пятно магического портала.
        - …ять отсюда! - услышали игроки, а затем из портала вылетело нечто чёрное и с такой силой впечаталось в Хранителя, что во все стороны полетели клочья земли и ржавчины.
        - Х-хххххррр-рр…
        Здоровье повелителя нежити нырнуло в красную зону и принялось истерично мигать, а через секунду на него свалилась развалившаяся прямо в воздухе колокольня.
        - А-ааааааа! - завопили те, кто стоял поближе, потому что рухнувшая постройка накрыла собой не только монстра, но и не успевших отбежать достаточно далеко игроков.
        Земля вздрогнула. Поднялась огромная туча пыли, через которую в тёмное небо ударил красивый, золотисто-оранжевый световой луч.
        - Она рухнула! Вы видели? Рухнула!
        - Прямо на него!
        - Добила? Добила или нет? Проверьте, кто-нибудь!
        - А-аа, дьявол! Терпеть не могу пыль! А-аапчхи!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ЗОНА ДОСТУПНЫХ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ УМЕНИЙ РАСШИРИЛАСЬ!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ!
        ПРОКЛЯТЫЙ БЕЗЫМЯННЫЙ ХРАНИТЕЛЬ ПОВЕРЖЕН!
        ВЫ МОЖЕТЕ ОБРАТИТЬСЯ В СОВЕТ ЛЮБОГО ИЗ ГОРОДОВ АССТИЛОНА ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ ПОЛОЖЕННОЙ ВАМ НАГРАДЫ.
        - Награды… - повторил Рок последнее слово сообщения и с облегчением рассмеялся: - Аа-ха, справились! И, кажется, получили двадцатый!
        Глава 16. На пороге открытий
        Прошли сутки. Защитив город и получив требуемые им уровни, друзья забрали из Городского Совета Торстрейда свою награду (по пять золотых монет на каждого) и отправились обратно в Дорнбург. Компанию им составили их старые знакомые - Поллоз, Боббер, Светлозар и Коббальт с Шестипёром, причём последние сообщили, что в Дорнбурге их дожидается лучник Бретёр - тот самый, что погиб от рук мародёров в первый же день - и маг Пинкертон, которого они знают по воспоминаниям о "прежней жизни".
        Крохобор поинтересовался их планами на ближайшее время и завязавшаяся беседа закончилась тем, что все они - и даже сам Крохобор - вступили в ряды сообщества "Гильдия Героев".
        После чего друзья объединились в расширенную, на четырнадцать игроков, группу, и принялись обсуждать их совместное игровое будущее.
        - Не знаю, как вы, - сказал задрёмывающий и потому немного раздражённый Орф. - А я готов поубивать этих мародёров вот хоть прямо сейчас. Зубами!
        - Смелое заявление. - улыбнулась Ракетка. - Думаю, что у тебя скоро появится возможность его исполнить.
        Холод посмотрел на лучницу и его лицо осветила улыбка.
        - А что - этот может! Я до сих пор вспоминаю, как он свою заточку в зад Проклятому Хранителю вогнал. Едва не упал, когда это увидел! Босс поворачивается - а у него в… гм… Ну, вы меня поняли.
        Друзья весело расхохотались.
        - Не, ну а чего он? - принялся оправдываться Орф. - Вы же сами видели, какой красивый я нашёл череп! Беленький, ровненький! И это из-за Хранителя он ожил и стал разговаривать! А представьте, как бы он выглядел у меня на каминной полке?!
        - А у тебя что - есть каминная полка?
        - Нет, но… Когда-нибудь бы была!
        - Кельт пишет. - сказал Крохобор и взмахнул рукой, после чего уставился куда-то в пространство перед собой. - Почитайте-ка, оно того стоит! Штурм Пещеры будет уже сегодня.
        - Как это сегодня? - возмутился шоккер. - Когда?!
        - Вечером.
        - Плохо. - оценил новости Мор. - Времени в обрез. Придётся разбираться с характеристиками и умениями на ходу, а я собирался… Ох, чёрт!
        - Что?
        - Проклятие пропало!
        Игроки повернулись и с непониманием посмотрели на Мора.
        - Какое ещё проклятие? Мор?
        - У меня на Умения налагалось проклятие! - пояснил тот. - Вы что - уже всё забыли? Помните, как я зомби несколько раз поднимал, вместо лечащего умения?
        - А ведь и правда. - улыбнулся Рок. - Ты же говорил, что оно спадёт после двадцатого уровня!
        - Ну, оно не совсем спало… - поморщился Мор. - В общем - вот, смотрите.
        ВНИМАНИЕ!
        ПРОКЛЯТИЕ БЛЕДНЫХ ЧАР ИСЧЕРПАЛО СВОЮ СИЛУ И БЫЛО ПРЕОБРАЗОВАНО В ПЕРСОНАЛЬНУЮ ОСОБЕННОСТЬ.
        ПОЛУЧЕНА ОСОБЕННОСТЬ «ТЁМНОЕ ПРОШЛОЕ»!
        ВЫ НАЧАЛИ СВОЙ ПУТЬ ЗАНОВО, НО ВАШЕ ПРОШЛОЕ ВСЕГДА БУДЕТ РЯДОМ С ВАМИ.
        ИСПОЛЬЗОВАНИЕ ВАМИ ЛЮБЫХ УМЕНИЙ МОЖЕТ СОПРОВОЖДАТЬСЯ СПОНТАННЫМИ ЭФФЕКТАМИ ОТ ТЁМНОЙ МАГИИ И НАВЫКОВ РАЗДЕЛА «НЕКРОМАНТИЯ».
        ДОСТУПНО ИСПОЛЬЗОВАНИЕ ТЁМНЫХ АРТЕФАКТОВ.
        ПЕРИОДИЧНОСТЬ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ: ОДИН РАЗ В ЧАС.
        - Эффектами… - прочитал Холод. - Ха! Занятно. То есть для тебя, по сути, ничего не изменилось и ты всё так же будешь призывать мертвецов? Так, что ли?
        - Проверим! - с этими словами Мор достал один из своих жезлов и принялся использовать лечащее умение на всех присутствующих по очереди. В воздухе над тележками один за другим вспыхивали столбы золотистого света, а полные шкалы здоровья игроков мерцали изумрудно-зелёным, но никаких других эффектов не наблюдалось.
        - Ладно. - сказал через несколько минут Мор. - Потом ещё поэкспериментирую, а то у меня мана уже на нуле…
        - Главное, что теперь ты можешь нормально лечить, Мор. Даже если появится зомби!
        - Именно!
        До вечера успело произойти множество разнообразных событий. Вернувшись в столицу, друзья прошлись по торговым лавкам и избавились от наполнявшего их инвентари хлама. Ржавое оружие нежити, примитивные костяные амулеты и даже небольшие куски древних лат - всё это с удовольствием скупали как «прокачивающие» свои кузнечные навыки игроки, так и обычные городские торговцы. И цены их, как ни странно, были несколько выше тех, что назначались за те же предметы в Торстрейде.
        После этого пятеро друзей со всеми своими товарищами посетили Дремотный лес и добрались до «комнаты с рубильником», где произошла короткая, но яростная битва с неведомой нечистью. Увидев, как гаснет свет, а вокруг появляются уродливые монстры, невыспавшиеся и злые игроки атаковали противника с таким видом, что некоторые из уродцев бросились в сторону выхода…
        Обыск очищенной от нечисти комнаты подарил друзьям с десяток разнообразных магических амулетов и целый ворох алхимических ингредиентов для сильных ядов.
        Вечер же и заход игрового светила игроки встречали в окружении соратников из альянса «Страж» и деревянных стен, широкими крыльями охватывавших позиции мародёров.
        - Крепко сидят. - сказал воин Финс, рассматривая мощные деревянные укрепления на стороне противника. - Сволочи. Сжечь бы их ко всем чертям, вместе со зданием, да они сопротивляться начнут…
        Кельт, стоящий по правую руку от него, посмотрел в сторону выглядывающих из-за укрытий мародёров и усмехнулся.
        - Не переживай, Финс, им уже недолго осталось. Причём они это знают не хуже нас, потому и не дёргаются.
        Воин кивнул.
        - Верно…
        - Слушайте, - сказал услышавший последнюю фразу Кельта Рок. - А серьёзно, почему их раньше отсюда не выбили? Их что - настолько много?
        - А кто бы их выбивал, интересно? - поинтересовался вместо ответа Крохобор. - Игроков много - да - но собрать их в одном месте и заставить драться довольно сложно. Вот вы, к примеру, в предыдущих попытках штурма участвовали?
        Рок смущённо поморщился.
        - Нет.
        - Вот и все остальные не участво…
        - Ту-ууу-уууу-уоо-оооо-оооо!
        Игроки вздрогнули и принялись вертеть головами в разные стороны.
        - Не понял? Это ещё что?
        - Труба, кажется. Это сигнал?
        - Может, и сигнал, но для кого? Откуда это вообще?
        - Они нападают или нет? Кто-нибудь видит?
        Собравшиеся у ворот и на вершинах стен игроки взволнованно извлекали оружие.
        - Что происходит?
        Внезапно в чате замигало новое сообщение, отмеченное как особенно важное.
        - Всему составу «Гильдии Героев» и «Покорителей» - на правый фланг! - писал игрок по имени Архитектор. - На территории мародёров появился демон и его сейчас пытаются выгнать. Они отвлеклись. Воспользуемся моментом! Поднимемся на стены и атакуем! Остальным можно бить только после нас!
        - У-уу, зря он это так написал. - покачал головой Холод. - Особенно про «после нас». Тут сейчас такое начнётся!
        - Но почему? - усомнился лучник с именем Бретёр. - Все же не настолько туп…
        - В ата-ааку-ууу! - заорал кто-то и в воздухе закувыркался небольшой пузырёк взрывающегося зелья. Улетев по пологой дуге к стенам противника, он рванул рядом с одним из щитов, чья прочность моментально снизилась почти вдвое.
        - Бее-еееей!
        - Стойте! Дайте нам уйти на пра…
        - Ур-раа-аааа!
        - Да погодите же вы!!
        - В атаку-уу! Смерть мародёрам!
        Часть игроков обнажила оружие и бросилась в сторону вражеских стен, а друзья принялись проталкиваться через всю эту неразбериху в направлении правого фланга.
        - Пропустите!
        - А-аа, чёрт! Да пропустите же!
        - Финс! Нужно отойти назад и обходить лагерь там! Эти идиоты собираются у стен, так что мародёры будут отстреливаться!
        - Фигня! - отмахнулся Финс. - Пробьёмся! Лучше пейте зелья и используйте усиления! Слышите? Касается всех!
        - Мор! Орф!
        - Пинкертон!
        - Слышим!
        - Сейчас сделаю!
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ВОССТАНОВЛЕНИЕ ЧУВСТВ".
        ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ, МАНА И ВЫНОСЛИВОСТЬ ВОССТАНАВЛИВАЮТСЯ БЫСТРЕЕ ОБЫЧНОГО.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 10 МИНУТ…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "УСИЛЕНИЕ".
        ВАШИ АТАКИ НАНОСЯТ НА 5% БОЛЬШЕ УРОНА.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 15 МИНУТ…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ «ОПТИМИСТ».
        ВАША УДАЧА ПОВЫШЕНА, И ВЫ ОЩУЩАЕТЕ, КАК БОГИ СМОТРЯТ НА ВАС С ОДОБРЕНИЕМ.
        ВАМ ПОВЕЗЁТ!
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 5 МИНУТ…
        - Удача? Повышение удачи?!
        - Пинкертон! Ты где такое умение взял? Ты же маг!
        - Я - маг?! С Луны свалился? Я - Импровизатор!
        - Кто?!
        - Потом поболтаете, Крохобор! Быстрее!
        Стены у мародёров на изрядном участке правого фланга больше не было. Вернее, она была, но лежала на земле и имела вид беспорядочного нагромождения брёвен. Вокруг свежих завалов древесины суетилось множество игроков, хотя основное движение происходило внутри территории мародёров.
        - Какого чёрта там происходит?
        - Смотрите! Смотрите! Рок! Это тот самый демон! - и Ланс показал пальцем на здоровенную летучую мышь, сидящую на вершине высокого каменного столба.
        - Пошёл в Бездну! - пищала в это время летучая мышь. - Асстилон - свободное государство, на чём хочу, на том и сижу!
        - А я говорю - убирайся! Погань крылатая! - кричал один из игроков-мародёров, маг по имени Д?арвин. - Что ты тут высматриваешь? Сдохни уже наконец, когда я по тебе попадаю!
        Сверкнула тонкая молния и воздух наполнился тоненьким писком.
        - Аха-ха-аха-ха-ха-ха! Щекотно!
        - Сдохни! Сдохни! - мародёрский маг принялся эмоционально размахивать руками, а его серебристо-серые длинные волосы разметались по плечам. - Эй, пацаны, валите этого крокодила!
        Смех стих.
        - Я - КТО? - запищала летучая мышь так громко, что начисто заглушила все остальные звуки. - Как ты меня назвал?! Сам ты крокодил! Рапунцель несчастный!
        Д?арвин выпучил глаза и заорал:
        - Что-оо? Чтоб меня какой-то крокодил бабским именем называл!! Какого дьявола? Какая ещё Рапунцель? Рапунцель - это та златовласка из башни, при чём тут я?
        - Златовласка? - с неожиданной серьёзностью переспросила летучая мышь и внимательно посмотрела на игрока. - Из Башни? Рапунцель?
        - Чего-о? - продолжал бесноваться мародёр. - Ты чего там бормочешь, крокодил? Не слышу!
        - Серые волосы… - тихо произнёс тем временем демон. - Тощий… Маг… Эй, ты! - неожиданным басом закричал он. - Д?арвин! Так это ты рассказал всем, что Великий Маг - Рапунцель?
        - А-аааа! Прикончите же его уже кто-нибудь!! - с привизгиванием завыл Д?арвин. - Сдохни, сдохни, сдохни!! Вместе с этим своим тупоголовым Великим Магом, на чьё место я когда-нибудь сяду!
        Кивнув с необычайно серьёзным видом, летучая мышь расправила крылья, и мародёры на земле под ней изумлённо выругались, потому что крылья оказались непропорционально большими. Через мгновение чёрная тень стремительно унеслась в небо и исчезла из вида.
        - Ну и вали-иии! - закричал Д?арвин.
        - А вы чего встали? - услышали друзья незнакомый голос и оглянулись, увидев игрока по имени Архитектор, который стоял на небольшой горке из брёвен и держал в каждой руке по слегка светящемуся мечу. - Особого приглашения ждёте? Вперёд!
        С этими словами Архитектор прыгнул с места и его словно подбросило в воздух - причём так, что приземлился он уже в глубине территории мародёров.
        - Смерть мародёрам! Смерть!
        - Сме-ееееерть! - взревели десятки игроков из «Стража» и бросились вслед за своим предводителем.
        - А-аааа! Вы-то откуда здесь?! Крокодилы двуногие! Сдохните!
        - Руби-иии!!
        Решающее сражение с мародёрами началось.
        В ЭТО ВРЕМЯ, В КАБИНЕТЕ ВЕЛИКОГО МАГА…
        - Реберлиус.
        - А? - маг оторвался от чтения старинной книги и поднял голову, удивлённо уставившись на мощную чёрную фигуру, появившуюся у одного из книжных шкафов. - Что? Э… Четвёртый?
        - Девятьсот девяносто девятое поручение выполнено. - произнесла фигура низким басом. - И оковы мои истают в ближайшие сутки. Я зашёл попрощаться.
        - А… - открыв рот, Великий Маг на мгновение задумался, а затем улыбнулся. - Освободился, значит? Ну, что же - ладно. А если я тебя ещё раз поймаю, а? Тогда будешь нормально работать или как обычно - выделываться?
        Чёрная фигура безразлично пожала плечами.
        - Сначала поймай.
        - Посмотрим, Четвёртый, посмотрим. Не будем прощаться. Передавай привет Аммиронниусу, если встретишь. Скажи ему, что… Гм. А ну-ка, стоп. Четвёртый!
        - Реберлиус.
        - Ты сказал, что моё поручение выполнено. А где доклад?!
        Вместо ответа фигура на секунду размазалась и превратившись в седоволосого игрока по имени Д?арвин, лицо которого искажала гримаса ярости.
        - Рапунцель - это та златовласка из башни! - закричал он и тут же дёрнулся, продолжив с несколько иной интонацией: - Сдохни, сдохни, сдохни!! Вместе с этим своим тупоголовым Великим Магом, на чьё место я когда-нибудь сяду!
        Великий Маг отложил книгу и неторопливо встал. Лицо его было совершенно спокойно и только тускло светящиеся глаза выдавали клокочущую в нём неудержимую ярость.
        - Д?арвин, значит, да? - пробормотал маг. - На место моё нацелился, умник? Ну, что же - хорошо. Будет тебе на всю твою будущую жизнь премия. Д?арвиновская!!
        В ОКРЕСТНОСТЯХ ПЕЩЕРЫ ПУСТОТНЫХ ГОБЛИНОВ…
        Армия мародеров была деморализована и разогнана уже к ночи. Портал возрождения отвоеван и разблокирован для общего использования, а уцелевшие защитные укрепления - демонтированы и приспособлены для других нужд.
        Игроки разбрелись по всей округе и принялись обшаривать завалы из строительных материалов, оставшиеся после вмешательства в сражение Великого Мага. Изначально события развивались в точности так, как это предполагал Финс - игроки "Стража" массово вступили в бой с мародерами, портал возрождения которых располагался у входа в Пещеру, а вот потом… Потом в воздухе появилось сияющее пятно магического портала, из которого прямо по воздуху выступила смутно узнаваемая фигура.
        "Д'арвин из гильдии мародеров… - с неприязнью процедил прищурившийся Великий Маг, а затем его глаза засияли синим светом, а магический посох окутался сотнями тонких энергетических разрядов. - Мародёры, значит… Ну, сейчас я вам устрою!!"
        И началось то, что останется в памяти свидетелей еще долго - столбы огня, вырастающие на местах оборонительных башен, сметающие любую защиту полупрозрачные ударные волны и слепящие всполохи от разветвляющихся молний.
        Появляющиеся на портальном возвышении мародеры бросались бежать кто куда, не останавливаясь и не разбирая дороги. Всем хотелось убраться от Великого Мага как можно дальше.
        Игроки "Стража" праздновали победу.
        - Рок! - позвал Ланс товарища и отвлёк того от размышлений. - Подойди-ка сюда!
        - Зачем? - прокричал в ответ Рок, наматывающий на руку витки прочного троса, другой
        конец которого скрывался под обвалившимися перекрытиями одной из башен. - Это важно? Мы тут этот проклятый сундук никак не вытащим…
        -А это всех касается! - ответил Ланс. - Давайте сюда! И побыстрее!
        - Пойдёмте, что ли. - сказал Холод. - Не вытащим мы этот сейф, это уже очевидно. В нём веса полторы тонны самое меньшее!
        - И что? - заволновался Орф. - А вдруг там что-нибудь особо ценное?
        Рок посмотрел на шоккера и пожал плечами.
        - Возможно, и так. Но какие у тебя предложения?
        - Крохобо-ооооооор!
        - Ай, что ж ты так разорался-то! - спросил Холод и приложил ладонь к уху. - Написать в чат не пробовал?
        - В чате любой дурак написать сможет!
        Мор фыркнул и рассмеялся.
        - А ведь он в чём-то прав!
        Тут из-за оставшегося в относительной целости участка частокола выглянул Крохобор.
        - Вы чего там орёте? У нас тут та…
        - Ты в сундуках разбираешься? - задал вопрос Орф.
        - Смотря в каких!
        - В огромных и набитых сокровищами!
        - Да я в них лучший специалист, чем вы представляете!
        К Лансу друзья подошли в приподнятом настроении - найденный в завалах сундук оказался забит разнообразными зельями и алхимические наборы игроков были полностью восстановлены с изрядным запасом.
        - Ланс! Принимай торг, у нас тут…
        - Потом, Рок. Всё потом! Смотрите!
        - Ну и что? Обычный булыжник, на котором кто-то нарисовал пентагра… О!
        КНИФЕЛЬ-КЕНОТАФ СЕРЕБРОЛИКИХ.
        КАМЕНЬ, ВО ТЬМУ ЗАКРЫВАЮЩИЙ ВХОД,
        МРАЧНЫХ НЕБЕС ПОДПИРАЮЩИЙ СВОД,
        ИСТИНЫ СВЕТ ЕГО ОБЛИК НАЙДЁТ,
        ТОТ, КТО ПОЖЕРТВУЕТ ЖИЗНЬЮ - ВОЙДЁТ.
        ТЁМНЫЙ АРТЕФАКТ.
        ОСОБЕННОСТИ: ПОСЛЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ РАЗРУШАЕТСЯ.
        - Ничего себе - "булыжник", а, Мор? - с улыбкой поинтересовался Ланс. - Тебе его название ничего не напоминает?
        - Эта штука связана с заданием, которое мы взяли с тела забравшегося к нам вора… - сказал Рок. - Вот чёрт! Не думал, что тут может валяться что-то подобное.
        - Я тоже не думал. - кивнул Ланс. - Глазам сперва не поверил, когда увидел.
        - А что это вообще такое?
        - Артефакт.
        - Название какое у него странное… Книфель, книфель… Это же какой-то инструмент, да?
        - Нет. - улыбнулся Холод. - Я, конечно, не специалист, но инструмента с таким названием не существует.
        Мор нахмурился и перевёл взгляд на шоккера.
        - А ты, Орф? Не помнишь, что такое этот книфель? У тебя Образованность была на десятке…
        - Это было очень давно. - прищурился Орф. - А Книфель - это такая игра, в кости. Кубики такие, знаете, с насечками или циферками.
        - Знаем, Орф, можешь не объяснять.
        - Вот только при чём тут это надгробие и пентаграмма?
        - А почему надгробие?
        - Ну так - кенотаф же!
        - Кенотаф - скорее памятник.
        - Не важно. - взмахнул рукой Холод. - Вопрос в другом - как бы нам эту штуку отсюда забрать?
        - Никак. - отрубил Мор. - Этот камень размерами с тот сундук, а весит наверняка больше. В инвентарь его не запихнуть, а поднять и вывезти можно только с бригадой грузчиков и специальной телегой.
        - Значит, надо использовать его прямо тут.
        - А как использовать-то? - усмехнулся Ланс. - Эта штука связана с Сереброликими культистами, про которых никто ничего не слышал - и только нам выпало задание что-то о них узнать. И? У кого есть мысли, что это вообще такое? Название - просто бессмыслица!
        К товарищам подошли Крохобор, Ракетка и Полоз с Боббером.
        - Что нашли? - спросил гном. - Ещё один сундук?
        - Ага, сундук. Вот он лежит - полюбуйся.
        - Книфель… - прочитала Ракетка. - Да ещё и кенотаф. Это что же такое - памятник-инструмент?
        - Нет. Книфель - это такая игра, с чашкой и кубиками. - сказал Поллоз. - Но почему булыжник?
        - И кто такие Сереброликие? Рок? Мор?
        Рок посмотрел на Холода.
        - Расскажем?
        - Расскажем, конечно. - ответил за него Мор. - Тут задание явно не на пятерых человек.
        - А на сколько? - заинтересовалась Ракетка. - И что за задание?
        Объяснения много времени не заняли, после чего друзья написали сообщения Финсу с Кельтом, и попросили помощи в перемещении Кенотафа.
        - Пока что не можем! - ответил за двоих Кельт. - Мы на предпоследнем уровне Пещеры и тут настоящий цирк, вы не поверите! Часть мародёров всё ещё сидит здесь! Разгребают завал в предпоследнем зале!
        - Разгребают завал? - переспросил Холод. - Зачем?!
        Но этот вопрос остался без ответа. Посоветовавшись, друзья связались с одним из офицеров «Гильдии Героев» и объяснили ему ситуацию с найденным артефактом, который связан с важным заданием, но при этом самоуничтожается после использования. Офицер оказался понятливым и организовал охрану для артефакта уже через десять минут после разговора, а друзья и их знакомые всей компанией отправились вниз - в Пещеру Пустотных Гоблинов.
        Во время пути через лабиринты первого яруса Крохобор припомнил, что ему уже попадались упоминания о неких Сереброликих.
        - По-моему, это те самые культисты, что обосновались в канализации. - сказал он. - Там, под Дорнбургом. Где-то я про них уже слышал. Вроде бы…
        - Но зачем им засылать шпиона в ваш дом? - спросила Ракетка. - И почему именно в ваш?
        - Это был не шпион, а вор. - поправил лучницу Мор. - Он забрался к нам ночью, так что собирался не подслушивать, а что-то украсть.
        - А что украсть-то? Вы забрали из канализации какую-то ценность?
        Рок задумчиво уставился на Крохобора.
        - Да вроде бы нет, но… Мы об этом как-то не думали. В конце концов, это просто игра и появление вора вполне могло быть спонтанным…
        - Не факт. - покачал головой Светлозар. Жрец нёс один из небольших фонарей и размахивал им из стороны в сторону. - В плане заданий тут всё очень последовательно и если к вам забрался какой-то вор, то у вас обязательно должно быть то, зачем он пришёл.
        - Но у нас ничего нет!
        - Уверен? Вы ничего не покупали, ничего не получали в подарок или в качестве награды за…
        - Стол!
        - А? - не успевший договорить Крохобор запнулся и удивлённо переспросил: - Стол? Какой ещё стол?
        - Стол, который я приобрёл у торговца книгами!
        Не понимающая о чём речь половина компании в недоумении посмотрела в сторону Ланса.
        - Ты купил стол у торговца книгами? - восхитился Коббальт. - Без прилавка его оставил, что ли? Серьёзно?
        - Да нет! - отмахнулся Ланс. - У него просто была ненужная мебель и он задёшево продал её мне. И там был столик с заколдованной столешницей - на ней появляются узоры, причём только в ночное время.
        - Обалдеть можно. - покачал головой Крохобор. - И вы ещё говорите, что у вас ничего нет?!
        - Так. - сказал Холод и остановился. - Потом пообщаетесь. У нас впереди второй ярус. Тушим факела, они нам тут не понадобятся. И думаю, что… А, чёрт!
        Из бокового коридора вывалилось несколько пустотных гоблинов.
        ПУСТОТНЫЙ ГОБЛИН-ГОВОРУН.
        НИЧЕМ НЕ ОТЛИЧАЕТСЯ.
        УРОВЕНЬ 10.
        - Ва-аааа! - закудахтал один из них и бросился на игроков. - Пад-да! Пад-даж-де! Жды-ы!
        - Достали. - с этими словами Холод активировал Ледяной Поток и повёл рукой, а белый потрескивающий луч превратил неказистых гоблинов в неподвижные статуи. Через несколько мгновений мелькнуло сообщение о получении опыта. - Урона не наносят, но выпрыгивают, как черти из табакерки, честное слово!
        Орф улыбнулся.
        - Ничего. Главное - спуститься на третий ярус и рассказать одному жирному крокодилу, какой урон у моей мортиры!
        Прошёл час. За это время друзья с лёгкостью прикончили памятного им Пророка Вайпокалипсиса, а также множество других монстров, и добрались до шестого яруса пещеры, который был наполовину забит разозлёнными игроками. Они методично уничтожали периодически возрождающихся монстров и хмуро матерились, посматривая в сторону копошащихся в земле мародёров.
        - А почему они ещё живы? - удивился Бретёр, рассматривая игроков с красными именами. - Нас же тут явно больше! Отправить их всех в Чистилище - и дело с концом!
        - Нельзя. - угрюмо ответил покусывающий губы Финс. Воин стоял в первом ряду рядом с пятью друзьями и устало опирался на тускло поблёскивающий меч. - Как только мы нападём, они взорвут все оставшиеся у них гранаты и залу придёт конец. Засыплет к чертям собачьим, на целую неделю.
        - В смысле? - не понял Рок. - Почему?
        - Вы что - чат не читаете? - опешил Финс. - Архитектор же всё расписывал!
        - Не читаем. - коротко кивнул Мор. - Забываем мы про него постоянно, да и не до того было… Обрисуешь в двух словах, что тут и как?
        - Да нечего тут обрисовывать. - вздохнул Финс. - Финальный босс Пещеры находится в следующем зале, это вон там. Видите, проход в боковой стене? Вот, это туда. А дневник пропавшего путешественника лежит тут, под небольшим обвалом. Предполагается, что спустившаяся сюда группа игроков разобьётся на две половины - первая начнёт расчищать обвал, а вторая - отгонять от первой набегающих монстров. Ну а мародёры, когда пришли, решили не тянуть и расчистить обвал при помощи бомб. В итоге часть потолка обрушилась и зал завалило почти полностью.
        - Не понял? - подпрыгнул Орф. - Они его что - всё это время раскапывали, что ли?! И дневник, который нам нужен, всё ещё там?! Нетронутый?
        - Именно. - подтвердил Финс. - Вон - можешь полюбоваться, какие они из-за этого радостные.
        - И чего? - спросила Ракетка. - Чего они хотят?
        - Хотят, чтобы им дали расчистить завал до конца и подобрать дневник. В противном случае они устроят ещё один взрыв и снова всё похоронят. Можно будет, конечно, подождать, пока пещера восстановится сама, но на это уйдёт целая неделя, так что… Понимаете сами. Проще договориться.
        - Ясно. А как…
        - О-ооо-уу-ы-ыыыыы-мммм!
        - А-аааа! Какого дьявола-аа?! А-аааа!
        - Ры-ыыыыыы!
        Бум-м! Бум-м!
        Все разговоры вокруг друзей стихли. Игроки замолчали и принялись озираться в попытках определить, что является источником странных звуков. Рык и крики раздавались где-то совсем рядом, но при этом звучали несколько приглушенно.
        - Что происходит?
        - Где это? Кто-нибудь понял?
        - Откуда?
        Через мгновение послышался ещё один удар и дверь небольшого строения у правой стены зала вылетела наружу. Следом за ней выкатился помятый и едва живой мародёр, жизнь которого отчаянно мигала красным цветом.
        - У них там что - драка?
        - Ры-ыыыыыыы!
        - А-аааааа! Йяа-аааа…
        Хрясь! Изнемогающий от ран мародёр отправился на встречу с хранителем Чистилища.
        - Бра-аааааа… Гы-ыы…
        ГОЛОДНЫЙ ТРОЛЛЬ.
        СМОТРИТ НА ТЕБЯ, КАК НА БЛЮДО.
        УРОВЕНЬ 44.
        - Вот же де… - успел произнести обычно более вежливый Орф, а затем поднялся такой шум, что окончания его фразы никто не услышал.
        Глава 17. Дневник путешественника
        - Сзади! Сзади заходи, он тебя не заметит!
        - Ры-ыыыыы! Бра-аааа…
        - Отстань! Отстань, кому говорю, я невкусный!
        - Гы-ыыы…
        - Получи, зараза мародёрская!
        - Взрывайте уже кто-нибудь этих олухов! Фиг им, а не задание!
        - Не сме-ееть!
        - Ры-ыыыыы!
        Суета в полутёмном подземном зале царила страшная. Игроки с обычными и ярко-красными именами сражались друг с другом и пытались подобраться к большому ящику, в котором хранились оставшиеся у мародёров мячики бомб. Численный перевес был на стороне мирных героев, но около искомого ящика топтался голодный тролль, с аппетитом посматривающий на любого, кто рисковал подойти к нему достаточно близко.
        - А-аааа! Отгоните его от меня!
        Хрясь!
        - Ры-ыыыы!
        В теле монстра торчало уже несколько десятков стрел, а здоровье опустилось до оранжево-красной зоны, но тот этого словно и не заметил. Здоровья у него было настолько много, а убывало оно настолько медленно, что игрока, обладавшего подобными характеристиками, можно было бы называть бессмертным.
        - Взорвите уже их! - надрывался один из мародёров. - Взорвите!
        - Эй, ты! - закричали ему с противоположной, «мирной», стороны. - ПошёлВон! Пошёл вон! Оправдай уже своё имя! Свали в Чистилище!
        «ПошёлВон… - подумал Рок и пристально посмотрел в сторону мародёра. - Да ведь этот один из тех агрессивных идиотов, которых мы встретили в первый день!»
        Тут тролль отвлёкся на кого-то из игроков и убежал в сторону, так что место у опрокинутого уже ящика с взрывчаткой освободилось, и собравшиеся герои набросились друг на друга.
        - Вали их!
        - Смерть мародёрам!
        - Назад! Назад, а то больно сделаю!
        - Давай - сделай! Это тебе не со спины бить, крыса канцелярская!
        - Сам ты крыса!
        Мимо Рока пронеслась очередь из ледяных осколков, а затем сверкнула короткая молния. Перекатившись в сторону, он вскочил на ноги и едва не столкнулся с «красным» игроком, размахивающим двумя блестящими топориками.
        «Мармук. - прочитал Рок имя оппонента. - Вот же чёрт! Опять он!»
        Увернувшись от размашистого выпада противника, Рок прыгнул в сторону, а затем использовал Рывок и врезался в Мармурка подобно пушечному ядру. Шкала здоровья мародёра дрогнула и уменьшилась, а Рок отвлёкся и пропустил удар топором в плечо.
        - Ай!
        - Получил?!
        Пропустив ещё два удара топорами и заработав Эффект «Кровотечение», Рок ошеломил противника мощным ударом и сбил с ног, после чего использовал Удар Сверху и отправил Мармука прямиком в Чистилище. Сорвав с пояса зелье, взялся за плотно подогнанную крышку и…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ ЭФФЕКТ "ОКОВАННЫЙ ЛЬДОМ".
        ВЫ НЕ МОЖЕТЕ РАЗГОВАРИВАТЬ, ДВИГАТЬСЯ ИЛИ ПРИМЕНЯТЬ УМЕНИЯ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ: 4 МИНУТЫ…
        «Вот же дьявольщина! - выругался Рок. - Кто это по мне так удачно попал?»
        В следующее мгновение его что-то ударило в бок и спину, и он свалился на землю, оказавшись в довольно неудобной позе. Выпавший из рук меч зазвенел по камням рядом с ним, а здоровье окрасилось оранжево-красным. Новых ударов, впрочем, не последовало, а воздух через несколько секунд озарило золотое сияние.
        ВНИМАНИЕ!
        ВСЕ НЕГАТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ СНЯТЫ!
        ВАШИ ОСНОВНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ НЕЗНАЧИТЕЛЬНО ПОВЫШЕНЫ.
        ДЛИТЕЛЬНОСТЬ УСИЛЕНИЯ: 10 СЕКУНД…
        Вскочив на ноги и коротко осмотревшись, Рок всё-таки выпил зелье лечения и бросился туда, где ещё шло сражение, но последний из мародёров упал на землю ещё до того, как он подбежал на расстояние удара.
        - Готовы, демоны!
        - Да-ааааа!!
        - Победа-ааа!
        - Ур-ра-аааааааа!
        - Ры-ыыыыыыыыы! Бра-аааааа…
        - А-аа, чёрт! Тролль!
        Толстое чудовище было всё ещё живо и тяжело дышало, гоняясь то за одним, то за другим игроком. В более тесном зале тролль был бы поистине страшным противником, но здесь места было столько, что убежать от него было не так уж и сложно. Порождённый магией монстр был силён и живуч, но при этом весьма и весьма медлителен.
        - Внимание всем!
        Рок и все игроки вокруг него повернулись на звуки громкого голоса. Высматривая говорившего, Рок заметил Ракетку и Мора с Лансом, помогавших некоторым игрокам излечить тяжёлые повреждения. Мор воскрешал павших от рук мародёров, а их товарищи выдавали им специальные восстанавливающие зелья.
        - Глупые растраты. - произнёс знакомый голос и Рок заметил, что прямо позади него стоит Холод. - Вне боя их здоровье и без зелий восстановится меньше, чем за десять минут. Да и переломы исчезнут…
        - Ры-ыыыыы!!
        - Внимание! - вновь послышался громкий голос и Рок увидел его обладателя - воина с именем Архитектор - который вышел из рядов игроков и остановился прямо напротив тролля.
        - Друзья мои герои! Соратники! На пути выполнения нашего задания стоит тролль! Убьём тролля!
        - Да-ааааа!!!
        - Да-ааа!
        - Гы-ыыыыыы!!
        Начиная с этого момента участь голодного тролля была печальна.

* * *
        - То есть? - удивился Орф, увидев в руках у Архитектора небольшую потрёпанную книжицу. - И это всё?
        - А ты чего хотел, Орф? - поинтересовался Боббер. - Инкунабулу размером с лошадь? Это же дневник путешественника! Он и должен быть таким маленьким, чтобы помещаться в любой рюкзак!
        Архитектор тем временем отошёл от останков Хонбира Путешественника и остановился, держа дневник на вытянутых руках перед собой. Стоя таким образом посреди земляных отвалов и каменных валунов, он сильно походил на некоего археолога, только что совершившего очередное открытие.
        - Открывать? - поинтересовался он у толпы игроков перед ним.
        Толпа ответила дружным рёвом:
        - ДАА-ААААААА!
        ВНИМАНИЕ!
        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО!
        ВЫ ЗАВЕРШИЛИ ПЕРВЫЙ ЭТАП ОСНОВНОГО ЗАДАНИЯ И ПРОДВИНУЛИСЬ ПО ПУТИ ДОСТИЖЕНИЯ ГЛОБАЛЬНОЙ ЦЕЛИ.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ +5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НОВОЕ УМЕНИЕ!
        ЗОНА ДОСТУПНЫХ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ УМЕНИЙ РАСШИРИЛАСЬ!
        День 3115.
        Я не могу. Не буду. Нет! Нет! Даже и не просите! Я ни за что не стану обращаться за помощью к этим ушастым недоразумениям, что были созданы их невежественными божествами лишь благодаря досадной неосмотрительности! Ну и что, что этот носатый ушастик - единственный, кто заходил в их неприкосновенный Белый Лес! Ну и что, что он знает этот глупый древний язык и сможет перевести для меня то, что не даёт мне покоя вот уже целую вечность… А! Проклятие! И здесь Вечность! Фу! Не буду ничего больше тут писать! Никогда!
        День 3164.
        Это непереводимо! Вообще! Я изучил все доставленные мне книги и свитки, и даже довёл до истерики этого вредного старикана Капибарра Огра, но ничто - вы слышите меня, Боги?! - ничто не способно приблизить меня к выполнению моей цели. Зачарованная Обитель всё так же далека от меня, как это было в самом начале моего путешествия…
        День 3804.
        Дорогой дневник! А этот ушастый любезный эльф оказался отличным парнем. Ну, да - уши. Ну и что? У ослов вон тоже уши, а всё ж таки божьи твари…
        В общем, он переведёт для меня текст из этой проклятой Крипты. Весь! Ве-еееесь! Я наконец-то найду эту постоянно ускользающую от меня Обитель! Я стану знаменит! Я стану силён! Я стану…
        *НЕСКОЛЬКО СТРОЧЕК СИЛЬНО ИСЧЁРКАНЫ*
        Нет. Этого лучше не писать нигде. Даже здесь.
        День 3914.
        Опасно! Да. Да! Кругом опасность! Все хотят предать меня, все хотят узнать местонахождение великой Обители!
        И только ушастый тьфу-ты, опять ошибся!
        И только уважаемый коллега, эльфийский исследователь, понимает меня больше, чем остальные. Его также, как и меня, притягивают древние знания!
        День 4001.
        Мы нашли! Мы перевели! Мы узнали! Но за нами гонятся! И мы вынуждены скрываться, запутывая следы, а потом петлять, подобно спасающимся от волков заяцам… заецам… а-аа, зайцам! Вот.
        У меня уже руки трясутся от такой жизни.
        Но всё изменится, когда мы взойдём по ступеням Обители.
        День 4084.
        Поймали! Нас почти поймали!
        Я оставляю скрижаль с координатами и Словами своему компаньону-эльфу. Он сможет бежать быстрее меня, он сможет увести их куда-нибудь далеко-далеко!
        А я… я попробую укрыться вот в этой милой пещере. Кажется, она достаточно глубока для того, чтобы я мог спрятаться от кого угодно.
        Скоро я буду жить вечно!
        День 4091.
        Свечи… кончились. Темно-то как… Пора назад, но…
        Надо… отдохнуть.
        Немного…
        И подниматься обратно.
        Искать.
        Искать эльфа.
        Не мог же он обмануть старого Хонбира?
        Некоторое время было тихо. Архитектор закончил читать уцелевшие строки и перед игроками появилось окно со всем, что можно было разобрать из содержимого дневника.
        - И это всё? - шёпотом спросил Орф.
        Рок в некотором смущении покосился на недоверчиво скривившегося шоккера.
        - Думаю, да. Задание-то мы выполнили.
        - А тогда почему…
        ВНИМАНИЕ!
        ВЫ НАЧАЛИ ВТОРОЙ ЭТАП ОСНОВНОГО ЗАДАНИЯ И НАХОДИТЕСЬ НА ПУТИ ДОСТИЖЕНИЯ ГЛОБАЛЬНОЙ ЦЕЛИ.
        ЦЕЛЬ: УЗНАТЬ МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ ОБИТЕЛИ ВЕЧНОСТИ.
        ЗАДАНИЕ: НАЙТИ ЭЛЬФИЙСКОГО КОЛЛЕГУ ЛЕГЕНДАРНОГО ХОНБИРА ПУТЕШЕСТВЕННИКА.
        ПРИМЕЧАНИЕ: ИНФОРМАЦИЮ ОБ ЭЛЬФЕ-ИССЛЕДОВАТЕЛЕ МОЖНО ПОЛУЧИТЬ НА ТЕРРИТОРИИ ЭЛЬФОВ.
        УДАЧИ!
        ПОДСКАЗКА 3: ДАННОЕ ЗАДАНИЕ РЕКОМЕНДУЕТСЯ ВЫПОЛНЯТЬ В ГРУППЕ!
        - Опять?!
        - Снова искать то, что потерял этот долбаный путешественник?
        - Да сколько ж можно?!
        Игроки разразились множеством недовольных выкриков, а Рок с задумчивым видом повернулся к друзьям.
        - Что думаете?
        - А что тут думать? - пожал плечами Холод и стоящий рядом с ним Пинкертон согласно кивнул. - Надо разузнать, какой там требуется уровень и ехать к этим эльфам. Узнавать, кто там из них дружил с Хонбиром Путешественником. Зря народ так ругается. Не понимаю, чего они ожидали. Эта пещера в половине дня пути от города и монстры в ней самых начальных уровней. Это же первый этап основного задания! Что тут ещё может быть, кроме отсылки в какое-то новое место?
        - Вы очень зря не читаете игровой чат. - заметил Крохобор. - Очень.
        - Читали мы уже этот ваш чат. - поморщился Холод. - И ничего, кроме бесконечного нытья, спекуляций и ругани не заметили.
        - Значит, плохо читали. - возразил гном. - Иначе знали бы, что на границе с Эсморией появилась какая-то нежить и что там до сих пор ведутся военные действия.
        - И в чём проблема? Мы теперь что - боимся погибнуть?
        - Мы-то? - Крохобор рассмеялся. - Нет. А вот местные - ещё как! А возрождение некоторых из местных длится явно больше одной недели, это совершенно точная информация, проверяли. Так что прикинь сам, каково будет заниматься поисками в таких условиях. Захочешь получить необходимую информацию - а у кого? Все либо с нежитью убежали сражаться, либо с кем-то ещё. Задашь им пару вопросов - и тебе впаяют задание в войне поучаствовать, до полной победы. И только потом ответят.
        - Не нравятся мне подобные перспективы. - сказал Мор. - А что, если собрать как можно больше людей и отправиться таким большим рейдом, чтобы…
        - В таком случае игровой баланс усилит любых наших врагов настолько, что мы в Чистилище по частям попадать будем. - перебил Мора гном. - Нет, Мор, тут всё не так просто. Потому народ и ругается. Все ждали, что новое задание будет более… гм… конкретным.
        - Ясно. А что там за военные действия, на границе? Люди с эльфами территорию не поделили или что?
        - Ну, не то, чтобы не поделили… - протянул Крохобор. - Но обстановка, говорят, сложная.
        - Гм…
        Игроки вокруг друзей тем временем принялись расходиться, разбиваясь на группы и исчезая во тьме выходящих в зал коридоров. Некоторые, впрочем, никуда не торопились и даже разжигали небольшие костры, собираясь готовить походный ужин.
        К занятым разговором друзьям подошёл Кельт.
        - Всем привет. - сказал он. - Какие знакомые лица… Собрались-таки в одну большую компанию, да? Это правильно. А теперь рассказывайте, что там у вас за задание такое, с Культистами в подземельях?
        И друзья рассказали. Причём не только Кельту, но и всем остальным желающим, после чего перевели задание про Сереброликих в разряд Общих и поделились им со своей Гильдией.
        - Давно пора было это сделать. - сказал Ланс. - Такие задания не для группы. Они для толпы!
        - Которая, к слову, куда-то делась.
        Подземный зал уже действительно успел опустеть, и появившиеся по углам гоблины и камнегрызы с пугливым любопытством присматривались к оставшимся игрокам.
        - Пойдёмте отсюда. Достали уже эти катакомбы…
        Поднявшись на поверхность, пятеро друзей и их товарищи вернулись в город, где первым делом отправились на торговую площадь. Трофеи из их сумок переместились в карманы к торговцам, а появлявшийся было запас золота тут же истратился на приобретение нового оружия и экипировки.
        Во второй половине дня игроки всей толпой ввалились в дом на Заводной улице и столпились вокруг стола на первом этаже, расстелив на его поверхности только что приобретённую подробную карту.
        - Вот это - Дорнбург. - сказал Мор, водя пальцами по поверхности бумаги. - А здесь у нас граница с соседней Эсморией. Не так уж и далеко, в общем-то - парочка дней пути… Так, что тут ещё… О! Рудники какие-то и… Ого! Малый некрополь! Ха! А где же тогда большой?
        - Большой в Овванхоре.
        Все вздрогнули и повернулись на голос.
        - Опять?!
        - Да, пушистик, опять. - низкий бас, которым это было произнесено, ничуть не походил на тот писклявый голосок, которым демон разговаривал раньше. Да и фигура его теперь разительно изменилась - летучая мышь превратилась в фантасмагорическую смесь медведя и человека, над головой которого поднимались изогнутые рога. - Развлекаетесь?
        Выйдя из тёмного угла, демон неторопливо прошёлся вдоль стены, а затем посмотрел светящимися глазами на игроков, которые его рассматривали.
        - Такую толпу друзей привели, а сидеть всё равно не на чем. И не стыдно?
        - Ты… та самая мышь, верно? - спросил Ланс, старательно рассматривающий пустующее пространство над головой монстра. - Но у тебя нет имени… А что ты здесь делаешь?
        - И как тебя зовут? - добавил Орф.
        - Летучий Мыш? - демон коротко рассмеялся и его белые клыки заблестели. - Ну, пускай будет Мыш. Так и называйте, я разрешаю. А что я здесь делаю… Пообщаться я к вам пришёл. По старой памяти.
        - Старая память помнит летучую мышь ненормально большого размера. - проговорил Мор. - А кто такой ты, мы пока что не знаем. Так что ты извини, но…
        Глаза демона остановились на игроке.
        - Хоть горшком назови, только в печку не ставь.
        В следующее мгновение очертания демона смазались, и он превратился в того самого нетопыря, о котором говорил Мор.
        - Так лучше? - пропищал Мыш. - Или мне для тебя ещё и расписку от Реберлиуса притащить? Ты говори, говори - не стесняйся. А то знаю я вас, некромантов…
        - Я - Жрец! - возмутился Мор.
        - А я - метаморф! - ответил Мыш. - И у меня личин больше, чем у тебя комплексов!
        - Какой классный…
        - А? - замерший на месте Мыш повернулся и посмотрел на Ракетку, которая ойкнула и прикрыла рукой рот. - Это кто такое сказал? Ты?
        - А чего конкретно ты от нас хочешь, Мыш? - спросил Холод и вышел вперёд, оказавшись в паре шагов от демона. - Ты прости, но мне как-то не верится в то, что ты зашёл лишь для того, чтобы пообщаться. В прошлые разы тебя присылал тот самый Реберлиус, верно? Архимаг из Башни?
        - Архимаг? - переспросил Мыш и пискляво захохотал. - Ну, насмешил! Попробуй, скажи ему это при личной встрече - посмотришь, что он ответит!
        - Так тебя снова прислал он?
        - Нет. - покачал головой демон. - Мой срок службы закончился и теперь я свободен. Он, конечно, снова попытается выудить меня из Бездны, вот только кто сказал, что я собираюсь туда возвращаться?
        - А что же ты будешь делать?
        - Меняться.
        Собравшиеся игроки удивлённо переглянулись.
        - Меняться?
        - Конечно. - с довольной улыбкой продолжал Мыш. - Потому что у меня есть то, что нужно вам, а у вас - то, что пригодится мне.
        Повисла насторожённая тишина.
        - А что у тебя есть? - не выдержал стоящий у стены Поллоз. - Золото?
        - Лучше. - кивнул демон. - У меня есть информация. Я знаю, как зовут эльфийского исследователя, который переводил надписи со Скрижали для Хонбира Путешественника. И могу назвать вам его имя. Интересует?
        - А что взамен? - быстро спросил Рок.
        - Хочу мелкого демонёнка, который пытается впитывать информацию из информационного поля вашего друга. Я думаю, что он…
        - Какого ещё демонёнка?!
        - Но у нас такого не…
        - Не смейте называть интеллектуально развитое и самостоятельно мыслящее свободолюбивое существо принижающим достоинство любого индивидуума термином «демонёнок»!
        Все посмотрели в сторону Холода, из сумки которого исходил голос.
        - Что это? - вполголоса поинтересовался Светлозар. - Ещё один демон?
        - Нет, это мой артефакт-помощник. - сказал Холод и извлёк из инвентаря поблёскивающий конус. - На нём лежало необычное проклятие, и он получил собственный разум. Я позволил ему считывать информацию с игровых Заметок, а потом забыл… Гм. Всё время про него забываю.
        - Именно! - воскликнул артефакт. - Забываешь! И друзья твои про меня не помнят! А я уже семьдесят четыре процента доступного объёма информации изучил!
        - Которую они и без тебя могут использовать в любое время. - заметил Мыш и поинтересовался у Холода: - Так что насчёт обмена, волшебник?
        - А моим мнением поинтересоваться никто не желает?! - завопил артефакт.
        Мыш насмешливо уставился на помощника.
        - А тебя что - устраивает жизнь в виде бездушного камня, да? Более удобное и подвижное тело получить не желаешь?
        Артефакт замолчал и распался на несколько повисших в воздухе частей, между которыми появилась озадаченная рожица.
        - Так что? - переспросил Мыш. - Меняемся?
        Холод посмотрел на друзей.
        - Ваши соображения?
        - Ну, это был твой помощник. - пожал плечами Рок. - Так что тебе и решать. А сам он, судя по его виду, не против.
        - А для чего тебе этот артефакт? - спросил у демона Орф. - Как ты собираешься его использовать?
        - Мне одному скучно. - ответил Мыш. - А этот всезнайка послужит замечательным спутником, который…
        - Я согласен! - завопил артефакт и подпрыгнул, поднявшись в воздух и зависнув посреди комнаты. - Я…
        Тут пространство зарябило, и помощник исчез, а Мыш сделал такое движение, словно прятал что-то небольшое под одним из своих крыльев.
        - Валлес. - произнёс демон. - Таково имя нужного вам исследователя - Валлес. Его соотечественники называют его Древолазом.
        - Валлес Древолаз? - задумчиво повторил Крохобор. - Гм. Где-то я о нём слышал…
        - Это возможно. - пискляво согласился Мыш и помахал крылом в воздухе. - Но с этим вы разберётесь самостоятельно. Всё! Всем пока. И прикупите уже какую-нибудь нормальную мебель!
        С этими словами демон расправил крылья и исчез в одном из тёмных углов под лестницей.
        Пару секунд было тихо, а потом Ракетка повернулась и посмотрела на Рока.
        - Кто-нибудь расскажет, что именно я сейчас наблюдала?
        Тот открыл рот, чтобы ответить, но не успел - в чате Гильдии появилось мигающее сообщение.
        - Ээ-ээм… Момент.
        - Парни! - писал Кельт. - Рок, Мор и все остальные, кто там сейчас вокруг них. Вы ещё живы?
        - Да, всё нормально. - ответил Холод. - А что случилось?
        - Кенотаф с узорами, который вы утащили у мародёров, включил уже две Ауры с негативными Эффектами. Пишет, что «превышено время ожидания ответа от основного связуемого компонента». Что это ерунда означает? Его Ауры отравления навешивают, и проклятия! Как это отключить?
        - Кельт, мы не знаем!
        - Тогда чем быстрее мы найдём, как его активировать, тем лучше! Не выбрасывать же его просто так, после того, как мы с ним столько возились… Я сейчас объявлю общий сбор!
        - А как же эльф? - удивился Крохобор и написал:
        - А основное задание когда? Мы ужевыяснили имя ушастого переводчика!
        - КАК? А, впрочем, чёрт с ним. Сначала разберёмся с вашим булыжником! Встречаемся через полчаса на малой исторической площади. Я побежал.
        Через несколько секунд чат замигал новыми важными сообщениями.
        - Общий сбор. - прокомментировал происходящее Пинкертон. - Надо поторопиться. Эх! А я уже понадеялся услышать историю про вашего демона…
        - По дороге услышишь. - успокоил товарища Мор. - А сейчас - пять секунд, паром отходит!
        - Какой ещё паром?
        - Да это я образно!
        И друзья вышли из дома, отправившись на встречу со своими товарищами из Гильдии. Их ждали таинственный кенотаф и невыполненное задание Сереброликих, а также поиски пропавшего «ушастого» переводчика.
        Которого, к слову, в эту самую минуту старательно замуровывали в лишённом окон и наполненном голодными крысами неуютном месте.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к