Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Возвращение Пётр Николаевич Жгулёв
        Город Гоблинов #5
        Пятая книга серии.
        Третья глобальная миссия в городе гоблинов.
        Игроки возвращаются в Сар, чтобы сойтись в финальной схватке за Алтарь Великого Ы.
        Содержание
        Жгулев Петр
        Возвращение
        Глава 1. Незваный гость
        Что я сейчас чувствовал? Пожалуй, традиционный спектр: страх, решимость и немного азарта, вперемешку с облегчением. Изначально предполагалось, что в мир гоблинов игроки вернутся через месяц, но по факту потребовалось в три с половиной раза больше времени. Изменилось очень и очень многое. Словно прошла целая жизнь. Я поступил на службу правительству, получил оружие и снаряжение, исцелил сотни людей, прошел десятки локальных миссий и не раз был на грани гибели, захватил Подземелье и создал Малый Алтарь, способствовал формированию Гильдии и банально стал сильнее. И все ради этого дня…
        УРОВЕНЬ: 21(319\420 ОЧКОВ СИСТЕМЫ)
        С Евой, конечно, нехорошо получилось, но иногда нужно делать то, что считаешь правильным, даже если последствия тебе вряд ли понравятся. Не знаю, почему она так рвалась на эту миссию, однако я не хотел видеть девушку мертвой. Как же она должна быть сейчас зла. Ну, если я героически погибну, полагаю, она это когда-нибудь оценит. Или нет, если наш мир всё же падет. К слову, гоблины находятся примерно в схожем положении, так что, похоже, на этот раз мне придется ненавидеть кого-то другого.
        ОСТАЛОСЬ ВРЕМЕНИ: 59 МИНУТ 56 СЕКУНД
        Размышления заняли считанные секунды, ничуть не мешая мне двигаться. На этот раз на подготовку выделили час, и это открывало некоторое поле для маневра. Согласно публично озвученным договоренностям, основная масса игроков совершит переход в последнюю минуту. Целью массовой атаки станет крепость, в которой должен находиться маяк Келя. Увы, это «веселье» пройдет мимо, у меня другая задача. И тратить время впустую не стоит…
        Я достал из кольца ворона, с заранее примотанной к нему при помощи синей изоленты зажигалкой. Можно было закинуть его в сумку живьем, но тогда он занял бы один из слотов. Проведя огоньком по корпусу, я оставил его «вылупляться» и на время забыл.
        Активировать БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Для этой миссии игрокам отдела изготовили особый доспех, сочетающий элементы средневекового и современного снаряжения. Достаточно легкий, не сковывающий движения и защищающий не столько от огнестрела, сколько от холодного оружия. Или когтей нежити. Последним на голову опустился легкий открытый шлем. В кольце имелась и тяжелая вариация, однако она затрудняла обзор и предназначалась непосредственно для боя.
        ОСТАЛОСЬ ВРЕМЕНИ: 53 МИНУТЫ 27 СЕКУНД
        Неплохо, уложился в шесть с половиной минут. Ворон взлетел и приземлился на плечо, где для него были установлены специальные крепления.
        - Кар!
        - Вижу, что кар. - я взял его и, сняв, поставил на одну из сумок. - Посиди пока где-нибудь ещё.
        Время поджимало, однако я всё же выделил пару минут на то, чтобы осмотреть божественные врата. Сейчас все они были закрыты, но шестые, принадлежащие Шиве, выглядели более темными и покрылись многочисленными трещинами. Значит, он действительно погиб? В последние минуты у меня не было времени для паники, всё внимание было сосредоточено на предстоящем переходе, однако сейчас я мог представить последствия.
        Если он не является тем предателем, существование которого подозревала Гера, то по факту на данный момент Землю защищает не шесть богов, а пять. Именно это число она называла как критическое для сдерживания врагов. Получается, ставки в очередной раз выросли. Я протянул ладонь, коснувшись холодного камня…
        ВНИМАНИЕ! НЕДОСТАТОЧНО ПРАВ ДОСТУПА!
        ЖЕЛАЕТЕ ПОПЫТАТЬСЯ ОТКРЫТЬ ВРАТА В ОБИТЕЛЬ ШИВЫ СИЛОЙ? (100 ОС)
        ДА(1 %)\НЕТ(99 %)
        ВНИМАНИЕ! ВРАТА ПОВРЕЖДЕНЫ.
        ПОПЫТКА С ВЕРОЯТНОСТЬЮ 99 % ПРИВЕДЕТ К ИХ РАЗРУШЕНИЮ!
        Шансы на успех невелики, но если брать всех игроков, то подобных врат по личным комнатам разбросаны тысячи. И, не будь возможность «взлома» редким бонусом, в теории кто-нибудь мог бы проникнуть в домен, пока хозяин мертв. Хотя вряд ли боги отреагируют на такую попытку благосклонно.
        Впрочем, сейчас врата интересовали меня несколько в ином качестве. Сложно не провести аналогии между Шивой и Великим Ы, который находится в примерно схожем состоянии. Изначально я планировал сходу прорваться к храму, но сейчас это казалось наивным. Захватить Алтарь? Сильно сомневаюсь, что что-то настолько ценное вообще может находиться в центре обычного города. Если, конечно, Сар сам по себе не является «божественным доменом», что очень вряд ли. Так что девять из десяти, в храме меня ждет что-то вроде проекции, вроде той, что собирали золотые обезьяны. Своего рода дверь, которую ещё нужно будет как-то открыть.
        И, судя по тому, с какой легкостью я сумел договориться с Герой, боги считают, что у меня нет или практически нет шансов провернуть это без их помощи. По крайней мере, это объясняло, почему мне вообще позволили сохранить независимость. Всё как всегда: предположения, догадки, теории. Время идет, но ничего не меняется - разбираться придется по ходу дела…
        ОСТАЛОСЬ ВРЕМЕНИ: 52 МИНУТЫ 39 СЕКУНД
        Здесь я проверил всё, что хотел, пора закругляться. Я вернулся к валяющимся сумкам и, вздохнув, начал грузить их на мотоцикл. Набито в них было столько, что, даже с учетом сниженного веса, тащить их все разом я если и смогу, то очень недолго. Разве что покидать в портал? Ладно, пора проверить Портал Призыва. Он же «Врата Миссии»…

* * *
        ГЛОБАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ № 3
        ТИП:завоевание
        ИНФОРМАЦИЯ:
        Это небесный город Сар, некогда принадлежащий народу ГОБЛИНОВ. Их БОГИпроиграли и были повержены. Хотя враги отступили, над городом висит проклятие. Центральные районы города контролируются НЕЖИТЬЮ, а окраины подвергаются разграблению уцелевшими гоблинами. Некогда союзники, теперь живые и мертвые сошлись в борьбе за доступ к алтарю.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ИНФОРМАЦИЯ:
        Земля в опасности! Враги сильны и многочисленны. Единственный шанс для нашего мира устоять - захватить алтарь павшего бога гоблинов, Великого Ы, и посвятить его одному из земных богов. Только так наш мир станет достаточно силен, чтобы на равных противостоять угрозе!
        Уничтожьте врагов, кем бы они ни были, а затем пробейте себе путь к Алтарю! И поторопитесь, иначе может получиться так, что возвращаться вам уже будет некуда!
        ГЛОБАЛЬНАЯ ЦЕЛЬ:
        Уровень сложности: A
        - Захватить алтарь павшего бога и посвятить новому хозяину.
        НАГРАДА:
        Вариативно, в зависимости от выбора.
        СОЮЗНИКИ:
        - Игроки(13000\13000).
        ПРЕДПОЛАГАЕМЫЕ ПРОТИВНИКИ:
        - Существа Системы.
        - Нежить.
        - Гоблиноиды.
        - Предатели.
        - Последователи иноземных богов.
        ЛОКАЛЬНАЯ ЦЕЛЬ:
        Уровень сложности: C
        - Продержаться 1000 дней
        НАГРАДА:
        - Возвращение на Землю.
        ШТРАФ ЗА ПРОВАЛ:
        - Смерть.

* * *
        Никаких изменений с прошлого раза, кроме численности. Тринадцать тысяч, никто ещё не успел самоубиться, прыгнув на миссию, не дожидаясь остальных. Огромное количество игроков, однако, с другой стороны, могло быть больше. Мы потеряли две тысячи солдат ещё до начала кампании. И пусть это были бы новобранцы, подобное не могло радовать…
        ВЫБЕРИТЕ ТОЧКУ НАЗНАЧЕНИЯ:
        - СЛУЧАЙНАЯ ТОЧКА.
        - МАЯК КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ.
        - МАЯК ИНТИ (ЕРЕСЬ).
        Оба маяка действовали, так что планы менять не придется. Ворон, севший на руль мотоцикла, переступил лапами и каркнул. Интересно, это можно считать зловещим предзнаменованием?
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЫБРАЛИ МАЯК ИНТИ (ЕРЕСЬ)!
        Портал засветился, открывая путь, и я увидел полутемную комнату. Помнится, в первый раз была лишь сплошная пелена, во второй - смутные очертания, однако сейчас это было скорее окно - пусть не идеально чистое, однако вполне прозрачное. Я дотронулся до пространственного кольца, выпуская призрака.
        - Проверь ту сторону. Если всё будет в порядке, то проявись напротив портала и помахай щупальцами. Ну, ты знаешь…
        Вообще-то посылать призрака в место, где находятся башни, созданные для их отлова, слегка рискованно, однако территория тюрьмы должна находиться в зоне той, что я уничтожил. Да и работают башни не постоянно, так что вряд ли что-то случится.
        - Да, босс!
        Кир нырнул в портал и, спустя тридцать секунд, проявился, неуверенно помахав щупальцами. Кажется, насчет точного расположения окна он был не слишком уверен. Ну, как минимум в ближайших окрестностях нежити нет, а большего и не требуется.
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        - Давай, ты первый. Скажи ему убраться с дороги.
        Ворон послушно взлетел, покинув личную комнату, и Кир тоже перестал маячить в зоне видимости. Я оттолкнулся ногой, направив мотоцикл следом и заранее поморщившись.

* * *
        Перепад высоты был небольшим, но падение отозвалось зловещим скрежетом. К счастью, перекрытия выдержали, и мне не пришлось лететь куда-нибудь ниже. Точнее - мотоциклу, в своей способности избежать глупой гибели я не сомневался. Остановившись, я первым делом заглушил мотор - пусть над его бесшумностью поработали, а большая часть нежити глухая, выехать из комнаты своим ходом он вряд ли сможет. Не будь у меня пространственногокольца, это могло бы стать проблемой.
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Волна прошла по зданию, оставив одиночную засветку поблизости. Кир. Как показывала практика, на призрака навык вполне себе реагировал, несмотря на название. Сильно подозреваю, поиск отображал существ, обладающих достаточным резервом некой энергии, а не абстрактную «жизнь». Тех же насекомых и траву он игнорировал, а вот крупные деревья уже показывал.
        Предполагается, с помощью этого навыка нежить отслеживала не только жертв, но и друг друга, так что дублировать его каким-нибудь «поиском мертвых» я не стал. Чем больше у тебя навыков, тем сложнее ориентироваться, да и какие гарантии, что не существует какого-то общего лимита? Вряд ли, но четкого ответа мне не смог дать даже ворон. Машинально оглянувшись, я убедился, что портал за мной закрылся, оставив только ощущение бегущих по спине мурашек. Ненавижу нежить…
        ДЕЗАКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        - Никого, босс! Мы на третьем этаже! Врагов не обнаружено! - доложил Кир и, покосившись на ворона, добавил. - И кристаллов тоже!
        - Молодец.
        Так, теперь мне нужно спуститься на первый этаж. Я встал, забрав сумку работорговца, и направился к окну, когда меня накрыло…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1000 ОС! (1319\420)
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 22Й УРОВЕНЬ! (899\440)
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 23Й УРОВЕНЬ! (459\460)
        Я упал на колено, борясь с болезненным наслаждением. Будь я тем слабаком, которым когда-то уходил из этого места, разовая перекачка такого количества энергии легко могла если не убить, то вырубить меня, превратив в легкую добычу. Понимание, откуда пришел поток энергии, пришло мгновенно, заставив похолодеть. Доигрался. Моим маяком только что прошел кто-то, способный заплатить назначенную в шутку цену. И этот «кто-то» находился в радиусе семидесяти семи метров от точки установки…
        - Твою же… Легион - в окно, ищи врага! Кир - ко мне!
        Ворон сходу понял ситуацию, покинув помещение, а призрак обвил меня щупальцами, прижимаясь к спине…
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        Спустя секунду поле накрыло меня вновь, но не уверен, что это поможет - если уж я первым делом просканировал окрестности, то вряд ли мой противник не догадался сделать того же самого. И поток опыта вполне мог скрыть от меня дополнительное воздействие. Так что терять уже нечего.
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Волна вновь прошла по зданию, зацепив только ворона. Наивно рассчитывать, что у «гостя» не окажется собственной маскировки. И что дальше? Я рванул к окну и выпрыгнул, притормозив падение полетом. Тем не менее, приземление вышло не очень приятным - тяжелая сумка заставила потратить слишком много маны. Однако бросить её было нельзя - внутри спали три десятка солдат. Выпустить их? Только в крайнем случае, сейчас они могут выступить разве что в качестве пушечного мяса. Их готовили к борьбе с нежитью, а у пришедшего следом врага, к гадалке не ходи, есть божественная защита. Никакой реальной помощи простые люди оказать не смогут…
        - Ненавижу…
        Я закинул в рот капсулу - не время экономить. Всё шло не по плану. Чтобы иметь возможность единоразово заплатить тысячу очков, существо должно обладать или высоким рангом, или огромным уровнем. Тут даже сложно сказать, что хуже. Минимальной планкой будет D-ранговое существо двадцать третьего уровня. Если брать уровни - мы даже можем формально оказаться равны, вот только с ростом ранга очков за них дают больше, не говоря уже о дополнительных возможностях…
        Не став терять времени, я побежал вдоль стены, на ходу ориентируясь на местности. Риск подставиться приходилось игнорировать. Сейчас на мой маяк прибыл один враг, но что я буду делать, если за ним последует ещё десять? Радоваться свалившимся с потолка уровням? Придурок. К сожалению, управлять настройками доступа удаленно я не мог.
        - Похоже здесь?
        Я остановился у очередного окна и несколькими ударами меча снес проржавевшую за годы решетку. Божественный клинок справился даже без РАСКОЛА.Разбежавшись, я запрыгнул внутрь, мимолетом восхитившись возможностям боевой формы - в реальном теле этот трюк был бы куда более рискованным. И болезненным. Секунда - и клинок снова в моей руке…
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        И снова ничего, на этот раз - даже ворона нет, похоже, он поднялся слишком высоко. И никаких следов того, что мне действительно кто-то противостоит. Возможно, враг просто сбежал, не желая маячить у точки высадки? Кого-то уровня Левиафана или даже Бедствий я бы уже засек - хотя бы по грохоту падающих домов, - а остальным крупная группа игроков может оказаться не по зубам…
        Первый этаж встретил меня пустотой и пылью - обычно я ненавижу пыль, но сейчас она давала дополнительные шансы заметить противника. Если, конечно, тот не умел летать - как я сам, например. Вспомнив об этой возможности, я преодолел метров пять, скрывшись за поворотом. И вновь побежал - осторожность хороша, но сейчас куда важнее скорость. Ошибки нужно исправлять. Фух…
        МАЯК ИНТИ (ЕРЕСЬ КАИНА)
        Призрачное знамя со знаком бесконечности. Маяк был передо мной, но всё же я бросил взгляд по сторонам, убедившись, что пыль последних месяцев никем не потревожена. И лишь затем сделал последние шаги.
        ЖЕЛАЕТЕ ИЗМЕНИТЬ ТИП ОГРАНИЧЕНИЯ ДОСТУПА?
        ДА\НЕТ
        Забравшись в меню, я сначала просто закрыл маяк для всех, а затем, уже имея возможность не торопиться, исправил настройки на более приемлемые. Теперь доступ стал бесплатен, но закрыт для всех, кроме представителей фракции Геры и моего собственного культа. После этого я, по крайней мере, могу рассчитывать на прибытие союзников. Главное, чтобы враг не оказался достаточно силен, чтобы положить тут нас всех. Или он уже сбежал, не дожидаясь прибытия кавалерии? Мне была нужна приманка, чтобы убедиться…

* * *
        Армет принял весть о своей роли без лишних жалоб - кажется, мужик уже начал привыкать к подобному. Хотя с учетом того, что он на стороне Великого Изура, снаружи вполне может быть его формальный союзник. Или союзники - высокоранговый игрок практически наверняка имеет карманную армию. Черт, ну почему я такой пессимист? Или это «реализм»?
        Так или иначе, десять минут ожидания не дали ничего - никто так и не попытался кинуться на приманку или вступить в контакт с предателем. Если бы не два уровня, я мог бы подумать, что мне всё лишь привиделось. При этом забыть о случившемся тоже нельзя - от этого чужак никуда не денется и кто знает, что он может натворить? Причем - по моей вине.
        - Легион - найди того, кто пришел за нами!
        Вообще-то мысленная связь до него бы не достала, но для ворона был изготовлен небольшой наушник, который позволял связаться с ним в определенном радиусе. Ответить он не мог, но зато мог слышать команды. Впрочем, в какой-то степени это было излишним - интерфейс Ереси позволял посылать сообщения, однако это требовало больше времени. Не очень удобно в случае боя, да и я как-то привык не светить лишний раз все козыри…
        - Мне тоже помочь, босс?
        - Осмотри здание ещё раз, но не улетай далеко. Если заметишь кого-то, то не лезь.
        Призрак был огромным козырем против низкоуровневой нежити и гоблинов, но для прокачанного игрока, обладающего истинным зрением, опасности не представлял. Так, разумное облако маны, которое легко поразить как системным оружием, так и магией.
        Я вздохнул и вернулся в здание - при всем желании, я не мог тащить с собой сумку, в которой находился штурмовой отряд и их снаряжение. Даже в боевой форме - весила она далеко за пятьдесят килограмм…
        ДОСТАТЬ ГЕРОЯ ВЕЩИЙ ОЛЕГ ИЗ СУМКИ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        - Мы на месте?
        - Да, займите оборону и позаботьтесь о грузе. Поблизости замечен сильный вражеский… игрок, полагаю. Я попытаюсь его догнать и уничтожить, но вы ждите прибытия союзников.
        - Мы можем оказать помощь.
        - Сейчас мы находимся на территории нежити. - покачал головой я. - Вы только привлечете ненужное внимание, так что не высовывайтесь. Я скоро вернусь.
        - А если нет?
        - Маяк я уже перенастроил, так что поступите под командование Дивы. У нас союз, она о вас позаботится. Договоритесь.
        В отличие от игроков, солдаты не говорили на системном языке, но все знали английский, а некоторые - и французский. Дива и вовсе потратилась на карту «русского языка», так что с коммуникацией как-нибудь справятся.
        - Принято.
        Наверное, не будь у меня гарантированного воскрешения, я бы не решился преследовать заведомо более сильного противника, но, как уже говорилось - ошибки нужно не только признавать, но и исправлять. По крайней мере, я должен попытаться, чтобы потом с чистой совестью сказать «я сделал всё, что было в моих силах». Ну а если дела пойдут плохо, всегда можно сбежать…
        - Сумки оставляю, включая главную, отвечаешь лично. И разверните антенну, будем поддерживать связь…
        Привязки у Сумки Работорговца не имелось, что не только позволяло использовать её другим и увеличивало риск кражи, но с этим приходилось мириться. Иначе схема переброски войск и грузов из Подземелья пойдет прахом. То, что я затеял - опасно, но в случае гибели есть шанс, что получится воспользоваться маяком повторно. Так что пусть ценный артефакт останется здесь, а не на моем изуродованном трупе. В качестве походного хранилища мне хватит и кольца.

* * *
        Поиск невидимки - сродни поиску иголки в стоге сена, однако даже невидимость не дает возможности маскировать физические следы. Шанс весьма слабый, но мне повезло - Легион засек, в какую сторону двигается враг. Не был бы вороном, стал бы соколиным глазом.
        У меня имелся навык следопыта, в который я на ходу вложил шестьдесят очков, повысив сначала до второго (439\460), а потом и третьего уровня (399\460). Тем более что моя текущая цель позволяла учиться прямо на ходу, подмечая всё новые и новые детали…
        СЛЕДОПЫТ (F, 3\3)
        Большего получить нельзя - навык выпал с гоблина и выше не развивался. В какой-то степени - пустая трата опыта, но сейчас я не настроен экономить. Тем более, что окончательно встал на след предполагаемого противника. В буквальном смысле. Следы моей потенциальной жертвы были… гуманоидными. Крупнее, чем у человека, но в рамках масштабов боевой формы. И это ободряло. Может враг и окажется мужиком двух с половиной метров высотой, но кого-то таких размеров я убить вполне способен. В теории, потому что для того чтобы воспользоваться маяком, человек (E) должен перевалить за пятидесятый уровень…
        - Ну куда я лезу…
        Если первый раз мне повезло, то с определенного момента враг особо не скрывался, двигаясь прямо по дороге. Мне то и дело попадались новые отпечатки - достаточно уникальные, чтобы не сбиться со следа. Правда перспективы нашей встречи выглядели весьма и весьма смутными. Убить его я предпочел бы максимально нечестным и безопасным для меня способом - осталось только этот способ придумать. Вопреки опасениям, похоже, враг направлялся не к центру города, а скорее к окраинам. Трудно сказать, было ли это результатом случайности или частью плана - вряд ли чужаку приходилось бывать в этих развалинах, - но нацелься он сходу на храм, вариант с бегством пришлось бы отбросить. С другой стороны - информация о городе гоблинов не была секретом среди игроков, а информаторов у вражеских богов хватало. Так что будем считать, что он недостаточно крут, чтобы решить проблему напрямую. И это тоже радовало…
        Иногда хочется, для разнообразия, верить во что-то хорошее и светлое. Например, в то, что он наткнется на орду нежити, и я смогу просто полюбоваться издалека на изуродованный труп.

* * *
        - Прием, ты где? - раздался голос Дивы. Получается, союзники уже прибыли.
        - Преследую неизвестного игрока. Вероятнее всего - последователя одного из внешних богов. Пришел по моему маяку, воспользовавшись лазейкой. Следы чуть крупнее человеческих, направляется в сторону выхода из третьего кольца.
        - Тогда это уже не наша проблема, возвращайся.
        Весьма соблазнительное предложение, однако, я не торопился соглашаться. На кону стояло слишком многое. Или, возможно, я был просто слишком упрям?
        - Я провожу его до границы кольца. Если он покинет его, то вернусь. Действуйте по плану.
        Всё равно сразу по прибытию предполагалось затаиться - лезть к центру города, как я изначально планировал, было сочтено самоубийством. Шансы есть, но вряд ли превышают пару процентов. Недостаточно, когда на кону столь многое.
        - Как знаешь, ты уже взрослый мальчик. - Вопреки ожиданиям, дальнейших возражений не последовало. - Удачи.
        - Спасибо. Конец связи.

* * *
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Враг был всё ближе, так что использовать сканирование было опасно, однако использовать невидимость всё время я не мог и сомневаюсь, что противник будет поддерживать маскировку, так что вопрос времени, кто из нас засечет противника раньше. Тогда как вылезшая откуда-нибудь стая костяных химер вполне могла подпортить мне настроение. На этот раз засветка была - в одном из домов кто-то находился, но отметка довольно слабая.
        - Кир, проверь первый этаж. Если там нежить - возвращайся…
        Призрак отцепился от меня, нырнув в окно. Мне даже не пришлось останавливаться, как разведчик вернулся, подтвердив догадки. Внутри «спал» воин-скелет, и, пока я не вломлюсь на охраняемую территорию, опасности для меня он не представляет. Главное избегать встреч с разумной нежитью, но пока мне в этом отношении «везло».
        - Кар!
        Возбужденный и растрепанный Легион приземлился на камень тротуара чуть в стороне, смерив меня внимательным взглядом.
        - Ну, есть результат?
        - Я…я… - запнулся ворон. - Требую больше кристаллов! Эта работа опаснее, чем я думал!
        - Если ты нашел его, то получишь кристалл.
        - Я… - вопреки ожиданиям, торговаться Легион не стал. - … я действительно нашел его. Однако давай пойдем помедленнее, ладно? Ты же не хочешь действительно догнать этого монстра? Он засек меня и едва не сбил, хотя я был очень, очень высоко. Это драгоценное тело, чью родословную я с таким трудом пробудил, едва не было порезано на мелкие кусочки. Мало того, этим бы дело не окончилось - я мог быть уничтожен телом и душой!
        - Расскажи мне больше. Не беспокойся, тебе больше не придется к нему приближаться. Дальше я справлюсь сам…
        - Если ты погибнешь… - ворон замер, глядя на кристалл в моих пальцах. - Ладно, но я тебя предупреждал! Дважды предупреждал!

* * *
        Когда ты представляешь, куда двигается твой противник, легко можно если не обогнать его, то, по крайней мере, прибыть туда чуть раньше и занять подходящий наблюдательный пункт. Когда я забрался на крышу, мой противник уже подходил к пролому. Причем маскироваться даже не подумал, хотя проход преграждали кучи костей…
        ИРИС. ИГРОК. АРХОНТ. РАНГ???. УРОВЕНЬ???. ПОКРОВИТЕЛЬ: НЕИЗВЕСТЕН
        ВНИМАНИЕ! ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        ОПИСАНИЕ: УНИЧТОЖЬТЕ ПОСЛЕДОВАТЕЛЯ ВРАЖДЕБНОГО БОГА!
        НАГРАДА: НЕИЗВЕСТНО, ВАРИАТИВНО.
        Имя скорее женское, чем мужское, но по виду боевой формы сказать, какого оно пола, достоверно невозможно. Передо мной было нечто вроде усеянного шипами и когтями скафандра со щупальцами на спине. Напоминало «королеву клинков» из старой игрушки, но очень, очень отдаленно. На уровне ассоциаций - эта форма предназначалась исключительно для боя, а не фансервиса и привлечения кучи восторженных фанатов. В конце концов, это мог быть вообще мужик - габариты позволяли.
        И вокруг неё… опустим вопросы пола, вились три десятка монстров. Высокоуровневые Адские Гончие (D) и даже пара Церберов (С-) - хотя непонятно, почему этих монстров назвали именно так, ведь голова у их «эволюционной формы» оставалась одна. Менялись только размеры, ранг и способности…
        АДСКАЯ ГОНЧАЯ. РАНГ D. УРОВЕНЬ 33
        Такую орду я бы точно не упустил, а значит, их выпустили сравнительно недавно. И, если из сумки, то это важная информация - ведь внутри могли находиться не монстры, а другие игроки. Повезло… или, скорее, маяком «гость» воспользовалась случайно. Пусть эту группу можно назвать маленькой армией, но вражеские боги могли послать кого-то в разы более сильного.
        Я посмотрел через прицел винтовки в спину игрока, почувствовал мурашки дурного предчувствия. Пусть для этой винтовки были отлиты пули из системного металла, они не являлись оружием и никаких гарантий, что пробьют защиту.
        По мере приближения к проходу, кости зашевелились и путь преградила армия нежити. Среди которой, к слову, выделялся мой старый знакомый Эйнштейн. Похоже, после моего прорыва Костяной Ужас так и не ушел, оставшись охранять проход и ждать моего возвращения. Нужно было назвать его «Хатико»…
        Обе армии столкнулись, но быстро стало понятно, что живые побеждали. Нежити гораздо больше, однако разница в силе слишком велика - скелетам и химерам было сложно пробить хитиновую броню, а гончие действовали слаженно, прикрывая друг друга. И…
        - Какого черта?
        Несмотря на подавляющее преимущество, события развивались как-то странно. Ирис атаковала только слабых монстров, игнорируя их лидера. Почему? Хочет захватить его «живьем» или… рассчитывает, что битва привлечет внимание истинных хозяев этого мертвого города? Пусть сюда они не успеют, но облава доставит немало проблем её конкурентам в сражении за алтарь. Нашему отряду в первую очередь. Иначе трудно объяснить, почему она вообще ввязалась в эту битву. Не верю, что она не могла пройти незамеченной. И раз этого не произошло…
        - Две пули, только две….
        Прицел сместился левее и чуть выше - туда, где сидел на камне полководец армии нежити. Крупнокалиберная винтовка, возможно, и не сможет пробить божественную защиту игрока, однако бог нежити давно вне игры. Палец мягко потянул за спусковой крючок и грянул выстрел… Костяная сфера, защищающая магическое сердце, была прочной, но противостоять подобному не могла, разлетевшись кусками. Костяной Ужас, некогда едва не ставший причиной моей гибели, вздрогнул и осыпался следом. Месть свершилась…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь…
        Соблазн всё же попробовать на зуб защиту игрока был силен, однако я не колебался ни секунды, рванувшись прочь и прыгнул с крыши. До соседнего здания было метров десять, однако Полет позволил совершить невозможное и приземлиться благополучно. Крыша, которую я покинул секунду назад, провалилась внутрь - не факт, что перекрытия уцелели. Мало того, половина стаи неслась туда, похоже, собираясь убедиться, что муха прихлопнута. Накрой меня той атакой, то, даже воскреснув, вряд ли я сумел бы сбежать.
        Кассандра замолчала, но я сходу прыгнул дальше, переместившись на следующую крышу и тем самым уходя из зоны возможного удара. Словно гребаный ниндзя. Однако так были выше шансы уйти от возможной погони - полагаю, у гончих отличный нюх. И острые зубы. Продолжать испытывать судьбу и дальше я не собирался - иногда нужно трезво оценить силы и отступить. Если, конечно, мне позволят это сделать…
        Бонусная интерлюдия. Хозяйка Стаи
        Ирис, владычица стаи, была архонтом. Знаменитым игроком, прожившим более сотни лет и прошедшим бесчисленные схватки. Великий Изур был достойным повелителем - большей частью, когда не трогал своих верных последователей. Последователей было много, и эта опасная честь выпадала нечасто - потери среди Избранных были высоки, однако их кланы получали достойную плату, а те, кто возвращался с победой, возвышались.
        Избранным также порой находились миссии, однако чаще всего не слишком опасные, вполне по силам. И плата была более чем щедрой - выполнивший десять заданий получал не только место в Сенате, но и Индульгенцию, позволяющую самому выбирать, принимать ли им миссии. Не всем это шло на пользу, многие из героев былых времен погрязли в праздности и разврате, однако для остальных подобное оставалось заветной мечтой. Наравне с картой «Вечной молодости», не позволяющей опускаться параметру ЖИВУЧЕСТЬ и, тем самым, жить вечно!
        Когда Ирис оказалась в числе Избранных, то приняла это без радости, но с достоинством, использовав оставшиеся часы, чтобы завершить дела и попрощаться с семьей. Осада нового мира - всегда сопровождается тяжелыми потерями, однако девушке сопутствовала удача. Там, где других перехватывали вражеские боги или настигало оружие вражеской цивилизации, она неизменно возвращалась. Иногда - теряя стаю, но Изур был щедр, восполняя потери. Не зря же целые миры в его империи были отведены для Адских Гончих…
        Однако удача редко длится вечно. Бросок по неполным координатам глобальной миссии был чистой воды авантюрой. Не принадлежа к миру, который накрыл зов, большинство игроков летели вникуда, появляясь в открытом космосе, падая на безжизненные планеты или сгорая в пламени местного светила. Добраться до планеты своими силами шансы были смешные…
        Ей повезло угадать с направлением, повезло проскользнуть сквозь щель в окружающем звездную систему барьере, однако мимо самого мира она бы неминуемо промахнулась. Если бы не маяк - за минувшие месяцы Ирис накопила немало священной энергии, дожидаясь возможности потратить её на высокоуровневый навык. Теперь она потратила почти всё, чтобы купить жизнь. Сотни игроков шагнули в портал, созданный их богом, чтобы единицы сумели добраться до цели. Возможно, это удалось только ей одной. Не самой сильной, не самой достойной - той, кого не жалко потерять, ради призрачного шанса добиться успеха.
        Попав в мир гоблинов, Ирис провела стандартные действия - наложила маскировку и проверила окрестности. Даже засекла вражеского игрока, на мгновение задумавшись над тем, чтобы ликвидировать мошку, однако задание было куда важнее и не терпело риска. На маяк в любой момент могла прийти вражеская армия, а она не Титан и не Полубог, чтобы справиться с тысячами игроков. Да даже и сотней…
        Пусть мир Земли населяли всего лишь люди, которым предназначено возвыситься или стать рабами высшей расы, их достижения в области технологий и оружия внушали уважение. Маяк было бы неплохо уничтожить, чтобы её путем не прошли последователи других богов, однако с этим наверняка справится и сам хозяин. Уж мозгов догадаться, откуда к нему пришла дармовая энергия, и закрыть доступ другим ему хватить должно. В конце концов, он всё же человек, а не обезьяна… формальных союзников архонт тоже активно недолюбливала.
        Тысяча Священных Очков! На мгновение вспыхнул обида - потраченного было жаль, однако вернуть свое она сможет и позже. И не обязательно делать это напрямую. Так что Ирис просто повернулась и направилась к выходу из города. Возможно, попытайся она прорваться к храму, ей это бы и удалось, однако архонт не чувствовала уверенности в успехе. Стражи Алтаря не могут быть слабыми, для начала ей нужен Ключ - у гоблинов должно сохраниться несколько.
        К тому же к проблеме лучше подходить комплексно - не обязательно лезть к храму самой, достаточно не дать конкурентам себя опередить, а затем открыть дорогу в этот мир легионам господина. Или убедиться, что до алтаря доберется кто-то из человеческих союзников. В общем, Великий Изур верил в своих слуг, оставив им полную свободу действий. Или, если позволить себе еретическую мысль, заранее списал, попытавшись скорее ради проформы. Основная ставка в этой игре делалась на предателей, но приз был слишком велик, чтобы отказаться даже от маленького шанса. Ирис понимала…
        В какой-то момент архонт отключила маскирующее поле - даже с её регенерацией, его поддержание было достаточно затратно. Поисковая волна не показала ничего интересного, однако привычка воина заставила её проверить и ещё одно место - небо. Глаза покраснели, и она увидела птицу. Ворон! Подобные водились на Земле, хотя в других мирах их встретить было весьма затруднительно - из-за старших сородичей, пользующихся не самой хорошей репутацией, правило «видишь черную птицу - убей её», стало весьма распространенным.
        К сожалению, даже ей было непросто достать тварь на подобной высоте. Тем не менее, она попыталась, бросив воздушные лезвия - все равно никакой особенной ценности тушка не пробудившей родословную птицы не представляла. Мимо! Ворон словно почувствовал угрозу, вильнул в сторону, и искажение воздуха промелькнуло рядом, так и не задев мерзкую птицу. Резко сложив крылья, но рухнул вниз, скрывшись за домами. Не повезло.
        - Ну и ладно…
        Ирис направилась дальше, вскоре достигнув ворот - древняя карта, относящаяся ещё ко временам «до падения», не подвела. Мелкая нежить попадалась и прежде и если изначально владычица предпочитала обходить её стороной, на этот раз ситуация была кардинально другой. Огромная гора костей, подсвеченная как КОСТЯНОЙ УЖАС, определенно являлась хранителем этого места. И наверняка сможет подать сигнал другим, спровоцировав истинных хозяев этого места на решительные действия. Хорошая возможность осложнить конкурентам жизнь и, заодно, отплатить за потерянный опыт…
        Девушка вышла из невидимости, на ходу призывая из сумки Старшую Стаю. Двадцать восемь высокоуровневых «Адских Гончих» и двое недавно переродившихся «Церберов». Нежить зашевелилась, поднимаясь на ноги, однако под защитой своих питомцев, девушка могла игнорировать их всех, кроме разве что лидера. Впрочем, его она тоже не боялась…
        Ирис могла бы убить неповоротливую тварь мгновенно, не дав передать тревогу, но это противоречила её целям. Напротив, она собиралась дать той достаточно времени. И повод сообщить о ситуации… Поэтому первые взрывы разметали не командира нежити, а лишь с десяток костяков. Повинуясь мысленному приказу, стая бросилась вперед, с легкостью разнося низкоуровневых скелетов. Костяные клинки просто не могли пробить броню псевдоплоти, а веса скелетов не хватало, чтобы остановить живые тараны. Возможно, остановить стаю могли бы человеческие пулеметы, однако и от этого их защищала божественная защита. Жаль, пользоваться ей им придется недолго - если у нее она была высшей и не разрушится, пока не потратит всю заложенную энергию, то у гончих прослужит лишь сутки…
        В спину кольнуло предчувствием, словно кто-то собирался напасть, однако, прежде чем Ирис успела точно определить направление, враждебный взгляд исчез. Спустя ещё секунду Костяной Ужас дернулся и распался на кусочки, а вместе с ним утратила единство и его стая. Снайпер! Понять, какое оружие было применено, труда не составило, мир врага архонт изучала изнутри…
        - Ублюдок!
        Ирис повернулась, на этот раз не став сдерживаться - и Гнев Изура обрушился на здание, где должен был находиться враг, ломая крышу и перекрытия. Трудно сказать, достиг ли удар цели - первоначальный гнев исчез - пусть червь и посмел охотиться на неё, яркие эмоции - удел низших существ. Поэтому она ограничилась тем, что продемонстрировала возможному наблюдателю средний палец - знак презрения в их цивилизации - и отдала команду одному из питомцев.
        Этого хватит. Если смерть игрока не даст ей опыта или не поможет продвинуться к цели, то полноценная охота бессмысленна. Если Костяной Ужас успел передать сообщение, то вскоре здесь будет не протолкнуться от орд нежити, и лучше бы к этому моменту убраться подальше.
        Пусть враги убивают друг друга, а она посмотрит за всем этим со стороны. Шанс нанести удар ещё представится, а в том, что она преуспеет, архонт не сомневалась. Интуиция у нее была прокачана до двадцатки, и она верила - судьба хранила её для великих свершений. Ну а какие свершения могут быть у трупа? Великий Изур милостив, но в таких делах неудачи не прощает. Зато и награда, в случае успеха, будет более чем щедрой!
        Интерлюдия № 1. Военная хитрость
        По плану игроки должны были появиться разом, за минуту до истечения таймера, но чем ближе ты к вершине, тем больше у тебя возможностей. Билл Мичиган появился первым, не став задерживаться в личной комнате ни на секунду дольше необходимого.
        Появился он удачно - на крыше «донжона». С высоты открывался отличный вид на всю крепость. Как и ожидалось, после ухода людей гоблины вернули твердыню и даже оставили внушительный гарнизон. Как удачно…
        ИЗВЛЕЧЬ ИЗ СУМКИ РАБОТОРГОВЦА «БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА № 1»
        ДА\НЕТ
        Вскоре вокруг появилось тридцать морских котиков, готовых выполнить любой приказ. К текущему моменту у его фракции было три таких сумки, так что суммарно они могли развернуть девять десятков профессионалов - хороший шанс для Америки вырваться далеко вперед. Впрочем, пока их вмешательство не требовалось…
        - Оставайтесь защищать сумки.
        Мечник подошел в краю крыши и прыгнул, каждый раз отталкиваясь от невидимых ступеней. Воздушный шаг - не полет, однако навык действовал даже лучше, позволяя не только преодолевать препятствия, но и даруя невиданную мобильность в бою. Десять прыжков - и он на месте, возле призрачного маяка.
        МАЯК КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ
        ЖЕЛАЕТЕ ИЗМЕНИТЬ НАСТРОЙКИ?
        ДА\НЕТ
        Билл пошевелил пальцами, словно пройдясь по невидимой клавиатуре - печатать отчеты последнее время приходилось регулярно - и интерфейс с готовностью отозвался на мысли.
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУП К МАЯКУ ОГРАНИЧЕН СРОКОМ НА 40 МИНУТ!
        МАЯК ДОСТУПЕН ТОЛЬКО ДЛЯ ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ.
        Более чем достаточно, чтобы его фракция усилилась, получив стратегическое преимущество, а остальные успели воспользоваться маяком. Среди руководства обсуждалась мысль вообще не пустить никого в крепость, заставив остальные фракции воспользоваться случайной телепортацией, однако здравый смысл возобладал - подобного рода предательство не найдет понимание среди лидеров… теперь уже Гильдии, а значит разом лишит его всех союзников. Даже если бы чиновники отдали такой приказ, он послал бы их… очень далеко. На кону судьба мира, а у него всё ещё есть, кого защищать. Пусть даже обращенные в героев и получившие сильные навыки дочери теперь могли и сами за себя постоять…
        УРОВЕНЬ: 19 (320\380)
        - Начинаем. - сообщил Билл, сверившись с часами. - Прикрывайте. Не вмешивайтесь в работу игроков, ваша задача захватить командира крепости или кого-то из офицеров…
        Пленные были нужны, чтобы выяснить ситуацию и, по идее, этим стоило бы заняться самому, но подчиненные справятся не хуже…
        - Так точно, кэптен Мичиган.
        Перед миссией Билла в очередной раз повысили, а фамилия некогда взятая из-за озера, на дне которого должна была закончиться его жизнь, стала «настоящей», перекочевав в документы. Насколько он знал, так сделали многие, включая Василия. У того даже имя не факт что настоящее…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 6 ОС! (326\380)
        ОТНОШЕНИЕ КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ ПОВЫШЕНО!
        Голова часового слетела с плеч - удар слегка пафосный, но он позволял не тратить время на освобождение клинка. Что касается крови - прятаться под отводом глаз больше не было никакой необходимости. Порталы открывались по всей крепости, выпуская доверенных игроков…
        Надо признать, гоблины среагировали быстро, однако мало что могли поделать. Возможно, земные боги были слабы, но успешно перенимали тактику противника и смогли дать божественную защиту части своих последователей. Пусть большинству лишь на несколько часов, но в эти часы они были подобны супергероям из комиксов. Стрелы падали, не в силах пронзить кожу, мечи отскакивали, не причиняя вреда. Повредить избранным могло лишь системное оружие и, возможно, магия…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 2 ОС! (329\380)
        - Сэр, мы засекли Александера. И Зулу тоже здесь.
        Мечник усмехнулся - прибытие других лидеров находилось в рамках ожидаемого. Наверняка и другие тоже здесь - кроме тех, кто решил воспользоваться вторым маяком. У умных людей мысли сходятся и, даже если кто-то сообразительностью не блистал, за ними стояли государства и боги. Неудивительно, что многие не стали ждать официально назначенного срока и воспользовались тем коротким окном, пока он ещё не закрыл доступ к маяку. Что ж, пусть так, однако их последователи всё равно опоздали, и львиная доля добычи достанется его фракции.
        - Это союзники, следите, но не мешайте им. Выполняйте свои задачи!
        Как командир, формально Мичиган должен был руководить всей этой операцией, но на деле его вмешательство не требовалось. Солдаты возьмут под контроль ворота, не давая врагам сбежать, и захватят пленных, а от прибывающих игроков требовалось немногое. Убивать, убивать и ещё раз убивать…
        Глава 2. Самоубийство
        Впрочем, порыв продлился недолго. Сменив пару крыш, я сделал круг и вернулся обратно, устроившись за парапетом. Отправленная за мной половина стаи разделилась, прочесывая окрестности, однако им ничего не светило. Каким бы нюхом ни обладали гончие, летать они явно не умеют. Так что нужно довести дело до конца. После гибели Эйнштейна монстры быстро расправились с оставшейся нежитью - никто из немертвых даже не подумал сбежать. Других полководцев, способных отдать такой приказ, среди них не нашлось…
        Ирис не торопилась, не поленившись как поучаствовать в битве, так и собрать выпавший лут, пройдясь по трупам и периодически вырывая куски. Как минимум «мечи» она собрала. Похоже, что из «запчастей» представляет ценность, она знала неплохо. К слову, гончие ещё и обладали способностью передавать опыт хозяину, так что учиненная бойня должна была выйти для нее весьма прибыльной.
        ЦЕРБЕР. РАНГ C-. УРОВЕНЬ 1
        Идентификация с такого расстояния не давала особого эффекта, позволяя разглядеть только самую базовую информацию. Несмотря на принадлежность к «собачьему» племени, грызть старые кости гончие не пытались. Мелькнула мысль проверить наличие у них божественной защиты, однако, даже если она и отсутствует, броня у собачек впечатляла сама по себе. Да и поразить нужно в разы меньшего «пилота», иначе толку не будет.
        В общем, ничего интересного, я и сидел-то тут только для того, чтобы проконтролировать её уход из нашей зоны интересов. Спустя десяток минут архонт закончила мародерствовать, так и не нашедшие меня гончие вернулись, и она начала отзывать стаю. Похоже Ирис предпочитала ставить не на боевую мощь карманной армии, а на неприметность. И, к слову, она наверняка догадывается о моем присутствии…
        - Точно догадывается… - пробормотал я.
        Закончив со сборами, Ирис подняла руку, загнув все пальцы кроме среднего, и обозначила ими широкий полукруг. Сильно сомневаюсь, что подобный жест распространен в мирах Системы, да и получилось слишком уж естественно. Словно она немало времени провела в среде, где подобное норма или, скорее, получила его при помощи карты навыка. Вполне допускаю, что жесты достались ей как часть языкового пакета.
        Фигачить наугад по крышам она не стала и просто растворилась в темноте. Присмотревшись к следам, я убедился, что она двигается туда, куда и ожидалось - в сторону пролома. Вопрос в том, не оставила ли она кого-то из своих питомцев на этой стороне? Причем речь шла не о гончей, исчезновение которой я мог и не заметить, - я не видел среди вернувшихся Цербера.
        И если я прав в своей паранойе…

* * *
        Пять минут пробежки по крышам, и я на условном месте. Выйдя из невидимости, я позволил обнаружить себя ворону - возвращать его в сумку я не стал, оставив дожидаться сигнала неподалеку. Едва не потеряв жизнь, лезть к архонту он желания не испытывал. Заодно настало время и сеанса связи…
        - Вызывает Василий. Прием?
        - Говорит Дмитрий, прием. Ты разобрался с ним?
        Может показаться странным, что последователь Одина прошел по моему маяку, но для него я выдал персональное разрешение.
        - Нет, там высокоуровневый игрок, с целой стаей гончих. Не получилось, меня самого едва не прикончили.
        - Тебя преследуют?
        - Я бы сказал «нет», но тут трудно дать гарантии. В любом случае, точка высадки засвечена.
        - Мы уже готовимся к переходу. Дождемся тебя и выдвигаемся.
        - Хорошо. Как там мои?
        - Подслушивают. Погоди секунду.
        - Всё в порядке, командир. - раздался голос Олега. - Никаких проблем.
        Похоже, без меня там ничего не случилось. Союз союзом, но безоговорочно доверять другим людям я так и не научился. Возможно, поэтому всё ещё жив…

* * *
        На этот раз мой путь был куда проще. Нежить не любит забираться на высоту, так что «верхние пути» оказались гораздо безопаснее. Особенно если помнить о Костяных Драконах и посматривать на небо, использовать невидимость, ну и не задерживаться. Даже если в очередном здании засели немертвые и они каким-то образом меня засекут, подняться на крышу и догнать уже банально не успеют.
        Правда скорость все равно упала, а маназатраты - значительно выросли. Боевая форма сделала из меня неплохого паркурщика, однако расстояния и высота между зданиями сильно разнились и преодолеть их на чистой физике было возможно далеко не всегда. Полет требовал кучу маны и, не будь у меня подобной страховки, я бы и не подумал рисковать. Повод отдохнуть и восстановиться, подвернулся сам собой, в виде мертвого дозорного на одной из крыш. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        ДРЕВНИЙ ВОИН-СКЕЛЕТ. РАНГ F+. УРОВЕНЬ 5
        Высветило и другие характеристики, но интереса там заслуживала лишь «прочность», достигшая предела - десятки. Интересная особь. Кости скелета отливали черным, а сфера вокруг магического сердца была полностью сформирована. Столкнись я с ним в прошлый визит, пришлось бы повозиться. На этот раз я решил пойти простым путем и достал Меч Ереси…
        Двигался скелет тоже быстро, пытаясь насадить меня на выросший из руки «клинок», однако шансы это провернуть у него были исключительно теоретические. Скользнув в сторону, я ударил по локтю, снеся правую руку. На левой у него клинка не имелось, так что враг на мгновение замер, позволив мне лишить его и всех остальных конечностей. Добивать сразу не стал, подобрав уже знакомый трофей…
        МЕЧ ВОИНА Ы (F-)
        Довольно бесполезное системное оружие, но на Земле - имеющее немалую цену. Как минимум, вполне подходящее для инициализации юнитов, и те, что я принес с прошлого раза, пошли в дело. И никого не смущало, что когда-то клинок был частью разумного существа. Здесь же кости были не только очень прочными, но и системными - так что ценность скелет представлял из себя целиком. Однако таскать с собой гору костей я не собирался.
        - Кир, контролируй проходы на крышу. Легион - на тебе разведка. Проверь, не увязался ли за нами кто-нибудь…
        Поверженный скелет всё это время лежал практически неподвижно, не подавая признаков жизни и не обозначая никакого интереса к продолжению битвы. По крайней мере, не пытался ползти или щелкать в мою сторону челюстями. И финал своего существования принял стоически, хотя у меня ушло несколько десятков секунд, чтобы вырубить его сердце, позволив материализоваться кристаллу. Получилось, но как его выковыривать из скорлупы - не представляю.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 25 ОС! (424\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 5 ОС!
        Карта оказалась очередной пустышкой, хотя я подсознательно ожидал чего-нибудь более интересного. До двадцать четвертого уровня оставалось не так уж много, но лучше потратить накопленное на что-то… более полезное. Правда, список доступных вариантов слишком уж обширен, начиная от возможности поднять до «мастера» владение мечом, продолжая снятием барьеров с параметров или повышением ранга навыков. При этом лишним не будет ни один из пунктов, так что единственно верного пути тут не существовало. Впрочем…
        С недавних пор граница уровня превысила четыре сотни очков, что позволяло поднять один из навыков до третьего ранга. Тут выбор стоял между Средним Магическим Даром, Великим Исцелением, Невидимостью и Мастером Копья. И сделать его уже проще, особенно если в кармане завалялась монетка. Давно я не прибегал к этому методу определиться с желаниями. Победитель определился уже на втором круге, когда желание «перекинуть» от меня отстало…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ УЛУЧШИТЬ «ПОЛЕ НЕВИДИМОСТИ» ДО ЗГО УРОВНЯ?(400 ОС)
        ДА\НЕТ
        Я подтвердил списание (24\460),решив посмотреть результат на практике.
        ВНИМАНИЕ! СВЯЗЬ С СЕРВЕРОМ УСТАНОВЛЕНА. ДОСТУП РАЗРЕШЕН.
        ВНИМАНИЕ! РАНГ ПОВЫШЕН! СИЛА НАВЫКА ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕНА!
        ВЫБЕРИТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ СВОЙСТВО:
        1) ОПТИМИЗАЦИЯ. Позволяет контролировать расход маны, увеличивая время действия навыка.
        2) УСТРАНЕНИЕ НЕДОСТАТКОВ II. Поле значительно лучше скрывает все, что находится внутри.
        3) УЛУЧШЕННЫЙ КОНТРОЛЬ. Позволяет управлять полем в более широких пределах.
        4) ПОКРОВ ИЛЛЮЗИЙ. Позволяет управлять внешним слоем. Возможность изменять\скрывать внешность.
        5) СТАБИЛЬНОСТЬ. Поле гораздо сложнее развеять.
        По сравнению с прошлым разом список допов почти не изменился, но на этот раз я взял ОПТИМИЗАЦИЮ.В этой миссии от скрытности будет не раз зависеть моя жизнь, а капсулы с маной все же не бесконечные. Как и кристаллы…
        УРОВЕНЬ: 23 (24\460 ОЧКОВ СИСТЕМЫ)
        Мана всё ещё не восстановилась целиком и, раз уж никто мне так и не помешал за это время, то стоит сразу распределить полученные за уровни очки. В принципе, я мог вложить их ещё раньше, но даже эволюция боевой формы требовала времени, да и торопиться в таком деле вредно…
        ПАРАМЕТРЫ:
        Сила: 8\10 (100 ОС) +3=11
        Ловкость: 11\15 +1=12
        Интеллект: 11\15 +1=12
        Живучесть: 12\15 +1=13
        Выносливость: 11\15 +4=15
        Восприятие: 10\15 +2=12
        Удача: 2\10 (1000 ОС)
        РАСОВЫЙ ПАРАМЕТР:
        Интуиция: 15\15 (300 ОС)
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ПАРАМЕТРЫ:
        Мудрость: 15\15 (300 ОС)
        Духовная энергия: 1
        Вера: 0
        Ересь: 9 (культ Каина)
        Известность: 7
        И снова сложный выбор - не осталось позиций, которые мне требовалось закрыть в первую очередь. Существовало несколько теорий по развитию, однако каждый из путей имеет плюсы и минусы. Скажем, я могу повысить до капа один из параметров, с хорошим шансом получить бонус за первенство, однако охота за дополнительными навыками во многом порочна и чем дальше, тем больше угрожает перекосами в развитии. Так что пусть будет так…
        Интеллект: 13 (+1)
        Ловкость: 13 (+1)
        Восприятие: 13 (+1)
        Сила: 12 (+1)
        Ненавижу. Даже притом, что развивал я боевую форму и делал паузы между подходами, ощущения были далеки от приятных. И если я решу перекинуть их в основное тело, то будет гораздо хуже. Однако здесь и сейчас это позволяло сэкономить время и избежать лишних рисков.
        В отличии от игр, где любое развитие - благо, а правит специализация, наиболее оптимальный путь в Системе требовал универсальности. Те, кто прокачивал лишь один-два параметра, получали преимущество на короткой дистанции, а затем либо исправляли этот перекос, либо бездарно погибали. Прокачай силу до десятки, оставив живучесть на пятерке - и тебя ждет инфаркт. Игнорируй ловкость - травмы связок. Выносливость - упадешь от усталости. Однако не все параметры связаны напрямую и не всегда пропорции действуют в обе стороны. Ряд параметров можно качать без особых опасений, а отрицательный перекос той же силы не даст особых негативных последствий. В основном теле она у меня слегка отставала от основных параметров, однако никакого дискомфорта это не доставляло.
        Тем не менее, примеры тех, кто, хапнув очередной уровень, решил действовать по «привычной схеме», забывать тоже нельзя. Ну и пока ворона нет, можно слегка подкрепиться. Война войной, а обед по расписанию.

* * *
        ВНИМАНИЕ! НЕТ СВЯЗИ С СЕРВЕРОМ!
        ВЫЗОВ ГОБЛИНА НЕДОСТУПЕН!
        Ну вот, опять. Звездную систему и планету гоблинов закрывала защита, которая хоть и пестрила дырами, однако зачастую блокировала доступ извне. Где-то связь была устойчива, где-то нет, а в большинстве местах вообще отсутствовала. Причем напоминало это не сотовую связь, где работает принцип «лезь где выше и лови ближайшую вышку», а скорее спутниковую, где группировка близка к нулю, сигнал шел узким лучом и в определенное время. Впрочем, жаловаться грех - в прошлый раз такая возможность вообще существовала исключительно в районе маяков. Или требовала наличия специальных навыков…
        Двигаться крышами может и безопаснее, но утомляло, так что рано или поздно мне предстояло спуститься. Если, конечно, я хотел вернуться на «базу» до темноты. С третьим рангом и выбранным бонусом, я мог поддерживать невидимость гораздо дольше. Порядка полутора часов, даже без дополнительного допинга в виде пилюль маны.
        - Он точно где-то там. Если ты будешь осторожен, то легко избежишь встречи!
        Мои подозрения оказались верны, Ирис действительно не ушла просто так, отправив за мной охотника. Цербера. Может показаться, что это мелочь, но это С-ранговый монстр - по таким рекомендовалось лупить как минимум артиллерией. Мощная броня, неимоверная живучесть, сила, скорость, выносливость и впечатляющий набор навыков, который включал в себя невидимость. Даже будучи недостаточно силен, чтобы считаться «бедствием», он представлял угрозу, которую нельзя просто так игнорировать. К счастью, поддерживать инвиз постоянно он не мог, так что ворон обнаружил его без особого труда. Куда больше его волновала вероятность нахождения поблизости хозяйки, однако даже если так, достать его в очередной раз она пытаться не стала.
        Действовал Цербер топорно, однако достаточно эффективно, двигаясь зигзагами вдоль старых следов. Если бы я возвращался по земле схожим путем, то рано или поздно он бы меня засек. Или просто вышел к базе. Причем, если бы не моя остановка, то я бы порядком оторвался и вряд ли засек опасность до последнего момента. Так что если нам не нужна проблема в виде нарезающего вокруг нас круги смертельно опасного монстра, нужно что-то делать. И смена базы не поможет - новые следы цербер засечет не хуже старых. По крайней мере, я предпочитал исходить из худших предпосылок…
        - Что скажешь, Кир? Сможешь овладеть этой «собачкой»?
        - Я… не уверен. Он выглядит очень опасным. В прошлый раз я едва справился с той большой крысой.
        - Ну а ты что думаешь, Легион?
        - Я верю в этого младшего. - не колебался ворон. - Он обязательно справится!
        Соблазн получить элитного маунта был велик, однако больно уж неуверенным выглядел призрак. Не будь он мертвым, я бы заподозрил его в желании заплакать.
        - Ну, нет - так нет. Справлюсь сам.

* * *
        Проще всего было устроить засаду и навалиться толпой, однако проще - не значит лучше. Было у меня подозрение, что крупная битва привлечет внимание нежити, а, значит, наши планы полетят ко всем чертям. По сути, они уже туда летели…
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 12894\13000
        Радовало то, что на этот раз потери среди союзников были невелики - похоже, гоблины в крепости не смогли организовать нормального сопротивления. Полагаю, большинство погибших просто проигнорировали предупреждения богов и выбрали случайную точку или… неважно.
        - Бах!
        Пуля ударила по твари, и я с удивлением убедился, что божественной защиты у неё нет. Зато личная броня - впечатляет. Крупнокалиберная пуля оставила сеть трещин, однако дальше не пошла. Не пробил. Спустя секунду Цербер исчез, не став дожидаться продолжения.
        Не стал его дожидаться и я сам и, уйдя в невидимость, добежал до края крыши и прыжком сменил позицию. Воздушная разведка помогла мне подобрать весьма неплохое место для этого боя. И план, пусть и излишне вариативный, у меня уже сложился…
        Спустя три минуты на старом месте раздался хлопок, и в воздух взлетела розовая взвесь, обрисовав силуэт монстра. Как и ожидалось, определив позицию, цербер поторопился отомстить.
        Будь у меня возможность заминировать дом, на этом все бы и закончилось, а так… Выстрел! Выстрел! Выстрел! На этот раз я стрелял на скорость, не контролируя результат. Цербер крутанулся, сходу засек мою новую позицию и, разбежавшись, прыгнул…
        АКТИВИРОВАТЬ РАЗГОН!
        Мир резко замедлился. Выстрел, выстрел, выстрел. На этот раз я мог как следует прицелиться, поэтому бил в уязвимые места. Глаза и пасть… Последнюю всадил в грудь. Всё, магазин пустой. У крупного калибра есть свои недостатки. Возможно, это не сработало в полной мере - сомневаюсь, чтобы я его ранил, - однако основной расчет тут делался на инерцию. Расстояние между крышами было велико, и, получив несколько пуль, туша не долетела до края, врезавшись в стену ниже. На секунду я испугался, что стена не выдержит, но древнее здание не подвело, монстр полетел вниз.
        Ближе к центру города здания становились всё выше, так что лететь было метров пятнадцать. Для кого послабее - верная смерть, однако я сильно сомневался, что повреждения будут достаточными. Так что…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь!
        Сам знаю. Достав меч, я не стал тянуть кота за хвост и прыгнул следом, подправляя падение полетом. Впрочем, на этот раз гравитация играла на моей стороне, так что замедляться я даже не пытался. Главное было попасть…
        Цербер оправдал мои самые худшие ожидания, уже вставая. Даже без розовой взвеси, невидимость с него спала, и на какое-то время он находился не в лучшей форме. По крайней мере среагировать не успел. Клинок вошел ему в ложбинку между лопатками… Другое оружие скорее всего бы сломалось, так и не пробив броню, но это вошло, застряв где-то внутри. ШРАПНЕЛЬ!
        Если бы не замедлившийся мир, повторить такой трюк я бы не сумел, но сейчас умудрился сохранить концентрацию даже несмотря на нахлынувшую боль. Приземление сломало мне немало костей и отбросило куда-то в сторону, не оставив в легких ни клочка воздуха. Повернув голову, я убедился, что меч так и остался торчать из хребта цербера. ИДЕНТИФИКАЦИЯ.Если я всё правильно просчитал…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 40 ОС! (64\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 8 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВАШ МЕЧ ОБАГРИЛСЯ ДРЕВНЕЙ КРОВЬЮ!
        Даже находясь на грани смерти, я все ещё соображал на удивление четко. Навык, полученный при достижении «мастера-лучника», Духовная Нить, сработал и на этот раз - хотя изначально его предполагалось цеплять к стрелам, обмотать рукоять меча тоже получилось без труда. Кха…
        - Сдохни! Сдохни! Сдохни! - напомнила Кассандра. Точно, пора бы уже…
        АКТИВИРОВАТЬ МГНОВЕННУЮ СМЕРТЬ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОГИБЛИ!
        АКТИВИРОВАНА СПОСОБНОСТЬ «БЭКАП»! (5 ОС)
        ПРИГОТОВЬТЕСЬ!
        ОСТАЛОСЬ: 3, 2, 1…
        Я открыл глаза и сразу встал, поморщившись. Мир вновь вернулся к своей естественной скорости. Боевая форма распалась, сделав одежду слишком большой, но мана восстанавливалась быстро. Все же капсул я наглотался с запасом.
        - Черт побери…
        Слегка не верилось, что я действительно это сделал. В теории я мог бы не убивать себя, а понадеяться на исцеление и регенерацию, однако на восстановление ушло бы слишком много времени…
        - Эй, Ирис? - крикнул я. - Не желаешь показаться? Думаешь, я не знаю, что ты здесь?
        Ответа не последовало, что слегка успокоило - не хватало мне сейчас ещё одной смертельной схватки. Пути к отступлению у меня, конечно, имелись, но не факт, что получилось бы ими воспользоваться…
        АКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Я встал, вновь поправляя одежду, когда рядом опустился ворон.
        - Хороший прыжок! Пять кристаллов из пяти!
        - Издеваешься?
        - Немного. Ты сошел с ума?
        Вопрос, конечно, весьма интересный. В какой момент моя крыша потекла достаточно сильно, чтобы решиться провернуть нечто подобное? Да, у меня была страховка, в виде блинка, который позволил бы мне уйти в сторону, но если бы я промахнулся, не смог пробить броню или рана не убила монстра… Не достань «шрапнель» таящегося в глубине пилота я… воскрес бы на Осколке.
        Вот и ответ - я знаю, что не умру, а потому позволяю себе трюки, на которые никогда не пошел бы прежде. Если я не научусь контролировать порывы, то рано или поздно доиграюсь. Правильная мысль? Возможно, вот только что толку, если даже сейчас я не чувствовал, что поступил неправильно. От шпиона нужно было избавиться любой ценой…
        - Ну так что ты ответишь этому Старшему?
        К слову, ещё одна деталь - с возвращением в мир гоблинов, ворон вновь стал называть себя подобным образом. И это настораживало.
        - В нем есть кристалл. Большой кристалл.
        - Кар… - кажется, посмотреть на ситуацию с этой точки зрения он не успел. - Так вот, ты сошел с ума, раз отпустил ту стаю? Мы упустили столько кристаллов!
        - Ты ведь это не серьезно? - уточнил я.
        - Нет, однако мысль об этом причиняет мне боль. Почему ты не можешь быть немного сильнее?
        - Разве не для этого мы вернулись в это место?
        - Кар…
        Ворон отвернулся, не желая развивать тему, и перелетел на растекающийся труп цербера. После гибели боевая форма распалась не целиком, оставив не только кучу слизи, в глубине которой плавало истинное тело, но и комплект зубов и отдельные куски брони. Тоже своего рода лут…

* * *
        ЦЕРБЕР
        Статус: монстр
        Тип: бронза
        Ранг существа: С-
        Уровень: 1
        Опасность: высокая
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 30
        Ловкость: 26
        Интеллект: 6
        Живучесть: 30
        Выносливость: 35
        Мудрость: 25
        Восприятие: 30
        Инстинкт: 30
        ОСОБЕННОСТИ:
        СУЩЕСТВО СИСТЕМЫ \ ЛИДЕР СТАИ \ НЮХАЧ V \ РЕГЕНЕРАЦИЯ \ … \ МОНСТР IV \ БОЕВАЯ ФОРМА III\ СОКРЫТИЕ \ ПРИНУДИТЕЛЬНАЯ ЭВОЛЮЦИЯ.
        ХОЗЯИН: ИРИС
        Всё же, даже находясь на грани смерти, я не забыл пополнить «базу монстров», использовав ИДЕНТИФИКАЦИЮ. До этого землянам доводилось убивать таких тварей, но для исследования оставались лишь ошметки трупа и видеозаписи, в лучшем случае. Основной список способностей не представлял интереса, за исключением «принудительной эволюции».
        ПРИНУДИТЕЛЬНАЯ ЭВОЛЮЦИЯ. Это существо было повышено в ранге насильственно, из-за чего дальнейший рост уровней значительно затруднен.
        Получается, что существо было таким «слабым» именно из-за искусственного роста. Чем выше ранг существа, тем сложнее сделать новый шаг, для многих «простой» путь наверх закрыт или почти закрыт. Так что приходится искать иные возможности. Или, быть может, хозяйка запустила эволюцию преждевременно, не дав завершить цепочку уровней? Результат в любом случае того стоил, даже на первом уровне эта тварь куда сильнее обычных АДСКИХ ГОНЧИХ. Правда, за такое усиление придется платить застоем.
        - Эй, ты там ещё живой? - раздался в ухе сигнал. Точно, резервный вариант…
        - Монстр мертв. Можете снимать засаду, я скоро буду.
        - Принято. Поздравляю.

* * *
        Ковыряться в останках я не стал, просто смахнув всё в кольцо и, прихватив карту, торопливо покинув поле боя. Лишь укрывшись на крыше очередного дома, я, наконец, решил посмотреть, что именно мне попалось.
        СУЩНОСТЬ КРОВИ ЦЕРБЕРА
        Ранг: C-
        Чистота: очень низкая.
        Тип: предмет
        Описание:
        Сущность крови древнего существа, собранная из тела его далекого потомка. Позволяет пробудить родословную или вызывать принудительную эволюцию у адских гончих.
        - Что скажешь? - я поймал внимательный взгляд Легиона. - Тебе она нужна?
        - Эта сущность огненного типа. Хотя она и принадлежит низшему существу, я могу очистить её достаточно, чтобы поглотить и усилить мою огненную магию.
        - И при этом ты опять впадешь в спячку?
        - Нет! В прошлый раз я зажигал пламя, а в этот раз лишь подкину в него топливо.
        Вздохнув, я протянул ему карту, из которой вылетела капля крови. Грязно-красная, словно с кучей примесей, однако Легион ни секунды не сомневался, проглотив её и восторженно каркнув. Надеюсь, теперь проблем не возникнет.
        …Не возникло, я даже воспользовался возможностью и мимоходом прикончил пятерых воинов-скелетов (109\460). На моем текущем уровне это было относительно несложно и отняло совсем немного времени. И даже успел добраться до исходной точки до темноты. Казалось бы, всё только начиналось, а я уже так заеб… устал. И вряд ли дальше будет легче.
        Глава 3. Передислокация
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Волна разошлась не так уж далеко, но этого хватило, чтобы накрыть прилегающие к улице здания. Я засек сразу шесть отметок наблюдателей, прикрывающих подходы к нашей временной базе. В принципе - вполне разумно, раз уж мы не могли на текущий момент обеспечить безопасность другими методами. К счастью, у низшей нежити нет такого бонуса, однако если появится кто-то из «лидеров», то его нужно будет уничтожить сразу. Возможно, мои опасения насчет глобальной связи необоснованны, но чем ближе к центру города, тем более четко работает БЛАГОСЛОВЕНИЕ ВЕЛИКОГО Ы. Или Проклятие, как посмотреть…
        - Говорит Василий, я возвращаюсь. - предупредил я. - Как обстановка?
        Само собой, у меня имелась отдельная линия связи с группой, на случай возникновения проблем с союзниками.
        - Сержант Мельков. - отозвался смутно знакомый голос. - Всё в порядке. Уничтожены несколько малых групп нежити, выставлены наблюдатели. Также составляется карта этого района города.
        Пока меня не было, остальные время не теряли. Несколько меток нежити внутри зданий, которые я засек раньше, погасли - значит, окрестности точки высадки зачистили. Это шло вразрез с первоначальными планами, но не имело особого значения, раз уж мы решили покинуть это место.
        - Что со сбором «научных образцов»?
        - В процессе, капитан.
        Пока сохраняется связь с Осколком, идея разграбить окрестности казалась вполне логичной мерой - любые предметы здесь действительно представляли немалую научную и финансовую ценность. Особенно это касалось бумаг. Ну а доля в добыче явно пойдет на пользу моральному духу личного состава. Для меня это не имело особого значения, однако для них было важно - лучше взять такое под контроль, чем гадать, не таскают ли они пару килограмм «сувениров». Даже без учета обещанных премий, все вернувшиеся солдаты обречены стать миллионерами. Правда, наши шансы вернуться я оценивал не слишком высоко…
        - Принято, конец связи.
        Да уж, теперь оставаться здесь точно будет нельзя. Высшая нежить обладает разумом и далеко не всегда сидит на месте. Многие патрулируют улицы, причем маршруты легко могут меняться. С памятью у них, полагаю, тоже всё в порядке и массовое исчезновение «младших товарищей» на пути следования неминуемо вызовет вопросы. Чем больше нежити мы прикончим, тем выше шансы, что наше присутствие локализуют. Именно поэтому оставаться здесь нельзя, несмотря на все плюсы положения. Да, здание тюрьмы легко оборонять и, по информации гоблинов, это место считалось условно-безопасным, однако когда нас тут зажмут, отбиться всё равно не получится. Всю нежить этого города нам не перемолоть, они просто завалят нас костями. Которые, к тому же, очень быстро переродятся в каких-нибудь «Костяных Драконов». Патронов у нас много, конечно, но они всё же не бесконечные…
        - И ещё денег стоят… - хмыкнул я, остановившись перед входом в здание.
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        «Живых» внутри оказалось на удивление немного - не более трех десятков. Если бы я не знал причин, то мог бы даже обеспокоиться…
        - Эй, я вхожу! - предупредил я, чисто на всякий случай. Бэкап в откате и восстановится ещё не скоро, а боевая форма выглядит непривычно. Не хватало, чтобы по мне пальнули сдуру.
        - Входите! - отозвались изнутри. - Нас предупредили.
        На первом этаже царило запустение, но никто даже не пытался скрыть следы нашего пребывания. Трое французских военных, контролирующих вход, выглядели расслабленными, но оружие держали под рукой, и взгляды, которые они на меня бросали, не оставляли сомнений, что при случае они готовы его применить. Четвертый вояка был от моей группы…
        К слову, группа сопровождения состояла из тридцати военных специалистов, и отбор туда был весьма и весьма суров. Забавно, большинство игроков мечтали уклониться от смертельной миссии, а здесь нашлись тысячи добровольцев, готовых отправиться в другой мир, с неопределенными перспективами на возвращение. И ведь на наивность не спишешь - здоровые мужики, от двадцати четырех, до тридцати девяти лет. Все в отличной физической форме, прекрасные специалисты, практически все имели боевой опыт или участвовали в зачистке монстров. После прохождения отбора, каждый из них стал «юнитом» - минимальный системный статус требовался для взаимодействия с артефактами. В ту же сумку работорговца закинуть несистемный предмет или существо было возможно исключительно через горловину.
        Отряд был разбит на три взвода, которыми командовали «лейтенанты». Остальные считались «сержантами» - считались, потому что настоящих «сержантов» там были единицы. Скажем Сергей, встретивший меня на входе, до этой командировки, по факту являлся капитаном, а командиры второго и третьего взвода вовсе были майорами. Так что, в рамках миссии, их знатно «понизили». Формально, по возвращении всем обещано следующее звание. Тот же капитан, если не ошибаюсь, уже год как имел право получить по выслуге следующее звание, войдя в число старших офицеров, но для этого требовалась ещё и соответствующая должность. Которая обычно была кем-то уже занята.
        Впрочем, нет ничего более полезного для военной карьеры, чем война и вторжение монстров тут будет работать лишь немногим хуже. Даже останься он на Земле, повышения ждать пришлось бы недолго. Полагаю, среди французов тоже случайных людей не найдется и сюда попали лучшие из лучших. Хотя, судя по внешности, не факт, что все они именно уроженцы Франции. Тот же «иностранный легион» собирает кандидатов со всего земного шара.
        - С возвращением, капитан. - встал сержант Лосев. - Я провожу вас…
        - В этом нет необходимости. - появился из пустоты… Дмитрий. Кажется, невидимость становится все более популярной? - Пошли, мы ждали только тебя.
        Я обратил внимание, что никто из военных даже не вздрогнул в ответ на такой трюк. Хотя я бы не удивился, если бы его к чертям изрешетили.

* * *
        - Ты предупредил их, верно?
        - Кого?
        - Охрану, иначе я не могу объяснить, почему они не проделали в тебе несколько дырок пятого калибра. Или какой он там у французов?
        - Натовский. Но, думаю, ты и сам это помнишь.
        - Верно. - я на мгновение замолчал. - Извини за нескромный вопрос, но… Пусть я сам дал тебе доступ к маяку, но ты уверен, что тебе стоит быть здесь?
        - Я лишь хочу подстраховать Эйприл. Не больше, не меньше.
        Я машинально кивнул. В каком-то смысле я даже завидовал этой парочке. Его действия были полной противоположностью моим собственным. Бросить все ради девушки… в книгах такие истории обычно кончаются смертью или предательством. Иногда - свадьбой.
        - Твои желания могут не совпадать с желаниями Одина. Что насчет его интересов?
        - Я его последователь, а не раб. У меня есть своя голова на плечах и право расставлять приоритеты. Я знаю, ты недолюбливаешь богов, но пока их не в чем особенно упрекнуть. Лишь благодаря им наш мир все ещё держится.
        - Ты думаешь, он не попытается повлиять на тебя?
        - Один далеко, о моей роли в происходящем ему знать совсем не обязательно. Если мы потерпим поражение, и я вдруг выживу, то всегда смогу сказать, что действовал в его интересах.
        - Ну а если добьемся успеха?
        - Как думаешь, будет ли Один мстить мужу верховной жрицы главы пантеона?
        - Уже мужу? Тогда поздравляю.
        Значит, свадьба уже была, а будут ли они жить долго и счастливо - вопрос открытый и неоднозначный. Но шанс умереть в один день у них точно имеется. Впрочем, это не повод беспокоиться раньше времени.
        - Погоди… - я остановился перед занавеской из знакомого материала.
        Информация о сканирующих навыках нежити была известна заранее, а наличие аналогичной способности у ряда игроков позволило ученым разработать меры противодействия. В основном - методом подбора. Были созданы специальные «накидки», которые глушили сигнал и значительно снижали засветку. Однако для хоть какого-то вменяемого эффекта нужно было завернуться в них с головой. Или же обвешать ими стены комнаты в несколько слоев…
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Сейчас, находясь вплотную, я мог почувствовать признаки чужого присутствия, однако в целом технология работала. Пройдя импровизированный тамбур, который должен был не позволить создавать засветку, я оказался внутри. Под «базу» отвели довольно крупный зал, как и ожидалось, повесив на стены одеяла из экранирующих материалов. Минус технологии - никаких окон, так что освещение было искусственным. Сейчас это не проблема, но аккумуляторы не бесконечны. Немалые усилия, даже жаль, что базу придется вскоре покинуть. Я отметил, что «мои» заняли отдельный угол, дистанцировавшись от союзников - вполне ожидаемо и даже разумно…

* * *
        У импровизированного стола собрались те, кого можно считать командирами. Я, Дива, Дмитрий и большая часть наших «лейтенантов». Восемь из девяти, если быть точным. Та ещё морока, с учетом того, что системный язык простые юниты не знали и для перевода пришлось приставить к ним игроков.
        - Может, выйдешь из боевой формы? - предложила Дива. - Раз уж мы решили, что выдвинемся только завтра, то сражений до утра не предвидится.
        - Поддержание боевой формы - тоже своего рода тренировка. Я бы рекомендовал и вам использовать свою как можно чаще. Будет плохо, если солдаты пальнут по ошибке.
        Дива также входила во вторую семерку, так что я не сомневался, у нее тоже самые лучшие навыки. В отличие от Дмитрия, который явно не пользовался милостью Одина…
        - Это невозможно! - спустя секунду возразил коммандант Лаббе - один из французских офицеров. - Все наши солдаты прошли соответствующий инструктаж и никогда не совершат подобной ошибки!
        - Конечно, Жан… - улыбнулась Дива. - Василий просто обозначил свои резоны. Беспокоиться о своей безопасности - вполне нормально. Не принимай близко к сердцу…
        Жрица Геры не состояла на военной службе, а потому солдаты не подчинялись ей напрямую, выполняя скорее роль телохранителей. Конечно, Дива могла поставить им задачу и определить цель, но это была роль нанимателя, а не лидера. Что вынуждало её искать подход к своим офицерам и потенциально могло вызвать немало проблем.
        - Как дела в крепости? Как понимаю, Леон вышел на связь?
        На мой маяк перешло только полсотни лучших последователей Геры, так что оставшиеся выбрали в качестве точки высадки крепость. Что позволяло нам получить инсайд и быть в курсе общей ситуации…
        - Захват прошел хоть и не по плану, но без заметных проблем. К тому моменту, как прибыла основная волна игроков, с гоблинами уже расправились. По информации от пленных священный поход провалился. Выжили немногие, а принц Ра вообще выбрался буквально чудом. Говорят, гоблины пытались собрать новую армию, но у них там какие-то волнения, так что пока им не до нас. По Шиве, увы, информации никакой…
        Я бы даже не назвал это «хорошей новостью», с учетом ситуации, гоблины не представляли для нас особой угрозы. Скорее могли служить источником опыта и ресурсов… как бы жестоко это ни звучало.
        - Что насчет диверсионных отрядов?
        - Информации немного, но дронов к центру уже отправили, а парапланы есть у каждой из фракций. Наверняка кто-то попытается использовать их ради попытки достигнуть храма. И если ему будет сопутствовать успех, то уже завтра мы сможем вернуться. Со всеми вытекающими из этого последствиями…
        Мысль об этом могла бы беспокоить меня, если бы не Легион, который категорически отказался даже приближаться к первому кругу. И вообще весьма нелестным образом высказался об умственных способностях тех игроков, что попытаются добраться до храма по воздуху. Смертники…
        - Основная атака?
        - Трудно сказать, полагаю, потребуется несколько дней. Взорвать стену недолго, но сначала нужно решить внутренние проблемы. Так что время у нас пока есть. Осталось решить, куда именно мы отправимся…
        Карта гоблинов, полученная в прошлой миссии, давно стала общедоступной, но на этот раз к ней прибавились и снимки с дронов. Мало того, их умудрились распечатать, и теперь можно было просмотреть их не только на планшете, но и на сложенных в пазл фотографиях. Местами куски города наслаивались, однако разобраться было несложно…
        К слову, при разведке использовались не обычные дроны, а специальные, изображающие из себя птиц. Хотя трудно сказать, сумеют ли они обмануть нежить. Мир она воспринимала иначе, а значит парящие в небесах «мертвые птицы» могут восприниматься ничуть не лучше, чем жужжащие пропеллерами квадрокоптеры.
        - Нашли что-нибудь подходящее?
        Вопрос непростой, ведь мало найти достаточно крупное здание, оно ещё и не должно представлять особенной ценности для защитников города. Мне в свое время помогла информация от гоблинов, которые не раз ходили в походы и порядком зачистили окрестности пролома, однако, чем дальше вглубь развалин - тем меньше достоверных сведений. Гоблины двигались традиционными путями, используя старые проломы.
        В то же время титанический город не мог ограничиваться одними-двумя воротами на кольцо стен - это создало бы слишком большие проблемы со снабжением. Так что ворот хватало, вот только большинство были закрыты, и разнести стену было куда проще, чем попытаться прорваться через «слабое место». Даже спустя годы, защитная магия оставалась слишком сильна. Открыть их можно было только «ключами», которые давно утеряны. Или, скорее, перешли во владение нежити. Так что у врага потенциально было и ещё одно преимущество - большая мобильность. Закрытые врата могли открыться в любой момент, выпустив орду нежити с направления, откуда их никто не ожидал. Так что убежище стоило искать подальше не только от текущих путей патрулирования, но и от потенциальных…
        - Вот здесь, здесь и здесь. Поместье, башня и какое-то административное здание. Дроны не засекли активности, однако нет гарантий, что где-нибудь там не засела нежить…
        - Я бы выбрал поместье. Башня - слишком очевидно, да и там нам будет тесновато, а в правительственном здании может быть кто-то крупный. Впрочем, я отправлю на разведку ворона, к утру мы получим более точную информацию.

* * *
        Присутствие среди игроков Татры если меня и удивило - в число элитных сторонников Геры она не входила, - то просчитать её мотивацию было уже несложно. Как и желание переговорить со мной наедине…
        - Так о чем ты хотела поговорить?
        - Я не хочу участвовать во всем этом. - сходу заявила Татра. Некоторые вещи не меняются. - Ты же знаешь, я никогда не хотела становиться игроком.
        - Тогда тебе стоило остаться в крепости. Разве это не самое безопасное место?
        - Ты действительно думаешь, что кто-то позволит тру… людям вроде меня, отсидеться в стороне? Пока что фракции действуют заодно, но вряд ли эта идиллия продлится долго. Моя фракция ослаблена. Маркус мертв, сильнейшие игроки - здесь. Без защиты Дивы или твоей, оставшихся наверняка попытаются отправить сражаться в первых рядах.
        - Довольно… прагматичный взгляд на вещи. Ну и чего ты от меня хочешь?
        - Ты же знаешь, что я в курсе общих планов. Переброска грузов и все такое. У тебя ведь сохранилась связь с Подземельем?
        - Предположим.
        - Тогда отправь меня туда! Взамен я сделаю все, что ты пожелаешь!
        - Даже не буду уточнять, что именно ты имела ввиду под этим «все, что пожелаешь». Важнее другое, ты ведь помнишь миссию в Токио?
        - Такое не забудешь. - она поежилась. - Хочешь сказать, меня не отпустят?
        - Этот вопрос требует проверки. Уверена, что хочешь стать подопытным кроликом?
        - Я… готова рискнуть. Закинусь обезболивающим, а если что - ты меня вытащишь. Это же возможно?
        - Трудно сказать. Тут вопрос в типе и силе наказания. Ты можешь просто умереть.
        - Лучше сдохнуть сразу, чем дрожать от страха месяцами.
        Какой оптимизм… если мы потерпим неудачу, вряд ли у нас будут эти самые «месяцы». Все решится гораздо, гораздо быстрее. Да и с самокритичностью все в порядке.
        - К тому же я отстала от остальных слишком сильно. Чем поможет моя заморозка против тех же скелетов? Вряд ли у тебя в отряде есть кто-то более бесполезный, верно?
        Все же смерть и последующее воскрешение повлияли на девушку в лучшую сторону. Пусть Татра все ещё пыталась сбежать, на этот раз это было скорее сознательное решение, а не эмоции. Просто с чувством самосохранения у нее все в порядке…
        - Ладно, попробуем. Но чуть позже, мне нужно подготовиться.

* * *
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА? (1 ОС)
        ДА\НЕТ
        - Владыка. - традиционно поклонился прибывший вассал. - Я ведь нахожусь в том самом мире?
        - Да, Уль. Это действительно Сар. Я думаю, тебе будет интересно увидеть эту картину. Когда-то этот город принадлежал твоим сородичам…
        Заходящее солнце освещало улицы - довольно впечатляющая и вместе с тем печальная картина. В отличие от развалин Земли, это место было живым не так уж и давно, по историческим меркам. И у него все еще имелись шансы ожить. Правда, больше в теории…
        - Как там моя семья?
        - Они уже начали выходить на охоту. Их сопровождают сильнейшие охотники, опасности нет.
        - Что с солдатами? Не дебоширят?
        - Ничего такого, о чем вам стоило бы беспокоиться, Владыка.
        То есть проблемы есть, но пока не критичные? Углубляться в эту тему мне не хотелось, и на короткое время воцарилось молчание.
        - Ну, как тебе это место?
        - Впечатляет. Однако этому поселению далеко до ваших городов, Владыка. Будь у обитателей этого города ваше оружие, разве они позволили бы его разрушить?
        - И это все, что ты чувствуешь?
        - Нет, Владыка. Мне приятно осознавать, что гоблины способны достигнуть подобных высот. Что мой народ способен хотя бы немного сравниться с твоим…
        - Не говори так. - отозвался я. - Приняв мое покровительство, вы тоже стали моим народом.
        - Тогда, возможно, Владыка возьмет в младшие жены мою дочь?
        Я хмыкнул, осознав, что в какой-то степени загнал себя в ловушку. Подобные предложения звучали уже не в первый раз, однако до этого я так не подставлялся. Отказаться не сложно, однако настоящие союзы издавна скрепляли не словам, а кровью. Той, что течет в общем потомстве, и той, что льется из вен общих врагов.
        Забавно, но мысль не вызывала особого отторжения. Дочь старейшины я видел - вполне симпатичная, можно иметь дело и без мешка на голове. Впрочем, даже будь она крокодилом, вопрос был политическим и логическим. Хотя в теории это может повредить моему статусу «небожителя», но укрепит союз с гоблинами, обеспечит большую безопасность моей семье и, наконец, позволит оставить потомство. Далеко не факт, что я выберусь отсюда живым - слишком уж высоки ставки. И не факт, что Земля устоит под натиском богов. И что на другой стороне весов?
        - У меня все ещё есть «жена». - отозвался я. Или правильнее будет сказать «была»? Интересный вопрос…
        - Я знаю, их, по меньшей мере, две. У Владыки может быть и десять жен!
        Две? Точно, помимо Евы оставалась ещё и Ната, которую я в свое время назначил в «младшие жены». Так себе шутка….
        - Ты не думал спросить её о том, хочет ли она такого счастья?
        - Эша - моя дочь, Владыка. Будь она так глупа, чтобы отказаться, её ещё в детстве сожрали бы крысы. Для нее не будет большего счастья, чем если твой выбор падет на нее!
        - Я обдумаю этот вопрос, когда закончится текущая миссия.
        - И сколько времени она продлится?
        - Не больше года.
        - Зачем ждать так долго? Ночи холодны, моя дочь может согревать твое ложе уже сегодня. Утром ты отошлешь её обратно и, если Своду будет угодно, через семь месяцев она принесет ребенка…
        Похоже, вопрос о том, может ли у нас быть общее потомство, перед ним не стоял. И не факт, что в этом вопросе он полагается на легенды, а не практику последних месяцев. Близкие контакты третьей степени, млин…
        - Обсудим это позже, Уль. Как я уже говорил, у меня есть к тебе поручение…

* * *
        - Ты готова?
        - Да. - широко улыбнулась Татра. Похоже, обезболивающее уже действует. Так себе мера предосторожности…
        - Не теряй времени, Уль. - повернулся я к гоблину. - Я призову тебя обратно ровно через мин… Нет, тридцать секунд, этого будет достаточно. Если что-то пойдет не так, то принесешь её обратно.
        - Уверена, у нас всё получится. Просто не может не получиться.
        - Не каркай, пожалуйста, для этого у меня есть ворон.
        ОТПРАВИТЬ ЗАПРОС НА ПОМЕЩЕНИЕ ИГРОКА «ТАТРА» В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ЗАПРОС ПОДТВЕРЖДЕН!
        ВНИМАНИЕ! ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА?
        ДА\НЕТ
        Уль исчез вместе с сумкой и я начал отсчитывать секунды. Тридцать секунд…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА? (1 ОС)
        ДА\НЕТ
        Гоблин появился и я все понял уже по его лицу. Не получилось…
        - Что с ней?
        - Похоже она… мертва, Владыка. Я принес тело.
        - Доставай!
        Если причиной смерти стало не системное оружие, то у нас ещё есть пять минут, чтобы реабилитировать покойницу. Труп выглядел ужасно - тут дело было явно не только в боли, кровь текла из всех отверстий и даже пор кожи. Твою же….
        ИСЦЕЛЕНИЕ… ИСЦЕЛЕНИЕ… ИСЦЕЛЕНИЕ…
        Как ни странно, этого хватило. Девушка вздрогнула и открыла глаза, в которых плескался только животный ужас. Спустя секунду она моргнула, и побежали слезы. Кажется, этот путь к отступлению закрыт - по крайней мере, для игроков. Плохо, очень, очень плохо…

* * *
        Остаток вечера я провел, переправляя на Осколок добытые образцы - хотя этот район должны были не раз разграбить, солдаты умудрились набрать одиннадцать контейнеров с археологическим мусором. Разбираться, что именно они нашли, я не стал - все находки засняты, а кому заняться инвентаризацией найдется.
        Спать не хотелось, и ещё час я занимался базовыми упражнениями по развитию магии. На текущий момент я умел немало, но не являлся настоящим магом - все мои способности были костылями от Системы. Возможно, я ещё годы не смогу воспроизвести магию такого уровня самостоятельно, но даже путь в тысячу ли начинается с одного шага. Те же гоблины как-то справлялись, а у меня параметр Мудрости был развит куда сильнее. Да и информации было больше. Ученые даже без моего непосредственного участия, на основе полученных книг и общения с шаманами, структурировали информацию и уже создали первые методички.
        На первом этапе требовалось почувствовать ману - с этим у меня проблем не имелось. На втором - установить контроль над потоками в своем теле. Изначально у меня не получалось ничего, но последние недели дело сдвинулось с мертвой точки. Правда помогли не только тренировки, но и общее повышение Мудрости и, в частности, особенность «врожденный контроль». Потоки маны двигались непрерывно, и важно было не пытаться противостоять этому потоку, а направлять его в правильное русло. Вот только на словах это было куда проще, чем на деле, а ошибки отзывались не самыми приятными ощущениями.
        Закончив с маной, привычно попытался почувствовать Ци, но на этом фронте все было глухо - единички в Духовной Силе едва хватало, чтобы вообще что-то почувствовать. И методичка по «культивации» была куда тоньше. И более расплывчатой. Какие-то вменяемые сдвиги появлялись, только если перекинуть в этот параметр Ересь, однако экспериментировать и дальше у меня сегодня настроения уже не оставалось…

* * *
        Для ночевки у меня имелась отдельная палатка из того самого изолирующего материала, так что я занял отдельную комнату и появление кого-то постороннего не осталось незамеченным. Прежде всего - призраком, которому спать вообще не требовалось…
        - Кто здесь?
        - Это я. - я узнал голос Татры. - Пожалуйста. Я… я боюсь спать одна.
        - Ты это серьезно?
        - Ты хочешь, чтобы я пошла просить кого-нибудь другого?
        Первую секунду я хотел её отослать, а потом просчитал последствия. Ничего хорошего из отказа не выйдет. Десять из десяти сотворит какую-нибудь глупость.
        - Хорошо, ложись. - вздохнул я, пододвинувшись. - Только извини, приставать не буду.
        - Если хочешь, то можешь приставать.
        Я лишь обнял девушку и прикрыл глаза. Несмотря на легкую склонность к паранойе, опасности я не чувствовал. У нее нет никаких причин пытаться меня убить. Я всё ещё нужен Гере, а сама она слишком боится смерти. Сейчас Татра подсознательно руководствовалась тем же, чем в свое время Лиза - желанием получить защиту в сложной ситуации. Её ставка с Подземельем провалилась, она оказалась в глубине набитого нежитью города, и я - самый очевидный способ выбраться отсюда живой. Возможно - единственный способ. Добавим к этому стресс от очередной смерти и… пользоваться «возможностью» нет никакого желания. С гоблиншей, по крайней мере, всё было бы честно. Ненавижу это всё…

* * *
        Ночь прошла на удивление спокойно, по крайней мере нежить в гости так и не пожаловала. Если бы не Ирис, мы вполне могли бы провести здесь хоть неделю. Однако сейчас это становилось слишком опасно. Ворон вернулся ещё ночью, проверив выбранную точку и подтвердив, что она нам подходит… Информация, которая стоила мне два кристалла. Именно столько потребовалось на стимуляцию храбрости одной наглой птицы…
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 12843\13000
        Наша численность падала - за остаток дня и ночь куда-то делось полсотни игроков. Миссия тоже не закончилась, и из крепости передали короткое сообщение об исчезновении пяти летунов. Попытка решить все одним ударом с треском провалилась…
        - Я же говорил! - каркнул ворон.
        Его бахвальство я проигнорировал, сосредоточившись на новой цели. К сожалению, временно переправить на Осколок солдат было нельзя - хотя ограничения миссии на них не работали, непонятно, смогу ли я вернуть их на новом месте. На текущий момент даже в точке высадки связь работала далеко не так стабильно, как в первые часы. Так что пришлось экстренно переправить на эту сторону часть грузов. Часть взяли с собой, часть уложили в схрон, на случай, если придется вернуться. Правда, пришлось пожертвовать одной из БЕЗДОННЫХ СУМОК (F)…
        Двигаться было решено тремя группами. Одну возглавил я, одну - Дива, и последнюю - Дмитрий. Солдаты вернулись в сумки, а вот игрокам предстояло двигаться пешком. Со всеми сопутствующими рисками - например, засветиться, оставить следы и поставить под удар, в том числе, и новое убежище. Однако какие у нас ещё варианты?
        - Выдвигаемся.
        Хотя я и загреб в свой отряд «своих», большая часть оставшихся игроков принадлежали к фракции Геры. Впрочем, моей репутации хватало, чтобы избежать неповиновения, а с разведкой все было в порядке. Не я один пришел к идее комбинации навыков, и у «элитной группы» набор тоже весьма и весьма впечатлял…
        Нежити нам встречалось немало, но большей частью низшей. Стражи разрушенных поместий не могли от них удаляться, а патрули мы успешно избегали при помощи воздушной разведки. Ну а если не получалось, то попросту уничтожали, максимально устраняя следы преступления. Иначе говоря, кости мы забирали с собой. Правда, численность и графики патрулей тоже могут где-то фиксироваться, но… с этим ничего поделать было уже нельзя.

* * *
        На этот раз мы засекли достаточно крупную группу нежити заранее, и я принял решение устроить засаду. КОСТЯНОЙ РЫЦАРЬ двигался в центре построения обычных скелетов, периодически останавливаясь и выпуская поисковую волну. Именно этот факт не позволял просто укрыться в одном из зданий и пропустить патруль мимо. Не говоря уже о наличии следов на дороге и исчезновении части нежити на маршруте рыцаря. Так что проще его убить, чем рисковать…
        Я замер, пропуская мимо себя скелетов, однако шли они достаточно свободно, чтобы мне не пришлось делать лишних движений. Холодный Разум позволял не делать глупостей…
        АКТИВИРОВАТЬ РАСКОЛ!
        Удар копья в костяную сферу получился точным - невидимость позволила хорошо прицелиться, а поток маны разнес броню и прошел дальше…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 112 ОС! (221\460)
        Поток энергии был не такой уж сильный, но невидимость всё же слетела, оставив в толпе скелетов, однако отомстить за гибель лидера им не суждено. БЛИНК…
        Я переместился на второй этаж какого-то здания и повернулся, наблюдая за картиной побоища. Хотя большая часть нежити и глухая, шуметь сверх необходимого мы не собирались, и игроки набросились на врагов врукопашную. Мне даже не представилось шанса вмешаться, как всё уже было кончено… только спуститься, и забрать выпавшую с рыцаря карту - очередное «чувство жизни»(0\100). Не такой уж и бесполезный лут, если подумать…
        В остальном дорога прошла спокойно и к концу дня, мы достигли намеченной точки. Отряд Дивы был уже здесь, а Дмитрий подошел спустя ещё полчаса. И там, и там обошлось без потерь.
        Само поместье сюрпризов не вызвало - внутри нашлось несколько скелетов, однако их даже не стали уничтожать, просто лишив конечностей и оставив в виде страховки. Дом, в котором уже есть своя нежить, ведь не должен вызывать подозрений, верно?
        После этого осталось только экранировать выбранные помещения и приготовиться к ожиданию. Доступ к Серверу в этой точке отсутствовал, но проблемы нужно решать по очереди. Уверен, если проверю окрестности, то подыщу точку, где можно будет призвать гоблина. Пока же следующий ход был за крепостью. И нежитью…
        Интерлюдия № 2. Стратег
        Цинь Лун сидел у окна и размышлял над ситуацией. Телохранители за спиной давно уже стали привычными, и он практически не обращал на них внимания. Когда все стремились стать сильнее лично, он понимал, что сила одного - никогда не сравнится с силой тысяч. И хотя китаец оставался сильным бойцом, его специализацию правильнее было обозначить как «стратег».
        Вид с этой точки открывался весьма ограниченный, но это не мешало Цинь Луну наблюдать за ситуацией в целом. Дозорные на стенах, группы по интересам, новички, тренирующиеся под присмотром инструкторов из числа ветеранов. На этот раз организация была на куда более высоком уровне, однако на деле ситуация была… сложной.
        В крепости собрались только восемь из двенадцати членов Круга. Точнее одиннадцати, после гибели Маркуса, но считать места нет никакого смысла. Они не какие-нибудь масоны, предельная численность ограничена лишь здравым смыслом. К ним может присоединиться любой, на практике доказавший свою силу и полезность. Итальянец, в определенном смысле, стал слабым звеном - ни по силе, ни по статусу, ни по политическому влиянию он не выделялся. Впрочем, принадлежность к сообществу сама по себе порождала власть. И если игрок седьмого уровня не выглядел чем-то впечатляющим, то член Круга, руководитель Итальянского Отделения Гильдии и выходец из первой тысячи - это уже немалый статус.
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 12843\13000
        Из тринадцати тысяч игроков, отправившихся на миссию, в крепость прибыло лишь одиннадцать с половиной. Кто-то погиб, а значит их местоположение интереса не представляет, но что с остальными? «Маяк Инти» видели многие, однако расследование показало, что по нему могли уйти не больше двух сотен. В конце концов, предположить наличие радиосвязи было несложно, как и вычислить источники утечки. Сеанс связи слегка прояснил ситуацию с исчезновением сразу трех членов Круга, однако не дал ответа на вопрос, куда делась ещё тысяча?
        Цинь Лун сильно сомневался, что такое количество игроков могло выбрать случайную точку высадки. Да и международные СМИ уже не одну неделю вовсю обсуждали планы предстоящей кампании. Во многом фальшивые, переполненные оптимизмом, они содержали инструкции как раз на подобный случай. Да и боги предупредили новоиницированных, непосредственно перед заброской. И пусть кто-то из них проигнорировал намеки, среди пропавших должно оставаться немало ветеранов. Можно ли предположить, что маяков на самом деле больше двух? И кто-то из прочих жрецов так же ведет свою собственную тайную игру?
        - Товарищ Лун, я приготовила вам чай.
        - Спасибо.
        Цинь Лун взял чашку и сделал глоток - отравления он не боялся, среди прочих навыков имелось и «распознавание ядов». И, надо сказать, однажды это уже пригодилось. Чем выше ты заберешься, тем больше будет желающих от тебя избавиться. Да и просто несвежие продукты он теперь определял с первого взгляда…
        Итак, во время прошлого визита в мир гоблинов он сам, например, ещё не стал жрецом, получив должность и Меч Правосудия уже по результатам миссии. Без божественного оружия нельзя установить маяк, а значит у него есть алиби. Понятно, сам на себя он выйти и не рассчитывал, но союзники умеют думать и делать выводы.
        Примерно по таким же причинам вне подозрений и Александер - верховным жрецом Одина немец стал только по возвращению, причем со скрипом. Впрочем, победитель - всегда победитель, каким бы мизерным ни был отрыв. Дмитрий ту гонку проиграл и примкнул к жрице Геры. Тоже не самая плохая тактика…
        Сама Дива? Жезл Молний нашелся в сокровищнице гоблинов и, хотя позже вернулся к хозяйке, успел побывать в его руках. Ну а после она не отлучалась из крепости. К тому же было известно, что она использовала «маяк Инти».
        История первого жреца Инти общеизвестна - именно его меч Василий использовал для установки второго маяка, а, значит, он тоже отпадает. В целом план троицы «отступников» просчитывался без особого труда. Либо попытка прорваться на начальном этапе, либо она же - но в тот момент, когда нежить отвлечется на основные силы. Задумка неплохая, однако слишком уж очевидная - никто не будет подыгрывать конкурентам…
        ЧТО ТАМ ДАЛЬШЕ? МАЯК КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ И ВОВСЕ РАСПОЛОЖЕН В КРЕПОСТИ, ЧТО АВТОМАТИЧЕСКИ ВЫВОДИТ МИЧИГАНА ИЗ-ПОД ПОДОЗРЕНИЙ.
        Брахман, жрец павшего бога? В прошлый раз он погиб в самом начале и активировать маяк гарантированно не успел. Посох Духа многие успели увидеть, а некоторые - и в руках подержать.
        Вот так, простым методом исключения, остается только одна кандидатура: Зулу, жрец Великого Сета. Хотя большую часть времени сомалиец находился на виду, вполне мог поставить маяк ещё на первый день, до общего сбора. При этом его фракция достаточно разнородна, чтобы скрыть несколько сотен игроков.
        Конечно, само по себе это не является преступлением, однако информация о предателе среди богов делала ситуацию куда более настораживающей. Хотя формально все боги были заодно, между ними имелись коалиции, на которые приходилось ориентироваться и их последователям. Великий Сет находился в союзе с Шивой. Будь гибель последнего операцией богов по ликвидации предателя, они бы гарантированно сообщили своим жрецам о ситуации, а значит… ничего. Хотя египетский бог выглядит подозрительно, всё это дает не больше, чем почву для лишней осторожности.
        - Товарищ Лун?
        Цинь Лун, не оглядываясь, протянул пустую чашку назад и девушка тут же её подхватила. Подобное отдавало старыми временами, когда в их великой стране ещё не начали строить коммунизм, но не считалось чем-то предосудительным.
        Ветер донес до него отголоски спора и, слегка прислушавшись, он уловил подробности. Ничего интересного - один из игроков никак не мог определиться с отрядом, поскольку выбранная религия не совпадала с территориальными предпочтениями. Удивительно. Просто сидя здесь, он мог отслеживать общие тенденции. И искать пути получить преимущество перед конкурентами.
        Первая фракция состояла из последователей Гуань Юя. Будучи сильнейшим из богов, он оказался в оппозиции к остальным и потому рассчитывать Китай мог только на себя. Конечно, среди них попадались иностранцы, но на общем фоне они воспринимались большинством как «лаоваи».
        Второй фракцией была «проамериканская». В нее входили Мичиган, Лиза и, довеском, Рюу. США, Британия и их давний союзник - Япония. Однако союз не гарантировал единство. И Кель, и Инти желали одного и того же и будут действовать заодно лишь до поры до времени.
        Третьей фракцией стала «европейская». В нее входили Дива, Василий и Александер. В отсутствии двух первых, именно немец являлся безусловным лидером объединенных сил. Фракцией Геры формально руководил Леон - возможно не лучший воин, однако он входил в первую тысячу и мог похвастать воистину уникальной биографией. Представителей ереси в крепости не зафиксировано, а немногочисленные представители русского отряда выбирали отряды в зависимости от божественной принадлежности. Жаль, но среди его подчиненных не оказалось ни одного… по крайней мере из тех, что находились в крепости.
        Ну и четвертой фракцией стала «африканская», образованная союзом Сауда и Зулу. Оба они являлись последователями Великого Сета и сумели взять под контроль практически всех выходцев с черного континента и арабского востока.
        Представители Шивы, в теории, тоже должны были присоединиться к этому союзу, но по факту держались в стороне. Гибель бога тяжело подействовала на его последователей, однако Брахман и Сахель сумели взять ситуацию в свои руки, вновь объединив их желанием воскресить покровителя. На словах алтарь Великого Ы был им не нужен - передавать его некому, куда важнее закончить миссию и вернуться на Землю. На прошлом собрании Брахман извинился и вызвался остаться в тылу, чтобы охранять крепость. Минус полторы тысячи игроков. Весьма подозрительный шаг, с какой стороны ни посмотри.
        Последними были предатели - игроки, завербованные вражескими богами, на выявление которых уходила внушительная доля усилий. И, кажется, настала пора действовать…
        Интерлюдия № 3. Жертвоприношение
        Кто не рискует, тот не пьет шампанского. Так, кажется, говорят? Матрикс вообще не пил алкоголь, предпочитая вести здоровый образ жизни. Однако сидящие в его теле черви не давали никакой возможности саботировать приказы Великой Богини. Или, точнее, её посланников - сама она не тратила время на общение с рабами. Задание поставлено, сроки обозначены и если они не справятся, то паразиты сожрут их изнутри. Как это выглядит, им показали на примере одного из «товарищей», и его смерть будет сниться в кошмарах ещё очень долго…
        Матрикс никогда не считал себя трусом, но не был и героем, готовым умереть ради каких-то высших целей. Конечно, захват Земли инопланетными монстрами его не устраивал, но пусть эту проблему решают специально обученные люди. Армия, флот и авиация. В конце концов, именно для этого он и платил налоги почти половину своей жизни. Ядерное оружие в любом случае сильнее магии, верно? Правда, перспективы жить на радиоактивных руинах его не устраивали. Он ведь не таракан, да?
        Однако человеческих миров - огромное множество и, если он выполнит задание, ему обещали не только свободу, но и право поселиться в более спокойном месте. Мире, который охраняют могучие боги и где он и его дети смогут жить спокойно. Детей он, правда, пока не завел, однако статус игроков - весьма велик и сравним с высшей знатью. Возможно, ему даже повезет войти в одну из королевских семей? По крайней мере верить в эти сказки куда приятнее, чем представлять себя вечным рабом мерзких насекомых. Или, что ещё хуже, их пищей и инкубатором. Его ведь не обманут, нет?
        - Не обманут… - утешающе прошептало что-то в голове. Или ему показалось? Скорее всего, тот из червей, что свил себе гнездо в мозгу. Ему можно верить. Кому ещё верить, как не своим тараканам?
        - Хватит уже стоять как истукан, кончай его!
        ИГРОК. УРОВЕНЬ 1
        - Заткнись, Эйни. - огрызнулся «сектант». - Прими эту жертву во имя твое, ТЫСЯЧЕНОГАЯ ГИЗ!
        Безымянный игрок из числа новичков - таких вряд ли хватятся - замычал, пытаясь вывернуться, но как-то без особой надежды. Дергаться надо было раньше. Матрикс взмахнул кинжалом, рассекая вены и позволяя крови стечь на камни алтаря. На то, чтобы собрать все по правилам, пришлось потратить несколько часов, даже притом, что камней тут хватало…
        - Добей, добей, добей…
        - Умри! - Матрикс опустил кинжал, вонзая клинок в грудь жертвы, и…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 8 ОС!
        - Нравится, нравится, нравится…
        Куча камней подернулась пленкой и засветилась, становясь единым системным объектом. С первого раза, да? У них получилось! Конечно, изначально предполагалось, что в районе маяка защита мира будет слабее, но ожидалось, что потребуется больше жертв. Поэтому они и подготовили сразу три…
        ПРОЕКЦИЯ АЛТАРЯ (ТЫСЯЧЕНОГАЯ ГИЗ)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        ПРИНЕСИТЕ ДЕСЯТЬ ЖЕРТВ, ЧТОБЫ ОТКРЫТЬ ДОРОГУ СЛУГАМ ВАШЕЙ ПОКРОВИТЕЛЬНИЦЫ!
        НАГРАДА: СВОБОДА, ВЫ СМОЖЕТЕ ПОКИНУТЬ МИР ГОБЛИНОВ.
        ЖЕРТВ: 0\10
        - Ну ты и измазался. Надеюсь, он не болел ничем заразным?
        - Помогите убрать труп! - приказал Матрикс, машинально вытирая руки платком. Впрочем, британские ученые доказали, что игроки не болеют. Иначе большей угрозой нашей планете были бы вирусы и бактерии, а не вполне убиваемые чудовища. - Никто не возражает, если я продолжу?
        - Я возражаю. Тут всем нужен опыт, так что чур я - следующая.
        - Ты уверена, что хочешь этого, Эйни? Готова убить человека?
        - Легко!
        - Вообще-то и мне тоже не помешает опыт… - вмешался «Белый Орел». Судя по нику - индеец, судя по внешности - алкоголик. С кем ему приходится работать?
        - Кто не успел - тот опоздал. Тащите следующую. Девушку!
        - Может это, напоследок оставим? - предложил Грем. - В плане, сначала мужика прирежем? Ну или хоть последнее слово дадим?
        - Что, думаешь, она попросит, чтобы вы её тут разложили? И не надо смотреть, я видела, как вы на нее пялитесь! Все мужики - сволочи, а вы - так вообще охренели.
        - Угу, значит похитить её и принести в жертву богине пауков - норм, а трахнуть перед этим - нельзя? - вмешался четвертый «культист». - Я правильно понимаю твою логику?
        - Ты вообще иди нахуй, Спайк. Это совершенно разные вещи, совершенно разные!
        - Давайте уже заканчивать этот балаган. - поморщился Матрикс. - Нам ещё где-то восемь жертв искать, причем времени в обрез. Сами знаете, что будет, если это место обнаружат.
        Потайная комната в подземелье идеально подходила для алтаря, однако не хуже она подходила для складов и технических помещений. День-два, и армия покинет крепость - причем, вполне возможно, им придется присоединиться к походу. Идти и сражаться с нежитью он желания не испытывал. Даже если в его голове засел червь или два, он ведь не стал от этого идиотом?
        - Ты абсолютно нормален…
        - Я третий, ясно?
        - Эй, а почему это ты третий?
        - Прими эту жертву во имя твое, ТЫСЯЧЕНОГАЯ ГИЗ!
        Кинжалом Эйни действовала небрежно и крайне неаккуратно, вновь залив все вокруг кровью, однако с работой вполне справилась.
        - О да, я кончила. - выгнулась она. Безумная сука. - Фух, кайф. Можно я и следующего убью? Мне осталось-то совсем немного до уровня?
        - Нет, нельзя. Ты сама сказала - очередь.
        - Ты вообще заткнись, Мат, не твоя очередь. Мне надо определиться, с кем вести переговоры? Давайте вы, парни, сыграете в камень-ножницы-бумага?
        - И что дальше?
        - Победитель уступит мне свою очередь и я позволю ему себя тр…
        В этот момент в дверь постучали. Вежливо, но от этого стука каждого из «сектантов» пробрало до костей…
        - Ну и все, не повезло вам, девственникам. - мрачно сообщила Эйни. - Писец нам всем. Может, хоть свидетеля дорежем?
        - Думаешь, это нам поможет? - уточнил Матрикс. - Мне кажется, что трупы и алтарь будут не менее подозрительными.
        - Похоже, только у меня тут есть яйца? Во славу твою, Великая Гиз!
        Последнюю из жертв уже успели подтащить к алтарю, и мужчина не успел среагировать, прежде чем девица перерезала ему горло. Грубо, но крови хватило окропить не только алтарь, но и всех вокруг. Ну и кто теперь пойдет открывать двери? В таком-то виде? Алтарь стал сиять ярче…
        ПРОЕКЦИЯ АЛТАРЯ (ТЫСЯЧЕНОГАЯ ГИЗ)
        ЖЕРТВ: 2\10
        ДОСТУПНО МИНИМАЛЬНОЕ НАСЫЩЕНИЕ! ПОПЫТАТЬСЯ ОТПРАВИТЬ СИГНАЛ?
        - Слушайте, мы ведь все равно все тут покойники, верно? Так почему бы вам не сдохнуть и не дать мне шанс выжить?
        - Иди ***, сука! - закричал Грем, пытаясь сбросить с себя запрыгнувшую ему на спину сектантку. - Отцепись от меня!
        - Во славу твою, Великая Гиз!
        ПРОЕКЦИЯ АЛТАРЯ (ТЫСЯЧЕНОГАЯ ГИЗ)
        ЖЕРТВ: 3\10
        И вновь Эйз не стала соблюдать рекомендуемые требования и просто перехватила горло Матриксу, повалившись с ним на алтарь. Орел и Спайк отскочили подальше, не желая становиться новыми жертвами. Куда все идет, было уже понятно…
        - Нужно больше жертв, убей её!
        Дверь взорвалась, заставив всех пошатнуться, однако несколько десятков секунд у них оставался. Майкл шагнул и, достав меч, ударил, пробив её насквозь.
        - Ты… - Эйни казалась скорее удивленной, чем напуганной. - Похоже, у тебя тоже есть яйца, да?
        - Во славу твою, Великая Гиз!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 16 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 3Й УРОВЕНЬ!
        ЖЕРТВ: 4\10
        ПОПЫТАТЬСЯ ОТПРАВИТЬ СИГНАЛ?
        ДА\НЕТ
        Хотя Матрикс не видел врагов, он осознавал, что те уже здесь - просто за ними пришли те, кто неизмеримо сильнее и счет идет на секунды…
        ВНИМАНИЕ! СИГНАЛ ОТПРАВЛЕН!
        Алтарь засветился и… портал, из которого на помощь должны были хлынуть орды пауков, так и не появился. Ничего не произошло!
        ВНИМАНИЕ! СИГНАЛ ЗАБЛОКИРОВАН!
        ВНИМАНИЕ! ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО!
        ПРИНЕСИТЕ ДЕСЯТЬ ЖЕРТВ, ЧТОБЫ ОТКРЫТЬ ДОРОГУ СЛУГАМ ВАШЕЙ ПОКРОВИТЕЛЬНИЦЫ!
        НАГРАДА: СВОБОДА, ВЫ СМОЖЕТЕ ПОКИНУТЬ МИР ГОБЛИНОВ.
        Двое его союзников уже упали, скрученные появившимися из невидимости игроками. Судя по боевым формам, за ними пришли лидеры. Жаль, что они не сумели тут все заминировать. Хотя нет, какой смысл их убивать, если им все равно конец?
        - Ты не должен попасть к ним живым…
        - Во славу твою, Великая Гиз!
        Перехватив меч, он вонзил его себе в грудь. Его союзники позволили взять себя в плен, а значит их также ждет смерть - только куда более долгая и мучительная. Идиоты…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 24 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 16 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 8 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ МЕРТВЫ!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВАША ДУША ВОЗВРАЩАЕТСЯ К АЛТАРЮ ТЫСЯЧЕНОГОЙ ГИЗ!

* * *
        - Пожалуйста, я правда ничего больше не знаю. Ну пожалуйста, не надо…
        - Хватит, Зулу. - сказал Цинь Лун. - Мы сюда не развлекаться пришли…
        Пытки - не самое надежное средство добиться правды, однако если к ним прилагается умение чувствовать ложь, то узнать правду - дело техники. Тем более, если подозреваемые и без того готовы говорить, говорить и говорить. Те, кто готовы предать человечество ради выживания, редко отличались высокими моральными качествами. Какими бы причинами себя не оправдывали.
        - Аааа!
        - Ну и зачем ты отрезал ему палец?
        - Не люблю предателей. - улыбнулся африканец, отбросив кусачки. - Теперь он не сможет взять в руки меч и воткнуть его кому-нибудь в спину. Хотя проще было его казнить.
        - Мы обещали ему жизнь, помнишь? Не стоит портить репутацию. Думаю, от голода и жажды он и без того умрет достаточно быстро…
        - Вы, китайцы, знаете толк в пытках.
        Обнаружение проекции алтаря
        Тысяченогой Гиз заставило с куда большим вниманием отнестись к поиску предателей. И допросу тех, кто попал в плен. Город большой и, на первый взгляд, помешать ритуалу было невозможно, однако по факту все не так плохо. Провести ритуал нужно по всем правилам и в отсутствии связи с Сервером ничего просто не получится. Крепость не подходила - возможно Кель не самый сильный из богов, но заблокировать сигнал на подконтрольной территории вполне способен. Даже если бы «сектанты» умудрились принести максимальное количество жертв…
        В большинстве иных мест он не завершится ничем. И, даже если им повезет и предатели сумеют создать очередную проекцию, где найти десяток разумных жертв? Разве что начать приносить в жертву друг друга, но у рабов нет повода к подобному самопожертвованию. Верность обеспечивалась преимущественно угрозами мучительной смерти и обещаниями щедрой награды. Однако если в первое людям верилось отлично, то на все остальное никто всерьез не рассчитывал. Так, иллюзия, позволяющая не сойти с ума в ожидании неизбежной смерти…
        Проверка тысяч игроков требовала времени и комплексного подхода. Опрос, сверка по спискам, сканирующие навыки. Проверка была перекрестной, на случай, если среди проверяющих окажутся предатели - в дырявую сеть трудно поймать рыбу.
        Тем не менее «рыба» потихоньку ловилась - удалось вычислить троих: пару последователей Предка Морозных Обезьян и одного - Предка Золотых Обезьян. Ничего особенного предатели не знали, их задачей были диверсии: сыпануть яд в общий котел, устроить взрыв в арсенале. Причем они клялись, что ничего подобного делать не собирались. И крепость выбрали в расчете пересидеть в безопасности до завершения миссии.
        К сожалению, все пойманные были низовым звеном - не знали друг друга и должны были действовать в одиночку. Их разоблачение и призыв сдаваться, позволили выловить ещё двоих - те попытались сбежать той же ночью, спустившись по стене. Взять их живыми не удалось, так что трудно сказать, какому из богов они служили. И не похоже, чтобы из пленных можно выбить ещё какую-то полезную информацию. Поиски продолжились, однако результатов больше не принесли…
        Интерлюдия № 4. Наступление
        На пятый день многотысячная армия покинула крепость. И всю эту орду нужно было не только организовать и направить, но и снабжать едой, водой и обеспечивать прочие потребности. К счастью, о предстоящей миссии было известно заранее, так что приготовления велись давно - при помощи сумок контрабандиста и локальных миссий, игроки могли по ее выполнению прихватить с собой груз. В первую очередь их снабжали оружием и военным снаряжением, но и остальные вопросы стороной не обходили. Многое, конечно, потеряно вместе с погибшими, однако когда речь идет о, без преувеличения, судьбах человечества, несколько миллионов не имеют особого значения. Ну а перекинуть то, что попало в Личную Комнату, можно в любую сторону, даже без пространственных артефактов. Не говоря уже о Сумках Работорговца, позволяющих перебрасывать грузы напрямую, причем практически в промышленных масштабах…
        Дополнительным бонусом стало продовольствие, захваченное в крепости гоблинов. Воду найти по месту вполне возможно - таблетки для обеззараживания входили в обязательный комплект. Даже если враги отравят все источники, то резервуары на крышах можно очистить и собирать дождевую воду. Всего этого хватит, чтобы армия сохраняла боеспособность длительное время - пусть не все тысячу дней, формально отпущенных на миссию, но многие месяцы. Даже при условии отсутствия потерь…
        Базу и оставленные припасы остался защищать внушительный отряд - как на случай появления гоблинов, так и на случай провала основного плана. Не слишком сложного, к слову, однако ничего сложнее они просто не потянут. И времени на дополнительные тренировки нет - случай с предателями показал это весьма недвусмысленно…
        - Подрывайте! - приказал Цинь Лун, поднеся ко рту рацию. Именно ему делегировали право «перерезать красную ленточку».
        Взрывчатки не пожалели и закрытые десятки лет ворота разлетелись на куски, открывая прямую дорогу в Четвертый Круг. Все лучше, чем двигаться в обход, на что ушло бы две недели. Или возиться с веревками и подъемниками, что может и быстрее, но сложно, ненадежно и делает невозможным отступление…
        - Приготовиться! - скомандовал китаец. - Всем отрядам рассредоточиться!
        Хотя фракции и оставались конкурентами, но необходимость единого руководства сомнению не подвергалось. И ответственность за все неизбежные ошибки союзники мудро переложили на того, кто и сам этого желал. Тем не менее, сейчас это играло китайцу на руку…
        Потянулось ожидание. Предполагалось, что нежить не может не отреагировать на случившееся и на этот раз они оказались правы. Не прошло и часа, как над позициями появился КОСТЯНОЙ ДРАКОН (С) - чудовищная тварь, сама по себе сравнимая по силе с армией. Особенно если у армии нет средств противовоздушной обороны. Непонятно, на что вообще рассчитывали гоблины с их баллистами. На магию?
        - Внимание всем! Ждем, не стрелять без приказа!
        Среди игроков было много новичков, да и среди ветеранов военных был явный дефицит, однако серьезное оружие распределяли среди профессионалов. Тем не менее, кто-то все же ослушался приказа и начал стрелять. Впрочем, недолго, командир вправил ему мозги…
        Даже сидя в укрытии, он видел, что монстр навернул несколько кругов, оценивая количество противников, а затем начал медленно снижаться. Все так же, кругами…
        - Зафиксирована атака неизвестной магией!
        - Огонь!
        В ту же секунду город буквально взорвался выстрелами, а в небо устремились десятки ракет. Большинство современных РПК реагируют на разного рода излучение, так что не очень подходят для боя с условно-живым противником, но и костяной дракон - не сверхзвуковой истребитель. Для него подобрали оружие попроще. Тварь накрыло взрывами, вниз полетели кости, однако он сумел удержаться в небе и даже попытался удрать - без особого успеха. После очередного взрыва у него оторвало левое крыло, и дракон свалился в неуправляемый штопор…
        - Цель подбита!
        - Гибель не подтверждена, не расслабляться. Отряд А1 - контроль. Отряды А2, А3 и А4 - прикрытие. Что по потерям? Есть там кто рядом?
        - Наблюдаю позиции, накрытые… «дыханием». Похоже, там все мертвы, или… Нет, кажется, они встают. Только… что-то не так.
        - Они обратились в нежить? - легко догадался Цинь Лун.
        - Похоже, что так, сэр.
        - Не лезьте в зону поражения. Окружите и зачистите тех, кто попытается выбраться наружу.
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 12679\13000
        Судя по счетчику, потери не превышали нескольких десятков игроков, и если в обмен получится забрать одну из сильнейших фигур противника, то грех жаловаться на такой размен…
        - Обнаружено место падения. Дракон живой, даже шевелится. Похоже, призывает подкрепления, к нему стягиваются скелеты. Их все больше, вылезают даже из-под земли. Нам ждать подкреплений?
        - Нет. Используйте тяжелое оружие.
        Возможно, за такого дракона дали бы много опыта, но слишком велик шанс понести потери. Далеко не факт, что противогаз защитит от «дыхания», а шансы добраться до сердца есть только у сильнейших игроков. Лезть туда сам Цинь Лун не собирался, а попытка отправить кого-то другого вызвала бы подозрения в желании избавиться от конкурентов.
        - Я помню, что ты командуешь, но ты уверен? - раздался голос Мечника. Удачная возможность, но нет…
        - Не стоит жадничать. У нас другие цели.
        Следующие несколько минут воцарилось ожидание, прерываемое только разрозненными докладами. Ничего интересного, ничего важного. Здание чуть содрогнулось от новых взрывов…
        - Цель уничтожена.

* * *
        Путь до следующей стены занял неделю. Армия двигалась широким фронтом и раздражающе медленно, в основном - из осторожности. Нежить уже показала наличие у них магии массового поражения, и требовалось минимизировать риски. Компактный лагерь стал бы легкой целью для ночного налета драконов. Костюмов химзащиты и противогазов в запасах нашлось не много, да и их ещё нужно успеть надеть перед столкновением…
        Возникли проблемы и с разведкой - теперь в небе то и дело появлялись КОСТЯНЫЕ ПТИЦЫ (F-).Достаточно слабая нежить, подготовленного игрока некроптички могли прикончить разве что стаей, однако постоянно сбивали дронов. Пользуясь слепотой противника, нежить совершала тревожащие атаки малыми силами, но все это было… несерьезно.
        - Подрывайте! - вновь приказал Цинь Лун.
        В этот раз трогать ворота они не стали, предпочтя нацелиться на кусок стены - не так эффективно, однако нежить ждала в другом месте, и это дало возможность перегруппироваться до того, как враги вновь пошли в атаку. На игровом сленге это называется «раш». Немертвые перли прямо в лоб, игнорируя град пуль, взрывы и снайперов. Ширина пролома и оставшиеся камни ещё больше упрощали ситуацию, и количество костей, громоздящихся перед позициями, стремительно росло…
        - Они здесь, нам нужна помощь!
        Цинь Лун проигнорировал крики - вопросами тактики займутся другие, - на нем было общее руководство. Вот и пошли первые потери. Местами нежити удалось прорваться, с тыла ударили отряды костяных химер, с неба падали «костяные птицы», однако пока всё в пределах ожиданий.
        - Смотрите! Он поднимается!
        Китаец прищурился, активируя навык, и поле боя приблизилось. Из мертвых монстров на глазах зарождалось нечто чудовищное - кости двигались, сплавляясь в нечто титаническое и…
        КОСТЯНОЙ УЖАС, ТИП «ТИТАН». РАНГ D. УРОВЕНЬ 1
        Ростом эти «зверюшки» превышали пять метров, что делало их достаточно опасными даже для зданий. Однако…
        - Снайперы! - рявкнул Цинь Лун. - Уничтожьте сферы!
        Приказ слегка запоздал - на этот раз у новорожденной нежити уязвимые точки зарастали прямо на глазах. И если первые пули просто пропадали где-то внутри, и одна из химер даже развалилась, то последующие уже просто рикошетили…
        - Не получается! Слишком много брони!
        - Минометы!
        Позиции были пристреляны, так что взрывы быстро разметали чудовищ. На которых, похоже, в этот раз и делалась ставка. Не зря же среди нападавших не было представителей «командного состава» - лишь самый минимум, для координации костяков. Спустя пять минут поток скелетов внезапно иссяк и битва сошла на нет. Победа. Тем не менее, все было не так радужно - потери среди людей исчислялись сотнями, а сколько будет раненых?
        В этом месте армия задержалась ещё на три дня, собирая кости и ухаживая за ранеными. Часть пришлось отправить обратно в крепость, но таких было относительно немного. Стаи химер крутились вокруг, оттягивая внимание, нежить продолжала подниматься, однако новой масштабной атаки так и не последовало. Проверка костей на наличие системных предметов - хотя костяные клинки были у всех скелетов, далеко не все они становились «Мечами Воина Ы» или чем-то подобным. Большинство такого рода «природных артефактов» просто теряли свои свойства. Оставшиеся бесполезными кости собрали в три Бездонных Сумки (F) - несмотря на название, предел по объему у них все же оказался, - а затем подорвали. После этого останки монстров навсегда останутся в подпространстве, откуда достать их будет, по меньшей мере, проблематично.
        Спустя две недели с начала экспедиции, армия вошла в третий круг. Для отряда Геры наступило, наконец, время действовать…
        Глава 4. Ожидание
        Поместье представляло собой обнесенных каменной оградой комплекс, включающий внушительный четырехэтажный дом, несколько вспомогательных зданий и даже небольшой клочок земли, заросший искореженными некро-фоном деревьями. Подобные места встречались нечасто, чем ближе к центру города, тем дороже земля, а значит и здания выше и плотнее. Обычно древним городам присуща хаотичная застройка: кривые и узкие улицы, стоящие как попало дома, однако древняя столица гоблинов, если и не строилась по генеральному плану изначально, то, как минимум, позже под него перестраивалась. И не так уж много можно было найти мест, вроде этого, где стройная схема улиц слегка нарушалась в угоду «частной собственности»…
        Казалось бы, глупо лезть в столь приметное место, но после гибели города минус стал плюсом - предполагалось, что хозяева достаточно сильны, чтобы защитить себя сами, и, в теории, система обороны практически игнорировала это место. В отличие от некоторых правительственных зданий, где нежить охраняла «стратегическую точку» и, в случае уничтожения старых стражей вполне могли заявиться новые - а то и усиленный отряд для устранения нарушителей.
        На стенах можно было видеть герб хозяев, изображающий уродливое черное дерево. И, судя по четырем повешенным на его ветвях, добротой основатели этого славного рода не отличались. В отличие от внешних кругов города или зданий, оказавшихся на традиционных путях священных походов, поместье оказалось почти не разграблено. Впрочем, время в этом плане тоже достаточно безжалостно, так что от былой роскоши мало что осталось. Самой значимой находкой стала библиотека с сотнями книг - в основном прикладного, исторического, религиозного или развлекательного характера, но я не сомневался, что там можно найти что-то полезное. Особенно когда увидел несколько книг, написанных на системном языке…
        - Эта библиотека принадлежит Храму Геры. - сходу заявила Дива, войдя в сопровождении свиты. Ну да, конечно…
        - Я бы сказал «эта библиотека принадлежит человечеству». И мне, как его представителю, явно положена доля. Ты так не думаешь?
        - Тогда уж Гильдии. Двадцать… пять процентов тебя устроят?
        Довольно щедро, с учетом перевеса в силах, однако на фоне нашей главной цели эта находка - лишь приятная мелочь, не больше. И попытка прощупать мои позиции. Значит, можно поторговаться.
        - Обидно слышать, как низко ты меня ценишь. Не забывай, я не вассал, а полноправный союзник. Снимем копии, а оригиналы поделим пятьдесят на пятьдесят.
        - Принято. Я выделю людей на это дело. Все пересчитаем, опишем и сфотографируем, потом поделим пополам и…
        - Не думаю, что это хорошая идея. Будет куда безопаснее использовать для хранения Осколок. Даже если наша экспедиция провалится, знания не будут потеряны…
        - Хорошо. Тогда как закончим с остальным, я выделю людей.
        - Я тоже подыщу кого-нибудь на эту работу. - не остался я в долгу. - И сам проконтролирую - думается мне, ближайшие недели нам будет скучно. Кстати, все хотел спросить, не знаешь, где Грык? Я думал, огр отправится с тобой?
        - Вы встречались?
        - Нет, мы просто знакомы. Я уничтожил его ошейник на Внешнем Поле Боя, а недавно мы пересеклись в домене Геры.
        - Понятно. Грык слишком большой и заметный, чтобы таскать его с собой. Если потребуется, я призову его через карту…
        - Карта раба?
        - Призыва.
        - Для этого требуется связь с Сервером, верно?
        - Не в этот раз. Моя карта достаточно сильна, чтобы пробиться сквозь защиту этого мира. Не говоря уже о том, что я могу поставить настоящий маяк.
        - Значит, у тебя есть путь эвакуации?
        - Возможно. - жрица ушла от прямого ответа. - Не у одного тебя припрятаны козыри.
        Похоже, с огром мне не поговорить - пусть мне и хотелось продолжить знакомство, сейчас просить о призыве явно нет смысла. Возможно, подобный шанс ещё представится в будущем?

* * *
        Следующие дни ушли на обустройство новой базы. На этот раз мы не ограничились экранированием стен в одной комнате, старательно изолировав сразу несколько помещений. Плюсом такого подхода являлась возможность оставить несколько окон, выходящих во внутренний двор - поисковая волна распространялась практически по прямой и пройти через них не могла даже в теории. Да и на практике проверили - нужный навык был сразу у нескольких игроков отряда.
        Часть проходов завалили хламом, по кругу были установлены замаскированные камеры, ретрансляторы и оборудован пункт наблюдения. Вся эта техника требовала подзарядки и питания, так что в подвале смонтировали небольшой и практически бесшумный генератор. На крыше, по местной традиции, нашелся каменный резервуар с дождевой водой - вполне пригодной к питью, после обеззараживания. Не говоря уже о солидных запасах, протащенных благодаря сумкам, так что об этом моменте можно было не беспокоиться.
        Ну а затем… Потянулось ожидание - я бы сказал «томительное», но библиотека, наблюдение за соседями и тренировки в магии не давали скучать. У других ситуация была не столь веселой. Язык гоблинов знали далеко не все, соваться за пределы здания нельзя, а теснота не способствовала хорошему настроению. Слегка осложняло ситуацию то, что большая часть игроков были женщинами, а военные в основном спали сладким сном внутри сумок. Посменно, все же основная часть обязанностей по дежурствам лежала на плечах профессионалов. Логичнее было вообще отправить спать игроков, но, похоже, паранойя становилась нашей профессиональной болезнью и добровольно на подобное мало кто согласился. Ну а наводить дисциплину среди десятков девушек - весьма сомнительное удовольствие.
        Какую-то иллюзию приватности давали разве что палатки. Даже мой отряд, занявший пару комнат, все равно предпочел их поставить - сделаны они были с применением экранирующего материала. К слову, если в первую ночь «ничего не было», то на вторую Татра пришла вновь - на этот раз «в твердом уме и трезвой памяти»…
        - Ты же знаешь, что Рюу к тебе неравнодушен?
        Не самая лучшая тема для разговора с девушкой, однако, хотелось прощупать ряд моментов. Например - границы её терпения.
        - Не помню никого с таким именем.
        - Речной Змей. Тот японец, что вытащил тебя из поезда.
        - Он далеко и даже если ещё жив, нас ничего не связывает. Так же, как и тебя с Евой, если я правильно понимаю вашу «сцену расставания»…
        В Токио в составе «спасательной экспедиции» Татра не отправилась, оставшись в Москве, так что развития знакомство не получило. Ну а потом она умерла, оставшись не в курсе новостей…
        - Парень силен. Он стал членом Круга и главой японского отделения гильдии.
        Иными словами - достаточно силен, чтобы предоставить защиту. К тому же у него не было бога-покровителя, а значит, в теории, я мог привлечь его на сторону ереси. Правда, подкладывать для этого девушку было не лучшей идеей. Как, впрочем, и самому с ней спать…
        - В таком случае он уже давно нашел себе симпатичную азиатку. Или даже парочку.
        - В последний раз, когда я его видел, он о тебе спрашивал…
        - Какая разница? Он, конечно, милый, но не имеет смысла заглядывать так далеко. Возможно, нам представится случай познакомиться позже. Я благодарна ему за спасение, но не больше…
        - Юки - его сестра.
        - Ну и что? Я никогда не была наивной принцессой, которая будет годами ждать прекрасного принца у окошка. Даже если мы встретимся позже, если он ждет от меня верности, то может сразу идти лесом… бамбуковой рощей. И если ты продолжишь в таком духе, то…
        Вокруг еле заметно похолодало - иметь дело с магом льда в постели могло быть достаточно опасно.
        - Ого? - хмыкнул я. - Похоже, ты действительно пришла в себя.
        И разозлилась. Кажется, ещё немного и придется вернуться к варианту с гоблиншей? В подобной ситуации не существовало идеального решения - даже если девушке нужна была больше поддержка, чем секс, отказ неминуемо породит обиды, неловкость и прочие проблемы в том же духе.
        - Я тебе совсем не нравлюсь? - голос девушки слегка дрогнул. И попытка объяснить причины всё лишь усугубит…
        - К черту, иди сюда! - я взял её за почти ледяную руку и потянул к себе. Брр, холодно…

* * *
        Вообще, помимо группы спецназа, здесь присутствовали ещё несколько знакомых игроков. Кого-то я знал по прошлым миссиям, на большинство других видел досье, а Стрекоза и вовсе принадлежала к «русскому отряду». Здесь девушка находилась по прямому божественному заданию и потому большую часть времени проводила с новыми союзниками. Можно было бы назвать это предательством, но я рассматривал её в качестве «двойного агента» или «посла доброй воли». На текущий момент её верность принадлежала скорее мне, чем Диве. Так же как и Спартак находился в крепости и служил источником информации лично для меня. Другое дело, как там сложится дальше…
        Даже Татра всё ещё оставалась последовательницей Геры - и, вполне возможно, липла ко мне не только из желания получить защиту. Однако даже если так, ближайшее время бояться нечего. Ну и плюс присутствовали члены моего системного отряда: Юки и Темный Сталь. Помимо лидера, остальные не имели возможности выбора точки высадки - их портал активировался только после моего решения. И, согласно договоренностям, вошли в него они уже под конец отпущенного времени. Интересно, что будет с членами отряда, если командир решит остаться в личной комнате до истечения таймера? Им будет позволено совершить переход ближе к концу срока? Или вся команда погибнет? В конце концов, случаев, когда кто-то ушел бы на миссию, не вошел в портал Призыва и вернулся - не зафиксировано. В истории Земли, по крайней мере…
        - Легион, давно интересовал один вопрос. Что будет с теми, кто примет миссию, но останется в личной комнате?
        - Не знаю, кар. - отозвался ворон. - Или не помню?
        На мгновение птица прикрыла глаза, и мне показалось, что иного ответа уже не будет…
        - Полагаю, ничего хорошего.
        - Смерть?
        - Если верить легендам, то не обязательно. Система редко убивает напрямую, и если ты достаточно силен или везуч - сможешь выжить. Возможность есть всегда, или почти всегда. В какой-то степени, это можно назвать «справедливостью».
        - Справедливостью? Ты хочешь сказать, что все происходящее с нашим миром «справедливо»?
        - В определенной степени. Правила связывают, не давая заходить за определенные пределы. Во вселенной полно существ, которым ничего не стоит уничтожить ваш мир, однако где они? Вы боретесь, и у вас всё ещё остается шанс на победу. Случайно ли ваше появление в мире гоблинов? Почему здесь нет других?
        - Случайность?
        Я достал кристалл, покрутив в пальцах, но ворон проигнорировал наличие стекляшки.
        - Возможно, но это не отменяет существования Правил. Того, что поддерживает баланс, не дает сильным вырезать всех и оставляет надежду для слабых. Даже если ваш мир падет, кому-то наверняка удастся выжить. Возможно даже сбежать и обустроиться где-то ещё? Люди - достаточно распространенная раса и, в отличие от н… гоблинов, их не слишком сильно притесняют в мирах Системы…
        - Давно ты не показывался, Эль. Ведь это ты, верно?
        Риторический вопрос, старый гоблин не слишком-то стремился маскироваться. Даже когда я разжал ладонь, он лишь мазнул по кристаллу равнодушным взглядом.
        - Верно. Ворон спит, и нам подвернулась возможность поговорить. И трудно сказать, представится ли такая вновь, я становлюсь все слабее и слабее.
        - Тогда, наверное, ты хочешь поговорить о чем-то важном?
        - Помнишь, некогда мы заключили союз? У меня будет к тебе просьба…

* * *
        Одним из немногих источников развлечения являлась радиосвязь - наличие в крепости сторонников Геры позволяло нам быть в курсе ситуации и действий союзников. И, само собой, надеяться, что источники утечки надолго останутся в тайне, было бы наивно. Стоило нам обустроиться на новом, как Леон заявил о том, что с нами желают поговорить прочие лидеры…
        - Ты рассказал им о наличии связи? - возмутилась Дива.
        - Я все отрицал, госпожа. Однако, уверен, они обо всем даже не догадываются - просто знают. Положение нашей фракции здесь достаточно слабое, было бы разумно прояснить ситуацию…
        - Что скажете?
        Дмитрий пожал плечами, устраняясь, а я кивнул - ответ был более чем очевиден. Леон прав, молчание не имеет смысла. Этим мы лишь настроим остальных против себя.
        - Хорошо, можешь во всем признаться. - кивнула Дива. - Когда ты сможешь устроить сеанс связи? Пяти минут хватит?
        - Госпожа, они не стоят у меня за спиной. Мне потребуется как минимум час.
        - У тебя есть два.

* * *
        - Приветствую. Может, поделитесь своими планами? - раздался голос Мечника. - Мы ведь все еще союзники, верно?
        - Конечно. - отозвалась Дива. - Ты там один?
        - Нет, все остальные тоже здесь.
        - Александер, ты там?
        - Да. - раздался новый голос. - Не беспокойся, Эйприл. Я позабочусь о твоих людях, как мы и договаривались. С Леоном все будет хорошо. В обмен на этот сеанс связи ему даже будет позволено остаться в гарнизоне крепости!
        Вопреки ожиданиям, лицо Дивы осталось спокойным. Если не самого надежного из игроков поставили во главе фракции, то на это явно имелись какие-то причины. И попытка подставить его подобным образом… слишком слабая.
        - Леон, что скажешь?
        - Я лишь сделал то, что от меня ожидали. И никогда не собирался оставаться в крепости.
        - Правда? - хмыкнул Александер. - Ну а мне казалось…
        - Хватит! - вмешался Цинь Лун. - Мы собрались здесь не для того, чтобы впустую тратить время.
        - И, кажется, договорились, что говорить буду я?
        Простая перепалка, однако она четко мне показала, что, пусть Альянс все ещё существует, потихоньку назревают «неразрешимые противоречия». Печально…
        - Вернемся к сути. - вновь начал Мечник. - Почему вы не в крепости, как было оговорено?
        - Почему? - переспросила Дива. - Примерно по той же причине, по которой ты сам начал зачистку до назначенного срока. Каждый из нас использует те ресурсы и возможности, что ему доступны.
        - Один - один, признаю. Но давайте я угадаю ваш план. Собираетесь дождаться общего наступления, а затем прорваться к храму с иного направления?
        Мы переглянулись, Дива мотнула головой, и я кивнул, осознав, что честь отвечать выпадает знатоку. Даже удивительно, насколько информативны могут быть жесты…
        - Верно. - согласился я. - Примерно на это мы и рассчитываем.
        - Василий? Так и думал, что ты там. Зря ты выбрал сторону Геры, женщина - не самый постоянный союзник.
        - Посмотрим. - пожал я плечами. - Пока что у меня нет причин жаловаться.
        - Думаете, у вас получится это провернуть? - раздался очередной голос. - И мы будем послушно играть роль приманки?
        - Зулу слегка погорячился, но в целом он прав. - вмешался Сауд. - Наша армия находится в безопасности, под прикрытием стен. Мы можем сидеть тут вечность! В отличие от вас.
        Я покачал головой. Блеф, вечность - это слишком долго. И даже месяцы будут преувеличением. Нежить уже знает о прибытии новой партии игроков, и если не полезет к крепости сама, спокойно качаться на скелетах в окрестностях не получится. В Саре действуют последователи внешних богов, а фракционные противоречия будут лишь нарастать. Не говоря уже о тесноте и санитарии - крепость не была рассчитана на подобный гарнизон. При этом большинство игроков отнюдь не рвутся в бой, и чем больше им дать времени, тем сложнее будет потом заставить покинуть безопасное место. Гибель Земли - слишком далекая и абстрактная угроза, чтобы её осознать и поверить. Громкие слова, за которыми в большинстве случаев не стоит реального осознания предстоящей катастрофы. Если не нанести удар в ближайшее время, то собрать всех в единый кулак будет сложно, почти невозможно…
        - Мы тоже можем подождать. - отозвался я. - Столько, сколько потребуется. Вопрос в том, что рано или поздно всем нам придется действовать. Так не лучше ли работать сообща?
        - Скорее всего, вы просто погибнете. - тяжело вздохнул Мечник. - Идея хороша, но вы недооцениваете нежить. Дельтапланы погибли, даже до первого круга никто не добрался. И ведь там были лучшие из лучших, иных посылать было бесполезно. Вы знаете, что у нежити есть авиация?
        - Костяные драконы?
        - И они тоже, но речь о птицах. Мелкие, слабые, но многочисленные твари. Воздух полностью закрыт.
        - Спасибо за предупреждение.
        - Силой вам не пробиться. Невидимость тоже не сработает, у нежити есть артефакты с истинным светом. Мой товарищ держал связь до последнего. Весь первый круг ими прикрыт, там даже стены светятся…
        Печальная новость, но всерьез прорваться к храму подобным путем я и не рассчитывал. По большому счету, наш план строился на импровизации и готовности идти до конца, ради того, чтобы до цели добрался хотя бы кто-то. Так себе план, но… в составе армии шансы на успех ещё меньше.
        - Как он погиб?
        - Итан не погиб, по крайней мере сразу - он наткнулся на лича. Подозреваю, его взяли в плен. Последнее, что он успел сделать - уничтожить передатчик. Однако даже так я не могу дать гарантий, что открытые каналы не прослушивают…
        - Спасибо за информацию.
        - Я не хочу увидеть вас в рядах нежити. Где вы находитесь? Давайте договоримся о встрече, вместе мы сможем пройти. Пусть на это уйдут месяцы, у нежити нет божественной защиты, мы справимся…
        - Как мы будем делить алтарь? - хмыкнула Дива. - Бросим монетку? Извини, но это не сработает.
        Особенно если следовать моей привычке, где результат - лишь возможность осознать истинные желания. По прикидкам аналитиков, вероятность успеха велика. Вот только это гарантировало высокие потери и крах нашего союза. Кто-то неминуемо попытается пройти в храм первым, оттеснив остальных, кто-то другой не менее неминуемо попытается возмутиться, прольется кровь и…
        - Похоже, мне вас не переубедить, верно? Ну, я сделал всё, что мог…
        - И я ценю это, однако мы всё же попытаемся. - вмешался я. - И у нас тоже есть что рассказать - по моему маяку прошла одна из последовательниц Изура. Игрок по имени Ирис - я видел только боевую форму, даже уровень не назову, но она весьма и весьма сильна. Система обозначила её как архонта. При помощи одного из навыков снесла крышу одного из домов. Так же обладает сканирующими способностями и может уходить в невидимость. Большего сказать не могу…
        - Ты вступил с ней в схватку? - уточнил Мечник. - Она мертва?
        - Нет, я сам с трудом ушел. При ней была стая в три десятка особей - в основном высокоуровневые Адские Гончие (D), но было и два… теперь уже один Цербер (C)…
        - Значит, все же сумел нанести урон, да? Где нам её искать?
        Ответ на этот вопрос мог частично выдать и на точку нашего появления, но глупо останавливаться на половине пути.
        - Скорее всего - четвертый круг. Или один из соседних районов, точнее сказать не могу.
        - Где ты видел её в последний раз? - вмешался Цинь Лун.
        - Четвертый круг. И она двигалась в сторону внешних районов.
        - Хорошо. - принял ответ китаец. - Это важная информация. Рад, что ты решил ею поделиться и жаль, что вы не сделали этого сразу. В ответ мы не будем пытаться скрывать от вас происходящее на нашей стороне, но отныне вы действуете сами по себе.
        - Принято.

* * *
        Когда я говорил о том, что мародеры тут всё же появлялись, у меня были на это все основания - в одной из вспомогательных построек обнаружилось умертвие. Сам факт существования которого говорил о том, что гоблин умер недавно. Вполне возможно - во время последней их попытки добраться до алтаря.
        Вообще, трудно не заметить, что большая часть нежити являлась скелетами. И это притом, что обращение занимает в лучшем случае несколько дней. И вряд ли в прошлом было иначе. Так что, предположительно, у умертвий было два пути - либо рост уровней, усиление и последующая эволюция в Рыцаря Смерти, либо стагнация, поглощение разлитой в воздухе маны и, по итогам, становление Костяным Воином. Причем трудно сказать, является ли такой переход эволюцией или, напротив, деградацией. Избавляясь от «лишней плоти», они теряли часть веса и присущие живым способностям. Слух, например…
        - Рррр…
        УМЕРТВИЕ. УРОВЕНЬ 1
        Хотя прошло не так много времени, было видно, что эта особь идет по второму пути и, вместо того, чтобы обзавестись костяной броней и стать рыцарем, собирается сгнить. Причем, лишившись «средств передвижения», гнить она начала куда оперативнее…
        - Давай, добей его. Если ты хочешь выжить, тебе нужно становиться сильнее.
        - Может, оставим для маскировки?
        - Для этого хватит и скелетов, этот «парень» бесполезен. И воняет.
        Нашел его я, так что и право распоряжаться «консервой» тоже было за мной. Лишенный конечностей враг не представлял угрозы, так что, перехватив паучье копье (E+), - в данном случае с умертвием это позволяло получить на единицу опыта больше - Татра нанесла удар. Игроки быстро умирают или приспосабливаются, убивать девушка не боялась…
        - Что выпало? - спросил я, забирая свое оружие.
        - Пустышка.
        Как чаще всего и бывает, в общем-то - на таком ранге и уровне у нежити нет магических навыков, а знания, которые у них имелись при жизни, утеряны. Чему может научить мертвец? Как правильно махать когтями или перегрызть жертве горло?
        - Молодец. Теперь возьми эту сумку и упакуй туда труп.
        - Зачем?
        - Он воняет. Разве ты сама не чувствуешь? В другом месте я бы предложил вырыть могилу, но здесь это чревато. Не хватало, чтобы он вновь во что-то переродился.
        - Ты мне поможешь?
        Возиться с трупом ей явно хотелось куда меньше, но любишь кататься - не на моей шее, люби и саночки возить.
        - Нет. - отказался я, изучая реакцию. - Если думаешь, что так не справишься - можешь порубить его на куски.
        - Л… ладно. - кивнула девушка. - И куда его потом?
        - Пока останется в сумке, позже избавимся.
        Полагаю, отправлю тело на Осколок, пусть ученые развлекаются. Возможно, им там тоже скучно.

* * *
        Примерно через неделю после того, как мы заняли дом, вокруг стало «весело». Патрули нежити резко увеличились, превратившись в целые отряды, в числе которых можно было заметить Рыцарей и Костяных Ужасов. Костяные Птицы тоже перестали быть редкостью, однако сканирующими способностями не обладали, а потому главное было не нарываться. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        КОСТЯНАЯ ПТИЦА (99 %)
        СТАТУС: нежить.
        ТИП: серебро
        РАНГ СУЩЕСТВА: F-
        УРОВЕНЬ: 1.
        ОПАСНОСТЬ: незначительная
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 1
        Ловкость: 3
        Прочность: 2
        Выносливость: 4
        Мудрость: 5
        Восприятие: 3
        Инстинкт: 4
        ОСОБЕННОСТИ:
        - Нежить - данное существо уже мертво и поднято магией, со всеми вытекающими.
        - Регенерация - кости данного существа, при наличии материала, могут восстанавливаться.
        - Существо Системы - существо принадлежит к Системе.
        - Магический Полет - существо способно летать.
        - Магическое зрение - существо способно ориентироваться в пространстве с помощью магии, которая заменила ему традиционные органы чувств.
        - Обмен информацией - существо способно передавать полученные данные.
        Довольно слабые, они, тем не менее, обладали рядом магических способностей, самой главной из которых являлся полет - понятно, что сами по себе кости летать не могут. Дай им поиск жизни, и они стали бы опасными разведчиками, однако здесь ключевой навык отсутствовал. По крайней мере у большинства из них, далеко не факт, что вся стая - одинакова. По сути, все твари выглядели чуть-чуть разными и вряд ли при жизни были птицами - или хотя бы каким-то одним существом…
        Интеллекта тоже не наблюдается, лишь его животная замена - инстинкты. Пожалуй, можно считать их магическими регистраторами - обнаружив цель, они должны были вернуться и передать информацию об этом кому-то поумнее. Ещё один очевидный момент - мана, которой у птичек не так уж и много, однако не заметно, чтобы они падали или садились отдыхать. Похоже, в этом месте у них нет проблем с восполнением энергии?
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (222\460)
        Стрела перерубила шею, добавив к числу моих трофеев этот набор потемневших от времени костей. Слегка рискованно, однако птичка магическая - и в теории могла засечь сканирование. Пусть лучше неведомый хозяин знает об исчезновении одного из тысяч разведчиков где-то внутри третьего кольца, чем точное место пересечения.
        В идеале вообще не стоило её трогать, однако я достаточно далеко отошел от нашей базы. Формальная причина - необходимость найти точку, из которой возможен доступ к Осколку. Основные потоки нежити практически миновали, уйдя на сближение с армией, и в регионе было достаточно тихо, чтобы решиться на «прогулку». Всегда считал себя склонным к интровертности, однако две недели «самоизоляции» в четырех стенах вылились в изрядное раздражение.
        Армия уже подошла к третьему кольцу, а значит сидеть на базе и дальше не имеет особого смысла. И все лишнее нужно эвакуировать. Карта Дивы могла бы упростить процедуру, однако не стоит тратить такого рода возможности без крайней необходимости. Даже если призыв одноразовый, возможность на короткое время создать зону, на которой существует связь с Сервером, позволит в крайнем случае если не эвакуироваться, то получить подкрепления…
        Уничтожение птицы-разведчика не вызвало никакой видимой реакции, а ещё через час пути мне повезло найти подходящее место…
        ВНИМАНИЕ! СВЯЗЬ С СЕРВЕРОМ ДОСТУПНА!
        ВНИМАНИЕ! ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА?
        ДА\НЕТ
        Глава 5. Стена
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА?
        ДА\НЕТ
        Уль отдал мне потяжелевшую сумку, поклонился и исчез. Воспользовавшись возможностью, я не только отправил на ту сторону добычу, но и пополнил наши запасы. Закончив с этим, я пометил на системной карте точку, в которой была возможна связь с Сервером, а затем отправился в обратный путь. Дополнительной целью «прогулки» была проверка путей, которыми предстояло двигаться основному отряду.
        Пока что все складывалось даже лучше, чем ожидалось - плотность нежити в районе находилась на рекордно низком уровне. «Офицеров» почти не встречалось, и редких патрулей было несложно избежать при помощи призрака. Легиона я, напротив, предпочитал далеко от себя не отпускать, а то и вообще держать в сумке. Нежить обучалась и последнюю неделю Костяные Птицы (F-) старались уничтожить любой «неопознанный летающий объект», без колебаний нападая как на дронов, так и живых «сородичей».
        - Кар, кар, кар! - подал сигнал Легион.
        Костяная Птица вылетела из-за крыш и, заметив ворона, без колебаний пошла в атаку. Не лучшая идея, разница в силе была велика, и преимущество было отнюдь не на стороне нежити. Легион извернулся, пропуская врага, а затем упал сверху, нанеся удар, от которого хрупкий костяк бросило на камни мостовой. Будь это настоящая птица, подобное столкновение завершилось бы «крушением», но нежить летала за счет магии, а не перьев и традиционных законов природы. Так что падение вышло далеко не таким жестким, она даже шевелилась. Спустя секунду ворон выпустил поток пламени, который закрутился вокруг врага, а затем втянулся в глазницы - именно внутри черепа находилось «магическое сердце». Секунда - и враг осыпался горсткой костей…
        - Бесполезный! Бесполезный! Бесполезный!
        Ворон в ярости раскидал останки, убедившись, что ничего интересного после него не осталось. Ну а что могло его интересовать, догадаться несложно…
        - Впечатляет. - подошел я. Проверка прошла успешно. - Как думаешь, сколько Костяных Птиц ты сможешь уничтожить?
        - В этих существах нет кристаллов. Они не боятся и не чувствуют боли. Какой вообще смысл с ними сражаться?
        - Зато в тебе есть кристалл. - парировал я. - И они совсем не прочь его забрать.
        - Мое! - возмутился ворон. - Никто не заберет у меня кристаллы! Я могу убить даже миллион таких птиц!
        - Миллион - слишком много. Как насчет десятка?
        - В них нет кристаллов!
        Вообще-то, технически, Легион был не совсем прав - МАГИЧЕСКОЕ СЕРДЦЕ можно было рассматривать как некий аналог или производную форму кристалла. Только при гибели монстра оно не конденсировалось в камень, а рассыпалось прахом…
        - Кристаллов в них нет, но как насчет пыли?
        После обработки пламенем частички сердца выглядели обугленными, но все же не испарились без следов.
        - Не интересует. - ворон взлетел, садясь мне на плечо.
        - Правда? Разве они не похожи?
        - Представь, что ты любишь крист… яблоки. Да, вы, люди порой любите очень странные вещи.
        - Яблоки? Ладно.
        Не самый мой удачный пример, но ворон поглотил воспоминания многих людей, а в земной культуре яблоки любили многие. Начиная от библейской Евы и заканчивая героями аниме сериалов, вроде волчицы Хоро или шинигами Рюка, из тетради смерти…
        - Представь, что твой враг съел яблоко.
        - Угу…
        - Рано или поздно это яблоко опять вернется в этот мир в виде помета. Его можно использовать для удобрения травы, оскорбления врагов, а из семечек вырастет новое дерево, на котором когда-нибудь появятся яблоки. Но разве это повод любить какашки?
        Мда… Какая глубокая философия. И не слишком-то типичная для ворона… Кажется, кто-то съел слишком много китайцев?
        - Хочешь сказать, что «сердца» - вообще не кристаллы, а продукт их переработки?
        - Кар! Сердца - это сердца, речь шла о пыли…
        - Тогда - так себе аналогия.
        - Мы, золотые вороны, славимся своей честностью.
        - И поэтому столь многие вас так не любят?
        - У нас слишком много достоинств. Большинство нам просто завидует или боится. Ты ведь говорил с тем стариком, верно? Пока я спал?
        Если бы не страховка в виде ереси, я бы сказал, что переход вышел не просто неожиданным, но и даже пугающим…
        - Верно.
        - Не знаю, что он тебе говорил и обещал, но не стоит ему доверять. Если ты поверишь ему, то он обязательно предаст.
        - Предлагаешь доверять тебе?
        - Я предлагаю не доверять никому. И тогда, возможно, ты сумеешь прожить пару сотен лет, прежде, чем кто-то тебя съест…

* * *
        Ещё в первые дни после обустройства убежища мы провели воздушную разведку, наметив возможные пути к цели. До храма дроны, конечно, не долетели, - максимум до второго круга, - однако ориентироваться на свежую аэросъемку куда лучше, чем на карту «столетней» давности. Следы древних боев проявлялись то тут, то там и местами выливались в снесенные дома и даже полностью разрушенные улицы.
        В отличие от армии Альянса, сравнительно небольшой отряд, вроде нашего, мог перемещаться значительно быстрее. В теории, выложившись, мы могли бы уже к вечеру оказаться у стены, но нежити хоть и стало меньше, полностью она не исчезла, а значит, постоянно приходилось искать пути обхода. Или, если это по какой-то причине было не лучшим вариантом, устранять нежить.
        - Давайте! Добивайте их!
        Пятеро скелетов, попавшихся на нашем пути, не могли оказать сопротивления и быстро пали под ударами системного оружия. Я даже не пытался вмешиваться, позволяя развлекаться остальным. Пройти, не оставив следов, у нас всё равно бы не получилось…
        - Не повезло… - пробормотал я.
        Предполагалось, что нежить будет сидеть в здании, но при нашем приближении скелеты выбрались наружу и не оставалось ничего другого, как ликвидировать угрозу. Будем надеяться, что мои опасения - лишь паранойя. В конце концов, гибель Эйнштейна не вызвала массовой облавы. Да и к тому времени, как пропажу обнаружат, мы уже будем далеко. Иногда приходится чем-то жертвовать - альтернативой было только бросить группу и пробираться дальше самому, но что-то мне подсказывало, что это не сработает.
        - Туда босс! - проявился призрак, указав щупальцем налево. С учетом наличия магического дара у подавляющего большинства членов отряда, скрыться ему все равно бы не удалось.
        - Нам направо. - озвучил я. - Пройдем по этой улице.
        Отряд двинулся дальше. В целом, пока все шло весьма неплохо. Костяные Птицы появлялись редко и тут же становились жертвой снайперов. Тех же, кто умудрился увернуться, догонял и добивал ворон. Его преимущество в силе и скорости над одиночными целями было подавляющим…
        - Приближается неопознанный дрон! - раздался в наушнике чей-то голос.
        - В укрытия! - приказала Дива.
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        Я остался на месте, наблюдая, как группа рассасывается по соседним зданиям. Не факт, правда, что подобных мер безопасности хватит. Подняв голову, я опознал китайского «голубя». По моим прикидкам армия находилась достаточно далеко от нашего текущего местоположения и появление разведчика в этом регионе - достаточно странно. Голубь покачнулся и сделал круг над улицей - похоже, что-то заметил? По крайне мере улетать он явно не собирался…
        - Ну твою же…
        Наше обнаружение в текущей ситуации могло обернуться только проблемами. Вплоть до атаки со стороны формальных союзников…
        - Сбейте дрон! - приказал Дмитрий.
        - Подтверждаю. - раздался голос Дивы. - Стреляйте тройками…
        - Я разберусь. - предложил я. - Не вмешивайтесь!
        - Ждите! - всё же остановила стрелков жрица.
        В принципе, тот факт, что от шпиона надо избавляться, я понял ещё раньше. Ворон камнем упал с небес, привычным ударом бросая его на камни. В отличие от нежити, дрон после такого сильного удара не полетит. Однако далеко не факт, что камеры вышли из строя, и он не продолжает фиксировать и передавать картинку. Модель была знакома, так что, обойдя его по кругу, я достал один из трофейных «мечей» и, позволив костяному клинку промелькнуть перед камерой, нанес финальный удар. Вот теперь точно всё. И никакого опыта…
        - Полагаю, они нас засекли? - осведомился Дмитрий.
        - Вероятность этого велика. Однако найти следы - не значит идентифицировать.

* * *
        Вообще-то уничтожение дрона само по себе было сомнительным шагом. Именно поэтому я предпочел провернуть это сам, не позволив союзникам вмешиваться. Нашему МИДу не привыкать принимать претензии - если что, выплатят очередную компенсацию. Шутка…
        Уже темнело, так что настало время выбирать место для ночлега. На этот раз особо заморачиваться мы не стали, заняв первое подходящее здание и экранировав коридор на последнем этаже. Окна не внушали мне доверия, а подвал выглядел классическим тупиком. Бежать оттуда, случись что, некуда…
        Ночь прошла без особых происшествий, да и при сеансе связи никто не предъявил нам претензии по поводу уничтоженного голубя. Армия медленно, но неуклонно двигалась к границе второго круга. Атаки нежити были регулярными, однако раз за разом заканчивались безоговорочной победой современного оружия- и значительными тратами боеприпасов. Мало того, все больше игроков рисковали сходиться с врагом врукопашную, ради получения опыта…
        Сюрпризом было решение не торопиться и потратить сутки на подготовку опорных пунктов. Всего их предполагалось четыре - на случай удара магией по площадям, - однако сильно подозреваю, что число обусловлено количеством крупных фракций. В любом случае, нам это играло на руку, позволяя лучше подготовиться к рывку.
        На следующие утро к стене выдвинулись разведчики. Помимо меня, подходящими для подобной роли способностями обладали как минимум пятеро последователей Геры. Возможно и больше, но на этот раз полный список способностей мне выдать отказались.
        Стена, отделяющая третий круг от второго, весьма впечатляла - порядка пятнадцати метров в высоту. По сравнению с внешними укреплениями пострадала она относительно слабо. На гоблинской карте был обозначен лишь один пролом на юго-востоке, от которого мы находились весьма и весьма далеко. Взрывать стену для нас не вариант, так что требовалось выбрать наиболее удобную точку для проникновения. Переправиться на ту сторону нужно быстро и, по возможности, не привлекая лишнего внимания…
        - Давай, Кир….
        На этом участке у стены были незначительные повреждения, но как и раньше - это ничего не изменило. Стоило призраку подобраться слишком близко, как стоящая на стене нежить повернула к нему голову, а несколько мертвых птиц взлетели со своих насестов…
        - Назад!
        Защита от невидимок входила в базовый комплекс мер и сводила на нет идею тихонько перелететь стену, протащив всех остальных в сумках. Пусть скелеты могут проигнорировать подобный маневр, но птицы - очень вряд ли, как и «офицеры» нежити. Один из которых, внезапно, бросил в призрака сгусток тьмы. К счастью промахнулся, но это показало, что продолжать так и дальше нельзя. К черту, похоже, придется действовать по силовому сценарию…

* * *
        Когда планы составлены и подготовка проведена, остается только ждать - самое напряженное время. Но всему когда-нибудь приходит конец. Я выделил взглядом главную цель…
        КОСТЯНОЙ РЫЦАРЬ. РАНГ D. УРОВЕНЬ 5
        - Начинаем. - скомандовал я. - Легион - отвлеки птиц. Помни, твоя цель показаться, привлечь их внимание, а затем отступить к месту засады. Пока ты будешь достаточно быстр, все будет хорошо…
        Ворон не был счастлив выделенной роли, однако обещание кристаллов стимулировало его боевой дух. Можно было использовать и дронов, но в отличие от живой птицы, на случайность их появление не списать. Опять же ворон - достаточно мобилен, чтобы позже показаться врагам ещё на нескольких направлениях и осложнить поиски основной группы. Впрочем, в то, что на этот раз нам удастся пройти чисто, я сильно сомневался…
        - Кристаллы!
        Появление ворона заставило взлететь всего трех птиц - похоже, его способности и опасность отвечающий за этот участок стены Костяной Рыцарь оценил не слишком высоко.
        - Слишком мало, возвращайся. - на всякий случай напомнил я. - Убей их, спровоцируй остальных на атаку.
        Ворон развернулся и, яростно каркнув, врезался в одного из преследователей - вниз полетела лишь горстка костей. Кажется, ему это начинало нравиться? Двое попытались зайти с разных сторон, но их накрыли языки пламени - уничтожить не смогли, однако это каким-то образом их ослабило и дезориентировало, позволив ворону повторить свой таран. Хрипло каркнув, он начал удаляться, весьма убедительно изображая травму…
        - Или не изображая? - пробормотал я, с некоторым беспокойством наблюдая за преследователями. Увы, на таком расстоянии наша связь была односторонней. - Кир, помоги ему!
        - Босс, может не надо? Ворон сильный, он справится!
        - Вот ты за этим и проследи, понятно?
        - Да, босс!
        Я закинул в рот пару капсул и, переключившись на общий канал, сообщил о том, что начинаю…
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        Выскочив из здания, которое располагалось достаточно далеко, чтобы рыцарь меня не засек раньше времени, я побежал к стене. Прыжок!
        АКТИВИРОВАТЬ ПОЛЕТ!
        Полоска маны стремительно поползла вниз, однако я уже был почти на месте.БЛИНК!Как и ожидалось, мое появление не осталось незамеченным - инвиз лишь помог мне на подходах. Я взмахнул мечом и правая рука рыцаря, с растущим из нее клинком, полетела куда-то вниз. Отлично, но мало…
        Оттолкнувшись от стены, я помог себе полетом, перелетев через противника и оказавшись у него за спиной. Как и у настоящих рыцарей, броня сзади у него была слабее и подвижнее. По крайней мере, у пластин оставались стыки, в которые можно вогнать клинок. Раскол… Осколки кости полетели в стороны, позволив лезвию войти вглубь тела. Мало, за внешней броней я даже не мог видеть сердце. Шрапнель!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 112 ОС! (334\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 22 ОС!
        На этот раз я даже не пытался удержать невидимость - в текущих условиях она все равно не работала. К счастью, я закончил быстро - не ваншот, конечно, но на все про все ушло не больше пяти секунд…
        - Цель уничтожена. - сообщил я, на случай, если наблюдатели уснули.
        - Принято. - отозвался Лаббе. - Костяная Стая уничтожена, мы на подходе. Ты как там?
        - Вообще отлично. - выдохнул я, забирая из воздуха карту.
        ПОИСК ЖИЗНИ (E). НАСЫЩЕНИЕ: 34\100
        Полоска маны упала больше чем наполовину, ко мне направлялось с десяток скелетов свиты, однако никакой паники я не испытывал.
        - Левый лидер уничтожен. - раздался голос Дивы.
        - Правый лидер уничтожен. - почти сразу подтвердил Дмитрий. - Отхожу…
        Отлично. Для того, чтобы форсировать этот участок стены, было решено ликвидировать сразу трех рыцарей. У союзников задача была даже проще - зачищать «свиту» никакой необходимости. Прикончить лидера - и отступить, чтобы не всполошить тех, кто находится ещё дальше…
        В принципе, я тоже мог просто спрыгнуть со стены, однако к текущему моменту рядовые скелеты уже не казались мне чем-то действительно опасным. Нет, риск остается всегда, но сейчас он находился в границах приемлемого…
        - Снайперы на позиции? Прикройте меня, но без крайней нужды не вмешивайтесь.
        - Принято.
        Оценка ситуации заняла у меня считанные секунды. Стена была достаточно широкой, чтобы ко мне могли подходить парами - причем сразу с обоих сторон, так что я не стал дожидаться, пока меня окружат, побежав направо. В боевой форме я без особых проблем мог орудовать мечом даже одной рукой, так что во второй появилось копье…
        Десять скелетов собрались пообедать,
        Один вдруг поперхнулся - и их осталось девять.
        Или останется. Дурацкий стишок - поди опять навык «скальд» сработал… Скелет взмахнул клинком, парировать, нанести удар по ноге и тут же добить упавшего ударом копья. Совмещать два оружия было слегка непривычно, но уровень навыков позволил проделать трюк без ошибок…
        - Первый…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС! (339\460)
        Меч, правда, при таком раскладе, не получил ничего, однако нельзя быть слишком жадным, верно? Или можно… Копье исчезло внутри спрятанной в рукаве карты, а следующего скелета я просто пронзил мечом. Незавершенная костяная сфера на мгновение сдержала удар, но…РАСКОЛ.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 15 ОС! (354\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 3 ОС!
        Несколько секунд на то, чтобы высвободить застрявший клинок, и следующий скелет дернулся, лишившись большей части черепа. Снайперы, мать вашу…
        - Я же сказал не вмешиваться!
        Впрочем, даже лишившись головы, скелет удержался на стене и всё ещё продолжал стоять, так что добить его было делом техники.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 10 ОС! (364\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 2 ОС!
        Пожалуй, мне даже понравилось. Никогда не понимал стремления некоторых к «честной битве» - в бою нет места благородству, а поглумиться можно и над трупом. Он, конечно, уже не обидится, но и меч в брюхо не воткнет…
        - Отработайте по тем двум, впереди!
        - Принято!
        Если так подумать, центр управления у них внутри сердца, так что голова им нужна исключительно чтобы кусаться. Ну и видеть - все же магические глаза у них были расположены в привычном месте. В отличие от мозгов, которых давно нету…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 10 ОС! (374\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 2 ОС!
        Четвертый сложился так же легко, а вот пятый, даже получив пулю в висок, целостность черепа сохранил и попытался атаковать. Лишнее напоминание никогда не расслабляться и не отвлекаться на посторонние мысли. Я отскочил назад, уходя от широкого удара…
        - Сдохни!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 15 ОС! (399\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 3 ОС!
        Я остановился - вдалеке на стене можно было видеть ещё скелетов, но расстояние не позволяло им меня почувствовать, а лидер, который мог направить их приказом, уже ликвидирован. Я покосился на приземлившегося неподалеку ворона. Кажется, с ним все в порядке…
        - Ты должен мне два, нет, три кристалла! - напомнил Легион. Точно в порядке.
        - Как только, так сразу…
        Слева ко мне приближалось ещё пятеро скелетов-воинов, но никакой сложности расправиться с ними не составило (449\460).В боевой форме я был намного сильнее любого из них. Так что подойдя ближе, они послушно позволили лишить себя подобия жизни. По идее можно было бы зачистить стену и дальше, но не стоит нарываться. Опыта у меня и так достаточно, теперь нужно собрать трофеи, поднять на стену людей и убираться нафиг отсюда…
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 10230\13000
        Тем более, что, судя по потерям, - дела у армии шли не лучшим образом…

* * *
        - Ваша цель - продолжить атаки на стену. Используйте винтовки и магию, пошумите немного, а затем отступайте к крепости. Или, в крайнем случае - присоединитесь к армии.
        - Конечно. - кивнул Ктулх. - Не сомневайся, мы справимся…
        Наш переход и операция оставила немало следов, а, значит, нужно было как-то их замаскировать. Проще всего это проделать, оставив в зоне внимания нежити прикрытие, на действия которого можно будет списать все произошедшее. Изначально я думал отправить в рейд ворона, но так даже лучше…
        Конечно, не факт, что все сработает как нужно, да и миссия достаточно опасная, но шансы отколовшейся группы выжить даже выше. Армия стянула на себя большую часть врагов и если они не совершат критических ошибок, то сумеют выбраться. Ну а если нет, то нежить прикончит их и успокоится. По крайней мере, я на это надеялся…
        Откровенно говоря, наш план был не из лучших - в играх подобная стратегия называется «скрысить». В военном деле - «атакой, с предварительным нанесением отвлекающего удара». Пользуясь тем, что нежить отвлеклась на основные силы, мы собирались прорваться как можно дальше. Наверняка к подобной стратегии пришли не только мы - я даже не сомневался, что прочие фракции так же попытаются послать штурмовые группы. Однако здесь ключевую роль играет время и тайминг. У тех, кто пойдет вторым, шансов будет намного, намного меньше…
        Глава 6. Эмбрион Духовного Меча
        - Быстрее, быстрее!
        Хотя три десятка бойцов остались на той стороне, а значительная часть оставшихся спали внутри сумок, но нас всё ещё оставалось слишком… Слишком много для того, чтобы долго оставаться незаметными, и слишком мало, чтобы пробиться к храму силой оружия.
        Теперь, когда мы находились во втором круге, нужно в очередной раз нырнуть в какую-нибудь щель и попытаться пересидеть надвигающуюся бурю. Девять из десяти, что уничтожение защитников стены вскоре обнаружат и к точке стянутся поисковые отряды нежити. И искать нас будут очень, очень активно.
        Поэтому первым пунктом плана в любом случае было «бежать». Как можно быстрее и как можно дальше, чтобы покинуть район поисков. Да и стена - не самое лучшее соседство. Возвышаясь над зданиями, она позволяла наблюдателям заметить наш отряд издалека. И все попытки выбирать оптимальный путь не давали гарантий, что уже сейчас за нами не следят мертвые глаза одного из Костяных Рыцарей (D). Кажется, меня потянуло на пафос?
        - Воздух!
        Над крышами появилась стая из трех десятков птиц, с которой не смог бы справиться даже Легион. В ход пошло огнестрельное оружие. Нам повезло - костяная стая и не подумала отступать, без колебаний спикировав на нашу группу, однако долететь удалось немногим. Точнее - всего парочке особей.
        - Никакого чувства самосохранения. - пробормотал я, взмахом копья сбивая мелкую тварь. Надо же было из всей толпы нацелиться именно на меня? Добивающий удар…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (450\460)
        И лута тоже никакого. Впрочем, возможно кое-кто слегка зажрался?
        - Легион!
        Ворон уловил приказ и послушно устремился в погоню за уцелевшими птичками. Вопреки отсутствию страха, какая-то тактика у них имелась, и часть стаи осталась в качестве наблюдателей. Теперь они удирали прочь - причем, похоже, в разные стороны. Плохо. Вряд ли получится уничтожить всех…
        - Быстрее, босс, мы почти пришли!
        Призрак взмахнул щупальцем, указывая безопасное направление, и тут же полетел проверять дорогу дальше.
        - Тут налево. - озвучил я «разведданные».
        Спустя пятнадцать минут нас догнал Легион, приземлившись мне на руку.
        - Кар! - он распахнул крылья. - Я дрался, как подобает настоящему ворону! Я догнал и убил троих!
        - «Всех троих» или «только троих»?
        - Их было четверо. - ворон чуть отвернул голову. - Последний нашел какую-то стаю, и я не смог его прикончить.
        Легион прошелся по руке и устроился на плече, выступающем в качестве «насеста». Не очень удобно в обычных условиях, но в боевой форме я почти не замечал веса. Остаток пути прошел без сюрпризов, позволив избежать патрулей и добраться до очередной «контрольной точки». Вот только сомневаюсь, что на этот раз нежить ограничится формальностями. После встречи со стаей о нашем существовании не подозревают, а знают. И, значит, искать будут до самого конца…
        - Ты же понимаешь, что это не сработает, верно? - ко мне подошла Дива. - Отсидеться не получится, нам нужен план получше.
        - И, полагаю, он у тебя есть?
        - Верно. - кивнула жрица. - Нам придется временно разделиться. Отправить отряд для отвлечения внимания. И, полагаю, возглавить его должен кто-то сильный и опытный…
        - Речь обо мне?
        - Ты, Дмитрий или я. Как думаешь, кто справится лучше?

* * *
        В определенной степени это была «жертва» - раз уж нежить знает о крупном отряде, то нужно им этот отряд продемонстрировать. Оттянуть на малую группу основную часть поисковых групп, а затем скормить нежити. Или, по официальной версии, «вывести преследователей в другой район, а затем оторваться и двигаться к месту встречи».
        - Отличный план. - кивнул я. - Но, знаешь, трупы были бы убедительнее.
        Причем это даже не шутка - сценарий с гибелью второго отряда надежно замаскировал бы оставшихся, позволив безопасно выйти на расстояние последнего рывка.
        - Ну, не нужно делать из меня чудовище. Я никому не желаю смерти, вы почти наверняка сможете уйти. Ну а даже если нет… то такова цена. Если мы не справимся, то в конечном итоге погибнут миллиарды.
        Конечно, только в случае, если мы вообще провалим миссию. Однако мы ведь не «звездный крейсер Галактика»? Ну, тот самый, который «последняя надежда человечества»?
        - Как дела у армии?
        - Костяков оказалось слишком много, причем они прут не переставая. Такими темпами патроны закончатся раньше, чем нежить.
        - Всё настолько плохо?
        - Для нас - скорее хорошо. Это означает, что нежить стянула основные силы в тот регион и у нас хорошие шансы проскочить, пока они не вернутся.
        - Тогда нужно двигаться дальше?
        - Не получится. Мы слишком далеко, а нежить наверняка где-то там ещё осталась. Если мы не бросим им «кость», то нас заблокируют и уничтожат ещё на подходах. Так что нужно сначала отвлечь их внимание. Уверена, ты с этим справишься.
        - Я помню наш договор. Обговорим место встречи?

* * *
        Обсуждение подробностей не заняло много времени, позволив определиться с новой тактикой. В конечном итоге, остальное можно решить по ходу дела, посредством радиосвязи…
        - Итак, первый и второй взвод идут со мной. - увы, но забрать всех я не мог по целому ряду причин. - Третий - остается с основным отрядом. Также мне нужны «добровольцы» из числа игроков. Ими будут Юки, Сталь и… Татра?
        - Да?
        - Перед нами стоит опасная миссия. - конкретизировал я. - Наш отряд должен оттянуть на себя внимание нежити. Нет гарантий, что все смогут вернуться живыми и невредимыми. Тебе нужно решить, пойдешь ли ты с нами или предпочтешь остаться с остальными.
        - Что безопаснее?
        - Без сомнений - второе. Ты слаба, и я не могу обещать, что буду защищать тебя. Однако, если ты останешься, то не сможешь стать сильнее. Выбор за тобой.
        - Я оc… пойду с тобой. - сделала выбор девушка. - Ведь если я не стану сильнее, то опять умру, верно?
        - Верно. - кивнул я. - Полагаю, этого хватит?
        - Нас было двадцать пять, не стоит рисковать. Кажется, ты знаком с Анастасией?
        Дива кивнула на Стрекозу. Как и положено хорошему командиру, жрица знала своих людей не только по никам, но и по именам. В принципе, у меня была карта с Арметом, так что можно обойтись и без пополнения, однако я кивнул, принимая «подарок».
        - Выдвигаемся через пять минут.
        В целом, поводов для паники я не видел. Возможно, задача выглядела «слегка» опасной, но если бы я не видел путей к отступлению, то придумал что-нибудь получше. К тому же, покинув основной отряд, я возвращал себе свободу маневра. Нет никакой уверенности, что наши цели действительно совпадают…

* * *
        - Какой у тебя план? - осведомилась Юки. - У тебя же есть план? Ну, помимо того, чтобы собрать всю нежить в этой части города, а затем героически погибнуть в неравной битве?
        - Для начала - немного наследим, отойдем подальше и начнем готовиться к бою.
        - И что потом?
        - Будем действовать по обстоятельствам. - пожал я плечами. - Как и всегда. Не беспокойся, я вас вытащу. Главное сами не подставляйтесь…
        Следующий час прошел примерно в том же режиме, за исключением того, что найденную нежить мы не обходили, а старательно уничтожали. Причем даже без моего участия. Нужды в этом нет, а полоска опыта напрямую подошла к границе уровня. Повышать который сейчас было бы не лучшей идеей…
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУП К СЕРВЕРУ РАЗРЕШЕН!
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА?
        ДА\НЕТ
        - Стоп, стоп, стоп. - я огляделся. - Оборону будем держать где-то… здесь.
        - Ты уверен? - спросил Олег. - Не самое лучшее место.
        - Не хуже других. - кивнул я. - По крайней мере, здесь есть связь с Сервером.
        - Точно? - уточнил «греющий уши» Сталь. - Я ничего не чувствую.
        - Связь - это не доступ, а лишь возможность получить ответ. Будем надеяться, здание «озоновая дыра» захватывает…
        Интересно, можно ли изолировать мир от Системы, оградив его подобным барьером? Остановить оцифровку, миссии, приток монстров и создание новых игроков? Вряд ли, несмотря на блокировку, гоблины так и остались юнитами. С другой стороны - подавляющее большинство предметов вокруг не являются системными. Да и животные, вроде тех же лошадей, не превратились в монстров.
        - И что дальше? - уточнил Олег, когда мы вошли в здание.
        - Мы наследили достаточно, так что можно на время затаиться. Экранируйте пару комнат и свяжитесь с другими группами. Узнайте новости. Кроме того, рекомендую всем отдохнуть и поесть, пока остается такая возможность. У нас примерно три часа. Я собираюсь улучшить пару навыков…

* * *
        УРОВЕНЬ 23 (450\460)
        Вопрос, что будет по достижению двадцать пятого уровня? Легион затруднился с ответом - его воспоминания были слишком разрозненными, да и конкретика зависела от расы. Кажется, в видении, которое я получил, когда нашел Истинное Сердце, были ответы, однако, как я ни старался, вспомнить подробностей не мог. Ну а, выбирая между любопытством и дополнительными шансами выжить, я предпочту последнее…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ УЛУЧШИТЬ «БЛИНК» ДО 2ГО УРОВНЯ?(200 ОС)
        ДА\НЕТ
        РАНГ ПОВЫШЕН! СИЛА НАВЫКА ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕНА!
        ВЫБЕРИТЕ НАПРАВЛЕНИЕ РАЗВИТИЯ:
        1) Экономия маны. Затраты энергии на прыжок значительно сокращаются.
        2) Расстояние. Максимальная дистанция значительно увеличивается.
        3) Управление потоками. Позволяет более точно контролировать расход маны, в зависимости от расстояния и наличия преград. Предельная дальность вариативна, но цена растет в прогрессии.
        4) Сфера контроля. Позволяет точно позиционировать прыжок в рамках области.
        5) Выдавливание. Предмет, находящийся в точке появления, с силой отбрасывается прочь.
        Изначально я рассчитывал сократить расходы или увеличить расстояние прыжка, однако, к сожалению, точные цифры у первых двух пунктов не указаны.
        Мана: 2429\2429
        Сейчас блинк требовал тысячу единиц энергии, позволяя перемещаться в радиусе пяти метров. Даже с «пилюлями восстановления», я не мог использовать его более трех раз за схватку. Скорее - всего два раза, иначе у меня не останется маны ни на что иное…
        «Управление потоками» было своего рода компромиссом между экономией и дальностью. Цифр опять нет, но компромиссные варианты редко могут сравниться по эффективности со специализированными. Возможность прыгать дальше пределов могла показаться интересной, но я не настолько плохо учился в школе, чтобы забыть, что такое прогрессия. И хорошо, если речь тут об арифметической, а не геометрической. Помнится, по легенде изобретатель шахмат, которого правитель обещал вознаградить, попросил «немного» - всего лишь положить на первую клетку поля рисовое зерно. На вторую - два зерна, на третью - четыре, и так далее, каждый раз удваивая количество, пока не закончатся клетки. В итоге для того, чтобы заполнить все шестьдесят четыре клетки, не хватило бы риса, выращенного за всю историю человечества. Когда мудрый шах узнал, что не может выполнить свое обещание, то приказал отрубить ученому голову - потому что нечего смеяться над власть имущими. Ну а в легенду написал про щедрую награду. После такого трюка летописцы, само собой, с ним спорить были не склонны…
        Ладно, пусть концовку я сам придумал, представление о работе геометрической прогрессии легенда давала неплохое. Прыжок на десяток-другой метров легко может обернуться не то что обнулением моих резервов, но и серьезным магическим истощением…
        «Сфера контроля» - тоже весьма интересный вариант, как для боя, так и для бегства, однако не с моим количеством маны.
        Что касается «выдавливания», то это и вовсе превращало навык в опасное оружие. Сейчас, если место было занято, то отбрасывался я сам, а вот если будет наоборот, то возникают весьма интересные варианты. Вроде возможности телепортироваться прямо на место врага или внутрь стен, пробивая в них дыры. Вот только брать меня её почему-то не тянуло…
        ВНИМАНИЕ! (ИНТУИЦИЯ) ПОТРЕБЛЯЕТ МАНУ, КОЛИЧЕСТВО ЗАВИСИТ ОТ ОБЪЕМА И ВЕСА ПРЕДМЕТА В КОНЕЧНОЙ ТОЧКЕ.
        Ну да, конечно. Давненько Система не показывала такого рода фокусов, я уже и расслабиться успел. Если тут всё завязано на ману, то любое серьезное препятствие в конечной точке как минимум оставит меня без энергии, а как максимум - убьет. Полезно иногда лишний раз подумать…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЫБРАЛИ «ЭКОНОМИЯ МАНЫ»!
        ЗАТРАТЫ НА ИСПОЛЬЗОВАНИЕ НАВЫКА СОКРАЩЕНЫ ВДВОЕ!
        Конкретика заставила меня улыбнуться - теперь мне доступно не два прыжка, а четыре. Плюс останется немного маны на иные действия. Ну а возможность практически мгновенно оторваться от врага на двадцать метров, игнорируя преграды, во многих ситуациях может спасти жизнь. Хотя «сфера контроля» тоже бы пригодилась, позволяя прыгать не просто «куда-то туда», а по оптимальным точкам. Ладно, выбор сделан, а двадцать метров лучше десяти, как ни посмотри. На финальном этапе эта способность может дать мне шанс первым ворваться в храм. Или вырваться оттуда… Если, конечно, там нет блокировки и стены проницаемы для подобного рода навыков. Далеко не факт, кстати, однако вполне возможно - все же Великий Ы пал давненько, а значит даже если божественная защита там и стояла, она должна была уже разрушиться. Ненадежно, но за нехваткой фактов лучше рассматривать любые варианты…
        УРОВЕНЬ 23 (250\460)
        Несмотря на Е-ранг, улучшение потребовало не так много времени - порядка трех минут, причем это с учетом изучения вариантов.
        - Не приближайтесь и не мешайте мне. - приказал я, выходя в центр зала. Находясь там, я не должен был мешать экранировать комнату. Ну а свидетелей придется потерпеть…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ УЛУЧШИТЬ «ВЛАДЕНИЕ МЕЧОМ» ДО 4ГО УРОВНЯ?(60 ОС)
        ДА\НЕТ
        «Танец с мечом» мне даже нравился, да и занял не так много времени - раскачанный интеллект, вместе с другими схожими навыками, позволял куда быстрее усваивать новые знания. Потребовалось всего двадцать пять минут, и я опустил меч. Даже не запыхался…
        - Неплохо, весьма неплохо. - хлопнула ладошами Юки. - Это ведь был четвертый уровень?
        - Верно. Сейчас я возьму и пятый.
        - Если хочешь, я помогу тебе с его освоением. Я мастер, а в бою с сильными проще достичь пределов. И даже превзойти их.
        - Почему бы и нет? Начнем!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ УЛУЧШИТЬ «ВЛАДЕНИЕ МЕЧОМ» ДО 5ГО УРОВНЯ?(80 ОС)
        ДА\НЕТ
        Надо признать, в отличии от большинства моих прошлых поединков, японка не пыталась меня подавить, действительно подстраиваясь и помогая отработать удары. Наверное, я и сам мог бы проломить её защиту за счет преимущества параметров и боевой формы, однако сейчас у нас была иная цель…
        - Неплохо, ты уже почти…
        Минута шла за минутой, и внезапно я осознал, что держусь с ней на равных - несмотря на то, что для Юки меч был профильным оружием. Теперь японка больше не поддавалась, а в наших атаках появилась новая сила и ярость…
        ВНИМАНИЕ! ВАШ НАВЫК «ВЛАДЕНИЕ МЕЧОМ»(F) ПОВЫШЕН ДО «МАСТЕРА МЕЧА»(E). НЕОБХОДИМО ВЫБРАТЬ СПЕЦИАЛИЗАЦИЮ…
        - Хватит!
        По моей команде девушка отскочила и, убрав в ножны катану, коротко поклонилась. Надо признать, хотя изначально я с предубеждением относился к этому оружию, образцы Системы были намного совершеннее исторических, а навык делал Юки действительно опасной.
        - Спасибо за помощь, мастер. - поклонился я в ответ.
        - Всегда пожалуйста, Василий-доно.
        Девушка улыбнулась и вернулась к стене, достав из сумки и зашуршав сухпайком. Да и я сам после всего этого слегка проголодался. Но нужно было закончить начатое, и я вернулся к сообщениям…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОСЛЕДОВАТЕЛЬ ШКОЛЫ КОПЬЯ!
        ВЫБОР ДОПОЛНИТЕЛЬНОЙ ШКОЛЫ НЕДОСТУПЕН!
        ВЫБЕРИТЕ ПРОФИЛЬНЫЙ НАВЫК:
        - ЖЕЛЕЗНАЯ ХВАТКА (E-, 1\3).Только смерть может заставить вас разжать пальцы, сжатые вокруг рукояти. При активации навыка, кисть прикрыта защитным полем. Требует ци.
        - ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА (E+, 1\5).Помещает в ваш даньтянь призрачный меч.
        Ну твою же… На этот раз из всего спектра навыков мне выпали два, завязанных на практически отсутствующую у меня духовную силу. Причем второй, как я понимаю - редкий и ценный, однако непонятно, зачем он мне нужен и чем его получение чревато.
        - Бойтесь Систему, дары приносящую… - пробормотал я.
        ВНИМАНИЕ (ИНТУИЦИЯ)! В СЛУЧАЕ ПРОМЕДЛЕНИЯ НАВЫК БУДЕТ ВЫБРАН АВТОМАТИЧЕСКИ, НА ОСНОВЕ ВАШИХ ПАРАМЕТРОВ И ПРЕДПОЧТЕНИЙ.
        ОСТАЛОСЬ ВРЕМЕНИ: 28 МИНУТ 31 СЕКУНДА
        Да, да, можно подумать, могло быть иначе. Само понятие «эмбриона» по отношению к оружию вызывало вопросы. Впрочем, проверив процент соответствия - который по умолчанию скрывал, - убедился, что там всего шестьдесят девять процентов. Не так уж много, чтобы пытаться строить догадки. Я направился к другому углу, где чистил перья ворон. Пожалуй, на этот раз мне нужна консультация.
        - Легион, ты не в курсе, что такое «эмбрион Духовного Меча»?
        - Кажется, я слышал о чем-то подобном. Но я не пом…
        В моей руке появился кристалл, и в глазах питомца зажглась алчность. Легион яростно взъерошил перья и, разогнавшись, врезался в стену.
        - Я вспомню, вспомню! Кристалл!
        - И как успехи? - поморщился я. Если бы такие способы работали…
        - Я вспомнил! - неожиданно замер Легион. - Мы, трехлапые вороны, никогда не прибегаем к оружию слабых. Кому нужен меч, когда у него есть когти, клюв и божественное пламя? Однако я слышал об этой штуке! Некоторые сильные «практики» взращивают его внутри своего даньтяня.
        - Это вредно?
        - Это очень полезно! Но сложно, дорого и опасно.
        - И что это за штука?
        - Масштабируемое оружие, которое всегда с тобой! Или даже способность, позволяющая усиливать атаки? Духовные Мечи не появляются сами по себе, особенности зависят от того, кто именно оставил наследие. Мечник, обладающий даже неразвитым эмбрионом, намного сильнее, чем тот, у кого его нет. Не в каждой секте даже главный ученик может получить нечто подобное!
        - Ну а эмбрионы копья существуют?
        Всё же меч не был моим профильным оружием и глупо брать бонус, если это помешает в будущем взять аналогичную способность для копья. Пусть Система редко ставила прямые ограничения, они все же существовали.
        - Конечно. Если тебе повезет найти такую редкую вещь, то ты можешь взрастить и его тоже. Это будет сложнее, опаснее, но всё ещё возможно.
        Мда… спрашивать, что ворон думает про «железную хватку», я не стал, просто по количеству уровней и минусу видно, что навык - мусор, пришедший из одной из слабых школ. По крайней мере, нечто подобное я видел и для копья, когда перебирал варианты.
        ОСТАЛОСЬ ВРЕМЕНИ: 23 МИНУТЫ 34 СЕКУНДЫ
        - Понятно, спасибо. Я должен знать ещё что-нибудь?
        - Да… нет. Я… не помню.
        Предлагать ему ещё немного постучаться о стенку я не стал. Бросив растерянному ворону камень, - все равно позже он вернет его мне обратно, - я отправился в соседнюю комнату. На этот раз будет лучше обойтись без свидетелей. Предчувствия были сложные…

* * *
        ВЫБРАТЬ «ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА»!
        На этот раз получение бонуса протекало слегка иначе - надо мной появилось нечто вроде портала, из которого выплыл кусок металла, не слишком-то напоминающий меч. Даже не карта - я уже как-то привык, что большую часть бонусов Система выдает в «стандартном футляре». Не на этот раз. Я машинально открыл рот, и «эмбрион» стремительно влетел в него, упав куда-то в желудок. Начало мне не понравилось…
        - Интересно, я теперь могу претендовать на миллион долларов?
        Впрочем, это было не более чем шуткой - к беременности происходящее никакого отношения не имело. Несмотря на некоторое сходство терминологии. Согласно легендам, даньтянь - это не просто резервуар для хранения ци, но и некое подпространство, где можно хранить некоторые особые предметы. И судя по всему, именно туда сейчас и ушел «зародыш». Так что можно не бояться, что однажды он вырастет в двухметровый Духовный меч и прорежет себе путь на свободу. По крайней мере, вряд ли Система решила в качестве награды убить меня подобным образом…
        Спустя секунду мне стало не до досужих мыслей. Моя духовная энергия пришла в движение, втекая в даньтянь и исчезая там бесследно. Полоска-индикатор поползла влево, однако ненадолго. Окно, через которое вывалился эмбрион, всё ещё оставалось открытым, и из него обильно истекало ци. Положение стабилизировалось, а затем полоска поползла обратно направо, быстро достигнув максимума… и резко превысив его.
        ЦИ: 109 ЕДИНИЦ
        Я согнулся, прижимая ладони к животу. Индикатор был лишь отражением происходящих внутри процессов. Эмбрион в даньтяне втягивал духовную энергию, которую мои каналы не были готовы принять, и, тем самым, расширял их, позволяя мне становиться сильнее…
        ЦИ: 132… 133… 134 ЕДИНИЦЫ
        Это… было… больно. Однако не так уж сильно - если не считать первых секунд, то дальше становилось вполне терпимо. Похоже, процесс создания этого самого эмбриона будет достаточно сложным. К счастью, за меня всё делала Система, и мне оставалось только ждать и надеяться, что обойдется без накладок…
        ДУХОВНАЯ СИЛА: + 1 (2)
        Сообщение не было неожиданным - я видел, что полоска ци вплотную приближается к двум сотням единиц. И, несмотря на бонус от «тренировки», я чувствовал, что мой даньтянь и каналы на пределе. Однажды я уже получил «духовное отклонение», и это не тот опыт, что мне хотелось бы повторять.
        - Ненавижу духовную силу… - пробормотал я.
        Однако не настолько, чтобы отказываться от неё во второй раз. За сложностями следуют награды, верно? Или неудачи и смерть, хотя об этом предпочитают не вспоминать.
        ВНИМАНИЕ! ПРЕОБРАЗОВАТЬ БОЖЕСТВЕННУЮ СИЛУ В ЦИ?
        ДА\НЕТ
        Хотя моя духовная сила так и осталась на двойке, полоска энергии выросла на девять сотен единиц, что резко стабилизировало ситуацию. Кажется, у меня получилось?
        ЦИ: 1112 ЕДИНИЦ
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА СФОРМИРОВАН!
        КАЧЕСТВО: ОЧЕНЬ НИЗКОЕ.
        ВНИМАНИЕ! (ИНТУИЦИЯ) КАЧЕСТВО ЭМБРИОНА ЗАВИСИТ ОТ ВЛОЖЕННОЙ ПРИ СОЗДАНИИ ЭНЕРГИИ!
        Весьма своевременное предупреждение, вот только портал над моей головой стремительно закрывался, а заполненная полоска дрогнула и вновь поползла влево. Халявы не будет?
        - Ну твою же.
        Засунув руку в кольцо, я вытряхнул горсть духовных камней и демонических ядер - несмотря на то, что большую часть добычи я сдал государству, некоторое количество я сохранил. И, похоже, настало время их потратить. Я положил ладонь сверху, и энергия потекла быстрее, наполняя начавшие пустеть сосуды. Всё ещё опасно, но сейчас поток энергии был куда слабее, и я мог это более-менее контролировать. В камнях энергии было больше, но зато в ядрах она была чище и концентрированнее…
        ВНИМАНИЕ! ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА УЛУЧШЕН!
        КАЧЕСТВО: НИЗКОЕ
        Не так уж сложно. Имеющегося запаса надолго не хватит, но я уже знал, что делать дальше…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        - Мне нужны духовные камни, Уль. И демонические ядра. Много, прямо сейчас…
        - Там, где я нахожусь, много не достать, но Пятьдесят Шестой должен сегодня охранять главное хранилище. Там хранится всё, что мы успели собрать с последнего раза.
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Передо мной появился очередной гоблин, нервно оглядывающийся - кажется, его оружие осталось на той стороне. Как же удачно, что я догадался назвать Бессмертных по номерам, а затем отсортировал в системном списке в соответствии с градацией…
        - В… владыка.
        - Владыке нужны духовные камни. - вмешался Уль. - Сейчас ты вернешься и принесешь ему…
        - Мешок. - прикинул я, уловив вопрос. - Если потребуется больше, то я сообщу. Ядра пока не нужны…
        Сейчас в любом случае была важнее скорость - камни под моей ладонью разрушались один за другим, рассыпаясь пылью. И это притом, что обычно на поглощение одного такого мне потребовались бы часы.
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Я старался тянуть энергию медленнее, давая возможность курьеру получить груз. Даже с учетом сумки, - своеобразного знака моей власти, - не факт, что обойдется без проблем. Тот факт, что эти камни предназначались для отправки на Землю, меня не особенно волновал. В Подземелье их полно, ещё соберут, а вот такой шанс может представиться ещё нескоро…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Взяв сумку, я высыпал на пол содержимое - мешок был не так уж велик, но передо мной была целая гора отборных камней. Полагаю, этого хватит надолго. Падать сверху я не стал, просто по очереди беря их в руки и высасывая. Скорость поглощения ужасала и только росла, отзываясь болью в каналах. Точнее «меридианах», если использовать правильную терминологию…
        ЦИ: 1199 ЕДИНИЦ
        Ци достигло очередной границы, но последняя единица никак не хотела добавляться. Похоже, я достиг какого-то препятствия? А если взять два крупных камня? Пять секунд - и они рассыпались у меня в руках.
        ДУХОВНАЯ СИЛА: + 1 (3)
        Плюс два параметра! Можно сказать, что сейчас я получил уровень, тем самым полностью оправдав выбор. Однако если бы не Шепот Кассандры, Мгновенная Смерть и откатившийся Бэкап, я бы вряд ли решился двигаться дальше…
        - Ты достиг прорыва? - каркнул последовавший за мной ворон. - Поздравляю, кажется, это третий слой? С такими талантами тебя бы даже взяли внутренним учеником в какую-нибудь заштатную секту.
        - Сочту за комплимент. Почему ты не предупредил меня, что мне понадобятся камни?
        - Я не знал? Или забыл, не уверен…
        - Пфф…
        - В следующий раз используй ядра. Ци в этих камнях недостаточно чистая. Тебе просто повезло, что твоя культивация так мала…
        ВНИМАНИЕ! ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА УЛУЧШЕН!
        КАЧЕСТВО: СРЕДНЕЕ
        Полоска ци теперь росла куда медленнее, а вот камни рассыпались десятками. Кажется, одного мешка мне не хватит? Не знаю, что за штука росла внутри меня, однако жрала она как не в себя…
        - Надеюсь, оно того стоит…
        Во всем, по сути дела, была виновата жадность - но если бы не она, то где бы я сейчас был? Скорее всего - в могиле. К слову, гоблина я всё ещё не отправил обратно как раз на такой случай…
        - Пятьдесят шестой! Мне нужны ещё камни. И ядра. Сколько есть на складе?
        - Ещё восемь мешков камней разного качества. И один контейнер демонических ядер.
        - Принеси их все. Что останется, я верну. Скажи, что это - мой приказ!
        - Да, Владыка.
        Гоблин вновь исчез, и я сосредоточился на «совершенствовании». Так, кажется, это называется? Потоки энергии, идущие через каналы, не только повреждали их, но и одновременно расширяли и укрепляли. Главное было не перегнуть палку…
        АКТИВИРОВАТЬ ВЕЛИКОЕ ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Трудно сказать, помогло ли это на самом деле, но, кажется, стало чуть легче. Вернувшийся гоблин высыпал пару мешков с камнями передо мной и почтительно отошел в сторону. Ещё, ещё, ещё…
        ВНИМАНИЕ! ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА УЛУЧШЕН!
        КАЧЕСТВО: ВЫСОКОЕ
        Всё? Но поток всасывания лишь усилился и теперь я явно не успевал. Запустив руки в мешок с ядрами, я рухнул спиной на гору камней, чувствуя, что проваливаюсь сквозь них, по мере того, как они рассыпались. Барьер дрогнул, а затем рухнул, позволяя мне взять очередную вершину…
        ДУХОВНАЯ СИЛА: + 1 (4)
        - Высыпай камни сверху, быстро!
        К счастью, гоблин был достаточно сообразительным и не стал спорить, высыпав на меня очередной мешок. Кажется, так и умер один султан в старом мультике. Золота никогда не бывает много?
        ВНИМАНИЕ! ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА УЛУЧШЕН!
        КАЧЕСТВО: ОЧЕНЬ ВЫСОКОЕ
        Всасывающая сила резко увеличилась, заставив меня испугаться, а затем…
        ВНИМАНИЕ! ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА УЛУЧШЕН!
        КАЧЕСТВО: ПРЕВОСХОДНОЕ
        Несколько секунд чудовище внутри меня ещё пыталось требовать пищу, но её просто не осталось. Все, что принес гоблин, уже обернулось пылью. Причем, судя по его растерянному виду, это касалось и камней в мешках, которые находились от меня в нескольких метрах.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ФОРМИРОВАНИЕ ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА (D) ЗАВЕРШЕНО!
        ЦИ: 0\1399 ЕДИНИЦ
        Странно, но внутри я ощущал только пустоту. Похоже, нужно пожрать…
        Глава 7. Приманка
        ВНИМАНИЕ! ЭМБРИОН ДУХОВНОГО МЕЧА ДОСТИГ 1Й СТУПЕНИ!
        ПРЕОБРАЗОВАНИЕ ЗАВЕРШЕНО!
        НАЗВАНИЕ ИЗМЕНЕНО НА «ДУХОВНЫЙ МЕЧ (D)»!
        Ну и что дальше? Эта штука находилась внутри меня, так что применить ИДЕНТИФИКАЦИЮбудет затруднительно. Прикрыв глаза, я без особого труда уловил отклик из даньтяня. Тогда, возможно информация о приобретении окажется где-то внутри личных настроек?
        Я оказался прав, и на то, чтобы найти новый пункт, у меня ушло не больше минуты. Причем Система, похоже, воспринимала меч как часть моего собственного тела, вплоть до того, что его силуэт был отображен на экране «самодиагностики». Правда, вместо «живучести» у этой моей конечности отображалась «прочность». Я мысленно ткнул по иконке…
        ДУХОВНЫЙ МЕЧ
        ТИП:Артефакт Системы
        РАНГ: D
        СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: 1\5
        КАЧЕСТВО:Превосходное
        СТИХИЯ:Неизвестно
        ПАРАМЕТРЫ:
        Прочность: 64
        Острота: 10
        Инстинкты: 6
        ОПИСАНИЕ:
        Духовное оружие, созданное Великим Мастером. Содержит частицу его Наследия.
        ОСОБЕННОСТИ:
        - Оружие системы (D). Позволяет поглощать 60 % духовной и жизненной силы жертвы.
        - Полуматериальный симбионт. Артефакт способен изменять размеры и плотность, храниться внутри даньтяня.
        - Духовная связь. Оружие привязано к душе владельца, что облегчает контроль, однако его уничтожение обернется тяжелыми травмами.
        - Масштабируемость. Ранг может быть повышен.
        - Наследие. Содержит наследие неизвестной школы Меча.
        - Высокое качество. Предмет обладает высокой прочностью, его сложно разрушить.
        - Голод (I). Меч требует ци и жизненной силы, причем не только ради развития, но и для самого существования. Если насыщение упадет до нуля, то жизнь пользователя окажется под угрозой.
        СТУПЕНЬ I:
        - Наложение. Благодаря полуматериальной форме, его можно использовать для усиления материальных мечей.
        - Хранилище Ци. Позволяет пользователю хранить внутри духовную энергию.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО:
        - СВЯЗАННЫЙ КВЕСТ.Поднимите ступень оружия до пятого. В награду будет открыта дополнительная Школа Меча.
        Хранилище ци (I): 0\1000
        Насыщение: 17842\1.000.000
        ВЛАДЕЛЕЦ: ВАСИЛИЙ
        Ну и что тут можно сказать? Появилось немало новых терминов, значение которых нужно обдумать. Польза от приобретения до конца не ясна, но минусы тоже прорисовываются. Внутри меня сидит симбиот, которого нужно регулярно кормить - иначе велика вероятность, что он сожрет меня самого. Причем кормить его нужно не очками опыта, к чему я уже как-то привык, а ци. К счастью, похоже, мой источник вполне позволял поддерживать положительный баланс, даже без дополнительных вливаний. По крайней мере, резерв наполнялся быстрее, чем падало насыщение.
        НАСЫЩЕНИЕ: 17841\1.000.000
        Весьма солидно - похоже, именно сюда ушли поглощенные в конце запасы энергии. Однако сюда ли они должны были пойти изначально? Прежде чем превратиться в меч, эмбрион прошел шесть этапов эволюции качества, от очень низкого до превосходного. По моим наблюдениям, у Системы есть два своего рода «сакральных числа» - пять и семь. Изначально меч должен был стать только Е-шкой, однако, превысив пятерку, достиг D-ранга. При этом есть вероятность, что это не предел и существует ещё один этап. Или, возможно, в этом качестве можно засчитать ещё не активированный эмбрион? Ладно, к чему гадать?
        - Легион, ты знал о том, что для развития эмбриона потребуется много ци?
        - Нет, но не удивлен. - поднял голову ворон. - Если это Духовный Меч, то он должен поглощать духовную силу, верно?
        Мне кажется, или он надо мной слегка издевается? Раздражает, но возмущаться я не стал, просто приняв к сведению. Даже знай я заранее, всё равно не успел бы найти достаточное количество духовных камней и демонических ядер.
        - Ну а про качество Духовных Мечей что-нибудь слышал?
        - Качество? - Легион задумчиво наклонил голову. - Нет, не помню.
        Доставать кристаллы, чтобы в очередной раз стимулировать ему память, я не стал. Даже если за «превосходным» есть какое-нибудь «божественное качество», ничего уже не изменить. Возможно, меч ещё раз улучшится при росте ступеней, однако сильно сомневаюсь, что это напрямую связано с качеством. Мне и без того повезло, что под рукой оказались столь солидные запасы духовных камней. Да и сам процесс пробуждения был отнюдь не простым, а тут всю работу за меня проделала Система.
        Теперь осталось только раздобыть где-то миллион единиц ци, чтобы повысить ступень развитиядуховного меча. И посмотреть, что будет дальше. Хотя даже для меня, владеющего своего рода «шахтой духовных камней», сумма выглядела несколько великоватой. И ведь кушать после усиления меч станет лишь больше, верно?
        К слову, если от насыщения я не мог откусить ни кусочка, то хранилище ци, по сути, расширяло уже мой личный резерв. Причем значительно, добавляя сразу тысячу единиц - в обычных условиях, чтобы получить столько, нужно поднять параметр «духовная сила» до десятки. Настоящий чит, как ни посмотри…
        ЦИ: 16\2399 ЕДИНИЦ
        Шкала так и застыла на границе следующего повышения параметра, однако, как я уже понимал, сделать последний шаг будет сложно. Мне нужны ресурсы…
        - Уль! - вспомнил я про стоящего у стены старейшину. - Нам, возможно, потребуются подкрепления.
        - Сколько?
        - Несколько сотен солдат, в тяжелом снаряжении. - я дотронулся до гарнитуры. - Олег, список необходимого готов? Неси его сюда…
        Спустя пару минут лейтенант вошел в комнату и протянул слегка помятый блокнот. Я бегло просмотрел список - похоже, Олегу нужно было идти в медицинский. Все задатки есть, хотя разобрать почерк вполне возможно. Угу… Достав ручку, я быстро вписал еще несколько позиций и примечаний. Вот теперь вроде всё.
        - Передай блокнот Хану. - повернулся я к гоблину, передавая сумку. - Оружие лучше переправить сразу, на подготовку остального есть порядка часа - двух. Лучше не затягивать.
        - Будет сделано, Владыка.
        - Также мне нужны духовные камни и демонические ядра, так что собери всё, что успеешь за этот срок.
        - Да, Владыка. - вновь поклонился гоблин. - Но времени слишком мало, боюсь, собрать много не получится.
        - Сколько сможешь. За всё будет заплачено, не беспокойся. Ты тоже хорошо поработал, Пятьдесят Шестой…
        Закончил инструктаж, я отозвал обоих гоблинов. Ну вот, часть вопросов решили. Тратить камни на улучшение Духовного Меча я в ближайшее время не собирался, но без запасов чувствовал себя не в своей тарелке. Кстати, со всей этой теорией я едва не забыл практику…
        Первым делом я попытался извлечь меч из даньтяня, однако ничего не получилось. Возможно, в будущем это изменится, но пока мы имеем то, что имеем.
        Достав Меч Ереси, я аккуратно взмахнул им и оставил на каменной стене черту. Трюк, недоступный для обычного оружия - скорее, там сломался бы сам клинок. Теперь проверим навык…
        АКТИВИРОВАТЬ НАЛОЖЕНИЕ!
        Меч в моих руках окутала призрачная дымка и, кажется, слегка запахло озоном. Молния? К вопросу о «неизвестной стихии»… Второй удар прошел параллельно первому, причем на этот раз царапина была слегка глубже и длиннее. Неплохо. Определить размеры усиления сложно, но разница определенно есть. Причем и в стоимости тоже - единственный удар уменьшил насыщение на три сотни единиц. На этом, пожалуй, эксперименты пора заканчивать…
        ВНИМАНИЕ! ПРЕОБРАЗОВАТЬ БОЖЕСТВЕННУЮ СИЛУ (ЕРЕСЬ КАИНА) В МАНУ?
        ДА\НЕТ
        Завязанных на ци навыков у меня практически нет, так что мана мне сейчас куда нужнее. Да и, с учетом симбиота и роста параметра, на нехватку энергии жаловаться не приходится…

* * *
        Кто не курит и не пьет - тот здоровеньким умрет.
        Я откусил от очередного шоколадного батончика - жутко вредной и калорийной штуки, но не мне бояться испортить себе желудок неправильным питанием. Даже без исцеления, просто повышая живучесть, игрок становится здоров как бык. В теории иммунитет тех, кто превзошел природные пределы, способен справиться даже с «неизлечимыми болезнями». Так что сейчас я просто старательно восполнял дефицит калорий, попутно обходя посты.
        Времени же на что-то более существенное, вроде полноценного обеда, было жалко. Возможно и зря - расквартированные на Осколке части имели столовую, откуда можно заказать что-то более существенное. Но в преддверии сражения много есть вредно, а там и без того дел хватает. Помимо снаряжения и бойцов, сейчас должны дежурить и медики - далеко не факт, что я смогу вытащить всех раненых, мана не бесконечная. Впрочем, наша цель - не уничтожить всех врагов, а лишь отвлечь внимание, так что пока хватит и грузов.
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        На этот раз - не старейшину. В роли носильщика выступал Восемнадцатый, которого назначили на эту должность за выдающуюся среди сородичей силу. Кровь гоблиноидов позволила ему превысить природный предел, так что даже на своем третьем уровне он выглядел весьма внушительно. Для гоблина…
        - Мы собрали всё, что вы просили, Владыка.
        Забрав у него сумку, я начал вытаскивать оружие - пулеметы, патроны, взрывчатка. Много взрывчатки. Глупо тратить собственные резервы, если неизвестно, когда представится возможность пополнить их в следующий раз.
        - Олег, проследи, чтобы все было подготовлено как нужно. И уберите экранирование. Оставьте его только в одной комнате, на крайний случай. Но так, чтобы можно было быстро снять или уничтожить.
        Подготовка подходила к концу, так что смысла прятаться от нежити и дальше не оставалось. Напротив, сейчас наша главная цель заключалась в том, чтобы нас как можно скорее нашли.
        - Конечно.
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        У меня и у самого было достаточно дел, которые требовалось выполнить. Например - определить фокусные точки для ВРЕМЕННОГО БАРЬЕРА. К счастью, опыта на этот трюк у меня хватало с избытком, да и БЭКАП давно откатился…
        УРОВЕНЬ 23 (110\460)

* * *
        - Говорит сержант Козин. - раздался в наушнике голос одного из наблюдателей. - Вижу группу нежити. Одиннадцать скелетов, плюс… кажется, рыцарь. Движутся по западной улице, будут рядом минут через пять.
        Ну вот и всё - затишье подходит к концу. Конечно, я всё ещё мог бы убрать отряд в сумку, а затем укрыться под невидимостью - или внутри экранированной каморки, однако нежить не успокоится, пока кого-то не найдет. И если этим «кем-то» не окажемся мы, им станет основной отряд. Так что мысль была мимолетной, на грани сознания. Просто один из теоретических вариантов…
        Твою же… Да я нервничал? Не настолько, чтобы активировать холодный разум, однако мандраж был вполне заметен. Именно от правильности моих решений зависели десятки жизней, а план во многом состоял из чертовой кучи дыр и предположений.
        - Ждем! - озвучил я решение. - Не стрелять, пусть они нас засекут.
        Так, западная улица. И где здесь, черт побери, запад? Мог бы просто пальцем показать, как говорится в одном анекдоте. Мазнув взглядом по вшитому в рукав компасу, я определился с направлением, подошел к пролому и выглянул наружу. Тот участок, что я мог наблюдать с этой позиции, был «чистым», однако другие наблюдатели тоже подтвердили появление противника. Оставалось только ждать.
        Спустя пару минут, в зоне видимости появилась нежить и, как и всегда в таких ситуациях, я резко успокоился. Все как и говорил сержант, и я даже без идентификации видел, что скелеты были довольно высокого уровня. В районе пятого, а командир так вообще…
        КОСТЯНОЙ РЫЦАРЬ. РАНГ D. УРОВЕНЬ НЕИЗВЕСТЕН.
        Перевалил за десятый, полагаю? В любом случае, сканировать его будет опасно - есть риск, что такое внимание засекут. Сейчас мы изображали отряд, наивно пытающийся укрыться в одном из зданий и только и ждущий, когда хозяева города придут и прикончат тут всех…
        - Без команды не стрелять! - напомнил я. Иногда лучше повторить очевидное, чем столкнуться с последствиями ошибки.
        Нежить шла не торопясь и в какой-то момент по моей коже пробежали мурашки - явный признак прошедшей поисковой волны. Сейчас?
        - Всем приготовиться!
        Однако нежить повела себя неожиданно, даже не попытавшись развернуться и напасть, а продолжая двигаться по маршруту.
        - Противник двигается с прежней скоростью, в прежнем направлении.
        Атаковать? Я на мгновение задумался, а затем покачал головой - хотя мало кто мог видеть этот жест. Упускать столь «жирную добычу» жалко, но я давно научился контролировать такого рода порывы.
        - Пропустите их. - озвучил я решение. - Кто-нибудь почувствовал сканирование?
        - Я почувствовала что-то странное. - отозвалась Юки. - Наподобие щекотки.
        - Я тоже. - сообщила Стрекоза. На этом признания закончились.
        - Сталь? Татра? - уточнил я.
        - Ничего. - отозвался мужской голос.
        - Я отвлеклась. - сообщила Татра. - Так что тоже ничего…
        То, что юниты промолчали, объяснить несложно: мудрости у них нет. Однако даже игроки не испытывали уверенности. Однако я был уверен, что рыцарь просканировал дом, а значит, знал о нашем присутствии. И вместо того, чтобы напасть, притворился, что ничего не почувствовал. Это действия разумного существа, сходу оценившего разницу в силах и предпочетшего отступить.
        - Противник уходит.
        Причем, попытайся костянойрыцарь напасть или даже резко ускориться, выдав наше обнаружение, пришлось бы атаковать. Происходящее напоминало мне шахматную партию, однако нельзя позволить противнику почувствовать, что мы подыгрываем. Пусть лучше думает, что сумел обмануть нашу бдительность. Наши интересы временно совпадали.
        - Он нас засек, не сомневайтесь. - озвучил я выводы. - Так что скоро сообщит о нас остальным и здесь будет жарко. Готовьтесь к бою.

* * *
        Скоро - понятие относительное. На то, чтобы стянуть вокруг нашего убежища кольцо, нежити потребовалось несколько часов. Причем действовали они грамотно, не маяча в пределах видимости, выставив наблюдателей на возможных путях отхода и концентрируя силы, чтобы с гарантией нас раздавить.
        Если бы не Кир - которого представители нежити даже если и замечали, то игнорировали, - вряд ли мы вообще сумели до конца осознать масштабы происходящего. Однако в небе мелькало всё больше Костяных Птиц, а мое сканирование засекло десятки Костяных Химер поблизости. Шпионы…
        - Нежить! К бою!
        Пол в углу комнаты взорвался, выпуская наверх Костяную Химеру - подобно крысам, часть из них решили зайти снизу. Их расположение уже давно не было тайной, так что едва выбравшись, тварь напоролась на мой клинок…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (111\460)
        - Действуем по плану!
        Не будь мы готовы к происходящему, могла возникнуть суматоха, а то и паника. Трудно продолжать наблюдение за улицами, когда у тебя за спиной носятся десятки тварей. Хлипких, но вполне способных нанести смертельную рану. Сейчас с химерами сражалась только боевая группа, тогда как другая часть отряда защищала стрелков и наблюдателей…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (112\460)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (113\460)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (114\460)
        За первой химерой вылезли ещё три, а затем поток прекратился. С этой стороны, зато опасность пришла с улицы - в проемы дверей хлынули десятки тварей. И вновь наткнулись на меня.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (115\460)
        …
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (125\460)
        Химер было очень много, похоже, кто-то решил избавиться от старого хлама, однако сейчас они были бессильны. Боевая форма сама по себе - неплохая защита, а специальный доспех делал из меня натуральную машину смерти. И, тем не менее, только одинадцать фрагов - как я ни старался, прикончить всех не получилось. Сходу оценив перспективы, монстры разбежались по зданию в поисках более легких целей. Без «кукловода» ни на что подобное они были бы не способны.
        - Я ранен. - раздался чей-то голос. - Прикройте меня!
        Я поморщился, но и не подумал двигаться - здание было заранее разделено на зоны, за каждую из которых отвечал кто-то из членов боевой группы.
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Волна прошла во все стороны, позволяя мне оценить ситуацию. Пока всё не станет совсем плохо, помогать можно разве что соседям. Которые вроде и сами неплохо справлялись…
        - Твою же… - выругался я. - Напоминаю! Не стрелять без крайней необходимости!
        Выстрелы раздавались все чаще, и это становилось опасно. Помимо рикошетов, пули легко могли пробить перекрытия старого здания, улетев куда-то дальше. С учетом того, что химеры были довольно низкими и верткими - немало пуль уходило на нижние этажи. И чем больше стрельбы, тем выше вероятность, что кого-нибудь заденет.
        - Птицы! - раздался спокойный голос. - Приближается огромная стая!
        - Уничтожить! - озвучил я приказ. - Огонь по своему усмотрению.
        Не потому, что он был кому-то нужен, а потому что привносил порядок в окружающий нас хаос. Я перехватил меч и ударил сквозь пол. Клинок встретил легкое сопротивление и…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (126\460)
        Бешено загрохотали пулеметы, прореживая невидимую для меня стаю, однако несколько тварей всё же сумели прорваться внутрь здания. Я ударил латной перчаткой, сбивая влетевшую в окно птицу. Шаг, удар…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (127\460)
        - Они отступают!
        Так быстро? Предполагалось, что за мелочью полезут как минимум скелеты, но, похоже мы отыграли слишком хорошо. Я прыгнул, наступив на пытающуюся прорваться к выходу химеру, добил, а затем достал следующую. И ещё одну… И ещё… на этом всё закончилось, и, вернувшись, я опустил меч на ползущего к норе подранка…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (132\460)
        - Неплохо, весьма неплохо!
        Бросив взгляд на сидящего на старом шкафу Легиона, я проигнорировал похвалу. На этот раз ворон практически не вмешивался в бой - не хватало ещё устроить тут пожар. В одном он был прав - мы победили. Настало время собирать кости и лут. И считать потери…
        Глава 8. Ловушка
        Несмотря на то, что это, по сути, была только проверка боем, у нас появились первые раненые. Шестеро, причем один пострадал достаточно серьезно, умудрившись попасть под атаку сразу трех Костяных Птиц. К тому моменту, как его соседи вмешались, было уже поздно…
        - Как ты, боец? - осведомился я. - Держишься?
        Прапорщик Носов повернул голову и снял очки, продемонстрировав окровавленные дыры вместо глаз. Его уже успели обколоть обезболивающим, так что реакция была довольно спокойная, даже слишком.
        - Я ничего не вижу.
        Я покосился на присматривающую за ним Стрекозу, и девушка покачала головой. Да и оружие у него забрали, от греха подальше - при таких травмах немудрено и застрелиться.
        - Дай гляну?
        Я дотронулся до его лба, отчего мужчина дернулся, и активировал исцеление - спасать здесь было нечего, глаза выклевали начисто, так что энергии я вложил минимум. Просто чтобы повреждения слегка затянулись. Классическая медицина тут бессильна, а магии потребуется немало времени.
        - Их ещё можно спасти? Кажется, я чувствую левый, хотя и ничего не вижу.
        - Не дрейфь, Отдел своих не бросает. Ты же в курсе наших возможностей, верно? Сейчас я отправлю тебя в Подземелье, ты отдохнешь, а затем целители вырастят тебе новые глаза.
        - Я слышал, что такое возможно, но, признаться, не до конца верю.
        ЖЕЛАЕТЕ ПОМЕСТИТЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        ЗАПРОС ОТПРАВЛЕН…
        - Даже не сомневайся. Прими запрос, всё будет в порядке…
        В каком-то смысле прапорщику повезло - вскоре он окажется в тылу и вряд ли примет участие в ближайших военных действиях. На крысах разве что подкачается.
        - Спасибо, командир.
        ЗАПРОС ПОДТВЕРЖДЕН
        Спустя секунду солдат исчез, позволив мне заняться другими пострадавшими. К счастью, там всё было на порядок лучше. Раны поверхностные, немного магии, перевязка - и боец возвращается в строй. Отправлять их в Подземелье нет никакого смысла. Да и подкрепления нам, пожалуй, пока не требуются…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        - Вот, Владыка. - поклонился Уль. - Это всё, что удалось собрать за короткое время.
        Не так уж мало. Духовные камни использовались для освещения, демонические ядра - в качестве внутренней валюты, так что набралось пару контейнеров первого и контейнер второго. Хотя для того, чтобы набрать даже столько, ему явно пришлось прибегнуть к реквизициям.
        - Я тобой доволен, на первое время этого пока хватит. Однако в дальнейшем мне потребуются новые партии, так что продолжай…
        Из двадцати двух химер, что я прикончил, выпало всего девять пустышек - результат ниже среднего, но лут такого уровня уже давно не вызывал эмоций. Просто рядовой ресурс. Достав десяток мелких ядер, я начал втягивать энергию - хотя до той скорости, что эмбрион демонстрировал на финальных этапах, Духовный Меч и не дотягивал, но всего за десяток минут мне удалось восполнить запасы ци и даже слить немного на насыщение…
        - Черт побери.
        Демоническое Ядро окончательно растаяло, а затем я осознал, что именно всё это время меня тревожило. Пусть нежить пока не нападала, но уходить не торопилась, открыто маяча в зоне видимости. Провокация, вот только игнорировать её нельзя. Следующий ход был за мной…

* * *
        Всё было просто. Я изображал лидера небольшого отряда, проникшего на территорию нежити и внезапно узнавшего, что их обнаружили и потихоньку окружают враги. Что я должен был сделать? Вариант сидеть на подготовленных позициях, перемалывая врага до полной и окончательной победы, мы даже не рассматриваем. Победит в такой ситуации лишь нежить. Даже если меня этот вариант «устраивает», наша «смерть» должна выглядеть максимально убедительной. Так что все приготовления насмарку - как ни печально, но, согласно «легенде», вариант тут только один. Покинуть здание и двигаться на прорыв. И, девять из десяти, именно этой попытки генералы нежити от нас и ждут…
        Сборы заняли не так уж много времени, хотя пришлось несколько раз призывать гоблинов, перекидывая грузы. Последняя возможность…
        - Выступаем!
        Отряд начал постепенно выходить на улицу и рассредоточиваться, занимая оборону. Причем нежить даже не пыталась как-то помешать нашим маневрам. Единственной помехой были Костяные Птицы, открыто кружащие над улицей. Людей они не трогали, однако поднятого в воздух, ради проверки, дрона атаковали без малейших колебаний. Конечно, разведки у нас быть не должно…
        - Ненавижу нежить… - пробормотал я.
        - Что? - переспросил Олег.
        - Ничего. Вперед!
        С выбором направления тоже определиться было несложно. Куда бы я попытался прорваться, будь происходящее - «настоящим»? Цель очевидна, обратно к внешней стене, лезть к храму в текущих условиях - чистое безумие. Нужно отступить, перегруппироваться и попытаться вновь, в другом месте. Для того, чтобы просчитать такого рода ходы, - не нужно быть гением, именно в той стороне концентрация нежити была максимальной. Вглубь города? Как уже говорил - глупо, даже если заслон там слабее, в конечном итоге нас нагонят, окружат и уничтожат. Ну а я же не идиот? Так что я выбрал направление, перпендикулярное этим вариантам. Отчаянная попытка вырваться из ловушки, верно? Я надеялся, что выглядит похоже…
        - Бегом! Если нас зажмут, то мы все тут сдохнем!
        План врагов был так же очевиден, как и мой собственный. Отряд ускорился, перейдя на легкий бег, но и здесь у нежити преимущество - в отличие от людей, усталости она не чувствовала, так что наш рывок мог дать лишь краткосрочное преимущество. Убежище мы покинули, теперь главное не позволить навалиться на нас всей ордой. И даже так глупо надеяться, что получится прорваться без боя…
        - Нежить!
        Слишком поздно. Кир просто не успевал проверить дорогу, а ворон и вовсе сразу подвергался атакам Костяных Птиц, а потому держался рядом. Повернув на очередную улицу, мы обнаружили Костяного Ужаса, в сопровождении группы скелетов.
        - Стоять! - поднял я руку. - Огонь!
        Тяжелое оружие могло бы помочь, но для того же гранатомета было слишком близко, а события развивались стремительно. Нежить рванула на нас, и, надо признать, это выглядело жутко. Уверен, во многих головах мелькнула мысль о бегстве, но, к чести, никто ею не воспользовался. Хотя Татра почти дотронулась до Жезла Бесстрашной Волшебницы, который я выдал ей во временное пользование.
        - Цель - лидер!
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Даже сейчас, я прежде всего убедился, что нам не грозит опасность с флангов - внутри зданий по краям я нежити не чувствовал. И при этом ещё и успевал стрелять.
        Костяной Ужас оказался матерым - пули били в переплетение костей, но не ломали их, а лишь выбивали крошки и рикошетили. Сердце даже было не видно сквозь защитную сферу, так что поразить его в такой ситуации было весьма непросто. Я отбросил автомат, позволив оружию повиснуть на ремне, а в руке появилось копье - длины меча могло банально не хватить, а если я уйду в сторону, то…
        - Легион! Держи небо!
        - Кар!
        До этого выполняющие роль наблюдателей птицы резко осмелели, заходя в атаку. Ничего подобного в моем плане не было, так что придется использовать козыри…
        АКТИВИРОВАТЬ РАЗГОН?
        ДА\НЕТ
        Тратить навык жалко, но иного пути остановить этот «костяной танк» я не ви… дел.
        - Твою же…
        Все закончилось внезапно, тварь прямо на бегу развалилась, а стрелки тут же перенесли огонь на его «свиту». И пикирующих птиц…
        - Стрелять по ногам! - оценил я положение. - Добиваем системным оружием!
        Увидев гибель Костяного Ужаса и понеся потери от пуль, птицы вновь рассеялись, и теперь их гонял над нами ворон. Скелеты без лидера для нас угрозы не представляли, так что…
        - Прекратить огонь! Перезаряжаемся! Добиваем на ходу!
        Я убедился, что приказ выполнили, - не хотелось бы получить пулю в спину, - а затем побежал, на ходу поразил сердце одного из трех устоявших на ногах врагов. РАСКОЛ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 20 ОС! (152\460)
        Кости разметало по сторонам, а я повернулся и, почти не глядя, выхватил из воздуха сконденсировавшуюся карту. Двух оставшихся скелетов взяли на себя Сталь и Юки, а на долю остальных достались упавшие. Без накладок не обошлось - один из солдат получил клинком в ногу и, после быстрой перевязки, отправился внутрь сумки. К счастью - мы успели, нежить появилась за нашими спинами слишком поздно. Похоже, на этот раз мы прорвались… и при этом гонка только начиналась.
        Никто не собирался нас отпускать, а план нежити вполне предусматривал подобный сценарий. Теперь капкан превратился в пасть, которая грозила захлопнуться. Нежить гнала нас, появляясь на грани видимости, не давая отдохнуть и то и дело атакуя с воздуха. Скорость упала, даже притом, что серьезных травм не было, а ноги я оперативно лечил. Можно было бы спрятать пострадавших в сумку, однако эту возможность афишировать нельзя. Именно на ней строился весь мой план…
        Попытка свернуть к стене привела к встрече с такой ордой, что только тяжелое оружие и позволило нам отступить, однако на этом стало понятно, что бегать и дальше - бесполезно. Нам нужен отдых, иначе нас зажмут и иллюзия превратится в реальность. Свою главную задачу - оттянуть как можно больше нежити, - мы уже выполнили. Теперь настало время найти подходящее здание и устроить героическую оборону…

* * *
        Нас всё же загнали в ловушку - очередное здание, которое окружили орды нежити. Прямо как в фильмах, где всё кончено и нет никакой надежды. Нежить уже дважды шла на штурм, однако пока нам удавалось отбиваться. Всё же тяжелое оружие работало неплохо, а лидеры врага себя берегли, предпочитая усеивать подходы к зданию костями рядовых скелетов. Однако тут эта тактика несла и дополнительный смысл - если немного подождать, то из костей обязательно зародится что-то монструозное, добавив нам проблем…
        Несколько раз доходило до рукопашной, так что среди военных было уже пятеро погибших, а почти половина оставшихся получили раны. Некоторые - достаточно серьезные, однако отправить их на Осколок я не мог. Над нашей последней крепостью «озоновой дыры» не имелось. Все были до предела измотаны, патроны подходили к концу, а на лицах оставалось всё меньше веры в счастливый исход…
        - Мы здесь умрем, да? - спросила Татра. На этот раз в её голосе не было страха.
        - Ничуть, я вас вытащу. Помнишь, я же обещал?
        - Да, надеюсь, ты сдержишь свое обещание. - отозвалась Стрекоза. - Не хотелось бы сдохнуть вот так…
        Юки, для разнообразия, промолчала. На этот раз нежить не пыталась играть в тактику, а просто и незатейливо навалилась всей толпой. Земля, воздух, окна, крыша - атака шла по всем фронтам, и победить на этот раз у нас нет ни малейших шансов…
        УРОВЕНЬ 23 (341\460)
        Толком потратить накопленное было некогда, так что для того, чтобы остаться в границах уровня, я уже несколько раз сливал накопленное в карты. Изучу позже. Приготовления завершены, осталось только довести партию до конца…
        - Давай.
        Я бросил взгляд на Татру, судорожно сжимающую жезл, и внезапно почувствовал волну уверенности. У нас всё получится. Действие боевой ауры отличалось от холодного разума, не подавляя эмоции, а позволяя сохранять контроль. Причем не только мне, но и всем прочим поблизости. Включая того, кто его активировал…
        - Отступаем!
        На этот раз удерживать позиции мы не собирались, быстро поднимаясь наверх. Монстры рвались за нами - пока все шло по плану…
        - Ааааа…
        - Козин упал с крыши. - сообщил кто-то. - Птицы сбили…
        Дьявол. О том, что будет с человеком, рухнувшим в море нежити, даже гадать не приходилось. Ничего, мы за него вскоре отомстим…
        - Пять секунд!
        Я уже достиг контрольной точки, однако решил подождать, давая немного времени остальным. Любая заминка в текущей ситуации станет смертельной. Последние секунды тянулись особенно долго…
        АКТИВИРОВАТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР? (100 ОС)
        ДА\НЕТ
        Мир за пределами барьера замер, но я сознательно пропустил часть врагов внутрь - глупо упускать такую возможность усилиться. Правда, на всё про всё у нас оставался один час…

* * *
        По сути, для того, чтобы отбиться, нам нужно было просто контролировать лестницы и, в меньшей степени, окна. Хотя внутрь успели набиться десятки тварей, уничтожить их было делом техники. Даже притом, что на этот раз в ловушку, похоже, попал кто-то из лидеров, а потому действовали они достаточно согласованно. Вот только узкий проход и снайперы не позволяли им реализовать численное преимущество…
        - Они отступают!
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Волна накрыла весь барьер, позволяя мне полностью контролировать ситуацию. Враги действительно откатились, однако, поводов для радости тут немного. Похоже, поняв, что взять нас просто так не получится, лидер решил отступить. Проклятье…. Уничтожить барьер изнутри не так уж просто, но я не мог себе позволить ставить эксперименты на тему того, как время подействует на тех, кто в некотором смысле бессмертен. Вопрос теперь только один - куда бежать? Вниз или наверх? Риторический вопрос, ещё ничего не готово…
        - Я уничтожу лидера! Преследуйте остальных!
        Несколько в сторону прыжков, чтобы сократить расстояние, а затем… БЛИНК!Мир мигнул, и я оказался на первом этаже, недалеко от КОСТЯНОГО РЫЦАРЯ.Где-то за ним шла волна нежити, так что ждать и колебаться времени нет. Счет идет на секунды…
        Я перехватил меч, и мы шагнули навстречу друг другу. Я присел, пропуская удар, а затем взмахнул клинком, отсекая ему ноги. Кости были крепкие, но против комбинации из божественного меча и наложения, не устояли. Рыцарь грохнулся, подставив спину, и я мгновенно ударил, найдя магическим зрением уязвимую точку. РАСКОЛ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 180 ОС! (441\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 36 ОС!
        Кажется, больше никого? По крайней мере из лидеров - лишившись командования, остатки нежити перестали представлять для нас угрозу. Нужно оставить несколько «приманок», на случай сканирования.
        - Командир? Как там?
        - Лидер уничтожен, я - в порядке. Времени не так много, так что заканчиваем! И не забудьте оставить «приманку».
        Жаль, полученный опыт не потратить, ситуация неподходящая, но с оставшимися скелетами разберутся их без меня. Для меня сейчас главное - восстановить потраченные запасы маны…

* * *
        ОСТАЛОСЬ: 15 МИНУТ 59 СЕКУНД
        Не так уж много времени. Затем барьер падет, и сюда хлынут бесчисленные орды монстров. Я стоял на крыше и мог в полной мере наблюдать постапокалиптическую картину. На штурм шли тысячи скелетов, среди которых можно было заметить и лидеров. Рыцари, Костяные Ужасы… разве что личей нет, но кто их вообще видел? В небе парили сотни птиц, что лично меня тревожило даже больше. О, и драконов ещё не хватает.
        - Просто писец…
        Когда я все это начинал, не думал, что дойдет до подобного. Если их здесь столько, то сколько навалилось на основную армию? Я машинально дотронулся до сумки, где находились все выжившие. Теперь только от меня зависело, сумеем ли мы спастись или же попадем в лапы нежити. Подойдя к краю, я попытался найти в этом море упавшего бойца… и даже нашел, убедившись, что термин «пропавший без вести» тут будет неуместен. Мертв…
        МАНА: 2420\2430
        Мана практически достигла предела - для того, чтобы успеть восстановиться, пришлось сожрать предельно допустимую дозу капсул. Ничего страшного, не умру…
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        Несмотря на то, что навык тянул ману, она не убывала, просто скорость роста слегка замедлилась. Я глубоко вздохнул, наслаждаясь последними минутами покоя и безопасности. Тем, что всё ещё жив. Сейчас всё и решится…
        3…2…1…
        Барьер исчез, и оставшаяся нежить продолжила штурм здания - к этому моменту уже пустого и наполненного костями их предшественников. И несколькими «выжившими» скелетами - по сценарию, победа внутри барьера осталась за костяками. Я разбежался и прыгнул с крыши. Мимо, едва не задев, пронеслись птицы, торопящиеся добраться до нашей плоти. Твою же…
        БЛИНК!
        Пять метров. Полет позволил мне замереть над морем нежити, а невидимость - не позволяла меня засечь. Секунда на то, чтобы сориентироваться…
        БЛИНК!
        И снова пять метров - хотя нежити было много, это почти вывело меня за пределы кольца штурмующих.
        БЛИНК!
        Я приземлился на крышу. Живой. На улицах ниже все ещё можно было видеть редких представителей нежити, но я не сомневался, что вырвался. Маны оставалось не так много, так что дальше я отправился своим ходом, торопясь разорвать дистанцию и отсчитывая секунды. По моим прикидкам, у меня есть порядка пары минут…
        Всё, пора! Я скользнул под прикрытие какой-то надстройки и нажал на кнопку, посылая сигнал на детонатор. Взрывчатки мы не пожалели - обломки долетели даже сюда, хотя ни один из них и не упал достаточно близко, чтобы потревожить кинетическое поле. Получилось. Взрыв не только уничтожил здание, прекратив существование сотен, а то и тысяч набившихся туда некротварей, но и стер все следы недавней битвы. Если повезет, то теперь для генералов нежити мой отряд будет считаться погибшим. Героически, как оно и полагается.
        Бонусная интерлюдия. Дан
        Хотя Карандар, верховный жрец, являлся главным из личей, но далеко не единственным. Тех, кого можно было назвать «генералами нежити», было шестеро. Не так уж много, но вполне достаточно, чтобы контролировать основные направления.
        Гранок, младший жрец Ы, не стал подходить к уничтоженному зданию - его жизнь была слишком важна для Цели, а потому «осторожность» давно стала его вторым именем. Когда-то враги звали его Гранок Трус, но кто из них дожил до этого дня? Тем более, что слова были клеветой, трус никогда бы не достиг таких вершин. Пусть сейчас всё пошло прахом, бог - пал, статус ИГРОКА - потерян, а его мир медленно катится к гибели, он всё ещё оставался высокоуровневым ГЕРОЕМ.
        Жаль, правила ограничивали его, не позволяя расти уровнями, убивая бывших сородичей. В отличие от рядовой нежити, на лидеров они действовали, так что опыта за гоблинов им не давали. В отличие от тех же людей. Жаль, на этот раз он опоздал…
        ПОДНЯТЬ «РЫЦАРЯ СМЕРТИ»!
        Помимо навыка, в таком деле требовались и качественные материалы. И пусть тело было серьезно повреждено, а уровень юнита невелик, сам воздух тут пронизан магией, а костяной пыли и осколков вокруг более чем достаточно…
        Сейчас она накрыла тело, покрывая его броней и залечивая многочисленные повреждения. Не так уж часто личи прикладывали руку к созданию высшей нежити.
        ВНИМАНИЕ! ПОПЫТКА УДАЛАСЬ!
        Бывший враг содрогнулся и открыл глаза. Осталось только выяснить, как многое он помнит о своей прошлой жизни? Пусть у «воскресшего» нет души, какие-то кусочки должны остаться, мозг - тоже хранит осколки информации…
        - Кто ты?
        - Меня зовут… Дан…
        Глава 9. Тихое местечко
        С десяток секунд я смотрел на зарождающийся пожар. Возможно, поливать там всё «бензином» было лишним, но зато точно никаких следов. Мало того, из-за разбросанных взрывом обломков, можно ожидать ещё несколько очагов возгорания. Локальных, будь всё так просто, гоблины давно бы спалили развалины ко всем чертям…
        Я подошел к краю крыши. Спускаться на улицы желания не возникло, - слишком много там бродило нежити, - так что двигаться и дальше предстояло «верхними путями». И делать это без страховки было бы… неосмотрительно. Если, конечно, я не хочу закончить путь внизу, на каменных плитах мостовой.
        МАНА: 404\2430
        Мда… Поколебавшись, я закинул в рот очередную горсть капсул - пусть я и вырвался из окружения, без этого далеко не уйду.
        - Ненавижу…
        Разбежавшись, я оттолкнулся и прыгнул, лишь в самом конце активировав ПОЛЕТ, чтобы смягчить приземление. Даже избавившись от всего лишнего, в боевой форме я сам по себе весил за сотню. Сумка работорговца, за минусом членов группы, была пустой, однако даже так кило на двадцать тянула. Плюс кольцо, которое хоть и уменьшало вес в триста раз, распределяя его по всему телу, однако было забито до предела. Итого - два центнера, навскидку. Обычному человеку в таком состоянии и стоять будет сложно, а я бегал и даже прыгал. Какое-то время…
        - Твою же…
        Очередная крыша оказалась недостаточно прочной или, возможно, я слишком сильно экономил ману и потому приземление - слишком жестким? В любом случае, она провалилась прямо подо мной, увлекая куда-то вниз, «навстречу приключениям» и, возможно, множественным переломам. БЛИНК…
        Телепортировался я почти инстинктивно, оказавшись за пределами здания. И до крыши было метра три… До земли - все десять, но преодолеть их я должен был за считанные секунды. ПОЛЕТ!
        - Да вашу же…
        Я крутанулся и приземлился на ноги. Маны оставалось в обрез, так что получилось жестковато, но обошлось без травм. К счастью, НЕВИДИМОСТЬ не спала, нежити поблизости нет. К черту! Пожалуй, я оторвался достаточно далеко, чтобы можно было рискнуть и дальше двигаться по земле. Вряд ли среди немертвых найдутся следопыты…
        МАНА: 104\2431
        Ошибка стоила мне дорого, так следовало срочно найти щель, в которую можно было бы забиться на какое-то время. Весьма непродолжительное…

* * *
        Палатка - неплохая альтернатива полноценному экранированию, особенно если укрыться нужно только тебе одному. Правда, её нужно закрывать, а плотные стенки не пропускают свет, но снаружи дежурил призрак, а темнота медитации не помеха. Да и фонариков у меня хватает… Минут десять я просто сидел, держа в ладонях по кристаллу. Капсулы тоже продолжали действовать, так что…
        МАНА:2143\2431
        Пожалуй, этого хватит. Если мертвые могли подождать, то раненые - не все. Как минимум одному помощь требовалась незамедлительно.
        ИЗВЛЕЧЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА (4 УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        Я посветил фонариком на появившегося передо мной парня. Бинты, которые на него второпях намотали, местами полностью пропитались кровью. Переломы, рассечения, проникающие ранения - вот что бывает, если лезть в ближний бой с Костяным Ужасом. Живым он остался лишь потому, что удар чудовища его отбросил. Однако ситуация была критической, оказанной помощи надолго не хватит…
        - Сержант Сычев? - уточнил я, услышав стон. - Сергей?
        Никакой реакции - тем лучше. Возможно, мне пригодились бы дополнительные навыки диагностики, но чтобы найти оптимальную точку приложения сил, расставить приоритеты, хватит и МЕДИЦИНЫ ЗЕМЛИ. Взятой в «незапамятные времена», ещё после первой миссии. Срезав бинты на груди и машинально убрав «улики» в пространственное кольцо, я положил ладонь на рану. Руки я сполоснул антисептиком, но всё равно - полная антисанитария. Неважно…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Половина резерва. По жилам словно пробежал огонь - предзнаменование проблем, но остановиться - означало позволить парню умереть. Хотя у находящихся внутри сумки живых существ процессы замедлялись, это всё же был сон, а не полноценный стазис. Полученные раны продолжали кровоточить, так что или я его стабилизирую сейчас, или в следующий раз достану уже труп. Так, теперь сместимся сюда…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Помимо лечения ран, магия так же выгоняла из организма яды, к которым относила и лекарства. Так что когда солдат застонал и открыл глаза, я не удивился. И просто вонзил ему в ногу шприц, вгоняя новую порцию обезболивающего.
        - Тсс… - успокоил его я. - Это Василий. Всё в порядке, мы выбрались. Я оказал тебе помощь, ты выживешь. Прими запрос и поспи…
        ЖЕЛАЕТЕ ПОМЕСТИТЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        ЗАПРОС ОТПРАВЛЕН…
        Несколько секунд я думал, что это не сработает, а затем тело провалилось куда-то вниз, исчезая. Полоска маны в очередной раз показывала дно, и, перед тем, как действовать дальше, это требовалось исправить. Я достал пару кристаллов и, сжав в ладонях, прикрыл глаза…

* * *
        Конечно, в теории я мог бы развернуть временную базу где-то в окрестностях, но это было бы не самым лучшим решением. Время играло не на нас. Нежить со всей округи собралась в одну кучу, чтобы уничтожить наш отряд, но вскоре «пружина» должна разжаться. Пройдет несколько часов, и они вновь растекутся по улицам, придется осторожничать, а скорость неминуемо упадет.
        Основные силы защитников города тоже не будут вечно сосредоточены армии. Последние сутки с запада то и дело доносился грохот, но сейчас все более-менее затихло. И цифры, которые показывал счетчик, к оптимизму не располагали…
        ИГРОКОВ: 8433\13000
        Если это не разгром, то, как минимум «тяжелые потери». Только за минувшие сутки выбыло более полутора тысяч игроков! Мы действительно потерпели крупное поражение? Возникли какие-то внутренние конфликты? Сейчас я мог только гадать. И по максимуму использовать возможность…
        Мелькнула мысль использовать хранящийся в кольце мотоцикл - с его помощью я мог резко ускориться, но прикрыть технику в движении невидимостью не получится. По крайней мере надолго, а ещё одну загонную охоту я могу и не пережить.
        Спустя несколько часов бега с неба начало капать. Не слишком сильно, но тучи обещали, что это лишь начало. Дождь должен убрать возможные следы, но сделает меня уязвимым, ослабляя действие невидимости. Пусть пока все тихо, не стоит забывать, что я находился практически в центре владений нежити. И даже если улицы пока пусты, костяные птицы в небе мелькали регулярно. И вряд ли для них есть «нелетная погода».
        - Ладно, хватит. - пробормотал я, останавливаясь.
        Стоило принять решение, и я понял, что и без того подошел к пределу. И дело даже не в просевшей выносливости, а в каналах маны, которые с каждым часом жгло всё сильнее. Хотя эффект от такой «тренировки» был заметен, объем хранилища вырос на девятнадцать единиц…
        МАНА: 1427\2449
        Новых «окон» по пути мне так и не попалось, однако двигаться и дальше будет самоубийством. Даже странно, что при таком подходе я ещё не схлопотал…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ МАЛОЕ МАГИЧЕСКОЕ ИСТОЩЕНИЕ! ВОССТАНОВЛЕНИЕ МАНЫ ЗАМЕДЛЕНО.
        ММИ: 23 ЧАСА 12 МИНУТ 56 СЕКУНД
        …вот эту вот штуку. Не иначе, интуиция сработала - пусть и с запозданием. Иначе я ничем такое совпадение объяснить не могу.
        - Приехали.
        Причем на пустом месте, просто «количество» переросло в «качество». Поглощенные пилюли, почти непрерывное использование навыков и вот результат. Помимо резкого падения «скорости восстановления», магией мне теперь можно пользоваться только в крайнем случае, а о допинге вообще нужно забыть. Иначе «малое истощение» перерастет в среднее, которое не факт, что и за неделю пройдет. Сильное выведет меня из строя на месяц, а дальше идут перманентные дебафы, лишение дара и быстрая, но очень мучительная смерть. Впрочем, у меня нет даже лишней недели. Ну а поскольку врагов за плечами не наблюдается, то выбор очевиден…
        - Кир, проверь это здание.
        - Да, босс.
        Призрак отцепился от моих плеч и нырнул внутрь. Ворон, к слову, был слишком приметен и потому большую часть пути находился в сумке.

* * *
        ДЕЗАКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        ДЕЗАКТИВИРОВАТЬ КИНЕТИЧЕСКОЕ ПОЛЕ!
        ДЕЗАКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Едва войдя в здание, я избавился от всего, что жрало ману. Возможно, та же боевая форма требовала немного, но сейчас не та ситуация, когда стоит рисковать.
        Твою же… Потеря части параметров оказалась весьма заметной. С новой силой навалились усталость и боль, а сумка повисла на плече камнем. Ощущения - словно за секунду постарел лет на десять. Впрочем, серьезных ран у меня нет, псевдоплоть отлично защищала от синяков и царапин, а остальное - пройдёт.
        Первым делом я подогнал ремни на одежде под изменившуюся фигуру - на случай возможного боя. Пусть призрак всё проверил, пока не будет установлено экранирование, безопасным это место считать нельзя.
        ММИ: 23 ЧАСА 36 МИНУТ 12 СЕКУНД
        Пока я искал убежище, организм продолжал получать повреждения, и счетчик только увеличивался. Сейчас, наконец, время двинулось в правильном направлении. И пусть секунды утекали раза в три медленнее, чем им положено, это был хороший знак. Мой организм хоть и продолжал получать повреждения, но восстанавливался быстрее, чем они успевали накапливаться. Ещё немного и действие «допинга» закончится, и соотношение окончательно придет в норму.
        ИЗВЛЕЧЬ ГЕРОЯ «ВЕЩИЙ ОЛЕГ» (УРОВЕНЬ 4) ИЗ СУМКИ?
        ДА\НЕТ
        - Значит, мы всё-таки выбрались? - спросил Олег, потирая плечо. - Это было опасно.
        - И ещё остается. - кивнул я. - Позаботься об экранировании помещения. Если нас обнаружат, то всё будет напрасно.
        В минувшей мясорубке мы потеряли шестерых, а Сычев, Истрин и Вихров были ранены и в ближайшее время сражаться не смогут. В идеале вообще требовалось найти «окно» и эвакуировать их на Осколок. Плюс Носов, лишившийся глаз и отправленный туда раньше. Итого из двух взводов, вышедших на задание, в строю осталась половина.
        - Теперь у нас только один взвод. Принимай командование над оставшимися людьми.
        Второй взводный, «лейтенант» Кратков, входил в число безвозвратных потерь. Воин-скелет умудрился вонзить ему клинок в шею. Будь это обычная рана, шансы бы оставались, но мечи у нежити системные, и когда тело отбили, офицер уже был безнадежно мертв. Лишился чего-то важного, без чего даже ИСЦЕЛЕНИЕ уже не поможет…
        Медик второго взвода Жмыщенко пал, прикрывая раненых от прорвавшихся химер. Лосев попал под магический удар костяного рыцаря. Его сумели вытащить, но он превратился в УМЕРТВИЕ и послужил причиной смерти ещё двоих: Старокорова и Воронцова. И здесь была и моя вина - будь я внимательней, то сумел бы прикончить обернувшегося до того, как он натворит дел. И тот факт, что я самолично отрубил обратившемуся голову, ничего уже не изменил…
        Их тела я забрал, поместив в кольцо, а вот труп нашего снайпера так и остался нежити. Если повезет, его засыпало обломками, если нет - вскоре Козин пополнит ряды наших врагов. Как это произошло и с сотнями других павших игроков. Возможно, с кем-то из них нам ещё придется встретиться в бою.
        - Кроме того, приказываю использовать резервные каналы.
        - Принято.
        Мало того, лидеров нежити замечали за попытками использовать наше оружие и снаряжение. У костяных рыцарей видели автоматы, да и трофеи нежить собирала весьма исправно. Может это слегка попахивает паранойей, но глупо игнорировать меры безопасности, когда они тебе ничего не стоят…
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ЮКИ» (10Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ТАТРА» (5Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ТЕМНЫЙ СТАЛЬ» (9Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «СТРЕКОЗА» (8Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        Удивительно, но никто из игроков не пострадал, мало того - они стали сильнее. Японка достигла границы, на которой могла получить боевую форму. К сожалению, без полноценного доступа к Серверу воспользоваться этой возможностью она вряд ли сможет - простого «окна» тут не хватит, ей нужно попасть в Личную Комнату. Что вряд ли возможно.
        Сталь также взял уровень, вплотную приблизившись к этой границе, а Стрекоза лишь слегка отставала. Татра взяла сразу два уровня, но в числовом выражении это потребовало заметно меньше опыта. Лишь бывший депутат так и не «апнулся»… Я поморщился. «Апнулся»… В рамках реального мира такого рода игровая терминология звучала слегка фальшиво. И даже как-то неуместно…
        ПРИЗВАТЬ РАБА АРМЕТ (6Й УРОВЕНЬ)!
        - Юки, у тебя же ещё остались капсулы? Восстанавливайся, поможешь с ранеными.
        Ещё в Подземелье, каждый из ветеранов взял дополнительный навык, и у девушки им стало исцеление. С прицелом на лечение психологических травм, правда, но и с колото-резаными ранами должна справиться. У Сталя появилось каменная броня, что неплохо выручило нас в критический момент. Стрекоза, помимо желтого шума, практически бесполезного против нежити, умела летать. Правда, с учетом запасов маны, не очень долго. Даже забавно, насколько её способности теперь коррелировали с ником. Армет же научился создавать камни маны. Алмаз давно не могла закрыть наши потребности, а личный крафтер - штука полезная. В теории, если мы проживем достаточно долго, чтобы его прокачать….
        Помимо этого, как и у большинства «ветеранов», у них имелись бонусные способности, забывать о которых не стоит. Скажем, при переходе на новый ранг что за магический дар, что за систему циркуляции чакры, так же полагалась способность. И не всем выпало что-то ситуативное, вроде моей Конденсации (E-). Пусть пока мне возможность нацедить кружку чистой воды, буквально выжав её из окружающей среды, никак не пригодилось, назвать способность мусорной сложно.
        - А мне чем заняться, командир? - подошел Сталь. Ему, например, выпала «техника шагов», позволяющая более оптимально двигаться во время боя. Полезная штука, да и ранг - полноценная Е-шка. Ладно, не время….
        - Возьми Настю и помоги остальным с экранированием. Я получил магическое истощение, так что придется задержаться тут примерно на сутки.
        - Понятно… - кивнул он. - Стрекоза, пошли!
        ИЗВЛЕЧЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА (2 УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА (3 УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА (2 УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        Я начал выпускать тех, кто пострадал не так сильно - сейчас их руки нужны для скорейшего обустройства убежища. Каждый из выживших получил как минимум один уровень, некоторые - два, но до четвертого добрался только один. И потом едва не сдох…
        Вообще-то изначально у отряда прикрытия не было системного оружия, так что я выдал его из личных запасов. В аренду, конечно - этот ресурс ещё долго будет в дефиците. И даже «мусорные» клинки, доставшиеся от нежити, на Земле стоят весьма и весьма немало. Правда, для моих гоблинов они бесполезны, поскольку служат лишь своего рода физическим аналогом особенности «МОНСТР I». В отличие от местных аборигенов, которые являются юнитами…
        Карт тоже не пожалел - пустышек накопилось с запасом, а неделя простоя позволила записать на них что-то полезное. Насыщать их я не стал, но солдаты справились и сами, так что у каждого из них теперь был системный навык. Возможно, потери высоки, но выжившие стали сильнее…
        ИЗВЛЕЧЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА (2 УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        - Артем, рассчитываю на тебя. - обратился я к последнему медику. - Позаботься о перевязках, Юки тебе поможет с тяжелыми. Потом вернем их обратно в сумку…
        - Я тоже хочу помочь. - подошел Армет.
        - Хорошо, помоги с перевязкой. Только не болтай лишний раз, понятно?
        - Не доверяешь? - покачал головой «предатель». - Мне казалось…
        - Именно казалось. - оборвал я. - Не зли меня, и без того тошно.
        Причем сложно сказать, от чего больше - необходимости сохранять уверенный вид, несмотря на зверскую усталость, боль и желание спать… или воспоминаниях о потерях? Не лучший выдался день…
        - Да, конечно. Извини. Просто Я ХОЧУ, ЧТОБЫ ТЫ ПОМНИЛ, ЧТО Я ВАМ НЕ ВРАГ, я…
        По телу пробежали едва заметные мурашки. Я шагнул и резко ударил ублюдка в челюсть, заставляя замолчать, а в моей руке появилось копье…
        - Ты серьезно решил, что это сработает?
        - Подожди! Я ничего не делал!
        Я криво усмехнулся - на этот раз в его голосе не было убеждающей силы, только страх. Артемий отползал, с ужасом смотря на оружие…
        - Думаешь, отрицание поможет? Ты меня совсем за идиота держишь?
        - Я… виноват. Изур попутал…
        Острие копья замерло у горла предателя. Скорее всего, Армет услышал про мое истощение и решил воспользоваться «брешью в защите». Несколько успешных внушений, и кто знает, чем бы это закончилось?
        - Ты же не собираешься и правда его убивать? - дотронулась до моей руки Татра. - Он нам не враг.
        - Серьезно? - теперь я держал в поле зрения и всех остальных.
        - Он применил на нас какой-то навык? - сообразила Юки. Да и Сталь не выглядел одурманенным, в отличие от низкоуровневых юнитов, которые смотрели на сцену с явным сомнением.
        - ГОЛОСджедая. - пояснил я. - Талант убеждения.
        - Понятно. - кивнула японка - Предателям не стоит давать шансов, убей его.
        - Мне кажется, это будет не лучшим решением. - возразил Сталь. И, пожалуй, я был склонен согласиться с…
        - НЕ НАД… - начал Армет. Я слегка наклонил голову, уловив знакомые нотки. - Я ошибся, ошибся. Пощады…
        - У раба не может быть двух хозяев. - намекнул я. - Следующего шанса не будет.
        ОТОЗВАТЬ РАБА АРМЕТ (6Й УРОВЕНЬ!)

* * *
        УРОВЕНЬ 23 (441\460)
        У меня скопилось достаточно опыта, чтобы можно было и самому потратить его на что-то полезное. Вариантов было много, но… последняя ставка оказалась верной, а значит, нет смысла менять тактику…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ УЛУЧШИТЬ «БЛИНК» ДО ЗГО УРОВНЯ?(400 ОС)
        РАНГ ПОВЫШЕН! СИЛА НАВЫКА ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕНА!
        ВЫБЕРИТЕ НАПРАВЛЕНИЕ РАЗВИТИЯ:
        1) Экономия маны II. Затраты энергии на прыжок сокращаются.
        2) Расстояние. Максимальная дистанция значительно увеличивается.
        3) Управление потоками. Позволяет более точно контролировать расход маны, в зависимости от расстояния и наличия преград. Предельная дальность вариативна, но цена растет в прогрессии.
        4) Сфера контроля. Позволяет точно позиционировать прыжок в рамках области.
        5) Выдавливание. Предмет, находящийся в точке появления, с силой отбрасывается прочь.
        Сначала я хотел выбрать первый пункт, но затем увидел небольшое изменение в описании - слово «значительно» из него исчезло. Похоже, если выберу его, то экономия будет менее существенной. Тогда пусть будет второй пункт…
        БЛИНК
        РАНГ: E+
        Уровень:3\5
        ОПИСАНИЕ:
        Позволяет пользователю перенестись в сторону в определенном радиусе. В случае если точка частично занята, его выкинет чуть в стороне.
        СВОЙСТВА:
        - Стоимость активации: 500 ед маны.
        - Максимальная дальность: десять метров.

* * *
        Теперь, когда я выполнил задание, у меня появилась некоторая свобода маневра. Я мог увести свою группу за пределы второго кольца - прорваться через стену ещё раз особого труда не составит. Как и уйти от погони. Вариант самый безопасный и одновременно бессмысленный. Разве ради этого рисковал всё это время?
        Следующий путь - попытаться добраться до храма самому. Конечно, третий взвод оставался с основной группой, служа, по сути, заложниками, однако если мы не выйдем на связь, то нас просто спишут со счетов. «Выживших нет». В какой-то степени, пойдя на такой риск, свои обязательства я выполнил. Правда Гера вряд ли согласится с подобной точкой зрения, но проблемы нужно решать по мере необходимости. Как раз тот случай из притчи, где может сдохнуть кто угодно: и «осёл», и «шах», и даже я сам. Хотя последнего хотелось бы избежать, само собой.
        Ну и последний вариант - следовать изначальному плану. Связаться с основной группой, сообщить о результатах и скоординировать дальнейшие действия… тем более, что контрольное время уже подошло.
        - Есть связь, командир. - сообщил сержант Мельков. - Переключаю на отдельный канал… шифрованный.
        - Это Василий, прием?
        - Это Дива, прием. - раздалось в ответ. - Рада слышать твой голос. Как ситуация?
        - Задание выполнено. - сообщил я, опуская подробности. - Взрыв замаскировал отход, лидеры нежити должны быть уверены в нашей гибели. На какое-то время их активность стихнет.
        - Я знала, что ты справишься…
        - «Мы» справились. Это общая заслуга. Однако я получил магическое истощение, так что ближайшие сутки мы останемся на месте.
        - Принято.
        - Есть информация по ситуации с армией?
        - Альянс… отступает. Нежить оказалась сильнее, чем мы ожидали. С подробностями пока сложно, им сейчас не до нас. Но думаю, ты и сам видишь потери.
        - Да, вижу.
        - Тогда ты понимаешь, что мы не можем упустить такой шанс. Ты ведь придешь?
        Детали были оговорены заранее, вопрос касался моего решения. Не только я тут сомневался.
        - Конечно. - успокоил я. - Выступим через сутки.
        - Тогда мы прибудем первыми. Ждем на точке… тридцать часов. Если не появитесь или не выйдете на связь, то действуем сами.
        - Принято, я успею. Конец связи.
        Шести часов разницы, заложенных на форс-мажоры тут более чем достаточно. За минусом фатальных. Несколько секунд я размышлял, а затем кивнул своим мыслям. Пожалуй, будет не лишним уточнить информацию напрямую. Нужно попытаться связаться с Цинь Луном…

* * *
        Теперь, когда основные дела закончены, раненым оказана помощь, а бойцы собрались на обед, я вдруг осознал, что ситуация требует от меня чего-то большего. Речи, возможно?
        - Парни. - начал я, вставая. - Сегодня мы понесли серьезные потери, но вы знали, на что подписывались. В наше время не принято верить громким словам, но эта миссия - чрезвычайно важна. Речь идет не об амбициях государства или отдельных людей, а о будущем человечества!
        Несмотря на серьезные потери, никакого алкоголя не полагалось, поминать мертвых будут те, кто вернутся.
        - Павшие не будут забыты, а об их семьях позаботятся. Однако если миссия завершится крахом, будет ли у нас вообще будущее? Как вы уже знаете, перед самым отбытием Шива был повержен. Сейчас Землю защищают лишь шестеро тех, кто называет себя богами, и этого - едва достаточно. Ещё один такой удар - и всё может рухнуть! Чужие боги победят, центры обороны и промышленности человечества будут уничтожены, а города - разграблены. Монстры и игроки из иных миров будут веками охотиться за потомками выживших!
        Я перевел дыхание, обведя взглядом уставших бойцов. Все они были профессионалами, наверняка им не нужны мои речи, но мне казалось, что после всего случившегося промолчать будет неправильно… Слова - важны, но куда важнее посыл. Я говорил то, что думал. То - что искренне считал правдой. И, полагаю, они это чувствовали…
        - Вы слышали звуки боя, верно? Изначально мы считали, что с помощью современного оружия с легкостью снесем нежить. Мы ошиблись. Армия Альянса столкнулась с сильным сопротивлением и сейчас отступает. Боеприпасы ограничены, потери - велики, а среди фракций нарастает раскол. Так получилось, что именно у нашей группы на текущий момент, наилучшие шансы достичь успеха. Не буду оценивать их в цифрах, но у других нет и этого.
        И вновь пауза, чтобы перевести дыхание. Восторга моя речь может и не вызвала, но и негатива - тоже.
        - Если получится найти «окно», я эвакуирую раненых и вызову пополнение. Если кто-то из вас сочтет, что больше «не может сражаться», то также сможет уйти. Если этого не произойдет, всем нам придется сражаться до конца! Вы должны использовать оставшееся время на то, чтобы распределить полученные за уровень параметры. Каждый из вас получил рекомендации аналитиков на такой случай, но если есть сомнения - обращайтесь ко мне. Рекомендую вложиться в выносливость. У вас есть сутки на отдых. Ну и… приятного аппетита.
        Интерлюдия № 5. Эскалация
        Любая битва - это не только погибшие, но и раненые. Причем последних может оказаться даже больше. И им нужно оказать медицинскую помощь, обеспечить защиту и, главное, отправить в безопасное место. И крепость чем дальше, тем больше на эту роль не подходила. Грузовиков тут нет, сумки работорговца немногочисленны, а десяток телег, захваченных у гоблинов, проблему логистики не решали. Основным средством переноски оставались носилки, каждые из которых должны нести двое. Причем сражаться они при этом не могут, нужно обеспечить им дополнительное прикрытие.
        Первая же крупная битва оставила четыре сотни раненых, на эвакуацию которых пришлось выделить почти тысячу здоровых бойцов. И это притом, что пострадавших не слишком сильно целители возвращали в строй прямо по месту.
        Конечно, неожиданностью проблема не стала - любой, у кого в голове есть немного мозгов, способен смотреть на пару шагов вперед. Поэтому носильщиков встретили на половине пути игроки из гарнизона крепости, что позволило им вовремя вернуться к основным силам. Впрочем, это было лишь разовым решением, армии требовался новый опорный пункт. Или, скорее пункты…
        Достигнув третьего круга, они решили основать четыре форта, зачистив и оборудовав для этого подходящие районы. Основными причинами для разделения была необходимость снизить риски и получить свободу маневра, но не стоило забывать и о перспективах. Храм всё ближе, нежить - терпит поражение за поражением, так что статус «главнокомандующего» становился всё более и более зыбким. Каждый думал о том, чтобы добраться до алтаря первым, и Цинь Лун их даже не осуждал. Глупо винить тигров за то, что они хотят мяса…
        - Итак, просто бросим жребий? - уточнил Цинь Лун, бросив взгляд на схему. Первые три форта выстроились изогнутой линией, а четвертый выступал вперед. Тем самым территория «треугольника» могла считаться относительно безопасной.
        
        Возражений не последовало. Хотя для элитных «суперов», каждый из которых обладал впечатляющим набором навыков, подобного рода лотереи оставляли немало возможностей сжульничать, вопрос не имел принципиального значения. Полоски бумаги легли на стол, и каждый из лидеров фракций по очереди вытянул одну…
        - Второй форт. - продемонстрировал результат Александер. Ему достался «правый фланг».
        - Четвертый. Похоже, мне повезло? - хмыкнул Мечник. Именно ему отошел главный опорный пункт, из которого и будет развиваться наступление. Честь, от которой остальные предпочли бы отказаться…
        - Третий. - недовольно скривился Зулу. Именно жрец Великого Сета, а не саудит, считался главой африканской фракции. И ему досталось самое безопасное место в построении.
        Цинь Лун просто молча перевернул оставшийся «билет», показав цифру «один». Ему достался «левый фланг». Впрочем, никаких эмоций у китайца это не вызвало, при желании он мог получить любой удобный для себя вариант. И этот - ничем не хуже любого другого.
        Сауд, Рюу и Лиза также присутствовали, но напрямую в голосовании не участвовали, находясь в составе той или иной фракции. Брахман остался в крепости. Что касается остальных трех членов Круга, то они отсутствовали по… уважительным причинам. Ещё один фактор, который требовалось учитывать. Вероятность того, что группа Дивы достигнет успеха, невелика, но существует. И хотя Цинь Лун готов приветствовать «общую победу», основную выгоду из нее в этом случае извлекут другие. Впрочем, здесь он тоже подстраховался, без труда вычленив слабое место. Пусть повлиять на жрицу Геры не получится, но вот на русского… Василий не раз доказывал свои таланты и если именно он доберется до алтаря, то возможны варианты. Китаец сделал всё возможное, чтобы донести до него мысль о том, что Гуань Юй может дать как самому еретику, так и его родине гораздо больше. Прямым текстом, в том числе и по дипломатическим каналам. Вопрос в том, что и другие наверняка попытались провернуть нечто подобное.
        - Тогда определились. - кивнул Мечник. - Гарнизон - две с половиной сотни, не больше.
        - Не слишком ли много? - хмыкнул Зулу. - Мы разом потеряем тысячу бойцов.
        - Это необходимая жертва. - терпеливо возразил Цинь Лун. - Если оставим меньше, то они не продержатся достаточно долго при нападении.
        - Какой вообще смысл тогда кого-то оставлять? - вновь возразил африканец. - Не лучше ли нанести стремительный удар и разгромить противника?
        Идея блицкрига витала в воздухе, но большинство лидеров сочли разумным развивать наступление поэтапно.
        - Мы уже обсуждали тактику и договорились минимизировать риски. - отозвался Мечник. - Неужели «смерть» ничему тебя не научила?
        - Зулу был лишь ранен, но вы правы. - вмешался Сауд, бросив на напарника предостерегающий взгляд. - Будем действовать осторожно, шаг за шагом. Как и договаривались…

* * *
        Взрыв разрушил участок стены, однако на этот раз реакция нежити была совсем слабой. Дозорных сняли снайперы, а несколько сообщений о контактах с мелкими группами можно не учитывать. Разведчики, перешедшие на ту сторону, тоже не обнаружили признаков засады, и армия медленно втянулась в пролом, занимая оборону в ближайших зданиях.
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 11954\13000
        Прошло меньше месяца с начала миссии, а уже более чем тысячи нет в живых. Впрочем, это общая численность - меньше половины выбывших принадлежали к армии. Остальные сгинули где-то в городе, выбрав случайную точку высадки. Так что потери были заметные, но не такие уж и критические, проблема в том, что убитые - лишь вершина айсберга. Есть ещё раненые, их сопровождающие, дезертиры, гарнизоны фортов… Три недели назад из крепости вышло десять тысяч бойцов, а во второй круг вошли лишь семь с половиной. Четверть личного состава в минус…
        - Вперед! - раздался «приказ» и один из игроков махнул рукой.
        Цинь Лун двигался в составе обычного отряда второй волны и, на первый взгляд, ничем не выделялся среди прочих игроков. Чем ты заметнее, тем выше вероятность привлечь внимание вражеских лидеров. Так что «штаб» изображала отдельная группа «смертников».
        Армия растеклась, а затем широким фронтом медленно направилась к следующей стене. Взрывать её не планировалось, по данным разведки, проще было воспользоваться разбитыми воротами. Даже если нежить возведет баррикады, взрывчатки потребуется гораздо меньше…
        На этот раз битва была совсем не похожа на то, что было раньше, заставляя вспоминать современную тактику обороны и штурма поселений. Когда любое здание служило опорной точкой, а битвы шли за каждую улицу.
        С огнестрельным оружием у нежити было плохо, она не пытались больше лезть в лоб, позволяя выкашивать себя из пулеметов и гранатометов, а укрылась внутри зданий. Из-за этого скорость продвижения армии существенно снизилась - приходилось тратить время на зачистку. Да и преимущество в вооружении, в таких условиях, было не таким уж подавляющим. В то же время оставлять врага позади, рискуя получить удар в спину или оказаться в окружении, было ещё глупее…
        Отряд Цинь Луна сам принял участие в паре зачисток, не желая выделяться перед наблюдателями. Впрочем, Костяные Птицы занимались не только разведкой, то и дело падая камнем вниз - и, с учетом набранной скорости, столкновение нередко заканчивалось взаимной смертью. Или травмами, со всеми вытекающими последствиями.
        Немало времени требовал и сбор останков - в условиях повышенного некро-фона, оставлять в тылу кости было не менее опасно, чем вражескую армию.
        - Нет! - закричал кто-то. - Нам нужна помощь!
        Игроки не желали умирать молча, умоляя спасти, обвиняя командиров в ошибках или просто что-то крича. И такие случаи оказывали на личный состав весьма угнетающее впечатление.
        - Держитесь!
        - Аааа… нет! Они уже в здании! Мы не справимся, пожалуйста!
        Цинь Лун поморщился, заранее зная, чем это всё закончится. Помощь не успевала - отряд оторвался слишком далеко от основных сил. И враги тут же воспользовались этой возможностью, нанеся массированный удар. Не в первый раз и не в последний - слаженности армии откровенно не хватало. К моменту, как туда подойдут слаженные отряды, спасать будет некого. В лучшем случае получалось отомстить, но куда чаще враг откатывался, уводя с собой свежих умертвий. Вместе с оружием и снаряжением. И это тоже тревожило, пусть рядовые скелеты автомат не освоят, но Костяной Рыцарь с современным оружием может доставить немало проблем…
        Нет сомнений, они серьезно недооценили противника. Истории гоблинов и результаты прошлых столкновений не давали и десятой доли представления об истинной силе нежити. Не зря ранг миссии был «А» - дело тут не только в алтаре. Без преимущества в технике и оружии, у землян не было бы и тени шанса успешно справиться с задачей. Да и сейчас перспективы выглядели не так уж радужно…
        Тот факт, что местным гоблинам удавалось дойти до самых ступеней храма, можно объяснить только одним - им подыгрывали. Возможно - надеясь, что те добьются успеха, но скорее - желая приманить новые армии и собрать как можно больше «жертв». Понимай аборигены истинную разницу в силе, вряд ли бы продолжили биться лбом о каменную стену. В то же время видимость возможности победы раз за разом заставляла их собирать новые Священные Походы, позволяя нежити пополнять свои ряды. Впрочем, не факт, что причина только в любви к свежим костям - генералы нежити совершенно не берегли скелетов, позволяя игрокам стремительно расти в уровнях.
        - Осторожнее!
        Цинь Лун и сам заметил опасность и взмахнул мечом, отсекая вылезшую из-под земли когтистую руку. Мертвым не нужен воздух, и скелеты прятались прямо под землей. Причем уже не один месяц, никакие внешние признаки не могли выявить их наличие…
        К счастью, на этот раз это было одиночный скелет, которого разрубили на куски даже без его участия. Это объясняло, почему разведчики вообще его пропустили - как бы ни хотелось, просканировать каждый метр пути невозможно. И хорошо, что у дороги закопаны скелеты, а не радиоуправляемые мины.
        Неожиданные атаки собирали кровавую жатву, целители не успевали возвращать в строй раненых. Вскоре пришлось организовать очередной «полевой госпиталь», оставив не только неспособных двигаться дальше, но и две сотни охраны. Для того чтобы продержаться какое-то время хватит, но вернуться обратно - вряд ли. Даже на формально зачищенных территориях оставалось немало нежити.
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 11412\13000
        Ориентироваться на общий счетчик не слишком удобно, но общее представление составить вполне возможно. Пока что потери были… приемлемые.
        Офицеры нежити были вполне разумны и могли контролировать младших особей, но и за ними стоял кто-то ещё… тот, кого можно назвать «генералом». Личи. Точное число немертвых магов неизвестно, но если верить гоблинам, их не может быть много. Меньше десятка. Уничтожить их - серьезно облегчить задачу, однако пока разведка не могла ничем порадовать. Запускать дронов было бесполезно, а лидеры врага благоразумно держались подальше от передовой. Надеяться на то, что массированные удары по подозрительным точкам увенчаются успехом - слишком наивно.
        - Внимание всем! Не оставляйте убитых союзников без присмотра! - озвучил Цинь Лун очередную директиву. - Обезвреживайте тела, иначе они превратятся в умертвий!
        Чем ближе к центру, тем быстрее воскресли погибшие, тут же атакуя недавних товарищей. Причем опасения оправдывались - зафиксированы случаи, когда они использовали оружие. И если от клыков и когтей защититься куда проще, чем от автоматной очереди в спину. Первые случаи стоили десятков выбывших. И, ко всему прочему, приближался вечер…

* * *
        Ночь темна и полна ужасов. Нежити не нужно спать, да и от зрения она зависит куда меньше, ориентируясь при помощи магии. Как бы люди ни торопились, добраться до храма в течение дня практически невозможно. Поэтому готовиться к ночевке они начали заранее, выбрав один из кварталов и начав его планомерную зачистку. Основные трюки нежити уже были известны, а способности тысяч игроков позволяли найти любые скрытые источники угрозы. Подвалы зачищались, кости - выкапывались и помещались в сумки, на крышах устанавливались пулеметы…
        От сплошного периметра было решено отказаться, точками обороны служили отдельные здания. Соседи поддерживали связь и были способны прикрыть друг друга, а для освещения разводились многочисленные костры. У каждого солдата был фонарик, а на наиболее опасных направлениях установили прожекторы…
        Флаги над зданием «штаба» выглядели слегка вызывающе, но зато позволял создать неплохую ловушку. Если уж личи оставались недоступны, то что насчет драконов? Этих тварей у врагов так же должно быть очень и очень немного.
        Нежить, само собой, не смотрела на все происходящее молча, мелкие атаки практически не прекращались, но в целом до темноты они дотянули без особых проблем. Вопрос только в том, хватит ли боеприпасов - казавшиеся нескончаемыми запасы стремительно таяли.

* * *
        Первые часы после захода солнца прошли «спокойно», хотя выстрелы доносились со всех сторон и практически непрерывно. Ну а затем начался ад. Нежить хлынула сразу с нескольких сторон, загрохотали пулеметы, раздались взрывы, а с небес упали костяные птицы…
        - Штаб атакован!
        Само собой, речь шла о подделке. Как и ожидалось, драконы не остались в стороне и здание окутали клубы магического тумана. Находящиеся там «смертники» получили средства индивидуальной защиты, но как они сработают - сказать сложно…
        - Всем! Надеть маски!
        Цинь Лун первым подал пример. Полноценные респираторы должны были помочь, но у большинства были только тряпичные повязки - впрочем, даже они давали шансы вырваться из зоны поражения и получить помощь целителей. Или, хотя бы, сдохнуть где-нибудь снаружи - там, где возможно воскрешение, а враждебная магия не убьет тебя вновь. На этот раз - навсегда…
        Может показаться, что в лагере царил хаос, но Цинь Лун контролировал ситуацию. ПВО сработало как нужно. На драконах скрестились сначала лучи прожекторов, а затем ударили ракеты, сбросив с небес сразу двоих. Третий умудрился извернуться и уйти…
        - Добейте драконов!
        - Погодите, дайте я всажу в него стрелу! - раздался голос Лизы. Нашла время для жадности…
        Оказавшись на земле, твари не торопились умирать, окутавшись черным дымом, от которого любой вздохнувший тут же обращался в нежить. Им это не помогло - ракет не пожалели и, тем не менее, всё только начиналось. Вряд ли потери остановят нежить, а значит, удар может повториться…
        Цинь Лун бросил взгляд на здание штаба, увидел, как из тумана показалось несколько шатающихся фигур. Один из прорвавшихся упал, показав, что защита не очень-то помогла, но с другой стороны - он не обратился сразу, как это происходило обычно…
        - Драконы! Трое! Они атакуют… Нас…
        Цинь Лун среагировал мгновенно, разорвав дистанцию. Наблюдатель слегка замешкался, и его накрыло ворвавшимся в окно языком тьмы. Ну а спущенная на подбородок маска не дала ему и секунды. Впрочем, тем, кто её натянул, она тоже помогла далеко не всем…
        - Отступайте! - поднял руку Цинь Лун. - Не трогайте упавших, они уже мертвы!
        И, что важнее, находились в зоне поражения. На фоне царящей вокруг тьмы, фонари спасали слабо, не позволяя в полной мере оценить границы тумана.
        - Мичиган! Меня атаковали драконы. Принимай командование!
        - Принято. Удачи…
        Никаких лишних вопросов, ситуацию американец понял с полуслова. Цинь Лун провел фонарем, высветив проникающие в окна щупальца черного тумана. Один из первых обратившихся с ревом бросился на него, но китаец с легкостью увернулся, отрубив бывшему подчиненному голову.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 10 ОС!
        - Отходим! Используйте фонари! Это тяжелый газ, вскоре он опустится к земле! Нам нужно просто не оказаться у него на пути!
        Драконы не мелочились, так что с высокой долей вероятности здание находится внутри облака целиком. Стрелок, сидевший у окна, также закончил трансформацию и поднимал автомат. Им управляли?
        - В коридор!
        Телохранители первыми открыли огонь, давая остальным шанс покинуть комнату. Возможно, пулям и сложно убить нежить, но умертвие сделало несколько шагов назад, удачно вывалившись в оконный проем…
        - Граната!
        Цинь Лун уже выскочил в коридор, когда сзади раздался взрыв. И уже из ругани подчиненных понял, что третий воскресший решил использовать более «надежное» оружие.
        - Как драконы нас вычислили? - спросил Ли, лихорадочно оглядываясь.
        Интересный, хоть и несвоевременный вопрос. В первый раз нежить купилась на приманку, но затем атаковала уже один из настоящих центров обороны. В такие случайности не верилось, но подумать об этом можно и позже.
        - Туда! Быстрее!
        Магические чувства позволяли Цинь Луну безошибочно чувствовать как выживших, так и мертвых, однако черный туман он мог определить лишь визуально. И выберутся ли они из этой передряги живыми, во многом зависело от удачи…
        - Не толкайтесь, все кто получит запрос - в сумку!
        ВНИМАНИЕ! ПОМЕСТИТЬ ИГРОКА «ДЗЯНЬ» В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ЗАПРОС ОТПРАВЛЕН…
        Бежать становилось тяжелее, но так было правильно. Подчиненные, обязанные тебе жизнью, всегда пригодятся. Тем не менее, выживших было больше, чем свободных мест, а проклятый туман оставлял все меньше места для отступления.
        Лучи фонаря плясали по коридору, позволив увидеть выползающий из-за угла язык тьмы. И следом появилось и умертвие, поднимая автомат. Цинь Лун ускорился, снеся ему голову…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 50 ОС!
        - Всё….- вновь высказался Ли. - Приехали. Если, конечно, у кого-то нет подходящих способностей…
        Пути к отступлению оказались перекрыты, туман приближался со обоих сторон коридора. Достаточно длинного, но счет шел даже не на минуты. Цинь Лун поднял меч и, оттолкнувшись, прыгнул, нанеся удар по балке перекрытия. Потолок обрушился, открывая дорогу наверх.
        Китаец первым влетел в открывшийся проход, и помог забраться остальным. Несмотря на панику, никто не пытался прорваться вперед или оттолкнуть более удачливого соратника, так что воспользоваться возможностью успели все…
        Цинь Лун посмотрел на сомкнувшееся внизу черное море. Дыхание драконов тяжелее воздуха, так что, как и ожидалось, верхние этажи были чисты. Если не считать нежити, однако расправиться с умертвиями было уже делом техники. Пусть половина группы погибла, он сам - жив, а, значит, покушение провалилось. Впрочем, судя по грохоту выстрелов, бой ещё продолжался…

* * *
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 10230\13000
        К утру в строю оставалось лишь две трети из тех, кто выступил в поход сутки назад. Более тысячи погибших, плюс раненые. И перспективы - не самые радужные.
        - Мы должны двигаться дальше. - высказался Зулу. - Другого такого шанса не будет.
        - Шанса погибнуть без всякого прока? - не согласился Цинь Лун. - Мы должны отступить.
        Для этого «совещания» они собираться не стали, просто выделив отдельный канал связи. Не видя собеседника, разговаривать не так удобно, но лучше так, чем дать врагам возможность накрыть их одним ударом…
        - Серьезно? Ты думаешь, что если мы отступим сейчас, то потом у нас получится лучше?
        - Мы всё равно не прорвемся к храму, нежити слишком много. Шансы есть только у небольших групп, на это и стоит сделать ставку.
        - Они просто умрут. - вмешалась в спор Лиза.
        - Вполне возможно. - согласился китаец. - Но не забывайте, у нас есть и резервный план.
        - Речь о…
        - Верно, именно об этом. Этот мир - не Земля, никакие конвенции на него не распространяются. К тому же сомневаюсь, что иначе нас так просто отпустят…

* * *
        Александер не собирался уходить - как верно было сказано, шансы есть только у малых отрядов. Или одиночек. Скафандр, сделанный из изолирующей ткани, был не очень удобен, но гарантировал, что нежить его не найдет, а набор навыков позволял надеяться на успех авантюры.
        Войдя в подвал одного из домов, жрец коснулся стены, и земля расступилась, пропуская вперед. Он не позволит этой c… забрать главный приз. Его устроит только победа. Во имя Одина!

* * *
        Людям, оказавшимся в сложной ситуации, всегда нужен вождь. Тот, кто возьмет на себя ответственность, выберет направление и укажет его остальным. Шива мертв, но его верховный жрец не мог позволить себе слабости или сомнений. Как не мог позволить ничего подобного и простым последователям. У них была цель, а что касается планов…
        Оставаться в крепости, ожидая исхода миссии, он изначально не собирался. Возможно, лезть к нежити было слишком опасно, но в развалинах хватало предателей и гоблинов. Законной добычи сильного, а если он хотел добиться воскрешения бога, то сила - то, что ему потребуется. И основной этой силы, в любом случае, будет опыт. Очки Системы.
        Поэтому, едва армия выступила в поход, он собрал собственный отряд и направился в противоположную сторону. Вряд ли это осталось тайной для остальных лидеров, но что они могли поделать? Он оставил достаточный гарнизон, а остальное - внутреннее дело его фракции.
        Вчера они, наконец-то вышли за пределы казавшихся бесконечными развалин, а сейчас нашли и свою первую цель. Поселение гоблинов, окруженное смешной земляной стеной и ещё более смешными воротами. Об их появлении знали, на стенах стояли воины, но так было даже интереснее. Не меньше тысячи. Легкая добыча…
        - Прикажете начинать, господин? Или сначала отправим парламентера?
        - О чем нам говорить? Не забывайте, зачем мы здесь. Нам нужны не столько пленные, сколько опыт. Думаете, они позволят нам убить себя добровольно?
        - А что насчет женщин?
        - Тебе не хватает женщин? - Брахман посмотрел на офицера. - Так оглянись вокруг, их хватает и среди игроков. Или, может, нравятся гоблинши?
        - Лично я на них даже не взгляну, но некоторые из воинов… жаждут экзотики.
        - Если такие найдутся, то я лично отрублю им голову.
        Брахман не слишком беспокоился о невинности «прекрасных гоблинш», но ему нужна армия, а не сборище бандитов. Или правильнее будет назвать это «сектой»?
        - Вы правы, господин. Прикажете начинать?
        - Я сам…
        Брахман спрыгнул с «костяного коня», и забрав у одного из подчиненных тубус гранатомета, выпустил ракету по воротам. Ракета попала в угол, разворотив одну створку и заставив рухнуть вторую. Более чем достаточно…
        - Вперед!
        Солдаты побежали в атаку, а жрец медленно последовал за ними, в окружении телохранителей. Тратить силы и рисковать, участвуя в резне самолично, Брахман не собирался. После боя игроки сами отдадут ему излишки опыта, позволив сделать очередной шаг к тому, чтобы догнать остальных лидеров. И даже, возможно, стать сильнейшим!

* * *
        Сегодня у гоблинов был не самый удачный день. Далеко на северо-востоке, Ирис стояла посреди небольшой деревни. Выжившие жители были согнаны на площадь и жались друг к другу, со страхом посматривая на Адских Гончих. Плакали детеныши, молили о пощаде женщины, ругались сквозь зубы мужчины.
        У архонта не было жалости к низшим тварям - для того, чтобы открыть дорогу отрядам господина, ей нужны были жертвы. И немного удачи…
        - Во имя твое, Великий Изур! Убейте их всех!

* * *
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 8213\13000
        Отступление выдалось ещё более тяжелым - раненые замедляли их, но, тем не менее, армия успела покинуть второй круг до вечера. И остановить врага в проломе, выигрывая время…
        Вот только личи явно не собирались отпускать ослабленного и измотанного противника, заставляя Круг пойти на крайние меры.
        - Один против, пятеро - за. Решение принято.
        В небо взметнулись десятки титанических взрывов, превращая значительную часть города в руины и перемалывая орды нежити. Трое личей, командующих операцией, перестали существовать. Ядерные фугасы сработали так, как и задумывалось, давая измотанным силам возможность отдохнуть и перегруппироваться. Что касается радиации… об этом подумают те, кто доживет до возвращения.

* * *
        Карандар сидел на ступенях храма, очищая от плоти череп врага. Доступ к интерфейсу позволял личу отслеживать потери в реальном времени, и гибель сразу стольких друзей отозвалась печалью. Враг оказался куда сильнее и коварнее, чем можно было предположить. И даже если души вернутся к Алтарю, воскресить их он уже не сможет…
        Но это ничего не меняло - его долг уничтожить всех врагов, в надежде, что бывшие сородичи сумеет воспользоваться последним шансом.

* * *
        Где-то далеко по древней дороге двигалась армия гоблинов. Не такая сильная как в прошлый раз, но её основой были три сотни избранных героев, поверившие словам потомка династии и отправившиеся в Последний Поход. На битву, в которой решится судьба этого мира!
        Глава 10. Диверсия
        Если говорить о страхах, которые спят внутри большинства людей нашего мира, то одним из главных станет ядерная война. До прихода Системы именно это считалось наиболее вероятной причиной гибели человечества. Картины конца просчитали ученые, а затем показали писатели и режиссеры. Впрочем, последние десятилетия прогнозы стали лучше и вместо гибели всего живого, ученые стали говорить о вероятности выживания части населения. Весьма опасная модель, оставляющая надежду прежде всего для верхушки. Куда проще пойти на принцип и поджечь фитиль, зная, что уж тебе-то место в бункере точно найдется. Или поверить, что загнанный в угол противник не посмеет прибегнуть к крайней мере…
        - Нас же не заденет? - спросила Татра.
        - Не беспокойся, мы достаточно далеко. - улыбнулся я. - К тому же, это лишь один из вариантов. Возможно, до этого вообще не дойдет.
        Пустые слова. Если я правильно понимаю ситуацию, применение ядерных фугасов практически неизбежно. Либо армия Альянса найдет способ остановить преследующую нежить, либо «тактическое отступление» превратится в «стратегический разгром». Можно попытаться задержать их в «бутылочном горлышке» пролома, но это лишь даст немного времени, не больше. И надеяться, что нежить остановится сама, не став лезть дальше… весьма наивно.
        - Точно. Они не посмеют!
        Впрочем, на фоне «переезда», это тоже прозвучало крайне неубедительно. Стоило нам получить предупреждение, как я приказал переместиться в подвал - ударная волна так далеко не докатится, но вот насчет радиации уверенности нет. И на предмет столь явной перестраховки никто и слова не сказал…
        - Поживем - увидим. - вздохнул я, подходя к связисту. - Удалось связаться с отрядом Дивы?
        - Пока нет. - отозвался сержант Мельков. - Похоже, они уже в пути, так что не добиваем. Возможно, стоит пока укрыть станцию? Если рванет сейчас, то оборудование может выйти из строя. Не факт, что получится потом починить…
        - Хорошо. - кивнул я. - Вряд ли нас достанет, но давай, закругляйся.
        Помнится, при наземном взрыве, электромагнитный импульс идет относительно недалеко, но зачем рисковать? Я мысленно припомнил прочие факторы, прикинув зону поражения. Четыре фугаса, примерно по одной килотонне? Вряд ли больше. Каждого такого заряда хватит, чтобы уничтожить вообще всё в радиусе восьмидесяти метров. Ещё на полкилометра от эпицентра будет «очень жарко» - во всех смыслах. Осколки, взрывная волна, огонь и радиация гарантированно убьют всё живое. И неживое, пожалуй, тоже. Особенно если не забывать, что заряды заложат в разных местах и подорвут одновременно.
        Главный вопрос с радиационным поражением, которое вряд ли доставит проблемы нежити, но зато неслабо осложнит жизнь нам самим. По идее, заряды не должны быть «грязными» - однако проблема в том, что их не изготовили специально под миссию, а взяли с военных складов. И оружие предназначалось для диверсий в нашем мире. Если не путаю, подобное оружие должны были уничтожить по одному из договоров, но как показала практика, что-то утаили, кто-то договор не подписывал, а кто-то, честно утилизировав старые фугасы, оперативно наклепал новых. В общем, исходить я предпочитал из худших предпосылок - радиацию может разнести на сотни километров, в зависимости от направления и силы ветра.
        Я подошел к окну… К сожалению, тут нам не повезло - существовала вероятность, что и этот район накроет. Мелочь, с учетом расстояния вряд ли поражение будет значительным. Рак в далекой перспективе - не то, чего стоит опасаться в нашем положении. Либо группа погибнет от более тривиальных вещей, вроде физических травм, либо целители устранят последствия. Лично мне бояться вообще нечего, но глупо не предпринять меры безопасности, которые тебе ничего не стоят. Или не оказать мелкую услугу союзнику, хотя группе Дивы, по большому счету, ничего не угрожало. Главным поражающим фактором для них будет не радиация, а реакция нежити, которая вскоре понесет огромные потери. Если всё пойдет по плану, конечно…

* * *
        Встречать последствия взрыва я остался вдвоем с Юки - остальные члены группы укрылись внутри Сумки Работорговца(С). Особого смысла в этом нет, даже с магическим истощением я, случись проблемы, смогу вытащить остальных, но подстраховка никогда не повредит. Тем более, это ещё и повод поговорить - последнее время возможность выпадала не часто, даже при том, что девушка состояла в культе, а значит, заслуживала доверия. Куда большего, чем большинство других людей вокруг.
        - Боишься? - нарушил я молчание.
        - Разве есть повод? Рисков практически нет…
        - Я не о фугасах, а вообще о ситуации.
        - Возможно, мне страшно. Однако если бы я не умела бороться с эмоциями, то была бы давно мертва. Хочешь, я расскажу тебе одну… тайну, наверное?
        - Давай.
        - Ты же знаешь, что отбор «токийской тысячи» отличался от других? Именно потому японские игроки намного сильнее обычных новичков.
        - Да, турнир на выживание. Игроком становился последний из выживших кандидатов.
        - Верно, если вкратце. Знаешь, кто был моим первым противником?
        - Нет.
        - Синдзо Суга.
        Как ни странно, имя я вспомнил сразу, хотя знал не так уж и многих японцев…
        - Пропавший премьер-министр?
        - Да, я его сразу узнала. Мой брат был игроком, так что я быстро поняла, что происходит. Как и господин Суга. Он сказал, что уже немолод и не хочет убивать такую юную девушку. Попросил, чтобы я убила его и жила дальше…
        - Какой достойный человек…
        - Я тоже так подумала, но стоило мне приблизиться, он ударил. Полагаю, он сразу понял, что вряд ли справится со мной в прямой схватке и решил прибегнуть к обману. Если бы Система не исцелила победителя, то у меня бы остался шрам…
        Юки дотронулась до живота, задумчиво проведя пальцами снизу вверх. Если тем самым она обозначила границы раны, то непонятно, как вообще умудрилась выжить - системное оружие должно было осушить её в считанные секунды…
        - Всё ещё назовешь его «достойным человеком?»
        Наиболее очевидным шагом казалось возмутиться коварству, однако с чего старик вообще должен был умирать? Жить хотят все, и он лишь попытался использовать возможность…
        - Какое оружие у тебя было?
        - Меч.
        Насколько я знал, во время отбора оружие кандидатам выдавали случайным образом, а навыки получили только те, кто дошел до конца. Можно ли винить старика в том, что он хотел выжить?
        - Из него вышел бы сильный игрок. Ему не повезло, что он оказался против тебя.
        Что ж, судьба пропавшего без вести премьер-министра окончательно прояснилась. Насколько я помню, тела погибших в испытаниях просто исчезали, оставляя лишь снаряжение. Так что если народ Японии захочет похоронить его с почестями, где искать труп нужно спрашивать богов.
        - Возможно, но мне никогда не нравилась его политика. Суга-сан дал мне ценный урок. Следующим моим противником был мужчина, вооруженный копьем. Никаких шансов в честном бою. Поэтому я рассказала ему трагическую историю, немного поплакала, а когда он подошел ближе, вскрыла горло… вот так.
        Юки вновь провела ладонью - на этот раз по шее. Неслабо… к случившемуся стоит добавить ещё и кучу локальных миссий на руинах затопленного города, чудовищных слаймов, пожирающих трупы, и полную неизвестность. Даже удивительно, что у нее не поехала крыша.
        - Выпавшие испытания или ломают, или закаляют нас. Тебя всё ещё это беспокоит?
        - Беспокоило, пока я не получила нужный навык. Тот, что ты мне дал в Подземелье. Сейчас всё это лишь воспоминания, о которых я могу спокойно говорить. Никаких кошмаров…
        - Ценю твою откровенность.
        - Знаешь, мне даже стало легче. Давно стоило с кем-нибудь поговорить. - Но убийство столь видной фигуры - не то, о чем будешь рассказывать штатному психологу. Обещать молчать я не стал - это само собой подразумевалось. Да и мир изменился настолько, что оглашение этой истории навредит скорее покойному политику, чем девушке. - Спасибо, что выслушал.
        - Всегда пожалуйста. Обращайся.
        Разговор затих, и вновь началось ожидание. Я погрузился в мысли и взрыв стал почти неожиданностью. Грохот, легкая дрожь стен, а затем тишина. Ну вот и всё. Не знай я об источнике, списал бы на слабое землетрясение…
        - Это было оно?
        - Вероятно. Скоро узнаем точнее.
        Теперь ожидание скрашивал не только обмен случайными фразами, но и наблюдение за дозиметром. Как и ожидалось - ничего особенного. Радиационный фон, изначально близкий к нулю, медленно пополз вверх, пока не замер где-то на границе условно-безопасной зоны. Перспективы онкологических заболеваний и мутаций у потомства, но мы же не собирались обосноваться в этом квартале на остаток жизни? Вопрос в том, что творилось на улице…
        - Кир, проверь поверхность.
        - Да, босс.
        Выпущенный из сумки призрак устремился к лестнице. Один из детекторов остался снаружи, а воздействия радиации Кир мог не опасаться. По сути, я мог бы сходить и сам, но мне было лень вставать. Разведчик вернулся уже через пару минут, доложив о ситуации. Как и ожидалось, ситуация там была хуже, но незначительно. Дождь, и так хлеставший последний час, резко усилился, так что пожары вряд ли пойдут далеко. Главное, чтобы сами осадки не оказались радиоактивными. Итак, с этой стороны никаких неожиданностей.
        Куда больше меня волновали стратегические последствия. Что дальше? Полагаю, ближайшие дни армия Альянса потратит на перегруппировку, отдых и разведку. Двигаться через зараженные территории - самоубийство, защитного снаряжения на всех не хватит. На текущий момент до храма могут попытаться добраться разве что элитные отряды, но и это - сильно вряд ли. К слову, у меня тоже имелся костюм радиационной защиты, однако пока применения ему я не видел. Даже двигаться в этом скафандре непросто, не говоря уже о сражениях…
        Итак, с «конкурентами» понятно. Куда важнее, какой тактики будет придерживаться нежить. Тут я видел несколько сценариев, в зависимости от имеющихся сил и ресурсов. Основных целей две - защита храма и уничтожение армии, вопрос лишь в том, хватит ли их и на то, и на другое? Если нет, то сейчас все силы будут сконцентрированы в центре, что мою задачу ничуть не облегчает. Ладно, к чёрту…
        ИЗВЛЕЧЬ ГЕРОЯ «ВЕЩИЙ ОЛЕГ» (УРОВЕНЬ 4) ИЗ СУМКИ?
        ДА\НЕТ
        - Всё обошлось?
        - В какой-то степени. Ветер дотащил до нас радиацию, но в нашем районе она на условно-безопасном уровне. Просто используйте дозиметры и наверх ближайшие часы не суйтесь.
        На то, чтобы выпустить наружу всех союзников, мне потребовался всего десяток секунд - не так уж много нас оставалось.
        - И что мы будем делать дальше?
        - Попытайтесь связаться с основными силами, нужно убедиться, что план сработал как и задумывалось. Ну а потом лично я, например, пойду спать. Татра, составишь мне компанию?

* * *
        До утра ничего интересного не случилось. Параметры все к этому моменту уже распределили и занимались тем, что изучали новые возможности. То, что обычно достигается годами упорных тренировок, Система давала сразу. Причем в их случае тренировки и так присутствовали, так что многие шагнули сразу к пределу. Правда, бонусы за десятку в том или ином параметре для юнитов оказались не предусмотрены. В отличие от игроков и даже героев. Так что имело бы смысл выдать геройский статус, тем более у некоторых оставался свободный опыт, но…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ЖЕЛАЕТЕ ДАТЬ СУЩЕСТВУ ИМЯ? (10 ОС, 150 ЕДИНИЦ МАНЫ)
        ДА/НЕТ
        Помимо возни с выбором ников и опыта, это требовало использования маны, так что рисковать я не собирался. Мы и так впустую теряли время, ожидая моего восстановления. В другой раз.
        Ну и раз с дел особо не имелось, то можно часть времени выделить на разговор с проштрафившимся рабом.
        - Ты понимаешь свою ошибку, Армет?
        - Да. - депутат отвел взгляд. Кажется, это считается признаком лжи? Или, возможно, страха?
        - И в чем она заключается?
        - Мне не следовало пытаться… взять вас под контроль.
        Я кивнул - в целом он прав, не стоило «пытаться». В таких делах либо ты достигаешь успеха, либо встречаешь последствия. Однако раз уж я собирался использовать его и дальше, то делиться с ним такого рода откровениями не собирался.
        - Верно. Следующего шанса не будет. Если попытаешься ещё раз выкинуть нечто подобное, наш договор будет разорван. Ты понял?
        - Да, я понял.
        Что-то я в этом сомневаюсь. Как по мне, главная проблема в том, что статус «раба» не воспринимался всерьез ни мной, ни им самим. Да и с точки зрения закона он им не являлся…
        - Хорошо. Тогда займись делом и создавай кристаллы. Как можно меньше.
        Легион обычно не оговаривал размеры вымогаемой взятки, так что имело смысл делать кристаллы поменьше. И применять в тех случаях, когда его аппетиты становятся чрезмерными. Жаль, резерв у Армета мизерный, а создавать камни меньше десяти-двадцати единиц не получалось - они просто распались пылью…
        - И я запрещаю тебе говорить с другими людьми. Понимаешь?
        - Что, если я захочу… пить?
        Поход в туалет, прогулка, прием пищи - наиболее удобные моменты, чтобы сотворить какую-нибудь глупость. Надеюсь, ему хватит ума воздержаться от подобного.
        - За тобой будут присматривать. Если что-то потребуется - подними руку, меня позовут.

* * *
        И вновь потянулось ожидание. Сеанс связи с армией прошел по графику, хоть и не принес ничего нового - они лишь подтвердили успех ловушки. Наступление нежити остановилось, а благодаря «удачному ветру», территория фортов заражению не подверглась. Группа Дивы ответила только во второй половине дня, когда я уже начал всерьез беспокоиться…
        - Прием?
        - Мы на месте. - раздался голос жрицы. - Обошлось без потерь.
        - Ты знала о ядерном ударе?
        - Нет. Не могу поверить, что никто из них даже не предупредил нас! Если у меня начнут выпадать волосы, я… неважно.
        Не думаю, что в случившемся был злой умысел - скорее лидеры решили не оповещать о такого рода планах основную массу игроков, а рядовые осведомители в число «избранных» не попали. Ну а сообщить лично не успели, занятые более важными делами. Или не сочли достаточно важным, прямой угрозы для нашей группы взрывы не несли.
        - Все настолько плохо?
        - На самом деле не особо. Мы попали под черный дождь, пришлось переждать несколько часов. Так что хапнули немного радиации, но ничего, с чем бы ни справились целители. Так что, всё в силе?
        - Да, мы выдвигаемся через… Полтора часа.
        Именно столько оставалось до моего восстановления - всё же удобно иметь таймер «аномальных состояний». Получается, что двигались они порядка суток и теперь, чтобы догнать их, мне придется повторить этот подвиг. Так себе перспектива…

* * *
        ВНИМАНИЕ! МАЛОЕ МАГИЧЕСКОЕ ИСТОЩЕНИЕ УСТРАНЕНО!
        Приближался вечер, но ждать до утра было бы не лучшим решением - радиация оставалась на приемлемом уровне, а нежить, по данным разведки, концентрировала силы для нового удара. Сложно сказать, чем это кончится, но резервы не берутся из воздуха, лучшего момента для рывка к храму могло и не представиться.
        АКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Вернувшиеся параметры и слой брони принесли успокаивающее чувство безопасности. Пусть экспериментов на тему не проводилось, вполне возможно, прослойка из псевдоплоти частично защитит и от радиации. Разве что органы дыхания прикрыть, но исцеление позволяло не слишком опасаться последствий излучения. Пока дозиметр показывает относительно низкие значения, нет смысла использовать даже респиратор. Мне и без того предстоял длительный забег, ни к чему усложнять задачу.
        - Ну, вперед…
        Поначалу никаких проблем не возникало - нежити встречалось мало, и мне без особого труда удавалось избегать её внимания. Ну а затем «на город опустилась ночь». Сила монстров, как это бывает в некоторых играх, от этого, конечно, не увеличилась, а вот заметить их стало в разы сложнее. Навыками наподобие «кошачьего глаза» я так и не обзавелся, но тут они бы и не сработали - поскольку лишь усиливали имеющийся свет. Единственный его источник - звезды - сейчас напрочь перекрывали тучи, так что тьма царила абсолютная. Ещё один извечный страх человечества…
        К счастью, современные приборы ночного видения, за счет инфракрасной подсветки, способны работать даже в таких условиях. Мир окрасился в черно-зеленые цвета, с примесью красных тепловых пятен, однако двигаться это практически не мешало. Жаль только нежить по своей температуре мало отличалась от окружающей среды, так что полагаться приходилось на внимательность и призрака-разведчика. Хотя риск его потерять в таких условиях резко повысился - двум невидимкам не так-то просто друг друга найти, да ещё и в темноте. К счастью, функционал ереси позволял отсылать сообщения, обозначая точки встречи. Но всё равно…
        - Ненавижу темноту…
        И радиацию - тоже. Дозиметр несколько раз начинал пищать, предупреждая, что параметры слегка превысили норму. А ведь дуй ветер в другую сторону, эти территории могли вообще избежать заражения.
        Почти восемь часов в пути, с редкими паузами на восстановление маны, изрядно вымотали, так что рассвет я встречал с радостью. Виртуальная карта и вполне физический компас давали оценить пройденное расстояние - километров тридцать пять, весьма неплохо.
        Однако радость была недолгой. Через меня прокатилась магическая волна, напоминающая поисковую, а затем прошла уже в обратную сторону. И что это вообще такое было? Нежить ищет диверсантов? К счастью, невидимость не слетела, так что если и так, то вряд ли меня засекли.
        - Кир, ты где? Я на перекрестке.
        Увы, обратной связи не имелось, так что приходилось полагаться на способности призрака к ориентированию. Недоработка, как ни посмотри, но хватало. До сих пор… Ни спустя пять, ни спустя десять минут он так и не появился, породив новую волну сомнений. И подозрения. Уже подсознательно зная ответ, я поднял голову к небу. БЛИНК… БЛИНК…
        АКТИВИРОВАТЬ ПОЛЕТ!
        На короткое время я замер в высшей точке. Хотя здания, по мере приближения к центру, становились всё больше, набранной высоты хватило, чтобы оглядеться и обнаружить вдалеке характерную башню.
        - Ну конечно. Твою же…
        МАНА: 989\2450
        Секунда… И я спланировал на крышу ближайшего здания. Похоже, теперь я знал, где искать пропажу. Вот только… стоит ли?

* * *
        Не люблю сложные моральные выборы. Идти ли на соединение с основным отрядом или же направиться к башне призраков, рискуя потерять не только жизнь, но и провалить миссию. Если человечество погибнет из-за моей «верности», то не будет ли это одной большой шуткой? Или тут проще говорить о «жадности»? Призрак - весьма ценный вассал.
        Здесь - не внешние круги, вряд ли стратегическая точка окажется заброшенной. Там вполне может оказаться не только охрана, но и хозяин. Готов ли я встретиться с каким-нибудь личем? Впрочем, нет, это уже паранойя. Даже если мертвые маги тоже предпочитают башни, то вряд ли в такой момент окажутся «дома». Сейчас они должны либо блокировать армию игроков, либо караулить храм, какой смысл им сидеть так далеко от поля боя? Ладно, к чему строить предположения, когда можно пойти и проверить? Немного времени у меня есть, и хотя бы формальную попытку спасти призрака предпринять нужно. Тем более, что о его смерти я узнаю сразу…
        - Кир! Я знаю, ты слышишь меня! Не паникуй и постарайся продержаться примерно… пару часов! Я постараюсь вытащить тебя из башни! Если тебя поймают, то не вздумай ничего рассказать!
        Впрочем, ничего действительно важного Кир выдать не сможет - стратегическими планами я с призраком никогда не делился и с другими их в его присутствии не обсуждал.
        - Легион! - я дотронулся до сумки, выпуская ворона.
        - Да? Где это мы?
        - Там же, где и раньше. Призрачные башни ведь на тебя не действуют, верно?
        - Башни? Да, это так.
        - Кира засосало в одну из них. Мы сможем его вытащить?
        - С прошлого раза мало что изменилось. Нужно дать ему тело или разрушить формацию башни.
        - Как я и думал… Ладно, возвращайся пока в сумку.
        Требовать от Легиона самолично выкопать и разрушить пластины я не стал - и не потому, что у него лапки. Для начала нужно разведать и оценить ситуацию. Вполне возможно, что башня пуста и всё что мне потребуется - войти внутрь и забрать Кира. Если, конечно, его к тому моменту не сожрут товарищи по несчастью. В буквальном смысле этого слова…

* * *
        Опасения подтвердились - до башни пришлось сделать крюк в полтора часа, и эта зона куда плотнее контролировалась нежитью. Остается только порадоваться, что я не отправил на разведку ворона. Хотя чего мне стоило купить ему карту невидимости? Сколько же ошибок и недочетов всплывают лишь по ходу дела? Похоже, наличие высокого интеллекта - отнюдь не панацея…
        Наушник тревожно пикнул, передавая очередное предупреждение.
        РАДИАЦИЯ: 0,5 ЗВ/Ч
        Тут что, чёрный дождь прошел? Долгое нахождение в этом районе обещало, помимо традиционных вещей, вроде рисков онкологии и ухудшения самочувствия, ещё и бесплодие. Так что, не будь у меня исцеления, вполне возможно, прекрасные гоблинши ждали бы впустую…
        Еще одним раздражающим фактом, который требовалось учитывать, было свойство предметов накапливать радиацию. И после длительной прогулки по зараженным территориям мое оружие и снаряжение могут начать «светиться в темноте». Ну или попросту - фонить. И таскать такое на себе - удовольствие ниже среднего. Тоже самое касалось и возможной добычи, хотя тут уже лучше смотреть по факту. С системными предметами всё не так критично - при переходе в личную комнату они должны очиститься. Это же должно было убрать и один из главных поражающих факторов - радиоактивную пыль, которую в обычных условиях убрать из легких практических невозможно. По крайней мере, с пылью и кровью это прекрасно работало. Главное не убирать зараженные вещи в сумку или кольцо. Жаль с юнитами и героями так не получится…
        АКТИВИРОВАТЬ ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Уже на подходе к цели, я вернулся к «верхним путям», так что вид на башню открывался весьма красочным. Перед входом, прикрытым дверью, стояло сразу два КОСТЯНЫХ РЫЦАРЯ. Да и воинов-скелетов, патрулирующих периметр, наблюдалось достаточно много.
        ДРЕВНИЙ КОСТЯНОЙ РЫЦАРЬ. РАНГ D+. УРОВЕНЬ???
        Ого! Использовать идентификацию я не рискнул, но тут вполне хватало и пассивной оценки. Кости «древних» представителей отливали черным и по прочности могли сравниться с железом. Вот только опыта за них давали ничуть не больше, чем за рядовых представителей. Один из рыцарей повернул голову и я обратил внимание на вспыхнувшие золотым глаза.
        - Какой-то навык?
        Вопрос немаловажный - раз уж диверсионные отряды ни разу не достигли цели, значит, у нежити должны быть методы борьбы с невидимками. И навык, наподобие «истинного света», у их лидеров вполне мог иметься. С другой стороны, с такого расстояния он меня не заметил, а лезть к ним ближе я не планировал. К слову, сильно сомневаюсь, что один из этих парней является хозяином башни. И если на страже стоят рыцари, то кто хозяин? Это действительно жилище лича?
        Скелеты, кстати, тоже были «древними». Забавно, я никогда не видел промежуточную форму между Скелетом-Воином (F) и Костяным Рыцарем (D). И никогда даже не слышал о существовании подобных экземпляров. Если они находятся в одной «линейке развития», то где какие-нибудь ОРУЖЕНОСЦЫ СМЕРТИ(E)? Вариантов тут два - или «эволюция» скелетов штука невероятно редкая, или они каким-то образом прыгают сразу через ступень. Впрочем, с учетом того, что фракция напрочь искусственная, возможны любые варианты. Слегка не тот вопрос, который должен волновать в такой момент, но выверты сознания контролировать сложно.
        Полоса камней, ближе к вершине башни, слабо светились. Сейчас, при свете солнца, это было не слишком заметно, но ночью это мог быть настоящий маяк. По крайней мере, если у тебя есть магическое зрение. Возможно, первая башня тоже обладала подобного рода защитой, однако на тот момент я не мог видеть потоки маны. Только чувствовать…
        Откровенно говоря, глядя на ситуацию, мне всё меньше хотелось шуметь. Помимо непонятной магии, на крыше гнездились сотни костяных птиц. Некоторые из них взлетали, некоторые - возвращались. Так что, с определенной долей иронии, это место можно было обозвать «голубятней». Вот только зачем совмещать такое место с башней призраков? Вопрос, на который у меня нет однозначного варианта - только гипотезы. Например, именно здесь их и создают, используя призраков в качестве своего рода «доноров». Или здесь создают «координаторов» - ведь у лидеров крупных стай явно имелся разум. Несколько минут пассивного сканирования, и над головой одной из тварей всплыла ожидаемая надпись…
        КОСТЯНОЙ ВОЖАК. РАНГ Е. УРОВЕНЬ???
        Ну, приятно видеть, что логика и интуиция не подвели меня и на этот раз, но ситуацию это если и меняло, то лишь в худшую сторону. Полагаю, если ничего не трогать, то, рано или поздно, Кир превратится в подобную вот тварь…
        - Мда…
        Теперь, когда мои худшие подозрения оправдались, я должен сделать выбор. И, самое печальное, я знаю, какое решение будет РАЦИОНАЛЬНЫМ…
        ВНИМАНИЕ! ЖЕЛАЕТЕ УБИТЬ ГЕРОЯ «КИР»? (10 ОС)
        ДА\НЕТ
        Любой член ереси зависел от главы культа, а плененный разведчик представлял угрозу для нашей миссии. Даже если почти ничего не знал, самого факта там будет достаточно. Где гарантия, что он будет молчать?
        И всё же… Не слишком ли я себя переоцениваю, взваливая на свои плечи будущее человечества. Даже если я погибну, остальные наверняка справятся. Моя смерть лишь слегка понизит шансы на благоприятный исход, не более. Так что…
        НЕТ
        Пусть в прошлом Кир не раз проявлял нелояльность, сейчас он полностью осознавал своё положение. С ним было просто, он уважал силу, и пока поводок достаточно прочен - я останусь для него «боссом». В случае моей смерти призраку тоже не жить, так что вероятность предательства невелика. Хотя и на благодарность рассчитывать не стоит - если он когда-нибудь станет достаточно сильным, чтобы освободиться, то вполне может попытаться отомстить за годы угнетения. Вот только здесь и сейчас это роли не играло…
        - Я на подходе. Наблюдаю за башней. Жди команд и не высовывайся.
        Отправив сообщение, я не сдвинулся с места, наблюдая за реакций противника. Нулевой - как и ожидалось, впрочем. Такая себе проверка лояльности, но лучше, чем ничего. Ладно, раз решение принято, теперь остается только придумать, как именно вызволить нашу «принцессу» из башни. И не поднять лишнего шума…

* * *
        Ночь, луна - копать неглубоко…
        Мысленно припомнил я старую песенку. Да и сильно копать реально смысла нет, мне лишь требовалось разместить очередной заряд взрывчатки и убрать следы. Занятие несложное, но весьма утомительное, с учетом патрулей нежити и сидящего на плечах комментатора. В отличие от обычных воронов, вес которых не превышает пары килограмм, Легион перевалил за пять. К сожалению, обойтись без подсказок я бы не смог, так что с неудобствами приходилось мириться…
        Я разровнял площадку, из которой торчал едва заметный усик антенны, замаскированный под высохший стебель какого-то растения, и разогнулся. Возможно, вытащить пластинки формации было более надежно, но раз у этого места есть хозяева, то вмешательство могут заметить раньше времени. Да и зарыты они поглубже, а условия для раскопок не самые подходящие…
        - Да, этого хватит! - каркнул Легион. - Должно сработать…
        Наконец-то. Если в прошлый раз мне пришлось выкопать всего лишь семь табличек, то на этот раз я перестраховался и решил уничтожить пятнадцать. Хотя ворон и имел представление о принципах построения такого рода формаций, но в мелочах они могли отличаться, а часть «ключевых точек» находились в слишком опасных местах. Даже сейчас мне пришлось действовать в десятке метров от воина-скелета, а малейшая ошибка могла обернуться тревогой…
        К счастью, поле невидимости помогало прикрывать не только меня, но и кусок земли, где я вел раскопки. И всё равно, работать, зная, что тебе прямо в спину смотрит вражеский часовой - удовольствие на любителя. Увы, эта точка была важна, если только я не хотел отправиться закладывать заряды ещё в пяти-шести местах…
        И даже так, делать нечто подобное в зоне ответственности рыцарей я не рискнул - раз уж они имеют тут дело с призраками, то методы их поиска должны существовать. Возможно, Кир уже сидит в какой-то клетке и сбежать не сможет в принципе? Риск такого сценария существовал, но с этим приходилось смириться, если я не хотел открыто штурмовать башню.
        - Еще немного, и под моим руководством ты станешь настоящим мастером формаций!
        - «Немного» - это сколько?
        - Лет десять, такими темпами. Главное - не забывай платить за уроки. Ты обещал мне три кристалла!
        - Мог бы и не напоминать, разве я когда-нибудь тебя обманывал? Ты получишь обещанное, но давай для начала отсюда выберемся.

* * *
        - Кир, ты слышишь меня? Через час формация башни будет повреждена, откроется дыра со стороны главного входа. Твоя цель - сбежать, а затем догнать меня…
        Я, как мог, описал координаты точки встречи - ждать его у башни было слишком рискованно, подрывы вряд ли пройдут незамеченными, а значит, меня будут искать. И лучше бы к тому моменту у меня имелась существенная фора.
        Ну и раз уж инструкции отданы, то я запустил таймер и ускорился. Бежать предстояло долго, упорно и с применением допинга. Как бы мне в процессе не заработать очередное истощение…

* * *
        Спустя час с копейками мимо меня прокатилась уже знакомая волна, затем раздался чудовищный взрыв. Обернувшись, я был готов увидеть очередной ядерный гриб, но на этот раз не угадал…
        Тратить ману на телепортацию я не стал, но, забравшись на крышу, убедился, что башни призраков больше не существует.
        - Легион, что это значит?
        - Это… это не наша вина!
        - Ты хочешь сказать, башня взорвалась сама по себе?
        - Мы нарушили целостность формации, когда выпустили призраков! Скорее всего кто-то захотел их вернуть и активировал ловушку повторно!
        Это имело смысл - в какой-то степени все прошло даже лучше, чем можно было ожидать. Никаких свидетелей, никаких следов, лишь один единственный вопрос. Башня взорвалась до того, как вернула всех беглецов на место… Или всё же после? Впрочем, я знал, как получить на него ответ…
        Глава 11. Место встречи
        Кир всё ещё значился в членах культа, а значит выжил, несмотря на общую шаткость плана и финальную «накладку». Возвращаться на место взрыва я не собирался - наверняка туда сейчас стекалась нежить со всей округи. Да и что мне там делать, по большому счету?
        - Найди меня. Двигаюсь в сторону центра, буду периодически обозначать ориентиры.
        Сообщение ушло. По идее, призрак мог осматривать город с высоты и должен был найти меня достаточно быстро, однако ни за час, ни за два этого не произошло. Я периодически обозначал новую точку встречи и снимал невидимость, однако никаких признаков вассала не наблюдалось. Не везло мне и с «окном» - найти точку, с которой получится установить стабильную связь с Сервером, никак не получалось…
        Ещё одной проблемой стало отсутствие адекватной разведки. Выпускать ворона - подставлять его на бесконечные воздушные бои. Так что оставалось полагаться на более примитивные методы. Собственное зрение, слух и имеющиеся навыки…
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Сканер высветил за поворотом тринадцать сигнатур, а затем меня «поприветствовали» в ответ. Волна, прошедшая через поле невидимости, ощущалась слабо, однако чем дальше, тем проще мне было чувствовать такие нюансы. И такая «совпадение» не сулило ничего хорошего. Я наткнулся не просто на патрульный отряд нежити, а на кого-то достаточно могущественного, чтобы почувствовать мои действия. И тот факт, что «тут никого нет», вряд ли его успокоит.
        - Легион, нас засекли. - сообщил я. - Отвлеки врагов.
        - Но это может быть опасно?
        - Неважно! Делай, иначе я больше не дам тебе ни одного кристалла!
        - Ты не посмеешь!
        Тем не менее, ворон прокаркал это, уже оттолкнувшись от моего плеча. Несколько раз взмахнув крыльями, он приземлился на какой-то столбик. Вовремя. Мои подозрения оправдались, из-за дальнего дома выскочила группа скелетов-воинов. И возглавлял их ДРЕВНИЙ КОСТЯНОЙ РЫЦАРЬ.
        - Привлеки их внимание.
        - Кар!
        Легион окутался пламенем, от которого деревяшка под ним рассыпалась, и взлетел. Рыцарь вскинул руку и выпустил черный сгусток… Этого не было в планах! Пламя вокруг ворона сгустилось, принимая атаку, и птица, жалобно каркнув, рухнула в чахлую траву…
        - Я притворюсь, что ранен, а ты убей его! - возник в голове голос Легиона. Мысленная речь работала только на коротком расстоянии, и пока мы всё ещё достаточно близко.
        - Хорошо.
        Рыцарь не стал лезть вперед сам, отправив свою свиту. Я медленно направился вперед, делая шаги то вправо, то влево, избегая столкновения. Не так и сложно. В этот момент глаза рыцаря засветились и…
        - Ты умрешь! Умрешь! - и снова голоса в голове…. Только на этот раз совсем другие.
        БЛИНК!
        Голоса, предрекающие смерть, резко замолчали. Я бросил взгляд через плечо, оценив ситуации. Скелеты, изначально игнорировавшие меня, сейчас сгрудились возле точки, что я покинул секунду назад, разрезая воздух костяными мечами. Никаких признаков того, что меня засекли, до самого конца. Если бы не Кассандра, у них вполне могло получиться. Нет, точно бы получилось…
        Похоже, планы поменялись… Доля секунды - и скелеты повернулась в мою сторону, забыв про ворона. Оценка ситуации никак не помешала ускориться, сближаясь с главным противником - уже ждущим меня рыцарем. Как ни крути, требовалось его прикончить, причем быстро.ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь!
        БЛИНК!
        НАЛОЖЕНИЕ!
        Черный сгусток, что летел в меня, улетел в никуда. Отказавшись за спиной лидера, я рубанул его по шее. Точнее - по толстому костяному воротнику, которым он прикрывал уязвимое место. Однако божественный меч - сам по себе грозное оружие, а вместе с навыком духовного меча и приложенной силой…
        РАСКОЛ!
        Черт, да его броня не уступает по прочности металлу! Во все стороны полетели осколки, и голова отлетела куда-то в сторону. И я тут же отскочил назад, едва избежав ответного удара. Даже в таком состоянии рыцарь всё ещё функционировал, однако глазницы черепа погасли, а двигаться он стал куда менее уверенно. Как и ожидалось, его поисковый навык ориентирован на «зрение», так что сейчас я вернул себе главное преимущество. Невидимость. Рыцарь методично махал мечом, создавая вокруг себя вихрь, пытаясь не дать мне приблизиться. Я потратил секунду на то, чтобы закинуть в рот капсулу и бросить взгляд на результаты сканирования…
        ДРЕВНИЙ КОСТЯНОЙ РЫЦАРЬ (87 %)
        СТАТУС: нежить.
        ТИП:Серебро.
        РАНГ СУЩЕСТВА: D+.
        УРОВЕНЬ: 20.
        ОПАСНОСТЬ: средняя.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Сила: 25.
        Ловкость: 12.
        Интеллект: 7.
        Прочность: 20.
        Выносливость: 20.
        Мудрость: 20.
        Восприятие: 20.
        Инстинкт: 20.
        ОСОБЕННОСТИ:
        - Нежить - данное существо уже мертво и поднято магией.
        - Регенерация - кости данного существа, при наличии материала, могут восстанавливаться.
        - Поиск жизни II- существо чувствует живых существ в некотором радиусе.
        - Существо Системы - принадлежит к Системе и способно к развитию.
        - Лидер стаи - существо может контролировать младших особей своего вида.
        - Взор Мертвеца - при активации позволяет видеть скрытое.
        - Стрела смерти - магия, пожирающая жизнь. Убитые поднимаются в виде нежити.
        - Поднять воина-скелета - позволяет создать боевой конструкт. Качество зависит от исходных материалов.
        - «Стальные» кости III. Кости существа обладают огромной прочностью.
        Твою же…. Двадцатый уровень! Я немало рисковал, вступая с ним в ближний бой. Если бы не явная нехватка системных навыков, рыцарь превосходил бы меня по всем параметрам. Причем, хотя в списке его достоинств нет «мастера меча», владел оружием он отлично. Мысли двигались где-то фоном, не мешая мне действовать - нельзя останавливаться, есть риск, что он передаст сообщение. Возможно - уже передал. Я неслабо подставился и единственная возможность минимизировать последствия - уничтожить всех врагов в самые краткие сроки…
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ЮКИ» (10Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ТАТРА» (5Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ТЕМНЫЙ СТАЛЬ» (9Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «СТРЕКОЗА» (8Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        …
        ИЗВЛЕЧЬ ИЗ СУМКИ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА (2Й УРОВЕНЬ)!
        - Я разберусь с лидером! Скелеты на вас, прикройте!
        Объяснять план подробнее не было времени. Сейчас весь мир сузился до образа рыцаря, всё так же продолжавшего пластать воздух вокруг себя. Минус был в том, что он не видел меня, а значит, ожидал атаку со всех четырех сторон. Тогда как надо было с пяти…
        ПОЛЕТ!
        Я подпрыгнул и ударил сверху, вбивая клинок в область рядом с шеей. Наложение! Броня в этом месте практически отсутствовала, и клинок вошел с легкостью. Однако мне требовалось не просто запихнуть в него полметра стали, а поразить сердце. Раскол!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 450 ОС! (491\460)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 90 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 24Й УРОВЕНЬ! (31\480)
        С каждым разом выдерживать потоки энергии стало проще, однако и на этот раз невидимость спала. И ещё пришла боль - штанина потеплела от текущей крови. Рыцарь всё же сумел меня каким-то образом зацепить. Скелеты всё ближе, мана - почти на нуле…
        - Держись!
        Сталь прорвался вперед, снеся скелета огромным щитом. С флангов встали и другие «танки». Вторая половина отряда рассыпалась, прикрывая нас из винтовок…
        - Ты как? - бросил через плечо Сталь.
        - Норма…
        Псевдоплоть смягчила удар, а кровь… Не так её и много. Я одним движением затянул жгут, встроенный в одежду, а затем дотронулся до раны пальцами. ИСЦЕЛЕНИЕ! Жалких крох маны, что я мог на это выделить, не хватало, но, по крайней мере, я мог двигаться и сражаться, не опасаясь, что упаду в любой момент. С нежитью следовало заканчивать…
        Я встал и побежал, игнорируя боль и хромоту. Мои товарищи были хорошо экипированы и обучены, однако они не мастера, а скелетов было многовато. Ну, не все, по крайней мере.
        Юки и Сталь сходу нейтрализовали четверых, Татра взяла на себя ещё одного и не похоже, чтобы проигрывала. Остальные лишь сдерживали противников, подставляя их под выстрелы - поразить сердце сложно, но суставы - уязвимы. Глухой выстрел - нога одного из скелетов подломилась, и он рухнул, перестав представлять опасность…
        - Следите за небом! - напомнил я. - Нас не должны заметить!
        Впрочем, и без моего предупреждения, там уже парил Легион. Пока тут не появится крупная стая, о Костяных Птицах можно не беспокоиться. Здания давали какое-никакое прикрытие, а высоко они, по каким-то причинам, не поднимались. Иначе нас бы уже точно засекли…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 35 ОС! (66\480)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 7 ОС!
        После прошлой схватки, скелеты казались на удивление слабым противником. Клинок вошел в стык брони между ребер. Не самый простой удар, но ни рука, ни клинок не подвели, расколов сферу даже без активного навыка. Всё же скелеты хоть и почернели от времени, до статуса «древних» пока не доросли.
        Со следующим воином я так рисковать не стал - сначала отсек ему руки и лишь потом нанес удар в сердце.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 25 ОС! (91\480)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 5 ОС!
        На этом бой фактически закончился - часть врагов ещё шевелились, но никакой угрозы не представляли. Оставалось только добить и собрать трофеи…
        - Этого я возьму на себя. - озвучил я, подходя к одному из упавших. - Иначе в критический момент не смогу активировать барьер.
        Возможно, не слишком честно - моя роль в его нейтрализации была минимальна, но требовалось поддерживать свободный опыт на определенном уровне. Сто пяти очков, если быть точным. На один из стоочковых навыков и бэкап. Для того, чтобы не остаться без последнего при переходе на новый уровень, я даже держал небольшой запас «консервов». Но сейчас хватит и того, что есть…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 25 ОС! (116\480)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 5 ОС!
        Сколько всего опыта поглотил клинок за это время? Откровенно говоря, я давно сбился со счета. И понятия не имею, куда именно уходит накопленное. Возможно, когда-нибудь меч «эволюционирует»? Не знаю…
        - Ты видел? Я едва не погиб! - приземлился рядом ворон. - Ты должен компенсировать мне риск и дать три кристалла! Нет, четыре!
        - Я дам тебе один, маленький. Ты хорошо поработал.
        - Только один? Я чудом избежал смерти!
        - Еще слово, и я передумаю.
        Ворон возмущенно открыл клюв, но я не услышал ничего. Надо же, сработало. Ладно, пора заняться сбором военных трофеев. Или, проще говоря - мародерством.

* * *
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Я подвигал ногой, убедившись, что всё отлично. Разве что штанину почистить, но это в другой раз. К этому времени остальные уже закончили прибираться. Лут с монстров выпал стандартный - куча пустышек с рядовых особей и довольно интересный навык с рыцаря…
        КАРТА НАВЫКА «ПОДНЯТЬ ВОИНА-СКЕЛЕТА»
        РАНГ: Е.
        УРОВЕНЬ: 1/5.
        ОПИСАНИЕ:
        - Позволяет создать боевой некро-конструкт. Качество зависит от исходных материалов.
        - Требуется мана.
        СТОИМОСТЬ АКТИВАЦИИ:вариативна
        ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ: вариативно
        НАСЫЩЕНИЕ:
        17/100 ОС
        - Занятно… Татра, не хочешь стать некромантом?
        - Хочу! - сходу согласилась девушка, выхватывая карту. - Скелет? Он ведь сможет сражаться в ближнем бою, вместо меня?
        - Тогда она твоя.
        - Спасибо!
        Не самый дешевый подарок, но насыщение там крохотное, а мне от одиночного скелета пользы не будет. В отличие от Татры. К тому же я недавно присвоил опыт и, хотя осуждения не заметил, немного щедрости не повредит. Если же я захочу стать некромантом, то всегда смогу купить навык позже. Через Алтарь… Мысль правильная, но сейчас показалась какой-то фальшивой. Словно я действовал по инерции, не веря в полной мере в успех нашего похода. Плохой настрой…
        Останки древнего рыцаря оказались тяжелее и прочнее, чем у обычной нежити, однако состояли всё же не из стали. Кости пришлось забрать с собой - и не только потому, что не хотелось оставлять следов. Не стоило забывать, что кости были системными, а значит, являлись системным ресурсом. И тот факт, что изначально принадлежали разумным существам, чем дальше, тем меньше волновал игроков. По крайней мере, мечи уже точно никого не смущали. Кстати, у рыцаря клинок оказался неожиданно неплохим. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        МЕЧ РЫЦАРЯ Ы
        МАТЕРИАЛ:кость.
        ДЛИНА: 0,7 м.
        ТИП: оружие Системы.
        РАНГ:E-
        ОСОБЕННОСТИ:
        Позволяет поглощать 50 % духовной и жизненной силы жертвы.
        - 10 % отходит богу-покровителю.
        - 40 % отходит владельцу.
        Прочность I.
        ПОСВЯЩЕНО:
        - Великий Ы (заблокировано).
        Мне в руки такой попал впервые. Не только выше ранг, чем у традиционного «меча воина Ы», но и доля бога вдвое меньше. По сути, благодаря дополнительной особенности «Прочность», клинок превосходил стандартное оружие F-ранга. Разве что карты-ножен нет и использовать не очень удобно - у нежити оружие крепилось намертво и рукоятка конструкцией не предусматривалась. Как и гарда… Ничего, недостатки конструкции тут проблема решаемая.
        Кстати, кинжал, которым я убил советника во время переговоров, так же был посвящен Великому Ы, однако получил я тогда полные шестьдесят процентов. И костяными клинками никого лично не убивал. Информацию о том, что доля бога исчезает, я получил из отчетов. Проверить лично? Пока не на ком, да и… Почему я до сих пор не попробовал снять посвящение? Ведь с Молотом Монстров, посвященным Изуру, тогда всё получилось. Даже странно, что столь простые мысли пришли мне только сейчас…
        ВНИМАНИЕ! ЖЕЛАЕТЕ ОСКВЕРНИТЬ \ СНЯТЬ ПОСВЯЩЕНИЕ С МЕЧА РЫЦАРЯ Ы? (ЕРЕСЬ КАИНА)
        ДА\НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ПОСВЯЩЕНИЕ С ПРЕДМЕТА СНЯТО!
        ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ СВОЙСТВО:
        ОСКВЕРНЕНИЕ - на предмет невозможно наложить благословение богов.
        НАЗВАНИЕ ПРЕДМЕТА ИЗМЕНЕНО НА «ОСКВЕРНЕННЫЙ МЕЧ РЫЦАРЯ»!
        - 50 % отходит владельцу.
        Никаких бонусов с этого мне не пришло, но и штрафов в отношении с мертвым богом - тоже. Получается, что только что я получил ещё один источник нормального системного оружия. Пусть при гибели нежити мечи часто разрушались, а юниты просто не могли получить такой трофей, их всё равно скопились многие сотни. И после снятия привязки их цена вырастет в разы. Как минимум, обеспечить ими гоблинов проблем не составит. Другой вопрос, не обернется ли мне это боком? К тому же, если что-то подобное могу провернуть я, то и жрецы наверняка тоже. Вопрос лишь в том, как скоро они об это догадаются. Так что не стоит светить эту возможность до тех пор, пока я не скуплю как можно больше подобного оружия. Что будет актуально, только если мы успешно завершим миссию и вернемся на Землю.
        - Мы закончили. - доложил Олег. - Что дальше?
        - Возвращайтесь в сумку. - встал я. - Не стоит здесь задерживаться.

* * *
        Как ни странно, погони за нами я не заметил, так что через час я все же рискнул найти подходящее здание и поставить внутри экранированную палатку. Требовалось распределить полученные за уровень очки параметров. Цель всё ближе, время терпит, а любое усиление не будет лишним. Впрочем, прикрытие не помешает…
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ЮКИ» (10Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        - Посторожишь меня? Я собираюсь распределить параметры.
        - Конечно.
        Девушка села у входа, положив рядом катану. Я машинально провел взглядом по её спине. Хорошая осанка. И задница тоже неплохая… впрочем, мыслям не хватало яркости, просто констатация факта. Никаких планов на неё я не строил. «Гарем» мне не нужен - мечта, конечно, приятная, но слишком напряжная в практическом плане.
        ПАРАМЕТРЫ:
        Сила: 8\10 (100 ОС) +4=12
        Ловкость: 11\15 +2=13
        Интеллект: 11\15 +2=13
        Живучесть: 12\15 +1=13
        Выносливость: 11\15 +4=15
        Восприятие: 10\15 +3=13
        Удача: 2\10 (1000 ОС)
        РАСОВЫЙ ПАРАМЕТР:
        Интуиция: 15\15 (300 ОС)
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ПАРАМЕТРЫ:
        Мудрость: 15\15 (300 ОС)
        Духовная энергия: 4
        Вера: 0
        Ересь: 9 (культ Каина)
        Известность: 7
        ДЕАКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Итак, начнем по порядку. На текущий момент лишь один параметр мог быть повышен до второго предела. И хотя опасения оставались, вряд ли произойдет что-то сильно плохое. Разве что будет больно в процессе…
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: +1 (12)
        Тццц… Забавно, но я сумел сохранить как молчание, так и неподвижность, хотя с прошлого раза процедура вряд ли стала приятнее. Привыкаю? Или это гордость и нежелание показать слабость?
        ПЕРЕНЕСТИ ПАРАМЕТР ВЫНОСЛИВОСТЬ ИЗ БОЕВОЙ ФОРМЫ НА ОСНОВНОЕ ТЕЛО?
        ДА\НЕТ
        И очередной этап пыток, причем куда более мучительный, чем в прошлый раз. Из прокушенной губы потекла кровь. ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Выносливость: +1 (13)
        Я прислушался к себе, пытаясь оценить последствия изменений. Пожалуй, пока что они были положительными и никаких предупреждений я не видел. Продолжим…
        Выносливость: +1 (14)
        На этот раз, что-то было не так - слегка не так, но, тем не менее, достаточно, чтобы повысить другой параметр…
        Живучесть: +1 (13)
        Помогло. Теперь перекос был минимален, тело должно выдержать новые возможности.
        Выносливость: +1 (15)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ ВТОРОГО ПРЕДЕЛА ВЫНОСЛИВОСТИ!
        СТОИМОСТЬ РАЗБЛОКИРОВКИ ПРЕДЕЛА: 300 ОС
        Как я и подозревал, на этот раз я оказался не первым, раз бонуса за достижение не капнуло. На этой границе он полагался только лидеру гонки. Что ж, в следующий раз можно попробовать с живучестью…

* * *
        Проблемы, проблемы, проблемы… Дозиметр периодически пиликал, Кир так и не появился, заставляя подозревать его в дезертирстве. На самом деле, вероятно призрак просто не получал большую часть моих сообщений. Радиус их отправки ограничен, а будь он близко - давно бы нашелся. Но я потихоньку приближался к месту встречи, и что меня сейчас действительно беспокоило, так это то, что группа Дивы перестала выходить на связь. Списать на какие-нибудь магические помехи подобное, конечно, можно, но исходить лучше из худших сценариев… Больше шансов остаться в живых. И в случае ошибки будет приятный сюрприз, а не очередное разочарование…
        Несмотря на мрачные предчувствия, я даже не подумал остановиться - слишком многое стояло на кону, чтобы отступить без железных доказательств. Пожалуй, я могу признаться самому себе - мне было страшно, почти до тошноты. Вряд ли в этом виновата радиация… по крайней мере статус здоровья находился в зеленой зоне. Беременность тоже исключаем. Интуиция?
        Благодаря выросшей выносливости я теперь мог бежать часами, однако сканирование применять больше не рисковал. ВЗОР МЕРТВЕЦА - активный навык, так что шансы убраться с пути ДРЕВНЕГО РЫЦАРЯ при случайной встрече достаточно высоки. Хотя схватка заняла не больше пяти минут и принесла немало полезного, я прошел слишком близко к грани, чтобы мне хотелось повторить. Умирать, даже если у тебя есть БЭКАП, не слишком-то приятно. Больно, я бы сказал. Очень больно…
        - Я на месте. Не заставляй меня ждать. - привычно предупредил я Кира. Пока ещё оставалась надежда, что призрак справится с «топографическим кретинизмом».
        Я опустил бинокль и тихонько выругался. Вышел к точке встречи я уже ближе к вечеру - поздновато, но в пределах оговоренного срока. И, раз уж ситуация мне не нравилась, решил провести разведку. Поначалу я даже не понял, что мне не нравится, а потом заметил следы недавнего боя. Не слишком жаркого, но вот те выбоины явно от пуль, а темные пятна - засохшая кровь. И, судя по её количеству, тот, из кого она вытекла, уже мертв.
        Чтобы оценить, как давно это произошло, требовалось подойти поближе, но к чему мне такие подробности? Три часа или пять - разница невелика. Меньше - вряд ли, иначе я бы услышал грохот. Судя по тому, что здесь «прибрались», победили игроки, однако почему они молчат? Рацию повредили? Угу, и запасную тоже. Хотя если схватка была жаркой, они вполне могли покинуть это место, возможно даже бросив «лагерь». Ладно, попробую ещё раз…
        - Говорит Василий. Вы меня слышите?
        - Слышу. Это я… Дмитрий. Что случилось?
        - Это я у вас хочу спросить, «что случилось»? Я вижу следы боя. Какого черта вы молчите последние пару часов?
        - Ты рядом? - уточнил он. - Тогда давай заходи, тут поговорим.
        - Пошлешь кого-нибудь встретить?
        - Сам дорогу не найдешь? Мы в подвале.
        - Я с детства боюсь незнакомых мест и темноты. Так что просто вышли кого-нибудь меня встретить.
        - Ладно. Жди на первом этаже, возле входа.

* * *
        Связь прервалась, оставив странные чувства. Хотя всё было хорошо, но ответов я так и не получил, а пружина напряжения так и не разжалась до конца. Связаться ещё раз и быть понастойчивее? Если здесь что-то действительно не так, то ни к чему демонстрировать подозрения. Остается разведка…
        Вот только Призрака нет, послать Легиона нельзя - в ограниченном пространстве ворон слишком уязвим. Отправиться туда самому, под невидимостью? Опасно, да и что я вообще рассчитываю там обнаружить? Засаду нежити? Ладно…
        ПРИЗВАТЬ РАБА АРМЕТ!
        - У меня есть для тебя задача. - сообщил я, выдавая ему рацию. И автомат.
        - Опасная? Я хотел сказать, что мне нужно сделать?
        - Видишь то пятиэтажное здание? Группа Дивы находится где-то в подвале. Войдешь туда, дождешься проводника и убедишься, что всё в порядке. Будь на связи, не отключайся.
        - Намечаются проблемы?
        - Вряд ли, я только что говорил с Дмитрием. Будем считать это… отладкой взаимодействия.
        - И всё?
        - Если встречать тебя выйдет кто-то из юнитов, спроси у него, всё ли в порядке.
        - Спросить? Ты имеешь ввиду мой навык? Мне же нельзя…
        - На этот раз - можно. Если почувствует опасность, скажешь кодовую фразу, и я тебя вытащу. Понятно? Тогда приступай. И знаешь что? Скрой свой ник, накинь плащ и надень маску.

* * *
        Если уж отдаваться паранойе, то с головой. Армет вышел только через пять минут, когда я уже перебрался в другое место. Пройдя через улицу, он нырнул внутрь здания. Какое-то время царила тишина, нарушаемая лишь звуком шагов…
        - Василий?
        - Нет, я… Не надо!
        У нас были оговорены кодовые фразы, на случай если что-то пойдет «не так», но раз разведчик разом забыл их все, то ситуация даже хуже, чем ожидалось.
        ВЕРНУТЬ РАБА АРМЕТ В КАРТУ? (10 ОС)
        ДА\НЕТ
        Интуиция сработала, но я банально не успел. Раздалась очередь из автомата, и карта в моей руке потускнела. Хотя я видел такое впервые, сомнений не оставалось. Мой раб погиб.
        Бонусная интерлюдия. Истребление
        Костяной Дракон упал с небес, выпустив дыхание смерти. Здание окутало темным облаком - наблюдатели погибли первыми. Ведь следили они больше за улицами и не ожидали столь внезапного и сокрушительного удара. Тела рухнули и тут же встали…
        - Что происходит? - раздалось из рации.
        Магия подняла их лишь в виде умертвий, так что в обычных условиях ответить они бы не смогли, но на этот раз один неуверенно дотронулся до кнопки.
        - Атака противника. - отозвался он. - Костяной дракон, выпустил странный туман. Отступаем внутрь…
        - Всем использовать респираторы! Видите ещё кого-нибудь?
        Бывший офицер спецназа Франции повернул голову в сторону, где через клубы дыма к зданию мчались скелеты. Тот же дым окутывал и его самого, но ничуть не мешал - напротив, теперь он давал дополнительные силы.
        - Нет. - соврал он. - Туман слишком густой.

* * *
        Основному потоку нежити потребовалось несколько десятков секунд на то, чтобы ворваться в здание. Атака шла по всем фронтам, а взрывы фугасов задержали их лишь на очень короткое время…
        - Бесполезно здесь оставаться! - крикнул Дмитрий. - Нужно уходить!
        Умертвия, незаметно вошедшие в комнату, вскинули автоматы, выпустив целый рой пуль. Однако здесь была элита - и среагировали они мгновенно. Первые очереди срезали несколько игроков и юнитов, но затем вспыхнули магические щиты, раздались ответные выстрелы и в ход пошли способности…
        - Разумная нежить! Осторожнее!
        - Помогите раненым! - приказала Дива. - Дмитрий, ты как?
        Нежить явно стремилась выкосить прежде всего лидеров, так что большинство пуль ударили по самому громкому. Боевая форма потекла, распадаясь…
        - Кажется, я только что умер… - Дмитрий сел, дотронувшись до окровавленной одежды. - Твою же!
        - Будь осторожнее, не подставляйся. Держать оборону! Не пускайте их внутрь здания!
        Кивнув, Дмитрий вновь окутался облаком маны, возвращаясь в боевую форму. Стонали раненые, но разбираться было некогда. Нападение развивалось стремительно, угрозу представлял не только туман, но и хлынувшие из него потоки нежити. Врагов слишком много. Настолько много, что перспектив сражаться и дальше не оставалось…
        - Нам нужно уходить!
        - Ты прав, прорываемся!
        - Нет, Эйприл, у нас не получится. Нужно собирать выживших и уходить с миссии.
        - Ты сдурел? Гера никогда не простит нам провала!
        - Плевать, жизни важнее! Здесь мы можем лишь сдохнуть без всякого прока!
        - Если хочешь, то уходи сам, понятно?! Я - попытаюсь прорваться!
        Туман, до этого стоящий практически неподвижно, сжался, накрывая людей внутри здания. Респираторы помогали, но это было лишь началом. В окна влетели костяные птицы, атакуя людей и целясь преимущественно в голову…
        - Не стрелять! - крикнул Дмитрий. - Используйте мечи!
        Вообще-то он имел в виду системное оружие, но так было короче. Птиц было много - сотни, и без потерь на этот раз обойтись не получилось. И каждый павший усиливал врагов… Кто-то не выдержал и начал стрелять. Или это дело рук нежити? Это конец…
        - Кто ещё жив - в сумки! - подал голос Дмитрий, уходя в невидимость. К сожалению, для того, чтобы передать запрос, требовалось находиться рядом и видеть человека…
        - Некогда! - отозвалась Дива. - Покидаем здание! Уходим!
        - Если разделимся, то собираемся на резервной точке!
        Несмотря на критическую ситуацию, в строю всё ещё оставалось достаточно игроков. Большинство из них обладали сейвящими навыками и, даже погибнув, сразу же возвращались в строй. Увы, это работало только один раз…
        - Хватит, я возвращаюсь на Землю! - крикнул кто-то. - Нет смысла нам всем умирать здесь! Что? Нет! КАРТА ВОЗВРАТА не работает! Нет, нет, нет!
        Ни о каком организованном сопротивлении уже не шло и речи, нежить валила сплошным потоком, игнорируя любые попытки её остановить. Около десятка игроков выскочили из окон, но большинство из них ждала лишь смерть на костяных мечах. Даже невидимость не позволяла спастись - Древние Рыцари контролировали ситуацию, координируя низшую нежить.

* * *
        Двое ещё сражались, но это было безнадежно. С каждой секундой к последним очагам сопротивления стягивалось всё больше врагов, а летать… летать они не умели.
        - Эйп! Ты действительно хочешь тут сдохнуть?
        - Сейчас!
        ПРИЗВАТЬ ГЕРОЯ ГРЫК? (УРОВЕНЬ 24)!
        ВНИМАНИЕ! БЛОКИРОВКА ПРОБИТА!
        СИГНАЛ ОТПРАВЛЕН!
        Огр появился в лучах света, уже готовый к бою, и с рыком бросился на толпу нежити. Герой и раньше был силен, но сейчас, благодаря полученным навыкам, превратился в настоящую машину смерти. Закованный в доспехи, с огромной палицей, он напоминал какой-то комбайн. Возможно, респиратора у него и не имелось, зато была божественная защита, которая такие угрозы фильтровала не хуже…
        - Это наш шанс! Прорываемся следом!
        - Дива, нет! Используй Карту Возврата!
        - Ты не понимаешь! Я не могу! Так что сражайся или уходи!
        - Хорошо, давай попытаемся. Упрямая ты…
        Дмитрий осекся, дотронувшись до груди, а затем сел на колено. Вторая пуля снайпера бросила его на спину, а изо рта хлынула кровь, наполняя респиратор. Регенерация работала, однако её силы явно было недостаточно - даже на втором уровне. Сознание уплывало… И нежить не собиралась ждать третьей пули, накрыв упавшее тело.
        - Нет! Нет, нет, нет! Ты не можешь!
        Дива вскинула жезл - и потоки молний разогнали туман, поражая нежить и заставляя её осыпаться грудой костей. Однако это ничего не меняло - следующая пуля ударила уже в жрицу. Защитное поле сработало - однако, и без того находящаяся в районе дна мана, просела до нуля. Боевая форма поплыла, рассыпаясь…
        - Госпожа, уходим! Вы - первая, я - следом!
        На этот раз Дива уже не колебалась, и это спасло ей жизнь. Пуля выбила осколки из камней, однако жрицы на этом месте уже не было. Осталась лишь куча несистемного снаряжения, которое карта не смогла унести в Личную Комнату. Огр зарычал и крутанулся, выигрывая себе несколько секунд, чтобы коснуться карты возврата. Однако проход, открытый призывом, уже затянулся…

* * *
        Гранок подошел к опирающемуся на дубину огру. Десяток Костяных Ужасов, сотни Рыцарей вокруг… всё это наполняло лича уверенностью в том, что герой не сможет до него добраться.
        - Похоже, тебя бросили тут умирать?
        - Похоже на то. - глухо ответил огр. Огромная сила, божественная защита, качественные доспехи и оружие… всё это давало лишь отсрочку. На этот раз он умрет. Даже если сумеет взять следующий уровень, о чем мечтал столько лет…
        - Меня зовут Гранок. - представился мертвяк. - Тебе ведь немного осталось, верно?
        - Грых. - представился огр. - Если убью тебя, то как раз хватит.
        И ещё, с высокой долей вероятности, гибель лидера - его единственный шанс вырваться из этой ситуации живым. Блокировку перехода должен кто-то поддерживать…
        - Знаешь, я восхищаюсь тобой. - сообщил лич. - Немногие из нас, гоблинов, могут дорасти до подобного уровня. Ты - мог бы стать великим героем нашего народа.
        - Но, похоже, стану очередным скелетом в твоей армии. Или, может, ты отпустишь меня?
        - Ты о блокировке? - лич поднял руку. - Конечно я не сниму её. Ты враг, а чтобы отпустить врага - нужны более весомые причины, чем простое восхищение.
        - Тогда к чему эти разговоры?
        - Я могу предложить тебе судьбу лучшую, чем стать одним из умертвий. Если ты пройдешь ритуал перерождения, то сможешь стать одним из личей. Когда Великий Ы воскреснет, он дарует нам новые тела и настоящую жизнь!
        - Великий Ы никогда не воскреснет. Все вокруг - лишь агония, от вас зависит только кто именно из ваших врагов унаследует алтарь. Люди, по крайней мере, не будут вырезать гоблинов.
        - Ты веришь в эту чушь?
        - Я видел своими глазами! С ними можно иметь дело! Иначе меня бы здесь не было.
        - Ты просто глуп…
        Дальнейший разговор не имел смысла, огр прыгнул к оказавшемуся близко врагу, но это была последняя, отчаянная попытка. Костяные Ужасы протаранили его, обездвиживая и лишая какой-либо надежды. Сломанные пальцы разжались и рыцари оттащили оружие.
        - Неплохо, у тебя почти получилось. Жаль, что ты не согласился сразу. Придется потратить пару часов на пытки. Ты всё равно дашь согласие служить господину. У меня ещё никто не отказывался…
        Конечно, обратить огра Рыцарем Смерти было бы куда проще, но это было бы слишком расточительно. Личи понесли тяжелые потери, и им был нужен новый «брат». Двадцать пятый уровень, и, главное, расовый ранг героя, давали хорошие шансы при перерождении…

* * *
        - Я пришел.
        - Ты хорошо поработал, Дан. Скоро у тебя появятся новые товарищи. Теперь нам надо выяснить, если ли тут ещё подобные группы. И как нам с ними лучше встретиться.
        - Это мой долг.
        Несмотря на то, что навыки и остатки памяти у рыцаря сохранились, сейчас его волю полностью контролировал Алтарь. И, нажимая на спусковой крючок винтовки, он не колебался. Сержант был хорошим снайпером при жизни и остался им после смерти…
        Глава 12. Бегущий человек
        Да как так-то? Непонимание… Обида… Гнев… Страх… Предательство вызывало целую бурю эмоций, однако руководствовался я, прежде всего, разумом. И инстинктами, которые тоже требовали как можно быстрее уносить ноги.
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        - Василий? - раздался в наушнике голос Дмитрия. - Ты ещё здесь? Слышишь меня?
        Я закинул в рот горсть пилюль - мана мне определенно понадобится, - сосредоточившись на беге. Причины, мотивация, детали - не знаю, что именно там произошло, но по большому счету оно сейчас не важно. Наши пути разошлись, и мне требовалось просто сделать так, чтобы я не стал следующей жертвой.
        - Произошел несчастный случай. Один из часовых случайно выстрелил…
        Невероятно, с учетом того, что страховкой Армета служила не только карта, но и способность «бессмертный». Он что, уже умудрился где-то подставиться за последнее время и не сообщил об этом? Если так, то у меня просто нет цензурных слов…
        - Случайно? - уточнил я, даже не думая останавливаться. - Тогда кто-то из нашей группы может это подтвердить?
        - Конечно. Секунду.
        Откровенно говоря, я удивился. Предполагалось, что если они зашли так далеко, то третий взвод погиб в полном составе. Людей туда отбирали надежных…
        - Капитан? Это лейтенант Сигаев. Подтверждаю, произошедшее - трагическая случайность. Будет лучше объяснить при встрече. Я приду один. Где вы сейчас?
        Я зацепился рукой за перила, входя в поворот, но на этот раз привычки подвели - дерево оказалось недостаточно прочным и, вырвав кусок, я по инерции врезался стену. Стена - выдержала. Твою же…
        - Вы в порядке, капитан?
        - Что у тебя с голосом? - зацепился я за случайную мысль.
        - С голосом?
        - Неважно. Прежде чем говорить о встрече, могу я перекинуться парой слов с Дивой?
        - Она занята. - вмешался Дмитрий. - Разве тебе не достаточно уже сказанного?
        - Иными словами - не могу?
        Ответом послужило молчание, а затем что-то щелкнуло. Конец связи. Да что же именно там произошло? «Переворот»? Картинка упорно не складывалась, но сейчас было не до гадания на кофейной гуще. Лестница закончилась, однако мне требовалось подняться выше. Вот так и вылезают недоработки. К чему-то подобному я готовился лишь в теории, мои действия являлись лишь данью осторожности… и маршрут проработан лишь на уровне общих концептов. Сейчас мне нужно на крышу…
        Вариантов туда попасть я видел сразу несколько, но решил воспользоваться наименее шумным. Я прыгнул в проем окна, развернувшись в воздухе и зацепившись за край. В обычных условиях подобный трюк имел мало шансов на успех, но я на несколько секунд активировал полет, не только подправив направление, но и облегчив финальный рывок. Причем маны на это всё потребовался самый минимум, основную работу делали мышцы. Несколько секунд на оценку ситуации… Твою же…
        Всё было куда хуже, чем я думал, хотя опасность шла несколько… не с той стороны. В небе парили сотни Костяных Птиц, а к моему зданию бежали игроки. Или, точнее, те, кто ими не так давно являлся…
        РЫЦАРЬ СМЕРТИ. УРОВЕНЬ 1
        Шесть Рыцарей, сжимающих автоматы, сотни скелетов и два десятка умертвий в военной форме. Далеко не всем землянам «посчастливилось» превратиться в разумных тварей. Сложно сказать, что именно я сейчас чувствовал. Случившееся было весьма печально, но, по крайней мере, меня никто не предавал. Вот только радоваться этому как-то не получалось…
        - Ненавижу… - пробормотал я, ещё не зная, кого именно.
        - Ты ещё здесь, человек? - раздался в наушнике незнакомый голос. - Это же ты уничтожил мою башню?
        Похоже - его. Судя по формулировке вопроса, мне довелось услышать одного из личей. Интересная возможность, но что-то мне подсказывает, что переговоров не получится. И дело тут не в уничтоженной башне - разумность высшей нежити давно не новость, вот только они ограничены целой кучей разного рода правил. Главные из которых требовали смерти всех, кто нацелился на Алтарь…
        - Какую ещё башню? - машинально соврал я.
        ТЗИНЬ…
        Сработало кинетическое поле! От удара я лишь пошатнулся, но стоять в полный рост явно было не в моих интересах, так что я продолжил падение, перекатился и пополз, уходя из-под обстрела. Судя по всему, стреляли по мне из снайперской винтовки. И невидимость мне, на этот раз, ничуть не помогла…
        Позиций, с которых крыша простреливалась бы целиком, поблизости нет, так что, убравшись от края, я вскочил и, машинально пригнувшись, побежал. Инстинкты говорили, что задерживаться тут не стоит. Прыжок, полет - и я на другой крыше. Сзади раздался взрыв - кажется, кто-то запоздало вспомнил про гранатометы… Спикировавшую на меня Костяную Птицу, я сбил просто на рефлексах.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (117\480)
        Осколки костей были недостаточно опасны, чтобы правильно настроенное Кинетическое Поле на них среагировало, и несколько попали по лицу. Ничего серьезного, псевдоплоть защитила не хуже. Ещё от трех тварей я увернулся, причем одна из птиц набрала слишком большую скорость и врезалась в крышу. И это было лишь началом…
        - Твою же…
        Стая, которую я изначально воспринимал скорее фоном, каким-то образом навелась на меня. И если от десятка-другого крылатых химер я мог отбиться, то от сотен даже сбежать будет проблематично. Если использовать для этого ноги, а не голову…
        БЛИНК!
        МАНА: 1534\2450
        Я появился внутри здания и, споткнувшись, прокатился несколько метров, тут же вскочив. Мысль об оставшихся с носом тварях практически не порадовала, у них ещё будет шанс. Если моя невидимость не действует, то спасти может только скорость.
        - Ты ещё жив? - вновь раздался голос лича.
        - Жив. - всё же ответил я, оглядываясь. - Может, наконец, представишься?
        - Меня зовут Гранок. Страж Главного Храма и жрец Великого Ы. Если ты добровольно сдашься, то, возможно, сможешь сохранить разум. Когда Повелитель возродится, то у тебя будет шанс вернуться к жизни.
        - Предлагаешь мне повторить участь Дмитрия?
        - Быть Рыцарем Смерти или личем лучше, чем безмозглым умертвием или горсткой мертвых костей. Сдавайся, тебе всё равно не сбежать!
        Бессмысленный, на первый взгляд, разговор, однако каждый из нас преследовал свои цели. Я пытался вытянуть немного информации, а лич… вероятно, просто пытался меня отвлечь.
        - Это ты навел на меня снайпера? Почему ваши птицы меня видят?
        - Потому что я им помогаю. - вопреки ожиданиям, Гранок ответил. - Так что если надеешься спастись, то у тебя есть только один шанс - прийти и убить меня.
        - И где мне тебя искать?
        - Там, куда ты и должен был прийти изначально.
        - Понятно, тогда жди.
        Очередной обмен ложью завершился. Соваться на «базу» погибшей группы я, само собой, не собирался. Даже если выпустить из сумки отряд, это будет лишь изощренной формой самоубийства. Да и зачем? Я не верил, что лич будет ждать меня в условленном месте. Мы враги, так что ему нет никакого смысла подставляться и выдавать свою позицию. Как и вообще говорить мне правду…
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        МАНА: 1501\2450
        Скрываться и дальше не имело смысла, так что я воспользовался шансом оценить ситуацию. Волна растеклась, подсветив сотни сигнатур - большинство в небе, но немало нежити находилось и на улицах. Или вообще под землей. Тем не менее, оставаться за условно-безопасными стенами долго не получится, нужно двигаться дальше… пока такая возможность вообще остается.
        Проскочив дом насквозь, я выпрыгнул в очередное окно, оценив, куда именно лечу, уже в воздухе. Полет! Набранная инерция была высока, но я всё же сумел приземлиться относительно гладко. По крайней мере ноги не повредил, а остальное неважно.
        ВОИН-СКЕЛЕТ. РАНГ F. УРОВЕНЬ 4
        Оказавшийся поблизости скелет уверенно направился в мою сторону. Какого дьявола? Я бросил взгляд наверх - птицы там были, однако не так уж много. Какой-то эффект от невидимости всё же сохранился, его ударам не хватало точности. Увернувшись, я привычно снес ему руку, а затем ударил клинком по ребрам.НАЛОЖЕНИЕ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 20 ОС! (137\480)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 4 ОС!
        Не самый лучший удар, но остроты клинка и дури хватило, чтобы разрубить его пополам. Зрелищно, быстро, но не слишком-то эффективно. Я нервничаю, начинаю совершать ошибки…
        Выхватив из воздуха очередную пустышку, я побежал. Главная проблема в том, что птицы уже заметили меня, и теперь вопрос лишь в том, когда именно меня опять догонят. Раздался звук автоматной очереди - и пули просвистели совсем рядом, зацепив кинетическое поле. Твою же… Мана почти не просела, но, тем не менее, это было крайне опасно. Крутанувшись, я нашел взглядом стрелка. Рыцарь в проеме окна практически не скрывался, стоя во весь рост. При жизни это, похоже, была девушка, но сейчас сложно сказать, с кем из последовательниц Геры меня свела судьба…
        БЛИНК!
        МАНА: 1008\2450
        Прыжок я рассчитал правильно, оказавшись за спиной нежити. И первым же ударом повредил автомат, предрешив исход боя. Отбросив обломки, рыцарь попыталась достать меня костяным клинком - коротким, что в условиях достаточно тесного помещения было даже плюсом. Если бы не разница в мастерстве. Я не только заблокировал удар, но и отсек твари руку. Пинок в грудь отбросил её к стене, дав мне несколько дополнительных секунд. ИДЕНТИФИКАЦИЯ!
        РЫЦАРЬ СМЕРТИ «САРА». ИГРОК. РАНГ E. УРОВЕНЬ 1
        Ник был подсвечен красным, однако тот факт, что у нее сохранилось имя и статус, явно говорил, что передо мной не просто воскрешенное магией тело. Душа не была притянута к алтарю или уничтожена, оставшись запертой внутри мертвого тела. Отвратительно… и Система оказалась со мной согласна…
        ВНИМАНИЕ! ИГРОК «САРА» НАРУШИЛА ПРАВИЛА!
        НАГРАДА ЗА УБИЙСТВО: 20 ОС!
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО: РЕПУТАЦИЯ С БОГИНЕЙ ГЕРОЙ БУДЕТ ИЗМЕНЕНА.
        Новый поток сообщений лишь усилил колебания. Одно дело прикончить мерзкую тварь, некогда бывшую человеком, и совсем другое - ставшую заложником ситуации союзницу. Пусть я знал девушку не слишком хорошо, но за время пути успел познакомиться со всеми. Такой участи она точно не заслуживала… По крайней мере до тех пор, пока выбор не стоит между её и моей жизнями…
        ДЕАКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        - Пощади…
        Трансформация исказила лицо до неузнаваемости не хуже боевой формы, но голос остался узнаваем. Правда «дышала» она лишь в те моменты, когда начала говорить.
        - Ты ведь Сара, верно? Как меня зовут?
        Присев, я подобрал отрубленную руку. Холодная, но всё же чуть теплее ожидаемого - похоже, с момента смерти прошло не так много времени?
        - Василий…
        Соваться к ней ближе, несмотря на трогательное узнавание, не хотелось. Ник оставался ярко-красным, так что не стоит заблуждаться - если я подставлюсь, то рыцарь воспользуется возможностью вцепиться мне в горло. Ладно, полагаю, теперь мы достаточно близко?
        ЖЕЛАЕТЕ ПОМЕСТИТЬ ИГРОКА «САРА» В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        ЗАПРОС ОТПРАВЛЕН…
        - Ты умрешь, умрешь! Сдохни!
        Кассандра? Губы рыцаря шевельнулись, словно отсчитывая секунды… Четыре, три… Твою же!
        ЗАПРОС ПРИНЯТ!
        «Девушка» исчезла, скрывшись внутри сумки, а мой взгляд выцепил шарик гранаты. Ф-1. Без чеки, само собой…
        БЛИНК!
        МАНА: 515\2450
        Взрыв застал меня в падении, а затем последовал удар. Больно! Я попытался вздохнуть, но ничего не получилось. Не потому что зацепило осколками - стены прикрыли, а вот точность экстренного прыжка оставляла желать лучшего, рухнул я с весьма солидной высоты. Я положил руку себе на грудь. ИСЦЕЛЕНИЕ! Воздух вошел в отбитые легкие, возвращая возможность говорить.
        - Ненавижу…
        Я откатился в сторону, позволяя очередной Костяной Птице разбиться о мостовую. В последний момент она всё же затормозила, а потому осталась «жива», позволив мне получить немного опыта…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (138\480)
        Вот только на подходе было ещё несколько тварей, и возиться с ними времени у меня нет. Как и маны чтобы продолжать бой. Пора с этим заканчивать…
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ЮКИ» (10Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        - Юки, прикрывай! Сбивай птиц!
        - Хай! - никаких вопросов. Может, поэтому я и «призвал» именно её?
        Японка вскинула автомат, открыв огонь по приближающимся тварям. Против птиц пули работали неплохо - даже слабые попадания выбивали кости, заставляя их разваливаться на лету или просто падать на камни мостовой. Тех же немногих, кто прорвался, встретил её меч…
        Наблюдал за этим я лишь краем глаза. Мысленно коснувшись пространственного кольца, я вытряхнул наружу свой козырь - мотоцикл. Как бы ни были выносливы скелеты, догнать современную технику они не способны. Повернуть ключ… Несмотря на спешку, я действовал медленно и плавно. Техника ответила, заведясь с первой попытки.
        Вовремя - в сотне метров уже появились рыцари, сходу начав стрелять. Как в плохом кино, только тут случайная пуля вполне может сразить главного героя. Или его прекрасную спутницу, у которой нет кинетического поля…
        - Садись! Быстрее!
        Уговаривать не пришлось, и, едва Юки оказалась за моей спиной, мотоцикл сорвался с места. Улицы Сара совершенно не приспособлены для гонок, хватало мусора и резких поворотов, не говоря уже о нежити. Любая ошибка могла завершиться печально. Некоторое время нас пыталась преследовать стая Костяных Птиц, по которым девушка высадила остаток магазина, но, оставшись позади, нагнать нас твари уже не могли. Теперь всё зависело исключительно от моего мастерства. И везения…
        - Кажется, я видел что-то такое в Терминаторе. - выдохнул я. - Тебя не задели?
        - Нет. С такими талантами им нужно на роль штурмовиков было идти.
        - Ха.
        - Слушай, мне кажется или нас преследовали игроки? Что происходит?
        - Не совсем. Группа Дивы уничтожена, часть обращена в нежить. - руки девушки на моей талии сжались сильнее. - Если выберемся, расскажу подробнее. Пока возвращайся, одному мне дальше будет проще…
        ЖЕЛАЕТЕ ПОМЕСТИТЬ ИГРОКА «ЮКИ» В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        ЗАПРОС ОТПРАВЛЕН…
        - Погоди, я сменю магазин. Удачи…
        Мотоцикл дернулся, когда девушка позади меня исчезла, и я пригнулся, сосредоточившись на дороге. Неужели получилось?

* * *
        Радость оказалась преждевременной. Вскоре впереди показалась толпа скелетов, посреди которых возвышался Костяной Ужас. Последний заслон? Или лишь случайность? Неважно, улица в этом месте сужалась, и шансы проскочить были минимальны…
        Резко затормозив, я наклонил мотоцикл и, пробуксовав, развернулся. Совсем недавно был поворот, так что проще попытаться в другом месте. Костяной Ужас всё же потрепал нервы, бросившись следом, однако я успел набрать скорость до того, как монстр зубами вцепился в выхлопную трубу. Или куда он там хотел вцепиться…
        Возвращение тоже было связано с риском, я терял время. Уже на повороте откуда-то прилетела пуля, царапнув мотоцикл - похоже, на этот раз стреляли не по мне, а по технике. И повезло, что не задели ничего важного. Ведь не задели же?
        - Как же меня это всё за… достало.
        Попытка избежать риска получилась не слишком удачная - новая улица оказалась перекрыта, причем скелетов тут даже больше, а пространства для маневра - меньше. Единственная радость - вместо Костяного Ужаса, с легкостью способного смести мотоцикл, роль командира заслона выполнял Костяной Рыцарь. Искать третий путь уже не получится, нужно прорываться. Банзай, как говорят японцы…
        АКТИВИРОВАТЬ РАЗГОН!
        Мир замедлился, значительно увеличивая мои шансы на успех. Как и тот факт, что скелеты не пытались встать стенкой, а бежали мне навстречу, рассеиваясь. Мотоцикл вильнул влево, и я тоже отклонился, уходя от столкновения с первым скелетом, но их было слишком много, чтобы надеяться пройти чисто. От следующего я тоже увернулся, а вот третьего сбил, едва сумев удержать равновесие и сохранить скорость… Теперь вправо… Влево…
        Тихий хлопок - и всё полетело к черту, мотоцикл закрутило и, как бы я ни старался, удержать равновесие было невозможно. Нас несло прямиком на стену и…
        БЛИНК!
        Увы, утащить с собой мотоцикл я не мог, так что приземлился хоть и за заслоном, но пешим. Вот теперь - точно писец…

* * *
        Как оказалось - не совсем. Никогда не думал, что могу так быстро и, что важнее, долго бегать. Прямо повод для «ностальгии». Вечность назад я так же бежал от гоблинов, и тогда я выдохся гораздо, гораздо быстрее. На этот раз задачу осложняли Костяные Птицы, то и дело пытающиеся проверить мою реакцию, однако дыхание было ровным и даже оставалось немного сил на ругань…
        - Сдохни! - выдохнул я, сбивая копьем очередную тварь. Только кости полетели…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (197\480)
        Для борьбы с подвижным противником копье подходило куда лучше, чем меч. Может быть лук подошел бы ещё лучше, но птиц было слишком много и тратить стрелы на тех, кто держался вдалеке, попросту глупо. Мало того, даже мастерство не позволяло мне безошибочно стрелять на бегу и в прыжках. По крайней мере, результат не гарантировался.
        Помимо самого бега и необходимости постоянно держаться настороже, мне приходилось беспокоиться ещё и о контроле маны, направлении и попытках сбить погоню. Прятаться смысла нет. Как именно меня находят, я выяснил достаточно быстро, просканировав самого себя идентификацией.
        МЕТКА СМЕРТИ
        РАНГ: E
        ОПИСАНИЕ:
        - Позволяет владельцу определять ваше местонахождение.
        - Позволяет нежити чувствовать вас вблизи.
        - Действие навыка ограничено определенным радиусом.
        СОЗДАТЕЛЬ: Гранок
        Ну, как минимум насчет своего имени лич не соврал. В остальном же… «Определенный радиус» понятие весьма растяжимое - у Поиска Жизни радиус примерно сотня метров. Тут - явно больше, раз за прошедшие с начала этой гонки часы оторваться мне никак не удавалось. Попытки снять метку при помощи Великого Исцеления успехом не увенчались - похоже, проклятьем или благословением она не считалась.
        - Черт побери…
        Даже просто двигаться в выбранном направлении, если не можешь позволить себе затяжные сражения, весьма непросто. Единственное место, где я имел шансы найти помощь - лагерь основной армии, вот только путь туда преграждали зараженные территории. На периодически пищащий датчик радиации я уже давно перестал обращать внимание…
        Да и нежить упрямо пыталась не дать мне туда прорваться. Благодаря повышенной выносливости я мог выдержать заданный темп, но, рано или поздно, я выбьюсь из сил и сдохну. В прямом и переносном смыслах. В конце концов, бегству и без того предшествовали не самые спокойные сутки. И хотя Второе Дыхание вернуло силы, нельзя вечно бежать на допинге.
        Пару раз я видел в небе Костяного Дракона и не раз задавал себе вопрос - почему он всё ещё не попытался накрыть меня своим дыханием? Или просто раздавить? Пусть я силен, свои шансы в прямой схватке с подобного рода тварью оценивал трезво. Пятьдесят на пятьдесят.
        - Или умру, или нет…
        Так себе юмор, под стать ситуации. По сути, всё медленно шло к краху. Нет, я не собирался умирать, но велика вероятность, что мне придется бросить миссию. Самым простым путем я мог воспользоваться хоть сейчас - карта возврата у меня имеется. Вот только вернуться на Сар после эвакуации вряд ли получится. Как минимум - до четвертой миссии, если она вообще состоится. Сегодня выдался не самый простой день, и я был склонен смотреть на ситуацию с пессимизмом. Даже начинал подозревать, что без моего деятельного участия остальные всё провалят, а мир рухнет в пропасть.
        Вариант с бегством мне не нравился, но и бессмысленно сдохнуть, упираясь до последнего - ничуть не лучше. Пусть сам я в любом случае воскресну, что насчет бойцов внутри сумки? Нет, требовалось найти иной путь, и, в теории, его даже видел…
        - Ненавижу… - старая «мантра» разжигала злость, давая новые силы.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (198\480)
        На этот раз меня атаковали сразу три птицы. Первую я сбил сходу, а с остальными мне помог расправиться экстренно вытащенный из сумки Легион…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (199\480)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (200\480)
        В принципе, ворон мог прикончить их и сам, но вместо этого задержал, дав мне возможность подобраться ближе. Иначе, потерпев неудачу, птицы могли и отступить… что даже странно, с учетом того, как плохо у низшей нежити с инстинктами самосохранения.
        Всего одна пустышка, которую я подобрал чисто машинально. Такого рода трофеи уже не вызывали никаких эмоций.
        - Ну, как я?
        - Молодец, возвращайся! - приказал я, отзывая питомца. Как показала практика, так было проще…
        Сумка с каждым пройденным километром становилась все тяжелее, как росло и желание избавиться от ценного артефакта. Или как минимум выпустить остальных… однако даже Юки и Сталь не могли долго поддерживать взятый мной темп. Что уж говорить про Татру, Стрекозу или юнитов? Хотя я всё же вызвал всех по очереди, обрисовав ситуацию и приказав готовиться к бою. По сути, попытка прорваться к основной армии была лишь видимостью моих истинных целей. На самом деле я искал Окно, которое откроет иные варианты…
        - Я нашел тебя, босс!
        Появление Кира едва не закончилось печально, поскольку призрак имел глупость вселиться в одну из Костяных Птиц. Тварей, которых я к этому моменту ненавидел гораздо больше, чем некогда гоблинов…
        - Кир? - я слегка улыбнулся. - Ты можешь покинуть это тело?
        - Но… Что, если меня снова утащит в башню?
        Наверняка история его бегства была занимательной, и в другое время я бы с удовольствием её выслушал, но сейчас у меня не осталось на это никаких сил…
        - Покинь тело! - я схватил птицу, фиксируя. - Это приказ!
        Статус нежити оставался зеленым, но проверять, что сильнее в долгосрочной перспективе - воля призрака или связывающее тело «проклятие», - я не собирался. В конце концов, рыцари, охотящиеся за мной, действовали явно против своей воли. Причем действовали изобретательно, тот же трюк с гранатой был весьма неплох. Настолько неплох, что я даже подозреваю Сару в попытке обмануть программу. Формально она пыталась убить меня, а по факту - сдалась в плен. Жаль только спасти подобным образом всех остальных будет сложно. Но я и не собирался спасать всех, меня интересовал в первую очередь Дмитрий. Среди игроков не так много людей, которых я считал друзьями, и попытаться его вытащить я должен…
        - Да, босс!
        - Погоди, на счет три. Раз, два, три…
        Костяная Птица мгновенно стала враждебной, но я не дал ей шанса вцепиться мне в руку, засунув внутрь сумки. На случай, если потребуется подыскать призраку физическое тело. К тому же нежить не требовала воздуха и, значит, могла восприниматься не только как пассажир, но и как обычный предмет. Другой вопрос - не требуется ли ей магический фон, но решать проблемы нужно по мере их поступления. Сейчас мне нужно просто бежать…
        - Слушай, будь другом. Проверь мои вещи на наличие следящих устройств?
        - Конечно!
        Метод проверки был не очень приятным внешне - призрак накинулся на меня, обволакивая, словно вторая кожа. И, попутно, изучая оборудование…
        - Здесь, здесь и здесь.
        Конечно, технического образования у Кира нет, так что первые два предмета оказались стандартными приборами связи, а вот последнее… В одном из карманов для карт, за «пустышкой», оказался запрятан маячок. Твою же… Первым желанием было выкинуть его или раздавить, но я спрятал его в сумку. Не знаю зачем, но он может мне ещё понадобиться. Хотя не думаю, что нежить преследует меня по его сигналу, скорее просто страховка.
        - Вперед! Не уходи далеко.
        Очередная капсула маны… Сильно подозреваю, что рано или поздно я опять слягу с магическим истощением, но с возвращением разведчика ситуация стала чуть веселее. По крайней мере, теперь я мог определять засаду до того, как в нее вляпаюсь, и, соответственно, обойти заслон. Медленно, но верно я двигался в выбранную сторону…
        Иногда приходилось вступать в схватки не только с птицами, но и с низшей нежитью, но она хотя бы не пыталась пристрелить меня из снайперской винтовки. Как один из преследующих меня рыцарей…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (297\480)
        Очередная птица рассыпалась на кусочки, и я даже пошатнулся. Шаг, шаг, шаг… Проверка…
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУП К СЕРВЕРУ УСТАНОВЛЕН!
        Даже достигнув желаемой точки, я лишь позволил себе перейти на шаг. Подобрать выпавшую с птицы пустышку и отослать сообщения на Осколок.
        Внимание! Отряд Дивы обнаружен на подходах к храму. Понесли потери. Красная тревога, готовьтесь к бою - нам нужно перемолоть армию нежити. Возможно нападение костяных драконов. Нужны средства ПВО и индивидуальной защиты. Сроки… минимум час. Максимум - сутки. Есть раненые, приготовьте медиков. И мне потребуется примерно четыре сотни очков опыта…
        Сообщение я продублировал трижды - на случай, если старейшины окажутся вне «столицы». Надеюсь, этого хватит, чтобы переброска сил прошла без заминок - конечно, там дежурили «тревожные группы», но этого явно не хватит. Проблема в том, что я здесь столько не продержусь, слишком много за мной двигается врагов. Даже просто вызвать гоблина, чтобы эвакуировать раненых, нет времени. Так что, вчерне прикинув размеры «окна», я побежал дальше.
        Мне предстояло ещё несколько часов игр со смертью, перед тем как я смогу описать петлю и вернуться. Сложно, но с учетом системной карты и призрака, в своих способностях проделать этот трюк я не сомневался. Возможно, у меня ещё получится переломить ситуацию…
        Глава 13. Попытка возврата
        С учетом того, что нежить отслеживала мое передвижение, показывать интерес к конкретной точке было никак нельзя. Круг требовалось заложить лишь один и с запасом - так, чтобы вернувшись, не обнаружить там хвост преследующей меня «змеи». Да и вообще желательно оторваться, переброска подкреплений - дело небыстрое. Полноценный портал я смогу открыть только через пятьдесят четыре дня. У Маяка откат меньше - не сто дней, а лишь семьдесят, но хрен редьки не слаще. Я не Моисей, водить за собой нежить столько времени совершенно точно не смогу. Да оно и не требуется…
        - Не посрамим фамилию! - мысленно пробормотал я. Тем более, если брать настоящую, то она у меня не менее гордая. И тоже связана с длительными путешествиями по пересеченной местности.
        В общем, бежать мне предстояло долго, упорно, да ещё и желательно так, чтобы мою траекторию не просчитали заранее. Иначе вместо «хвоста» там будет комитет по торжественной встрече. Мысль о предстоящих часах наполняла легким сожалением. Возможно, стоило не рисковать и поставить на то, что дежурных отрядов хватит? И тут же отбросил её - лучше сделать всё с гарантией. Не в первый раз, справлюсь…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС!(298\480)
        Копье ударило снизу вверх, словно обычная палка, и очередная Птица рассыпалась грудой костей. Опасно, но это уже привычная, контролируемая опасность. Куда больше меня беспокоил общий размер собравшейся стаи. Похоже, приближается очередная попытка задавить меня числом. Не в первый раз, но каждый раз я надеялся, что в последний. Точнее, правильнее сказать «крайний».
        Карта была хороша - но ей всё же не хватало возможностей современного навигатора. Ни проложить маршрут, ни подсчитать время в пути, ни обозначить интересные точки. Хорошо я сам на ней отображался, но в остальном приходилось рассчитывать на память. Хотя, судя по неактивным иконкам, на поздних уровнях всё это будет доступно. Ещё один пункт в практически бесконечный список «желательно к изучению». Жадность, призывающая игрока убивать вновь и вновь. До тех пор, пока кому-то на его пути не повезет больше. В общем, «мы все умрем». Похоже, это становится моей новой «любимой» пластинкой, - сложно не думать о белой обезьяне. Кстати, обезьян я с некоторых пор тоже «ненавидел»…
        С момента пришествия Системы на Землю прошло чуть меньше полугода, но произойти успело столько, что хватило бы на множество жизней. Мне - на четыре, именно столько раз я уже умер за это время. И сильно подозреваю, что вскоре придется умереть и в пятый. Или шестой, если считать за настоящую смерть ту, что я пережил в видении, при захвате Сердца Подземелья…
        Достаточно допустить хотя бы небольшую ошибку и, например, слегка промахнуться на обратном пути. Окно не такое уж и большое, вряд ли преследователи позволят мне скорректировать направление и поискать получше. Когда со всех сторон орды нежити, «топографический кретинизм» может обойтись очень и очень дорого. Впрочем, в Подземелье я справился - справлюсь и на этот раз, память у меня хорошая.
        - Босс! - появился Кир. - Там впереди сильный враг!
        Словно дожидаясь этого момента, два десятка Костяных Птиц выстроились для атаки. В моей левой руке появился щит, а в правой - меч. На этот раз копье не подходило. Птицы рухнули вниз, соблюдая дистанцию и даже строй, а затем… не долетели до меня совсем немного, описав дугу и вернувшись в небо.
        - Вот же твари…
        Вспышка ярости была короткой, но неожиданно сильной. Скользнув по стае взглядом, я вонзил в щель между камнями меч, извлекая из карты лук. Отработанный трюк занял считанные секунды. Стрела устремилась к вожаку, но его в последний момент неудачно прикрыла одна из рядовых птиц. И исправлять ошибку уже некогда, на другом конце улицы показалась куда более опасная тварь. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        ДРЕВНИЙ КОСТЯНОЙ УЖАС «ХИРА». РАНГ D+. УРОВЕНЬ 9
        Серьезная тварь - мало того, что древняя, так ещё и именная. Герой. До сих пор я подобное видел только на примере захваченной недавно Сары. Даже драконы, если не ошибаюсь, оставались просто юнитами. Хотя правильнее будет вообще выделить нежить в отдельную линейку, наравне с монстрами. Протянув руку, я сжал ладонь на рукоятке меча. Как ни странно, свиты за офицером не наблюдалось. Похоже, тварь решила перехватить меня в одиночку? Ну, или не совсем…
        Стая делала очередной заход, а КОСТЯНОЙ УЖАС приближался, всё разгоняясь и разгоняясь. Стоять так и дальше было самоубийством, но я прекрасно знал, что делаю.
        БЛИНК!
        Птицы размазались, пытаясь найти меня, но я уже находился на третьем этаже одного из зданий, выцеливая главную тварь. РПГ-7. Простой и надежный, главное чтобы за спиной была пара свободных метров, иначе стрелок рискует зажариться. Времени на раскачку нет, так что…
        Костяной Ужас нашел меня первым, сходу оценив тубус на моем плече. По крайней мере, сразу изменил направление движения, попытавшись укрыться в ближайшем здании. К счастью, проход оказался слишком узок, а стена - достаточно крепкой, чтобы выиграть мне несколько секунд. Смотреть на последствия выстрела я не стал, укрывшись за стеной. Рвануло знатно, но последствия я рассматривал уже в воздухе, смягчив приземление полетом.
        - Да мне сегодня везет?
        Взрыв накрыл тварь, отбросив в сторону, однако каким-то чудом она ещё шевелилась. Впрочем, почему чудом? Сердце у нее было прикрыто толстенным слоем костяной брони, а отсутствие половины остального тела для того, кто и так мертв, - уже не смертельно. Если дать ему достаточно времени и костей, то он восстановится, но тут как при плохом разводе - победитель получает всё.
        - Нет! - раздался чей-то крик.
        Стая, несмотря на явную бесперспективность этой попытки, устремилась ко мне, пытаясь не дать мне добраться до поверженного противника. Или, возможно, просто не сумев правильно оценить ситуацию? Я закрутился, прикрываясь щитом и нанося удары мечом практически не целясь…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС!(299\480)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС!(300\480)
        …
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС!(305\480)
        Кости хрустели под моими сапогами. Первое время Птицы просто мешали друг другу, а затем я стал действовать более методично. Возможно, замри я хоть на пару секунд или сними броню, чтобы облегчить бег, имейся у них поддержка на земле, - могло и получиться. Ну а так, оставив мне на память несколько царапин и порванную одежду, остатки стаи отступили. Впрочем, нежить не знает страха, значит это чей-то приказ, а не паническое бегство. Или действие поведенческой программы…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС!(314\480)
        Вновь вооружившись луком, на этот раз я позволил себе прицелиться получше, и новая стрела сделал то, что не сумела первая. Лишила стаю командира, выиграв мне дополнительно немного времени.
        - Кир, забери со стрел опыт!
        - Спасибо, босс!
        Можно попробовать послать за оставшимися тварями Легиона, но особой необходимости в этом нет. Да и отпускать его далеко - опасно, легко можно нарваться на засаду. То же самое и со стрелами, времени их искать нет и вряд ли найдется позже, когда я покончу с «основным блюдом». Ну, приятного мне аппетита!
        - Подожди, не убивай! - ожил наушник.
        - Серьезно? - удивился я, опознав голос. - Почему я должен остановиться?
        Лич не только свободно пользовался нашими технологиями и находился достаточно близко, чтобы устроить очередной сеанс связи, но и примерно представлял ситуацию. Похоже, я уничтожил не всех наблюдателей. Или метка позволяет ему каким-то образом отслеживать ситуацию вокруг меня? Как же это всё… бесит.
        - Попробуй и можешь забыть о шансе на бессмертие! Я просто уничтожу твою душу!
        - Неправильный ответ. - я двинулся вокруг горы костей, присматриваясь. - Есть ещё варианты?
        - Не убивай её, она разумна. - на этот раз вмешался Дмитрий. А то я не догадался. Кстати…
        - Значит это девушка? Ты же не думаешь, что меня это остановит? У вас десять секунд, чтобы предложить мне что-нибудь получше.
        ВНИМАНИЕ! УСЛОВИЯ ВЫЗОВА НЕ ПОЗВОЛЯЮТ ЗАВЕРШИТЬ БОЙ ДО СМЕРТИ ОДНОЙ ИЗ СТОРОН!
        ЖЕЛАЕТЕ БРОСИТЬ ВЫЗОВ НА ПОЕДИНОК КОСТЯНОМУ УЖАСУ «ХИРА»?
        ДА\НЕТ
        Уцелевшая лапа твари метнулась ко мне, пытаясь насадить на коготь, но слишком медленно. Хотя сама попытка неплохая. Нечто подобное я сам в свое время провернул с хаоситкой - только у меня получилось.
        ВЫЗОВ ОТКЛОНЕН!
        - Если ты пощадишь её, господин отдаст тебе огра.
        - Огра?
        - Грыха. - конкретизировал Дмитрий. - Вы ведь знакомы? Лишь благодаря ему Дива сумела сбежать, и он всё ещё жив. Ну, что скажешь?
        - Для обмена нужно встретиться, а я пока не готов к столь близким контактам. Твой новый господин может поклясться именем Великого Ы, что после этого нас отпустят?
        - Клянусь, я позволю вам уйти. - отозвался Гранок. - Именем моего господина!
        Никакого сообщения о системной клятве не прилетело - что и неудивительно, данный абонент временно недоступен. Или навсегда недоступен, как повезет…
        - Я вам не верю.
        КОСТЯНОЙ УЖАС шевелился, пытаясь хоть как-то мне помешать, но в его… её состоянии это было безнадежно. Выбрав позицию для атаки, я подпрыгнул, подбросив себя полетом, а остальное доделала гравитация. И РАСКОЛ…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 270 ОС!(584\480)
        МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 54 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 25Й УРОВЕНЬ! (104\500)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПЕРВЫЙ СРЕДИ ИГРОКОВ ЗЕМЛИ ДОСТИГЛИ ВТОРОГО ГРАНИЧНОГО УРОВНЯ!
        ВНИМАНИЕ… СВЯЗЬ С СЕРВЕРОМ УСТАНОВЛЕНА!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ МАСШТАБИРУЕМЫЙ НАВЫК «ОБНОВЛЕНИЕ» (D+)!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОСТИЖЕНИЕ «ЛИДЕР II»! ВАША ИЗВЕСТНОСТЬ ЗНАЧИТЕЛЬНО ПОВЫШЕНА!
        ИЗВЕСТНОСТЬ + 2 (9)
        ДОСТУПНА ВОЗМОЖНОСТЬПЕРВОГОПЕРЕРОЖДЕНИЯ!
        НЕВОЗМОЖНО ПРОВЕСТИ АНАЛИЗ. СПИСОК РАС НЕДОСТУПЕН!
        ВНИМАНИЕ! ТРЕБУЕТСЯ СТАБИЛЬНАЯ СВЯЗЬ С СЕРВЕРОМ!
        ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: ДОСТИГНИТЕ ЛИЧНОЙ КОМНАТЫ ИЛИ ХРАМА ВАШЕГО БОГА-ПОКРОВИТЕЛЯ!
        - Гранок? - уточнил я. - Ты ещё там?
        Поток сообщений прошел, а лич никак не прокомментировал произошедшее. Если бы мне не было страшно раньше, то я наверняка бы испугался.
        - Господин не желает с тобой разговаривать. - отозвался Дмитрий. - Ты убил его старую возлюбленную.
        - Кровь за кровь. Передай ему, что он убил моего старого друга.
        Наушник щелкнул, обозначая конец связи. И вновь моя колкость осталась без ответа. Несмотря на поток сообщений, я чувствовал себя погано, но поступить иначе просто не мог. Даже если Дмитрий не соврал и огр всё ещё жив, так просто пленника не спасти. Девять из десяти, меня бы просто прикончили прямо на месте встречи. Директивы для нежити гораздо сильнее каких-то там клятв или чести. Ладно…
        Взгляд скользнул по трофеям, выделив единственный полезный - тот, что я мог использовать хоть прямо сейчас.
        ОБНОВЛЕНИЕ
        РАНГ: D+
        УРОВЕНЬ: 1/1
        СВОЙСТВА:
        - ВОССТАНАВЛИВАЕТ ЗДОРОВЬЕ И ВСЕ ВИДЫ ЭНЕРГИЙ.
        - ПОЗВОЛЯЕТ СБРОСИТЬ ОТКАТЫ ВСЕХ НАВЫКОВ, РАВНЫХ ИЛИ НИЖЕ РАНГОМ.
        - ВОЗМОЖНО ИСПОЛЬЗОВАТЬ РАЗ В СТО ДНЕЙ.
        - МАСШТАБИРУЕМОСТЬ. РАНГ НАВЫКА МОЖЕТ БЫТЬ ПОВЫШЕН.
        НАСЫЩЕНИЕ: 0\10.000
        На секунду у меня перехватило дыхание - выпавший мне навык явно был не из простых, не зря его выдали за практически уникальное достижение. Повезло, что никто меня не опередил - сильно сомневаюсь, что такое можно купить в системном магазине. Пусть на моем уровне я не видел ряда такого рода подробностей, давно понятно, что существует дополнительная градация по силе и редкости. И вот эта способность, выражаясь языком игр, вполне могла считаться «легендарной». Ведь она сбрасывала все откаты. Сейчас у меня их не так много, но и того что есть - хватит с головой. Вряд ли это сработает с маяком Ереси - всё же откат там привязан с оружием, а вот с Порталомв Подземелье - сказать сложно. С одной стороны, он связан с картой С ранга, а с другой - моим статусом Владыки. Скорее «нет», чем «да», но требуется всё же проверка…
        - В другой раз.
        Активировать способность сейчас было бы расточительством, а мой план изначально не требовал вмешательства бога из машины. Так что как-нибудь обойдусь тем, что у меня имелось на момент его составления. Насыщение было на нуле и, судя по всему, десять тысяч очков требовалось для роста ранга. Немало, но в будущем может оказаться крайне полезно.
        Полупрозрачная карта в воздухе слегка светилась, намекая, что на этот раз мне выпала не очередная пустышка. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        ТРАНСФОРМАЦИЯ КОСТЕЙ
        РАНГ: D
        УРОВЕНЬ: 1/5
        СВОЙСТВА:
        - Позволяет сделать ваши кости невероятно прочными.
        НАСЫЩЕНИЕ: 500\500
        И полное насыщение, даже удивительно. Без сомнения полезная штука, вот только что-то мне подсказывает, что с изучением торопиться не стоит - такого рода трансформации обычно невероятно болезненны. И Сар - не то место, где стоит сначала громко кричать, а потом надолго терять сознание. Легко можно в итоге не очнуться.
        - Босс, я вернулся!
        Я кивнул и побежал дальше - с начала забега прошло уже прилично времени, но до финиша ещё довольно далеко.

* * *
        Как ни странно, лич не спешил осуществлять свои угрозы, и остаток пути прошел без особых приключений. Редкие нападения одиночных птиц, заслоны нежити, на которые я выходил только чтобы изобразить паническое бегство, и редкие группы скелетов и химер, падающие под моими ударами. Правда диалога у нас больше не получалось, на все мои попытки поговорить никто не отвечал…
        УРОВЕНЬ: 25 (132\500)
        Тем не менее, забег я завершал с облегчением - несмотря на все хитрости, петля затягивалась и не факт, что у меня бы получилось прорваться в очередной раз. Выносливость, медикаменты, второе дыхание - в ход пошло всё, но каждым часом усталость лишь нарастала и нарастала. Даже просто остановиться было небольшим праздником. И наполняло смутной тревогой. Трудно так сразу взять и привыкнуть к мысли, что бежать дальше уже не нужно. Всё, финиш…
        ВНИМАНИЕ! СВЯЗЬ С СЕРВЕРОМ УСТАНОВЛЕНА!
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА?
        ДА\НЕТ
        Глава 14. Периметр
        - Всё готово, Владыка. - слегка поклонился Уль. - Позвольте мне принять сумку?
        - Секунду.
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ЮКИ» (10Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ТАТРА» (6Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ТЕМНЫЙ СТАЛЬ» (9Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «СТРЕКОЗА» (8Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        ИЗВЛЕЧЬ ГЕРОЯ «ВЕЩИЙ ОЛЕГ» (4Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        …
        ИЗВЛЕЧЬ БЕЗЫМЯННОГО ЮНИТА (2 УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        Пятнадцать человек - именно столько могли сражаться. Пять игроков, включая меня, герой и девять юнитов. Полтора взвода. Остальные были ранены, мертвы или обращены в нежить. Впрочем, оставался ещё отряд Ктулха, оставленный в третьем кольце. Они выходили на связь, так что, с высокой долей вероятности, выбрались. Да и Дива, похоже, сумела сбежать… что радовало, ведь помимо прочего, именно у жрицы должно храниться ядерное оружие.
        - Мы на месте. - озвучил я. - Все знают что делать?
        - Так точно.
        - Отлично, тогда вперед!
        Отряд разделился на две равные группы, занимая оборону в зданиях по обе стороны. К сожалению, Окно было не слишком велико и находилось между ними на тротуаре, не захватывая ни то, ни другое. К тому же, у нежити появилось современное оружие, а значит, пытаться закрепиться только на конкретной точке будет ошибкой. Пара выстрелов из реактивных огнеметов - и импровизированная «крепость» превратится в неплохой погребальный костер. Покинуть который для выживших окажется очень непросто…
        - Владыка?
        - Держи! - я передал гоблину полегчавшую, после выгрузки, сумку. - Прежде всего позаботьтесь о раненых. И напомни, чтобы все солдаты были оснащены средствами индивидуальной защиты. Дракон где-то рядом, пока мы не разберемся с тварью, рисковать не стоит.
        - Будет сделано.
        - Кроме того, там находится пленная. Необходимо скрутить и изолировать. Возможно, её ещё получится спасти…
        - Подождите, Владыка. - старейшина обозначил поклон и протянул блокнот. - Не все охотничьи отряды находятся в деревне, однако всех игроков сопровождают Бессмертные. Вы можете призвать их, используя этот список.
        - Хорошая работа, но пока важнее перекинуть обычные отряды. Готов?
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Продолжая мысль, на этот раз нам не подходили традиционные средневековые тактики. Да и современные наставления наличие у сторон магии не учитывали - хотя первые наметки на этот счет уже имелись. Только вот без проверки на практике, при их составлении руководствовались опытом и логикой. Которых у меня было не меньше, чем у большинства стратегов генштаба. Я собирался рассредоточить войска, создав периметр, а затем поддерживать их ударными группами и карманной артиллерией. Запасов на Осколке имеющимся силам хватит на годы войны - в этом моменте правительство не пожадничало. Возможно учитывая и вероятность поражения, при котором Подземелье может оказаться главным резервным убежищем.
        - Проверка связи. - раздался голос Олега. - Как слышно, капитан?
        - Слышно отлично. - отозвался я. - Напоминаю, использовать только защищенный резервный канал. Нас могут прослушивать.
        Пользуясь короткой передышкой, я глянул записку. Кто-то немало постарался, составляя этот отчет. Освоение Подземелья шло непрерывно, так что большая часть игроков не сидели на базе и, соответственно, не успели вернуться. Тем не менее, с каждым из них был Бессмертный, так что, зная его номер, их можно перекинуть из любой точки. Прикрыв глаза, я послал глас, предупреждая их подготовиться…
        Перевернул страницу блокнота, пробежался взглядом по «новостям». Ничего особо интересного или важного. Из общего ряда выбивался только отчет о потерях. Шесть смертей. Несмотря на преимущество в огневой мощи и системную магию, люди и гоблины продолжали гибнуть. От крысиных когтей, под завалами или в результате несчастных случаев.
        С моей родней, впрочем, все было в порядке, а остальное, на данный момент, казалось чем-то безнадежно далеким. Печально, но что я мог сделать? На третьей странице шел список Бессмертных, с именами и количеством опыта, которое они могут передать. У некоторых, впрочем, стояли прочерки - опросить всех за имеющееся время не получилось. В любом случае, чтобы получить озвученные изначально четыре сотни, выдоить придется большую часть. И не факт, что хватит времени. Мда…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        - Господин?
        - Там нет привязки. - отмахнулся я. - Выгружай всех сам, не будем тратить моё время.
        Большая часть людей в Подземелье к этому моменту получили статус юнита, так что их переброска была делом несложным - вытаскивать никого вручную не требовалось.
        - Готов? - уточнил я. И, получив подтверждение, отозвал гоблина. Теперь нужно разобраться с тем, что он мне оставил…
        Прибывшие юниты не отличались особой индивидуальностью, за счет прорезиненных плащей и респираторов. Не удивлюсь, если часть этого богатства откуда-то с консервации, где годами лежало на случай очередной войны. Количество оружия на них тоже впечатляло, но не вызывало вопросов - самый простой способ перекинуть снаряжение, без возни с погрузкой ящиков. У многих - Бездонные Сумки (F).
        Среди новоприбывших практически не было игроков - нет смысла рисковать ценным персоналом там, где от профессиональных военных будет куда больше проку. По крайней мере до того, как мы развернем оборону. Оказавшись на новом месте, солдаты сходу разбежались, занимая оборону, ко мне направился лишь командир…
        ХАН. УРОВЕНЬ 10
        - Привет. Тут может быть опасно. Тебе стоило остаться в Подземелье.
        - Ты же видел отчет? - отмахнулся мой заместитель. - Там ничего толком не происходит, всё решится здесь. Как вообще обстановка? Из твоих сообщений, переданных гоблинами, трудно составить полную картину.
        - Нас преследуют, нужно оборудовать позиции. Окно - по центру улицы, так что нужно оборудовать баррикады, чтобы я мог спокойно закончить переброску войск. Сейчас призову гоблинов, оставь пару специалистов, пусть проконтролируют. И помогай организовывать оборону. Попытаемся перемолоть их основные силы, а затем прорваться к храму. Тут не так уж и далеко…
        - Принято.
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА! (1 ОС)
        …
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА! (1 ОС)
        Призыв Бессмертных не был привязан к наличию сумки, так что я за двадцать секунд вытащил практически всех. Многие, как и было приказано, притащили мешки с системными камнями. Большинство были облачены в подогнанную одежду игрока с вставками из крысиных шкур и не вооружены, но, как говорится, лопаты найти не проблема…
        - Хун, ты главный. - смерил я взглядом второго старейшину. - Нужно возвести укрепления, специалисты объяснят, как это лучше проделать.
        - Да, Владыка!
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА! (1 ОС)
        И вновь появился Уль, выгрузив очередную партию военных, немедленно убежавших куда-то вверх по улице. В небе летали дроны, а снайперы отстреливали костяных птиц. Мое руководство не требовалось, на данном этапе я просто должен был призывать старейшину, а затем отправлять его обратно. Так что я решил совместить приятное с полезным и принялся за сбор опыта с доноров…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 2 ОС! (134\500)
        Выбранный почти наугад Бессмертный откровенно не порадовал, так что подход требовалось менять…
        - Передай, чтобы те, у кого больше четырех единиц опыта, шли ко мне. По трое, одна партия вернулась, пошла следующая. Если не будет и столько, уменьшайте предел. Давай…
        Судя по выражению лица охотника, задачу я ему поставил едва ли посильную, но он справился и ко мне потек ручеек доноров.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС! (139\500)
        …
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 7 ОС! (218\500)
        Стрельба резко усилилась, обозначая начало наступления, а вдалеке раздались взрывы. Гоблины нервничали, но продолжали работать, хотя оставаться посреди улицы становилось небезопасно для здоровья. Использовать Бессмертных в этом бою будет глупо - только погибнут впустую, у большинства даже респираторы на шее, а баррикады они практически закончили. Хватит, пожалуй…
        - Все Бессмертные - ко мне!
        В чем гоблинов не обвинить, так это в недостатке исполнительности, они разом бросили работу, за считанные секунды добравшись до зоны Окна. Тем самым позволив начать эвакуацию…

* * *
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Вовремя. Едва я закончил, как на улице начали рваться мины. Пока достаточно далеко от меня, да и баррикады обеспечивали какую-то защиту, но что-то мне тут больше не нравилось…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь…
        БЛИНК!
        Традиционное решение оказалось верным. Очутился я уже внутри одного из зданий. За стеной раздались новые разрывы мин - похоже, какая-то из них должна была меня накрыть? Иной причины для предупреждения я пока не видел. Как не испытывал и особых эмоций - не первый раз. Главное шепот утих, а, значит, опасность миновала. На время…
        - Кто… Капитан? - повернулся ко мне один из солдат. - Откуда вы здесь?
        - Магия, боец. Я на крышу…
        Судя по стрельбе, битва только разгоралась. За выигранное мной время, нам удалось сделать целых пятнадцать рейсов, перекинув четыре с половиной сотни солдат и вспомогательного персонала. Настоящая армия, по меркам этого мира, жаль противостояли нам не гоблины и даже не простые скелеты, а лич с группой обращенных. Тем не менее, шансы справиться у нас хорошие…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь!
        Ну что на этот раз? Я крутанулся, пытаясь понять, откуда грозит опасность, и тут же в окно влетела КОСТЯНАЯ ПТИЦА. Серьезно? Солдат выпустил очередь, разрубив тварь на куски, но я каким-то чудом успел заметить нечто подозрительное…
        - Граната!
        БЛИНК!
        Взрыв раздался где-то внизу, совсем недалеко. И хорошо, что я вовремя сообразил ограничить дальность прыжка, иначе мог бы оказаться в воздухе. Там, где таким вот птичкам - самое раздолье…
        - Окажите помощь раненым! - приказал я, глотая сразу пару капсул. Ненавижу…
        Хотя, судя по пальбе и взрывам, камикадзе был не один. И охотились летающие химеры не только на меня. К счастью, пока что мы вполне справлялись. Не слишком маневренные твари сбивались на подлете, да и гранаты были далеко не у всех…
        - Нежить прет по земле. - узнал я холодный голос Хана. - Их там сотни. Огонь по готовности!
        Будь тут лишь изначальный отряд, этого бы вполне хватило смять сопротивление, но сейчас являлось лишь отвлекающим ударом. Разведка у нежити на уровне, глупо рассчитывать, что они не знают о призыве подкреплений. И куда дальше? Лезть в общую свалку нет смысла, от меня требуется просто не опоздать, когда…
        - Дракон! - сообщил наблюдатель. - Всем прекратить стрельбу!
        Мои ожидания оправдались, причем скорее всего такого рода монстров у нежити почти не осталось. Иначе я не вижу, почему лич тянул с этим так долго. Пусть дела у Альянса шли не лучшим образом, но враги тоже несли невосполнимые потери. Даже сейчас остаются хорошие шансы добраться до храма грубой силой - главное, чтобы хватило боеприпасов…
        Видеть атаку я не мог, но полученных данных вполне хватило. Стрельба резко утихла, но так и не прекратилась полностью. Три, два, один…
        АКТИВИРОВАТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР! (100 ОС)
        УРОВЕНЬ: 25 (118\500)
        Стало заметно тише - как на улице, так и в радиоканалах. Несколько секунд я опасался, что кто-нибудь продолжит палить, но правильные инструкции - половина успеха.
        - Уничтожить нежить внутри барьера! - приказал я. - Напоминаю! По барьеру не стрелять и вообще его не касаться!
        Пусть благодаря гоблинам я и накопил достаточно очков, чтобы поставить новый, тратить их настолько бездарно из-за чьей-то ошибки мне не хотелось…
        - Я поставлю часовых. - отозвался Хан. - Хочешь посмотреть?
        - Скоро буду.
        Спустя пару минут я выбрался на крышу - барьер был не так уж велик, однако со своей ролью справился. Дракон не стал пикировать с неба, откуда его заведомо ждали, а вынырнул из-за зданий, двигаясь на минимальной высоте. И почти подловил нас…
        - Почти - не считается.
        Своих главных козырей - скорости и внезапности, - тварь уже лишилась и теперь зависла неподалеку от барьера, а солдаты наводили на него десятки орудий. Как только барьер будет снят, существовать дракону останется считанные секунды. Жаль только, наездником на спине чудовища был не ЛИЧ, как я надеялся, а лишь один из новообращенных…
        РЫЦАРЬ СМЕРТИ. УРОВЕНЬ 1
        - Как муха в паутине, да? - уточнил по рации Хан. - Что делать с всадником?
        - Ничего. - пожал плечами я. - Мы не можем спасти всех. Огонь по дракону не сдерживать.
        - Принято.
        Трудно сказать, кто именно там сидит, однако тубусы реактивных огнеметов не располагали к излишней сентиментальности. Пусть я предпочел бы захватить обращенных, но если это невозможно, их следовало уничтожить. Кем бы они ни были при жизни…

* * *
        Само собой, снимать барьер сразу я даже не подумал. Бой был короткий, но яростный, и атаки птиц оставили немало раненых. И о тех, кто находился в пределах периметра, требовалось позаботиться…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        - Всё, дальше сами. - встал я. - Мне нужно отдохнуть.
        - Не беспокойся, мы справимся. - кивнула Юки, вытирая руки от крови. - Таких сложных случаев больше нет.
        Я посмотрел на парня, словившего сразу пять осколков - чтобы вытащить его с того света, пришлось сначала их извлечь. К счастью, в хирургии я тоже немного понимал, так что не пришлось действовать наугад. В числе последних партий я перекинул часть игроков, а среди них были целители. Любопытная статистика, из шести ветеранов, что предпочли остаться на Осколке, пятеро взяли именно этот навык. И лишь Алмаз предпочла молнию, но любимица ворона осталась на той стороне. Вместе с Лешим и Красной Королевой. Прибыли Варлок, Крист и Химик, но поговорить ни с кем толком не вышло, так, перекинулись парой слов. В любом случае - справятся.
        К тому же среди военных хватало медиков, которые могли позаботиться о мелочах. Трупы тоже упаковали и поместили в сумку, оставлять их на Саре никто не собирался…
        - Я буду на связи. - кивнул я. - Не беспокойте меня ближайшие полчаса.
        Подыскав подходящую комнату, я выпустил ворона и на мгновение прикрыл глаза, борясь с желанием не открывать их остаток часа. Но не время для отдыха - требовалось распределить параметры.
        Сила: 8\10 (100 ОС) +4=12
        Ловкость: 11\15 +2=13
        Интеллект: 11\15 +2=13
        Живучесть: 13\15 +1=14
        Выносливость: 15\15 (300 ОС) +1=16
        Восприятие: 10\15 +3=13
        Удача: 2\10 (1000 ОС)
        РАСОВЫЙ ПАРАМЕТР:
        Интуиция: 15\15 (300 ОС)
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ПАРАМЕТРЫ:
        Мудрость: 15\15 (300 ОС)
        Духовная энергия: 4
        Вера: 0
        Ересь: 9 (культ Каина)
        Известность: 9
        Чем дальше, тем сложнее делать выбор, но, пожалуй, будет не лишним попытаться получить бонус за живучесть. И для этого нужно вложить очки в основное тело…
        ДЕАКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Псевдоплоть растаяла, усиливая усталость, а одежда осела мешком. Чем дальше, тем меньше мне нравилось возвращаться в исходную форму. И это тоже могло стать проблемой…
        ЖИВУЧЕСТЬ:+1 (14)
        Я закрыл глаза, наслаждаясь изменениями, которые должны были добавить мне больше десятка лет жизни. Если помнить об этом факте, чудовищная боль уже не казалась чрезмерной платой. Интересно, как много игроков в пределах миров Системы умирает от старости? На первый взгляд таких должно быть немного, но на деле навыки, позволяющие достичь даже условного бессмертия - редки и доступны далеко не всем. На пути повышения навыка есть не только барьеры, требуемое для перехода на следующий уровень количество опыта тоже растет. И не факт, что линейно. Хотя формально верхней границы нет, существа, сумевшие достигнуть тысячного уровня, без перерождения, не водились даже в гоблинских легендах…
        УРОВЕНЬ: 25 (118\500)
        Мне было далеко даже до сотки, но, судя по полученному сообщению, переродиться возможно уже сейчас. И неплохо бы узнать какие-то детали заранее…
        - Легион. - я покосился на нахохлившуюся птицу. - Что ты знаешь о перерождении?
        - Не так много. Чем ниже уровень и выше ранг, тем ниже вероятность успеха. И список вариантов тоже ограничен.
        - А конкретнее?
        - Я трехлапый золотой ворон, а не человек! Откуда мне знать, что предложит тебе Система?
        - Я смогу стать… архонтом?
        ЖИВУЧЕСТЬ: 14
        Боль ушла, и я позволил себе несколько десятков секунд передышки…
        - Вполне вероятно. - кивнул ворон. - Насколько я могу судить, один из внешних богов как раз им покровительствует. Помнишь ту ведьму, что пришла вслед за нами? Ту, что едва меня не прикончила?
        Ирис, да? Хотел бы я посмотреть на её труп… не только из мести, но и для того, чтобы представлять, насколько велики изменения. Боевая форма скрывала детали…
        - Что будет, если эволюция провалится?
        - Скорее всего - ничего. Или, возможно, ты умрешь? Как повезет. Во вселенной бесчисленное множество существ, но далеко не каждому удается повысить расовый ранг. У вас, игроков, с этим всё ещё относительно просто…
        - Кстати, если повезет, ты узнаешь, чья именно кровь в тебе спит.
        - Те самые три процента? - я достал кристалл, медленно вытягивая энергию. - Помнится, в прошлый раз ты пророчил мне гоблинскую кровь?
        - Это была просто шутка. - взгляд ворона сконцентрировался на моей руке. - Шутка!
        - Да? - уточнил я. Ладно, пора двигаться дальше…
        ЖИВУЧЕСТЬ:+1 (15)
        - Да, на самом деле ты Избранный. В тебе дремлют силы Древних Богов! Или, возможно, Драконов Хаоса!
        - Издеваешься? - я бросил в него кристаллом. Довольно каркнув, Легион схватил подачку клювом… Тцц… лучше мне было не двигаться.
        - Тебе стоило бы найти мне кольцо для хранения, кар! - тот факт, что клюв у ворона занят, ничуть не мешал ему общаться телепатически. - Просто позор, что у меня, твоего верного союзника, нет ни одного!
        - Где бы я тебе взял второе?
        - Там же где и все. Купи или, раз это пока невозможно, забери с трупа!
        - Пока мои враги не настолько богаты.
        - Ты думаешь, пространственные артефакты настолько ценны? Возможно, для Земли это действительно уникальный артефакт, но для древних миров - просто рядовая безделушка. Ценная, но отнюдь не редкая. И сейчас ты находишься в одном из таких миров. Полагаю, нежить за эти годы собрала в своих хранилищах немало интересного. Да и у гоблинов что-то наверняка имеется. Просто нужно поискать получше…
        - Интересная мысль. - кивнул я. Кажется, «взятка» окупилась. - Можешь рассказать что-нибудь ещё по перерождению?
        - Ничего. Когда придет время - увидишь сам.
        На какое-то время мы замолчали, а затем боль внезапно ушла, оставив ощущение легкости…
        ЖИВУЧЕСТЬ: 15
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПЕРВЫЙ ИЗ ВАШЕГО МИРА ДОСТИГЛИ ВТОРОГО ПРЕДЕЛА ЖИВУЧЕСТИ!
        СТОИМОСТЬ РАЗБЛОКИРОВКИ ПРЕДЕЛА: 200 ОС
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НАВЫК …???… «КОНТРОЛЬ БОЛИ»(E, 1\1)!
        КОНТРОЛЬ БОЛИ
        РАНГ: E
        УРОВЕНЬ: 1/1
        СВОЙСТВА:
        - ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛНОСТЬЮ УБРАТЬ БОЛЕВЫЕ ОЩУЩЕНИЯ. ВСЕ ОСТАЛЬНЫЕ ЧУВСТВА СОХРАНЯЮТСЯ В ПОЛНОМ ОБЪЕМЕ.
        - ДЕЙСТВУЕТ ПЯТЬ МИНУТ.
        ОТКАТ: 7 ДНЕЙ.
        Как… подозрительно. Способность ситуативная, но открывала ещё один путь. Активировав этот навык, я смогу противиться наказанию за дезертирство и перенестись к Малому Алтарю. Пяти минут вполне хватит, чтобы купить несколько карт. Конечно, потом кара настигнет меня, но поначалу боль - лишь предупреждение. Призыв вернуться на поле боя, а значит связь с миссией должна сохраниться. И если так, то, прыгнув в Личную Комнату, я смогу воспользоваться порталом, вновь попав на Сар. Вот только если в моих рассуждениях закралась ошибка, то, даже воскреснув, останусь не у дел. Да и сама идея может оказаться своего рода ловушкой…
        Тем более, в логах имелись вопросительные знаки, намекающие на то, что дело тут не чисто. Намекая на вмешательство, какой-то сбой или очередной приступ паранойи…
        - Что-то случилось? - наклонил голову ворон.
        - Нет. Ничего, я просто закончил.
        По крайней мере с этим, дела ещё оставались. Я вытащил помутневшую карту, в которой можно было разглядеть силуэт того, кто был там не так давно заключен.
        ЖЕЛАЕТЕ ОЧИСТИТЬ КАРТУ РАБА? (10 ОС)
        ДА\НЕТ
        ВЕРОЯТНОСТЬ УСПЕХА: 50 %
        Интересно. С одной стороны в текущем виде от нее никакой пользы, а вероятность успеха достаточно велика, а с другой - возможно, с её помощью можно воскресить погибшего? Если и так, то что с того? Даже став рабом добровольно, бывший депутат не переставал пытаться освободиться. Такие люди не исправляются, так что его путь закончился не худшим образом. О его семье позаботятся, а его самого запомнят одним из павших героев. Так что…
        ВНИМАНИЕ! ОЧИЩЕНИЕ ПРОШЛО УСПЕШНО!
        ВНИМАНИЕ! ВЕРОЯТНОСТЬ ПОВТОРНОГО ОЧИЩЕНИЯ ЗНАЧИТЕЛЬНО НИЖЕ!
        УРОВЕНЬ: 25 (108\500)
        - Кстати, можно ли воскресить раба при помощи карты?
        - Кар! - развеселился ворон. - Тебе не кажется, что стоило спросить это до того, как стирать слепок?
        - Просто ответь на вопрос.
        - Можно, но очень сложно. Возможно, богам подобное и под силу? В любом случае, тот червь не стоит сожалений. Предатели - лишь слегка лучше фениксов. Впрочем, даже в нем было нечто хорошее…
        - Он умел создавать кристаллы?
        В обычных обстоятельствах это должен был быть полностью реабилитирующий фактор, но, похоже, трюк с размерами всё же не прошел мимо его внимания.
        - Ты должен был отдать ту карту мне! Не ему!
        - Чтобы ты создавал камни день и ночь, а потом умер от магического истощения?
        - Кар! - возмутился ворон, хлопнув крыльями.
        Я фыркнул, вытащив Трансформацию Костей (D), но торопиться с изучением не стал. В описании не обозначено, как много времени это займет, а барьер не вечен. И уже скоро разрушится. Плюс это наверняка будет крайне больно… неплохой шанс испытать новый навык. Правда, не факт, что пяти минут Контроля Боли (E) хватит. Так что в другой раз…
        АКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Глава 15. Шах
        3…2…1…
        Барьер исчез, и Костяной Дракон, едва успев дернуться, буквально взорвался. Ракеты и пулеметные очереди не оставили ему и тени шанса. Ни ему, ни наезднику. Один из его тубусов взорвался, добавив огня. Пожалуй, это было даже красиво. Вот только ни о каком ранении тут и речи не шло, а значит добить тварь, получив опыт и трофеи, у меня не получится. Впрочем, призрака глянуть как там, я всё равно отправил…
        - Ты ответишь за это, убийца женщин! - ожил старый канал. Я держал его как раз на случай, если враги захотят поговорить…
        - Неужели дракон тоже был твоей любимой наложницей? У тебя… весьма специфические вкусы, старик.
        В целом, попытка завязать диалог не удалась, лич ограничился только очередной неопределенной угрозой и затих. На гибели дракона атака не закончилась, нежить продолжала лезть вперед, но мне работы как-то не находилось. Глупо генералу лично вести войска в бой. Иногда это помогало переломить ход сражения, но куда чаще завершалось его гибелью и полным крахом всего. Здесь и сейчас именно я был основной фигурой, на которой всё держалось. Моя гибель оставит всех этих людей взаперти в чужом мире, практически без каких-либо шансов выбраться…
        - Ненавижу это всё…
        Нежить - не ведает страха, а значит и атака затухла, как только волна «костей» обратилась в прах, а на улицы вышли команды зачистки. Оставлять тела тварей не погребенными означает ждать их перерождения. Элементарная тактика нежити, полагаю. Положить в бою низкоуровневую армию, а затем немного подождать. Среди погибших были и те, кто явно ещё не так давно сражались в наших рядах. Правда, скорее умертвия, чем рыцари…
        - Если кто-то из вас умеет говорить, то пусть признается сейчас.
        Я посмотрел на трех связанных тварей, которые рычали, дергались, но не проявляли никаких признаков разума. С учетом того, что при перерождении уровень сбрасывался, один даже успел кого-то прикончить…
        УМЕРТВИЕ. УРОВЕНЬ 2
        - Или замолчит навсегда. - закончил Хан. - Полагаю, лучше будет их добить.
        - И зачем мы их ловили?
        - Твой приказ исполняли. - пожал он плечом. - Но смотри, медицина тут явно бессильна, а отдать ученым… Я видел фильмы, которые начинались точно так же. Не хочу, чтобы они покусали кого-нибудь в Подземелье…
        - Это не зомби, от пары укусов ничего не будет.
        - Смотря куда кусать. Целят-то они всё больше в шею, по артериям. И посмотри на их зубы…
        - Я сам их добью. - я достал карту. - Представь к наградам тех, кто их ловил.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 10 ОС! (118\500)
        Я машинально отряхнул копье. Почему не меч Ереси? Точного ответа на этот вопрос я не знал, просто так мне казалось правильным. Свою долю клинок сможет выпить из кого-нибудь другого…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС! (123\500)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС! (128\500)
        Я вгляделся в лица умертвий, но так и не смог опознать, кого из знакомых я добил. Судя по одежде - пара французов, плюс один из наших бойцов третьего взвода.
        - Проверьте документы, нужно…

* * *
        - Я хочу поговорить с Василием. - на этот раз на связь вышел Дмитрий. - Ты ведь ещё жив, убийца женщин?
        Кажется, Гранок придумал мне новое прозвище? Узнаю старые добрые гоблинские традиции. Интересно, по сравнению с «невидимым говнюком», это шаг вперед? Или назад?
        - Убийца женщин, монстров, нежити и гоблинов. - дополнил список я. - Раз уж мы начали в таком тоне, то не нужно принижать мои заслуги. Ну да закончим с приветствиями, ты чего-то хотел?
        - Нам нужно встретиться.
        - Серьезно? - удивился я.
        - Да. Ты отказываешься?
        Подвохом тут пахло за километр, но я не видел иной возможности. Даже если Дмитрий вдруг попытается меня убить, в своих силах я уверен….
        - Где и когда?
        - Я сам приду к тебе. Мне потребуется минут пятнадцать.
        - Чтобы убить?
        - Не сразу. - не стал отрицать Дмитрий. - Сначала мы поговорим.
        - Хорошо, я буду ждать.
        Сеанс связи закончился, но ощущение приближающейся катастрофы лишь нарастало. Он действительно рассчитывает меня прикончить? В любом случае, лучшего шанса его схватить мне тоже не представится…

* * *
        Надо понимать, что это вряд ли инициатива Дмитрия, его сюда направил лич. И. судя по всему, меня ждет весьма неприятный сюрприз. Вот только, сильно подозреваю, этот сюрприз ждет меня вне зависимости от того, какое решение я приму. И в таких неопределенных ситуациях лучше быть в сердце бури. Там, по крайней мере, есть возможность на что-то повлиять. Пф… Кажется, я становлюсь склонным к дешевому пафосу?
        - Он приближается. Мы можем скрутить его…
        - Нет, пропустите. Сначала узнаем, зачем он вообще пришел.
        Посланник дошел до центра улицы и встал в десятке метров, ударив о пыль белым знаменем. Ни сумки, ни оружия, помимо небольшого костяного клинка. Впрочем, карты у него должны остаться. В обращенном было трудно опознать исходную личность, а системная надпись над головой отличалась скудностью информации. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        РЫЦАРЬ СМЕРТИ. УРОВЕНЬ 1
        - Дмитрий? - двинулся я навстречу. Расстояние - не только безопасность.
        - Когда-то меня звали именно так. Или это тело? У меня не осталось ни ника, ни способностей, ни даже свободы воли. Только разум и воспоминания. Как ты думаешь, этого достаточно?
        Кажется, не только я склонен сегодня к дешевому пафосу. Вот только, несмотря на витиеватые слова, для него это явно был весьма актуальный вопрос. Разум, запертый в мертвом теле.
        - Стой! Ещё шаг, и разговора не будет.
        Я остановился, чуть не добравшись до зоны удара. Впрочем, я и отсюда могу атаковать почти мгновенно…
        - Ты - это ты. Кто мы, если не разум?
        - Душа? - отозвался рыцарь. - Вполне возможно, моя уже давно в алтаре Одина. Возможно, истинный я уже обрел новое воплощение?
        - Тогда отныне вас двое.
        - Или, возможно, душа погибла, а это мертвое тело - всё, что осталось?
        - Вряд ли. Когда сильная душа гибнет, остаются осколки. Призраки.
        - Так даже хуже. - Дмитрий запнулся. - Неважно, отныне моя цель - служить Господину. Переключись на наш старый канал связи.
        Все происходящее попахивало дурными голливудскими фильмами. Вот только…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь!
        … ситуация близка к развязке, а, значит, слова уже ничего не решают.
        - Тебе никогда не добраться до Алтаря! - сообщил мне лич. - Ты будешь страдать! Ты своими руками убьешь своего друга, а затем умрешь! Действуй!
        Последнее было сказано уже не мне. Дмитрий взмахнул рукой, и перед ним материализовался смутно знакомый рюкзак. Ядерный фугас…
        АКТИВИРОВАТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР! (100 ОС)
        - Умри! - шепот не затихал. - Это конец! Конец!
        Шепот не утих, а, значит, активировать заряд должен был сам рыцарь. И остановить его я мог только одним способом. Меч появился в моей руке, я прыгнул и ударил, вскрывая грудную клетку. Клинок рыцаря скользнул по броне, рассек псевдоплоть, но вряд ли это можно сравнить со сквозной раной. Раскол!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 22 ОС! (50\500)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 4 ОС!
        - Умри! - шепот не затихал. - Это конец! Конец!
        Я прыгнул к бомбе, даже понимая, что уже не успеваю, и, схватив одной рукой, забросил внутрь кольца. Окно закрылось и голос, наконец, затих.
        - Твою же…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Боль в боку утихла, но на душе было на редкость погано. Опустившись на колено возле тела, я не заметил никакого детонатора. Значит, сигнал должен был прийти извне? Мало того, готов поклясться - я не успел, к тому моменту, как я убрал фугас в хранилище, десять секунд уже истекли. Вздохнув, я вытряхнул бомбу на землю, но никакого шепота не появилось. Вывод только один - из-за барьера Кассандра не смогла замолчать, ведь с точки зрения внешнего мира, этого часа не существует. И сейчас она молчит лишь потому, что я гарантированно не оставлю бомбу валяться вот так, а будущее не предопределено. Или же два навыка, основанные на времени, банально конфликтуют…
        - Это то, что я думаю? - ожил наушник.
        - Да, Хан. Именно то, что ты думаешь. Собери всех, кто попал под барьер, на первом этаже.
        - Зачем?
        - Если бы у них была только одна бомба, думаешь, его прислали бы сюда?
        - Принято. - не самая эмоциональная реакция для новости о нашей скорой гибели. Если я прав, то эвакуировать всех нам попросту не позволят. Недолго я побыл генералом…
        Я прикусил губу - словно боль как-то могла извинить меня за ошибку. Ошибку, которую я не мог предвидеть, но которую ещё мог попытаться исправить. Прежде сумки у рыцаря не было, а значит… Да, на его пальце блестело уже знакомое кольцо. То, которое у меня в прошлом не раз выпрашивал ворон. ИДЕНТИФИКАЦИЯ!
        ПРОСТРАНСТВЕННОЕ КОЛЬЦО. РАНГ E. МАСШТАБИРУЕМОЕ
        ВЛАДЕЛЕЦ: НЕТ
        В первую секунду я решил, что это может служить доказательством гибели души, а затем вспомнил наш разговор. Если бы это что-то доказывало, то рыцарь бы говорил иначе. К чему ему было врать перед смертью? Да и вряд ли, не имея имени, он мог привязать кольцо. Вполне возможно, что Дмитрий получил его уже от лича.
        Гранок настолько сильно хотел мне отомстить, что решил принести в жертву не только рыцаря, но и артефакт? Даже если предположить, что у него их несколько, это так глупо… и по-человечески. От нежити как-то ожидаешь большей прагматичности, ведь эмоции базируются на физиологии. Возможно, это лишь спектакль? Если и так, то причин для него я не видел. Внутри кольца подсказок я тоже не нашел - лишь пульт детонации. Ну да, зачем жертвенной пешке имущество? Карманы тоже были пусты, помимо смятой записки…
        «Дива не виновата в моей смерти».
        И всё… ещё одно свидетельство, что, обратившись, рыцарь сохранил достаточную часть самого себя. Достаточную, чтобы считать его человеком.
        Я дотронулся до полупрозрачной карты, висящей в воздухе, и она материализовалась, упав в мою ладонь. Владение мечом (F, 100\100). Достаточно скромно для рыцаря, но в то же время символично. Нагнувшись, я поднял тело и убрал в хранилище. Если будет возможность, то он получит свою могилу на Земле, памятник в одном из городов и мемориальную табличку. Или, если Дмитрий всё же воскрес, то только могилу. Или, возможно, лучше вообще передать его Одину?
        Пусть даже в нынешней ситуации мы оказались во многом по вине обращенных. Вряд ли лич сам догадался, как использовать наше самое грозное оружие. Те же коды просто так не взломать.
        Может показаться странным весь этот ход с переговорами - взорвать бомбу можно было и где-то на подходах. Более чем достаточно, чтобы смести нашу оборону, а о выживших позаботится не нежить, а радиация. Не потребуется даже никого добивать. Единственный «минус» этого плана - лично у меня оставалась возможность спастись. Получается, что мы всё ещё живы лишь благодаря этому крохотному шансу? И желанию прикончить меня с гарантией? Если так, то теперь в ход пойдет резервный план. И я его весьма неплохо представлял.
        Шах, но пока ещё не мат.

* * *
        Речь моя была короткой и сдержанной, а информацию об экстренной эвакуации люди встретили без паники. Я не стал ничего скрывать, но для них «другие бомбы» были лишь гипотезой, а я практически спинным мозгом чувствовал угрозу. И вопрос лишь в том, как много времени даст нам нежить. Если бомбы уже установлены, то речь шла о секундах, если будут использоваться камикадзе - то о минутах. Весь вопрос лишь в том, как многих я успею вытащить из мира гоблинов…
        УРОВЕНЬ: 25 (367\500)
        Сбор опыта, который я открыл сразу после своей речи, принес мне весьма немало очков. Однако этого было достаточно, чтобы с высокой долей вероятности гарантировать собственное выживание. И позаботиться о других.
        - Татра, Сталь, Юки, Стрекоза - вы мне нужны. Я сейчас на третьем этаже. Поднимитесь, спросите кого-нибудь - вас проводят…
        Отозвались все четверо и, в ожидании их появления, я задумчиво огляделся. Эта часть города осталась практически неразграбленной, а мебели из сплошного массива дерева даже время не сумело толком навредить. Задумчиво разложив на столе карты, я стал ждать гостей…
        - Ты первая. - кивнул я. - Дверей нет, можешь не стучать. Присаживайся, вроде стулья ещё крепкие.
        - Это же Карты Возврата? - Татра протянула руку, замерла, а спустя секунду и вовсе убрала за спину, словно борясь с искушением. - Можно мне одну?
        Тянуть девушка не стала, сходу просчитав ситуацию. И никаких претензий или недовольства по поводу того, что я не дал ей эту карту раньше. Просьба, не требование. Возможно, она не отличалась излишней смелостью, но далеко не глупа, растет и, при должном везении, вполне способна стать сильным игроком. И, возможно, протянуть ещё год или два. После всего случившегося меня опять тянуло к пессимизму…
        - Подождем остальных.
        - Я уже здесь. - вошел Сталь. - Если не возражаешь, садиться не буду. С моими габаритами стул может не выдержать.
        - Как тебе будет удобней.
        Спустя минуту в комнату зашла Юки, сразу за ней - почти залетела Стрекоза. Кажется, вызов застал её дальше, чем остальных. Сталь посторонился, давая им увидеть мою колоду, и вопросы умерли сами собой.
        - Вы в курсе ситуации, причем для нас она куда серьезнее. Если юниты могут уйти так же, как и пришли, то у нас не получится. Вы ведь в курсе эксперимента, что мы провели вместе с Татрой? Наказание её практически убило. Покинуть миссию можно только через эти карты…
        И даже они - не панацея, в противном случае Дмитрий бы не погиб. Однако Дива, похоже, жива, а я не вижу для нее иного варианта вырваться из ловушки. Значит, карты действуют, нужно лишь успеть их активировать…
        - Всё настолько плохо?
        - Вы же слышали мои слова. Даже если фугасов нет, что мы будем делать, когда солдаты вернутся на Осколок? Сидеть в сумке, пока я пытаюсь совершить невозможное и прорваться сквозь орды нежити?
        - Раньше у тебя получалось.
        - Раньше на мне не висела метка лича, благодаря которой я свечусь для нежити, словно новогодняя ёлка. Так что настало время разделить карты.
        - Бросим жребий? - предложил Сталь.
        - Нет. Татра, первая карта - твоя. Потом вернешь.
        - Конечно! И спасибо.
        Девушка встала, обошла стол, наклонилась и поцеловала меня. Никакой лишней страсти, просто жест благодарности и напоминание о связи. Пока действует барьер, сбежать с миссии не выйдет. Карт явно не хватит на всех, а самый простой способ получить желаемое - забрать у более слабого. И слабее неё в этой комнате никого нет…
        - Не боишься, что Ева оторвет тебе голову? - высказалась Юки. Причем смотрела она явно не на меня…
        Татра фыркнула, встав за моим плечом. Ну да, бояться уже поздновато. Наблюдать за реакциями присутствующих было, по меньшей мере, любопытно. Позволяло лучше понять их мотивы. Особенно с учетом того, что я рассчитывал вытащить всех четверых…
        - Юки. Вторая карта твоя.
        - Уверен? Ты давал мне одну. - японка положила ладонь сверху, но не торопилась забирать. Словно давая мне возможность передумать.
        - Я отдал её твоему брату, а не тебе. И ты честно за это заплатила, выполнив нашу сделку. Именно поэтому, карта твоя. Можешь даже её не возвращать…
        - Правда? Тогда я, наверное, тоже должна тебя поцеловать?
        - Я не против. - влезла Татра. - Пусть она станет нашей сообщницей! Если будет время, можно даже групповуху устроить!
        - Групповуху? - переспросила Юки, делая шаг. - А что такое групповуха?
        - Ну, это когда…
        Юки наклонилась и заткнула её поцелуем, отшатнувшись до того, как от ошарашенной Татры повеяло холодом.
        - Эй…Ты… Да я же пошутила!
        - Я тоже. - кивнула Юки. - Мне больше нравятся мужчины.
        - Что значит «больше»?
        Японка проигнорировала вопрос, встав за моим левым плечом. Я хмыкнул, решив игнорировать любые намеки. Сценка слегка развеяла царящее напряжение, но полностью исправить ситуацию всё равно не могла. Карта оставалась одна, и никто не сомневался, кому она достанется. Не буду же я обделять самого себя? Ну а при таких раскладах их шансы вырваться из окружения нежити равнялись нулю. Даже у меня их по факту не имелось. И умирать не хотел никто…
        - Вы же знаете меня. - вздохнул я. - Я не стал бы звать сюда вас всех, если бы не видел выхода из ситуации. Сталь, третья карта - твоя. При случае вернешь.
        - А как же ты сам, командир? - спросил он, уже убирая карту в карман. - У тебя есть четвертая?
        Никакого сексизма, вроде предложения отдать её последней из девушек.
        - Нет. Но как я уже сказал, у меня есть план.
        Отдавать карты - особенно последнюю, - жалко, но если я не ошибаюсь, то они мне не потребуются. Или я в любом случае воскресну…
        - И мне карта не досталась потому, что я пришла последней? - предположила Стрекоза.
        - На самом деле нет. У тебя ведь нет своей?
        - Нет. Иначе я бы об этом сказала, верно?
        Значит, Гера не сочла её достаточно ценной и при этом надежной, чтобы наделить средством эвакуации. Даже если у богов была возможность получить нужные карты, на кону стояло слишком многое. «Сжечь корабли» порой выгоднее, чем надеяться на сознательность бойцов. Правда и цена такого решения - резко выросшие риски. В безвыходной ситуации - погибнут все…
        - Тогда у меня есть для тебя ещё один вариант… - я положил на стол карту раба. - Причем ты можешь сама выбрать себе хозяина. Даже если это не защитит от наказания, то максимум через год миссия завершится, и ты сможешь покинуть карту…
        - Вопрос лишь в том, кто из вас сможет протянуть так долго?
        - Ну, можно сказать и так.
        На самом деле был ещё и третий вариант - поместить её в сумку, а затем оставить там до тех пор, пока я не вернусь на Сар. Минус в этом случае был ещё более очевиден - внутри отнюдь не полный стазис. Если я ошибаюсь в своих расчетах, то через тридцать дней она умрет. Как ни посмотри, вариант с рабской картой куда проще и надежнее.
        - Я выбираю…

* * *
        АКТИВИРОВАТЬ ОБНОВЛЕНИЕ?
        ДА\НЕТ
        Я подтвердил команду и заглянул в список способностей. Сейчас меня больше всего интересовал портал… Увы, я был прав - откат не сбросился. Впустую потраченный козырь. Впрочем, когда на кону сотни жизней, нужно попробовать все варианты. Единственное, что порадовало, так это резко улучшившееся самочувствие. Словно заново родился…
        - Ты пойдешь в первой партии, Хан. Это приказ!
        - Я собираюсь остаться до конца. И уйду последним.
        - Последним уйду я. Если ты погибнешь, пытаясь играть в героя, никому от этого лучше не станет. Не трать наше время, ну?
        - Хорошо.
        К счастью, с остальными таких проблем не возникло. Как ни печально, в первую очередь я собирался спасать наиболее ценных членов нашей армии. За минусом тех, кто нужен, чтобы поддерживать порядок. Если повезет - спасутся все, если нет…
        - Приготовились! Действием по плану, времени в обрез!
        ДЕЗАКТИВИРОВАТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР!
        Татра, Сталь и Юки ушли почти сразу, как и договаривались. Если я прав, то потом у них могло и не оказаться на это времени.
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        - Быстрее!
        - Я готов, Владыка!
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Процесс эвакуации раскручивался, от меня вновь не требовалось ничего, кроме переброски «курьера». Старейшина появлялся, отправлял запросы окружающим, а затем исчезал, чтобы через десять секунд появиться вновь…
        Во второй партии были раненые - в определенной степени это было глупостью, но бросать беспомощных людей было неправильно, а чем дальше, тем меньше там шансов. Трупы эвакуировали в обычной сумке второго уровня. Жаль, с живыми так не выйдет…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Где-то вдалеке раздались выстрелы заслона - они должны были сдерживать нежить до последнего и почти наверняка погибнут. Их могли бы и вовсе смять, вот только нежить явно воспользовалась переговорами, чтобы отвести войска, а значит до конца остается совсем немного…
        - Нас атакуют! - раздалось в наушнике. - Костяной Ужас со свитой, справимся…
        - Ты умрешь, умрешь! - опроверг их слова шепот.
        - Не стрелять, пропустите его! - крикнул я, пытаясь выиграть несколько драгоценных секунд. Даже если атаку остановят, это уже ничего не изменит. И оказался прав, выиграв достаточно времени, чтобы отправить очередную партию, прежде чем шепот возобновился.
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Мы успели даже больше, чем я ожидал, на этой стороне оставалось чуть меньше сотни бойцов. Больше, чем хотелось и не так много, как могло бы быть. И несмотря на убежденность в собственной правоте, я все же не решился сбежать лишь на основании подозрений…
        БЛИНК!
        Я оказался в десяти метрах в стороне, но шепот не затих, напротив - словно стал громче и настойчивее.
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь!
        И на этот раз пророчество могло сбыться - если обратным прыжком я промахнусь мимо окна. Сейчас я видел лишь стены комнаты, остается надеяться, с направлением я не напутаю…
        БЛИНК!
        - Где ты был? Мы уже думали, ты нас бросил…
        - Мне жаль.
        АКТИВИРОВАТЬ УПРАВЛЕНИЕ БОЛЬЮ!
        - О чем ты?
        - Мы не успели. Сейчас вы все умрете.
        АКТИВИРОВАТЬ ПЕРЕХОД В ЛИЧНУЮ КОМНАТУ!
        ВНИМАНИЕ! ПЕРЕХОД В ЛИЧНУЮ КОМНАТУ СЕЙЧАС НЕВОЗМОЖЕН!
        Кажется, подобный трюк Система тоже предвидела и заблокировала. И утекали последние секунды. Я буквально видел костяного ужаса, несущегося по улице. Взрыв, который разметает его кости на атомы и сотрет в порошок целый квартал. Спонтанное прозрение? Или просто излишне богатая фантазия?
        3…2…1…
        Наверное, я должен был испугаться, но лишь активировал второй вариант… и последний.
        АКТИВИРОВАТЬ ПЕРЕХОД К АЛТАРЮ! (100 ОС)
        УРОВЕНЬ: 25 (267\500)
        Бонусная интерлюдия. Последствия
        Лич, уже готовый нажать на кнопку, остановился. Он больше не чувствовал метку - враг сбежал, как и говорил один из рыцарей. Теперь нет смысла тратить уникальное и ценное оружие. Технических артефактов в их хранилища и прежде попадало совсем немного. Оставшимся в этом мире людям найдется другое применение.
        - Идите, и сокрушите их! Если получится - не убивайте!
        Пусть месть не свершилась, сегодня он в очередной раз одержал блистательную победу! Теперь нужно только сполна воспользоваться её плодами. Взрыв так и не произошел…
        Глава 16. Пять минут
        УРОВЕНЬ: 25 (267\500)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НАРУШИЛИ ПРАВИЛА И ПОКИНУЛИ ЗОНУ МИССИИ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ НАКАЗАНИЕ «НАРАСТАЮЩАЯ БОЛЬ»!
        Я открыл глаза. Если я сейчас что-то и чувствовал, то это гнев от поражения и оставленных позади товарищей. И тот факт, что я никак не мог их спасти, не делал груз легче. Тем не менее, у меня нет времени заниматься самокопанием и оплакивать умерших.
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 4 МИНУТЫ 49 СЕКУНД
        Как только таймер дойдет до нуля - я тоже умру, и далеко не факт, что этого сценария получится избежать.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ СТАТУС «ДЕЗЕРТИР»!
        ВЕРНИТЕСЬ В ЗОНУ МИССИИ!
        Следующее сообщение пришло с небольшой задержкой, похоже, Система оценила, насколько далеко я успел сбежать. По словам Татры, именно это сообщение - последнее, что она видела перед тем, как боль усилилась в сотни раз. И даже не вырубила, а практически убила девушку. Однако навык действительно работал - по моим ощущениям не изменилось ровным счетом ничего. Тем не менее, это не значит, что за статусом дезертира не последуют другие кары…
        ИСТИННОЕ СЕРДЦЕ (ОР: 8.959\10.000 ОС; ДР: 41.130\1.000.000)
        Несмотря на то, что я изрядно потратился, сначала расширяя подземелье, а потом таская туда-сюда гоблинов, запасы энергии всё ещё оставались на достаточно высоком уровне. Да и перебрасывать очки из дополнительного резерва в основной пока нет необходимости. Как и всегда, на прибытие Владыки Сердце отозвалось волной узнавания и радости. Приятно знать, что кто-то тебя любит и ждет - даже если это полуразумная трехметровая кристаллическая колонна.
        АКТИВИРОВАТЬ ГОЛОС ВЛАДЫКИ (1 ОС):
        Уль, эвакуация прервана! Жди меня с сумкой в крепости, у Истинного Сердца.
        ОР: 8.958\10.000
        Тот факт, что там находится Ложное Сердце, мной не афишировался. И если старейшины и знали главную тайну Подземелья, то мы этот вопрос не обсуждали. Однако сейчас меня волновало другое. Я положил ладонь себе на грудь и прикрыл глаза. Идентификация…
        МЕТКА СМЕРТИ (НЕАКТИВНА)
        Несмотря на расстояние, метка лича не исчезла - лишь сменила статус, но если у меня получится вернуться - она станет камнем на шее. Возможно, в армии и есть игроки, обладающие подходящим навыком, чтобы её снять, однако делать на это ставку будет недальновидно…
        Теперь следующий этап моего плана. Я опустился на колено возле Малого Алтаря и положил на него руку. Зарождающаяся душа внутри открыла глаза…
        СИНХРОНИЗАЦИЯ…. ЗАВЕРШЕНА.
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 4 МИНУТЫ 26 СЕКУНД
        Этого в планах не было. К счастью, я потерял лишь несколько мгновений. Фух…
        ВНИМАНИЕ! ЖЕЛАЕТЕ СДАТЬ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «ПЕРВОЕ ПЕРЕРОЖДЕНИЕ»?
        ДА\НЕТ
        Каким-то образом я почувствовал, что запрос пришел со стороны Малого Алтаря. По тексту требовалось достигнуть Личной Комнаты или храма «бога-покровителя». С точки зрения Ереси, второй цели я как раз и достиг, однако пока не время…
        АКТИВИРОВАТЬ ДОСТУП К СЕРВЕРУ! (1 ЧАС \ 1 ОС)
        Я оказался в знакомой пустоте, получив доступ к базе навыков. В прошлом я потратил немало времени и сил, пытаясь найти тут нечто полезное, и сейчас это играло мне на руку. Искать нужный навык не требовалось, я просто помнил номер…
        РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ
        РАНГ: E+
        УРОВЕНЬ: 1/5
        СВОЙСТВА:
        - ПОЗВОЛЯЕТ СНИМАТЬ МЕТКИ.
        - ВЕРОЯТНОСТЬ УСПЕХА ЗАВИСИТ ОТ ИХ СИЛЫ И РАНГА.
        - ???
        СТОИМОСТЬ: 1000 ЕД МАНЫ
        В этом навыке, одном из череды подобных, меня привлекло отсутствие отката, скрытое свойство и, как ни странно, высокая цена активации. Система относительно честна и редко требует больше, без веских на то причин. Однако до этого особого смысла брать подобный навык я не видел. Никаких гарантий, что он справится с КРОВАВОЙ МЕТКОЙ, например. Тем не менее, для метки лича его должно хватить.
        ВРЕМЯ НА ИЗУЧЕНИЕ: 7 МИНУТ
        ВНИМАНИЕ! В СЛУЧАЕ НЕХВАТКИ ВРЕМЕНИ СЕАНС СВЯЗИ МОЖЕТ БЫТЬ ПРОДЛЕН!
        Я отмахнулся от сообщения - наказание вступит в действие раньше, чем я успею изучить навык. Так что выбора у меня два - либо взять с собой Алтарь, либо…
        Сформировать карту «РАЗРУШЕНИЕ МАГИЧЕСКОЙ МЕТКИ»! (110 ОС)
        Разорвать связь с СЕРВЕРОМ!
        Я вернулся в реальный мир и выхватил из воздуха сформировавшуюся карту. Да, всё верно…
        НАСЫЩЕНИЕ: 100\100
        Ещё десятку пришлось доплатить за формирование Е-ранговой карты. Система не упускает случая взять «комиссию». Встав, я шагнул к Сердцу, положив ладонь на поверхность… и вновь ощутив радость полуразумного существа. Монстра, сотни, тысячи лет пожирающего обитателей этого места. Ведь, по большому счету, всё Подземелье могло считаться его желудком. Власть, близкая к божественной…
        АКТИВИРОВАТЬ ПОРТАЛЬНУЮ СЕТЬ? (1 ОС)
        ДА/НЕТ
        Секунда - и я оказался в главном зале, куда эвакуировалось основные силы. Место, где мне не слишком-то хотелось сейчас находиться. Можно было бы отложить этот вопрос, но…
        - Владыка. - поклонился Уль, протягивая сумку.
        Гоблины в минувшей битве не понесли потерь, я эвакуировал их через карту, задолго до конца. Как и игроки, которые ушли первой же партией. Или, если попали на Сар через миссию - картой возврата. На верную смерть остались профессиональные военные. На меня смотрели сотни глаз и уйти, не сказав им ни слова, было бы неправильно. Ошибкой.
        - Внимание! Все помнят, о чем я говорил не так давно? Мои опасения подтвердились. Нежить сумела захватить ядерное оружие и подорвала один из фугасов. К сожалению, я не сумел вытащить всех. Оставшиеся на Саре бойцы - скорее всего погибли. Но наша миссия - не провалена. Я надеюсь, что сумею вернуться, и тогда мне вновь потребуется ваша помощь. Ситуация критическая, но на кону стоит больше, чем просто наши жизни. Больше, чем жизни тысяч игроков, оставшихся в городе гоблинов. На кону - будущее человечества! Помните об этом…
        Наверняка у людей ещё оставались вопросы и некоторые даже пытались их задать, но на этот раз я действительно не мог позволить себе промедления.
        - Нет времени! Приготовьте новый отряд. Если всё получится, то я призову их через старейшину Уля…
        АКТИВИРОВАТЬ ПЕРЕХОД В ЛИЧНУЮ КОМНАТУ! (100 ОС)

* * *
        УРОВЕНЬ: 25 (56\500)
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 3 МИНУТЫ 39 СЕКУНД
        Я опасался, что по каким-то причинам у меня не получится - как не получилось совсем недавно, однако на этот раз всё сработало штатно. Мир мигнул и я оказался в белой комнате. Так её, кажется, называют в азиатских странах?
        Первое, что я проверил - врата. Все они были не активны, что заставило вновь усомниться в расчетах. У меня нет лишней сотни очков, чтобы сбежать из этого места. Если порталы не работают, то всё что мне останется - дождаться истечения таймера. Однако час - слишком много в моей ситуации. Впрочем, даже если я и умру, то вскоре воскресну…
        ВНИМАНИЕ! ЗА БЕГСТВО С ПОЛЯ БОЯ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ КРОВАВУЮ МЕТКУ!
        КРОВАВАЯ МЕТКА
        Лишь сильный может нарушать правила! В течение суток любой Игрок вправе убить вас, не понеся никакого наказания. Возможность воскрешения через алтарь заблокирована.
        - Или не воскресну. - пробормотал я.
        У Кровавой Метки даже не отображается ранг и трудно сказать, что окажется сильнее - она или Гарантированное Воскрешение. Пожалуй, вряд ли они конфликтуют. В отличие от обычного воскрешения, где душу притягивает к алтарю, моя версия сработает и при её полном уничтожении. С учетом недавней синхронизации, я просто очнусь в Подземелье, не помня последних пяти минут. И буду знать, что мой план потерпел неудачу, и я умер. На пустом месте потеряв половину своей души…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ ЛИЧНОЙ КОМНАТЫ!
        ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО!
        ВНИМАНИЕ! ОДНА ИЗ ВАШИХ ЛИНИЙ КРОВИ ПРОБУДИЛАСЬ!
        ВАМ ДОСТУПНО ПЕРВОЕ ПЕРЕРОЖДЕНИЕ!
        Сообщения выскочили сразу, как я оказался в этом месте, но уже давно настроил их отображение так, чтобы оно не мешало действиям. Мелькнув где-то на грани видимости, они скрылись в системном трее. Забавно, что дополнительное задание закрылось только сейчас. Неважно…
        По большому счету, менять что-то уже поздно, остается лишь действовать по плану. И несколько десятков секунд для удовлетворения любопытства у меня есть. Как ни странно, даже риск смерти не смог его погасить…
        ПЕРВОЕ ПЕРЕРОЖДЕНИЕ
        ВАРИАНТЫ:
        - ОСНОВНАЯ ЛИНИЯ.
        - ЛИНИЯ СКРЫТОЙ КРОВИ № 1.
        - НЕДОСТУПНО.
        - НЕДОСТУПНО.
        - ОТКАЗ ОТ ПЕРЕРОЖДЕНИЯ. ЗНАЧИТЕЛЬНО ПОВЫШАЕТ ШАНСЫ НА УСПЕХ ПРИ СЛЕДУЮЩЕЙ ПОПЫТКЕ.
        К счастью, опасения насчет принудительно выбора не оправдались, но этот раз таймер отсутствовал, а значит, судьбоносное решение можно отложить. Что весьма неплохо…
        ОСНОВНАЯ ЛИНИЯ
        - ПЕРЕРОЖДЕНИЕ В АРХОНТА (D, прогресс). Вероятность успеха: 30 %. Вероятность смерти: 10 %.
        - ПЕРЕРОЖДЕНИЕ В ПЕРВООБЕЗЬЯНУ (F+, регресс). Вероятность успеха 90 %. Вероятность смерти: 10 %
        Вариант с регрессом выглядел весьма странно и никакого энтузиазма не вызвал. Даже когда внезапно всплыла справка…
        ЭВОЛЮЦИЯ (ПРОГРЕСС) - позволяет поднять расовый ранг, продвигаясь по выбранному пути.
        ЭВОЛЮЦИЯ (РЕГРЕСС) - отбрасывает вас на шаг назад, позволяя укрепить основание и выбрать иной эволюционный путь.
        Иначе говоря, если я превращусь в обезьяну, то сохраню многое из имеющегося и затем смогу стать не человеком, а, например, морозной обезьяной. Или золотой. Или, возможно, вообще каким-нибудь «эльфом». Прямо наглядное подтверждение теории эволюции и возможность увидеть, как же выглядели наши далекие предки. Выбирать ни то, ни другое я не собирался, решив проверить второй вариант. Тот самый, что обещала мне линия крови.
        ВНИМАНИЕ! ВАША КРОВЬ СЛИШКОМ СЛАБАЯ. ВЕРОЯТНОСТИ ЗНАЧИТЕЛЬНО СНИЖЕНЫ!
        ЛИНИЯ СКРЫТОЙ КРОВИ № 1 (0,5 %)
        - Перерождение в Огра (D, эволюция). Вероятность успеха: 1 %. Вероятность смерти: 50 %.
        - Перерождение в Орка (D, эволюция). Вероятность успеха: 1 %. Вероятность смерти: 50 %.
        - Перерождение в Хобгоблина (E, горизонтальная эволюция). Вероятность успеха: 5 %. Вероятность смерти: 25 %.
        - Перерождение в Гоблина (F, регресс). Вероятность успеха 30 %. Вероятность смерти: 10 %
        - Ненавижу гоблинов. - припомнил я старый девиз.
        И, получается, имею такое право? Ну, потому что я «тоже чёрный»? Как и ворон, к слову. Полагаю, не спи Легион внутри кольца - вдоволь бы посмеялся. Я обратился к окну статуса…
        РАСА: человек(97 %), гоблиноид (0,5 %), неизвестно (2,5 %).
        Итого, от них не три процента, а лишь половина. Не буду даже считать, как давно один из моих предков возлег на ложе любви с «прекрасной гоблиншей». С учетом того, что я не так давно и сам рассматривал такой вариант - осуждать тоже не буду. Вопрос в том, где он взял гоблиншу на Земле? Или, скорее, откуда сам туда прибыл? И каким образом, за сотни, а то и тысячи лет до того, как к нам пришла Система. И, вероятно, не один - скрытый процент встречался у многих игроков. Пусть обычно и был ниже. Так, а это что такое? Я ткнул на очередную иконку…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ МОЖЕТЕ ПРОБУДИТЬ НАСЛЕДИЕ «КРОВЬ ГОБЛИНОИДОВ»!
        ПРИНЯТЬ\ ОТКАЗАТЬСЯ
        ВНИМАНИЕ! В СЛУЧАЕ ОТКАЗА, ЛИНИЯ КРОВИ БУДЕТ ПОДАВЛЕНА!
        ОСТАЛОСЬ (ВЫБОР): 3 МИНУТЫ 42 СЕКУНДЫ
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 2 МИНУТЫ 21 СЕКУНДА
        На этот раз таймер присутствовал, а значит нужно решать сходу. И с вороном не посоветуешься - может разморозить статуэтку я и успею, а вот провести допрос с применением кристаллов - уже очень вряд ли. Ладно, хуже не будет…
        ПРИНЯТЬ!
        Наверное, это должно быть больно, как и любые изменения, но я вновь не почувствовал ничего. Какой хороший навык…
        КРОВЬ ГОБЛИНОИДОВ - один или несколько из параметров может быть выше, чем позволяет расовый ранг. Параметр: нет.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПРОБУДИЛИ ЛИНИЮ КРОВИ САМОСТОЯТЕЛЬНО!
        ВЫБЕРИТЕ ПАРАМЕТР, ГРАНИЦУ КОТОРОГО ВЫ ХОТИТЕ ПОПЫТАТЬСЯ СНЯТЬ!
        - СИЛА.
        - ДУХОВНАЯ СИЛА.
        - УДАЧА.
        Довольно занятный список, с учетом того, что у гоблинов из него присутствовала лишь сила. Простая, если очень повезет - то и духовная. Ереси в списке нет, но оно и логично - сильно сомневаюсь, что у божественной энергии есть какие-то природные лимиты. И пусть я не качал удачу, барьеры с остальных параметров снять в разы проще. И дешевле, так что пофиг…
        ВНИМАНИЕ… УСПЕХ.
        ВНИМАНИЕ! ПЕРВЫЙ БАРЬЕР С ПАРАМЕТРА УДАЧА СНЯТ!
        В обычных условиях, снять этот барьер я смог бы только на пятьдесят первом уровне. Возможно, в будущем я всё же пересмотрю стратегию и попытаюсь взять десятку в удаче. Или нет - по большому счету, меня и так всё устраивало.
        Мысленно кивнув, я направился к ближайшему мотоциклу. Боевую форму я так и не снимал, так что, напрягшись, одним движением закинул транспорт в окно кольца. Не задерживаясь больше ни на секунду, забросил ещё один - во второе. Ещё раз оставаться без столь хорошо себя зарекомендовавшего козыря я не хотел. Будь у меня изначально второй мотоцикл, возможно до защиты периметра бы вообще не дошло. Твою же…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 1 МИНУТЫ 15 СЕКУНД
        Один из божественных порталов внезапно засветился, говоря, что Гера приглашает меня на встречу, но принять это приглашение я сейчас никак не мог. Возможно, в другой раз? Или…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        ОПИСАНИЕ: ЗАБЕРИТЕ ДИВУ, ВЕРХОВНУЮ ЖРИЦУ ГЕРЫ, С СОБОЙ НА САР.
        НАГРАДА: РЕПУТАЦИЯ.
        НАКАЗАНИЕ: ВАШ СОЮЗ БУДЕТ РАЗОРВАН.
        Вот же с… слов у меня не было, однако я всё же изменил направление и нырнул в портал. Оказавшись на уже знакомой горе, я быстро огляделся и без особого удивления обнаружил в паре шагов Диву. Вид у жрицы был потерянный, но главное - жива. В упор, но успеваем…
        - Ты…
        - Давай руку! Нет времени!
        Если бы Эйприл заколебалась, показывая, что не слишком-то горит желанием возвращаться, я бы отступил, но она не колебалась…
        ЖЕЛАЕТЕ ПОМЕСТИТЬ ИГРОКА «ДИВА» В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        ЗАПРОС ОТПРАВЛЕН…
        Жрица исчезла, и я обратился к кольцу, выбрасывая из открывшегося портала труп Дмитрия.
        - Гера! - крикнул я. - Это муж твоей верховной жрицы. Прошу, позаботься о его сохранности!
        Пусть Дмитрий был последователем Одина, но таскать труп в сумке никакого смысла. Боги общаются между собой, если душа уцелела - то тело ещё пригодится. Если нет, то его хотя бы похоронят. Или, возможно, придумают что-то получше.
        - Я помню про наш договор!
        Я шагнул спиной вперед, вновь оказавшись на той стороне. Через секунду врата мигнули и вновь превратились в камень…
        ВНИМАНИЕ! РЕПУТАЦИЯ С ГЕРОЙ ПОВЫШЕНА!
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 37 СЕКУНД
        Интересно, понимает ли Гера, насколько у меня мало времени? Или изначально ориентировалась на тот час, что дается на нахождение в Личной Комнате? Если я не успею, её верховная жрица вряд ли сумеет выбраться. Неважно…
        ПОРТАЛ ПРИЗЫВА (НЕАКТИВЕН)
        Несмотря на статус, стоило мне дотронуться до каменных створок, как он откликнулся, тускло засветившись.
        ВНИМАНИЕ! ВЕРНИТЕСЬ В ЗОНУ МИССИИ!
        ВЫБЕРИТЕ ТОЧКУ НАЗНАЧЕНИЯ:
        - СЛУЧАЙНАЯ ТОЧКА.
        - МАЯК КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ.
        - МАЯК ИНТИ (ЕРЕСЬ).
        - МАЯК ОДИНА.
        - МАЯК ГЕРЫ.
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 18 СЕКУНД
        Времени всего ничего, но уже не важно - я успел. Несмотря на то, что мой план строился на достаточно шаткой логике и, пожалуй интуиции. Появление двух маяков удивило, но, полагаю, Дива поставила свой где-то на месте гибели. Даже если доступ открыт - мне туда не нужно. Александер пропал, пытаясь прорваться к храму, и есть шанс, что его маяк где-то на подходах, однако на сегодня с меня хватит безумных авантюр…
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        То, что я видел, было своего рода багом - без Малого Алтаря я не смог бы вернуться сюда и получить доступ к, по сути, портальной сети. Раз я прошел этим путем один раз, то смогу сделать это и второй, главное - найти достаточное количество ОС. И дождаться отката навыка, но семь дней - не тысяча. За время миссии у меня точно будет шанс…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 5 СЕКУНД
        Похоже, настало время перестать полагаться на самого себя и вновь объединиться с остальными членами круга. Наличие у нежити ядерного оружия ставило под угрозу всю нашу операцию. Даже если лич потратил один заряд на мой отряд, сложно сказать, сколько их у него было изначально. Два? Три? Пять? Вот только вряд ли это ему поможет, если у нас тоже будут коды доступа. Всё же решение прихватить жрицу было правильным…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЫБРАЛИ МАЯК КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ!

* * *
        ВНИМАНИЕ! ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО!
        ГЛОБАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ № 3 VER. 2
        ТИП:завоевание
        ИНФОРМАЦИЯ:
        Это небесный город Сар, некогда принадлежащий народу ГОБЛИНОВ. Их БОГИпроиграли и были повержены. Хотя враги отступили, над городом висит проклятие. Центральные районы города контролируются НЕЖИТЬЮ, а окраины подвергаются разграблению уцелевшими гоблинами. Некогда союзники, теперь живые и мертвые сошлись в борьбе за доступ к алтарю.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ИНФОРМАЦИЯ:
        Земля в опасности! Враги сильны и многочисленны. Единственный шанс для нашего мира устоять - захватить алтарь павшего бога гоблинов, Великого Ы, и посвятить его одному из земных богов. Только так наш мир станет достаточно силен, чтобы на равных противостоять угрозе!
        Уничтожьте врагов, кем бы они ни были, а затем пробейте себе путь к Алтарю! И поторопитесь, иначе может получиться так, что возвращаться вам уже будет некуда!
        ГЛОБАЛЬНАЯ ЦЕЛЬ:
        Уровень сложности: A
        - Захватить алтарь павшего бога и посвятить новому хозяину.
        НАГРАДА:
        Вариативно, в зависимости от выбора.
        СОЮЗНИКИ:
        - Игроки(6423\13000).
        ПРЕДПОЛАГАЕМЫЕ ПРОТИВНИКИ:
        - Существа Системы.
        - Нежить.
        - Гоблиноиды.
        - Предатели.
        - Последователи иноземных богов.
        ЛОКАЛЬНАЯ ЦЕЛЬ:
        Уровень сложности: C
        - Продержаться 972\1000 дня
        НАГРАДА:
        - Возвращение на Землю.
        ШТРАФ ЗА ПРОВАЛ:
        - Смерть.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ЗАДАНИЯ:
        - Уничтожьте игрока Ирис (D).
        - Уничтожьте героя Гранок (D).
        - Освободите\уничтожьте героя Грых (E).
        - Освободите\уничтожьте других обращенных игроков (E).
        НАГРАДА:
        - Неизвестно, вариативно.
        ШТРАФ ЗА ПРОВАЛ:
        - Отсутствует.
        Глава 17. Комендант
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НАХОДИТЕСЬ В УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ! (КЕТЦАЛЬКОАТЛЬ)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЕРНУЛИСЬ В ЗОНУ МИССИИ!
        ВНИМАНИЕ! СТАТУС ДЕЗЕРТИР СНЯТ! НАКАЗАНИЕ ОТМЕНЕНО!
        ВНИМАНИЕ! КРОВАВАЯ МЕТКА СНЯТА!
        ВНИМАНИЕ! ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО!
        ОТНОШЕНИЕ ГЕРЫ ЗНАЧИТЕЛЬНО УЛУЧШЕНО!
        ВНИМАНИЕ! ДЕЙСТВИЕ НАВЫКА «КОНТРОЛЬ БОЛИ» ИСТЕКЛО!
        Целый поток сообщений. Я оказался на стене - и хотя был день, народу в крепости явно было немного и до ближайших дозорных довольно далеко. Возможно, Мечник почувствовал активацию Маяка, но далеко не факт - плату за вход он не установил. Так, прежде чем искать командиров, нужно закончить с делами. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        МЕТКА СМЕРТИ (НЕАКТИВНА)
        Ещё одна причина, по которой стоило выбрать для возвращения столь удаленное место. Крепость гоблинов находилась практически на внешней границе пятого круга, за пределами владений нежити. Возможно, используй я одну из других точек, лич сумел бы меня почуять, но сейчас у меня есть возможность решить проблему тихо…
        Изучить навык РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ?
        ДА\НЕТ
        Я сел подальше от края, прислонившись спиной к парапету и следующие семь минут провел в лёгкой прострации. К счастью, меня никто не потревожил. Ну а теперь…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАТЬ РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ!
        МЕТКА СМЕРТИ РАЗРУШЕНА!
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ 564 ЕД МАНЫ!
        Угу, значит вот, какое скрытое свойство? Я посмотрел на знаки вопроса и они, словно нехотя, трансформировались в описание особенности. Если бы с другими навыками было так просто…
        - ПЕРЕРАБОТКА.
        В случае успешного разрушения, вы можете поглотить вложенную в метку энергию.
        По ощущениям мана нежити отличалась от привычной, но не сказать, чтобы в худшую сторону. Да и индикатор окрасился зеленым, а не каким-нибудь чёрным, как можно было бы ожидать от магии смерти. Впрочем, под моим взглядом цвет сменился на желаемый. С ростом ранга игрока, интуитивно понятный интерфейс подстраивался под меня всё лучше и лучше. Даже стандартные сообщения, выдаваемые Системой, периодически слегка менялись.
        Я встал, отряхнувшись. Выпускать Кира, подумав, не стал - его невидимость куда слабее моей, а когда вокруг столько игроков, у кого-то может оказаться сканирующая способность. Не хотелось бы потерять призрака на пустом месте, тем более что поразить его можно не только солью, но и просто системным оружием. Что касается Дивы, то непонятно, в каком она состоянии, разведку проще провести самостоятельно. Если я правильно понимаю ситуацию, сейчас за главного в крепости мой старый друг и соратник Сахель. Осталось только отыскать индуса, а договориться труда не составит…

* * *
        
        С того момента, как я покинул крепость и отправился на территорию нежити, прошло четыре с половиной месяца. Вечность. За это время прошло столь многое, что это место - словно из прошлой жизни. Поступление на службу, тренировки, битва с Королем Золотых Обезьян, вторжение Левиафана, экспедиция в затопленный Токио, Подземелье, Малый Алтарь, основание Мировой Гильдии и признание богами моего Культа… не говоря уже обо всем остальном. Я стал заметно сильнее, но большинство моих знакомых - погибли. Даже лучшие не бессмертны, что уж говорить о менее сильных? Земля им пухом…
        Понесенные потери давили, и я сам не заметил, как достал расписанный письменами шарик, некогда подаренный мне юной гоблиншей. Милый сувенир. Ученых «объект искусства» не слишком заинтересовал, и, стоило слегка надавить, как их тут же устроила копия. Интересно, как там Ребекка? Сложно сказать, зачем я вообще таскаю с собой её подарок. Интуиция? Или банальный стереотип, согласно которому прощальный подарок юной девы обязательно должен оказаться чем-то полезным? Даже если я не вижу в нем ни капли магии…
        Шарик исчез, по щелчку пальцев вернувшись обратно в кольцо. В любом случае, священный поход гоблинов закончился очередным разгромом, выжившие бежали за пределы города или вернулись в крепость. И сложно сказать, как сложилась судьба девочки. Если Хаш выжил, то должен о ней позаботиться, а если нет… ну, остается надеяться, что Реб не было в крепости, когда сюда вновь высадились игроки. Слышал, часть гоблинов взяли в плен, но дожили ли пленники до сегодняшнего дня? Сомневаюсь, хоть и стоит уточнить этот момент.
        - Ладно, погнали…
        Я направился вдоль стены, изучая внешний двор. Как и следовало из договора с гоблинами, поджигать крепость перед уходом никто не стал, а при возвращении у нас было подавляющее преимущество. Не битва, а бойня. Может быть, где-то можно найти следы недостаточно хорошо затертой крови или выбоины от пуль, но куда больше новизны добавляли предметы из нашего мира. Антенны на крышах, яркие навесы и тому подобные мелочи. И ещё мусор… тут явно не мешало бы устроить субботник.
        МАДУ. ИГРОК (E). УРОВЕНЬ 2
        Судя по внешности и нику, дозорный был индусом. Причем игроком стал сравнительно недавно, незадолго до миссии. Зевнув, мужик поднял висящий на груди бинокль и принялся изучать внутренний двор. Я попытался понять, что именно он выглядывает, но ничего интересного там не происходило… скорее всего, ему просто было банально скучно. И, похоже, не только ему… Большая часть часовых, которых я мог видеть из этой точки, откровенно манкировали своими обязанностями. Не спали, конечно, но так ещё не вечер… хотя и близко, через пару часов начнет темнеть. Сумасшедший выдался денек…
        - Да ну нафиг…
        От индуса тянуло алкоголем, и, похоже, в его фляге плещется отнюдь не водичка. Если он позволяет себе подобное на посту, почти не скрываясь, то с дисциплиной тут явно серьезные проблемы. От идеи просто появиться и запросить «аудиенцию» я отказался, решив осмотреться получше. Время терпит, даже если нежить решится применить полученное ядерное оружие сходу, во что я не верил, его ещё нужно доставить до цели. Как минимум несколько свободных часов у меня точно имеется…
        ПОЛЕТ!
        Идти дальше я не стал, просто шагнул со стены и спланировал на обломок торчащей посреди двора магической башни. Сейчас от нее осталось только три этажа, однако сверху открывался неплохой обзор. Плюс это место могло считаться геометрическим центром крепости. И неплохо подходило для следующего шага…
        АКТИВИРОВАТЬ ПОИСК ЖИЗНИ!
        Волна разошлась на сотню метров во все стороны, и этого вполне хватило, чтобы накрыть всю крепость разом. Уверен, многие что-то почувствовали, однако никакой реакции я не заметил. Народ внизу лениво занимался своими делами, дозорные на стенах «ковырялись в носу», а руководство не торопилось искать источник угрозы. Подумаешь, в самом центре их позиций кто-то активировал один из основных навыков нежити? Хотя технически, вряд ли кто-то тут способен уловить разницу между видами сканирования. Их даже почувствовать могут далеко не все.
        Изначально в крепость десантировалось более десяти тысяч игроков - чтобы устроиться в кольце стен, им нужно было неслабо потесниться. Затем большая часть ушла в поход, а защита стратегической точки отошла фракции Шивы. В основном индусам, если говорить прямо. Система чужда предрассудков и вероятность того, что представитель той или иной народности будет рекрутирован, напрямую зависела от численности этой самой народности. Никаких квот, так модных в наше время, или освобождения от призыва…. И когда каждый шестой человек на планете родом из Индии, то недостатка в игроках у страны тоже не будет. На этот раз их должно быть больше двух тысяч. Впрочем, глупо рассматривать их как некий монолит. Часть ушла с армией Альянса, присоединившись к другим фракциям, лучших из оставшихся увел в поход Брахман, а в гарнизоне остались… худшие, если судить по тому, что я вижу. Ну, и раненые.
        Навскидку - порядка четырех сотен игроков. Триста пятьдесят, возможно? Всё же поиск жизни лишь подсветил мне сигнатуры, а не выдал развернутую статистику. При нормальной организации - достаточно, вот только порядка я тут не наблюдал, а лидеры нежити на практике доказали свою компетентность. Если часовые проспят, то не помогут ни пулеметы, ни взрывчатка, ни магические стены. Мало того, весь местный арсенал попадет в руки наших врагов.
        Казематы пустовали - похоже, гоблинов всё же пустили на опыт, или держали где-то в другом месте. Ладно, пора двигаться дальше….
        ПОЛЕТ!
        Я вновь шагнул в пустоту и, спустя пару секунд, мягко приземлился на каменную плиту. Хотя не похоже, чтобы люди вокруг страдали от избытка внимательности, появляющиеся из ниоткуда следы могут вызвать вопросы. Сейчас мне требовался «язык». Или, с учетом того, что я находился на условно-безопасной и дружественной территории - «добровольный информатор». Готовый говорить без применения угроз и пыток.
        - Индусы, индусы, кругом одни индусы…
        Некоторое разнообразие вносили находящиеся на излечении и представители иных народов, отдавших предпочтение четырехрукому богу, но на общем фоне европейцев тут немного. Да и эвакуировали сюда в основном инвалидов, которых нельзя было поставить на ноги в сжатые сроки. Часто - за отсутствием этих самых ног. Целителей, способных отращивать конечности, не имелось. Прирастить было возможно, если рана свежая, но если пропустить сроки, то дальше помочь могла только регенерация…
        Впрочем, даже без этого смешаться с толпой бы не получилось - я стал слишком известен. Так что невидимость приходилось поддерживать. Но нет худа без добра, если меня всё же разоблачат, то обвинений в шпионаже можно не опасаться. Жаль только, что чем дальше, тем меньше у меня надежды на подобный исход. И сильнее желание навести порядок…
        Обходя двор, я оказался около здания госпиталя - по крайней мере, именно там в прошлый раз располагались раненые. И, судя по группе инвалидов, греющихся у входа, сейчас помещения использовались для тех же целей. Причем у них под рукой лежали автоматы, а выглядели они… не как индусы, скажем так. Похоже, я нашел то, что мне нужно?
        - Я за водой. - обозначил вышедший из «госпиталя» парень.
        ВИКИНГ. ИГРОК (E). УРОВЕНЬ 5
        Я с трудом опознал того, с кем некогда пересекся во время второй миссии. Несколько шрамов через все лицо, заросший глаз, нет половины уха и заметная хромота. Да и ник парень слегка подправил, убрав из него цифры. Однако, на фоне прочих «загорающих», он выглядел неплохо - все конечности на месте, двигается достаточно легко, сражаться может. Годен к строевой, как говаривал один знакомый военком…
        - Один? К резервуарам или колодцу? - уточнил однорукий, вытащив из губ сигарету.
        - К колодцу.
        - Может, мне сходить с тобой?
        - Не стоит, Луи. - Викинг коснулся кобуры. - У меня сисек нет, эти приставать не будут. Сам справлюсь…
        - Уверен? - уточнил ещё кто-то.
        - Вполне. Если что - услышите.
        Диалог весьма показательный. Тот факт, что водоноса отпустили одного, не особенно настаивая, говорит, что до точки кипения ситуация не дошла. Настоящей опасности нет, иначе они не сидели бы так кучно, где одной гранаты хватит, чтобы положить импровизированную охрану. Не так уж и тепло на улице, чтобы «загорать» такой толпой. В их функциях я практически не сомневался….
        Колодец находился довольно близко - на другой стороне двора, однако чтобы добраться туда, требовалось вновь обогнуть башню. Механизм представлял собой обычный для деревень ворот с веревкой, на конце которой висело ведро. Место пользовалось популярностью - под навесами сидели три десятка игроков. Никто из них не предложил помощь, пока парень наполнял извлеченные из системной сумки фляги. О чем они говорили, я не понимал, их смех наводил на мысль, что они находят зрелище забавным…
        ЧАКРАМ. ИГРОК (E). УРОВЕНЬ 10
        Я довольно быстро вычленил лидера. Неслабо даже на общем фоне, что уж говорить про нубов вокруг, у большинства из которых лишь первый-второй уровень? Чакрам же успел даже получить боевую форму, так что я читал его досье. Достаточно противоречивое. Кажется, картина начинает проясняться?
        - Эй, яаар. - подбежал к колодцу один из «шакалов». - Тут жарко, дай воды.
        - Конечно. - разогнулся Викинг. - Бери.
        ГУЛЬМАН. ИГРОК (F). УРОВЕНЬ 1
        Индиец без колебаний сложил горстью ладони и залез в ведро, отчего вода сразу стала серой. Однако провокация не сработала…
        - Слушай, друг. Я ведь могу называть тебя другом? Я видел - у тебя много фляг. Подари мне одну?
        - Конечно, друг. Бери.
        Викинг широко улыбнулся, протянул флягу и, дождавшись пока попрошайка протянет руку, выронил её и направился прочь. В принципе, правильное решение.
        - Эй, друг, не торопись. Подари мне ещё одну флягу!
        На этот раз Викинг не выдержал и, не оглядываясь, продемонстрировал просителю средний палец. Знак во многом универсальный. Я бы не удивился, прилети в ответ камень, но прилетел лишь смех. Гульман поднял над головой захваченную флягу и побежал к колодцу. Уверен, набирая воду для лидера, мыть в ведре руки он не посмеет. Как интересно…

* * *
        - Я под невидимостью. - нагнал я информатора. - Сделай вид, что меня не слышишь…
        Парень вздрогнул, однако тут же взял себя в руки, и, придерживая сумку, медленно направился дальше. Чуть медленней, чем раньше, но сойдет…
        - Кто ты? Мы знакомы?
        - Встречались в прошлом. Меня зовут Василий.
        - Правда?
        - Прошлая миссия на Саре. Ты одолжил мне самодельный щит, а я сказал, что буду рад видеть тебя среди своих людей. Приятно встретить старого знакомого.
        Позже, после захвата крепости, парень вступил в мой отряд, но по возвращению поступил на службу в Европейский Отдел. Судя по его уровню - место достаточно безопасное. В любом случае, сказанного уже достаточно, чтобы подтвердить мою личность.
        - Как ты здесь оказался? Я слышал, ты где-то во втором круге…
        - Ситуация изменилась. Можешь считать, что к вам приехал ревизор. Расскажи о ситуации в крепости. Кое-что я уже видел, но этого мало, чтобы делать окончательные выводы.
        - Да как сказать… все сносно. Во время первой крупной битвы меня сильно ранили и, вместе с обозом, вернули в крепость. Повезло, вскоре Брахман увел лучших бойцов, включая большую часть целителей. Не всех, но тем, кого привезли позже, пришлось хуже. В крепости осталось слишком много новичков, индусы что-то не поделили, дисциплина начала сыпаться…. В общем, теперь они даже в туалет ходят где приспичит. Видишь?
        - Да уж. Насколько знаю, за главного сейчас Сахель?
        - Вы же друзья? Он вроде нормальный мужик, но, извини, не справляется. Его власти хватает поддерживать минимальный порядок, но не больше. Видел того гиганта, у колодца? Чакрам открыто игнорирует его приказы. Те парни, что с ним, должны тренироваться, но последний раз что-то делали с неделю назад. Тогда кто-то спер с кухни запасы сахара и они начали гнать брагу из местного зерна. Пьяным же хочется ещё и женщин…
        - Всё настолько плохо?
        Помнится, в Индии сильный демографический перекос, связанный с техническим прогрессом. Большинство мужчин хотели наследника, и десятилетия абортов привели к тому, что на троих парней приходится лишь две девушки. Оцените общую численность населения, и мы получим миллионы девственников. Многие из игроков ещё вчера были нищими, так что неудивительно, если у кого-то снесло крышу от перспектив. Тем более продвигалась идея, по которой каждый из игроков мог войти в касту воинов-кшатриев. Вещь, ещё недавно в их обществе принципиально невозможная…
        - До изнасилований пока не дошло, но кто знает, что будет через месяц? Пока девушки сидят или в госпитале, или в донжоне. Работают и на кухне, но исключительно под охраной…
        - Тогда последний вопрос. Где мне найти Сахеля?
        - В донжоне. Его кабинет на третьем этаже.

* * *
        Лезть к главному входу я не стал, просто телепортировался через стену. Внутри донжона изменения были весьма заметными, где-то внизу гудел генератор, а под потолком висели электрические лампочки. Проводка, правда, проложена на скорую руку. Второй этаж? Мне нужно чуть выше, так что я направился к лестнице. К грядущему разговору лучше подходить в хорошей форме. Подумав, я даже проглотил очередную капсулу.
        В донжоне явно были люди, однако мне никто не встретился. Прислушавшись, я уловил знакомые голоса. Справа… Именно там, в свое время, располагались покои бывшего гоблинского вождя. Дверь закрыта, так что…
        БЛИНК!
        - … вполне достаточно, если стрелять на поражение. - взмахнул рукой Илияс.
        Кажется, начало этого разговора я пропустил, но и середина - достаточно интересна. В кого это они собрались стрелять?
        - Не говори глупостей. - покачал головой Сахель. - Я не могу отдать такой приказ без веской на то причины.
        - Они пьют!
        - Это не запрещено нашей верой. - пожал плечом индус. - К тому же у смутьянов тоже есть автоматы. И друзья, которые вряд ли одобрят подобные методы. Так что говори потише, пожалуйста. Не хватало нам ещё открытого мятежа.
        - Почему они вообще тебя не слушают?
        - Потому что у меня недостаточно власти, чтобы их заставить?
        - Ты - жрец! - напомнил Илияс.
        - При рождении я не входил ни в одну из четырех каст. Даже если я стал брахманом, с гибелью Шивы, некоторые сомневаются в моем статусе. Не в открытую, конечно…
        - Ты знаешь, кто за этим стоит.
        - Знаю. - кивнул Сахель. - Но у меня есть причины, по которым мне лучше не делать этого лично.
        - Тогда я могу это сделать за тебя.
        - С твоим восьмым уровнем? Шансов у тебя немного. Чакрам - восходящая звезда, один из лучших. Не уверен, что даже я справлюсь, а тебя он попросту выпотрошит.
        - В этом и смысл, правда? Брахман оставил вас тут, чтобы один перегрыз другому глотку. И пока все идет к тому, что перегрызут нам!
        - Говори потише. Мой старший брат, благослови его Шива, без сомнения, не планировал ничего подобного.
        - Ну да, конечно. Я не боюсь его…
        - Это говорит о том, что ты его плохо знаешь. Однако в одном ты прав, нужно что-то делать. Трудно спорить с тем, что мой авторитет падает с каждым днем. Вот если бы среди нас нашелся кто-то достаточно сильный…
        ДЕАКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        - Браво. - я демонстративно похлопал в ладоши. - Диалог содержательный, но актеры из вас слабые. Как долго вы знаете о том, что я здесь? И к чему вообще этот спектакль?
        - Спектакль? - удивился Илияс.
        - Ну серьезно. - вздохнул я. - Я вхожу, а вы тут обсуждаете подобные вопросы. Пусть даже к началу я опоздал, таких совпадений не бывает.
        - Ладно, ты прав, Отто меня предупредил о твоем визите. - признался Сахель. - Мне и правда нужна твоя помощь. Ты ведь убьешь для меня одного человека?
        Вопрос, который не вызывал у меня никакого удивления. Я даже догадывался, кто зажился на этом свете…
        - Давай не будем размениваться на мелочи. Но для начала нужно решить ещё один вопрос. Мне нужно отдельное помещение и… у вас ведь есть связь с армией?
        - Конечно…

* * *
        Наверное, выгонять из кабинета хозяина было не совсем корректно, но, в конце концов, это его решение. Сложно сказать, в каком состоянии находится жрица, так что лучше для начала переговорить с глазу на глаз. И согласовать позицию… ведь её власть не меньше моей. Даже после потери элитного отряда, за её спиной стоят сотни игроков.
        ИЗВЛЕЧЬ ИГРОКА «ДИВА» (12Й УРОВЕНЬ) ИЗ СУМКИ!
        - Мы в крепости. - сразу обозначил я ситуацию. - И широкой общественности об этом пока не известно. Так что не подходи к окнам, пожалуйста…
        - Значит, у нас получилось вернуться. - вздохнула Дива, оглядываясь. - Ты уже придумал, как нам добраться до храма?
        - Пока нет, но я работаю над этим. Не расскажешь, что случилось с твоей группой?
        - Внезапное нападение. Дракон, орды нежити со всех сторон. Они как будто знали, где нас искать. Я приняла неправильное решение, приказав прорываться. Дмитрий погиб… Все погибли. Думаю, этого достаточно для «краткого отчета»?
        - Вполне. Как выяснилось, нежить умеет допрашивать мертвых.
        - Серьезно?
        - Я видел Рыцарей Смерти. Дмитрий тоже стал одним из них.
        - И?
        - Я пытался взять его в плен. Не вышло. Тело сейчас у Геры.
        - Ну… хоть так. Спасибо.
        - Не торопись его хоронить. Душу могло притянуть к алтарю, а репутации у него достаточно. Да и тело… может оказаться полезным.
        - Маловероятно, Дмитрий ведь не жрец. Я спрашивала у Геры, она сказала, что не знает.
        - Думаешь, соврала? - уточнил я. Еретические слова не вызвали у жрицы гнева…
        - Практически уверена в этом.
        - Зря, не стоит терять надежду. Узнать правду мы сможем, только когда вернемся. Ты ведь хочешь вернуться?
        - Да, ты прав. Извини…
        - Тогда к делу. Сколько у вас было ядерных фугасов?
        - Это секретная… мерде, мысли путаются. Четыре. Один у меня, три - у сильнейших игроков группы.
        - Сейчас они у личей.
        - Без кодов доступа фугасы…
        Дива подняла на меня взгляд, похоже осознав, как глубоко мы влипли. Действительно «мерде». Слоновье «мерде». Было бы, не успей я жрицу прихватить с собой…
        - У тебя ведь сохранились коды?
        - Да, сохранились. Постой…ты же не собираешься…
        - Подорвать их? Именно это я и собираюсь сделать. Если, конечно, получится. Ну а потом мы устроим в крепости небольшую чистку…

* * *
        Слишком спокойно… я так упорно гнал от себя мысли о поражении и брошенных людях, что едва не упустил самое главное. Ядерный взрыв - не то, что может остаться незамеченным. Пусть крепость далеко, отголоски бы докатились и сюда - пусть не в виде радиации, так в качестве звука и сообщений от других отрядов. Но ничего этого не случилось.
        И опрос быстро подтвердил мои подозрения - взрыва вообще не было. Значит, вполне возможно, мои люди всё ещё живы. Или, скорее, прямо сейчас умирают под когтями нежити. Ошибка? Или мое бегство заставило лича изменить планы? Какая разница? Самым ужасным тут было бессилие. Я уже смирился с их смертью, а сейчас должен был пережить это вновь. На исходной точке нет маяка, пусть я снял Метку Смерти, даже собрав достаточно очков, я не смогу перенестись обратно. Либо солдаты смогут прорваться сами, либо умрут…
        - Попробуй связаться по этим частотам.
        - Так точно, сахиб. - кивнул радист, принявшись за работу. Один из немногих людей, которых Сахель мог назвать надежными.
        Я задумался над тем, что именно могу сказать. Наверняка мое бегство выглядит как предательство. Трусость. Оправдываться? Извиняться? Вряд ли тем, кто скоро умрет, нужны мои сожаления. Меня бы просто послали и были бы правы. Посоветовать подорваться так, чтобы тела разорвало на кусочки? Напротив, приказать сдаться? Ведь у рыцарей сохранится разум… разум, который они направят против человечества.
        - Не отвечают, сахиб. Попробуем утром?
        - Вряд ли это «утро» для них наступит. - я на мгновение прикрыл глаза. Выбор. Сложный, но очевидный, необходимый и… рациональный. Мне даже захотелось активировать Холодный Разум, чтобы переложить вину. Нет. - Отправь эти коды, на указанных частотах…
        Шансы на успех невелики - бомба может находиться в пространственном хранилище, куда сигнал не достанет. Однако не стоит забывать, что один из фугасов должны были подобрать рядом с нашими позициями… и он вполне мог оказаться доступен.
        ВНИМАНИЕ! ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «УНИЧТОЖЬТЕ ОБРАЩЕННЫХ ИГРОКОВ» ОБНОВЛЕНО!
        ВНИМАНИЕ! ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «УНИЧТОЖЬТЕ ГЕРОЯ ГРАНОК» ВЫПОЛНЕНО!
        ВАШ ВКЛАД ПРИЗНАН… НУЛЕВЫМ.
        - Готово.
        Мало того, что «готово», так ещё и «получилось». Если далекий гул ещё можно счесть звуковой иллюзией, то поток сообщений не оставлял сомнений. Дополнительное задание закрыто, пусть Система и сочла мое участие нулевым. Ну да, я ведь не вонзил меч в грудь личу, а лишь отдал приказ. Даже на «кнопку» не сам нажал. Не считается.
        ВНИМАНИЕ! ВМЕШАТЕЛЬСТВО В СТАНДАРТНЫЕ ПРОТОКОЛЫ!
        ВАШ ВКЛАД ПРИЗНАН… СУЩЕСТВЕННЫМ.
        ВНИМАНИЕ! РЕПУТАЦИЯ С ЗЕМНЫМИ БОГАМИ ПОВЫШЕНА!
        ВНИМАНИЕ! РЕПУТАЦИЯ С КЕТЦАЛЬКОАТЛЕМ ЗНАЧИТЕЛЬНО ПОВЫШЕНА!
        ВНИМАНИЕ! РЕПУТАЦИЯ С ГЕРОЙ ЗНАЧИТЕЛЬНО ПОВЫШЕНА!
        Неожиданно. Похоже, боги оценили мой вклад более весомо. Причем двое - сильнее, чем прочие. У Геры к личу имелись личные претензии, да и подорви нежить ядерные заряды, нетрудно догадаться, на кого возложили бы вину за ошибку. Ну а Кель… полагаю, именно благодаря нахождению в «условно-безопасной зоне» я и получил награду. Жаль только от репутации мне сейчас ни жарко, ни холодно. Кстати, задание по огру не изменилось, значит, Грых не попал в зону взрыва? И как отреагирует Система, если он обратится в умертивие, например?
        - Ну а ты чего улыбаешься? - обратил я внимание на радиста. - Случилось что-то хорошее?
        - Да, сахиб. Боги сказали, что я всё сделал правильно. Я внес малый вклад в воскрешение господа нашего Шивы.
        Репутация как-то может повлиять на возвращение павшего бога? Информация интересная, но мне кажется, тут куда больше зависит от доброй воли остальной шестерки. Если они решат, что в пантеоне и так тесно, то никакие мольбы о помощи тут не помогут. Даже подкрепленные столь веским аргументом…
        - Свяжись с Цинь Луном. Ты ведь знаешь частоты?
        - Конечно, сахиб.

* * *
        Чувство вины - не то, чему я мог позволить себе предаваться. Разговор с Цинь Луном прошел ровно, взрыв они заметили и подтвердили. Один, тогда как фугасов оставалось два. И пусть лич уничтожен, вместе с ним погибли десятки моих товарищей. Радоваться такого рода победе как-то не получалось. Даже если я был уверен, что поступил абсолютно правильно и не собирался винить себя остаток жизни. Тем более у нас намечалось ещё одно дело. Не менее важное…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА! (1 ОС)
        - Мне вновь нужна твоя помощь, Уль…
        Переброска войск с Осколка заняла три часа, а затем я даже успел немного поспать. Впервые за черт знает сколько времени. С утра всех разбудил грохот общей тревоги и транслируемое на всю крепость сообщение…
        - ВНИМАНИЕ! ВСЕМУ БОЕСПОСОБНОМУ ГАРНИЗОНУ СОБРАТЬСЯ ВОЗЛЕ ВХОДА В ДОНЖОН В ТЕЧЕНИЕ ПЯТНАДЦАТИ МИНУТ! ЧАСОВЫМ - ОСТАВАТЬСЯ НА МЕСТЕ! ЭТО - ПРИКАЗ!
        Народ стягивался лениво и неохотно, но, тем не менее, стягивался, лишаясь каких-либо шансов противодействовать намечающемуся «перевороту». Впрочем, это какое-то неправильное слово. Будучи одним из лидеров Альянса, да ещё и при поддержке Дивы, я вполне имел право принять командование данной стратегической точкой. И, если потребуется, выпнуть всех недовольных этим фактом за ворота…
        - Назовем это «восстановлением конституционного порядка на вверенной территории». - пробормотал я. Бред, конечно, но на слух - гораздо приятнее.
        ОСТАЛОСЬ: 0 МИНУТ, 0 СЕКУНД
        Я мысленно захлопнул таймер. Несмотря на то, что пятнадцать минут истекли, народ ещё подтягивался. И «главный злодей», как и положено в таких случаях, заявился в числе последних. Тем самым лишь ещё больше облегчая мне задачу…
        - Ну и зачем ты нас разбудил в такую рань? К стенам подошли орды гоблинов?
        Сахель, в окружении всего четверых сторонников, выглядел не слишком внушительно. К тому же никто из них не держал на виду оружия. Властью они не выглядели…
        ДЕАКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        - Нет. Друг Сахель собрал вас всех здесь, чтобы сообщить о моем прибытии.
        Традиционного вопроса «а кто ты вообще такой» не последовало, как я уже говорил - меня слишком хорошо знали, чтобы не опознать. Не надевать же мне маску, в самом-то деле? Даже если говорить о маске Каина, боевая форма защищала от сканирования не хуже.
        - Меня зовут Василий и, как один из лидеров Гильдии, я беру на себя командование крепостью. С этого дня всё будет по-другому! Все игроки привлекаются к хозяйственным работам и обязательным тренировкам. Алкоголь - только с моего разрешения! За нарушения дисциплины - последует наказание, определяемое тяжестью проступка. Всем всё понятно?
        Никакого восторга в глазах индусов я не уловил, но и смеяться никто не посмел. Репутация у меня была неслабая…
        - Я вас не слышу. - резюмировал я. - Тогда все, кто меня поняли - налево. Десять отжиманий на тренировочном поле. Быстро!
        Как ни странно, подчинилось подавляющее большинство, а вот с теми, кто остался на месте, уже можно работать. Двадцать три фигуры… меньше, чем я ожидал.
        - Ну а вы что стоите?
        - С чего ты взял, что мы будем тебя слушать? - отозвался Чакрам. - Мы - верные последователи Шивы. Если бы тот ублюдок, что мнется за твоей спиной, действительно был брахманом, он никогда не согласился бы отдать нас всех под командование еретика…
        - Ты…
        - Заткни пасть! - отреагировал я первым, придержав союзника рукой. До того, как Сахель успел бы выкинуть какую-нибудь глупость. Провокация была слишком явной… как и моя, но Чакрам не смог её проигнорировать. Не на глазах у всех…
        - Ты один, а пулям - всё равно, какой у тебя уровень.
        Как и на статус безопасной зоны, в общем-то. Вот только…
        - О, мы перешли к угрозам? Вот только с чего ты взял, что я один?
        По камням побежали огоньки снайперских прицелов, включились прожектора, ослепляя, но даже так можно было видеть силуэты стрелков на стенах и крышах. Даже в проемах окон торчали стволы. Отдай я приказ - и проблема будет решена в зародыше. Два десятка трупов, которые обеспечат мне железную дисциплину среди оставшихся. Приправленную страхом и ненавистью, но мне не привыкать. Вот только с меня пока достаточно трупов… мы не в какой-то игре.
        - Цели под контролем. - прогремел громкоговоритель. - В случае агрессивных действий - стреляем…
        Я посмотрел на тренировочное поле, где сделавшие верный выбор продолжали отжиматься. Кто быстрее - торопясь показать рвение, кто медленнее - не желая завершить задание раньше времени. Некоторые, уже закончившие, просто замерли в колено-локтевой позе…
        - У вас есть выбор. - вернулся я к мятежникам. - Выполнить мой приказ или немедленно покинуть крепость. У всех, кроме него…
        По моему кивку, все остальные побежали… к тренировочной площадке, само собой. Даже как-то разочаровывает, я ожидал, что хоть кто-то останется вместе с лидером…
        - Брахман этого так не оставит! - не сдался парень. Пустые угрозы.
        - Думаю, когда мой добрый друг Брахман узнает о ситуации, он полностью поддержит мое решение. Никто не любит неудачников. И ещё меньше - дураков. Тебе следовало понять ситуацию сразу, как только меня увидел…
        - И что теперь? Убьешь меня? Прикажешь им стрелять?
        Я махнул рукой, бросая ИДЕНТИФИКАЦИЮ. Несмотря на мое подавляющее преимущество, лучше заранее оценить возможности противника. Секунда на оценку…
        - Мы можем решить всё как цивилизованные люди. В честном поединке.
        ВНИМАНИЕ! УСЛОВИЯ ВЫЗОВА ОПРЕДЕЛЕНЫ!
        ВЫ ЖЕЛАЕТЕ БРОСИТЬ ВЫЗОВ ИГРОКУ ЧАКРАМ (УРОВЕНЬ 10)?
        ДА/НЕТ
        - Ты издеваешься? Двадцать пятый уровень! У меня ведь никаких шансов!
        - В этом и смысл.
        - Ну а если я выиграю? Меня отпустят?
        - Смотря как именно «выиграешь». Если ты меня убьешь - тебя казнят.
        - Тогда зачем мне вообще сражаться?
        - Понятия не имею. Но я дал тебе выбор, верно?
        ВНИМАНИЕ! ИГРОК ЧАКРАМ (УРОВЕНЬ 10) ПРИНИМАЕТ ВАШ ВЫЗОВ!
        ТИП ПОЕДИНКА:
        - Смертельный.
        УСЛОВИЯ ПРЕКРАЩЕНИЯ:
        - Смерть одного из участников.
        - Если одна из сторон скажет «Сдаюсь» или не сможет продолжать поединок, то её судьбу решает вторая сторона.
        ДИАМЕТР КРУГА:
        5 м.
        БОЙ НАЧНЁТСЯ ЧЕРЕЗ: 30…29…28…
        Тело игрока затряслось, принимая боевую форму… вполне человекообразную, вот только у него вырос хвост и две дополнительные руки, в каждой из которых он держал оружие. Круто…

* * *
        БОЙ НАЧНЕТСЯ ЧЕРЕЗ: 5…4…3…
        БЛИНК!
        НАЛОЖЕНИЕ! Я появился у него за спиной и отрубил голову. Тело моего противника упало, боевая форма распалась, а затем он засветился и собрался обратно. БЕССМЕРТИЕ….
        - Сдаюсь!
        ВНИМАНИЕ! ПОЕДИНОК ОКОНЧЕН! ВЫ ПОБЕДИЛИ!
        Правда, никакой награды за это выдающееся деяние не последовало - ведь противник оставался жив. И наказания тоже нет - хотя я и нанес смертельный удар, а защита Келя, раскинутая над крепостью, всё ещё действовала…
        - Ты убил меня.
        - Всего один раз. Я планировал сделать это дважды.
        - У тебя простой меч.
        - Взял его из местной оружейной. Дерьмовая сталь, если честно, но баланс неплох…
        Перестраховка. Вряд ли убийство, совершенное в рамках поединка, зачту как нарушение правил. Однако без полученного опыта - об этом вообще можно не беспокоиться. Если бы Чакрам был чуть медленнее, я мог бы убить его снова, как и планировалось, а затем реанимировать. Впрочем, хватит и первой смерти…
        - И что дальше?
        - Тебе дадут недельный паек. Этого хватит, чтобы добраться до Брахмана. У человечества не так много сильных воинов, чтобы раскидываться ими просто так. Ты ведь на это и рассчитывал, верно?
        - Немного. До того, как ты отрубил мне голову.
        - И как оно?
        - Больно. И темно… пробовать не советую. Я пойду один или мне можно забрать своих людей?
        - Все зависит от их воли. Если кто-то решит уйти с тобой, то я не буду возражать.
        В конечном итоге, для меня это не имело особенного значения. Главное, что с этой минуты крепость под моим контролем. Насколько это возможно под взглядом Кетцалькоатля.
        Бонусная интерлюдия. Гранок
        Победа. В ситуации был лишь один минус - Костяной Ужас, отправленный на самоубийственную миссию, забрался слишком далеко и, даже получив приказ, вернуться уже не сумел. Допускать потерю драгоценной бомбы было нельзя, и лич бросил в бой все оставшиеся резервы.
        Теперь, когда большая часть врагов сбежали, у оставшихся нет шансов устоять. И всё равно, сражались отчаянно, не желая умирать. Те, кто не познал милость Господина, всегда боятся смерти, даже если в их случае она станет лишь новым началом…
        - Сопротивление подавлено. - раздалось в наушнике. - Многие убиты, но треть удалось захватить живьем…
        - Вы нашли бомбу? - это даже звучало приятно. Бом-ба…
        - Нет. Вероятно, солдаты успели её забрать и спрятать.
        - Похоже на ловушку.
        - Здание проверили. Пленных обыскали, так что у них не осталось ни оружия, ни артефактов.
        - Они могут её взорвать?
        - У них не может быть кодов. - ответил один из рыцарей. - Без этого фугасы опасны только радиацией…
        Ра-ди-ация. Ещё один чудесный концепт. Для нежити излучение было безвредным, скорее даже полезным. Что может быть лучше, чем наносить урон, не приближаясь к противнику? Если он правильно понимал, то, достигнув должного уровня радиоактивности, можно будет убивать просто пройдя рядом. Для личей, редко вступающих в ближний бой, не очень полезно, но как на счет рядовых скелетов? Добавим немного магии, и отравленная жертва сразу после смерти превратится в умертвие. Разве не прекрасно? Когда Великий Ы возродится, он непременно оценит эту идею. Жаль только, бомб удалось получить так мало…
        - Хорошо, веди. - кивнул Гранок. - Будет проще допросить одного из пленных, чтобы точно знать, где искать.
        - Сюда, господин. - поклонился рыцарь.
        На редкость полезные получились слуги… и, в отличие от гоблинов, которых нельзя обращать живьем без их согласия, на людей запреты не распространялись. Когда-то становление рыцарем было наградой и ограничения служили благой цели, но сейчас только мешали.
        Лич вошел в здание, где уже подготовили пленных. Некоторые из людей истекали кровью, а значит, в любой момент могли умереть - лучше начать именно с таких…
        ПОДНЯТЬ «РЫЦАРЯ СМЕРТИ»!
        Человек выгнулся, проходя трансформацию, но потенциал оказался недостаточным. Или, возможно, дело в сопротивлении?
        ВНИМАНИЕ! ПОПЫТКА ПРОВАЛИЛАСЬ!
        Труп. Неудача - теперь как ни старайся, ничего лучше безмозглого умертвия из этого материала не получится. Рация - лич уже достаточно хорошо разбирался в чужеземной технике - у стены зашипела…
        - Что это такое?
        - Я не понимаю. - отозвался солдат.
        Точно, перед ним же не игрок и даже не герой. Лишь юнит, не получивший со своим статусом универсального языка. Многие считают, что те, кто не знает язык Системы, ничуть не отличаются от полуразумных животных, но он, Гранок, придерживался более широких взглядов. Разве не глупо судить существ в зависимости от наличия языкового навыка? Лич за добычу считал всех, кто не придерживался правильной веры. Впрочем, здесь его тоже отличала широта взглядов и потому поклоняться можно было не только Великому Ы, но и всему сонму иных гоблинских богов.
        - Я спросил, что это такое. - лич легко перешел на русский. - Вон там?
        - Похоже, с нами кто-то пытается связаться. - прохрипел раненый.
        - Зачем?
        - Понятия не имею. Возможно, хотят услышать новости? Узнать, как мы тут…
        - Люди такие любопытные. - кивнул Гранок. - Ты ведь тоже, да? Хочешь спросить меня о чем-то?
        - Скорее попросить. Убей меня.
        - Само собой. Не сопротивляйся.
        ПОДНЯТЬ «РЫЦАРЯ СМЕРТИ»!
        Солдат закричал, умирая, его тело начало меняться, покрываясь костяными пластинами, но на этот раз трансформация шла куда лучше. Возможно, он всё же не хотел умирать? Или дело в количестве маны, которое подал лич?
        ВНИМАНИЕ! ПОПЫТКА УДАЛАСЬ!
        В зале находилось ещё несколько десятков людей, с ужасом наблюдавших за происходящим. Их очередь наступит чуть позднее, ну а пока нужно утолить уже свое любопытство…
        - Ты помнишь, кто ты такой?
        - Да, помню. - отозвался рыцарь, садясь. - Я теперь тоже нежить?
        - Бессмертный. - положил ему ладонь на плечо лич. - Ты теперь тоже бессмертный.
        - Иван, помоги нам! - крикнул кто-то из «рекрутов». - Убей его и развяжи!
        - Могу я помочь ему? - повернул голову рыцарь. - Он был моим другом.
        - Узы дружбы нельзя забывать. - кивнул Гранок. - Я обращу его следующим.
        - Спасибо… мне называть тебя повелителем?
        - Можешь называть меня товарищем. Но сейчас ты должен ответить, куда вы дели мою бомбу. Она была закреплена на Костяном Ужасе. Веревками…
        - Ядерный фугас в углу, под грудой мусора. Но не факт, что работает. Мы по нему слегка постреляли.
        Какое… неприятное совпадение. Гранок не любил находиться рядом с вещами, которые потенциально могут его прикончить. Даже если эта вероятность чисто теоретическая. Ведь коды только у него, правда?
        - Там ведь нет ловушки?
        - Нет. - развеял опасения новый «товарищ». - Мы хотели установить мины, но не успели.
        - Тогда что это опять пищит?
        Пленные зашевелились и на лицах некоторых, самых догадливых, проступила надежда. Или страх. Спустя ещё секунду здание исчезло в пламени взрыва, поглотив всех, кто находился поблизости.
        Гранок получил свою максимальную дозу облучения. Как и мечтал совсем недавно…
        Глава 18. Развитие
        Дальнейшее наведение порядка моего непосредственного внимания пока не требовало. Специалистов и без того хватало, так что впервые за очень и очень долгое время можно было слегка расслабиться… в теории. Пусть за мной не гнались враги, и я находился в условной безопасности, количество вопросов, требующих моего внимания, лишь возросло.
        - Олег, проследи, чтобы меня никто не беспокоил.
        - Хорошо. - мой адъютант временно вернулся к старым обязанностям, а остатки его взвода сейчас выступали в качестве моих личных охранников и телохранителей.
        - Ни под каким предлогом, это важно. Я собираюсь изучить трофейную карту и, скорее всего, это окажется достаточно болезненной процедурой.
        - Один из местных индусов умеет ставить барьер тишины. Можно найти его и…
        - Нет необходимости. - покачал головой я. - Просто не пускай никого.
        На этот раз я не стал скромничать и занял одно из лучших помещений, не став разбираться, кто именно там жил до меня. В любом случае, потесниться придется многим. Двери закрылись, и я прошелся по комнате. Некогда - очень давно - покои принадлежали местному шаману. Вир, так его, кажется, звали? Ребекка рассказывала про своего отца, так что гоблин не остался для меня одним из безымянных врагов. Всегда полезно помнить, что монстры вокруг настоящие, а не сгенерированы для того, чтобы пасть под ударами игроков. Убивать тяжело лишь поначалу, потом сложнее уже остановиться. Тем более, что за головы Система щедро платит опытом и картами навыков. Возможно, именно из подобных соображений при подавлении намечающегося мятежа я и постарался обойтись без лишней крови? Ни одного трупа…
        - Кир, охраняй. - хлопнул я по сумке, выпуская призрака.
        - Да, босс!
        - Легион! Ты мне нужен!
        Ворон словно ждал призыва. Влетев в окно и сделав круг, он приземлился на спинку кровати, оглядываясь с величественным безразличием. Ну да, кристаллов в зоне видимости не наблюдалось.
        БОЖЕСТВЕННАЯ МЕТКА «ВРАГ ЗОЛОТЫХ ОБЕЗЬЯН»
        Висела она на мне давно, со времен разрушения проекции алтаря в Болгарии. Особого вреда от неё не наблюдается, а желание обезьян меня прикончить - местами даже работает в плюс. Тем более, что это всё же что-то вроде «награды за голову», а не магический приказ. С момента её получения я уже не раз сталкивался с обезьянами и многие из них, осознав разницу в силе, вполне резво от меня улепетывали. И плевать им было на указ собственного бога…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАТЬ РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ!
        ВНИМАНИЕ! РАЗРУШЕНИЕ НЕ УДАЛОСЬ!
        ВНИМАНИЕ! БОЖЕСТВЕННУЮ МЕТКУ МОЖНО СНЯТЬ, ТОЛЬКО ИСПОЛЬЗУЯ БОЖЕСТВЕННУЮ ЭНЕРГИЮ!
        ВАШ УРОВЕНЬ ПАРАМЕТРА ЕРЕСЬ (9) НЕДОСТАТОЧЕН!
        Столь подробные пояснения удивляли - я ещё помнил те времена, когда Система выдавала самый минимум информации. Интересно, что послужило причиной резкого роста дружелюбности? Рост ранга игрока? Интуиции? Известности? Уровня? Наличие «Ереси»? Уверен в одном, большинство игроков в подобной ситуации увидели бы только результат. И продолжили пробовать, пока не закончится мана…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАТЬ РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ!
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАТЬ РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ!
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАТЬ РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ!
        Все последующие попытки ожидаемо провалились. Глупо? Не думаю. Имея дело с Системой, лучше проверить лишний раз и убедиться самостоятельно. Где гарантия, что боги не могут встроить в свои метки защитные функции? Вроде обозначения завышенных требований по её снятию? И где гарантия, что даже с меньшим значением шансы нулевые? Да и не нужна мне мана для следующего шага…
        ЦИ: 1499\1499
        В настройках учитывался не только прирост от параметра, но и от резерва Духовного Меча, что удобно для боя, но сейчас лишь отвлекало. На время вернем обратно…
        ЦИ: 499\499
        Цифры раздражали своей незавершенностью. Ещё всего одна единица ци, и Духовная Сила поднимется до пятого уровня. Достаточно важная граница, позволяющая получить бонусный навык. Вот только получить эту единицу сложнее, чем предыдущие девяносто девять. У данного параметра, как и маны, на границах был своего рода барьер, через который требовалось прорваться. Самый простой способ - вложить системное очко. Которого у меня нет и, откровенно говоря, даже если появится - я потрачу его на что-нибудь другое. Проще выкупить у союзников две сотни очков и поднять систему циркуляции ци. На моем текущем уровне я мог сделать это даже дважды. Вот только если прибегнуть к помощи Системы, то все мои достижения в рамках уровня пропадут. Я получу всё ту же чёртову единицу. Если же я сначала самостоятельно доведу количество ци до пятисот, а потом улучшу навык, то получу на сотню больше. В общем, тут явно есть за что побороться, даже если сейчас я использую эту энергию в основном для питания Духовного Меча.
        - Давай повторим ещё разок. - повернулся я к ворону. - Значит, я должен разогнать поток энергии и обрушить его на барьер?
        - Да, кар-р. - взмахнул крыльями Легион. - На самом деле тебе повезло, это не должно быть слишком сложно. Барьеры есть между всеми рангами, но самые сильные перед четвертым, седьмым и десятым. С первого по третий - начальный ранг, с четвертого по шестой - средний, затем высший, десятка - уже пик. Так что, по меркам миров, где культивируют ци, ты уже достиг немалого.
        - Серьезно?
        - Конечно, речь о простых смертных, не способных поднять Духовную Силу выше десятки. Барьер там не идет ни в какое сравнение с предыдущими….
        Хотя стоимость снятия первого барьера у меня по каким-то причинам не отображалась, многие уже подняли этот параметр до десятки, и цифра была мне известна. Три сотни очков. Правда, все информаторы не качали мудрость. С учетом сложности двойной прокачки и временной блокировки параметра не удивлюсь, если для меня цена окажется выше. Возможно, пробуждая кровь гоблиноидов, мне стоило выбрать Духовную Силу, а не Удачу, которую я всё равно не качаю? Уже неважно.
        - Жаль что контроль у тебя оставляет желать лучшего, но если сделаешь всё как сказано, то должно получиться…
        - А если нет? - машинально уточнил я. Слово «должно» само по себе намекало на наличие неприятных альтернатив.
        - Риск невелик. - каркнул ворон. - Если получишь духовное отклонение, то просто умри. Затем воскреснешь и попробуешь в другой раз. Проклятые фениксы постоянно так делают…
        В принципе, ворон неплохо знал мои возможности и был прав. Главное в таком деле - не затягивать, иначе пяти секунд, отпущенных бэкапом, не хватит для полного восстановления. Навык вообще давно стоило бы поднять… и его, и Кассандру.
        - Почему ты так не любишь фениксов? - повторил я давний вопрос. Когда ворон увлекался, то говорил куда больше, чем «помнил».
        - Потому что они - зло.
        - И какое именно зло? Что они сделали?
        - Фениксы - подлые, они… она… - ворон осекся и тряхнул головой. - Она… Не помню. Да и какое это имеет значение? Вряд ли ты когда-нибудь встретишь феникса, но если это произойдет, то…
        - Убить?
        - Беги или прячься. Тот, кого я так ненавижу, не может быть слабым! Молить о пощаде бесполезно. Фениксы - хуже фашистов.
        Ничего себе сравнение, конечно. Впрочем, с учетом количества поглощенных и переваренных им душ, в этом нет ничего удивительного. Если так пойдет и дальше, рано или поздно Легион станет единственным владельцем тела. Судьба, с которой его конкуренты не собирались мириться…
        - Ладно, я начинаю.
        Может показаться, что из очередного диалога о фениксах я не вынес ничего, но это не совсем так. «Она». Довольно шаткое основание для выводов, но если это не оговорка, то, возможно, ненависть ворона связана не со всем племенем, а какой-то конкретной особью? В легендах за таким обычно скрывается история любви, обмана и предательства. Хотя зная ворона, «она» могла просто украсть у него кристалл. Или много кристаллов.
        Я взял клинок и взмахнул им, активировав НАЛОЖЕНИЕ. Хотя ци - не мана, но Духовный Меч - симбионт, часть меня самого, так что даже без профильного навыка я чувствовал окутывающую клинок ауру. Пять…четыре… три…два… один… Стоп.
        ЦИ:4\499
        Не совсем в ноль, но зачем рисковать очередным истощением? Каждая секунда активации жрет сотню единиц. Вне зависимости от того, рубишь ты врагов или просто считаешь ворон. Один, кстати…
        - Дальше! - карнул Легион.
        Довольно странно, когда существо, использующее ману, знает так много о духовной силе. Впрочем, кто сказал, что так было всегда? Я достал ядро, некогда полученное с КРЫСИНОЙ ИМПЕРАТРИЦЫ…
        ВЕЛИКОЕ ДЕМОНИЧЕСКОЕ ЯДРО (10454 ЕДЭ)
        Во время активации Эмбриона Меча я не стал использовать этот трофей по той простой причине, что тогда было важно количество, а не качество. В некотором смысле алмазы - тоже уголь, но топить ими печку глупо. Качество важно именно для преодоления «узких мест». Я начал медленно поглощать энергию… густую, в разы более плотную.
        ЦИ: 499\499
        Десять минут медитации - и в меня больше не лезет. Управлять ци, без помощи Системы, я нормально не умел - за меня это делали навыки, так что заставить её двигаться правильно я мог только поглощая или отдавая. Теперь от энергии нужно было как-то избавиться. Тратить впустую столь качественную энергию было жалко, на этот раз я решил перелить её в хранилище. Правда, для этого следовало его сначала опустошить. Ну да ДУХОВНЫЙ МЕЧ всё ещё голоден…
        НАСЫЩЕНИЕ: 16392\1.000.000
        ХРАНИЛИЩЕ ЦИ (I): 0\1000
        Ну а теперь - можно наполнить его заново, слив туда собственный резерв…
        ХРАНИЛИЩЕ ЦИ (I): 503\1000
        В какой-то степени хранилище - мое продолжение и забирать оттуда энергию для наполнения даньтяня - нет никакого смысла. Я вновь взял ядро, начиная попытку и, кажется, на этот раз барьер дрогнул, но… устоял. Пришлось в очередной раз слить накопленное.
        ХРАНИЛИЩЕ ЦИ (I): 1000\1000
        ЦИ: 2\499
        - Постарайся быстрее вытягивать энергию. В этом деле важна скорость…
        - Уже третий раз.
        - Всего лишь третий! - возмутился ворон. - На то, чего ты добился за пару месяцев, у обычных смертных порой уходит вся жизнь!
        Даже среди моих гоблинов, пробудивших ДУХОВНУЮ СИЛУ, немногие сумели поднять её хотя бы до пятерки. Правда, в Подземелье были проблемы с набором уровней, а чем занимались упомянутые вороном «смертные»? Вообще не качались? Или речь идет о мирах за пределами Системы? К сожалению, если задать эти вопросы напрямую, то, скорее всего, ворон не ответит. Забудет - или сделает вид, что забыл…
        И снова ядро - в руку и начинаешь поглощать энергию. Барьер снова дрогнул - и вновь выстоял. На этот раз резерв уже был полон, так что мне не оставалось ничего, кроме как накормить меч. Расточительно, но останавливаться сейчас нельзя. Тратить годы на поднятие контроля я всё равно не могу, так что ломиться через незримую преграду приходится не мастерством, а голой силой. И пусть ворон и говорил про «следующие попытки», ядро такого уровня у меня только одно. И если я не смогу прорваться с ним, то ресурсы качеством ниже мне вряд ли помогут. Провал…
        Жаль, что нельзя вернуть поглощенную ци обратно в ядро - она просто рассеется. В хранилище нет места, но меч тоже нужно кормить, так что спустя несколько секунд я вновь был пуст. Ого… Мне кажется, или я почувствовал исходящую от симбионта жадность? И голод?
        НАСЫЩЕНИЕ: 17.392\1.000.000
        - Изначально у тебя не было таланта. - вновь напомнил о себе Легион. - Если бы не Система, ты никогда не смог бы пробудить духовную силу. Но сейчас у тебя в руках есть всё, чтобы добиться успеха. Ты сможешь! Нужно только захотеть!
        - Пф… Тебе бы в коучи идти.
        Четвертая попытка. Провал… Ещё одна… Провал… и ещё…
        НАСЫЩЕНИЕ: 19.388\1.000.000
        Символично, но успеха я добился с восьмого раза. Барьер поддался, и энергия хлынула куда-то дальше. Теперь дальнейший рост резерва - дело времени и тренировок.
        ДУХОВНАЯ СИЛА: + 1 (5)
        ЦИ: 500\500
        ВНИМАНИЕ! ДУХОВНАЯ СИЛА ДОСТИГЛА 5!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОСОБЕННОСТЬ «ДУХОВНОЕ ЧУВСТВО (E)»
        ДУХОВНОЕ ЧУВСТВО (E, 1\1). ВЫ МОЖЕТЕ ОЩУЩАТЬ РАЗЛИТУЮ ВОКРУГ ЦИ, ЕЁ СВОЙСТВА И ПЛОТНОСТЬ.
        - Поздравляю с успехом, мастер! Я знал, что у тебя получится! Ты ведь не забыл о своем обещании?
        Удивительно для птицы, но в этот момент ворон выглядел на редкость подхалимски. Хотя в целом его лицедейство выглядело достаточно преувеличенным. На азиатский манер, где подобное - своего рода норма этикета…
        - Конечно. - кивнул я. - Твои советы оказались весьма полезны. Иди сюда.
        Легион перелетел ближе, с жадностью глядя на трофейное ПРОСТРАНСТВЕННОЕ КОЛЬЦО (E)в моих руках. Без привязки часть функционала была заблокирована, включая возможность подогнать размер. Можно было бы попробовать использовать какую-нибудь цепочку, но не будем извращаться.
        - Привяжи его к себе. - приказал я. Моя щедрость была связана даже не с тем, что ворон просил нечто подобное, возможность использовать его в качестве курьера сама по себе выглядела весьма полезной.
        - Да, мастер!
        После привязки Легион сам просунул внутрь лапу, а затем кольцо сжалось, мягко её обхватив. При необходимости привязку можно снять - достаточно заплатить пять сотен очков за улучшение артефакта. Вопрос только как передать их ворону. Так что проще и дешевле будет взять из базы подходящий навык. Тем более наличие возможности я проверил уже давненько. Жаль, Снятие Привязки (Е) действовало только на предметах аналогичного ранга, а получить следующий возможно лишь подняв до предела предыдущий. Чем-то принцип напоминал владение оружием.
        - Кристаллы! Теперь они всегда будут со мной! Я не расстанусь с ними даже в полете!
        - Не забудь, я не подарил тебе кольцо, а лишь позволяю пользоваться.
        - Да, хорошо…
        Перед вороном появилась небольшая гора кристаллов, накопленных за все это время. После их передачи мой запас просел, но я давно уже перешел на капсулы. Их тоже не так уж много, но на какое-то время хватит. И на Осколке было все необходимое оборудование для их пополнения и производства. Не хватало только исходного сырья - из крыс кристаллы не падали, а Алмаз, даже подняв уровни, не могла полностью закрыть мои потребности…
        ВЕЛИКОЕ ДЕМОНИЧЕСКОЕ ЯДРО (6461 ЕДЭ)
        Ядро похудело всего на треть, так что, вполне возможно, ещё послужит мне в будущем. Кстати, стоит оценить, насколько изменилось качество восприятия с получением навыка. Достав пару духовных камней, запасы которых я пополнил через гоблинов, я убедился, что энергия в них по качеству значительно не дотягивает до той, что находится в демонических ядрах. Даже простых, чего уж говорить о Великом? Разница - на порядки. Неудивительно, что я её чувствовал и до этого… однако между простыми камнями никаких различий не видел. Сейчас же вполне способен определить, в каком из двух «одинаковых» духовная сила чище. Даже если речь там шла о считанных процентах. Ладно, пойдем дальше…

* * *
        Карта D-ранга, полученная мной с Костяного Ужаса. Трофей, едва не стоивший мне жизни…
        АКТИВИРОВАТЬ КАРТУ ТРАНСФОРМАЦИЯ КОСТЕЙ (D)?
        ДА\НЕТ
        Желтый цвет, насколько я понимаю, означал умеренную опасность. Не красный, но и не зеленый.
        ВНИМАНИЕ! ОСОБЕННОСТЬ СОВМЕСТИМА С ВАШИМ БИОЛОГИЧЕСКИМ ВИДОМ!
        ВНИМАНИЕ! РЕКОМЕНДУЕТСЯ СОХРАНЯТЬ МАКСИМАЛЬНУЮ НЕПОДВИЖНОСТЬ ВО ВРЕМЯ ПРОЦЕДУРЫ!
        ВНИМАНИЕ! ПРОЦЕСС БУДЕТ ДЛИТЬСЯ ОКОЛО ЧАСА!
        ВНИМАНИЕ! ПРОЦЕСС БУДЕТ СОПРОВОЖДАТЬСЯ БОЛЬЮ!
        ВНИМАНИЕ! СУЩЕСТВУЕТ ВЕРОЯТНОСТЬ ГИБЕЛИ (5 %)!
        Давненько Система не проявляла такой заботы о моем здоровье. И грех не внять предупреждениям, тем более я изначально не ожидал, что подобная мутация пройдет легко и безболезненно. Чтобы развиваться в рамках Системы, нужно обладать немалой… решимостью. Не стоит забывать о тех, кто качал параметры не по принципу того, чего им не хватало, а выбирая, что менее болезненно. Или откладывая до возвращения и накачиваясь обезболивающим. Иногда - даже наркотиками. Я обычно не позволял себе подобной слабости, но сейчас стоит подстраховаться. Достав шприц, я вколол его в бедро и вскоре почувствовал, как ощущения притупились…
        АКТИВИРОВАТЬ КАРТУ ТРАНСФОРМАЦИЯ КОСТЕЙ (D)!
        Секунду назад мне казалось, что я не почувствую, если мне будут отпиливать руку, но вместо этого начали дробиться кости. По всему телу. Щелчки, хруст… Боль пробилась даже сквозь пелену препаратов. И эта пытка действительно будет длиться так долго?
        ВРЕМЯ ТРАНСФОРМАЦИИ: 59 МИНУТ 34 СЕКУНДЫ
        Я слегка надавил пальцем на доски пола, и он хрустнул, согнувшись под прямым углом. Не показалось. Даже если в дальнейшем мои кости станут крепкими, сейчас они готовы развалиться от минимального усилия. Я аккуратно вправил его обратно. На фоне общего состояния - почти не больно…
        - Это называется укрепление костей. - оценил ситуацию ворон. - Очень болезненная процедура. Есть много способов и методов, обычно на её завершение уходит лет десять. Тебе повезло.
        - Повезло, значит?
        Говорить я даже не пытался - если регенерация и поможет, ходить несколько дней без зубов мне не хочется. Вопрос в том, как долго будет длиться действие лекарств? Я вколол лошадиную дозу, но если оно спадет, то болевой шок вполне может меня прикончить. Даже сейчас происходящее казалось натуральной пыткой. Я почувствовал липкий страх…
        АКТИВИРОВАТЬ ХОЛОДНЫЙ РАЗУМ!
        Резко стало спокойнее. Зачем беспокоиться о том, что не способен изменить? Это нерационально… Естественного восстановления маны вполне хватало для поддержания нужного состояния. Минута шла за минутой, внутри «что-то» мерзко хрустело, а вспышки боли то и дело заставляли дергаться. Однако кричать было нерационально. Приказ приказом, но мне ведь не нужно, чтобы меня прибежали спасать? И я знал - нужно сохранять неподвижность. Если бы я попытался заглушить боль движением, то переломал себе все кости. Глупая смерть…
        ВРЕМЯ ТРАНСФОРМАЦИИ: 30 МИНУТ 29 СЕКУНД…
        В какой-то момент мне показалось, что позвоночник стал таким мягким, что может сломаться просто под действием гравитации. Или дыхания. Затем процедура пошла в обратном направлении, боль уменьшилась, а кости начали становиться крепче с каждой минутой. Хотя снова ломать себе палец, чтобы проверить прогресс, я счел нерациональным.
        ВРЕМЯ ТРАНСФОРМАЦИИ: 15 МИНУТ 29 СЕКУНД…
        На этом этапе я уже чувствовал, что опасность миновала - я мог бы встать и заняться какими-нибудь делами, но предпочел не рисковать, сохранив неподвижность. Это рационально…
        ВРЕМЯ ТРАНСФОРМАЦИИ: 3…2…1…
        ВНИМАНИЕ! ТРАНСФОРМАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА УСПЕШНО!
        ДЕАКТИВИРОВАТЬ ХОЛОДНЫЙ РАЗУМ!
        - Ты справился. - резюмировал ворон. - Поздравляю!
        - Поздравляю, босс! - присоединился призрак.
        Я ударил кулаком по полу и поморщился. Хотя на доске появилась солидная вмятина, но кожа и плоть прочностью костей не обладали. Исцеление!
        - Спасибо.
        Я подошел к висящему на стене небольшому зеркалу и посмотрел на свое отражение, улыбнувшись… чёрными зубами. Кажется, у меня «кариес»?
        Глава 19. Отмычка
        Да ну нафиг… Хотя, изучая карту, полученную с древней нежити, я опасался чего-то подобного, но речь в описании шла о костях. Зубы же, насколько я помню, несмотря на внешнее сходство, ими не являлись. Как и ногти, но с ними-то всё и так было в порядке. Наука ошибается?
        Я дотронулся до резца и потер, отчего палец почернел, а зуб стал слегка светлее. Просто какой-то налет? Вытащив из «инвентаря» флягу, я прополоскал рот и, без лишнего пиетета, сплюнул прямо на пол. Налипшая на зубы дрянь хоть и не отвалилась целиком, но я был на верном пути…
        - Да у меня явно талант. Говорила мне мама - иди в стоматологи.
        Такая мелочь, как зубная щетка, у меня имелась, и даже для пасты я места не пожалел. Спустя десять минут к моей улыбке вернулся привычный цвет. Фух…
        Не то чтобы я был зациклен на цвете зубов, соблазнять тут некого, но улыбаться пришлось бы пореже. В принципе, я, кажется, понял, откуда этот самый «налет» взялся. У тех же скелетов зубы покрываются сверху костью, а у химер - изначально вырастает имитация. Так что я, похоже, и сам едва не обзавелся «дополнительной броней» в не предусмотренном природой месте. К счастью, пока покрытие было тонким и легко стиралось. Кстати о броне…
        АКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Одежда прикрывала большую часть тела, но «костяные» элементы действительно стали гораздо темнее. И - твёрже. Достав нож, я попытался оставить царапину - получилось с трудом. Для полноценных испытаний прочности нет условий, но пока хватит и примерных прикидок. Неплохо, совсем неплохо…
        - Черный цвет - лучший! - прокомментировал Легион. - Не даром мы, вороны, выбираем его!
        - Мне казалось, что его выбрала за вас эволюция?
        - Кар. - взмахнул он крыльями. - Я знаю такой концепт. Если эта штука и существует, то на меня не действует!
        - Постой, ты же вроде был «золотым» вороном? - припомнил я. Нефть, конечно, тоже своего рода «золото» и горит хорошо, но как-то это слабо сочетается с легендами…
        - Речь о пламени! Именно оно золотое! Сам я от рождения черный… как, как…
        - Как гоблин?
        - Нет! Как ворон!
        - Я слышал, существуют белые особи. - поддразнил. Просто по инерции.
        - Белый ворон или чёрный - это всё равно ворон!
        ДЕАКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        После всего произошедшего не мешало бы отдохнуть, но… дел, требующих моего внимания, оставалось ещё достаточно. Так что приведу себя в порядок - и вперед, на подвиги. Трудовые…

* * *
        Я лежал под навесом, пил напиток из бутылки и наблюдал за тем, как работают все остальные. Правда, отдыхом это было не назвать, поскольку я и сам был занят - думал. Удивительное дело: изначальные планы провалились, я чудом остался в живых, но вопросов, что делать дальше, особо не стояло. Логика развития событий оставляла не так много путей…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        - Владыка! - поклонился вассал. На этот раз не старейшина, а один из рядовых гвардейцев.
        - Ты знаешь, что делать.
        Я кивнул на сумку, и Бессмертный с готовностью подхватил артефакт…
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Полчаса по таймеру и снова…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        На той стороне сумку набивали до упора, так что вернувшийся курьер с трудом мог оторвать её от земли. Но от гоблина этого и не требовалось, здесь сумку забирали, выгружали содержимое и возвращали уже пустой.
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Несмотря на важность, эта деятельность не требовала от меня ничего, кроме присутствия. В крепости грузы распределяли по сумкам рангом ниже - наличие пространственных артефактов изрядно облегчало логистику. Что-то временно отправлялось на подготовленные склады, что-то - на стены, для укрепления обороны. Лежать и думать, раздражая остальных своим видом, мне вскоре надоело, и я приказал установить стол, начав работать с картой. Благо у нас хватало копий…
        
        Итак, Брахман находился за пределами города и, по большому счету, не представлял особого интереса. Что он там забыл? Предполагается, что он решил сосредоточиться на прокачке своих людей. План понятный, выгодный, но, на мой взгляд, излишне оптимистичный. Его плюсы реализуются, только когда мы все благополучно вернемся на Землю. Если вернемся… впрочем, лично у жреца не может не быть Карты Возврата, так что… мне не хватало информации. В составе его группы был Филин, но последнее время мне было не до сеансов связи. И как там идут дела, я представлял достаточно смутно…
        Ладно, пойдем дальше… Наступление провалилось. Армия Гильдии стоит в третьем круге, разделенная на четыре части. Для наступления эти позиции не годятся: после взрыва фугасов территория за проломом заражена, да и я, подорвав заряд, в этом плане ситуацию лишь усугубил. Даже в фортах фон заметно вырос. Нежить же радиации не боится, и, возможно, даже наслаждается. Биться с ними в таких условиях попросту невозможно. Получается, что нам нужно бросать оборудованные позиции и двигаться на юг. Потенциально открывая ордам скелетов прямой путь на крепость.
        - Время. - напомнил Илияс. После «смены руководства» казах предпочитал держаться где-то рядом.
        - Спасибо.
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Информация - основа любых планов. И разведка уже начала работать, причем даже без моего непосредственного участия. Контрольное время, коды, частоты… всё это было оговорено заранее. И как-то так получилось, что у меня были доверенные люди во многих ключевых точках.
        За Саудом и Зулу наблюдал Касой. Правда, как и Филин, на связь он не выходил, так что африканский форт из моего поля зрения пока выпадал. Тем не менее, радиостанция у него есть, случится нечто важное - сообщит. До определенного предела, всё же мало кто будет действовать против воли своего бога-покровителя….
        В Китайском форте заправлял Цинь Лун и благодаря «монолитности», ушей у меня там не имелось. Правда, я всегда мог поговорить с ним напрямую.
        Основная информация шла из Европейского Форта. После исчезновения, а возможно и гибели Александера, самой заметной фигурой среди последователей Одина стал Альф. Благодаря не только высокому уровню, но и поддержке членов моей команды: Родяхи, Пионера, Шанкса… Плюс там же находились Ник и Зигфрид, с которыми он был знаком ещё по прошлой миссии в Саре. В отличии от Филина, выходящего на связь по возможности, тут установить контакт и получить информацию о ситуации проблем не составило.
        Среди сторонников Геры, базирующихся там же, всё было не так радужно. Ктулх сумел вывести отряд прикрытия и потеснил на «троне» не снискавшего народной любви Леона. И дело даже не в силе - вождь не обязан быть лучшим бойцом, - а в характере. Чего ему не занимать, так это изворотливости, но её одной мало, чтобы вести за собой других. Полагаю, он изначально был лишь подставной фигурой. Впрочем, с возвращением Дивы, споры за лидерство теряли смысл. К слову, Дива нашла себе занятие в госпитале - как и другие игроки, обладающие навыками исцеления. Химик, Красная Королева, Леший… Я и сам туда заглянул, слив половину резерва, но счел, что дальше справятся и без меня. Раны большинства уже затянулись, а в остальном нужна скорее РЕГЕНЕРАЦИЯ, чем ИСЦЕЛЕНИЕ. Без доступа к Алтарю я им тут ничем не помогу…
        Что касается последнего, американского, форта, то во фракции Келя состояла Сайко. Правда, с учетом национальности, держалась она ближе к Рюу. Японцы, после произошедшего с их страной, вообще старались держаться вместе. С учетом сестры, отношения у нас весьма неплохие. Что касается Лизы, то если остальные лидеры с подозрением посматривали на «русских шпионов», то она открыто приняла поддержку Лилу и Горгоны. Фракция Инти была слабейшей, а после прокачки в Подземелье девушки вполне тянули на статус элиты.
        - Мы закончили. - подошел Олег. - Можно отправлять.
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Теперь перейдем к противникам. Чем занимается Ирис - не очень понятно, но судя по попытке предателей открыть портал прямо в крепости - стоит ожидать появления врагов у нас в тылу. В перспективе. Разрозненные игроки, выбравшие случайную точку, легко могут стать жертвами. Или гоблины… после поражения в очередном Священном Походе, аборигены в основном откатились за пределы Сара, оставив под своим контролем лишь ключевые точки. Вокруг есть куча мелких поселений, которые вряд ли представляют для игроков угрозу в военном плане, но вполне могут послужить «ресурсом» для наших врагов. Противостоять стае гончих гоблины вряд ли сумеют…
        Нежить… Во внешних кругах её остается немного, основные силы стянуты к центру, для защиты храма. Рядовых скелетов должно остаться порядочно, уверен - личи подняли и некоторое количество «элиты», но из бывшего в употреблении материала поднимаются ослабленные твари. Ниже уровни, ниже прочность, а главное - самый примитивный разум. Те же Титаны, при всей их силе, по сути дела расходный материал, рассчитанный на один бой. Даже если получится поднять несколько драконов, они будут уступать тем, кого уже прикончили. Мы нанесли нежити серьезный удар и, по идее, сейчас требовалось развивать успех… вот только здесь и крылась главная проблема - снабжение. Или, точнее, его отсутствие.
        Современная война - крайне дорогое дело. Во время Второй Мировой на одного убитого приходилось двадцать пять тысяч израсходованных патронов. В Афганистане - двести пятьдесят тысяч. Даже в первом случае речь идет о двух центнерах, а во втором - и вовсе тоннах. Конечно, есть ложь, есть наглая ложь, а есть - статистика, однако и в наших условиях расходы колоссальны. Пусть процент попаданий сильно выше, но и живучесть противников - тоже. Точной статистики никто не ведет, но на ликвидацию рядового скелета уходили сотни выстрелов. Или требовалось применение чего-то более убойного. Но и гранатомет - штука не особо легкая. Сколько их можно было протащить с собой? И сколько уже потрачено?
        Уже сейчас введен режим жесткой экономии, на новое наступление имеющихся запасов вряд ли хватит. И нежить продолжает наседать, истощая силы. Такими темпами скоро армия вернется к старой доброй Суворовской тактике. Той самой, где пуля - дура, штык - молодец. Или, в нашем случае, - системный меч, поскольку не только дает за убийство опыт, но и экономит боеприпасы. Жаль только, экономия эта оплачивается кровью и жизнями игроков.
        К слову, имелся вопрос и к качеству оставшихся боеприпасов. Подготовка к этой миссии велась месяцами, при помощи государств. Пусть переместить несистемные вещи напрямую в личную комнату можно только при наличии СУМКИ КОНТРАБАНДИСТА (D), которую рядовому игроку не доверят, но при обратном прыжке хватит и чего-то рангом меньше. И локальные миссии изрядно облегчили задачу. Прикончив очередного монстра, игрок искал возможность связаться с командованием, а затем ждал партию груза. Уходя через личную комнату, он оставлял груз там и возвращался на базу. Предметы, находящийся в этом буферном пространстве, можно было пронести в любую сторону. Главное, суметь поднять забитую до предела сумку и шагнуть в портал…
        У этой прекрасной схемы было несколько недостатков, главным из которых можно назвать «оптимизацию рисков». Или идиотов, которые решили к ней прибегнуть. Игроки, в массе своей, жили недолго, а с их гибелью все вложенные средства сгорали. Допустимые потери, что такое миллион долларов перед перспективой гибели человечества? Однако всегда найдутся желающие сделать как лучше - и часть грузов шли со складов длительного хранения. Тех самых, где лежат запасы на случай большой войны. Обычно старье старались продать или подарить странам третьего мира, но раз уж подвернулась такая возможность - почему бы не сплавить всё это добро игрокам? Какая экономия получится! Ну а то, что снаряд, пролежавший сорок лет на складе, представляет опасность в том числе и для стрелка - то риск не так велик. Если использовать его будет кто-то другой. И не надо думать, что такая логика была привязана к какой-то конкретной стране. Пусть базовый набор для игроков обычно был лучшего качества, насчет боеприпасов этого сказать было нельзя. Осечки перестали быть редкостью.
        Даже среди грузов, подготовленных для Подземелья, в свое время нашлось немало «некондиции» времен Советского Союза. К счастью, поднятый мной скандал позволил исправить ситуацию, так что сейчас за качество грузов можно было быть спокойным. И за количество. Не знаю, сколько всё это стоило, но запасов хватит, чтобы обеспечить армию всем необходимым. Даже если миссия продлится весь обещанный срок. Ну а имея в руках такие козыри, трудно не договориться.
        Попытки проникнуть тайком - провалились, а пытаться вновь - лишь впустую терять время. Всё что нам остается, - это вновь двинуться вперед, перемолоть основные силы, а затем прорваться к храму. Желательно так, чтобы я достиг алтаря первым. И вот здесь возникали вопросы иного плана…

* * *
        Несмотря на то, что я провел весь день на виду, убить меня никто так и не попытался. Не то чтобы я всерьез этого ожидал, просто совместил приятное с полезным. Найдись желающий, вряд ли бы ему представилась лучшая возможность. Ближе к вечеру мы закончили с переправкой грузов и у меня появилась возможность заняться и другими делами.
        - Я думал, пленников не осталось?
        - При захвате была настоящая бойня. - пожал плечом Илияс. - Большую часть защитников пустили на опыт ещё тогда, но про информацию тоже не забыли. В плен попали около трех десятков гоблинов…
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        - Тут их сильно меньше. - оценил я количество сигнатур. Девять, считая охранника.
        - Есть такое. Опыта за низкоуровневых гоблинов дают немного, но тела можно использовать для поднятия нежити. Так что…
        На мой взгляд, бойню при захвате крепости уже не получится объяснить крайней необходимостью. В прошлый раз вопрос стоял между своей и чужой жизнью, а на этот раз это скорее жадность. И, возможно, месть - роли сменились, и теперь гоблины стали добычей для игроков. К милосердию люди оказались не склонны.
        - Поднятие нежити, говоришь… Интересно.
        Что, если использовать для этой цели крыс? Не думаю, что после упокоения их можно будет кушать, но и брать можно мелких особей. Даже если из таких получится что-то вроде химер, но даже единичка опыта - немало. А ведь этих единичек могут быть тысячи… Полагаю, примерно так человечество и выбило казавшиеся бесконечными популяции диких животных. Жаль только сильно задерживаться в крепости я не планирую. Пусть пока ситуация стабильна, никто не может гарантировать, что это надолго.
        - Кого ищем?
        - Среди пленных были женщины?
        - Нет. Если ты беспокоишься о Ребекке, то её, к счастью, здесь не было. Многие её помнят, так что проверили в первую очередь.
        Ну да, она умная девочка, так что должна была сообразить, что крепость - не то место, где гоблины смогут жить долго и счастливо. Наше возвращение было «немного предсказуемо». И тем не менее, меня это порадовало…
        - Тогда подойдет любой. Давай сюда…
        Охранник из индусов при нашем приближении встал, изображая бдительность и усердие, но все равно, не мешало бы его сменить. На двери был обычный засов, так что ключи можно не искать. Обитатель камеры выглядел плохо. Не похоже, чтобы он голодал минувший месяц, но при нашем появлении гоблин попытался вжаться в угол.
        - Нет, нет, пожалуйста. Только не меня, только не меня. Я уже всё рассказал! Я больше ничего не знаю… то есть знаю, я все расскажу…
        Жалкое зрелище полностью сломленного существа. Какими бы ни были причины случившегося, его поведение вызывало брезгливость, а не сочувствие… впрочем, не факт, что я сам выглядел бы лучше после месяца допросов. Нет людей, которых не могли бы разговорить пытки, есть недостаточно квалифицированные палачи. Думаю, к гоблинам эта сентенция тоже относится.
        - Его что, пытали?
        - Полагаю, что да. Вряд ли он сам себе пальцы отгрыз.
        - Кто занимался пленными?
        - Живая очередь. Сначала лидеры Альянса, затем индусы. Чакрам, которого ты отпустил, как раз заведовал тюрьмой. И, знаешь, я его даже не сильно осуждаю. Помнишь, что гоблины делали с игроками? Особенно с женщинами?
        - Те, кто этим занимался, давно мертвы.
        - Эти - ничуть не лучше.
        Сомнительное утверждение, но я не собирался читать союзнику мораль.
        - Возможно. Ради чего их вообще пытали?
        - Без понятия. Но если бы этот парень был бесполезен, то сидел бы этажом ниже. На зомбячьей ферме. Может, спросить у него самого?
        - Хорошая идея.
        БЕЗЫМЯННЫЙ ГОБЛИН. УРОВЕНЬ 2
        Я подошел к всё так же трясущемуся пленнику. К элите гоблин не относился, однако и на слугу не похож. Воин? Может даже младший офицер…
        - Как тебя зовут?
        - Куд, господин. Я уже сказал всё, что знаю. Пожалуйста, просто убейте меня…
        Три буквы, а у гоблинов чем длиннее имя - тем почетнее. И, по мере приобретения заслуг, они его наращивают. Правда, отсчет идет от двух, поскольку одной буквой имеют право называться лишь их боги. И даже самое короткое «истинное имя» ценится сильнее обычного.
        - Просит о смерти? - хмыкнул Илияс. - Если бы он хотел умереть, то давно бы покончил с собой. И нас встречало бы умертвие…
        Впрочем, Куд явно не понимал системного языка, так что наш диалог остался для него непонятным.
        - Расскажи, о чем тебя спрашивали?
        - Не знаю больше других легенд, господин. - заплакал гоблин. - Я уже все рассказал тем, кто приходил сюда до вас. Пожалуйста, не нужно мне ничего отрезать… я и так уже никогда больше не смогу держать меч.
        - Успокойся. Я обещаю, твои пальцы не тронут. Какие именно легенды ты рассказал?
        - Про храм. Про воскрешение Великого Ы…

* * *
        Остальные гоблины находились в плюс-минус схожем состоянии, но в целом картина вырисовывалась любопытная. Я на ходу достал пустышку…
        ВЫ ЖЕЛАЕТЕ СКОПИРОВАТЬ НАВЫК «ЯЗЫК ГОБЛИНОВ»?
        ДА/НЕТ
        НАВЫК ЗАПИСАН! ПРОЦЕНТ СООТВЕТСТВИЯ - 100 %.
        Ого. Полное совпадение - немалая редкость. По сути, эта карта не уступает оригиналу, а значит, изучив её, можно будет делать новые копии.
        - Уже решил, что будешь делать с пленными?
        - Переправим на Осколок. Там достаточно специалистов, чтобы вытянуть из них всю информацию. Даже без пыток.
        Именно для этих целей, собственно, я и копирую навыки. Гоблины Подземелья говорят на системном языке, а местные - на каком-то локальном. Переводчиков среди членов экспедиции тоже нет, так что придется их оперативно обучить. Следующие две карты вышли с точностью в девяносто девять процентов, и на этом я решил остановиться.
        - И куда дальше? Сигнал на ужин был полчаса назад.
        - Позже, мне нужен Сахель. Ты не в курсе, куда он делся?
        - Найдем.

* * *
        Я вошел в небольшую комнату, оглядевшись. Мда… и ведь с нашего расставания прошло не так много времени. Похоже, конфискованные нами запасы алкоголя Сахель решил утилизировать в одиночку.
        - Будешь читать мне мораль? - поднял голову индус. - Расскажешь о том, что мне не к лицу пить?
        Наверное, в другой ситуации я так бы и поступил, но на этот раз подобная тактика явно не сработает.
        - Нет, скорее присоединяюсь. - я перешагнул через лавку и сел напротив.
        Взяв одну из бутылок, я вырвал пробку и сделал глоток. Компот, не больше десяти градусов. Чтобы им упиться, нужно очень сильно постараться. Особенно с моими характеристиками и набором навыков. Тут важнее до туалета вовремя добежать…
        - Во имя Шивы!
        - Его здоровье. - отозвался я. - Ты ведь жрец, верно?
        - Младший жрец. - Сахель небрежно сбросил рукой стакан на пол и, взяв бутылку, сбил горлышко о стол, тут же присосавшись. Ого… - Бывший. Ты же знаешь, я лишился своей силы. И власти…
        С властью он явно не справлялся и, как мне казалось, тяготился своим положением, но, похоже, я понимал ситуацию не до конца. Иначе к чему это упоминание?
        - Зато обрел свободу.
        - Свобода? Свободы не существует. Кому она вообще нужна?
        - Мне. Тебе. Всем.
        - Не обманывай себя. - он поболтал бутылкой в воздухе, оценивая степень наполнения. - Пусть формально твой культ независим, рано или поздно придется сделать выбор. Если, конечно, ты уже не выбрал Геру. Или кого-то ещё из семерки… шестерки…
        - Я служу самому себе. И если попаду в храм Ы первым, то сделаю выбор на основе своих собственных предпочтений.
        - С чего ты взял, что вообще сможешь что-то выбрать?
        - Думаешь, не смогу?
        - Думаю… это тайна. Я пока не настолько пьян.
        - Хорошо, тогда давай напрямую. - вздохнул я. - Никаких трюков. Скажи мне, в чем подвох?
        - Ха, а я недооценил тебя. Все они недооценили. Думаешь забрать алтарь себе? Надеешься стать новым богом?
        - Если и так, разве тебе не пригодится столь… амбициозный друг?
        - Боги почти не помнят прошлого. Ты всё забудешь. Или умрешь…
        - Все мы смертны, но я никогда не забываю друзей. Если хочешь, я могу пообещать помочь с воскрешением Шивы. Или наоборот, если он тебе больше не нравится.
        - Ты ведь меня не убьешь? Ну, чтобы никто не узнал о твоих планах?
        - Мы в зоне действия маяка. - вздохнул я. - Почти уверен, что Кель нас слышит. Ты действительно думаешь, боги ничего не подозревают? Я хочу понять, почему они так уверены, что у меня не получится… и как сделать так, чтобы они ошиблись.
        - Ладно… Ты ведь не дурак, должен был догадаться. Так много намеков. С чего бы алтарю могущественного божества находиться в смертном мире? В храме находится лишь дверь, через которую можно проникнуть в домен…
        - Дай угадаю. И сделать это сможет только кто-то из жрецов?
        - Тот, кто сможет подобрать ключ.
        - У тебя тоже есть этот ключ?
        - Скорее отмычка. Вот только Шива мертв, помнишь? Она больше не сработает. К тому же, это всё лишь предположения. Никто не знает, что мы там найдём. Может и нет никакой двери, а всё это лишь ловушка для игроков? Или для богов, которые нам покровительствуют. Большой приз, много желающих…
        - Тогда отдай отмычку мне. - предложил я. Никогда не любил теории заговора. Если их строил не я сам, конечно…
        - Отдать… Это просьба или угроза?
        - Просьба. - вздохнул я. - Слушай, если ты рассчитываешь встать из-за стола, прорваться сквозь армию нежити, а затем, опередив всех, войти в храм Великого Ы, то оставь ключ себе. А вот бутылку тогда отдай.
        - Ну уж нет, там осталась ещё почти половина. Лучше забирай эту штуку… ты умеешь убеждать.
        Сахель достал небольшую стеклянную сферу и небрежно бросил. Я успел среагировать и поймать, сохранив артефакт от риска разбиться на кусочки. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        - Ты уверен, что не перепутал отмычку?
        - Вполне. Ты же не думаешь, что я таскаю с собой набор хрустальных сфер? Теперь ты понимаешь, почему я уверен, что она сломана?
        - А раньше?
        - Раньше всё было нормально, артефакт был привязан ко мне. И ещё там было ограничение «для последователей», так что если вздумаешь убить кого-то из жрецов ради его «отмычки», то воспользоваться ею всё равно не сумеешь. Просто не хочу глупых смертей…
        - Значит, у меня нет шансов?
        - Ты можешь попытаться отыскать настоящий ключ. У гоблинов наверняка было несколько, иначе чего бы они так рвались к храму? Вопрос лишь в том, как их найти. Сразу говорю, местные не знали ничего полезного. Вроде бы последний ключ был у принца Ра, но он унес его с собой.
        - Поэтому Брахман и решил навестить другие поселения гоблинов?
        - Ты быстро соображаешь. - Сахель присосался к бутылке, осушил, а затем бросил в сторону. - Ну а теперь извини, мне нужно эээ… отлить…

* * *
        Читать нотации я не стал, просто приказав перепрятать запасы алкоголя - думаю, к завтрашнему дню мужик придет в себя. Ну а если нет - придется ему в этом слегка помочь. Мир гоблинов - не самое подходящее место для длительных запоев и жалости к самому себе.
        - Я хотела с тобой поговорить.
        - Какое совпадение. - кивнул я. - Если я попаду в храм, то смогу самостоятельно посвятить алтарь Гере?
        - Ты… хорошо поработал над формулировками.
        - То есть не смогу?
        - Слушай, это запретная тема. Я не могу тебе ответить.
        В целом, ответ мне был уже и не нужен, иногда молчание тоже весьма красноречиво.
        - Понятно. А о чем ты хотела поговорить?
        - Ты ведь знаешь о существовании предателя среди богов?
        - Стало известно, кто он такой?
        - В какой-то степени. Госпожа ошибалась. Среди богов нет предателей.
        Бонусная интерлюдия. Сватовство
        Примерно 28 дней назад
        Космос - достаточно пустое и холодное место, однако боги легко могли перемещаться между планетами и мирами, служа сами себе «космическими кораблями». Вероятно, так же шло и распространение Системы. Маяки разлетались в разные стороны, а затем разворачивались, включая в свой состав новые миры. Правда, как они ни старались, найти нечто подобное на Земле у них не получилось. Возможно, маяк был скрыт внутри Солнца, но туда доступа нет даже богам?
        Гера появилась в пустоте. Пояс астероидов - место, расположенное между Марсом и Юпитером. Никаких навигационных приборов у богини не имелось, но проблем с определением направления не возникало. Землю, источник своей силы, она почувствует откуда угодно…
        Несмотря на то, что в атласах пояс отображался как огромное скопление камней и пыли, оживленно тут было лишь по меркам великой пустоты. Расстояние между астероидами было огромным. Однако именно это место определяло собой новую границу Внешнего Поля Боя…
        - Ты пришла…
        В космосе нет воздуха, а от новой искры силы, богиню отделали десятки километров, однако это не мешало им общаться. Телепатия.
        - Сет… - повернулась Гера. - И о чём ты хотел со мной поговорить? В таком месте, в такое время, да ещё и непременно лично?
        - Время как раз самое подходящее. Всем сейчас не до нас. Я хочу предложить тебе союз…
        - У меня уже есть договор с Одином.
        - Я говорю о несколько ином союзе. Брачном…
        - Серьезно? Битва за Сар начинается меньше, чем через час. У меня нет времени на эту чушь…
        ВНИМАНИЕ! ПРОСТРАНСТВО ЗАБЛОКИРОВАНО!
        - Как ты смеешь!
        - Не торопись, ведь жених - не я.
        От одного из далёких астероидов отделилась точка, стремительно сократив расстояние. И силой от этой «искры» разило куда сильнее…
        ВЕЛИКИЙ ИЗУР. УРОВЕНЬ 4
        Сильнейший из внешних богов… Гера без колебаний устремилась прочь, чтобы быть заблокированной Сетом.
        - Что это значит?
        - Стой смирно. Мне бы не хотелось, чтобы ты пострадала.
        - Предатель!
        - Ты прекрасна, как крокодил. Разве можно считать это предательством? Я лишь устроил вам свидание, мой новый друг гарантировал твою безопасность.
        - Мою безопасность? - в руке Геры появилось копье. - А как насчет твоей собственной?
        - Мы не обсуждали этот вопрос.
        - Тогда я убью тебя!
        Гера с яростью взмахнула оружием, посылая волну силы, но Сет не сдвинулся с места, заблокировав атаку. Спустя ещё секунду, между ними появилась фигура третьего…
        - Ты хорошо поработал, Сет. Можешь уйти, со своей новой женой я дальше разберусь и сам…
        Надо признать, он был красив, будь Гера обычной девушкой, то одного взгляда ей хватило бы, чтобы влюбиться без памяти. Сейчас она лишь затравленно огляделась, поднимая копье.
        - Женой? Размечтался… я лучше сдохну.
        ВНИМАНИЕ! ПРОСТРАНСТВО ЗАБЛОКИРОВАНО!
        - Атакуем!
        Великий Сет и Гера ударили одновременно, однако Изур умудрился заблокировать их атаки. Впрочем, главной целью было не убить врага, а объединиться и выиграть время для приближающихся союзников. К месту боя стремительно приближалось пять новых «искр». Земные боги ждали прибытия «жениха» и собирались повторить давний успех… С учетом совершенных ошибок. Пространство космоса подходило для битвы гораздо больше, здесь они могли не сдерживаться.
        - Ловушка? - вопреки ожиданиям, архонт не испугался. - А я всё гадал, действительно ли ты такой глупец или только притворяешься. У тебя хорошо получалось играть роль самовлюбленного мудака.
        - Кто сказал, что я играл? - хмыкнул Сет. - Ты слишком много говоришь. Когда мы будем делить твое тело, я заберу себе язык. Гера, держись рядом!
        Если у них получится убить Изура, то появится шанс начать ответную охоту. Одного за другим прикончить внешних богов, и пусть на их смену неизбежно придут новые, к тому времени судьба Сара будет решена. Может враги и сильнее, но друг другу не доверяют.
        - Неплохой план, но вы повторяетесь. - даже не подумал принять бой Изур. - Выбирая сеть, нужно учитывать, что вы охотитесь на дракона. Вы действительно считаете, что сумеете меня убить? С чего ты взял, что я буду ждать прибытия остальных?
        - Ты хотел забрать её, разве не так? Сбежишь поджав хвост, словно пустынный шакал?
        - Зачем мне её похищать? Когда ваш мир падет, она сама придет ко мне с просьбой о помощи. И получит то, о чем просит. В качестве моей жены…
        Может показаться, что диалог в такой ситуации излишен, но обмен мыслями занял считанные секунды.

* * *
        Изур развернулся и устремился прочь, уходя от преследования и заставляя приближающуюся со стороны астероидного поля пятерку рассеяться, чтобы перехватить беглеца. Им нужно было задержать его всего на десяток секунд, чтобы к битве присоединились остальные…
        ВНИМАНИЕ! ОДИН ИЗ БОГОВ ВАШЕГО МИРА, ШИВА, ПОВЕРЖЕН!
        ОДНАКО ЕГО АЛТАРЬ ЦЕЛ, А ЗНАЧИТ, ВОСКРЕШЕНИЕ - ВОЗМОЖНО!
        Великий Сет выругался. Изур выбрал не просто самого слабого из них - Шива всё ещё не оправился от битвы с феей, архонт ударил по его союзнику. Возможно, с большим удовольствие он убил бы самого «предателя», но, похоже, решил не рисковать. Судя по его поведению он не хотел причинить вреда «невесте», а противостоять сразу двоим в таких условиях сложно.
        - Сдохни!
        Гера бросила копье, и оно клюнуло Изура в грудь, пустив немного ихора. В последний момент архонт успел перехватить древко, так что рана получилась совсем неглубокая. Схватившись за древко, архонт вырвал оружие и, сжав кулак, отломил наконечник… Гера закричала, видя повреждение Символа Власти. Одного из нескольких, но восстановить его будет сложно…
        - Ублюдок! Я отрежу тебе ***!
        - Ты первая из женщин за последнюю тысячу лет, что сумела нанести мне рану. Ты точно будешь моей!
        Гуань Юй сумел воспользоваться короткой заминкой и настигнуть вражеского бога. Увы, разница в силе оказалась слишком велика. Отразив удар клинка, Изур вновь устремился прочь. И хотя вскоре шестерка земных богов собралась вместе, стало понятно, что они проиграли. Архонт оказался банально быстрее и, прорвавшись сквозь «сеть», лишь увеличивал расстояние. Бесполезно.

* * *
        - Мы ранили его. - заметил Один.
        - Что толку, если Шива мертв? - выплюнул Великий Сет. Их план провалился. Его план провалился.
        - Не нужно делать вид, что для тебя это что-то значит. - бросила Гера.
        - Он был моим союзником! Конечно, это очень важно. Я хочу забрать трезубец и барабан.
        - Ты…
        - Хватит! - пресек споры Гуань Юй. - Я заберу тело Шивы и позабочусь о сохранности его имущества. Уверен, мы найдем способ воскресить его позднее.
        Великий Сет потер руку. Пусть столкновение было мимолетным, но отдачу от буйства энергий списывать не стоит. Разница между первым, или даже вторым рангом и четвёртым - слишком велика. Так что китайский бог тоже наверняка получил повреждения, однако спорить не время. Великий Нил! Навались они толпой, наверняка сумели бы победить, но к чему пустые сожаления? Дело не в везении, произошедшее изначально было просчетом. Великий Изур всего на один уровень выше Илен, но оказался гораздо, гораздо сильнее…
        - Миссия началась. - сообщил в пустоту Кель.
        - Здесь нельзя больше оставаться. - выдохнул Один. - Если он приведет союзников, то одним Шивой дело не ограничится…
        - Уходим…
        Глава 20. Титан
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «БОЖЕСТВЕННАЯ КАРА»!
        ОПИСАНИЕ: УНИЧТОЖЬТЕ ПРЕДАТЕЛЕЙ СРЕДИ ИГРОКОВ.
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНА.
        Я задумчиво свернул «окно». Ещё одно доказательство, что за нами «подглядывают» - как минимум в крепости. Разговор с Дивой касался не только богов, но и тех, кто им служил. Причем не только Семерке…
        Как выяснилось, Сауд является агентом Изура. В своё время я в подобной ситуации пощадил Армета, но между ними двумя была огромная разница. Урон. Член моей группы ещё не успел ничего сделать, а араб, с высокой долей вероятности, причастен к смертям сотен элитных игроков. Включая покушения на лидеров, включая меня самого. Убивать своих - всегда плохой тон, но Маркус - мёртв. И он тоже был одним из Круга. Такое… нельзя простить. Даже если предатель не действовал лично, а лишь поделился нужной информацией…
        - Ублюдок…
        И не только он сам, впрочем. Пусть боги и признали действия Великого Сета, я помнил - почти никто из его сторонников во время тех нападений не погиб. И когда я сражался с Песчаным Драконом, он вполне реально пытался от меня избавиться. Именно он укрыл десятки агентов Изура, внеся их в списки своих последователей. Оправданная жертва? Изур всё ещё жив, а вот Шива - мертв. Как мертвы и сотни достойных людей. И тем не менее, я его понимал. Злился, но понимал… этот ублюдок просто максимально использовал ситуацию к своей выгоде.
        Немаловажен и другой вопрос - знал ли об истинной ситуации Зулу? О договоре с внешним богом - почти наверняка. Именно через верховного жреца действовал Сет. Ну а то покушение в ресторане? Сауд и Зулу выжили, но сколько полегло случайных посетителей? Что насчет самолета, в котором я летел? Вся делегация мертва. Многие из лидеров в тот раз выжили лишь чудом. Или, скорее, благодаря тому, что не раскрывали все карты. Выжила бы Лиза, заранее сообщи о том, что у неё есть телепортация? Вряд ли тогда для её ликвидации попытались использовать грузовик.
        Сильно сомневаюсь, что африканец понимал, что предательство - лишь уловка. Как минимум не сразу. И пусть по воле судьбы Зулу оказался в роли «разведчика», а не предателя, можно ли сказать, что он чем-то лучше своего друга? Риторический вопрос. Амнистия не вернет доверие. И ведь это касается всех остальных. Верность, дружба, любовь… значит ли это что-то перед прямым приказом покровителя?
        Сейчас Зулу присматривал за Саудом и должен был «решить проблему», когда настанет подходящий момент. Изначально им должна была стать гибель Изура - и ослабление поводка на его «рабах». Сейчас же… Шива мертв, изображать союз больше нет необходимости. Так почему ничего так и не сделано?
        - Понятия не имею. - озвучил я выводы. Самому себе, Дива уже давно ушла…
        В любом случае, такие вопросы не решаются удаленно, а время пока терпит. Даже если у Сауда приказ нанести удар изнутри, вряд ли он сделает это в ближайшее время. И тем не менее, ждать - риск. Пусть ядерное оружие у его фракции в теории отсутствовало, есть немало других вариантов. Вроде тех же ядов, в которых принц, между прочим, неплохо разбирался. Да и простой взрывчаткой можно натворить немало…

* * *
        УРОВЕНЬ: 25 (56\500)
        Маловато. Держать резерв по опыту - весьма полезная привычка, но сейчас мне хватит лишь на БЭКАП. Паранойя - давно уже стала моей частью. Крепость была одной из самых безопасных точек в городе, но не будь у меня страховки - вряд ли бы я чувствовал себя спокойно, несмотря на практически пустую шкалу опыта. Или, скорее, недостаточно полную…
        ПЕРЕХОД НА ОСКОЛОК (1/1)
        ОТКАТ: 30 ДНЕЙ
        Хотя до отката портала ещё далеко, свойство «Пещер гоблинов» давно восстановилось и, возможно, стоило использовать именно его, а не тратить очки опыта на ПРЫЖОК К АЛТАРЮ. В отличии от свободных навыков, переход привязан к карте и позволял пользоваться резервами Сердца. Несмотря на все мои усилия - всё ещё достаточно обширными. Впрочем, тогда счет шел на секунды, и я использовал наиболее надежный вариант. Не факт, что получится покинуть миссию этим способом… точно покажет только проверка. Которую я не могу себе позволить. Ладно, что сделано, то сделано…
        - Если Владыка позволит напомнить про мою дочь…
        - Хватит уже, Уль. - слегка поморщился я. - Мы сейчас в крепости, где находится почти тысяча взрослых мужчин. Если ты приведешь мне дочь, что они скажут? Лидер должен разделять тяготы со своими воинами.
        - Вам нужен наследник, Владыка.
        Не самая плохая мысль - когда каждый день ходишь на грани смерти, идея оставить после себя какое-то продолжение посещает регулярно. И аргумент «я не собираюсь умирать» звучит смешно. Мало кто планирует такие вещи с утра…
        - Имущество унаследует семья. Что касается титула, то кому именно он достанется, тоже давно решено. Оставшихся на Осколке сил должно быть достаточно, чтобы обеспечить победу одному из наших кандидатов.
        - Ну а как же мы?
        Будучи членом моего культа, Уль знал, что я могу убить его в любой момент. И что моя смерть может повлечь его собственную - тоже понимал. Вот только не похоже, что он спрашивает об этом.
        - Если говорить о гоблинах, то вы уже стали гражданами нашего государства. Не беспокойся, ты сохранишь свое положение, даже если между нами не будет связи. Как там мой брат, кстати, ещё не обзавелся гаремом?
        - Гаремом?
        - Ну, несколькими наложницами из гоблинш?
        - У старейшины Николая очень ревнивая старшая жена. Всё свое время он посвящает охоте…
        И рыбалке, ага. Титул брата прозвучал странно, но логично. У гоблинов были дети, охотники, вожди, старейшины и Владыка. Последний - в одном экземпляре. Вопрос в том, кем будут мои родственники? Риторический, раз уж ответ на него уже известен…
        - Тогда про остальных и спрашивать не буду. Разве что племянник, когда подрастет…
        Вот только союз нужно закрепить сейчас, а не когда-нибудь потом. Заключить «договор о намерениях»? Сиречь помолвку. На разговор о семье натолкнуло полученное письмо, но, судя по нему, у них всё было в порядке. Ладно, хорошего понемножку, перейдём к делу…
        - Мне нужен опыт.
        - Сколько, Владыка? Охотники день и ночь ищут добычу, но в окрестностях поселений остается только мелочь. Боюсь, на этот раз мы не сможем дать много…
        Первый звоночек. Нельзя постоянно тянуть «налоги» - пусть уровень жизни моих вассалов заметно вырос, но забирая что-то, нужно отдавать не меньше. Иначе, рано или поздно, они вновь озаботятся заменой Владыки. И я сам отказываюсь от наиболее надежного союза - того, который скрепляется общим потомством. Уль ведь неспроста с таким упорством пытается подложить под меня свою дочь… Которая, к слову, тоже не будет ждать вечно. Так в чем же моя проблема? Это наложница, а не жена. От меня не потребуется самолично воспитывать маленьких гоблинов и платить алименты. Да и видел я её, пакет на голову тоже не потребуется…
        - Мне нужны трупы крыс. - вздохнул я. - Много, любого размера, даже мелкие. Несколько сотен, а лучше тысяч…
        - Будет исполнено. Однако если мы убьем детенышей, то что будем есть в будущем?
        Второй звоночек… Очевидно, что мой отказ старейшине не понравился. Если история с опытом звучала убедительно, то вот это - уже нет. Плохо…
        - В Подземелье миллионы крыс. Считай это разовой акцией. Кроме того, сгодятся и просто любые кости.
        - Слушаюсь.
        - Пошли, я проведу тебе экскурсию по крепости. И знаешь что… сегодня ночью приготовь свою дочь. Я хочу познакомиться…
        - Да, Владыка. - поклонился Уль, скрывая довольную улыбку.
        О причинах, по которым я передумал, или тяготах, которые собирался делить с остальными, старый гоблин спрашивать благоразумно не стал.

* * *
        МЕРТВАЯ КРЫСА. РАНГ F. УРОВЕНЬ 1
        Конечно, перед тем как убивать сотни крыс, нужно было проверить, сработает ли мой план в принципе. В конце концов, обитатели Подземелья использовали ци, а не ману. Но, как показала практика, для поднятия такого рода тварей вполне хватало даже мелкого кристалла. Вроде тех, что создавала Алмаз. В данном процессе камень служил лишь катализатором.
        - Осторожнее!
        Минус заключался в том, что клетки, предназначенные для содержания гоблинов, не способны были удержать кого-то настолько мелкого. Крыса проскочила сквозь прутья и попыталась напасть, но я с лёгкостью насадил нежить на копье. Твою же… Веса крысы не хватило, чтобы насадить её глубоко, и она едва не соскользнула. РАСКОЛ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (57\500)
        Маны я влил самую каплю, но нежить всё равно разорвало на десяток кусков, окропив всё вокруг кровью и кусками внутренностей. Меня прикрыло кинетическое поле, а вот остальным наблюдателям повезло меньше. Впрочем, помощники из числа гоблинов отреагировали на редкость спокойно. А вот одного из солдат даже вырвало…
        - Слишком шустрая. В следующий раз отрубим им лапы. - озвучил я решение проблемы. - Ты - проследи, чтобы здесь всё убрали. И этих двух тоже привлеките к работам…
        Сильно подозреваю, что если не назначить ответственного, то оттирать кровь все поленятся. В иных обстоятельствах я и сам бы не побрезговал убрать последствия «ошибки», но сейчас это было явно не по статусу. Опыт вообще изначально должен был достаться не мне, но контролирующие тварь солдаты проворонили момент пробуждения. Хорошо, что я вовремя успел активировать маскировку - и тварь инстинктивно решила, что я тут самый слабый…
        - Да, Владыка. - поклонился старший из гоблинов.
        Тоже своего рода тест на взаимодействие. Совместный труд - сближает. По крайней мере, если ни одна из сторон не попытается переложить его на других. В условиях Подземелья они уже должны были научиться решать такого рода проблемы. Так что вины за учиненный бардак я не чувствовал и собирался вскоре проделать то же самое, но уже в больших масштабах.

* * *
        Статус… даже трудно сказать, когда меня стали волновать подобные вещи. Когда-то давно, мы заваливали ворота этой крепости, и я работал наравне с остальными игроками. Таскал камни, землю, показывая, что готов сделать всё для общего выживания. Сегодня сотни людей копали яму посреди двора, а я… просто наблюдал. Масштабы изменились. Как там? Генерал, бегущий в мирное время, вызывает улыбку, а в военное - панику. Возьми я в руки лопату, меня просто не поймут.
        - Хватит! Наполняйте!
        Слой костей, трупы крыс, снова кости, немного взрывчатки на крайний случай и кристаллы, кристаллы, кристаллы…
        - Кар! Я не могу на это смотреть!
        - Не смотри.
        План был достаточно прост - нечто подобное провернула сама нежить, во время одной из битв. Куча материала, плюс высокий магический фон… вопрос лишь в том, что получится. Рыцарь? Костяной Ужас? Титан, которого мне лично видеть пока не приходилось? Дракон? Или просто куча Мертвых Крыс? Мы были готовы к любому из вариантов…
        - Стоп!
        Яму заполнили не полностью, теперь сверху расположили сети, которые должны были помешать чудовищу вырваться наружу. Возиться с тысячами крыс у меня нет времени - завтра нужно выступать, так что я решил сорвать банк за одну попытку…
        - Все на позиции!
        Теперь оставалось только ждать - и ждать пришлось достаточно долго. Часы. Пока мана вокруг не собралась в вихрь, втягивающийся внутрь ямы. И его сила начала меня слегка напрягать. Если в итоге тут родится костяной дракон, то у нас могут возникнуть неприятности…
        - Всем участникам надеть средства защиты! Остальным - укрыться в убежищах!
        Численность гарнизона для такой операции была явно излишней, так что на стенах оставались всего три сотни охотников. Впрочем, настоящим охотником тут был только я сам, остальные так - на подстраховке. Яма подернулась дымкой, скрывая бурлящую массу, а затем вихрь исчез.
        ТИТАН ПЛОТИ (54 %). РАНГ D. УРОВЕНЬ 10
        - Не стрелять! - напомнил я зрителям.
        Неожиданный результат, даже в легендах гоблинов я таких тварей не припомню. Причем сразу десятый уровень? У нежити своего рода двойная линейка. Скелеты и умертвия, Костяные Рыцари и Рыцари Смерти. Это существо, судя по рангу, можно было считать аналогом Костяного Ужаса. По сути - химера, пусть и гуманоидная. Тело, две руки, две ноги, голова… словно не слишком удачная боевая форма. Шкуры пошли на слой внешней брони, кости - на каркас, шипы и морду. С белой маской, прикрывающей морду…
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ!
        И бросил взгляд на результаты. Довольно высокие параметры, типовой для нежити список способностей. Есть даже парочка уникальных, но ничего действительно опасного. К слову, судя по семерке в интеллекте, эта штука разумна. Впрочем, какая бы тварь тут ни зародилась, её судьба предопределена. Мир - жесток и несправедлив. В том числе и к нежити…
        ВНИМАНИЕ! УСЛОВИЯ ВЫЗОВА ОПРЕДЕЛЕНЫ!
        ЖЕЛАЕТЕ БРОСИТЬ ВЫЗОВ НА ПОЕДИНОК БЕЗЫМЯННОМУ ТИТАНУ ПЛОТИ?
        ДА\НЕТ
        Уже почти рефлекс - если противник силен и разумен, то убить его в поединке гораздо выгоднее. Конечно, в большинстве случаев следовал отказ и…
        ВНИМАНИЕ! БЕЗЫМЯННЫЙ ТИТАН ПЛОТИ ПРИНИМАЕТ ВАШ ВЫЗОВ!
        ТИП ПОЕДИНКА:
        - Смертельный.
        УСЛОВИЯ ПРЕКРАЩЕНИЯ:
        - Гибель одного из участников.
        ДИАМЕТР КРУГА:
        10 м.
        - Мда… Неожиданно.
        БОЙ НАЧНЁТСЯ ЧЕРЕЗ: 10…9…8…
        И умно - если против всех нас у титана нет и тени шанса, то меня он, при большой удаче, может и прихлопнуть. Конечно, его и тогда никто отсюда не выпустит, но немного времени на оглядеться он выиграл. При этом правила из нас двоих вынужден буду соблюдать лишь я. По крайней мере до тех пор, пока хочу получить «главный приз». Я закинул в рот пару капсул - чувствую, мана мне потребуется…
        Круг стремительно расширялся, но на вершине бывшей магической башни я находился один и размер подобрал так, чтобы он почти не задевал внутренние помещения.
        - Титан принял поединок! - озвучил я новые вводные. - Не вмешиваться без приказа!
        - Ни при каких обстоятельствах? - уточнил кто-то.
        Голос я не опознал, да и сейчас было не до мелочей…Сейчас я напряженно наблюдал за попытками твари выбраться из ловушки. Хотя я и сократил время до десяти секунд, но, если Титан успеет выбраться, ситуация резко усложнится. К счастью, сети с привязанными грузами со своей задачей пока справлялись. Раздражает…
        - Не вмешиваться, пока я справляюсь сам. - всё же ответил я. - Так понятнее?
        БОЙ НАЧНЁТСЯ ЧЕРЕЗ: 3…2… 1…
        ПОЕДИНОК НАЧИНАЕТСЯ!
        Я, не тратя ни секунды и не особенно целясь, начал выпускать стрелы. Раз, два, три, четыре, пять… десять. Хватит, пожалуй, иначе потом не найдёшь….
        - Раааа!!!!
        По коже пробежался холодок. Крик получился скорее жалобным, чем угрожающим, но затягивать не стоит. Стрелы из такой махины могут сосать жизнь очень долго, так что лучше проконтролировать, чтобы он не выбрался из ямы. Справлюсь…
        БЛИНК!
        Точность прыжка порой оставляла желать лучшего, так что я оказался довольно далеко от края ямы. Прыжок, шаг, удар копьем. РАСКОЛ! Удар пришелся куда-то в верхнюю часть груди, оставив кратер, но я имел дело с нежитью - для того, чтобы прикончить тварь, нужно добраться до скрытого в глубине сердца. Или просто всадить в него побольше системного оружия…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь…
        Да твою же… До «сердца» я явно не достал.
        - Раааа!!!!
        Волна ужаса (E). Вблизи крик оказался куда опаснее, и я замер, потеряв мгновение. А вместе с ним - едва не потерял жизнь. Причем вполне возможно, что сразу обе жизни…
        БЛИНК!
        Рука твари высвободилась из сетей и метнулась ко мне, пытаясь схватить и затащить к себе, в яму. Вряд ли в такой ситуации бэкап бы меня спас. Я становлюсь излишне самоуверенным? Или жадным? Погибнуть таким образом было бы очень, очень глупо…
        - Твою же…
        Я взмахнул копьем, сбивая заряд - и на землю упала стрела. Одна из тех, что я выпустил совсем недавно. Очевидно, рожденная из плоти крыс и костей нежить оказалась достаточно сообразительной, чтобы опознать угрозу…
        БЛИНК!
        Я вернулся на вершину башни. Чудовище внизу всё так же ворочалось и, похоже, такими темпами скоро выберется из ямы. Допускать этого никак нельзя… Но что я мог сделать? Я вновь достал лук…
        - Раааа!
        На этот раз я был готов к крику и, хоть рука и дрогнула, но стрела всё равно попала в цель. Одиннадцать, пятнадцать… Двадцать. Всё, колчан опустел. У меня был и второй, но теперь тварь не просто вырывала стрелы, а ещё и ломала их. Ну же, сколько можно? Уничтожены уже с треть от общего числа и вряд ли титан падет до того, как избавится от остальных. Похоже, нужно ещё немного ему помочь. Для начала - сеанс гадания.
        АКТИВИРОВАТЬ МГНОВЕННУЮ СМЕРТЬ?
        ДА\НЕТ
        - Ну, что скажешь, Кассандра?
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь…
        Я сделал шаг назад и шепот утих. Как и ожидалось, повторяться не стоит. Смертельно раненный зверь - вдвойне опаснее. Ну а что, если так? Кассандра? Точно безопасно?
        - Молчание - знак согласия.
        БЛИНК!
        ПОЛЕТ!
        ВНИМАНИЕ! ВАМ ЗАПРЕЩЕНО ПОКИДАТЬ КРУГ ДО ЗАВЕРШЕНИЯ ПОЕДИНКА!
        Я оказался почти вплотную к верхней границе и чуть снизился - вылетать за границы «цилиндра» нельзя. Иначе забрался бы повыше. Всё чёртова жадность… Скорректировав свое положение в пространстве, я достал из карты ЧЕРНЫЙ МЕЧ (D). Артефакт, доставшийся мне от Нейрана. Штука крайне массивная, так что даже в боевой форме я предпочитал использовать что-то попроще, но сейчас это было лишь кстати…
        - Сдохни!
        Я крутанулся в воздухе и, напрягая все мышцы, метнул меч вниз. Гравитация сделала все остальное, спустя пару секунд клинок вошел прямо в открытый в новом крике рот. По рукоятку… Ну, если он и это переживет… то у меня осталось немало других подарков.
        ВНИМАНИЕ! ПОЕДИНОК ОКОНЧЕН! ВЫ ПОБЕДИЛИ!
        - Сохраняем спокойствие! - разнеслось по двору. - Всем оставаться на своих местах!
        Наблюдатели на стенах радостно кричали, но я не вслушивался. Маны оставалось не так уж много, так что я отключил полет, переходя в свободное падение. Довольно опасный трюк, но он позволял экономить не только ману, но и время. Приземление вышло жестким… хотя, наверное, зрелищным.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 360 ОС! (417\500)
        С учетом затраченных усилий - так себе конверсия, но запасы кристаллов не резиновые, а ждать, пока крысы оживут естественным путем, пришлось бы неделями. И, к тому же, ничего кроме пустышек с низкоуровневых монстров не падает. ИДЕНТИФИКАЦИЯ!
        ОТЛОЖЕННАЯ ТРАНСФОРМАЦИЯ
        РАНГ: D
        УРОВЕНЬ: 1/5
        СВОЙСТВА:
        - После гибели, позволяет телу подняться в виде разумной нежити.
        - Требует постоянной подпитки маной.
        НАСЫЩЕНИЕ: 52\500
        Несмотря на высокий ранг, особо энтузиазма новая карта не вызывала. По сути, это не столько воскрешение, сколько отложенное возмездие. Скажем, если я воскресну у алтаря, то мое тело поднимется в виде какого-нибудь рыцаря смерти и попытается отомстить моему убийце. Вот только какие у него шансы там, где я сам, со всеми моими навыками, потерплю поражение? И что делать с разумом, если тело уцелеет? Можно ли назвать упокоение своего старого тела «самоубийством»? Или, где гарантия, что душа изначально не окажется привязана уже к мёртвому телу? Сложно…
        Сумбурные мысли, вызванные отходняком от боя и потоком прошедшей через меня энергии, прервал сигнал общей тревоги. Похоже, нам сегодня везет?
        - ВОЗДУШНАЯ ТРЕВОГА! ВНИМАНИЕ, ВОЗДУШНАЯ ТРЕВОГА! ЗАМЕЧЕН КОСТЯНОЙ ДРАКОН! РАСЧЕТАМ ПВО ЗАНЯТЬ БОЕВЫЕ ПОСТЫ И ПРИГОТОВИТЬСЯ К ОТРАЖЕНИЮ НАПАДЕНИЯ! ОСТАЛЬНЫМ - УКРЫТЬСЯ В ПОДВАЛАХ КРЕПОСТИ!
        Я натянул обратно респиратор и бегом поднялся на стену. Сейчас - можно. Угрозу засекли через разосланные в разные стороны дроны, сильно заранее. Конечно, ни о каком случайном совпадении тут нет и речи - именно наши действия привлекли внимание и спровоцировали могущественную нежить. Один из просчитываемых рисков. В окрестностях крепости были развернуты точки ПВО, так что сейчас нам представится неплохой шанс лишить врагов одного из последних представителей «тяжелой авиации»…
        - Он уходит. - раздалось в наушнике. - Куда-то во внешние круги.
        Я поморщился. Всё же эта добыча с крючка сорвалась и сможет ещё немало попортить нам крови в будущем. И не только нам. Нужно предупредить группу Брахмана…
        Глава 21. Эша
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Пусть к идее «политического брака» я относился с изрядной долей сомнения, но переносить его на девушку не собирался. Решение принято. Отослав Уля, я вновь посмотрел на «невесту». Довольно симпатичная мордашка, фигура… ну, она определенно была, но чтобы оценить нюансы, нужно было сначала избавить её от одежды. К слову, тоже «праздничной», из белых крысиных шкурок. Полагаю, именно подобных действий она от меня и ожидала, но секс - подождет. Если делаешь глупость - делай её хорошо, так, чтобы потом не было мучительно стыдно за бесцельно прожитые… нет, это не из той оперы. В общем, если уж мы планируем совместных детей, то для начала нужно познакомиться…
        - Как тебя зовут, красавица?
        Комплимент незамысловатый, но девушка опустила взгляд и даже слегка покраснела - хотя сквозь темную кожу это было почти незаметно. Впрочем, у нее она была чуть светлее, чем обычно…
        - Эша, Владыка.
        - Эша… - повторил я. - Хорошее имя, мне нравится.
        Хотя не успей она получить третью букву, я бы вряд ли смог избавиться от ненужных ассоциаций. В отличии от отца, в моем присутствии гоблинша явно робела. Как минимум… Впрочем, к чему гадать, когда есть ИДЕНТИФИКАЦИЯ?
        БЕЗЫМЯННЫЙ ГОБЛИН
        СТАТУС: существо Системы, монстр.
        ТИП: Медь.
        РАНГ: F.
        УРОВЕНЬ: 2.
        ОПАСНОСТЬ: низкая.
        ЭМОЦИИ: беспокойство, предвкушение, лёгкий страх и обида…
        ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        Ловкость: 5.
        Сила: 4.
        Интеллект: 6.
        Инстинкты: 5.
        Живучесть: 5.
        Выносливость: 5.
        Восприятие: 5.
        Удача: 5.
        РАСОВЫЙ ПАРАМЕТР:
        Мудрость: 3.
        ОСОБЕННОСТИ:
        КРОВЬ ГОБЛИНОИДОВ - один или несколько из параметров может быть выше, чем позволяет расовый ранг.
        МОНСТР I - существо способно получать 20 % жизненной и духовной силы жертвы, вне зависимости от наличия Оружия Системы.
        МАЛЫЙ МАГИЧЕСКИЙ ДАР - у существа есть слабые магические способности.
        Беспокойство, предвкушение, лёгкий страх и обида… Последнее неудивительно, с учётом того, как долго я её «динамил». Вряд ли Уль скрывал от дочери свои планы. В общем - не худший набор эмоций. Сомнений или отвращения не видно, значит сюда она пришла всё же добровольно. Принуждать её к чему-то силой я точно не собирался.
        Характеристики достаточно высокие, а тройка в МУДРОСТИ - заявка на путь шамана. У большинства гоблинов Подземелья этот параметр подавлен из-за разлитой в воздухе ДУХОВНОЙ СИЛЫ. Шестёрка в ИНТЕЛЛЕКТЕ - означает, что она ещё и весьма сообразительна. Правда ум не равен знаниям, но недостаток образования, при желании, легко можно восполнить картами. Школьный курс встанет не так уж и дорого. Да и без обсуждения Войны и Мира точки соприкосновения у нас явно найдутся…
        - Второй уровень. - сказал я. - Ты участвуешь в охотах?
        - Иногда. - Эша подняла взгляд. - Отец разрешает…
        - Я тоже запрещать не буду. - кивнул я. - Какое оружие предпочитаешь?
        - Пулемёт! - выпалила гоблинша.
        Я засмеялся, отчего её уши забавно дёрнулись. Как я и полагал, скромность оказалась лишь напускной… всё же гоблины - во многом дикари. В том смысле, что у них что-то вроде родоплеменного строя, без лишних заморочек, свойственных более развитым цивилизациям. Положение женщины там определялось лишь её способностями и, хотя большинство предпочитали рожать и воспитывать детей, охотниц тоже хватало. Перед Системой все равны - даже если ты слабее от природы, то несколько уровней способны сгладить этот факт…
        - Извини. Просто это было довольно неожиданно. К сожалению, у меня нет для тебя системного пулемёта. Как насчёт чего-то… более приземистого? Меч, топор, копьё, дубина…
        - Копьё!
        И снова не самый ожидаемый ответ. В Подземелье плохо с металлами, но ещё хуже с деревом, так что большая часть оружия была каменной. Или костяной. Дубины, топоры, кинжалы… но крысиные кости недостаточно велики, чтобы изобразить из них древко для копья. Так что такое оружие было редкостью, приносить материалы для него приходилось из других миров. Для чего требовалось содействие Владыки, а хаосит нужды своих рабов большей частью игнорировал. За что, в общем-то, и поплатился жизнью…
        - Ты умеешь им пользоваться?
        - Немного. Но я научусь лучше!
        - Тогда карта твоя. - я выбрал из «колоды» подходящий под её руку вариант. - Пошли, покажешь мне, насколько ты хороша…

* * *
        Если говорить о владении копьем, то Эша была полным «нубом», но нубом азартным и весьма упорным. По крайней мере уже через десять минут она перестала сдерживаться в попытках меня достать… впрочем, разница между нами была слишком велика. Для меня это была лишь игра…
        - Стоп! Закончили!
        Эша послушно замерла, опустив копье и тяжело дыша. Теперь девушка зажималась гораздо меньше и от того становилась только привлекательнее. Несмотря на расу. Всё же не стоит забывать, что в данном случае системный термин «гоблин» - условен, на классических страшилищ из фильмов она походила слабо. Экзотика, конечно, но ничего отталкивающего. Разве что застарелые шрамы, оставшиеся от схваток с крысами, но самые свежие я убрал ИСЦЕЛЕНИЕМ. Если сумеет эволюционировать, то может вообще красавицей стать. Да и дети, с высокой долей вероятности, родятся хобгоблинами. Или даже людьми, хотя вероятность этого невелика… разве что во втором или третьем поколении. Иначе как бы у меня самого в предках затесались гоблиноиды?
        - Я… я могу ещё!
        - Да, да. - вздохнул я. - Погоди немного.
        Я достал «пустышку» и замер, записывая в неё нужный набор знаний и навыков. Не всех подряд, а тех, что наилучшим образом подойдут для её телосложения. Не просто же так я её разглядывал? Теперь насыщение…
        УРОВЕНЬ: 25 (407\500)
        - Изучи эту карту и повторим. Дотронься до неё и согласись…
        Эша кивнула и прикрыла глаза. Даже первый уровень навыков давал немало, заменяя долгие месяцы тренировок под присмотром профессионалов…
        - Я готова!
        Впрочем, если пропасть между нашими навыками и стала уже на несколько шагов, то всё равно осталась пропастью. В какой-то момент наше оружие улетело в сторону, и борьба перешла в горизонтальную плоскость. За оружием последовала и одежда. Первый раз случился прямо в зале и получилось весьма… неплохо. Занятный опыт. Даже несмотря на некоторые различия и то, что девушка оказалась девственницей. Впрочем, исцеление сгладило этот «недостаток», и Эша оказалась на удивление страстной, точно знающей откуда берутся дети, любопытной и не склонной к излишнему стеснению. Удивительно, как при таком темпераменте она засиделась в девицах…
        Кто-то может сказать, что ксенофилия - это плохо, но мне было пофиг. Никакого отвращения девушка не вызывала, а без одежды оказалась даже симпатичнее. Сказывалась молодость и активный образ жизни. Сплошные мышцы, но без перегибов. Грудь маловата, но дело вкуса. Милашка… Впрочем, это не принципиально. Будем честным, главной причиной случившегося была не политика - попытки старейшины прощупать границы меня скорее забавляли, чем напрягали. И не спермотоксикоз. Дело было в желании оставить после себя потомство. Лиза, Ева, Татра… все они были игроками, а значит для этих целей не подходили. Первое время была надежда, что беременность даст защиту от миссий, но если и так - то не на ранних сроках, а дальше следовал аборт. Шансов протянуть девять месяцев в таких условиях просто не имелось. В теории проблему могли решить храмы, но право укрыться там на нужный срок нужно ещё заслужить. Впрочем, Подземелье тоже подходило, но… как-то не сложилось.
        - Ты заберёшь меня от отца? - приподнялась Эша на локте.
        - Заберу. - согласился я. - Переедешь в мой дом, я напишу письмо родителям. Они о тебе позаботятся.
        Если Уль рассчитывал использовать дочь как рычаг влияния, то ему не стоит забывать, что рычаг работает в обе стороны. И я не собирался оставлять возможного ребёнка гоблинам на воспитание. Даже если со мной что-то случится, родители будут рады внуку. Да и «невестку» обижать не станут…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ХОТИТЕ ДАТЬ СУЩЕСТВУ ИМЯ? (10 ОС, 150 МАНЫ)
        ДА/НЕТ
        - Нарекаю тебя Эша.
        - Что… что ты сделал?
        - Дал тебе системное имя. Теперь ты «герой». Потом разберёшься, что это даёт…
        - Благодарю, Владыка.
        - Можешь называть меня по имени.
        - Василий?
        - Да, верно.
        Имя слегка царапало слух, совсем немного - кажется, я и сам начал забывать, что при рождении меня звали иначе. Иван… Забавно, но оно тоже уже не казалось настоящим. Большинство людей в моём окружении знали меня по нику и новым документам. Похоже, ложь становится правдой?
        НАЛОЖИТЬ МЕТКУ НА ГЕРОЯ ЭШУ!
        Хотя изначально свободных мест в «гвардии» у меня не оставалось, но двое охотников погибли, сражаясь с крысами, так что появились вакансии. Возможность выдернуть «наложницу» самостоятельно, не прибегая к помощи её отца, однозначно будет полезной…
        - Ты теперь одна из «Бессмертных». Завтра я покидаю крепость, так что не могу сказать, когда мы увидимся в следующий раз, но, когда представится возможность, я призову тебя. И перед этим пришлю сообщение, чтобы ты могла подготовиться.
        - Я буду ждать…

* * *
        Впрочем, на этом всё только начиналось - отправлять Эшу обратно сейчас было бы в высшей степени глупо. Для полноценной экскурсии было уже поздновато, но я отвел её на крышу донжона, позволив насладиться закатом. Зрелище крепости и развалин было величественным даже для меня, что уж говорить про девушку, всю жизнь проведшую в Подземелье?
        - Дотронься до этих стрел… опыта должно быть достаточно, чтобы взять четвёртый уровень.
        Возможно, стоило озаботиться этим раньше, но первый раз произошёл несколько спонтанно.
        - Да! Спасибо!
        Опыта гоблинам требовалось гораздо меньше, но и очко параметров за уровень давали лишь одно. По моему совету, Эша вложила оба в МУДРОСТЬ (5). Если сложится, то в будущем можно будет подыскать для девушки подходящий магический навык…
        Тёплая ванная, вкусный ужин, немного комплиментов и снова постель… за которой последовали новые и новые подарки. Дарить их было приятно, особенно с учётом искреннего, почти детского восторга и благодарности, с которым девушка встречала каждую мелочь.
        - Теперь изучи эту карту…
        - Базовая армейская подготовка? - пробормотала Эша. Не знаю, умела ли гоблинша читать раньше, но статус героя сам по себе наделял её ЯЗЫКОМ СИСТЕМЫ. И письменность в базовый пакет входила…
        - Верно. - я кивнул. - Пулемёт тебе не дам, но, чтобы управляться даже с пистолетом, навык тебе пригодится. Давай…
        За навыком последовал набор оружия, бездонная сумка (F), одежда игрока и куча разного рода мелочей, которые я приказал собрать заранее. В общем, к утру мне не нужно было прибегать к идентификации, чтобы понять - получилось. Теперь Эша не просто выполнила свой долг перед семьёй, а по-настоящему хотела этого сама. Девушка влюбилась…

* * *
        Впрочем, мой «коварный план» сработал не только на жертве. Теперь Эша и сама стала мне не безразлична. Не любовь, конечно, но чувство ответственности явно присутствовало…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        - Владыка. - поклонился Уль. - Как прошла ваша встреча? Моя дочь была достаточно почтительна?
        - Вполне. Теперь Эша - моя. - озвучил я результаты «знакомства». - Сегодня же отведи её к моим родителям и передай письмо. Вскрывать запрещаю.
        - Я думал, она останется у меня.
        - За домом Владыки кто-то должен присматривать. Ты ведь сам хотел, чтобы твоя дочь стала «младшей женой»? Радуйся, твоё желание исполнилось.
        - Тогда по обычаю тебе нужно заплатить выкуп.
        - И чего ты хочешь? Может принести тебя сто крысиных хвостов? Или шкур?
        - Счастье дочери - достаточная плата. Пусть это будет формальный дар. Любая карта подойдёт, по твоему выбору…
        Я хмыкнул, оценив расставленную ловушку. Карта - сама по себе весьма ценное имущество. Даже если речь идёт о пустышке. Однако предполагается, что плата соответствует ценности «невесты». И жадность в таком вопросе категорически не приветствуется.
        - ПОИСК ЖИЗНИ, E-ранга. - я протянул карту, сразу влив в неё сотню очков. - Незаменимая способность для любого охотника!
        УРОВЕНЬ: 25 (297\500)
        Опыт, полученный за убийство титана, стремительно таял, но деньги нужны для того, чтобы их тратить. К системным очкам эта сентенция тоже подходила…
        - Моя дочь - твоя. - поклонился «тесть». Чуть ниже, чем обычно.
        Вряд ли Уль планировал что-то подобное, но не похоже, чтобы исход нашей сделки его чем-то огорчил. В конце концов, дочери у него есть и другие. Отослав гостей обратно, я подошел к окну, где уже алел рассвет.
        Выспаться сегодня толком не вышло, но и жалеть о случившемся я не собирался. Как и беспокоиться о возможных проблемах в будущем. До будущего ещё нужно как-то дожить, а горизонт планирования большинства игроков не превышал и пары месяцев. Сегодня мой отряд должен выступить на соединение с основными силами, и кто знает, чем это обернётся? Полагаю - никто. И уж точно не боги.
        Глава 22. Праздничный фейерверк
        - Входи, Сахель. - отвлекся я от бумаг. И воспоминаний. - Мы выступаем уже через час. Ты что-то хотел?
        На самом деле появления индуса я ждал давно, уж больно очевидно тот описывал круги, не решаясь подойти. Я даже догадывался, о чем именно он хотел спросить.
        - Да.
        - Ну так спрашивай.
        - Тогда… В тот вечер я был пьян и совершил ошибку. Верни мне сферу Шивы.
        Ну, по крайней мере Сахель не попытался сделать вид, что не помнит, как её отдавал. Касательно же сути проблемы вопрос… сложный. На первый взгляд, если у меня есть оригинальный ключ, то отмычка вроде бы и не нужна. Однако - а действительно ли у меня есть ключ? Деревянная сфера, полученная от Ре, может быть всего лишь копией. Или просто детской игрушкой. Когда речь идет о таких вещах, лучше бы иметь запасной вариант.
        К тому же, если за нами наблюдает Кель, то отдать «отмычку» будет просто подозрительно. Пусть я уже доставал подарок Ре в крепости, но не факт, что о наличии у меня ключа известно богу. Они ведь не всеведущи. Но даже так, отдать сферу - демонстративно отказаться от борьбы за главный приз. Вот только с чего ради мне идти на такие жертвы? Ради нашей дружбы? Мы не в милом мультике про пони и радугу, а на кону - слишком многое. Использовать эту возможность, чтобы притвориться лишь одной из фигур Геры? Вряд ли для других богов наш союз выглядел равноправным. Для них я просто дорогой наемник, которого при случае можно попытаться перекупить. Вот только исходя из этой логики, отмычку я должен отдать Диве. На случай, если её собственная «сломается». Вот что мешало Сахелю подождать с этим разговором до тех пор, пока мы не покинем «условно-безопасную зону» вокруг маяка?
        - Зачем она тебе? - вздохнул я. - Решил все же попытаться сам добраться до Алтаря?
        - Мне это не по силам, но, возможно, сфера позволит мне попасть в домен Шивы.
        - Может? Разве ты не проверил этого сразу?
        - Откат от гибели бога был слишком сильным. Я провел большую часть времени без сознания, плохо соображал и с трудом сумел вовремя добраться до врат.
        Насколько я помню, особых потерь при высадке мы не понесли, так что или Сахель преувеличивает, или дело в жреческом статусе, а не потере покровителя самой по себе.
        - И, тем не менее, шансы малы. - привел я очередной аргумент. - Ты же сам говорил, что отмычка сломана?
        - Мы не можем знать точно. К тому же, если Шива когда-то воскреснет, он не простит мне такой потери.
        - Вполне возможно, он воскреснет благодаря тебе. Давай договоримся так… я оставлю у себя сферу, и если нам обоим доведется вернуться на Землю, то верну. Будем считать, что я взял её в аренду?
        - Ты можешь умереть.
        - Тогда ты заберешь сферу из моей сумки. Если хочешь, я даже укажу тебя её владельцем в завещании.
        - А если я всё ещё хочу получить сферу сейчас? Ты мне откажешь?
        - Ты же понимаешь ситуацию. Я не могу этого сделать.
        - Отдай её мне!
        Ситуация пошла по одному из наиболее неблагоприятных сценариев. После такого разговора мы уже не сможем друг другу доверять, а значит, нужно делать окончательный выбор…
        - Нет. - покачал головой я. - И теперь тебе придется остаться в крепости.
        - Я пойду с моими людьми.
        - Не получится. - я коснулся гарнитуры. - Конвой в моей кабинет. Извини, но несколько дней тебе придется посидеть под замком. Надеюсь, ты понимаешь причину.
        - Ты… - вскинулся было он. И тут же погас. - Не доверяешь?
        - Отчаяние толкает на ошибки. Мне не хочется, чтобы ты сделал глупость. Тебя выпустят позже. Извини…
        - Я бы никогда не ударил тебя в спину.
        Вошедшая охрана выслушала приказы и вывела Сахеля из комнаты. Может быть, индус и не врал - или сам верил в свои слова, но он не оставил мне особого выбора. Слишком велика вероятность, что он будет искать иные пути вернуть артефакт. Силовые, например. Не стоит забывать, что Сахель - всё ещё жрец и имеет немалое влияние среди сородичей. Моя слабость сейчас, могла обернуться большой кровью в будущем. Из двух зол выбирают меньшее - возможно я потерял друга, но мне хотя бы не придется его убивать. По крайней мере не сегодня… и чем ближе будет победа, тем чаще будет вставать перед всеми нами подобный выбор. Исход, которого я некогда боялся и надеялся избежать…

* * *
        Как бы ни было соблазнительно остаться в относительно безопасной крепости, но войну обороной не выиграть. Время играло не на нас. У нежити всё ещё мог остаться один из ядерных зарядов, плюс возможность восстановить численность за счет костей. В любой момент в тылу могли начать открываться порталы, из которых хлынут орды последователей внешних богов, или… Фантазия у меня богатая, и вариантов, как потерять имеющееся у нас стратегическое преимущество, я мог придумать вагон и маленькую тележку.
        Протянуть до обновления откатов, открыть врата в Подземелье и провести через него технику все равно вряд ли получится. Хотя тот же танк изрядно упростил бы прорыв к храму. Или по крайней мере увеличил шансы - у нежити появилось достаточно трофейного оружия, в том числе способного пробить броню. Да и простая яма справится немногим хуже гранатомета. Расчет тут скорее на внезапность. У нежити, даже древней, мощи и прочности справиться со стальной махиной бы не хватило. Мечты, мечты…или скорее вариант на крайний случай, если очередное наступление провалится.
        - Тьфу, тьфу, тьфу…
        Станешь тут суеверным, конечно. В крепости оставался минимальный гарнизон - полсотни добровольцев из числа военных, полсотни Бессмертных, плюс калеки. Больше всех при таких раскладах рисковали именно юниты - в случае захвата алтаря миссия будет завершена и далеко не факт, что солдат получится потом вытащить. Полагаю, тут потребуется помощь кого-то из богов. В каком-то смысле их согласие остаться требовало даже больше смелости.
        Большую часть «местных» игроков я забрал с собой - не только потому, что сомневался в их талантах и дисциплине, но и ради системных сумок. Конфисковать артефакты запрещали правила Гильдии, так что пришлось их арендовать - вместе с «носильщиками». Теперь главное никого не потерять по дороге. Вынужденное решение Сахеля остаться в крепости лишило индусов естественного лидера, и мы просто раскидали их «в усиление» по остальным подразделениям.
        Первые дни всё шло на редкость спокойно, и уже к вечеру третьего дня мы достигли внутренней стены пятого круга. Проломы, пробитые армией Альянса, позволяли двигаться напрямую, а нежити в окрестностях крепости почти не осталось. Несколько мелких стычек, никаких потерь. Даже дезертиров нет, никто в здравом уме не захочет куковать в развалинах следующие два с половиной года. Чем больше проходит времени, тем меньше тех, кто верит, что это в принципе возможно. За последние дни мы не потеряли и сотни, но все равно - счетчик неуклонно уменьшался. Нас оставалось меньше половины…
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 6342\13000
        В общем-то, за отсутствием выбора, перспективы участия в боевых действиях смотрелись не так уж и плохо. Благо, переброшенные с Осколка силы внушали уверенность. И, что радовало, в управление мне не приходилось даже вмешиваться. Полковник Зурабов согласился покинуть Подземелье и был достаточно компетентен, чтобы на мне оставались только стратегические решения. В данном случае оно заключалось преимущественно в выборе направления движения.
        В одну из ночей нам повезло наткнуться на Окно, и я приказал разбить лагерь чуть раньше. Призвав Эшу - ненадолго, после дневного перехода, из всех видов отдыха, активно хотелось только лежать.
        Регулярные сеансы связи с союзниками тоже не приносили особых новостей. Везде царило затишье. Армия держала оборону, отражая редкие нападения нежити. Брахман вырезал деревеньки гоблинов, что лично у меня вызывало глухое раздражение. Громом среди ясного неба послужило сообщение о разгроме крупного отряда аборигенов и пленении принца. Того самого, на голову которого у меня ещё с первой встречи висел квест «Святотатство».
        Сам рассказ о победоносной битве не вызвал никаких положительных эмоций. Отряд гоблинов двигался по одной из немногих дорог и его приближение засекли с дронов. После этого обустроить засаду было делом техники. Фугасы на обочинах, огонь снайперов, пулеметы и зачистка.
        Колонна слишком растянулась, взрывами посекло не так уж и многих. У гоблинов было немало всадников, и они попытались смять автоматчиков - не самая лучшая тактика, особенно с учетом прикрывающих их пулеметов. До строя не добрался ни один гоблин, а принц выжил лишь потому, что возглавил атаку и по нему стреляли снайперы. Пулемёты больше работали по основной массе.
        После этого гоблины разбежались в разные стороны, но вырваться из ловушки получилось у немногих. Кто-то скрылся в лесу, с десяток всадников ушли обратно по дороге, загоняя лошадей. Преследовать «трусов» не стали…
        - Поздравляю с победой. - вздохнул я. - Значит ты получил «ключ»?
        - Возможно. - хмыкнул Брахман. - Думаешь, сможешь его купить?
        - Для начала мне просто любопытно, на что он похож.
        - У тебя есть свой?
        - Возможно. - ответил я его же фразой.
        - Тогда мне кажется, что ключом будет костяная сфера, расписанная знаками.
        - Странно. - «удивился» я. - Мне казалось, что сфера должна быть деревянной.
        На первый взгляд его вариант подходил больше, но не стоит забывать, что Великий Ы - бог жизни и смерти. Причем жизнь в его титуле стоит на первом месте. Дерево вполне может символизировать именно этот аспект, тогда как кость - второй. Весело будет, если в храме потребуются оба ключа. Впрочем, возможно один из них заменит «отмычка»?
        - Принц Ра ещё жив?
        - Все пленные пока живы. Мы нашли небольшое поселение гоблинов неподалёку, так что допросы только начинаются…
        - Что с ним?
        - Три пули в ногах, несколько сломанных костей и квест на его голову.
        - Последнее - наиболее смертельно? - мрачно пошутил я.
        - Мне нет дела до милостей Сета, однако опыт есть опыт. За принца дадут немало…
        - Могу я выкупить его жизнь? - предложил я. Дежавю. Что-то последнее время платить приходится слишком часто…
        - Считай это… дружественной услугой. Мы ведь друзья, верно?
        - Конечно. - и глазом не моргнул я. Хотя, вполне возможно, сейчас назвал «другом» человека, которого через пару лет будут судить за «преступления против человечности». В отношении гоблинов. Впрочем, с таким же успехом ему могут поставить памятник «за заслуги перед человечеством». Грань между подвигом и преступлением порою очень тонка. - Тогда сделай мне ещё одно одолжение. Пощади всех пленников.
        - Ты просишь невозможного. Мои люди хотят «крови», я не смогу их остановить. Для многих тут это вопрос собственного выживания.
        - Понимаю. - согласился я. Не получилось, но я хотя бы попытался. Теперь можно попросить немного поменьше и отказа не будет… - И всё же, если среди гоблинов есть девочка по имени Реб, а также герои Хаш или Динар, то, пожалуйста, сохрани им жизнь. Им и по возможности тем, за кого они попросят. Эти трое - мои «инвестиции». Если мы победим, то они могут быть полезны…
        - «Девочек» тут точно нет, а вот насчет этих Хаша и Динара - прикажу проверить. Если они ещё живы, то я пощажу их.
        - Спасибо. Дашь мне поговорить с принцем?
        - Вряд ли он захочет разговаривать.
        - Просто назови мое имя. Дальше пусть решает сам…

* * *
        - Василий. - раздался усталый голос. - Я помню тебя, ты убил моего второго советника.
        - Тогда уж шестого. - парировал я. - И вряд ли слово «убил» будет подходящим определением - лишь дотронулся до рукоятки и передал вам карту. Средний магический дар.
        - Да, память меня подводит. Не мудрено, после всех этих пыток.
        - Тебя больше не тронут. По крайней мере, Брахман обещал сохранить тебя жизнь.
        - В обмен на что?
        - Я буду ему должен.
        Пусть когда-то я вернул доверенный Брахману божественный артефакт, что привело к его воскрешению, но за ту услугу он мне уже заплатил. Когда оставил в стороне конфликт с Сахелем и позволил ему стать младшим жрецом. Теперь это могло выйти мне боком, но жалеть о просьбе я не собирался. Возможно позже, но не сейчас…
        - Я знаю его не так долго, но не у того гоб… разумного ты берешь в долг. Он - чудовище, даже по моим меркам.
        Интересное определение… Что нужно было сотворить, чтобы получить такое звание от гоблина? У принца и у самого нимб над головой не светится.
        - Полагаю, два «чудовища» смогут договориться…
        - Если не сожрут друг друга. Ты можешь спасти моих воинов? За каждого из них отец заплатит богатый выкуп!
        - Ты предлагал этот вариант Брахману?
        - Он отказался. Сказал, что выкуп просто не успеет прибыть вовремя. И в качестве лута с нас и так выпадут карты….
        Возможно, я мог бы предложить цену, но… нимб над моей головой тоже не светился, а обещать золотые горы за жизни неизвестных мне гоблинов? Которые сами при случае с удовольствием выпустили бы мне кишки?
        - Нет. Я смог выторговать лишь несколько имен. Хаш, Динар и Реб…
        - Тогда ты не спас никого. - прервал принц. - Хаш слишком стар, подхватил простуду и, скорее всего, умер в своей постели. Со мной было двое из его сыновей, но они погибли. Динар… помнится, в моем отряде был такой герой, но я не видел его среди пленных. Полагаю, он тоже мертв. Что касается Реб… Если речь о той девчонке, то я отдал её в услужение сестре. Полагаю, она подыщет ей богатого мужа…
        Новости прозвучали… не слишком оптимистично. Похоже, мои «инвестиции» провалились, целиком и полностью. Хотя, называя имя гоблина, некогда именованного мной во второй миссии, я вообще всерьез не ожидал, что он действительно окажется в этой группе. Мир - тесен.
        - Спасибо за информацию. Зачем вы вообще вернулись?
        - Лично я - хотел восстановить свою честь. Прошлый поход провалился, но я выжил. Жрецы сказали, что это или проклятье или знак. Я должен был попытаться вновь, и, похоже, это всё же проклятие. Мои воины мертвы, а я… опять жив. Может быть, даже доживу до того момента, как барьер падет и орды чудовищных тварей спустятся в наш мир…
        - Не торопись оплакивать свой мир. Всё ещё может измениться…
        - Как? Ты сам воскресишь Великого Ы?
        - Вряд ли, но у нас нет цели уничтожать гоблинов.
        - Почему я должен тебе верить? Мы находимся в небольшой деревушке, и как думаешь, сколько из местных ещё дышат? Мужчины, женщины, дети… мертвы все. Таково ваше «милосердие»?
        Я замолчал, не зная, что на это ответить. За детей даже не давали опыт, какой смысл был их убивать? Из милосердия, чтобы они не умирали от голода? Да и может ли принц быть уверен в их смерти? Вряд ли ему провели экскурсию. Впрочем, что я вообще могу сказать в такой ситуации? Пресловутое «это война»? Или «это месть»? Гоблины вели себя с нами не лучше, но те, кого вырезает Брахман - вряд ли к этому причастны. Пусть даже и не из-за высоких моральных принципов, а лишь из-за отсутствия возможности. Просто легкий путь прокачки… путь, которому я в свое время предпочел встречу с нежитью. Пусть и маскировал его логическими аргументами…
        - Ты знаешь, что находится в храме? - всё же попытался я. - Можешь рассказать о ключе?
        - Чудовище близко и вряд ли одобрит, если я расскажу больше. Так что закончим на этом. Прощай…

* * *
        Я сидел у костра, наслаждаясь отдыхом после перехода. До следующей стены мы должны были добраться уже завтра. В какой-то степени, я являлся приманкой. Основной угрозой последних дней были снайперы - нам удалось отловить трех РЫЦАРЕЙ СМЕРТИ, посланных охотиться на игроков. Причем расправились с ними без моего участия, я видел только тела. Но кто сказал, что их было только трое? Усиленные патрули, периметр, растяжки… и никакой гарантии, что яркий свет не послужит причиной чьей-то смерти…
        Даже эта троица сумела забрать шестнадцать жизней. Ещё шестеро погибли в мелких стычках с нежитью. Раненых было тоже немало, так что целителям пришлось поработать. В целом - допустимые потери, по крайней мере, пока в этом списке нет тебя самого или знакомых. Настроение - ни к черту. И причина была веская - двадцать второе марта. День рождения. Сколько раз я гадал, доживу ли до этого дня? Каким он будет? Похоже, настало время гадать о том, как я встречу свой следующий день рождения. Год… бесконечная бездна времени. Интересно, такие мысли посещают меня одного? Если учесть размеры нашего отряда, тут каждый день у кого-то день рождения…
        - Командир. - подбежал один из солдат. - Там… срочно…
        - Ну что случилось?
        - Группа Брахмана ведет бой с превосходящими силами противника.
        Статус… в походе это было уже неважно. Я вскочил и побежал к палатке, в которой была установлена рация.
        - Что там? Ну же!
        - Связь прервалась. Похоже, на них напали последователи одного из внешних богов. Предположительно - Изура. Высокоуровневые игроки, плюс гончие. На всех защита. Брахман сообщил, что собирается подорвать ядерный заряд. Сам попытается покинуть миссию.
        Опять? Такими темпами это скоро будет «совсем другая история». Про сталкеров. Я тряхнул головой, отгоняя бредовые мысли. Даже после всех этих взрывов, высокий фон не будет держаться вечно. Да и вообще, разве это меня должно сейчас волновать?
        - Всем укрыться! Берегите глаза! Никому не смотреть в сторону возможного взрыва!
        Сам я проигнорировал собственный приказ, просто опустив щиток шлема. Небо уже темнело, так что я смогу убедиться лично…
        БЛИНК! БЛИНК! БЛИНК!
        ПОЛЁТ!
        Я завис в воздухе, примерно определив направление. Слегка не угадал - гриб появился сильно левее ожидаемой точки. Своего рода фейерверк в честь праздника. С двадцатипятилетием меня…
        Бонусная интерлюдия. Камень, ножницы, бумага
        Портал мерцал, выпуская всё новые отряды архонтов. Переместить таким образом действительно могущественных существ было невозможно - защита этого мира превращала их в кровавое месиво. Однако эти смерти не были напрасны, позволив нащупать верхнюю границу. И дальше дело пошло быстрее. До тех пор, пока портал не содрогнулся и не потух…
        - Что происходит? - машинально спросила Ирис.
        - Ситуация в рамках ожиданий. - отозвался генерал Арус. - Вероятно, другие боги пытаются помешать планам господина. Проекция Алтаря всё ещё цела, так что вскоре портал откроется вновь…
        Планам было не суждено осуществиться: спустя двадцать минут, над разоренной деревней появился Костяной Дракон, который сначала накрыл площадку дыханием смерти, а затем протаранил Проекцию Алтаря своим телом. Последовавший за этим взрыв сделал ожидание бессмысленным и четко показал выжившим архонтам одно… им нужны новые жертвы.

* * *
        Триста славных героев и я
        Вышли в поход из столицы
        Под знаменем славного принца Ра
        Чтобы спасти наш мир!
        - Какая хорошая песня, не находишь? - заметил один из соседей. Разговоры - одно из немногих развлечений в пути. Особенно если ты можешь позволить себе ехать на лошади, а не плетешься пешком в конце изрядно растянувшейся колонны.
        - Великолепная. - не оглядываясь отзывался Динар. - Думаю, сегодня скальда побьют…
        В ответ раздался грубый смех. Пел скальд, конечно, неплохо, но вот со счетом у него явно были проблемы. Начать с того, что именованных героев в отряде было лишь двести семьдесят девять. Впрочем, для легенды триста - звучит лучше, тут не поспоришь, больше - не меньше. Другое дело, что он раз за разом забывал упомянуть остальных участников похода. Тех, кто ухаживал за лошадьми, правил повозками, готовил обед, вел разведку и охранял фланги. Примерно две тысячи гоблинов, чье существование скальд упорно игнорировал. Весьма опрометчиво, с учетом того, что они тоже слышат песню. Песнь о героях, в которой их нет и не будет…
        ДИНАР. ХОБГОБЛИН. ГЕРОЙ. УРОВЕНЬ 1
        И тот факт, что он сам входит в число этих трехсот, можно считать чудом. Если бы его попросили назвать главную проблему упадка гоблинов, то он бы назвал две - раздробленность и жадность. Не так уж мало оставалось системного оружия, но большая его часть хранилась под замком, в оружейных и сокровищницах знатных семей. Некоторые служили украшением и символом статуса, но как часто их пускали в дело? Законных способов повысить уровни и статус было четыре: война, священные походы, поединки и охота. Самым безопасным из этого списка считалась война.
        К тому же мало иметь высокий уровень, нужны ещё и бумаги, которые докажут, что он не получен подлыми убийствами невинных. Закон тщательно следил за такими вещами, и палачи регулярно казнили преступников, но им самим ничего не доставалось - оружие, с заключенной в ней жизненной силой, шло наверх, к знати. По слухам, король уже был близок к тому, чтобы переродиться в орка… Или даже полулегендарного огра.
        Полученный от игрока чуть изогнутый меч дал гоблину шанс. Призрачный, но Динар сполна им воспользовался. Сначала - вернувшись к армии и доложив о случившемся. Затем - охотясь на нежить. Когда стало очевидно, что поход провалился, гоблин не вернулся в столицу, а направился вглубь лесов.
        Там до сих пор оставалось немало логов тварей - тех, что некогда атаковали их мир. Или даже родились уже здесь. Главное было подыскать правильную жертву и придумать, как именно её прикончить. В прямом бою шансов немного, но существуют ещё и ловушки…
        Опуская подробности - у него получилось. Как получилось и пройти перерождение на минимальном десятом уровне. Практически чудо, в большинстве случаев требовался двадцатый… или даже тридцатый, если твой потенциал совсем слаб. У него он был высок, не даром его клан некогда был весьма известен. И он собирался приложить все усилия, чтобы вернуть утраченное. Привезенная в столицу голова чудовища дала новоявленному хобгоблину славу, деньги, благородный статус и место в свите принца…
        Надо признать, принц Ра за эти месяцы совершил практически невозможное. Позиция наследника оказалась под угрозой, но он не опустил руки, а обратился напрямую к храмам. Смелое решение. Истинных жрецов, посвященных Великому Ы, оставалось немного, но капитул пользовался немалым влиянием. После такого разгрома обычно на десяток лет устанавливалось спокойствие, но эта поддержка позволила принцу избежать опалы и собрать армию. Новый священный поход, причем в крайне сжатые сроки. Хотя в «сказки» о Падении Барьера многие глупцы верить отказывались, игнорировать призывы жрецов не мог даже король. Не говоря уже о всех остальных…
        На зов капитула отозвались лучшие - из тех, что находились поблизости. Всё же месяц - слишком короткий срок для подобной задачи. Сам король остался позади, собирать новую армию - и судя по всему, рассчитывать на его скорое появление не стоит. Страна и так обескровлена провальным походом, а соседи плевать хотели на общее прошлое. На границах неспокойно. Говорят, некоторые правители даже начали поклоняться Хаосу. В надежде, что их пощадят, когда барьер падет…
        - Что это? - один из героев указал в небо. - Птица? Какая здоровая…
        - Похоже. - отозвался кто-то из проводников. - Но мне казалось, я знаю всех птиц, обитающих в этих краях.
        - Возможно, какая-то из Тварей Хаоса? - поддержал разговор третий. Такого рода беседы разгоняли скуку и скрашивали дорогу.
        - Большая часть тех, у кого была хоть капля ума, ушли подальше от бывшей столицы. Жаль высоко, стрелой не достать…
        - Золотой тому, кто собьет эту птицу! - раздался голос принца.
        - Я это сделаю! - тут же появился доброволец.
        И не один. Десятки всадников свернули в поле, пытаясь выполнить приказ и получить награду, однако безуспешно. Ни стрелы, ни магия в цель не попали. Тварь поднялась выше, сделала круг и улетела в сторону далекого леса. Мало кто придал произошедшему значение, но армия гоблинов была обнаружена…

* * *
        Засада была типовой, но для гоблинов - совершенно неожиданной. Взорвались закопанные у дороги радиоуправляемые фугасы. Мало у кого тут были артефакты, способные защитить от осколков. Сотни убитых и раненых, ржание лошадей и панические крики. Условной удачей можно было считать тот факт, что армия растянулась, а потому выживших было куда больше…
        Засвистели пули снайперов, срезая тех, кто пытался навести порядок. Не нужно быть генералом, чтобы понять, что происходящее - лишь начало. Долго гадать кто же их противник не пришлось, из леса вышла цепочка… людей. Игроки….
        - Отступаем!
        - Вперед! - крикнул принц Ра, поднимая на дыбы коня. - Всем, у кого есть лошади - в атаку! Мы сомнем их! Пехота - за нами!
        У Динара лошади больше не было - она приняла на себя удар, спасая жизнь своего владельца. Словно его оберегал сам Великий Ы. Ну или ему просто вновь повезло, несмотря на достаточно низкий параметр удачи… как показала практика - повезло вдвойне. Часть лошадей сбежала, испугавшись грохота, но многим удалось удержаться в седле, и конная лава устремилась к врагам. Людей было немного, вряд ли больше сотни. Причем стояли они рассыпным строем, без щитов и копий. Никаких шансов, минута - и их стопчут, отомстив за вероломное нападение. Вероятно, так рассуждал и принц…
        - Нет…
        Из леса всадников встретил кинжальный огонь снайперов, который поддержали пулеметы. Тех немногих, кто сумел прорваться дальше, остановили автоматные очереди. Ни один из гоблинов не добрался до строя, лишь несколько десятков развернулись, пытаясь уйти от верной смерти. Нескольким это даже удалось…
        - Назад! Все назад!
        - Аааа…
        Динар инстинктивно пригнулся. Скальд рядом упал, зажимая грудь - стальная кольчуга не спасла от магии… нет, не магии, пленные предупреждали о могущественном оружии. Вот только им предпочли не поверить. Понадеялись, что даже если игроки сумеют пронести его в следующий раз, то его будет немного.
        - Отступаем!
        Вот только куда можно отступить, когда смерть повсюду? Один из шаманов вскинул руки, и от него в разные стороны потянулся туман. Через десяток секунд он упал замертво, сраженный чужаками, а магия рассеялась. Впрочем, его действия послужили примером для остальных и вскоре остатки армии оказались хоть как-то прикрыты…
        - Мы должны спасти принца! - крикнул кто-то. - Я видел, он ещё жив!
        - Принц Ра - погиб. - раздался над полем боя уверенный голос. - Вы ничем не можете ему помочь!
        - Тогда мы должны спасти священный ключ!
        - Ну так иди и спасай! Приказываю рассеяться и отступать малыми группами! Раненых - добить!
        Суровое, но правильное решение - драгоценный опыт не должен достаться врагу… Как и системные предметы. Динар опустился возле ещё живого товарища и вонзил меч ему в горло. Поток энергии был не слишком сильным, но его хватило, чтобы взять уровень. Война - выгодное дело. До тех пор, пока тебя не убьют.
        В тот день уйти удалось немногим. Очередной поход гоблинов провалился даже до того, как они добрались до внешних стен… вряд ли об этом сложат легенды.

* * *
        - Пленные! - надрывался Брахман. - Добивать только тех, кто и сам сдохнет! Нам нужны пленные!
        Надо признать, лучше всех поработали снайперы: мало того, что выбили командиров, так еще и старались не насмерть. После пулеметов, выживших почти не оставалось, а те, кто ещё дышал, для допроса не годились. Пленных вообще оказалось мало. Некоторые гоблины даже убили себя сами, лишь бы не стать добычей…
        - Что по потерям? - уточнил жрец, когда туман рассеялся.
        - Потерь нет! - доложил офицер. - Тьфу ты… Точнее есть, но немного, пока трудно сказать точнее. Преследование продолжается…
        - Тут неподалеку была деревня. Гоните туда пленных, встанем лагерем…
        Стоящий неподалеку Филин оперся на копье - сегодня он взял очередной уровень. С собой Брахман взял лучших, так что большинство сумели не только пострелять, но и воспользоваться плодами победы. Пленных, на этом фоне, оказалось немного - чуть больше сотни.
        Ножницы разрезали бумагу… но камень был уже на подходе.

* * *
        Пусть Ирис удалось активировать проекцию Алтаря и призвать подкрепления, двух сотен архонтов явно недостаточно, чтобы завоевать целый мир. Или даже прорваться к центру города. К счастью, гоблины в окрестностях ещё водились. И не только они…
        - Значит, говоришь, там люди?
        - Да, тварь. - выплюнул гоблин. - Они напали на нас внезапно и своей магией убили почти всех. Мне чудом удалось вырваться.
        - Ты так легко мне это рассказываешь? Не врешь?
        Одна из гончих сжала челюсти на его ноге, вызвав стон боли… Сильнее… и стон превратился в крик. И готовность говорить правду.
        - Ты мой враг. - оскалился гоблин. - Они тоже нам враги. Будет хорошо, если вы перебьете друг друга.
        - Звучит логично.
        - Я сказал все, что знал.
        - Да, верно. Я сдержу свое слово. Будет не больно…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 12 ОС!
        Ирис выдернула копье и вернула его в карту. Убийства уже давно не вызывали у неё эмоций. Цербер подошел и слегка толкнул её мордой, жалобно заскулив. Девушка машинально почесала монстра за ухом, хотя сквозь слой брони он вряд ли что-то почувствовал - просто привычка. Остальная стая держалась чуть позади, но их желания были очевидны…
        - Ладно, ладно. - она отвернулась. - Можете съесть тело, а потом догоняйте.

* * *
        - Ты хорошо поработала, девочка. - хмыкнул генерал Арус. - Уверена, что не хочешь присоединиться к штурму?
        Девочка… от кого-то другого этот эпитет показался бы оскорбительным, но какой безумец будет высказывать недовольство боевому генералу? Тому, кто достаточно силен и безумен, чтобы самолично вести войска в бой, а не отсиживаться за их спинами?
        - У меня почти иссякла божественная защита. На этот раз я предпочту проявить осторожность.
        - Ты ещё не в Сенате, чтобы так трястись за свою жизнь. Даже если Великий Изур возвысит тебя, Священные Очки - никогда не лишние. Можешь идти во второй волне, когда основное сопротивление будет подавлено.
        - Благодарю. - поклонилась Ирис. - Я обдумаю это предложение.
        - Как знаешь. Ты упускаешь хорошую возможность…

* * *
        Нападение архонтов не стало для игроков неожиданностью. Их приближение отследили заранее, с дронов. И встретили шквалом пуль и взрывов, но слуги Изура были сильны - высокие уровни, боевая форма, навыки… каждый из архонтов был мастером, причем не в одном виде оружия. И главное - защитное поле.
        - За Великого Изура!
        - Смерть дикарям!
        Игроков было больше - однако не настолько, чтобы это сказалось на результатах битвы, где главную роль играли личные навыки и «мечи»…
        - Прекратить огонь! - одним из первых осознал ситуацию Филин. - Используйте системное оружие!
        И тем не менее, многие до последнего стреляли, то ли надеясь продавить поле, то ли просто не сообразив сменить оружие на более эффективное. Нужно было отступать, но поздно - архонты были быстрее. Генерал в «золотых» доспехах первым перелетел через ограду и уже прикончил троих. Филин попытался его остановить… чтобы через десять секунд быть поднятым на копье. Причем для этого архонту хватило одной руки. Безнадежно… не помогли ни взятый недавно десятый уровень, ни мастерское владение копьем. Ни школа Семи Камней…
        - Ты неплох, для дикаря.
        - С… дохни.
        Рана была не смертельна, но мужчина чувствовал, что жизнь с каждой секундой утекает через оружие. Выхватив пистолет, Филин выстрелил прямо в лицо врагу, без удивления обнаружив, что это не сработало. Застрелиться самому? Не поможет. Игроки вокруг или умирали, или бежали, преследуемые чудовищными собаками. Был ли у них шанс победить? Если бы гоблины столкнулись с этим врагом первыми? Если бы…
        - Все, у кого есть возможность - немедленно уходите с миссии. - раздался в наушнике голос Брахмана. - У вас тридцать секунд, потом будет поздно.
        В последние секунды жизни Филин нашел в себе силы улыбнуться. Осушение не позволило сработать бессмертию. Спустя секунду архонт сбросил тело в сторону и побежал дальше. В центре битва ещё продолжалась…

* * *
        Иногда даже самые лучшие планы завершаются крахом, но и тут главное не сдаваться, а попытаться хоть как-то исправить ситуацию. У Брахмана было две сумки и последние минуты он потратил на то, чтобы забрать лучших… десятки игроков приняли запрос и исчезли, прежде чем остальные успели что-то осознать… увы, на всех мест не хватит. И даже так, он не забыл о просьбе, бросив запрос и хобгоблину…
        - Во имя Шивы! Ваша жертва не будет забыта!
        АКТИВИРОВАТЬ КАРТУ ВОЗВРАТА!
        Умирать второй раз жрец павшего бога себе позволить не мог. Настало время ему вернуть долг Шиве, а сделать это можно, только оставшись в живых. Главное - он добыл Ключ. Возможно, в следующий раз ему повезет больше? Архонт в золотых доспехах не успел совсем немного, чтобы застать вражеского предводителя.
        Камень сломал ножницы…

* * *
        И разрушился сам, когда взрыв уничтожил поселение гоблинов, не разбирая расовую принадлежность. Архонты, люди или гоблины. Из тех, кто там находился - не выжил никто.
        Жизнь - сложнее игры и не подчиняется простым правилам. Пусть все три стороны проиграли, но отдельные представители уцелели.

* * *
        Ирис горько улыбнулась, смотря на ядерный гриб - проведя на Земле немало времени, она подозревала такую возможность. Впрочем, часть архонтов не участвовали в штурме, а потому уцелели… как и её стая. Возможно, некоторые воскреснут прямо на поле боя, однако навыки такого рода были редки, а шансов выбраться из эпицентра немного. Разве что генерал…
        Нет, генерал мертв. Попытка провалилась, но архонт знала, что делать дальше - в округе ещё должны оставаться мелкие поселения гоблинов. По большому счету задача не изменилась. Нужно попытаться открыть новый портал…

* * *
        Динар посмотрел на троих выживших товарищей. Что они могли сделать вчетвером? Надо признать, поход провалился. Их мир обречен…
        - Нужно вернуться в столицу и донести печальную весть.
        - Думаешь, без нас будет некому это сделать?
        - Ну а что нам ещё остается? Мне с самого начала не нравилась эта затея.
        - Я попытаюсь пробиться к храму. - озвучил решение Динар.
        - Никаких шансов.
        - Это неважно. Я всё же попытаюсь. Если хотите, то давайте со мной.
        Динар направился к пролому к стене, придерживая системную сумку. Забравшись на груду камней, он оглянулся. Их всё ещё было четверо. Никто из них не верил в возможность победы, но каждый решил остаться. Возможно, пока в их мире есть такие гоблины, у него ещё остается надежда? И о них ещё напишут хвалебную песнь? Нет, без шансов.
        Глава 23. Исключение
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 5837\13000
        Решение Брахмана было похоже на то, что я сам принимал не так давно. Только если я обрек на смерть сотню солдат, то он - порядка полутысячи игроков своей фракции. Чуть меньше, чем ожидалось - из крепости вышло несколько больше, так что, похоже, кто-то уцелел. Те же разведчики, например. Или, возможно, даже кто-то из непосредственных участников битвы? Вопрос не то чтобы риторический, скорее не имеющий практического значения. Полагаю, если сразу верно оценить ситуацию и обратиться в бегство, то покинуть зону поражения до взрыва шансы имелись. Тем более, судя по полученной информации, архонтов было меньше сотни. И даже с учетом гончих, о сплошном кольце окружения там речи не шло. Так что при наличии соответствующих навыков…
        - Дива. - я поравнялся с девушкой. - Ты случайно не в курсе, что с Брахманом?
        Верховный жрец Шивы успел передать, что собирается покинуть миссию, вот только барьер, окружающий мир гоблинов, не гарантирует стабильной работы МАЛОЙКАРТЫ ВОЗВРАТА. Учел ли он этот фактор в своих планах? К слову, раз есть МАЛАЯ КАРТА, то логично предположить существование как минимум ещё и БОЛЬШОЙ. И, возможно, СРЕДНЕЙ…
        - Не знаю. Если бы Шива не пал, то Гера могла бы уточнить, но сейчас ситуация другая. Даже если Брахман уцелел, то на время выпал из поля зрения богов. Он жрец, так что на нем нет чужих меток и прошло слишком мало времени, чтобы найти его… иными путями.
        - Например?
        - Озадачить поисками правительство. - пожала она плечом. - Послать людей к его дому. Просто позвонить ему на мобильный. Сам понимаешь, последнее сработает, только если он захочет идти на контакт. Чтобы ты сам сделал на его месте?
        Умение примерить на себя чужую точку зрения всегда было моей сильной стороной. Что я бы делал на месте бывшего верховного жреца? Потерявшего изрядную долю власти, соратников, не знающего деталей гибели Шивы и не склонного к излишней доверчивости? Цель… тут всё до боли очевидно - воскресить своего бога. Что насчет методов реализации? Набрать новых последователей не получится - даже если у его КХАТВАНГИ имелась такая функция, сейчас она должна быть заблокирована. Однако кто сказал, что последователей можно искать только среди игроков? И что они вообще должны быть системными? Человечество тысячи лет как-то обходилось в этом вопросе без помощи Системы.
        - Не думаю, что Брахман будет скрываться. - озвучил я результаты. - Не слишком долго, по крайней мере. Если он жив, то наверняка попытается заручиться помощью индуистов, а затем отправится в один из шести оставшихся храмов. Договариваться о воскрешении Шивы…
        И миллиард последователей за спиной дадут гарантию, что Брахмана не только выслушают, но и отпустят. Богам нужна паства и портить отношения сразу с шестой частью человечества не будет даже эээ… Великий Сет. Кажется, он там самый неадекватный?
        - Неплохо, но сейчас важнее другое…
        Дива замолчала, давая мне возможность опять угадать ответ. Сегодня у нас прямо день загадок…
        - Портал всё ещё открыт?
        - Не совсем. - кивнула жрица. - Врата удалось разрушить, но нет никаких гарантий, что эмиссары не откроют новые. Или даже несколько. У нас не так много времени, как может показаться…
        - Других порталов пока нет?
        Несмотря на наличие у нас дронов, «туман войны» накрывал большую часть Сара. Там могли бродить десятки тысяч врагов, а мы об этом узнаем, только когда они ударят нам в спину. Не самая приятная мысль…
        - Нету. - покачала головой Дива. - Боги наблюдают за этим миром, такое не прошло бы незамеченным. Однако попытки их создания не прекращаются…
        Пусть враги в реальной жизни и не респаунятся, но возможность получать подкрепления «из-за пределов карты» ничуть не лучше. Получается, что даже если сейчас в тылу относительно спокойно, вряд ли идиллия продлится долго. Тем не менее, я и раньше понимал, что заявленные на миссию три года - по сути иллюзия. Во многом именно поэтому и рвался к храму, невзирая на все риски…
        - Значит, нам просто нужно успеть раньше. - озвучил я «банальность». - Кстати, скоро мы будем на месте…
        Стена была совсем близко. Ещё час, и мы пересечем очередную разграничительную линию и окажемся в третьем круге.

* * *
        Мы достигли пролома к середине дня, и здесь нас уже ждал отряд сопровождения. Единственное место, которое нам было никак не миновать.
        - Я Серый Лев, двенадцатый прайд! - отдал ч… воинское приветствие командир. - Генерал Зулу прислал нас проводить вас до места встречи…
        - Прайд? - переспросил я. Слово, конечно красивое… И если человека не смущает, что его «прайд» состоит из девяти суровых чернокожих мужиков, то кто я такой, чтобы осуждать чужие культурные традиции? В плане, любовь к громким названиям. Зулу ведь тоже не просто так объявил себя генералом…
        - По-вашему - отделение. - отозвался Серый Лев. - Или десяток.
        - Спасибо за разъяснения. - кивнул я. Представляться не было смысла, системную информацию он мог считать и сам. - Ну, показывайте дорогу, львы.
        Несмотря на то, что двигались мы по условно-дружественной территории, это ничуть не мешало мне подозревать всех и каждого. Меры предосторожности мы только усилили. Просто на всякий случай, уж слишком важен наш груз…
        Ближайший к нам, африканский форт представлял собой отдельный квартал, превращенный в точку обороны. Дороги перекрыли баррикады, собранные из хлама и мешков с землей - универсального материала в современной фортификации. Были бы лопаты, а почвы, камней или песка везде хватает. Преграда так себе, нежить надолго не остановит, но для этого тут и нужны пулеметы, верно?
        - Мы приготовили дома для ваших людей.
        - Не стоит. Там и так тесно. Мои люди разобьют лагерь чуть в стороне.
        - Но генерал приказал…
        Я не собирался заводить свою «армию» в возможную ловушку. Заминированные дома, например, легко превратятся в братскую могилу. Пока предатель жив, мне не стоит забывать об осторожности.
        - Генерал приказал тебе. Не мне. Я с радостью навещу своего друга. Чуть позже…
        - Так точно.
        В итоге в «форт» я вошел только через пару часов, в сопровождении полусотни солдат. Охрана чисто символическая, но с учетом того, что здесь меня ждали остальные члены Круга - более чем достаточно. Если я лезу в ловушку, то большее число бойцов даст лишь больше трупов. Впрочем, один мой сигнал - и моя армия атакует лагерь. Ну а я… в любом случае как-нибудь выберусь.

* * *
        Цинь Лун (15)… Билл Мичиган (21)… Сауд (10)… Зулу (15)… Дива (12)…. Рюу (12)… Лиза (13)…. Ну и я сам (25), конечно.
        Восемь. Иронично, часть имен сменились, но число осталось неизменным. По крайней мере пока. Официальной причиной сбора Круга был вопрос справедливого распределение моего груза. Даже звучит неприятно, но делиться придется - вопрос с боеприпасами тут стоял даже острее, чем мне изначально казалось. Не знаю как насчет обороны, но ещё одно наступление мои союзники явно не потянут. Так что каждый из них хотел получить всего сразу и побольше, побольше. Вполне разумное желание, но за всё нужно платить… так или иначе.
        В качестве места сбора была выбрана резиденция принца. Так было проще накрыть всех «изуритов» разом. Впрочем, предатели, в теории, тоже лелеяли подобные планы. Прикончить лидеров конкурирующих фракций, забрать сумки с оружием, а потом самостоятельно отправиться к храму и посвятить алтарь Великому Сету. Гениально. Само собой, Зулу «согласился» и теперь здание окружали его бойцы…
        Вопрос лишь в их истинных целях. Главная проблема Сауда заключалась в том, что принц не являлся жрецом, а значит не имел связи и не знал о произошедших в их союзе изменениях. Иначе давно бы всё бросил и сбежал. Не в развалины, конечно, а прочь с проваленной миссии…
        Я покачал головой. Не люблю хитрые планы - они слишком ненадежны, любая неожиданность - и появляются лишние трупы. Однако и казнить одного из нас, не дав ему высказаться в свою защиту, было бы «неправильным». И с мнением остальных приходилось считаться, хотя как по мне в данном случае презумпция невиновности выглядела форменным идиотизмом. Впрочем, какие цели каждый преследовал на самом деле я мог только догадываться. По идее, о предательстве Сауда жрецы должны были узнать уже давно, но он всё ещё вместе с нами, живой и здоровый. Или Великий Сет раскрыл эту информацию лишь недавно? От него всего можно ожидать…
        - Прежде чем мы продолжим, я хочу предложить тост. - Сауд подошел к небольшому столику и взял один из разномастных стаканов. - В прошлый раз, оказавшись в этом мире, люди были разрозненны и слабы. Мы сумели объединить их, отбиться от гоблинов и заложить основу для будущего! Пусть некоторых уже нет с нами, но их жертва не пропала зря. Сегодня мы сильны, и как никогда близки к победе! Возьмите эти «бокалы» и давайте выпьем за это!
        Я подошел ближе и взял почти пустую бутылку. Судя по этикетке, вино было весьма и весьма дорогим. С Земли, из тех, цена которых измеряется тысячами долларов. Как нерационально. Поболтав бутылкой в воздухе, я убедился, что она почти пуста и сделал осторожный глоток прямо из горла. Ну… неплохо, наверное. Знаний, чтобы оценить на каком склоне и в какой провинции собирали виноград, мне не хватало, но вкус приятный. Нужно запомнить название.
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Поддержать тост решились далеко не все - Сауд специализировался на ядах и, с высокой долей вероятности, собирался нас сегодня прикончить. Мечник демонстративно вылил свой стакан на пол и отбросил его в сторону. Несколько не по плану, но похоже пора…
        АКТИВИРОВАТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР! (100 ОС)
        УРОВЕНЬ: 25 (197\500)
        - Похоже, нас раскрыли? - хмыкнул принц, делая шаг назад.
        Вот только всё пошло не так, как он ожидал. Солдаты Зулу, в числе прочих, атаковали людей принца. Вокруг развернулась бойня - список «агентов» был известен и живыми они были нам не нужны. Я тоже успел принять участие, ударив одного из доставшего пистолет «слуг» копьем в горло…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 20 OС! (217\500)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ОБНАРУЖИЛИ И УНИЧТОЖИЛИ ПРЕДАТЕЛЯ!
        Удачно, что дополнительное задание позволяло не получать кровавую метку. Главное - не ошибаться с поиском виновных, но с этим проблем не возникло. Все закончилось так же быстро, как и началось, все предатели внутри зала были мертвы, а те, что оказались снаружи - умрут чуть позже. В таких схватках важно, кто нанесет первый удар, а здесь внезапность была на нашей стороне. Никто даже не успел взмолиться о пощаде. В воздухе пахло кровью…
        - Что это значит? Зулу?
        Сауда, как и договаривались, не тронули. В его руке была карта, но сейчас она не поможет. Барьер не позволит сбежать - время снаружи замерло, а значит ответа со стороны Сервера не последует. Запрос, отправленный в пустоту….
        - Им всё известно, мой друг. - отозвался Зулу. - Великий Сет сказал, что наш союз разорван.
        - Им известно действительно «всё»? - отозвался Сауд. - В том числе и то, что ты планировал от них избавиться? Забрать оружие и самостоятельно захватить Алтарь?
        - И это в том числе. - отозвался Зулу, делая глоток. - Ты отравил вино, верно? Однако никакие яды не действуют мгновенно, а значит это не сработает.
        - Он отравил воздух. - поправил Цинь Лун. - У меня есть навык определения ядов. Вино чистое. Зато всё пространство вокруг него отравлено и облако распространяется в нашу сторону.
        - Тогда может будет проще сразу его пристрелить? - предложил Мечник.
        - Ты не сможешь, у него навык. - напомнил Зулу. - Впрочем, у меня тоже иммунитет к ядам. Если хотите, я сломаю ему ногу.
        - Стойте, стойте. - поднял руки Сауд. - Я попался, какой мне смысл вас теперь травить? Это не сработает. Но на этот случай у меня есть нечто более интересное.
        Сауд продемонстрировал пульт детонатора. Ну да, конечно… бомба. Впрочем, его умение не давать ничему взрываться рядом с собой было не уникальным. Слишком предсказуемо…
        - Он блефует. - поморщился Зулу. - Мои люди проверили здание перед встречей.
        - Кир, найди… - мысленно приказал я. И призрак нырнул куда-то вниз. Конечно, это не осталось незамеченным, но никто не сказал ни слова…
        - Хотите рискнуть? - облизнул губы Сауд. - Полагаю, что нет.
        - Я не против. - улыбнулся Зулу. Легко быть храбрым, если не веришь в угрозу. - Взорви свою бомбу, и дело с концом. Давай, мне даже интересно, хватит ли у тебя духу…
        - Ты же знаешь, что хватит.
        - Не уверен. Ты ведь не хочешь умирать. - покачал головой Зулу. - Ты молод, богат, красив и силен. У тебя есть власть, деньги и женщины. Ты будешь цепляться за жизнь до последнего…
        - В раю у меня не будет недостатка в этих вещах.
        - Ты присягнул Изуру. Неужели ты думаешь, что после этого попадешь в рай?
        - Кто знает? Но ты прав, я действительно предпочел бы договориться. Снимите барьер, позвольте мне покинуть миссию, и никто не пострадает…
        - Ты всерьез считаешь, что мы так просто тебя отпустим? - вмешался Мечник. - Ты предал человечество.
        - Возможно, я предал вас, но не человечество. Напротив, именно его я и пытаюсь спасти. Изур - бог архонтов. Он не станет вырезать людей, наш мир ценен для него именно в текущем виде. Многомиллиардное население, технологии, товары… Если он получит алтарь Ы, то Земля войдет в его империю на правах протектората! А тот, кто ему в этом поможет - станет одним из богов объединённого пантеона. Таково его слово!
        При этом Сауд выразительно посмотрел на меня, а затем перевел взгляд на Рюу. Вот же ублюдок… даже здесь не удержался от попытки вбить клин между нами.
        - Зачем тебе Изур, если ты сможешь забрать алтарь себе? - спросил я.
        - Ты действительно веришь в эти сказки? - отозвался Сауд. - Всё, что у тебя есть - надежды и предположения. Уверен ли ты, что станешь богом, а не бог станет тобой? Изур гарантировал, что я сумею сохранить свою личность! И он даже отдаст мне в жены прекрасную Нефрит…
        - И это я после этого верю в сказки? - хмыкнул я. - Ты уверен, что хоть что-то из сказанного правда?
        - Я верю в свои слова. Изур - разумен и не будет творить зло ради зла. Ему невыгодно уничтожать наш мир. От обезьян или пауков такой милости ждать не придется!
        - Того же самого результата мы добьемся, если победит кто-то из земных богов.
        - Так ли это? Да, один из них усилится, но хватит ли этого отогнать всех желающих? Мы получим лишь шанс, не более. Отсрочку перед новой войной. В союзе с Изуром у Земли будет больше шансов! Семерка просто слишком жадна, чтобы склонить голову!
        - И что? К чёрту софистику. - прервал я. - Каковы бы ни были причины, он нас предал. Маркус - мёртв.
        - Мне жаль, что он погиб.
        - Правда? - не отступил я. - Тогда давай мы тебя простим и всё забудем. Мне снять барьер?
        - Хватит. - вмешался Цинь Лун. - Он практически не врет. Может быть слегка искажает факты, не более. Полагаю, мы услышали достаточно. Настало время для голосования.

* * *
        - Я предлагаю плен. - первым же и высказался Цинь Лун. - У меня как раз есть КАРТА РАБА…
        - Предатель должен умереть. - не согласился Мечник. - Без вариантов.
        - Помнится, я был третьим. - поднял голову Сауд. - Если у меня осталось право голоса, то я предлагаю меня отпустить. Снимите барьер, и я уйду…
        - Смерть. - сказал Зулу. - И нужно подумать, как скрыть его предательство. Для всех будет лучше, если он погибнет героем. Главное, чтобы тело можно было опознать…
        - Сволочь.
        - Не благодари. Это всё, что я могу для тебя сделать.
        Очередность голосования была установлена давно, следующими шли Брахман и Александер, но их обоих сегодня не было. Как и седьмого - Маркуса. Теперь я?
        В какой-то степени наши пути были похожи. И он и я выбрали свободу, просто он в итоге проиграл. Но сумел бы я второй раз отказаться от покровительства Геры, не будь у меня страховки в виде гарантированного воскрешения? Так что за само согласие я его не винил, проблема в том, что вместо того, чтобы искать выход, он с полной отдачей начал служить новому господину. Поиск и передача информации, финансирование, информирование и легализация агентов. Полагаю, он просто хотел выжить, но вряд ли это можно считать оправданием. Понимание мотивов вовсе не гарантирует прощения…
        - Смерть. - сообщил я.
        - Ничего другого от тебя я и не ожидал. - криво улыбнулся Сауд. - Ну а что скажешь ты, Дива? Похоже, наше братство для вас ничего не значит? Тоже мечтаешь увидеть мою голову отдельно от тела?
        Три против одного. Каждый следующий голос мог решить судьбу предателя, но не похоже, чтобы принц чувствовал себя загнанным в ловушку зверем. Тянет время? То, что КАРТА ВОЗВРАТА не сработает, он уже должен был понять, так на что он рассчитывает? На свою бомбу?
        - Рабство. - высказалась Дива. Именно она девятой вошла в наши ряды. Десятой, если считать Дмитрия, но его вступление было оформлено несколько позже…
        - Ну а ты, юноша? - слегка поклонился Сауд.
        - Ты должен умереть, но я проголосую за плен. - отозвался Рюу. - Если у тебя есть хоть капля чести, то ты убьешь себя сам.
        - Возможно, так оно и случится. - Сауд демонстративно покачал детонатором. - Но выгоду из этого извлекут только наши общие враги. Хотите, чтобы храм захватила Великая Гиз? Или Обезьяньи Предки? Вообще кто-то из «новеньких»? Три против трех. Ну, что скажешь, Лиза? Мне нажать на кнопку?
        - Я за казнь. Нажимай.
        - Четыре против трех. Ну, вы сами это выбрали…
        Сауд щелкнул кнопкой… и ничего не произошло. Как, в принципе и ожидалось… Вот только спокойнее на душе от этого не стало.
        - Что-то не так! - крикнул Цинь Лун. - Убейте его! Немедленно!

* * *
        Зулу прыгнул вперед, взмахнул топором, увернулся от удара сабли и ударил обухом, практически снеся голову. Впечатляющее зрелище…
        - Ты же хотел, чтобы тело можно было опознать?
        - Проведут генетический анализ. К тому же ничего ещё не кончено, я не получил опыт…
        Труп подернулся дымкой, и голова собралась обратно. На полу не осталось ни капли крови, словно его вообще не убивали. Зулу был готов и тут же метнул топор, однако слегка опоздал - жертва просто провалилась прямо сквозь пол.
        - Найдите его! - крикнул Цинь Лун.
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Кто-то бросился к дверям, но я уже примерно представлял, куда он делся. Единственным шансом для предателя было сломать барьер до того, как его догонят.
        БЛИНК!
        Где-то неподалеку раздалась автоматная очередь, и следующее сообщение я воспринял без особого удивления.
        ВНИМАНИЕ! ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР ПОВРЕЖДЕН!
        - Сволочь!
        Я успел в последний момент, ударив копьем в спину. Автомат выпал у него из рук, а затем барьер вокруг здания рассыпался…
        ВНИМАНИЕ! УНИЧТОЖЬТЕ ПРОЕКЦИЮ АЛТАРЯ (ВЕЛИКИЙ ИЗУР)!
        - Ты… опоздал…
        Вероятно, Сауд собирался сказать что-то ещё, но я не собирался позволить ему улизнуть в последний момент.
        РАСКОЛ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 100 ОС! (317\500)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ОБНАРУЖИЛИ И УНИЧТОЖИЛИ ПРЕДАТЕЛЯ!
        - Решением большинства, ты исключаешься из состава Круга. В связи со смертью…
        Впервые вижу, чтобы из одного человека выпало сразу две карты. Одна - обычный навык, а вторая - красная. Очередной привет от Изура. Я не глядя бросил все трофеи, включая тело, в кольцо…думаю, дыра в груди не помешает его опознанию…
        - Я нашел тебя босс! - вынырнул откуда-то со стороны призрак. - Взрывчатки нет, но будь осторожнее! У него в подвале Проекция Алтаря!
        - Да, Кир, спасибо. - кивнул я. - Я уже догадался…

* * *
        Картинка наконец сложилась - пока мы тут разговаривали, его люди активировали портал. Вот только барьер не позволил ему сработать, так что Сауду требовалось любой ценой его снять. Для начала - путем переговоров, свои шансы сделать это силой принц оценивал здраво. Если бы мы не считали ворон, играя в «справедливый суд», то обошлось бы без этих проблем…
        - Что происходит? - раздался голос Мечника. - Он сбежал?
        - Сауд мертв. - отозвался я. - Всем покинуть здание! Портал в подвале, я его уничтожу.
        АКТИВИРОВАТЬ РАЗГОН!
        БЛИНК!
        Прыгал я почти наугад, но сплошной слой земли оставлял не много точек выхода. Просто взяв расстояние с запасом, я в итоге оказался там, где и планировал. В подвале было не очень светло, но пары ламп и света от самого портала вполне хватило, чтобы сориентироваться. Я успел вовремя, на эту сторону перешли всего трое…
        АРХОНТ. ИГРОК. РАНГ D. УРОВЕНЬ 25
        У его спутников уровни были поменьше - пятнадцатый и восемнадцатый, однако устраивать дуэли я не собирался. Не тот случай…
        - Ты хорошо поработал. Доложи обстановку.
        Системный язык. Слова доносились слегка растянутыми, но я всё равно его понимал. Похоже, меня приняли за одного из «предателей»? С учетом моей высокой репутации с Великим Изуром - не особенно удивительно. Да и кому ещё быть рядом с алтарем в момент его активации? Ну, помимо трупов… похоже, Сауд сумел найти кого-то достаточно безумного, чтобы принести себя в жертву. Вопрос, что делать мне? В «честном бою» шансов мало. Стрелять по архонтам или Проекции Алтаря явно бесполезно - их прикрывала дымка божественной защиты. Прежде всего требовалось закрыть портал. И тут требовалось или божественное оружие, или… много, много взрывчатки.
        - Почему ты молчишь, червь? Разве ты не видишь, кто перед тобой? Если бы не твои заслуги перед господином, я бы уже…
        С той стороны перешли ещё двое, причем один из них оказался пауком, а второй - обезьяной. Враги договорились между собой? Черт. Будь моя телепортация более точной, я мог бы оказаться прямо у Проекции Алтаря и уничтожить его мечом, но сейчас ставить на это было бы глупостью. Так что я выбрал второй вариант… как более надежный.
        - Прошу простить, я не сразу нашел слова от радости…
        Говорить под разгоном было куда сложнее, но сейчас мне было не очень важно, поймут ли меня, просто нужно было выиграть немного времени. БОМБА, БОМБА, БОМБА…
        - Ты… Что ты делаешь? Схватите его!
        Похоже, они не такие уж тупые. Кольцо позволило мне вытряхнуть достаточно взрывчатки разом, так что оставаться здесь больше не имело смысла…
        БЛИНК! ПОЛЕТ!
        - Пять секунд. - озвучил я новые сроки.
        Я был слишком быстр, нужно было дать возможность и остальным убраться подальше. Дать им больше времени я не мог, архонты могут обезвредить заряды или просто выбраться из здания. Впрочем, мне и самому не стоит тут задерживаться…
        БЛИНК!
        Приземление. Кнопка детонатора… Взрыв… Мимо просвистели камни, а здание дрогнуло и сложилось куда-то внутрь. Всё же взрывчатки я не пожалел. Теперь нужно вернуться обратно и убедиться, что этого хватило…
        ВНИМАНИЕ! ПРОЕКЦИЯ АЛТАРЯ (ВЕЛИКИЙ ИЗУР) УНИЧТОЖЕНА. ПУТЬ ЗАКРЫТ.
        Глава 24. Наследство и трофеи
        ВНИМАНИЕ! ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «УНИЧТОЖЕНИЕ ПРОЕКЦИИ АЛТАРЯ» ВЫПОЛНЕНО!
        ВАШ ВКЛАД ПРИЗНАН… НЕЗНАЧИТЕЛЬНЫМ.
        РЕПУТАЦИЯ С ЗЕМНЫМИ БОГАМИ СЛЕГКА ПОВЫШЕНА!
        ВНИМАНИЕ! ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «БОЖЕСТВЕННАЯ КАРА» ОБНОВЛЕНО!
        РЕПУТАЦИЯ С ЗЕМНЫМИ БОГАМИ ПОВЫШЕНА!
        Награда мизерная, но оно и не удивительно - в этом месте у богов нет возможности наблюдать за происходящим «в прямом эфире», а с точки зрения Системы взорванный портал - самоликвидировался. Даже тот факт, что мне вообще досталась награда, удивителен. Причём за убийство предателей «благодарность» озвучена не сразу, а только сейчас, в конце боя. Они её что, вручную начисляли? И, кстати, кто сказал, что всё закончилось?
        МАНА: 97\2456
        Я забросил в рот пару капсул. Возможно и зря, но однажды жадность может стать причиной смерти. Гибель архонтов не подтверждена, а с их уровнями кто-то мог обладать навыками, которые позволят уцелеть даже в такой, казалось бы, безнадёжной ситуации. Телепортация, умение двигаться сквозь землю, становиться бестелесным… да мало ли можно придумать вариантов? Будь у кого-то блокировка взрывов, мой план вообще мог бы не сработать. И сумели бы мы тогда остановить поток врагов? Или опять пришлось бы прибегать к последнему доводу? Ядерному. В который уже раз я подумал, что если бы не сотрудничество с государствами, наши шансы захватить алтарь стремились бы к нулю. Не зря у миссии столь высокий ранг… как минимум - не только из-за ценности «главного приза».
        ВНИМАНИЕ! РАЗГОН ЗАВЕРШЁН!
        Мир ускорился, и я сосредоточился на обстановке. Взрыв такой силы не прошёл незамеченным. Кто-то куда-то бежал, со всех стороны слышались крики, а радиоэфир буквально взорвался от переговоров.
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Мана вновь рухнула почти в нуль, но главное - я сумел оценить обстановку. Не похоже, что кого-то рядом убивали, так что немного времени у меня имелось. И, пожалуй, мне тоже стоит связаться с телохранителями…
        - Внимание! - дотронулся я до наушника. - Говорит капитан Иванов. Возможно проникновение на территорию лагеря противников. Позаботьтесь о своей безопасности. Приём.
        - Принял… - прозвучал лаконичный ответ.
        Я вернулся на общий канал, отслеживая ситуацию, и огляделся. Выбирая точку для бегства, я на автомате не стал оставаться на открытом пространстве, забравшись в одно из полуразрушенных зданий. Точнее - коробку из стен: крыша обвалилась, а расчищать тут всё никто не стал, поблизости хватало и более удобных мест для ночёвки. Бежать обратно я не торопился, нужно было сначала решить один вопрос. Ну, попробуем…
        ПРИЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Получилось. Как я и подозревал, открывшийся портал означал, что в этом месте имелось окно. Или было изначально, или враги сумели его пробить. Не принципиально…
        - Владыка. - слегка поклонился Уль.
        Я сбросил с плеча две СУМКИ РАБОТОРГОВЦА (C) и задумчиво их взвесил. Левая была заметно легче. Правую я получил с тела Сауда - столь ценное имущество было принято держать при себе. Если не перегружать, то они и в бою практически не мешали. Тем не менее, пространственные кольца были на порядок удобнее и большую часть вещей я предпочитал хранить именно там. Изначально я собирался передать гоблину трофейную сумку, но внешне они мало чем отличались между собой, так что в итоге протянул свою. Практически пустую…
        - Держи! Сохрани это для меня.
        - Да, Вл…
        ОТОЗВАТЬ ГОБЛИНА!
        Возиться с обыском тела я не стал, сочтя, что и без того потратил слишком много времени. К тому же с Сауда вполне сталось бы оставить где-нибудь пару ядовитых игл. Я машинально ослабил ремни, дожидаясь, пока мана преодолеет нужную границу…
        АКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Я и так немало рисковал, всё это время действуя в хрупком человеческом теле. Если бы не необходимость ослабить бдительность предателей, я бы вообще не стал её снимать даже на время переговоров, находясь в условно-безопасном окружении. Уж больно недружелюбен мир вокруг. Теперь окончательно подогнать одежду по изменившейся фигуре и можно бежать обратно. Мана опять на дне, но в возможном столкновении от меня не требуется победа. Достаточно продержаться десяток секунд, до вмешательства союзников. Впрочем, прошло уже прилично времени, иди там бой, до меня уже дошли бы его отголоски. Так что это скорее просто страховка…
        - Что с Василием? - раздался голос Лизы. - Кто-нибудь его видел?
        - Приятно, что ты обо мне беспокоишься. - отозвался я. - Всё в порядке, скоро буду…
        - Что там случилось?
        - Канал открытый. - напомнил Цинь Лун.
        - Обсудим при встрече. - согласился я. - Буду через минуту.
        Китаец был прав, ни к чему греть чужие уши лишней информацией. К слову, у многих «местных» бойцов инстинкты были правильные - на место взрыва бежали далеко не все, те, кто поумнее, предпочитали выждать. Разумно. Если ты слаб, то геройство приведёт лишь к бессмысленной гибели. Впрочем, попытка отсидеться за чужими спинами тоже может выйти боком. Везде важен баланс. У меня такой возможности сейчас точно не имелось…
        Гоблины строили на совесть, но взрыв вышел мощным - пусть часть стен и устояли, но далеко не все, да и перекрытия рухнули, похоронив тех, кто там находился. Возможно - заживо, если божественная защита выдержала удар: кажется, при первом сканировании я кого-то почувствовал. Проигнорировав собравшихся, я, балансируя, несколькими прыжками забрался на гору развалин…
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Слой камней и земли несколько ослаблял сигнал, но до подвала я дотянулся с лёгкостью. Никого. Ни живых, ни восставших в виде нежити. Возможно, были какие-то черви, но их сложно отличить от природного фона. Да и так близко к центру города подземная жизнь почти отсутствовала. К слову, среди игроков ходили страшилки об огромных катакомбах набитыми древними скелетами… которые только и ждут, когда мы зайдём поглубже, чтобы выбраться и сожрать всех разом. Ну или убить и обратить в себе подобных тварей, что ничуть не лучше. Бред, никаких свидетельств этому не имелось - даже на картах гоблинов «катакомбы» отсутствовали, но возможность наличия у нежити скрытых резервов следовало учитывать…
        - Кир! - позвал я.
        - Да, босс! - призрак прятался где-то недалеко и тут же отозвался на зов.
        - Проверь, что под завалами. Ищи артефакты…
        В обычных условиях, при таком взрыве, от трупов мало бы что осталось, но божественная защита делала ситуацию довольно неопределённой. И оставляла надежду на дополнительные трофеи…

* * *
        Как я и ожидал, все лидеры сумели выбраться из здания вовремя. Насчёт остальных игроков такой уверенности не было, информацию требовалось уточнить…
        - Я не сомневался, что ты выживешь. - сказал Цинь Лун. - Не расскажешь нам, что именно произошло?
        Несмотря на то что мы отошли подальше, вокруг хватало людей, так что за словами было лучше следить.
        - Адепты Изура активировали проекцию алтаря. В подвале. Как только ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР пал, там тут же открылся портал…
        - И ты его взорвал. - закончил Мичиган. - Давай без лишних театральных эффектов?
        - Как скажешь. - пожал плечами я. - До этого на нашу сторону успели перейти минимум пятеро. Три архонта, обезьяна и паук. Рассматривать их было особо некогда, но они сильны…
        К слову, тот факт, что на портал перешли враги из сразу трёх фракций, показывал, что внешние боги сотрудничали достаточно плотно.
        - Сауд? - спросил Зулу.
        - Мёртв. Тело… у меня. Привязки у артефактов нет.
        - Тогда нужно определиться с тем, что здесь произошло. Думаю, все согласятся, что наш товарищ погиб от рук подлых предателей. - высказался Зулу. - Террористов, открывших путь ордам внешних богов. И ударивших нам в спину…
        - Смерть принца не будет забыта. - согласился с озвученной версией Цинь Лун.
        Ожидаемо. Нет смысла выносить грязное бельё за пределы Круга. Не так много людей было в курсе ситуации, а значит, как мы скажем, так оно и будет. И если все согласятся, то предательство будет забыто, а принц войдет в историю как один из защитников человечества. Герой, в традиционном смысле этого слова…
        - Это будет… правильно? - уточнил Рюу. Всё же парень был ещё молод.
        - Так будет лучше. - положил ему руку на плечо Мечник. И дождался кивка…
        - Согласен. - высказался я. - Но нам нужно единогласное решение. Девушки?
        - Тоже согласна. - кивнула Дива.
        - Почему бы и нет? - подтвердила Лиза.
        Я покосился на сидящего под самой крышей ворона, который передал мне своё согласие, в обмен на кристалл. Возможно, не стоило вообще выпускать его из сумки? Мысленно продемонстрировав ему фигу, я вернулся к разговору…
        - Тогда стоит обсудить ещё один вопрос. - вздохнул Мечник. - США и СА - давние союзники. Я думаю самолично доставить тело принца и личные вещи на родину, а также выразить соболезнования. Возможно, президент посмертно его наградит. Подобное не должно было случиться…
        Толстый намёк на то, что вряд ли Сауд действовал без внутренней поддержки. И этот вопрос тоже нужно будет решить…
        - Я друг семьи. - улыбнулся Зулу. - Будет лучше, если вы оставите это мне.
        Ну вот и началось - похоже, у меня пытаются технично «отжать» трофеи? Своего рода «проверка на прочность». И гибкость - просто так отказать в притязаниях тоже будет неправильно. Всё же ликвидация предателя - групповая операция. По крайней мере, пока убийство - заслуга, а не преступление. Принц был одним из многих сотен членов королевской семьи, но его смерть не останется незамеченной. И труп с раной от копья в спине и весьма специфическими повреждениями от раскола может навести кого-нибудь на опасные мысли. О мести убийце, например.
        - Нет смысла спорить о невозможном. - поднял руку я. - Ведь вы правы. Сауд был настоящим героем. Он самолично уничтожил вражеский портал, а всё его имущество погибло при взрыве…
        Тот факт, что эта версия расходится с прошлой, никого не смутил. Глупцов среди нас не имелось, так что такого рода намёки все улавливали на лету.
        - Не слишком ли? - хмыкнул Мечник. - Думаешь, в подобные объяснения кто-то поверит?
        - Думаю, у «кого-то» не будет выбора. - пожал я плечами. - Да и это не тот вопрос, который должен волновать нас всех до захвата храма. Верно?
        - Утеряны действительно всё артефакты? - уточнил Цинь Лун. - Тогда мы не можем достоверно утверждать, что он не воскреснет.
        - Уверен, этого не произойдёт. - парировал я. - И уверен, Великий Сет подтвердит гибель своего адепта…
        - Да, никаких сомнений. - кивнул Зулу.
        - Думаю, будет достаточно просто образцов ДНК. - кивнул Цинь Лун. - Возможно, под развалинами получится найти пару пальцев? Или даже голову? Зулу, твои люди умеют копать? После чужаков могло остаться немало интересного…
        - Мои львы умеют делать всё, что я им прикажу.

* * *
        Само собой, к раскопкам присоединились и отряды других фракций, включая мою полусотню телохранителей. Впрочем, основная работа легла на плечи игроков. Благодаря тому, что в лагере присутствовали сотни обладателей различных способностей, даже без техники вопрос разбора завалов не слишком затянулся. Трупов оказалось немало: непосредственно предатели, телохранители принца и наши люди, погибшие при их ликвидации. Плюс кто-то оказался недостаточно быстр, а парочке прилетело обломками…
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 5767\13000
        Изменения счётчика с каждым разом вызывали всё меньше эмоций. По сути, мы ликвидировали гнойный нарыв, обойдясь сравнительно малой кровью. Найденные под завалами тела выкладывали в ряд, а кристаллы сразу извлекались, чтобы никто не обратился раньше времени в нежить. Впрочем, отказываться от возможности лёгкой прокачки никто не собирался, просто для этого можно было использовать менее ценные камни. И позже, сейчас лидеров куда больше интересовало содержимое подвала…
        - Уверен, это отсюда.
        Зулу положил оторванную руку рядом с горой мяса и костей. Несмотря на божественную защиту, взрывы в замкнутом помещении превратили наших врагов в фарш. И даже если кто-то потом воскрес, то его раздавило упавшими глыбами…
        - Всегда любил конструкторы. - меланхолично заметил Цинь Лун. - Полагаю, мы нашли… двоих архонтов. Уверен, что их было трое?
        - Минимум. Кто-то мог выбраться из портала и позже.
        - Ну, кто-то точно выбрался, тут два разных «пазла». - вмешался Мечник.
        Обезьяньи Короли… Я видел лишь золотого, чей труп оставался относительно цел, а вот его морозного собрата можно было опознать только по цвету шкуры.
        - Паучиха… даже затрудняюсь сказать, как много их тут было. Много…
        Судя по тому, что я помнил, у арханида была сумка. Вероятно - четвёртого уровня. Результат уничтожения пространственного артефакта зависел от тяжести повреждений. Если они были значительны и нанесены разом, то вещи оставались в подпространстве, а вот если нет, то их могло выкинуть в обычное пространство. И хорошо, если не по частям. В данном случае «десант» частично уцелел, но «счастливчиков» раздавило рухнувшим потолком. Количество паучьих трупов, разной степени целостности, исчислялось десятками…
        - Знаете, а ведь последнего архонта могло закинуть обратно в портал. - предположила Лиза. - Чисто теоретически…
        - Могло. - кивнул я. - Или он мог сбежать.
        - Нужно обыскать окрестности, если он ранен, то не сможет далеко уйти. Как будем делить трофеи?
        Несмотря на состояние тел, у них было немало системных вещей, включая четыре пространственных кольца. Тоже отнюдь не пустых. Броня у пауков оказалась обычной и годилась только в качестве музейных экспонатов, а вот оружие - системным, пусть даже самого низкого качества и местами поврежденное. Не самое дешёвое удовольствие и явный признак элитной группы. Правда, судя по отсутствию пространственных артефактов, вряд ли они являлись игроками, максимум - героями…

* * *
        - Пока всё спокойно. - сообщил Зулу. - Никого не обнаружено.
        - Принято… - отозвался я.
        Нет ничего хуже - ждать и догонять. И сейчас мы занимались именно первым, готовясь перейти ко второму. Наша попытка поймать могущественного врага большой группой по сути являлась типовой охотой на живца. Суть которой - провокация. Тот, кто найдёт «жертву» первым - скорее всего умрёт, но за счёт постоянной связи его исчезновение будет быстро замечено, а значит и местоположение противника - локализовано. Жестоко, но прагматично…
        Само собой, при таком подходе «ударные группы», во главе которых стояли лидеры, держались в тылу. Даже я сам не мог гарантировать, что неожиданная атака не приведёт к моей гибели. Я видел врагов только мельком, а по изуродованным трупам сложно делать однозначные выводы, однако логично предположить, что сбежал сильнейший. Двадцать пятый уровень. Архонт находится на ступень выше человека в «эволюционной цепочке», а значит не только имеет более высокие изначальные параметры, но и за каждый левел получает не два очка, а целых три. И границы у него гораздо больше, а значит есть теоретическая возможность изучить высокоранговые навыки.
        Несколько таких смертей, и враг окажется в окружении, а затем, с высокой долей вероятности, будет ликвидирован. Или прорвётся и сбежит, провоцируя погоню. Впрочем, если у гипотетического беглеца имеются маскировочные навыки и немного мозгов, то он попытается уйти тихо. Сейчас нет даже уверенности, не охотимся ли мы за призраком - его ведь действительно могло забросить взрывом в портал. Так что… Где-то, не так уж далеко, раздался взрыв. Кажется, охота вступила в заключительную стадию?
        - Ждём подтверждения? - спросил офицер.
        - Нет, выдвигаемся.

* * *
        Взрыв, конечно, слышали многие, но зоны ответственности были распределены, так что на точку отправились лишь две группы. Мы с Зулу оказались там практически одновременно. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        МЁРТВЫЙ АРХОНТ
        - Похоже, ему конец. - заметил жрец Великого Сета. - Ты оказался прав, один едва не ушёл…
        - Да, можно уже не торопиться. - согласился я, считав информацию. - Тут есть ещё мины?
        - Сомневаюсь, их ставили только на самых очевидных направлениях и больше в качестве страховки. Но в расчете на нежить, так что странно, что он такой целый…
        Ну а как по мне - не очень. Божественную защиту он наверняка потерял ещё при первом взрыве, а боевая форма и доспехи лишь смягчили последствия. Хотя вряд ли оторванную ногу можно назвать мелочью. Полагаю, была ещё маскировка, иначе он бы не сумел проскользнуть сквозь нашу сеть, но она тоже слетела почти сразу. Какое-то время он пытался ползти, а затем умер. Конец…
        - Иными словами, ты не уверен?
        - Пошлем кого-нибудь проверить. - махнул рукой Зулу. - Парни, среди вас ведь есть саперы? Нет? А бессмертные? Тоже нет? Тогда найдите мне того, кто разбирается!
        На мгновение у меня мелькнула мысль, что не будь здесь меня, он просто послал бы «добровольца». Среди моих людей были специалисты, но в данном случае имелся более оптимальный вариант…
        - Не надо, у меня есть способ. - я дотронулся до сумки, выпуская призрака. - Кир, проверь путь до тела на наличие сюрпризов.
        - Да, босс!
        - Полезная зверюшка. - проводил его взглядом жрец. - Давно хотел спросить, где такую раздобыл?
        - В башне призраков. - не стал разводить секреты я. - Правда, ту, где я нашел этого, я потом взорвал. И ту, что во втором круге - тоже. Но если верить карте гоблинов, в центре должна быть ещё одна такая. Только учти, вряд ли получится договориться, если у тебя нет подходящего поводка.
        - Слышал, местные шаманы справляются.
        - Да, я тоже об этом слышал. - кивнул я, выслушав доклад призрака. - Пошли, мин там больше нет. Но пусть твои люди туда не лезут…

* * *
        Вблизи картина не слишком изменилась - архонт перетянул культю, похоже, убрав ступню в пространственное хранилище, а затем пополз… Обратно к лагерю. Вряд ли он повредился разумом, скорее собирался воспользоваться КАРТОЙ ВОЗВРАТА. Даже если он попал в этот мир порталом, она всё равно должна была отправить его в личную комнату. Или, возможно, у него был какой-то другой вариант? В любом случае, чтобы покинуть мир гоблинов, нужно окно. И судя по всему, сейчас мы находились за его пределами…
        ВНИМАНИЕ! СЕРВЕР НЕДОСТУПЕН!
        Вот только не дополз - его нашли раньше. Палец, на котором, вероятно, должно было быть пространственное кольцо, без лишних сантиментов отрезали. Можно, конечно, предположить, что он потерял его раньше, но обрубок ещё кровоточил. К тому же вряд ли «взрыв» смог бы попутно обчистить карманы архонта на предмет карт. Ну а на доспехи просто не хватило времени. Причем из системных материалов, пусть и не артефактные…
        - Кто-то нас опередил. - озвучил выводы я. - Кто отвечал за этот участок?
        - Не знаю, но обязательно это выясню. - хмыкнул Зулу. - Не люблю шакалов. Они должны знать своё место и никогда не претендовать на добычу льва. Я найду его и…
        - Каким образом? - прервал я. Слушать, что именно он собирается с ним сделать, мне было не слишком интересно. - У тебя есть следопыты?
        - У нас есть люди, умеющие чуять ложь, так что устрою проверку. Уже завтра шакал осознает свою ошибку. Думаю, все согласятся, что такое прощать нельзя.
        - Не слишком ли масштабно? Он просто был быстрее. - пожал я плечом. - На его месте ты поступил бы так же, разве нет?
        - На его месте я бы не попался. - оскалился Зулу. - Если он сумеет вывернуться, то значит имеет право на свой кусок мяса…
        - Как знаешь, мне всё равно…
        Я посмотрел на смотрящий в небо труп. Пожалуй, это первый раз, когда я мог рассмотреть архонта без боевой формы. Того, в кого, если повезет, я смогу переродиться когда-нибудь сам. Ну что сказать? Высокий, с рельефными мышцами, светлой кожей и приятными чертами лица. Практически античная статуя. Впрочем, сложно сказать, чем именно архонт отличается от человека - все внешние различия можно списать на вложенные системные очки. Ну, вскрытие покажет…
        - Мне нравятся его доспехи. Не против, если я заберу их себе?
        - Тогда я заберу само тело. - кивнул я. - Переправлю на Осколок, пусть специалисты изучат. Результатами, само собой, поделюсь.
        - Договорились. Не будешь ждать, пока он поднимется? Даже за рыцаря дадут немало опыта, да и карта может выпасть неплохая…
        - Не в этот раз.
        Несмотря на внешнюю простоту слов, я уловил намек - моя «половина» не так мала, как может показаться.

* * *
        КАСОЙ. УРОВЕНЬ 12
        - Владимир? - я с трудом опознал выскочившего навстречу игрока. - Смотрю, ты неплохо подрос в уровнях.
        - Рад видеть, командир…
        - А загорел-то как… до черноты. Мне казалось, здесь не так уж и жарко?
        - Давай не будем об этом. - поморщился «агент». - Ты же помнишь мой навык? Косметическая магия творит чудеса. Я тут был словно американский шпион из старого анекдота. Ну, того, где он с балалайкой заходит в советскую деревню, а там его сходу старики разоблачают. Потому что сплошные расисты, в жизни чёрных не видели, а чуть что - сразу в НКВД сдают. Не водится мол, таких, на территории Сибири…
        - Смотрю, чувство юмора ты не растерял.
        - Только им и спасаюсь. - криво улыбнулся парень. - Сейчас полегче, но всё равно не уютно. Культурные различия они того - довлеют. И гнетут. Приходится постоянно следить за спиной и доказывать силу. В общем, я хотел бы вернуться в нашу группу. И это, я тут не один, нашёл неплохих парней. Их тоже оставлять нельзя…
        - Ну а как же Великий Сет?
        - Мы не слишком религиозны. Да и плевать ему на нас, по большому счету. Вопрос лишь в Зулу, однако если ты лично попросишь, он точно нас отпустит. Конечно, можно и просто молча уйти, главное, чтобы было куда… в этих руинах малой группе долго не протянуть.
        - Дезертировать? - поморщился я. - Не очень хорошая идея. Сколько вас?
        - Восемь.
        Я посмотрел на честное лицо парня, чувствуя нарастающие подозрения. Ну а своей интуиции я привык доверять…
        - Ладно. Это ведь был ты, верно?
        - В каком смысле? - весьма натурально удивился Касой. Станиславский бы поверил, но я был более суровым критиком. И меня тоже папа учил не признаваться ни в чём до тех пор, пока не станет понятна суть обвинений. Иначе велика вероятность оговорить себя на пустом месте. Но в данном случае всё слишком уж одно к одному, чтобы не бросить пробный шар…
        - Ты первым нашёл архонта?
        - Нет. - ответ последовал почти мгновенно. Но всё же я уловил заминку…
        - Отлично. - кивнул я. - Приятно иногда ошибиться. Тогда у тебя не возникнет проблем с завтрашней проверкой. Пройдешь её и приходи…
        - В плане не я сам нашел. Парень из моей группы.
        - Надеюсь, он тебе не очень дорог? Зулу обещал проделать с ним много неприятных вещей, после которых новых детей у него уже не будет… Ну а те что были, станут сиротами.
        - Кольцо забрал я. - опустил голову парень. - И… готов поделиться…
        - Ого, поделиться? Предлагаешь мне взятку?
        - Я отдам пространственное кольцо. Со всем, что там было и есть. И не взятку, а добровольное пожертвование на нужды Гильдии. Оружие и карты останутся моей группе…
        - Щедро.
        - Я поддался жадности. Не просчитал последствия. Это было ошибкой.
        - Уточню некоторые детали. Кто убил архонта?
        - Никто. Когда он увидел нас, то прокричал имя Великого Изура и умер. Ни опыта, ни лута…
        Ни прав «победителя» на трофеи. Ведь формально убил его тот, кто установил мину. Или, как минимум, приказал это проделать. Вечная проблема трактовок…
        - Покажи кольцо. - вздохнул я. - Оно ведь у тебя с собой?
        - Сначала мне нужно убедиться, что мы договорились.
        - Серьезно? Покажи кольцо.
        - Да, вот оно…
        ПРОСТРАНСТВЕННОЕ КОЛЬЦО (D, ЗАБЛОКИРОВАНО)
        ВЛАДЕЛЕЦ: ДАРЕС
        Я весело рассмеялся - и здесь угадал. Значит, последнему архонту всё же удалось от нас ускользнуть… пусть и ценой потери физического тела. Насколько мне известно, остальные кольца распечатаны, но вероятность возвращения души к алтарю в обычных случаях не слишком велика. В статистику укладывается.
        - Ладно. - вздохнул я, забирая кольцо. - Считай, что тебе повезло. Тащи сюда остальных и ни о чём не беспокойся, я разберусь.
        На самом деле самым простым вариантом было засунуть придурков в сумку и вынести из лагеря, но не всегда самые легкие пути - лучшие. Зулу может напрямую обратиться к своему покровителю, и они сами приползут обратно. Или просто умрут. К тому же если мой фокус вскроется, то возникнут проблемы с доверием. Выгоднее договориться обо всём открыто…

* * *
        Вернулся в свой лагерь я усталый, но в целом довольный. Вопрос с Касым удалось решить не сказать, чтобы просто, но мирно. В рамках торга за снаряжение, боеприпасы и недавние трофеи. Вину за кражу возложат на одного из погибших и дело замнут. По большому счёту, Касой не нарушил правила, просто трактовать их в данном случае можно в разном ключе. И заблокированное кольцо просто стало частью доли моей фракции…
        - Вот же чёртов лутбокс… - пробормотал я, разглядывая кольцо. Довольно легкое, к слову…
        ЗАБЛОКИРОВАНО
        Блокировку можно снять не только убив владельца, но и с помощью навыка, но у меня его всё равно нет. К тому же тот, что мне известен требовал соответствия рангов, так что Е-шки будет недостаточно. Вероятно, боги справятся с этой задачей, но вряд ли будут делать подобное просто так. Заплатить репутацией? Или просто подождать, назвав это «инвестицией». Игроки редко живут долго - главное, чтобы Изур не оставил его душу мариноваться в алтаре на следующие три тысячи лет. Говорят, подобное иногда практиковалось в качестве наказания. Воскреснешь - а мир вокруг десять раз изменился, а все твои знакомые давно мертвы.
        Ладно, неважно. Наивно ожидать найти внутри нечто действительно ценное. Ну, помимо оторванной ступни. Никто не потащит с собой гору сокровищ, направляясь на смертельную миссию. Перехватывать «военные экспедиции» лучше на обратном пути…
        Судьбу остальных трофеев решил простой жребий. Всё добытое разделили на семь условно равных частей, а затем каждый вытянул палочку. Кроме меня - после того, как доли были распределены, я согласился выбирать последним. Иными словами - забрать то, что останется. Всё равно, ничего действительно ценного я там не видел. Кольца забрали первые четверо: Дива, Лиза, Зулу и Рюу. К слову, они были разными: у архонтов D-ранга, а вот у обезьян - лишь E-шки. По итогам мне досталась целая куча разного рода хлама и оружие одного из королей…
        СТРАННОЕ СИНЕЕ КОПЬЁ
        РАНГ: D+.
        МАТЕРИАЛ: неизвестный металл.
        ДЛИНА: 2,5 м.
        ВЕС: 4 кг.
        ОПИСАНИЕ:
        - ОРУЖИЕ СИСТЕМЫ.Позволяет владельцу поглощать 60 % духовной и жизненной силы жертвы.
        - 10 % отходит богу-покровителю;
        - 50 % отходит владельцу.
        - ПРОЧНОСТЬ V. Это оружие невероятно сложно разрушить.
        - ЗАМОРОЗКА.Требует ману, позволяет замораживать область вокруг лезвия.
        ПОСВЯЩЕНО:
        ПРЕДОК МОРОЗНЫХ ОБЕЗЬЯН
        Оружие тяжеловато, но зато крайне прочное и ещё и бьёт магией. Правда, проверить сразу не удалось, для начала требовалось что-то решить с посвящением.
        ВНИМАНИЕ! ЖЕЛАЕТЕ ОСКВЕРНИТЬ СТРАННОЕ СИНЕЕ КОПЬЁ? (ЕРЕСЬ КАИНА)
        ДА/НЕТ
        ВНИМАНИЕ! ПОСВЯЩЕНИЕ С ПРЕДМЕТА СНЯТО!
        ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ СВОЙСТВО «ОСКВЕРНЕНИЕ».
        ВНИМАНИЕ! ВАШИ ОТНОШЕНИЯ С ПРЕДКОМ МОРОЗНЫХ ОБЕЗЬЯН УХУДШИЛИСЬ!
        Я направил в копье ману, и оно засветилось синим, а в комнате стало прохладнее. Вонзил его в пол, и вокруг точки удара появилась ледяная корка. Трудно сказать, насколько нечто подобное будет полезно в бою - но даже лёгкие раны, нанесённые с применением этого эффекта, должны быть весьма неприятными. И практически бесполезными - вряд ли заморозка лучше раскола или шрапнели. Ладно, дарёному коню в зубы не смотрят…
        ВНИМАНИЕ! СЕРВЕР НЕДОСТУПЕН!
        Как и ожидалось - я вновь оказался слишком далеко. Впрочем, грузы на Осколок можно переправить и завтра, а в моей СУМКЕ РАБОТОРГОВЦА (С) не оставалось ничего, что мне требовалось прямо сейчас. Замена меня вполне устраивала, а наличие у гоблинов второй могло неплохо упростить логистику в будущем. Ладно…
        Внутри сумки принца обнаружилось немало всякого - включая земные деньги и драгоценности - однако системных карт оказалось сравнительно немного. В основном - набор разнотипного запасного оружия, преимущественно F-ранга. Как и я сам, Сауд щедро делился с родной страной и все его трофеи тут же шли в дело. Большая часть оставшегося - добыча с текущей миссии. Десяток пустышек, явно выпавшие с нежити типовые карты плюс за сотню костяных клинков и книги. Запасливый. Однако помимо самой сумки и МАЛОЙ КАРТЫ ВОЗВРАТА (E, 100\100), главным трофеем стало его главное оружие.
        БЕЛАЯ САБЛЯ
        РАНГ: D+
        МАТЕРИАЛ: металл, кожа, дерево, драгоценный камень.
        ДЛИНА: 0,95 м.
        ВЕС: 0,5 кг.
        ОПИСАНИЕ:
        - ОРУЖИЕ СИСТЕМЫ.Позволяет владельцу поглощать 60 % духовной и жизненной силы жертвы.
        - ПРОЧНОСТЬ II. Это оружие сложно разрушить.
        - ОСТРОТА III. Это оружие невероятно острое.
        - ХРАНИЛИЩЕ МАНЫ (0\974). ЗАБЛОКИРОВАНО.
        ВЛАДЕЛЕЦ:
        Нет
        Я взмахнул клинком. Заметно легче нормы, но острота и прочность компенсируют этот недостаток. В общем, хорошая сабля. Жаль у меня только две руки и я не могу использовать разное оружие одновременно. Уж слишком богатая у меня собралась коллекция. И как бы ни душила жаба, часть будет рациональнее сдать в аренду…
        ЖЕЛАЕТЕ СТАТЬ ВЛАДЕЛЬЦЕМ БЕЛОЙ САБЛИ?
        ДА\НЕТ
        ВЛАДЕЛЕЦ: ВАСИЛИЙ
        Пусть я был мастером меча, а не сабли, но навык был схож, так что я легко мог ею сражаться. Впрочем, куда важнее был встроенный источник маны. Неплохой козырь на крайний случай. Самый крайний: оружие слишком приметное и светить его, с учётом легенды, не стоит.
        ВНИМАНИЕ! ВАШИ ОТНОШЕНИЯ С ПРЕДКОМ ЗОЛОТЫХ ОБЕЗЬЯН УХУДШИЛИСЬ!
        Ого, а это ещё за что? Похоже, Предки делятся между собой информацией и связали снятие посвящения с гибелью десанта? Впрочем, ни Гиз, ни Изур пока никак не прореагировали. И тем не менее через портал прошла сборная солянка из всех четырёх фракций. Любопытно, но абсолютно бесполезно…
        Неважно, пойдём дальше. Теперь карты, выпавшие непосредственно с принца… ИДЕНТИФИКАЦИЯ.
        КАРТА НАВЫКА «ЗОНА ТИШИНЫ»
        КЛАСС:E+
        УРОВЕНЬ: 1/5.
        ОПИСАНИЕ:
        - Потребляет ману при активации.
        - При активации позволяет блокировать действие взрывчатых веществ в определённом радиусе.
        - Радиус действия: 5 метров.
        НАСЫЩЕНИЕ:100/100.
        ИЗУЧИТЬ НАВЫК «ЗОНА ТИШИНЫ»?
        ДА\НЕТ
        На этот раз я колебаться не стал - навык вне всяких сомнений полезный. Особенно на близких дистанциях… К слову, если он был у Сауду, то и Изур должен быть в курсе слабости нашего оружия. Правда, вряд ли успел снабдить подобным навыком многих. Удовольствие не из дешевых…
        Однако рано или поздно это знание себя проявит - учиться на своих ошибках наши враги явно умели. Телепортируйся высокоуровневый игрок в ряды солдат, вруби зону тишины и может устроить настоящую бойню. К тому же в этот момент никто не помешает другим врагам, не обладающим такого рода способностями, сократить расстояние. Не самая приятная картина. К чёрту…
        - Ну и, наконец, последнее на сегодня…
        КРАСНАЯ КАРТА. РАНГ НЕИЗВЕСТЕН
        Ну, как и всегда, в общем-то… очередная «индульгенция»?
        ВНИМАНИЕ! ИДЕНТИФИКАЦИЯ НЕ УДАЛАСЬ!
        ВНИМАНИЕ! ИДЕНТИФИКАЦИЯ НЕ УДАЛАСЬ!
        ВНИМАНИЕ! ИДЕНТИФИКАЦИЯ ВЫПОЛНЕНА!
        Надо же, всего с третьего раза. И что у нас тут?
        ИСТОЧНИК ВЕРЫ (ВЕЛИКИЙ ИЗУР)
        РАНГ: E.
        ТИП: испытание, божественный.
        ОПИСАНИЕ:
        Карта позволяет желающему понять догмы Истинной Веры и сделать осознанный выбор. Либо принять их, либо отвергнуть.
        СВОЙСТВА:
        - Даёт знание Священной Книги.
        - Посвящение Изуру (вариативно). В случае принятия, параметр Вера будет разблокирован и увеличен на единицу.
        - В случае принятия веры - скрытый титул «Проповедник».
        ТРЕБОВАНИЕ:
        Отсутствие бога-покровителя.
        НАСЫЩЕНИЕ:
        100\100
        Как и всегда - карта с подвохом. На первый взгляд неплохо узнать, чем живёт твой враг, но стоит ли абстрактное знание риска? Пакет информации - само по себе оружие, трудно сказать, насколько сильно тебе промоет мозги. Сауд был неглупым парнем, не в этом ли причина его верности нашему врагу? Или, возможно, к этому приложила руку упомянутая им Нефрит? Кем бы она ни являлась…
        - А если так? - я прикрыл глаза и обратился к ЕРЕСИ…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НЕ МОЖЕТЕ ОСКВЕРНИТЬ ЭТУ КАРТУ!
        Ну, попробовать стоило. К слову, в описании ничего не сказано про тех, кто сумеет найти в себе силы отказаться от предложения покровительства. Или такие не предполагаются? Ну а ересь, в случае согласия, очевидно, заблокируется. К чёрту. В общем, любопытство штука хорошая, но осторожность куда важнее. Завтра предстоит снова в путь, так что пора спать.
        Утро вечера мудренее.
        Глава 25. Клятва
        Стратегия и тактика базируются прежде всего на разведке. Нельзя поставить себя на место противника, о котором ты ничего не знаешь. Теоретические выкладки, основанные лишь на домыслах, заставят тебя подгонять факты и, в итоге, заведут в ловушку. Со всеми вытекающими последствиями…
        В нашем случае с разведкой было плохо. И не только благодаря противодействию Костяных Птиц, исправно сбивающих дроны. Мы тоже в долгу не оставались - снайперы сбивали вражеских разведчиков десятками. Проблема была в том, что у нежити нет постоянных лагерей, им не требуется готовить еду, ходить в туалет или греться по ночам. Есть патрули, но много ли по ним скажешь? Впрочем, первую неделю движение на той стороне было достаточно оживлённым. И даже сейчас вполне можно было ориентироваться на крупных тварей - те же Костяные Титаны, при всём желании, нормально не спрячутся. Судя по всему, генерал нежити сосредоточил основные силы где-то за проломом. Вряд ли враг рассчитывал, что мы сунемся в лоб, скорее просто находил эту точку оптимальной для перехвата.
        Идём дальше… Целью нежити было не пустить наши силы к храму, а значит набор действий был ограничен этой логикой. В идеале им требовалось нас перебить, причём до того, как игроки окажутся слишком близко к храму. Уверен, ключевую точку тоже тщательно защищают, но это уже последняя линия обороны. Предпоследняя, если считать сам доступ к божественному домену…
        Про ядерное оружие нежить знает, а потому вряд ли купится второй раз на ложное отступление. Ну а со средствами доставки у нас ситуация печальная. При этом потерянный фугас накладывал ограничения и на наши собственные планы. Пусть коды деактивации непрерывно транслировались в эфир, существует немало способов обойти такого рода фокус. Да и у самой нежити могло найтись несколько козырей, в виде магии массового поражения. Так что двигаться было решено четырьмя группами - если худшие предположения сбудутся, то «не повезёт» кому-то одному.
        Наше наступление неминуемо заставит нежить отреагировать. И вряд ли они пропустят нас без боя, скорее нападут сами. Получается, что пока один из отрядов будет сдерживать врагов, остальные три зажмут их в клещи. Главное, чтобы союзники успели вовремя, а противник не смел защищающийся отряд с ходу. Что-то такое они уже пытались провернуть раньше. Без особого успеха, однако на этот раз у нежити куда меньше элитных тварей, а мы подготовились получше. И не только благодаря тому, что мы притащили с собой - окно на месте прорыва, позволило оперативно перебросить дополнительные припасы прямо по месту. В общем, план не идеальный, но простой и достаточно понятный. Вопрос в том, кому придется принять на себя основной удар…
        
        Я отложил карандаш и посмотрел на получившуюся схему. Художник из меня, конечно, так себе, но общий расклад она отражала.
        Цинь Лун со своими людьми оказался на левом фланге - в теории, ему могло прилететь сразу с двух сторон, но на практике защищать на севере нежити нечего. Не гарантия, но тем не менее. Позиция достаточно безопасная, но наиболее далёкая от храма Великого Ы. Как именно и на каком этапе китаец собирается вырваться вперёд? Те ответы, что приходили в голову, мне категорически не нравились…
        Зулу, окончательно подмявший под себя африканскую фракцию, должен был пройти «ниже», по самому краю радиоактивного поля. Звучит не очень оптимистично, но за последние пару недель, заражение снизилось до условно-безопасных значений, а возвращение с миссии уберет большинство возможных последствий. При этом с флангов его группа прикрыта и, если не считать разрозненные группы нежити, угроза находится только впереди. Дальше идет «американская фракция» Билла Мичигана, c союзниками. Тут ситуация примерно такая же.
        «Европейской» фракции, куда вошли все остальные, включая моих людей, достался правый фланг - позиция наиболее близкая к храму, а потому и самая опасная. Ведь именно дорогу туда и должны преградить наши враги. В общем, чем больше я смотрел на схему, тем меньше мне нравился расклад. Даже не сам по себе, а в контексте взаимных обязательств…
        - Итак, с общим планом и распределением сил мы определились. - резюмировал Цинь Лун. - Если больше вопросов не осталось, то давайте приступим к делу…
        Несмотря на то, что формально встреча прошла неплохо, я не чувствовал удовлетворения. Мы упускали один важный момент, который может обернуться большой кровью. Кризис доверия. Причем, наверняка, понимал это не только я сам, просто все предпочитали молчать. И это… слегка разочаровывало.
        - Правила. - поднял руку я, привлекая внимание. - С этого момента интересы присутствующих входят в конфликт, игнорировать этот момент будет глупо. Мы зашли так далеко лишь потому, что сумели преодолеть противоречия и действовали с учётом взаимных интересов. Мне кажется настало время обговорить условия… честной конкуренции.
        - Вот так, в открытую? - хмыкнул Зулу, скрестив руки на груди. - Думаешь, это сработает?
        - Не попробуем - не узнаем. - пожал плечами я. - Без доверия наш план посыплется при первых же проблемах.
        - Алтарь не получится поделить. - хмыкнул Мечник. - Даже на двоих не получится, не то что на шестерых, верно?
        Членов Круга присутствовало семеро, но по факту в гонке оставались лишь пятеро богов. Зулу представлял интересы Сета, Мечник - Келя, Лиза - Инти, Дива - Геры, а Цинь Лун - Гуань Юя. Шива выбыл, а Один потерял жреца и вместе с ним и контроль над ситуацией. Никто из оставшихся лидеров фракции не мог подхватить упавшее знамя… так что намёк был весьма прозрачный. Кель не мог не дать своему жрецу информацию о наличии у меня «отмычки». Можно прикинуться идиотом - вряд ли кто-то из остальных уловил, что шестой в данном контексте отнюдь не скандинавский бог войны… Только откровенный разговор после этого заведомо не получится. Похоже, настало время раскрыть карты?
        - На семерых. - поправил я. С моей стороны было бы глупо игнорировать существование «шестого» кандидата. Возможно, у сторонников Одина не осталось ключа, но всё ещё достаточно бойцов. Официально выбыл только Шива…
        - Шиву можно не считать. - заметил Мечник.
        - Его - можно. - согласился я. - Однако культ Каина, в моём лице, тоже претендует на Алтарь.
        - Мне казалось, у нас союз? - мрачно уточнила Дива. Последнее время жрица вообще редко улыбалась. Один отказался давать информацию по покойникам, так что судьба Дмитрия оставалась неопределённой. Как и Александера, впрочем…
        - Союз, а не вассалитет. - расставил я акценты. - Культ Каина признан как одна из официальных религий. Если кто-то из богов желает пересмотреть старое соглашение, то самое время заявить об этом.
        Я положил на стол сферу Шивы. Здесь и сейчас, за мной стояла достаточная сила, чтобы не беспокоиться о последствиях. Пожалуй, случившееся мне даже на руку…
        ВНИМАНИЕ! ОТНОШЕНИЕ ВЕЛИКОГО СЕТА УХУДШИЛОСЬ!
        - И что дальше? - спросила Лиза. - Станешь новым богом? Или… Отдашь алтарь Гере?
        - Возможно. - кивнул я. - Или тому, кто даст лучшую цену. Не стоит делить шкуру неубитого медведя. Пока что мои шансы ничуть не выше, чем у любого из вас…
        ВНИМАНИЕ! ОТНОШЕНИЕ ВЕЛИКОГО СЕТА ЗНАЧИТЕЛЬНО УЛУЧШИЛОСЬ!
        ВНИМАНИЕ! ОТНОШЕНИЕ ИНТИ ЗНАЧИТЕЛЬНО УЛУЧШИЛОСЬ!
        ВНИМАНИЕ! ОТНОШЕНИЕ ГУАНЬ ЮЯ УЛУЧШИЛОСЬ!
        ВНИМАНИЕ! ОТНОШЕНИЕ КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ УЛУЧШИЛОСЬ!
        ВНИМАНИЕ! ОТНОШЕНИЕ ГЕРЫ НЕЗНАЧИТЕЛЬНО УХУДШИЛОСЬ!
        Поток сообщений едва не заставил меня вздрогнуть - пусть и скорее от облегчения. Похоже, большинство мои слова устроили - в качестве дополнительного шанса. Хотя существовал риск, что культ Каина опять признали бы еретическим, а за мою голову объявили награду. Уже в качестве «Василия». Впрочем, обольщаться не стоит - если я не добьюсь цели, то мне наверняка ещё припомнят эту «дерзость» …
        - Дива? - повернул я голову. - Наш союз всё ещё в силе?
        - Да. - кивнула жрица. - Если ты сумеешь добраться до алтаря первым, то знай - Гера умеет быть щедрой.
        - Инти - тоже. - вставила Лиза. - Как и я сама. Ты знаешь, былые конфликты в прошлом…
        - Нет никого щедрее Великого Сета. - лениво махнул рукой Зулу. Цинь Лун и Мечник промолчали, похоже, не желая вступать в торги. Или уверенны в собственных силах?
        ВНИМАНИЕ! ОТНОШЕНИЕ ОДИНА УЛУЧШИЛОСЬ!
        Вот это… неожиданно. Похоже, кто-то из богов сливает информацию тому, кого большинство уже списало со счетов. Мелькнула мысль, что в текущих обстоятельствах я вполне мог бы посетить его домен лично - шансы договориться весьма неплохи. Впрочем, разговор ушёл куда-то в сторону….
        - Буду иметь в виду. - кивнул я. - Однако мы слегка отклонились от темы. Я предлагаю всем присутствующим дать несколько клятв, которые будут действовать до конца миссии. Первое - не убивать членов Круга. Ни при каких обстоятельствах, ни своими, ни чужими руками. Если дойдёт до схватки, то проигравший должен отступить.
        - За исключением предателей. - вставил Мечник. - Я всегда убиваю предателей.
        Я вспомнил давние статьи про «Чикагского Мечника» - помнится, в основе той бойни лежала именно месть, а не желание получить больше опыта. Хотя детали были засекречены, но в целом я был в курсе ситуации. К текущему моменту от мафиозного клана, оскорбившего сильнейшего американского игрока, мало что осталось. Возможно - вообще ничего.
        - Принято. - кивнул я. Хотя любые исключения - возможность обойти правила…
        - Считаете, нам придётся сражаться между собой? - спросил Рюу. Не то, чтобы он был глуп или наивен, скорее слишком молод. К слову, о судьбе сестры он спросил при первой возможности и, узнав, что та в безопасности, выразил благодарность. Возможно, по результатам миссии получится его дожать и склонить к вступлению в культ? Если мой план сработает, то легко…
        - Большинство из присутствующих ограничены волей своих богов. - напомнил я. - Я лишь хочу избежать худших вариантов. Полагаю тот, кому улыбнется удача, должен позаботиться об остальных. Кто бы ни встал во главе объединённого Пантеона, он вряд ли откажет своему верному слуге в небольшой просьбе. И проследит, чтобы справедливость не была нарушена…
        Слова отдавали ересью - или как минимум неуважением по отношению к богам, - но никаких системных «комментариев» не последовало. Возможно, перспективы «торгов» сделали их более лояльными в мой адрес. Или жрецы просто не стали передавать мои слова покровителям? Сейчас подобное было бы не в наших общих интересах. Оставалось только гадать…
        - Предлагаю проголосовать. - подвёл черту Цинь Лун. - Я согласен.
        Вслед за ним, руку подняли и все остальные. Как и ожидалось, по этому пункту возражений не последовало. Однако это было лишь начало…
        - Второе - не использовать ядерное оружие против других людей. Думаю, мне не нужно объяснять почему?
        - Да, ты прав. - кивнул Мечник. - Хотя не думаю, что кто-то из нас опустился бы до подобного. Верно?
        Может и так, вот только мысль о таком варианте наверняка приходила в голову всем. Отправить смертника к конкурентам, и когда нежить будет повержена… Бум. И дорога чиста до самого финиша. Впрочем, предложение прошло без возражений, а атмосфера стала заметно менее напряжённой. Особенно после того, как Цинь Лун подтвердил, что никто из нас не собирался прибегать к подобному методу. Правда, самому китайцу пришлось поверить на слово… По крайней мере лично мне. Возможно, стоило взять в качестве бонуса за восприятие «детектор лжи», а не «усиление чувств», которым я не сказать, чтобы часто пользовался. Или подыскать более подходящий навык…
        - Третье. - продолжил я. - Любые конфликты во втором круге Сара - запрещены и являются преступлением. Прежде всего я говорю об убийствах союзников…
        Конечно, Система всё ещё следила за соблюдением правил, так что убийства ради опыта были редкостью. В конце концов, Маску Безликого Убийцы получили немногие. Помимо меня артефакт точно имелся у Мечника, Зулу, Брахмана, Маркуса, Цинь Луна… Маска китайца была разрушена, но вполне возможно, что при помощи бога он её починил. Ну а все артефакты итальянца, после его окончательной смерти, национализировало правительство республики. Или, как вариант, Гера. Насчёт Александера уверенности не было, но в тихом омуте - черти водятся. В любом случае, на руках других игроков оставалось лишь три-четыре артефакта. Причём, скорее всего, они тоже могут считаться утерянными - уж слишком малое количество первопроходцев дожили до этих дней. Разве что у кого-то нашлись наследники, но сейчас в расчёт этот фактор можно не принимать…
        - Думаю, тут тоже все согласны. - кивнул Цинь Лун.
        И практика показала, что я вновь правильно нащупал границу приемлемого. Единогласно. Никто даже не спросил, почему я оговорил территорию «перемирия». Как бы мне ни хотелось, но контролировать то, что будет твориться на подходах к храму, вряд ли получится. И чем больше ограничений - тем ниже вероятность их соблюдения. Ну а если выдернуть один кирпич, то за ним вполне может последовать и вся «стена» договорённостей.
        - Четвёртое. Пока не будет решён вопрос с армией нежити, все должны следовать плану… - я на мгновение прикрыл глаза, подбирая слова. Нет, к чёрту. - Выражусь максимально прямо. Скорее всего, именно моя группа окажется на острие удара. Я не хочу обнаружить, что нас окружили орды нежити, а кто-то решил, что выгоднее проскользнуть мимо, пока нас вырезают…
        Каждый из нас нацелен на победу, а значит неминуемо строил какие-то свои планы. В том числе и я сам, конечно. Вопрос в том, как далеко мы готовы зайти?
        - Уверен, подобного не случится. - ответил Цинь Лун. - Мы всё ещё нужны друг другу. Вряд ли храм оставили без защиты, а от исхода миссии зависит судьба нашего мира. Однако, думаю, никто не будет против подтвердить это клятвой?
        Даже если кто-то и был, то сейчас отказаться уже не мог - это поставило бы крест на наших общих планах. Слишком много там строилось на доверии…
        - Ну и наконец пятое. И последнее. - вздохнул я. - Каждый из нас будет гарантом соблюдения этого договора. Отступники будет наказаны.
        - Вижу, возражений нет и по этому пункту? - кивнул Цинь Лун. - Тогда, полагаю, будет лучше зафиксировать всё письменно, чтобы в дальнейшем не возникло разногласий…
        - Думаешь сохранить для истории? - хмыкнул Мечник. - Если каждому достанется по экземпляру, то потом можно будет выгодно их продать.
        - Не стоит шутить с такими вещами.
        - Ты случайно у себя там, на родине, не чиновником был?
        - Служить своей стране - в высшей степени почётно. - ушёл от ответа китаец. - Не вижу ничего плохого в работе чиновника.
        - Это да. - кивнул Мечник. - Почетно и выгодно. Я и сам, в некоторой степени, на службе государства.
        - А мог бы быть в тюрьме? - хмыкнул Зулу.
        - Скорее - на кладбище.
        Я лишь улыбнулся. Шутки могли показаться не самыми удачными, но наглядно демонстрировали, что градус напряжения понизился. Составить текст клятвы много времени на потребовало…
        - Клянусь! - я первый поставил подпись.
        ВНИМАНИЕ! БОГИ ЗЕМЛИ СВИДЕТЕЛЬСТВУЮТ КЛЯТВУ!
        Ого? Похоже, я ошибся в своих предположениях, и боги наблюдали за нашими переговорами «в прямом эфире»? И мои действия нашли их одобрение? Что-то в лесу сдохло, не иначе…
        БОЖЕСТВЕННАЯ КЛЯТВА - вы взяли на себя ряд обязательств. За их невыполнение полагается наказание.
        Интересно только, кто и как будет гарантировать соблюдение этого самого договора? Вряд ли нарушителю грозит смерть, а вот снижение репутации или красный статус - вполне возможно. Правда, вопрос в том, кто именно будет оценивать соблюдение клятвы. Система в таких вопросах уже не раз показала свою слабость. Боги? Или самый строгий судья - я сам?
        - Клянусь… - начала Дива. - Именем Геры!
        - Клянусь именем Инти…
        - Клянусь. Кетцалькоатль мне свидетелем.
        - Клянусь. Великий Сет, запомни мои слова!
        - Клянусь своей честью. - выкрутился Рюу. Парень явно любит истории про самураев… впрочем, формальность всех остальных тоже явно не случайна.
        - Пусть Гуань Юй подтвердит мою клятву. - закончил китаец, сворачивая и убирая копию.
        На создание ещё шести боги никак не прореагировали, да и подписывали мы их молча. Я посмотрел на свой листок, а затем убрал внутрь кольца. Всё равно его наличие уже не было ни для кого секретом.
        - Спасибо всем. - встал я. - Рад, что вы не забыли нашу истинную цель. Кто бы ни получил алтарь, это пойдёт на благо человечества. Недопустимо лишь поражение!
        - Пусть победит сильнейший? - спросил Зулу.
        - Пусть победит достойный. - улыбнулся я.
        В целом, вышло неплохо. Лучше, чем как обычно молча ждать удара в спину. Открытый разговор позволил всем вспомнить, то у нас всё ещё остаются общие враги и общие цели. После захвата Алтаря, ситуация на Земле должна стабилизироваться, а количество миссий - уменьшиться. Роль Гильдии возрастёт, и если мы собирались её контролировать, то лучше держаться вместе. Цинично? Не думаю. Практические выкладки ничуть не мешают личным отношениям, а самая крепкая дружба основана на взаимной выгоде. Вопрос лишь в том, хватит ли этого, чтобы предотвратить наметившийся раскол? Время покажет. В любом случае, я хотя бы попытался…
        Бонусная интерлюдия. Дева битвы
        Их оставалось только двое. Из шести: Богерд, Деруг, Ормул и Гранок пали от могущественного оружия чужаков. Карандар, как и всегда, оставался на страже храма, готовя к посвящению нового союзника, а значит вопрос защиты Второго Круга ложился целиком на её плечи. И Хёнга, надо признать, никогда не считалась талантливым генералом. Она была девой битвы - великой воительницей, от чьих рук и магии пали тысячи врагов. Чуть меньше, чем от легендарной красоты.
        Да, когда-то она считалась прекраснейший из женщин, за чей благосклонный взгляд боролись лучшие из лучших. От некоторых она родила детей, большинство из которых умерли задолго до того, как их мать обратилась в лича. И мало кто от старости. Вполне возможно, что где-то там, во внешнем мире, бродили её потомки, но родство - это не только кровь, но и общие воспоминания. Со времён падения Сара, когда вместе с ней погибли и семеро последних мужей, Хёнга осталась совсем одна. Не в первый раз на своём пути - потери давно стали делом привычным.
        Вечная молодость… навык, полученный почти случайно, позволил воительнице прожить долго. Неимоверно долго, особенно для игрока. Пусть и бывшего - после гибели Великого Ы и провала миссии по защите родовой локации, её статус упал до героя. Как и у всех остальных неудачников…
        - Враги выдвигаются, принцесса. - раздалось за спиной.
        - Хорошо. - кивнула Хёнга, не оборачиваясь. - Ты можешь идти.
        Женщина подошла к висящему на стене ростовому зеркалу. Фигуру скрывала одежда, лицо - костяная маска, а длинные разноцветные волосы лежали на плечах, удерживаемые серебряным обручем. Если присмотреться, можно было увидеть мелкие узелки, которые показывали, что когда-то эти волосы были куда короче и принадлежали далеко не одному разумному. Вглубь города редко заходили самки, а красота - требует жертв. Так, кажется, выразился тот человек? Хёнга дотронулась до редкой рыжей пряди и намотала её на костлявый палец. Возможно, это отдавало безумием, но что такое мелкое увлечение на фоне того, что ей довелось пережить? Даже если она безумна, то вполне себя контролирует…
        - Полагаю, я сегодня умру? Или, возможно, завтра?
        Зеркало не ответило. Верные рыцари, служащие ей последние десятилетия, тоже находились далеко - для того, чтобы командовать армией, нужны офицеры. И насколько она могла судить, путей к победе у них нет. И отступать, как настаивал верховный жрец, дева не собиралась. Наблюдать за гибелью всего, что она любила, и без того достаточно мучительно. Пусть старик сам разбирается с остальными проблемами, а с неё хватит. Герои не должны жить долго, а она и так излишне задержалась на этом свете. Лучше пасть сейчас, пока остаётся хоть немного надежды, чем наблюдать исход…
        ИЛЛЮЗИЯ!
        Для Хёнги ничего не изменилась - зеркало отражало истину, а магические глаза видели сквозь любые иллюзии. Однако для любого живого существа, сейчас она вновь обратилась в прекрасную девушку. Ту, кем она была когда-то, бесчисленное количество лет назад. До того, как умерла в двенадцатый раз… и воскресла в виде лича. Тринадцать - тоже хорошее число. Смерти она давно уже не боялась. Но будет неплохо забрать с собой как можно больше врагов…
        Бонусная интерлюдия. Оправданная жертва
        - Ты что-то хотел, Гризис?
        Судя по группе архонтов, собравшихся за спиной «лидера», назревает бунт? Взрыв погубил не только генерала, но и большую часть офицеров, так что ей не составило труда подгрести под себя выживших. Однако чем дальше, тем меньше в них заметно желание подчиняться приказам.
        - Леди Ирис… Ваши заслуги велики, но мы должны думать прежде всего о воле господина. Вы ведь почувствовали возмущение энергий на востоке? Кто-то открыл врата, нельзя и дальше терять время впустую!
        - Нужны жертвы. За всё время мы поймали только четырёх гоблинов, этого недостаточно. Или, возможно, вы знаете, где найти ещё?
        - Это уже третья деревня, и везде одни трупы и кости. Нежить знает о наших планах и зачищает окрестности города. Уверен, куда бы мы ни пришли, там будет то же самое.
        - Вполне вероятно. - согласилась Ирис. - Поэтому дальше я планировала направиться к местной крепости. Уверена, люди нежити не по силам…
        - И нам тоже. Защита, что даровал нам Великий Изур, уже спала. Как мы будем штурмовать стены без неё? Риск слишком велик…
        - Тогда что ты предлагаешь?
        - Адские гончие. Нет никакого смысла искать гоблинов, если у нас изначально было достаточно жертв. Верно я говорю?
        Толпа за спиной поддержала лидера одобрительным гулом. Забавно, что юниты, пусть и под руководством героя, осмеливаются пойти против игрока. И даже диктовать ей условия…
        - Да, вы правы. Я была слепа, если сама не увидела подобный выход…
        - Собирайте алтарь, через час мы откроем врата!

* * *
        ПРОЕКЦИЯ АЛТАРЯ (ВЕЛИКИЙ ИЗУР)
        ЖЕРТВ: 9\10
        - Действительно хороший план. - повернулась Ирис, покачивая окровавленным кинжалом.
        - Ты ответишь за предательство! - прохрипел Гризис.
        - Какое предательство? Ты же сам говорил, что главное - воля нашего господина. И жизни каждой из моих гончих стоят в десятки раз дороже твоей собственной…
        И жертва есть жертва, кто бы ею ни стал - гоблин, адская гончая или же другой архонт. Кроме разве что детей, которых Система не принимает. Не из морально-этических соображений, а скорее ради поддержания баланса. Так что, как только алтарь оказался возведён, её стая набросилась на не ожидавших нападения союзников. Всё-таки в оцеплении оставались слабейшие…
        - Во славу твою, Великий Изур!
        - Подожди, нет никакого смысла меня убивать. Есть ведь ещё те гоблины. Стой, не на…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 360 ОС!
        ЖЕРТВ: 10\10
        - Предложить свою жизнь, ради сохранения миссии. Ваш «подвиг» не будет забыт.
        Ирис с презрением плюнула на труп и извлекла из кольца диск, взятый с тела генерала. Даже ядерный взрыв не смог повредить божественный артефакт. С ним успех был практически гарантирован…
        ОТПРАВИТЬ СИГНАЛ!
        АКТИВАЦИЯ ПРОШЛА УСПЕШНО!
        ВЕЛИКИЙ ИЗУР ВЗИРАЕТ НА ВАС С ОДОБРЕНИЕМ!
        Как и ожидалось, для господина важен прежде всего результат. Смерть пары десятков забывших своё место воинов его ничуть не расстроила.
        Сев на спину Церберу, в окружении своей стаи, Ирис наблюдала за стремительно формирующимся порталом. Жаль, шагнуть внутрь сама она не могла. Зато есть надежда, что на этот раз руководить отрядом пришлют кого-нибудь поумнее. И осторожнее…
        Глава 26. Наблюдатель
        Минимальный гарнизон остался только в американском форте - на случай отступления, перегруппировки и для концентрации раненых. Решение скорее вынужденное, оставшихся там сил не хватит чтобы защититься в случае серьёзной опасности….
        - Четыре колонны. - бросила Дива. - Прямо гражданская война в Испании.
        Мне потребовалось несколько секунд, чтобы уловить аналогии - наши силы разделились на четыре армии, каждая из которых двигалась отдельно. Правда не уверен, что в крылатой фразе имелась в виду именно походная колонна, а не та, что поддерживает крышу здания.
        - Там была ещё пятая колонна. - отозвался я. - Только нам помощи изнутри ждать не приходится.
        С лояльностью у рядовой нежити ситуация на самом высоком уровне. Будь у скелетов ещё и разум, как в старых преданиях, получились бы идеальные солдаты. К счастью, большая часть таких разумных полегла ещё при защите Сара. Ну а без Великого Ы и доступа к «добровольцам», качество пополнения оставляет желать лучшего.
        - Любишь историю?
        - Просто что-то осталось со школы. - я постучал указательным пальцем по голове. - У меня всегда была неплохая память.
        Особенно на всякую ерунду. Высказывание земного диктатора прошлого века, сейчас было чем-то неимоверно далёким и бесполезным. Просто способ убить время и отвлечься от не самых радужных мыслей. Сегодня нам предстоял бой и потери вряд ли будут маленькими…
        - Приготовиться!
        Грохот показал, что сапёры, наконец, закончили и подорвали участок стены. Впрочем, мы всё равно ещё минут двадцать оставались на месте. Сначала в пролом втянулись передовые группы, занимая оборону на той стороне. Именно здесь, в теории, мы были наиболее уязвимы, но ставка на внезапность оправдалась. Пусть враги наверняка уже засекли наше передвижение, у них просто не было времени подготовить нам достойную встречу. К тому же каждый отряд двигался своим путём.
        - Выдвигаемся! - приказал полковник Зурабов.
        Именно он, среди командного состава, обладал наибольшим опытом и занял позицию «генерала». Решение не самое простое - представители других фракций не особенно горели желанием подчиняться чужаку, однако мне удалось продавить назначение. Командование должно быть единым, а я не видел в других кандидатах достаточных навыков для управления двухтысячной армией. Возможно, при необходимости, я бы худо-бедно справился, но мои таланты лежат несколько в иной области, а сражаться и командовать разом весьма затруднительно. Помогло и то, что костяк составляли русские военные специалисты, а игроки выполняли скорее роль прикрытия. Впрочем, представители иных сил присутствовали в качестве «членов штаба»…
        - Надеть маски! - прозвучало напоминание в наушнике.
        Проходя через пролом, я натянул повязку - самую простую, как и у остальных солдат. Своеобразный знак того, что все мы здесь в одной лодке. От бета и гамма-частиц простая тряпка, конечно, не защитит, а вот от радиоактивной пыли - вполне. И если для игроков этот вопрос был не слишком важен, то для юнитов - критичен. И военные специалисты составляли примерно треть нашей «первой колонны»…
        Группы были разбиты на сотни, которые двигались на некотором расстоянии друг от друга, чтобы не попасть под один удар и в то же время иметь возможность прийти на помощь соседям. Впрочем, первые часы шли лишь мелкие стычки, а потери были минимальны.
        В воздухе кружили десятки дронов, которые, благодаря прикрытию стрелков, могли практически не опасаться Костяных Птиц. И поднимая их на максимальную высоту, разведчики достаточно быстро подтвердили местоположение основных сил противника. И направление движения орд нежити. К нам. Ловушка захлопнулась, осталось только убедиться, что мы именно коты, а не мыши… и не сыр, для этих самых мышей…
        - Занять оборону! - прозвучал новый приказ. - Нежить движется в нашу сторону. Передайте сигнал союзникам, пусть ускорятся!
        Двигаться вперёд больше нет смысла. Сейчас мы должны были выполнить роль наковальни и продержаться до тех пор, пока с трёх сторон по нежити не ударят наши «молоты».
        - Полковник. - привлёк внимание я. - Думаю, вон то здание подойдёт для штаба и госпиталя.
        - Ты прав, капитан. - кивнул он. - Пожалуй, там и устроимся. Позаботься обо всём…
        - Хорошо. - кивнул я. Нет смысла досконально придерживаться устава, благо даже если по званию я ниже, то по должности - выше. И лишь делегировал право управления войсками…
        С поручением я вполне мог справиться и сам, но оперативно делегировал задачи и назначил ответственных за их выполнение. Наиболее оптимальное решение в такой ситуации - ни к чему путаться под ногами у специалистов. В конце концов, у меня и у самого имелся адъютант…
        ОСТАЛОСЬ ИГРОКОВ: 5312\13000
        Битва началась, но моё участие в ней сводилось к принятию докладов. Несмотря на то, что я являлся сильнейшим из игроков, сейчас я выполнял роль члена штаба и охраны. И резерва. Забавно, в прошлом я старался избегать лишних рисков, а сейчас чувствовал, что впустую теряю время. Впрочем, это ощущение было не настолько сильно, чтобы рваться в гущу боя. Стрелять там есть кому и без меня, а если дойдёт до рукопашной, то толпой могут завалить кого угодно. Я тоже не бессмертный. Одна из групп оторвалась от основных сил чуть дальше необходимого и была вырезана практически в полном составе. Провалить миссию из-за собственной самоуверенности и желания подраться? Для риска нужна более веская причина…
        - С севера замечен Костяной Титан со свитой. Лейтенант Смирнов запрашивает подкрепления…
        - Пусть используют гранатомёты. Если не справятся, то отступают. Девятая и тринадцатая рота их прикроют…
        Несколько офицеров толпились у ноутбука, на котором были загружены карты и обозначено примерное положение наших сил. С первого этажа доносились крики - именно туда сносили раненых, над которыми работали целители и традиционные хирурги. Однако пока они справлялись, так что я предпочитал экономить силы.
        - И ведь когда-то я любил стратегии…
        За последние дни я встретил немало старых знакомых, и мысль о том, сколькие из них не доживут до завтрашнего утра, не добавляла хорошего настроения. Самое печальное - эти сожаления были какими-то тусклыми, словно ненастоящими. Я незаметно свыкся с потерями и теперь просто мысленно гадал, кто погибнет на этот раз. И, надо признать - меня тянуло отправиться на передовую. Словно находиться здесь, при штабе, было чем-то постыдным. Бесит…
        - Раздражает, правда? - подошла Дива. - Дмитрий тоже не любил ждать…
        Я отметил, что жрица говорила о нём уже в прошедшем времени. С каждым днём надежда на чудо становилась всё слабее…
        - Немного. Однако я умею расставлять приоритеты. Сейчас наша задача - захватить Алтарь. И для этого нам с тобой желательно оставаться в живых.
        - Алтарь… Ты говорил, что хочешь забрать его себе. И что ты будешь с ним делать, если у тебя получится?
        - Попрошу свободу. Возможно, вернусь к мирной жизни?
        - Бросишь всё и начнёшь выращивать цветочки? На могилах товарищей?
        - Каждый сам отвечает за свою жизнь. - не обиделся я. - При всём желании, мне не по силам спасти всех. Возможно, я не смогу отойти от дел, но я хотел бы сам выбирать, когда и где идти в бой. Ситуация, когда я день и ночь должен быть готов к миссии, меня не устраивает.
        - Пожарные, полиция, спасатели. Разве они не живут так же?
        - Ты серьёзно считаешь, что это одно и то же? Риски и смертность там ниже. И, в отличие от нас, они в любой момент имеют право уйти в отставку. Или хотя бы в отпуск…
        - Не во время войны. - возразила Дива. - Уверена, позже ситуация изменится. Храмы уже сейчас могут дать игрокам временное убежище.
        - Да, у меня оно тоже имеется. Но я не готов сидеть в Подземелье до конца жизни.
        - Когда мы захватим Алтарь, боги могут освободить игроков от обязательных миссий…
        - Освободить? - хмыкнул я. - Кого-то отдельного? Возможно. Участников этой миссии? Сильно сомневаюсь. Всех игроков Земли? Никогда. Если я сам не уверен, что захочу продолжить, то что говорить о тех, кто слабее? Мы каждый день играем со смертью и большинство - проигрывает. Кто будет идти на это добровольно раз за разом? Будь у тебя выбор, ты бы захотела попасть в город гоблинов четвёртый раз?
        - Я пришла сюда добровольно, но… нет. Точно нет.
        - Вот видишь?
        - Ты пра… - Дива осеклась, я её взгляд остекленел. Я уже знал, что означают подобные симптомы. Похоже, её покровительница решила сообщить жрице нечто важное. И хороших новостей в такой ситуации ждать не приходилось…
        - Что-то случилось?
        - Гера передала, что открылось сразу два портала. Точное положение неизвестно, однако закрыть их будет сложно. И на этот раз - вряд ли быстро…
        Это означало, что впереди нас орды нежити, а где-то в тылу - армии последователей внешних богов. И если мы не решим проблему в самые короткие сроки, то людей просто перемелет между этими жерновами.
        - Скорее всего, порталы открыты где-то за пределами Сара. И это значит, что они уже опоздали. Мы успеем первыми…
        Хотя сообщить в крепость лишним не будет - по идее им лучше перебазироваться в форт и вообще идти на соединение с основными силами. То что сработало против гоблинов, против архонтов будет слабовато.
        - Ты умеешь подобрать правильные слова.
        Я лишь улыбнулся. Делать хорошую мину при плохой игре действительно давно стало привычкой. И пока я не умру, для всех остальных она будут настоящей.

* * *
        - Товарищ полковник! - подбежал вестовой. - С востока приближается крупная группа нежити. От трёх до пяти тысяч особей.
        Великолепно. Я поморщился - ситуация и так была не самой лучшей, а появление подкреплений к нежити грозило и вовсе обернуться катастрофой.
        - Что с нашими союзниками? - спросил Зурабов. - Когда они, наконец, прибудут?
        Сар был огромен - пусть по карте мы были рядом, но по факту речь шла о многих километрах, причём в условиях городской застройки. Тем не менее, по прикидкам они уже должны скоро появиться…
        - У них возникли проблемы. Генерал Мичиган сообщил, что ему потребуется порядка часа. Остальным - два-три.
        - Почему так долго?
        - Нежить сдерживает их продвижение. С севера подошла довольно крупная группа тварей. Враги используют современное оружие и мины, из-за чего скорость составляет лишь треть от изначально запланированного…
        Значит не всех рыцарей смерти мы перебили… или, точнее, их воскрешением занимался не только дважды покойный Гранок…
        - Ясно. - кивнул полковник. - Передайте, что ситуация сложная. Пусть ускорятся так сильно, как только смогут.
        - Это ещё не всё. - продолжил вестовой. - Кажется, разведчикам удалось локализовать местоположение одного из личей. При помощи дронов…
        - Когда кажется - креститься надо. - поморщился полковник. - Насколько это точно?
        - Вероятность высокая. И у нас есть запись, можете убедиться сами…
        У меня в голове начал формироваться новый план. Никаких гарантий, что всей этой ордой командует лишь один лич, однако если его ликвидировать, то в любом случае станет легче. И шансы дотянуть до прибытия подкреплений резко повысятся.

* * *
        Тактика разведки с дронов была проста - сначала он забрасывался как можно выше, откуда открывался наилучший обзор и где было проще уходить от атак Костяных Птиц. Затем оператор или возвращал его обратно на базу, либо находил интересную точку и направлял беспилотник к ней, передавая подробные данные. Минус - нередко это заканчивалось потерей дрона, а их количество было далеко не бесконечным. И без них станет гораздо сложнее контролировать ситуацию…
        - Вот, видите этого скелета?
        Стоящая на крыше фигура определенно не походила на других тварей. У неё не было клинков, растущих из рук и тело прикрывала не костяная броня, а одежда. Причём не какой-нибудь «балахон мага», а традиционное снаряжение игрока. Правда, наличие длинных волос в концепт слегка не укладывалось - по идее, на лишённом плоти черепе держаться им не за что. Растут прямо из кости? Нежить повернула голову и через секунду к разведчику рванулись сотни Костяных Птиц… десять секунд и всё было кончено. Ещё один дрон можно списывать.
        - Похоже, что это действительно лич. - сообщил я. - Молодцы.
        - Это наш шанс. - высказался один из офицеров. - Мы можем достать её какой-нибудь ракетой?
        - Вряд ли. - отозвался второй. - Ничего достаточно крупного протащить не удалось. Разве что подобраться практически в упор? Только я сомневаюсь, что спецназ справится. Там повсюду эти твари, их сожрут ещё не подходе…
        - Вопрос не только в этом, будет ли она ждать их прибытия?
        - Надеюсь, что останется, но ждать не будет. За «штабом» ведётся наблюдение, не похоже, чтобы его решили переместить.
        - И кого мы тогда туда? Видел сколько там тварей? Тут потребуется как минимум ядерный заряд… причём положить его рядышком и убежать вряд ли получится. Использовать игроков?
        Офицеры бросили на меня взгляд, явно намекая на то, что требуется консультация. Дожидаться прямого приглашения высказаться я не стал…
        - Игроки не нужны, они будет полезнее здесь. - вмешался я. - И без ядерных взрывов обойдёмся, слишком близко - нам и самим прилететь может. Я сам доставлю группу до точки. Требуется тридцать добровольцев, умеющих работать с тяжёлым оружием.
        - Кар! - напомнил о себе ворон. Точно, и ему тоже нужно место. Да и Киру, хоть призрак и может выжить внутри кольца, всё же лучше одно «забронировать».
        - Двадцать восемь добровольцев.
        - Это слишком опасно. - заметила Дива. - Стоит ли так рисковать?
        Трудно сказать, на самом деле. Однако, если просто ждать развития событий, всё может обернуться гораздо большей кровью. Кто знает, действительно ли остальные группы не могут продвигаться быстрее или просто выполняют нашу договоренность чисто формально? Так, чтобы не нарушить клятву? Даже если нет, то всё равно далеко не факт, что они успеют…
        - Не беспокойся, я справлюсь. И даже если нет, полковник в курсе ситуации и поможет тебе во всём.
        - Ты… Ладно. Как знаешь. Удачи. Уже решил, кого возьмёшь?
        - Не совсем. Пошли отбирать добровольцев. Из числа охраны…

* * *
        В фильмах часто показывают, что на опасное дело вызывается сто процентов личного состава. Сцена красивая, но в реальности редкая и говорит о большой слаженности группы. Ведь вопрос задаётся лишь тогда, когда шансы сгинуть особенно высоки…
        - Вызвалось двадцать шесть человек. - доложил Олег. - Нужно ещё двое добровольцев. Можешь назначить их сам или давай запросим из других частей? Правда, это потребует времени…
        Будь в этом необходимость, я бы так и сделал, но для нашего плана не требуется много людей. Куда важнее их надёжность. К тому же если группу зажмут, то двадцать восемь нас или двадцать шесть - будет вообще не принципиально. Вся надежда на мои способности и быстрые ноги. Желание заполнить все слоты - лишь перестраховка…
        - Не стоит, этого достаточно. - принял решение я. - Сейчас я проведу инструктаж, и выступаем…
        Среди добровольцев были многие выжившие из уцелевшего взвода, однако отказывать кому-то на основе личного знакомства я не собирался. Не в этот раз. Всё должно пройти без накладок, умирать я сегодня не планировал. Не больше одного раза, по крайней мере…

* * *
        - Здесь, капитан. - присел у окна проводник. - В этом направлении относительно чисто. Сделаете крюк и выйдете к нужному квадрату.
        - Хорошо, спасибо. Дальше я сам.
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        - Ого. То есть, я хотел сказать… Удачи вам…
        БЛИНК!
        Я оказался на крыше соседнего здания и осторожно побежал. Для бесшумного ниндзя весил я многовато - одна только сумка тянула за тридцать килограмм, да и сам я не пушинка, однако боевая форма позволяла нести этот вес не напрягаясь. Прыжок… Полёт… Приземление…
        Главное - не провалиться, но именно поэтому я страховал себя магией. Верхние пути всё ещё оставались наиболее безопасными - основную угрозу представляли Костяные Лидеры, но они возглавляли крупные стаи, которые можно было засечь издалека. Простые птицы для меня угрозы не представляли. Приходилось следить за дорогой, однако топографическим кретинизмом я не страдал, а системная карта изрядно облегчала задачу, обрисовывая мой извилистый путь. Ориентироваться в рамках разрушенного города - та ещё морока, навигаторы тут не работают, а фотографии дронов и старые планы дают не так много ориентиров. Впрочем, я пока справлялся…
        - Хочешь сделать что-то хорошо - сделай это сам…
        Порочный девиз, если применять его постоянно, но в данном случае он имел право на существование. Пусть я мог положиться на союзников, у меня имелись достаточно весомые причины, чтобы рискнуть самому. Вот только эти причины касались такого зыбкого концепта как «общее благо», а не личной выгоды. Большую часть жизни я пытался балансировать между ними, но сейчас мои действия не объяснить только корыстными целями. Возможная богатая добыча с лича? Пф. Если план сработает, то можно будет взять веник и смести всю эту добычу в совочек…
        - Да я становлюсь чёртовым героем…
        Конечно, всегда можно найти более «шкурную» причину. Ну, например, если нашу армию перебьют, то моё влияние уменьшится, а вместе с тем и шансы первым добраться до Алтаря. После ликвидации лича мы почти наверняка продержимся до прибытия подкреплений. Вот только действительно ли причина в возможной выгоде? Или я просто хотел спасти как можно больше жизней? Не только тех, кто сейчас сражался, но и тех, кто оставался в нашем мире. Именно это в конечном итоге действительно важно. Весомый повод рискнуть. Тем более, даже при худшем исходе я всё равно воскресну. Пусть даже потеряв воспоминания за последние пару недель и возможность вернуться на миссию…
        - Короче, умирать нельзя…
        Я тряхнул головой, отгоняя минорные мысли. Сдаваться я не собирался, просто дьявольски устал - несмотря на Холодный Разум, стресс накапливается. Полагаю, все причины действовали в комплексе и глупо выносить на первое место что-то одно. И хотя логика важна, по большому счету я действовал ещё и по наитию…
        ИНТУИЦИЯ:15
        Я закинул в рот капсулу - к месту схватки требовалось подойти в полной готовности. Бег… Прыжок… Полёт… Приземление… Всё шло неплохо, я без особого труда обогнул основные позиции нежити и, хотя не раз видел на улицах тварей, похоже, никто меня не обнаружил. И… кажется, я уже на месте…
        - Кир, проверь то здание. - приказал я, выпустив призрака. - Только осторожнее. Как закончишь, жди меня здесь…
        - Да, босс!
        Я проводил его взглядом. В теле Костяной Птицы, призрак практически не привлекал к себе внимания, так что риск был не так уж велик. Если припрёт, то может бросить тело и сбежать куда-нибудь под землю. Конечно, мы находились в зоне действия очередной башни, но действовали они циклично. Если Кир успеет вернуться ко мне, то всё будет нормально…
        Будь у меня больше времени, я бы подождал, убедившись, что лич не покинул здание, но сейчас приходилось торопиться и рисковать. С виду ничего не изменилось, в небе парили Костяные Птицы, улицы вокруг патрулировали рыцари, да и нежить внутри не особо пряталась. Именно благодаря этой суете «штаб» и локализировали. В любом случае, даже если Кир не обнаружит лича, мы всё равно нанесём удар…
        Я двинулся по периметру, старательно избегая открытых мест и высаживая из сумки пассажиров внутри зданий. Каждый из бойцов был снабжён экранирующей накидкой, в которую тут же заворачивался. Оружие я оставлял рядом. Теперь нежить сможет их найти, только если наткнётся и расковыряет сверток. Крайне маловероятно, что нам настолько не повезёт. Впрочем, даже такой исход не означает провала миссии.
        Оставался вопрос эвакуации, но после ликвидации у нас будет время собраться. Возможно, стоило действовать более компактной группой, но тогда шансы уменьшатся - слишком уж большое здание, может и не рухнуть. Так что массированная атака, выход к пылающим развалинам, контроль и эвакуация. На всё про всё потребуется не больше пяти минут…
        На то, чтобы вернуться на исходную точку, мне потребовалось примерно полчаса. Кир сидел у окна и терпеливо дожидался моего возвращения…
        - Босс! - взмахнул крыльям призрак - Я нашёл её! Ты бы видел её сиськи!
        - Чьи сиськи?
        - Лича!
        - Извращенец. - хмыкнул я. - Даже представлять не хочу. Всегда подозревал, что ты не зря так похож на тентаклевого монстра.
        - Это не так, босс! Смотри…
        Призрак передал образ «лича» и он ничем не походил на то страшилище, что заснял дрон. Симпатичная девушка, пусть и не совсем в моём вкусе. И дело не в расе, а выдающихся «сферах». На мой взгляд излишне выдающихся. На хобгоблина не похожа, на огра - тем более, но общие черты прослеживаются. Орчанка? Мило, но сейчас меня интересовал лишь один вопрос…
        - Я просил тебя найти мне лича, а не новую подружку.
        - Но это она и есть!
        Фигура прекрасной девушки на мгновение мигнула, и я увидел под ней образ отвратительного скелета. Получается, это была иллюзия? Одна из тех, которые игнорируют камеры дронов…
        - Ладно, я понял. Ты молодец. - я дотронулся до гарнитуры. - Внимание, цель подтверждена. Атакуем через минуту…
        Глава 27. Воля к жизни
        Тот факт, что нам удалось обнаружить лича - нечто сродни чуду. Зачем ей вообще было выходить на крышу? Почему, сбив дрон, она не сменила позицию? Глупость? Самоуверенность? Нехватка информации? Или же… ловушка? Последняя мысль царапнула, но если и так, то я в упор не видел, в чём она может заключаться.
        Игроки уже доказали, что способны уничтожать такого рода тварей. Если как-то доставить фугас в здание и подорвать, то у нежити не будет шансов. Вопрос не в способе доставки - в крайнем случае можно найти желающего пожертвовать собой во имя человечества, - а в последствиях. Наша армия находилась слишком близко, а ветер дул так, что радиацию принесёт прямо на наши позиции. И даже если мы победим, то уже через несколько дней никто из выживших не будет способен полноценно сражаться. На подобное безумие можно пойти только в совсем уж безвыходной ситуации, пока же придётся действовать более рискованными методами. Хватит с нас и того, что многие скелеты безбожно фонят…
        - Цель на первом этаже. - сообщил я. - Огонь!
        По зданию ударили десятки ракет. Для этой операции мы подобрали самое мощное оружие, но всё равно нет гарантий, что получится решить проблему одним залпом. Уровни атаки были распределены заранее, так что часть бойцов целились по крыше и лишь несколько Костяных Птиц, из сидевшей там стаи, сумели избежать гибели. Однако само здание частично устояло, оставляя шансы для нежити внутри. Плохо, очень плохо…
        - Повторяем!
        Новый залп последовал практически сразу и довершил начатое. Здание сложилось, превратившись в погребальный костёр для всех, кто там находился. Теперь контроль…
        - Ты умрёшь, умрёшь, умрёшь…
        Я почувствовал, как по спине поползли мурашки от нахлынувшего чувства опасности. Мало того что план пошёл к чертям, так ещё и меня обнаружили? Даже при том, что я не стрелял. Раз…
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Засветка от лича была слишком яркой, чтобы спутать её с кем-то другим. Тварь парила в воздухе, прямо над пылающими руинами. Внешне девушка оставалась абсолютно невредимой - даже причёска не растрепалась. Однако сквозь иллюзию пробивались языки пламени. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        ЛИЧ ХЁНГА. ГЕРОЙ. РАНГ С. УРОВЕНЬ 15
        Самый минимум информации - ни параметров, ни навыков, - но мне хватило и ранга. Червь, которого я прикончил в пустыне при помощи авиации, формально был сравним с ней по силе.
        - Цель над зданием. - обозначил я. Два, три… - Добиваем!
        - Босс, я узнал её! - доложил Кир, влетев в окно. - Это не только лич, но и феникс! Мы должны её уничтожить! Выпусти Легиона, пусть он её убьёт!
        - Возвращайся в сумку! - проигнорировал я этот бред.
        ЗАПРОС ПРИНЯТ!
        Четыре. Наконец-то, пора убираться с засвеченной позиции…
        БЛИНК!
        - Сдохни! Ты сдохнешь!
        - Очень на то похоже.
        Судя по тому, что шёпот не замолчал, играть и дальше в пространственного кузнечика будет бесполезно. Раз даже смена позиции не помогла, значит, меня засекли и отпускать не собираются. Ведь насколько лич превосходит рядовую нежить, настолько и я сильнее простых юнитов. Которых, кстати, тоже почти гарантированно срисовали. Я изначально распределил бойцов так, чтобы мы не попали под один массированный удар. И сейчас эта тактика оправдывалась. Пять…
        Я подскочил к окну и вытряхнул из кольца «Шмеля» - не самое лучшее оружие против столь мелкой мишени, но у меня имелся собственный «чит». Если я угадаю с направлением, то Кассандра должна заткнуться. Шесть…
        - Ты умрёшь! Это конец! - шёпот усилился. Время практически вышло. Семь…
        - Ну же…
        Я выпустил ракету и, не глядя на результаты, сделал последнюю попытку уйти из-под удара.
        БЛИНК!

* * *
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОГИБЛИ!
        Я вновь парил в пустоте. Не знаю, что именно проделала лич, но на этот раз избежать пророчества не получилось. Ну же, давай…
        ВНИМАНИЕ! ПРЕДПРИНЯТА ПОПЫТКА ПОДНЯТЬ ВАС В ВИДЕ НЕЖИТИ!
        ПОПЫТКА ЗАБЛОКИРОВАНА!
        АКТИВИРОВАНА СПОСОБНОСТЬ «БЭКАП»! (5 ОС)
        УРОВЕНЬ 25 (312\500)
        ПРИГОТОВЬТЕСЬ!
        ОСТАЛОСЬ: 3, 2, 1…
        Получилось. Открыв глаза, я увидел небо. Последним прыжком я ушёл сюда, в том числе и для того, чтобы не оказаться похороненным под обломками. На случай, если здание не выдержит ответного удара. Выдержало… или, точнее, я вообще не видел никаких разрушений.
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        Пусть в прошлый раз это не помогло, но что мне ещё остается? К тому же, помимо самого лича, вокруг оставалось немало низкоранговых тварей. Те же Костяные Птицы…
        - Внимание, кто-нибудь меня слышит? Приём?
        Тишина. Не мёртвая, но ни голосов в эфире, ни звуков выстрелов. Ничего, что говорило бы о продолжающемся бое. Плохо. Неужели удар был нацелен не по мне, а во все стороны разом? Если так, то остальные уже мертвы и рассчитывать я могу только на себя…
        АКТИВИРОВАТЬ БОЕВУЮ ФОРМУ!
        Я подошёл к краю крыши и вздрогнул, без труда найдя цель. Почти вся одежда «девушки» сгорела, но иллюзия спала и соблазнительным такое зрелище не смог бы назвать даже самый закоренелый извращенец. Вместо кожи, там были лишь обугленные кости. К тому же правая рука твари была оторвана по самое плечо. Для живого существа такая травматическая ампутация чаще всего смертельна, но для нежити - лишь неприятная царапина. Невероятно…
        - Ненавижу личей. - пробормотал я, обновив старый девиз.
        МАНА: 1456\2457
        Я проглотил новую горсть капсул - по-хорошему нужно было попытаться отступить, но после всего случившегося это будет неправильно. На другом конце улицы появилась фигура в российской военной форме.
        - Твою же… - я дотронулся до гарнитуры. - Говорит Василий, как слышно? Приём?
        Молчание. Я прищурился, активируя Усиление Чувств (E-), и мысленно выругался…
        УМЕРТВИЕ (F+). УРОВЕНЬ 1
        Трудно сказать, кто именно это был, но я заметил ещё нескольких. Похоже, они двигались к своей новой хозяйке. И, в таком случае, скоро Хёнга может сообразить, что цифры не сходятся. И умертвий меньше, чем ожидалось. Бежать или вступить в бой? Настало время делать окончательный выбор… и бросать монетку некогда.
        АКТИВИРОВАТЬ РАЗГОН!
        Мир вокруг замедлился. Из кольца выпал тубус огнемёта, я встал и выстрелил прямо по личу. Объёмный взрыв залил улицу огнём, превращая тварь в «феникса», а затем потух. Смесь выгорает быстро, а гореть тут было практически нечему…
        - Ты умрешь, умрешь, умрешь…
        Шепот я воспринял как должное. Отбросив тубус, встал на парапет, сжимая уже меч Ереси. Божественное оружие должно быть способно уничтожить лича…
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Последние сомнения развеялись - жизнь вокруг если и была, то исключительно альтернативная. И сейчас её представители приближались к нам. Три десятка засветок в радиусе сотни метров - больше, чем было людей в нашем отряде. Похоже «местная» нежить от удара лича не пострадала - или пострадала в значительно меньшей степени. Неважно. Всё решится быстрее, чем они успеют вмешаться…
        БЛИНК!
        Получилось. Шепот затих, показывая, что я двигаюсь «в правильном направлении». Как минимум, выиграл отсрочку и умру чуть позже. Точности позиционирования в пространстве не хватало - я оказался метрах в пяти от лича - к счастью, за спиной. Плюс невидимость… у меня получится.
        Я рванулся к врагу, напрягая все мышцы, и нанёс удар. Прямой выпад, без каких-либо сложных финтов. Именно простота и эффективность, а не красота, являлись признаками мастера. Или дилетанта…
        Хёнга начала поворачиваться почти сразу и, несмотря на почти «замерший» мир, двигались мы практически на равных - впрочем, я ведь не ускорился на самом деле. Просто мой мозг работал на пределе, позволяя продумать каждое движение и действовать с максимальной эффективностью. Чуть довернуть корпус и…
        НАЛОЖЕНИЕ!
        Удар! В спину попасть не получилось, клинок вошёл ей в грудь. С трудом пробив слой костяной брони, он неожиданно легко провалился глубже. На мгновение уперся в тыльную броню и, хотя я почти сразу отключил наложение, всё равно вышел из спины. Критическая ошибка, с учетом того, что энергия раскола идет именно через остриё. И что важнее, я оказался слишком близко. Попытался разорвать дистанцию, но Хёнга сама шагнула навстречу, нанося удар рукой. Я видел и осознавал угрозу, но ничего не мог поделать. Отпускать рукоять было нельзя, так что мне не оставалось ничего, кроме как дернуть меч на себя. Пальцы лича с лёгкостью нашли путь сквозь защитные пластины, пробили псевдоплоть и пошли дальше, принося боль…
        РАСКОЛ!
        Не получилось? Хёнга вздрогнула, сжала ладонь, пытаясь нащупать что-то внутри, и дёрнула, вырывая. Больно, как же больно. Перед глазами всё плыло - я чувствовал, что ещё немного и вывалюсь из ускорения. Тварь что-то сказала и потянулась зубами к моему лицу. Её лицо начало изменяться, превращаясь в образ темнокожей красавицы - пока ещё призрачный, но с каждой секундой обретающий плотность. Последние капли маны…
        ШРАПНЕЛЬ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 900 OC!
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 180 ОС!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 26 УРОВЕНЬ! (712\520)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 27 УРОВЕНЬ! (192\540)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ УНИЧТОЖИЛИ МОГУЩЕСТВЕННОЕ СУЩЕСТВО!
        ИЗВЕСТНОСТЬ ПОВЫШЕНА! (10)
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВАША ИЗВЕСТНОСТЬ ДОСТИГЛА 10 ЕДИНИЦ!
        ОСОБЕННОСТЬ ПРЕДСТАВИТЕЛЬ УЛУЧШЕНА ДО 2ГО УРОВНЯ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ МАЛОЕ ДУХОВНОЕ ОТКЛОНЕНИЕ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ МЕТКУ ЖЕРТВЫ (С)!
        Тварь рухнула, и я отпустил рукоять меча, чтобы не упасть следом. Не помогло - ноги не держали, и я всё равно рухнул следом. Это конец? Наверное, я должен был сразу потерять сознание от шока, но поток прошедшей сквозь меня энергии на какое-то время подавил боль. И я успел сосредоточиться на слухе. Усиление Чувств, о выборе которого я не так давно жалел, позволяло концентрироваться на чём-то одном, ослабляя все прочие аспекты. В данном случае - осязание.
        ВНИМАНИЕ! РАЗГОН ЗАВЕРШЁН!

* * *
        АКТИВИРОВАТЬ КОНТРОЛЬ БОЛИ?
        ДА\НЕТ
        Вариант, который должен был дать мне ещё пять минут покоя. Я передумал в самый последний момент - от этого навыка зависело слишком многое. Пять минут без боли меня не спасут, а козырь мне мог ещё пригодиться. Однако тот факт, что я сумел нажать «нет», смело можно засчитать наравне с одним из подвигов Геракла. На самом деле даже круче…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Маны оставалось на самом дне, так что результат был незначительным. Не знаю, что вырвала из меня лич, но в человеке в принципе нет лишних органов. Думалось с трудом. Я зажимал рану, хотя и понимал, что это не поможет. Дышать было сложно - изо рта текла кровь, а в глазах стремительно темнело. Долго мучаться не придётся. Впрочем, тело имело свои планы на этот счёт, и рука шарила по карманам, в поисках… Точно. Я почувствовал в ладони рукоять сабли. В теории лёгкой, но сейчас стоило немалых усилий не выронить её сразу…
        ПОГЛОТИТЬ МАНУ ИЗ ХРАНИЛИЩА! (974\974)
        МАНА: 990\2458
        Пальцы разжались, но это было уже неважно - свою главную функцию артефакт выполнил, давая мне шанс.
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Резерв упал, но всё же остался выше нуля. Даже в такой момент я понимал, что не могу позволить себе сбросить боевую форму. Смерть отступила, но боль всё ещё оставалась невыносимой, я потерял много крови и, несмотря на дыру в животе, хотел жрать. Чёрт, чёрт, чёрт, чёрт, чёрт… Призыв сил тьмы помог - я моргнул и в глазах прояснилось. Похоже, изрядную часть проблемы составляли набежавшие слёзы. Кажется, ещё поживу…
        Но не слишком долго - пусть прошло всего секунд двадцать, но усиленный слух уловил приближающиеся шаги и урчание. Умертвия, причем уже совсем близко. И в небе начали кружить Костяные Птицы. Да и химеры скоро подтянутся. И я сейчас не в том состоянии, чтобы сражаться. Я дотронулся до сумки, выпуская питомцев…
        - Босс? - спросил призрак. - Ты выглядишь не очень здоровым. Мне кажется, тебе нужно принять абидол. Я видел его рекламу по телевизору…
        - За… защитите меня. - говорить было сложно. - Нежить…
        - Кар! - взмахнул крыльями ворон. - Если умрёшь, то ты же не будешь против, если я заберу твои кристаллы? Обещаю, я хорошенько о них позабочусь…
        - Нахрен… иди.
        - Кар! - ворон взмахнул крыльями и взлетел. Вероятно, дорогу туда он узнал заранее…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        С трудом сдержав стон, я заставил себя сесть и оглядеться. Вряд ли питомцы сумеют отбиться от приближающейся толпы, но мне требовалось выиграть немного времени. Мысленно расставить вокруг опорные точки и…
        АКТИВИРОВАТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР! (100 ОС)
        ВНИМАНИЕ! ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР АКТИВИРОВАН!
        ОСТАЛОСЬ: 1 ЧАС 30 МИНУТ 00 СЕКУНД
        УРОВЕНЬ 27 (92\540)
        Границы я установил не слишком широкие - иначе был риск впустить внутрь нежить, а справиться даже с одним умертвием в таком состоянии задача нетривиальная. Поэтому и питомцы остались во внешнем мире, замерев над ближайшим противником. Ничего страшного, сейчас нужно сосредоточиться на восстановлении.
        Вытряхнув из кольца горсть кристаллов, я засунул руку внутрь раны, оставив их где-то там. Если правильно понимаю ситуацию - напрямую в желудке. Кстати, а что из меня вырвала лич? Не утренний завтрак же в самом деле. Я прикрыл глаза и убедился в подозрениях. В режиме «диагностики» в даньтяне зияла дыра, а все способности, связанные с Духовным Мечом, исчезли. Вот же с… сволочь. Ненавижу личей…
        ВНИМАНИЕ! ЗАФИКСИРОВАНА СРЕДНЯЯ ТРАВМА ДАНЬТЯНЯ!
        ПРОГНОЗ (ИНТУИЦИЯ). ПРИ ТЕКУЩЕМ ЗНАЧЕНИИ ПАРАМЕТРОВ, ВЕРОЯТНОСТЬ СМЕРТИ В ТЕЧЕНИЕ ЧАСА - 50 %. В ТЕЧЕНИЕ ДВУХ ЧАСОВ - 95 %. ВЕРОЯТНОСТЬ ВЫЗДОРОВЛЕНИЯ - 5 %.
        Несмотря на пессимистичность прогноза, он меня скорее порадовал. Час - это очень много времени, а связь с мечом не исчезла полностью. Он был рядом, нужно просто найти его и вернуть симбионта на место. Но сначала нужно стабилизировать свое состояние…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Маны успело накопиться совсем крохи, но это была гонка со смертью. И сейчас я был уверен, что сумею в ней победить. Свободные очки за два уровня я последовательно вложил в развитие Боевой Формы…
        ЖИВУЧЕСТЬ: +1 (17)
        ЖИВУЧЕСТЬ: +1 (18)
        ЖИВУЧЕСТЬ: +1 (19)
        ЖИВУЧЕСТЬ: +1 (20)
        Трансформация была достаточно болезненной, но на фоне дыры в животе - сущая мелочь. Возможно, в другое время очки можно было распределить более сбалансированно, но… Плевать.
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        - Похоже, пора вставать… - голос был хриплым, но всё лучше стонов. Умирать мне доводилось уже не раз, но обычно это происходило быстро и не слишком мучительно. Мгновенная смерть гарантировала, что страдать не придётся…
        АКТИВИРОВАТЬ МГНОВЕННУЮ СМЕРТЬ?
        ДА\НЕТ
        Я моргнул, убирая запрос - какого чёрта он вообще выскочил? Тем более сейчас, когда ситуация более-менее стабилизировалась?
        Я встал, направившись к телу противницы. Не знаю, чьей иллюзией Хёнга прикрывалась, но если внешность настоящая, то можно будет попробовать прокачать Эшу до орка. Когда-нибудь в будущем.
        - В далёкой-далёкой галактике… - страшно подумать, сколько на это потребуется опыта.
        Чувство юмора возвращалось - хороший признак. Правда, мысль о судьбе моих союзников сильно омрачала радость победы, но они знали, на что шли. Как и лич ждала нашего прибытия. Кажется, именно об этом она и сказала перед гибелью? И с такой силой охота «на живца» была не столь уж и безумным мероприятием. Подняв меня в виде Рыцаря Смерти, Хёнга могла бы сильно осложнить жизнь противникам. Особенно с учётом того, что у меня в кольце «завалялась» пара ядерных фугасов. Впрочем, ей бы они не достались ни при каком исходе. Ведь привязка слетает только при окончательной смерти. Добравшись до трупа, я аккуратно сел и разжал руку, обнаружив внутри то, что и надеялся увидеть…
        ДУХОВНЫЙ МЕЧ (ВАСИЛИЙ)
        Миниатюрный призрачный клинок парил внутри защитной сферы. И хотя не был физическим объектом, тем не менее взять его я как-то сумел. И как дальше? Рана уже затянулась и, поколебавшись, я просто проглотил сферу. Инстинкты не подвели, это сработало и вскоре симбионт сам вернулся в положенное место.
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        С каждой минутой становилось лучше и появилась уверенность, что к тому моменту как время истечёт, я смогу сражаться. Боль всё ещё оставалась, но голод её перебивал. Тем не менее, сильно сомневаюсь, что сейчас будет разумно поглощать пищу. Придётся потерпеть…
        Висящая над личем призрачная карта должна была исчезнуть ещё нескоро, но раз уж я передумал умирать, то нужно озаботиться и трофеями. Идентификация…
        ЧИСТАЯ КАРТА НАВЫКА
        РАНГ: C.
        ОПИСАНИЕ:
        - Позволяет записать один из имеющихся у ИГРОКА навыков, оплатив его полную стоимость.
        НАСЫЩЕНИЕ:
        0/10.000 ОС
        Дорогая пустышка. Убогость трофея, несмотря на его высокий ранг, не вызвала вообще никаких эмоций. Просто пофиг. Почти вся одежда девушки сгорела и хотя картам огонь не страшен, ничего интересного я в немногих уцелевших карманах не обнаружил. Только слабо верится, что у героя такого ранга не имелось какого-то пространственного хранилища. И сгореть оно не могло. Левую руку я осмотрел, кольца там нет, возникает логичный вопрос - где правая? Или под завалами, или, если её оторвало чуть позже, где-то относительно близко. Но явно не в пределах барьера…
        Так что, получается, единственным трофеем будет обруч, который каким-то образом ещё держался. Как показала проверка, украшение буквально вросло в кость, так что снять его можно разве что вместе с головой. Что тоже затруднительно, с учетом прочности исходного материала. ИДЕНТИФИКАЦИЯ…
        ПРОСТРАНСТВЕННЫЙ БРАСЛЕТ
        РАНГ: С.
        ОПИСАНИЕ:
        Пространственный артефакт.
        СВОЙСТВА:
        - Содержит скрытое пространство, объёмом десять кубических метров.
        - В пятьсот раз уменьшает вес хранимых предметов, распределяя его по всему телу.
        - Позволяет перемещать несистемные предметы между локациями.
        - Масштабируемость. Позволяет повышать ранг, посредством насыщения ОС.
        - Окно. Позволяет Владельцу создать портал в «Хранилище».
        - Инвентаризация. Позволяет Владельцу видеть содержимое хранилища.
        - Изменяемый размер. Позволяет Владельцу изменять размеры артефакта в широких пределах.
        - Привязка.
        НАСЫЩЕНИЕ:
        0/10000 ОС.
        Владелец: Нет
        Пространство больше, вес уменьшает сильнее, но нет «Неприметности». Вот только в отличии от кольца, которым можно пользоваться и не осуществляя привязку, здесь ключевые функции оказались завязаны на владельца. К счастью, душа Хёнги уничтожена, а значит я могу спокойно присвоить её наследие.
        ЖЕЛАЕТЕ СТАТЬ ВЛАДЕЛЬЦЕМ ПРОСТРАНСТВЕННОГО БРАСЛЕТА?
        ДА\НЕТ
        Изучив содержимое, я принялся перекидывать трофеи в собственное кольцо. На случай, если при попытке выковырять артефакт из черепа он получит повреждения. Гадать, что при этом случится с предметами внутри, мне не хотелось. Интересного внутри нашлось немало, начиная от каких-то книг, продолжая кристаллами маны и закачивая почти сотней системных карт. Последние я внимательно перетасовал, но не обнаружил ничего, что могло бы пригодиться в текущей ситуации. Некоторое количество низкоранговых навыков, которые могли выпадать с гоблинов и нежити, однако большая часть трофеев явно были взяты с игроков. Оружие, специфические навыки, пустышки, одежда. Не было только системных сумок - похоже, лич раздала их своим офицерам. Целое состояние. Правда, проверка показала, что многие из предметов радиоактивны…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        ПРОГНОЗ (ИНТУИЦИЯ). ПРИ ТЕКУЩЕМ ЗНАЧЕНИИ ПАРАМЕТРОВ, ВЕРОЯТНОСТЬ СМЕРТИ - 0 %. ВЕРОЯТНОСТЬ ВЫЗДОРОВЛЕНИЯ В ТЕЧЕНИЕ МЕСЯЦА - 100 %.
        Убедившись, что угроза миновала, я вернулся к изучению трофеев. И самым интересным там, без сомнения, являлся подозрительно знакомый кинжал…
        КИНЖАЛ Ы
        РАНГ:D.
        МАТЕРИАЛ: оружейная сталь, кость вепря.
        ВЕС: 300 гр.
        ТИП: божественный артефакт.
        ОСОБЕННОСТИ:
        - 20 % энергии отходит Ы (не активно).
        - 40 (60 %) энергии отходит владельцу кинжала.
        - 40 % поглощает Система.
        ПОСВЯЩЕНИЕ Ы (ЗАБЛОКИРОВАНО):
        - Разблокирует параметр Вера.
        - Великое поднятие нежити (0/1)
        - Малое воскрешение (0/1)
        - Маяк.
        - Увеличивает шанс притянуть душу к алтарю.
        ВЛАДЕЛЕЦ:
        - Отсутствует.
        Именно такой мне довелось видеть и даже держать в руках «вечность» назад, во время первых переговоров с гоблинами. Вполне вероятно, что принц Ра утратил его во время экспедиции, но даже если это другой священный клинок, то без разницы. Главное, артефакт открывал для меня очередную возможность…
        ЖЕЛАЕТЕ ОСКВЕРНИТЬ КИНЖАЛ Ы? (ЕРЕСЬ КАИНА)
        ДА\НЕТ
        - Само собой… - пробормотал я.
        ВНИМАНИЕ! ПОСВЯЩЕНИЕ С ПРЕДМЕТА СНЯТО!
        В любом случае, теперь оставался последний шаг - стать владельцем кинжала….
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ ЕДИНИЦУ ЕРЕСИ! (10)
        ВНИМАНИЕ! ВАШ ПАРАМЕТР ДОСТИГ ДЕСЯТИ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОСОБЕННОСТЬ «БОЖЕСТВЕННОЕ ЧУВСТВО».
        - ДАЁТ ВАМ ВОЗМОЖНОСТЬ ЧУВСТВОВАТЬ И ВИДЕТЬ БОЖЕСТВЕННУЮ ЭНЕРГИЮ.
        Звучало достаточно неопределённо, но у меня была мысль, зачем такое могло пригодиться. Я достал сферу Шивы и на этот раз предмет уже не казался «обычным хрустальным шаром». Я видел внутри него сине-золотую энергию, правда - совсем немного. С «ключом», полученным от Реб, оказалось сложнее - деревянная сфера не давала увидеть содержимое, однако я всё равно почувствовал отзвуки чужой силы. Вот только её там было заметно меньше, чем в «отмычке». Крохи…
        КИНЖАЛ ЕРЕСИ
        РАНГ:D.
        МАТЕРИАЛ: оружейная сталь, кость вепря.
        ВЕС: 300 гр.
        ТИП: осквернённый божественный артефакт.
        ОСОБЕННОСТИ:
        - 60 % энергии отходит владельцу кинжала.
        - 40 % поглощает Система.
        ЕРЕСЬ:
        - Разблокирует скрытый параметр Ересь. Ересь +1.
        - Возможность преобразовать схожие параметры в Ересь.
        - Символ власти. Позволяет посвящать Адептов Ереси (5/5).
        ИСКАЖЕННОЕ НАСЛЕДИЕ ВЕЛИКОГО Ы:
        - Великое поднятие нежити (0/1). Позволяет поднять все трупы в радиусе трехсот метров от заклинателя. Откат: 100 дней.
        - Малое воскрешение (1/1). Позволяет воскресить умершего, если с момента смерти прошло не больше часа. Шансы зависят от конкретных условий. Откат: 100 дней.
        - Маяк. Откат: 100 дней.
        - Увеличивает шанс притянуть душу к алтарю.
        ВЛАДЕЛЕЦ:
        - Василий
        Был у этого действия ещё один плюс - в отличии от Меча Ереси, который имел связь с маской, кинжал принадлежал исключительно мне. И забрать его, пока моя душа не уничтожена, будет крайне сложно. Несколько секунд я изучал описание особенностей, а затем почувствовал немного надежды. Для меня отмерянный час давно миновал, но снаружи время стоит на месте. Так что я могу попытаться вернуть к жизни одного из товарищей. И сомнений кого именно у меня не возникало - правда для этого нужно будет его сначала отыскать и отличить от других умертвий. Трансформация неслабо меняет облик, так что на черты лица полагаться сложно. И знаков различия на снаряжении не имелось.
        Я сел возле тела лича и принялся выковыривать «корону» кинжалом. Меч Ереси и Белую Саблю я тоже подобрал, но для такого деликатного дела они не годились. Подобрав камень, я использовал кинжал в качестве долота, пока наконец не решил, что достаточно…
        ИЗМЕНИТЬ РАЗМЕР!
        Браслет чуть расширился, окончательно вырываясь из плена, и я тут же нацепил его на левую руку. И уменьшил - так, чтобы он плотно прилегал к коже, но при этом не мешал. Увы, до уровня кольца его уменьшить не получалось - всему был предел. Дотронувшись Хёнги, я отправил бывшую хозяйку внутрь пространственного хранилища. Уверен, пропитанное магией тело лича на что-нибудь да сгодится…
        ИСЦЕЛЕНИЕ!
        Я сел и погрузился в себя. Когда я просматривал интерфейс в прошлый раз, мне в глаза бросилась ещё одна деталь…
        МЕТКА ЖЕРТВЫ (ПОСМЕРТНАЯ)
        РАНГ: С
        ОПИСАНИЕ:
        - Позволяет нежити чувствовать ваше местоположение на расстоянии десяти километров.
        - Награда за вашу голову значительно увеличена.
        Создатель: Хёнга.
        Огромная проблема, с учётом того, где я нахожусь, и привычки полагаться на скрытность. Сомнительно, что невидимость заблокирует действие метки, а выступать в качестве мишени для всей окрестной нежити мне совершенно не хотелось. Так что, дождавшись восстановления маны, я попытался решить проблему в корне. Увы, не получилось…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАТЬ РАЗРУШЕНИЕ МЕТКИ!
        НЕУДАЧА!
        ВНИМАНИЕ! РАНГ МЕТКИ СЛИШКОМ ВЫСОК!
        Тысяча единиц маны впустую - и, судя по всему, вероятность успеха там крайне мала. Кто знает, сколько потребуется попыток? Явно больше, чем я могу себе позволить. Лучше потратить это время на то, чтобы подготовиться к грядущей схватке…
        ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР
        ОСТАЛОСЬ: 15 МИНУТ 10 СЕКУНД

* * *
        АКТИВИРОВАТЬ НЕВИДИМОСТЬ!
        ВНИМАНИЕ! ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР РАЗРУШЕН!
        - Задачи меняются! Легион - найди руку лича. Она должна быть где-то рядом. На ней может быть кольцо. Кир - отыщи Олега. Он обращён в умертвие, но не должен пострадать. Понятно?
        - Да, босс!
        К сожалению, у меня не было возможности спасти всех, так что я направился навстречу моим бывшим товарищам. Тело всё ещё находилось не в лучшей форме, но низкоуровневые умертвия опасность для меня представляли скорее теоретическую. Даже при том, что метка позволяла им чуять меня даже в невидимости. Так что навык я отключил, не желая впустую тратить ману…
        МАГИЧЕСКОЕ ЗРЕНИЕ!
        Первое умертвие я решил попытаться взять на копье. Добивать недавних союзников при помощи божественного меча интуитивно не хотелось. Вот только подобные заскоки изрядно затрудняли задачу. Бронежилет неплохо прикрывал магическое сердце, а с учётом количества приближающихся врагов, у меня нет возможности ждать, пока системное оружие его осушит. Шагнув в сторону, я ударил в подмышку - там тоже была нашита сетка, но против колющего удара такая защита не помогла. Немного маны…
        РАСКОЛ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС!(97\540)
        - Извини…
        Впрочем, слова сожаления не помешали мне забрать выпавшую карту. Раз воскресить всех я не способен, остаётся только их упокоить и, по возможности, забрать тела. Кажется, такими темпами браслет станет у меня походным моргом. Жаль, что поместить туда неупокоенных не получалось. Сложности добавлял тот факт, что я старался не наносить слишком сильных повреждений. Тем не менее за довольно короткое время сумел прикончить десяток умертвий. И столько же Костяных Птиц, которых становилось всё больше. Раздражает…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС!(157\540)
        - Я нашёл его! - вернулся Кир. - Он идёт сюда! Вот он!
        Отличить Олега от других на самом деле оказалось несложно - из-за статуса героя или изначально более высокого уровня, он получился чуть сильнее прочих. Вопрос что делать дальше - упокоить его и экспериментировать над трупом? Или же активировать кинжал прямо так. Я указал кинжалом на цель…
        АКТИВИРОВАТЬ МАЛОЕ ВОСКРЕШЕНИЕ НА УМЕРТВИЕ (УРОВЕНЬ 3)?
        ДА\НЕТ
        ШАНС НА УСПЕХ: 95 %
        ВНИМАНИЕ! ВОСКРЕШЕНИЕ ПРОШЛО УСПЕШНО!
        Я отскочил, наблюдая за обратной трансформацией. Черты лица возвращались к привычной форме, клыки исчезли, и спустя десяток секунд передо мной был уже старый товарищ. По нынешним временам «старый». Мы были знакомы уже больше трёх месяцев…
        - Что происходит? - Олег дотронулся до головы. - Мне кажется, я…
        - Нет времени. - перебил я. - Лич мертва. Ты потерял несколько уровней, тебе нужно отдохнуть. Я вытащу нас отсюда…
        ВНИМАНИЕ! ПОМЕСТИТЬ ГЕРОЯ ВЕЩИЙ ОЛЕГ (УРОВЕНЬ 2) В СУМКУ РАБОТОРГОВЦА?
        ДА\НЕТ
        ЗАПРОС ОТПРАВЛЕН!
        Изначально он был пятого уровня, при перерождении упал до третьего, а сейчас стал вторым. Немалый регресс, но уровни - дело наживное. Вопрос что у него с параметрами?
        - А где остальные?
        - Мертвы. Но ту тварь мы тоже достали.
        - Понятно. Удачи тебе…
        ЗАПРОС ПРИНЯТ!
        Я вновь погрузился в битву, то и дело отвлекаясь на атаки с воздуха и чувствуя, что сил остается всё меньше и меньше…
        АКТИВИРОВАТЬ ВТОРОЕ ДЫХАНИЕ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС!(236\540)
        - Последний. - вздохнул я. - Покойтесь с миром. Легион! Ты нашёл эту чёртову руку?
        Я с облегчением сменил копье обратно на меч. Божественный клинок куда лучше справлялся с усиленной магией костями…
        - Это было сложно, меня атаковали сотни врагов, но я справился. И готов показать, где она лежит, всего за три кристалла…
        - Легион!
        - Ладно, один. Я птица, всегда готовая пойти на разумные компромиссы.
        Пусть насчёт опасностей ворон и преувеличивал, но в отличие от Кира, ему действительно пришлось много сражаться. Спасало то, что меня Костяные Птицы считали более приоритетной целью…
        - Хорошо, веди.
        Я побежал за ним и вскоре действительно обнаружил руку. Вот только никакого кольца на пальцах не обнаружилось. Обидно. Конечность отправилась в хранилище браслета, к покойникам. Похоже, настала пора убираться отсюда. Врагов становилось всё больше и справиться со всеми я точно не смогу…
        ДРЕВНИЙ КОСТЯНОЙ РЫЦАРЬ. РАНГ D. УРОВЕНЬ 8
        - Ты! Где наша госпожа?!
        - Ого, ты говорящий! - устало удивился я. Или правильнее сказать «владеет телепатией»?
        Неважно, от ещё одного командира нежити требовалось избавиться. Проблема заключалась в его свите, состоящей из нескольких десятков тварей попроще. Никакого желания сражаться со всеми ними разом. И по отдельности тоже не слишком-то хочется…
        - Отвечай на вопрос!
        - Ты про Хёнгу? - уточнил я. - Я её прикончил.
        - Ты лжёшь! Ты никогда не смог бы победить принцессу!
        Рыцарь взмахнул рукой и свита устремилась ко мне. Да ладно? После таких слов положено вершить месть лично, а не перекладывать её на плечи миньонов. Поток тварей, который должен был с лёгкостью меня смести… Будь я идиотом и останься на месте.
        БЛИНК!
        На этот раз я оказался почти вплотную, но рыцарь сумел заблокировать мой первый удар. Боль от духовной травмы заставила поморщиться, но не остановила…
        НАЛОЖЕНИЕ!
        РАСКОЛ!
        Костяной клинок разлетелся на куски и мой меч пошёл дальше, рассекая не только кости, но и скрытое за ними магическое сердце…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 180 ОС! (416\540)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 36 ОС!
        - Принцесса… - пробормотал я. - Интересная сказка. Значит, браслет может считаться ещё и короной?
        Поверженный противник ничего не ответил, но его свита не оставляла мне времени на досужие вопросы. Опыта я собрал более чем достаточно. От одной мысли о том, чтобы оставаться тут и дальше, меня начинало подташнивать…
        БЛИНК!
        ПОЛЁТ!
        Стая, сопровождавшая рыцаря, сориентировалась почти мгновенно, однако всё равно опоздала. Я оказался на крыше, где достать меня попыталась лишь одиночная Костяная Птица. С очевидным итогом…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (417\540)
        - Нам нужно уходить, кар! - спикировал Легион, описывая вокруг меня круги. - Нежить прёт со всех сторон! Наши кристаллы под угрозой!
        - Ты, как всегда, в своём репертуаре. Как думаешь, я смогу прорваться на мотоцикле?
        - Чтобы проехать через море нежити, тебе потребуется танк!
        - Так уж и море?
        БЛИНК!
        ПОЛЁТ!
        Я оказался достаточно высоко и понял, что дела даже хуже, чем мне казалось. Такое подозрение, что вся нежить, собравшаяся для атаки основных сил, теперь бежала, летела или ползла сюда. Желая меня прикончить…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (418\540)
        - Ненавижу…
        Очередная Костяная Птица полетела вниз грудой мусора, однако небо было полно других и если я останусь здесь, то никаких перспектив, кроме бездарной гибели, не останется. Чтобы сбежать от такой орды, нужно снять метку, а маны не хватит даже на одну попытку…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (419\540)
        Значит, придется использовать альтернативный путь. Приземлившись на ближайшую крышу, я достал кинжал. Теперь задать параметры маяка…
        УСТАНОВИТЬ МАЯК ЕРЕСИ!(500 МАНЫ, 10 ОС)
        Всё, я практически пуст. На крыше появился новый стяг, украшенный символом бесконечности.
        - Кир! Легион! Возвращайтесь немедленно!
        ЗАПРОС ПРИНЯТ!
        ЗАПРОС ПРИНЯТ!
        От третьей птицы, попытавшейся присоединиться к атаке, я отмахнулся мечом…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! (410\540)
        Сзади раздался шум и, повернувшись, я обнаружил ломящегося на крышу Костяного Ужаса. Как он вообще забрался так высоко? Впрочем, уже неважно. Лимит на подвиги исчерпан…
        АКТИВИРОВАТЬ КОНТРОЛЬ БОЛИ!
        ОСТАЛОСЬ: 5 МИНУТ
        Если я правильно понимаю ситуацию, теперь у меня появилось окно для эвакуации. Жаль, что времени передать результаты союзникам не осталось, но ничего страшного. Сами догадаются, а мне пора уже убираться отсюда… Вопрос только куда - на Осколок или в Личную Комнату? Пожалуй, я узнал достаточно важного, чтобы имело смысл обновить «резервную копию» моей личности…
        АКТИВИРОВАТЬ ПЕРЕХОД НА ОСКОЛОК!
        УРОВЕНЬ: 27 (410\540)
        Глава 28. Асгард
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НАРУШИЛИ ПРАВИЛА И ПОКИНУЛИ ЗОНУ МИССИИ!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ НАКАЗАНИЕ «НАРАСТАЮЩАЯ БОЛЬ»!
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ СТАТУС «ДЕЗЕРТИР»!
        ВЕРНИТЕСЬ В ЗОНУ МИССИИ!
        Дежавю. Как и в прошлый раз, появление здесь являлось прямым следствием поражения. И, как и в прошлый раз, сопровождалось немалыми потерями среди личного состава. Впрочем, эта жертва не напрасна и сохранит куда больше жизней. Сотни, а может и тысячи…
        Что касается рефлексий, то в критической ситуации я уже давно умел отодвигать эмоции в сторону. Иначе скорее всего погиб бы ещё тогда, во время первой миссии. Контроль стал лучше, и костыли, вроде Холодного Разума, требовались всё реже. Ведь, как ни крути, приближенная к абсолюту рациональность ограничивала…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 4 МИНУТЫ 59 СЕКУНД
        Времени очень мало, но есть шансы, что я успею выполнить всё задуманное. Я опустился на колено возле Малого Алтаря и положил на него ладонь…
        СИНХРОНИЗАЦИЯ… ЗАВЕРШЕНА.
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 4 МИНУТЫ 46 СЕКУНД
        На этот раз получилось быстрее - промежуток оказался не таким уж и большим. Насколько я понимаю механизм, копируется прежде всего память. Вряд ли «клон» унаследует повреждения того же даньтяня. Впрочем, даже если я ошибаюсь, то текущие травмы не представляют серьёзной угрозы. Неделька отпуска и «клон» будет как новенький. Жаль у меня самого нет даже суток.
        УРОВЕНЬ: 27 (410\540)
        Очков даже многовато - есть риск перейти границу уровня. Смысла покупать какой-либо навык тоже нет, так что…
        ЖЕЛАЕТЕ ПЕРЕДАТЬ ОЧКИ СИСТЕМЫ В МАЛЫЙ АЛТАРЬ (ЕРЕСЬ КАИНА)?
        ДА/НЕТ
        ВВЕДИТЕ КОЛИЧЕСТВО:105/10000 ОС
        ОСТАЛОСЬ: 305/540
        Опыт можно было выкачать обратно, так что это своего рода резерв на будущее. Того, что осталось, и так хватит на всё задуманное. Ладно, дальше…
        АКТИВИРОВАТЬ ГОЛОС ВЛАДЫКИ (1 ОС):
        Уль, я в Подземелье. Я оставлю человека и часть трофеев.
        ОР: 9.354\10.000
        Передав сообщение, я убрал карту Пещеры гоблинов (С) в приготовленную Бездонную Сумку (F). Без неё часть функционала Подземелья окажется недоступной, но лучше так, чем потерять в случае весьма вероятной гибели. К Алтарю же я так или иначе вернусь - или через прыжок, или при срабатывании гарантированноговоскрешения. Вот только последнее не предполагает переноса снаряжения. Так что всё, что мне не потребуется в грядущей авантюре, лучше оставить где-нибудь в безопасном месте. Например, прямо здесь. Список «лишнего» был обширен и включал заблокированноеПРОСТРАНСТВЕННОЕ КОЛЬЦО (D) и КИНЖАЛ ЕРЕСИ (D).В бою достаточно и меча, нет смысла рисковать сразу двумя божественными артефактами. Что касается прочего оружия, то я не восьмирукий Шива, хватит и одного запасного комплекта…
        Больше всего времени заняла переброска трофеев с последней миссии. Часть могла фонить, но внутри сумки это неважно. Зато теперь я избавился от лишнего груза, а значит и двигаться станет легче.
        - Ну вот и всё, я готов…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 4 МИНУТЫ 19 СЕКУНД
        Я дотронулся до Сердца и получил привычную волну искренней преданности и поддержки. Возможно, полуразумный кристалл вообще является моим самым верным последователем.
        АКТИВИРОВАТЬ ПОРТАЛЬНУЮ СЕТЬ! (1 ОС)
        - Стой, стрелять буду! - начал было часовой, поднимая автомат. - Ты откуда здесь взя… Виноват, товарищ капитан. Не узнал вас сразу.
        Гоблины среагировали чуть быстрее, с поклоном озвучив мой титул, а затем отдав уже традиционное воинское приветствие. Головных уборов они не носили, так что, в теории, по меркам российской армии это могло считаться нарушением устава. Неважно. Главное, что бойцы отвели автоматы в сторону…
        - Вольно, парни. Нет времени, я ненадолго.
        - Извините, товарищ капитан. - подошёл второй часовой. - Как идут дела на той стороне? У меня туда брат отправился…
        - Только что закончилась крупная битва. Есть потери, но мы победили. Я оставлю с вами лейтенанта Котова, он расскажет подробности и поможет опознать тела…
        - Какие те…
        Какой недогадливый - впрочем, лучшие ушли в мир гоблинов, а пост здесь считался чисто символическим. На то, чтобы опустошить браслет, у меня ушло всего секунд десять. Двадцать пять умертвий, плюс лич. Была у меня мысль забрать трупы с собой дальше по маршруту, но… они мертвы. Даже если я притащу тела богам, без души это будут лишь пустые оболочки. С учётом того, что я их уже осушил, из них даже нежить вряд ли получится…
        ИЗВЛЕЧЬ ГЕРОЯ «ВЕЩИЙ ОЛЕГ» (УРОВЕНЬ 2) ИЗ СУМКИ РАБОТОРГОВЦА!
        - Мы в Подземелье?
        - Да. - кивнул я. - Я вернусь на Сар, но уже один, ты останешься здесь, расскажешь новости.
        - Может стоит взять бойцов?
        - Нет смысла, они меня только замедлят. Если мне улыбнётся удача, то вскоре миссия завершится. Мне пора, время поджимает.
        Мелькнула мысль передать «привет» семье, но к чему их пугать? Получится или нет, я в любом случае сюда вернусь. Так или иначе…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 3 МИНУТЫ 48 СЕКУНД
        Особого смысла использовать портальную сеть, возвращаясь к Истинному Сердцу, я не видел, так что решил уйти прямо отсюда…
        АКТИВИРОВАТЬ ПЕРЕХОД В ЛИЧНУЮ КОМНАТУ! (100 ОС)
        УРОВЕНЬ: 27 (205\540)

* * *
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 3 МИНУТЫ 47 СЕКУНД
        Врата богов были закрыты - все, включая те, что вели к Гере. Впрочем, сегодня мне нужно не к ней, а к «соседу».
        ВРАТА ЗАКРЫТЫ… ЖЕЛАЕТЕ СИЛОЙ ОТКРЫТЬ ПУТЬ В ОБИТЕЛЬ ОДИНА? (100 ОС)
        Я замер, внезапно передумав. Самый простой вариант не всегда самый верный. Если приходишь к кому-то в гости, нужно постучаться, а не выламывать дверь. Пожалуй, оставлю «проникновение со взломом» на крайний случай. Среди богов нет идиотов, намёки понимать должны. Снова рывок - на этот раз до Портала Призыва…
        ВНИМАНИЕ! ВЫБЕРИТЕ ТОЧКУ НАЗНАЧЕНИЯ:
        - СЛУЧАЙНАЯ ТОЧКА.
        - МАЯК КЕТЦАЛЬКОАТЛЯ.
        - МАЯК ИНТИ (ЕРЕСЬ).
        - МАЯК ГЕРЫ.
        - МАЯК ОДИНА.
        - МАЯК ЕРЕСИ (КАИН).
        На первый взгляд выбор широкий, но по факту большая часть вариантов не подходит. Случайный переход, при моей удаче, вряд ли закончится чем-то хорошим. Возвращаться в крепость нельзя - в этом случае я окажусь далеко позади всех остальных. Использовать мой первый маяк? Данная точка куда ближе к центру, так что этот путь можно оставить в качестве резервного. Второй, установленный меньше пяти минут назад, даже рассматривать смысла нет - там сейчас полно нежити.
        Два последних варианта интереснее, но, похоже, заблокированы. Маяк Геры хоть и находится во втором круге, забросит меня слишком далеко от основных сил. Шансы добраться до храма будут чисто теоретическими. К тому же в мое отсутствие российская армия поддержит притязания Дивы, а значит пускать меня обратно для богини резонов мало. Если забыть о союзе, то проще вообще прикончить. Может, конечно, я параноик, но если не хочешь получить удар в спину, то не стоит её подставлять в подобных ситуациях. Ничего личного, просто бизнес. Или, скорее, предвыборная кампания…
        Другое дело Один, чей жрец выбыл, оставшиеся сторонники разобщены, зато маяк должен находиться где-то в первом круге. Вопрос лишь в том, достаточно ли близко к храму?
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУП К МАЯКУ ОДИНА ЗАБЛОКИРОВАН!
        ПРАВА ДОСТУПА ОТСУТСТВУЮТ!
        Как и ожидалось. Впрочем, даже если бы портал открылся, лезть туда наобум слишком рискованно. Одних лишь предположений недостаточно, чтобы поставить на кон свою жизнь. Требовались хоть какие-то гарантии…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        ОПИСАНИЕ: ПОСЕТИТЕ ДОМЕН ОДИНА
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНО.
        НАКАЗАНИЕ: НЕТ
        - Получилось… - прошептал я. Врата Одина засветились, приглашая на разговор, от которого будут зависеть мои дальнейшие планы.
        ВНИМАНИЕ! ЗА БЕГСТВО С ПОЛЯ БОЯ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ КРОВАВУЮ МЕТКУ!
        Я поморщился от очередного напоминания об уходящем времени. Сильно сомневаюсь, что оставшихся минут хватит на полноценные переговоры, но тут от меня уже ничего не зависит. Вопрос должна решить «принимающая сторона». Уверен, варианты есть, а раз меня пригласили - то и желание в наличии.
        МАНА: 102\2458
        Возможно, я находился не в лучшей форме для боя, но Временной Барьер уже откатился, а очки на его активацию имелись. Жаль только сделать это внутри Личной Комнаты не получится - сильно сомневаюсь, что барьер остановит внутренний таймер Контроля Боли. Однако при необходимости я могу восстановиться уже на той стороне, сразу после перехода…

* * *
        ВНИМАНИЕ! ВРЕМЯ В ДОМЕНЕ ЗАМЕДЛЕНО В ДЕСЯТЬ РАЗ!
        ВНИМАНИЕ! ВАШЕ ВНУТРЕННЕЕ ВРЕМЯ ЗАМЕДЛЕНО В ДЕСЯТЬ РАЗ!
        Как я и полагал, Один достаточно умён, чтобы сходу просчитать проблему. И достаточно могущественен, чтобы её решить. Быстрый взгляд на таймер показал, что цифры теперь уменьшались заметно медленнее. Раз в десять. Не уверен, как это работало, но это не тот вопрос, над которым следовало ломать голову. Похоже, мои три минуты превратились в полчаса. Тоже не бог весть что, но должно хватить…
        Не успел я толком оглядеться, как метрах в трёх на дорогу приземлился призрачный ворон. Не Легион, само собой, мой вассал сейчас спал внутри сумки…
        - Ты кто? Хугин или Мунин? - уточнил я. - Просто кто-то третий?
        Посланник открыл клюв, но до меня не донеслось ни звука. Раз один «кар», будем считать, что это первый вариант. Или он меня не понял. На призрака ворон вроде не похож, скорее мы просто находимся в разных слоях реальности. Знакомый трюк, позволяющий богам общаться с кучей людей одновременно. «Хугин» взмахнул крыльями и, сделав круг, перелетел чуть дальше. Очевидное приглашение, хотя вымощенная камнем дорога - сама по себе вполне понятный ориентир…
        - Веди!
        Ворон явно подстраивался под мою скорость, так что я не стал нервировать птичку медлительностью и перешёл на бег. В принципе, пусть я впервые оказался в Асгарде, но неплохо знал, чего ожидать от этого места. На этот раз «обитель богов» представляла собой не гору, а остров. Летающий и невидимый, зависший где-то над Северным Ледовитым океаном. Повернувшись, я смог увидеть далёкие льды, а в отчётах упоминалось, что некоторые видели и белых медведей. Такой же символ Арктики, как и пингвины - Антарктиды. Не самая удобная точка выхода. Полагаю, ближайшим человеческим поселением будет какая-нибудь научная станция или воинская часть. И добраться туда будет весьма непросто - в домене поддерживалась комфортная температура, но за его пределами царила стужа. В общем, так себе местечко, если ты не претендуешь на титул Деда Мороза…
        К слову, хотя я и не был в доменах оставшихся четырёх богов, но был в курсе, что они собой представляют. У Великого Сета это был оазис посреди Сахары, в центре которого возвышалась пирамида. Неслабая примета, но ни один спутник так и не сумел локализовать это место.
        У Инти - храм в стиле инков, расположенный в Перу, на горе Мачу-Пикчу. Территории не такие уж и дикие, ведь туда регулярно водили туристов.
        Ну а у Келя точка выхода была, пожалуй, одной из самых удобных и располагалось прямо в Мехико, на развалинах бывшей столицы ацтеков Теночтитлана. И представляла из себя кусок древнего города, заросшего джунглями. Хотя, казалось бы, откуда там джунгли?
        «Небесный дворец» Гуань Юя представлял собой комплекс зданий в китайском стиле, с точкой выхода в Пекине. Причем изначально она так же находилась где-то в горах и была изменена позже, после битвы за Токио…
        Само-собой, попасть на приём к богам извне, без их на то воли, почти невозможно. И реального места на карте домены не занимали, являясь тем, что фантасты прошлого называли «свёрнутым пространством». Так что визита голодного мишки на остров можно не опасаться. Впрочем, для игрока моего ранга и силы реальной опасности такого рода хищник не представляет.
        Все эти мысли ничуть не мешали мне отслеживать ситуацию и бежать за вороном, однако путь оказался неожиданно коротким. Меньше минуты, и не потому, что остров был маленьким или я - слишком быстрым, скорее имели место какие-то трюки с пространством.
        - Кажется, я знаю, куда ты меня привёл.
        Валяскьяльв, дворец с серебряной кровлей. Язык сломаешь, пока выговоришь, но я запомнил. В домене хватало и других зданий, включая храм, который некогда упоминал Дмитрий, но именно это место считалось главной резиденцией Одина. И сидящий на перекладине ворот проводник недвусмысленно намекал, что мне именно сюда…
        - А тут довольно безлюдно.
        Выходить из Боевой Формы я не стал. Не потому, что собирался сражаться, наши силы были несопоставимы. Просто было жаль маны, которая потребуется для повторной активации. Даже с капсулами, я едва ли успею полностью восстановиться…
        МАНА: 112\2458
        Ворон пролетел сквозь раскрывающиеся створки, а когда я вошёл следом, уже куда-то исчез. Зато на троне из мечей, покрытом белой медвежьей шкурой, за пиршественным столом, восседал сам Один. По словам аналитиков, многие особенности и атрибуты богов пришли из представления о них миллиардов людей. И его трон, например, похоже родом из одного некогда популярного сериала. Ещё один элемент - глаз. Мифология не давала ответа на вопрос, какой именно из них Отец Богов отдал за свою мудрость и, по свидетельствам очевидцев, повязка периодически меняла место. Сегодня она закрывала левую глазницу.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        РЕПУТАЦИЯ С ОДИНОМ ЗНАЧИТЕЛЬНО ПОВЫШЕНА!
        - Приветствую великого Одина. - обозначил я лёгкий поклон. Так, чтобы не нарушить приличий, но при этом не поставить себя в невыгодное положение. Пусть нас и сложно назвать «равными», я являлся главой официально признанного богами Культа. Союзником, а не вассалом.
        - Приветствую и тебя, Каин. - кивнул Один. - Много слышал о твоих подвигах, и смелые воины всегда были мне по душе. Жаль, что нам довелось встретиться только сейчас…
        Будь это безопасно, я давно посетил бы всю Семёрку, а не довольствовался рассказами и рисунками очевидцев. Даже если кто-то и проносил камеру, внутри доменов они не работали.
        - Так сложились обстоятельства. - ответил я. Ничего не значащая фраза…
        - Присаживайся и угощайся. Времени у нас достаточно…
        Про пиршественный стол я тоже слышал, и, хотя мало кто удостаивался такой чести, обычно это происходило после завершения сложной миссии. Сейчас я не видел «призраков» - все остальные места пустовали…
        - У нас не принято садиться за стол с грязными руками.
        Пусть перенос избавил меня от пыли и грязи, но кровь так же была системным «ингредиентом». Причем как моя, так и принадлежащая умертвиям…
        - Правила - это важно. - кивнул Один. - Позволь, я помогу тебе решить эту проблему…
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС НАЛОЖЕНО ВЕЛИКОЕ ОЧИЩЕНИЕ!
        МЕТКА ЖЕРТВЫ (ХЁНГА) СНЯТА!
        Я вздрогнул, оценив, как мимоходом была решена одна из основных моих проблем. Идеально чистая одежда и тело на этом фоне были восприняты как мелочь.
        - Благодарю.
        Я сел на противоположном конце стола. В теории, говорить на таком расстоянии должно быть неудобно, но до сих пор мы прекрасно друг друга слышали. Я действительно хотел есть, так что без стеснения подгреб всё, что показалось мне достаточно вкусным…
        - Мясо морозной обезьяны. - прокомментировал мой выбор Один. Слегка с запозданием, выплёвывать было уже поздновато… Какая-то проверка?
        - Неплохо. - кивнул я, пережёвывая. - Но я предпочитаю не есть плоть разумных.
        ЛИМИТ МАНЫ: +1 (2459)
        И такого эффекта тоже не припомню - а ведь эксперименты точно проводились. Совпадение? Даже истреблённых нами «болгарских» золотых обезьян пустили на продовольственные пайки. Для игроков, неспособных проносить несистемные предметы, возможность утолить голод на длительной миссии может оказаться вопросом жизни и смерти.
        - Вряд ли обезьян можно причислить к этой категории. - пожал плечами Один. - Хоть эти монстры и способны понимать речь, но инстинкты у них значительно превалируют над разумом. Впрочем, если предпочитаешь традиционную кухню, то вон там, правее, говядина…
        На сегодня кулинарных экспериментов мне хватило, так что я взял грушу, отодрав от неё наклейку какого-то производителя. Похоже, надеяться на чудодейственные эффекты от этого фрукта не стоит. Хотя на вкус - отлично. Как и вино, пару глотков которого я сделал…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 2 МИНУТЫ 32 СЕКУНДЫ
        - Благодарю за пищу. - я отодвинул тарелку, обозначая готовность к дальнейшему диалогу.
        - Тогда перейдём к делу. - кивнул Один. - Кажется, ты хотел воспользоваться моим маяком?
        - Я обдумывал такую возможность. Как близко он расположен к храму Великого Ы?
        - Очень близко. Порядка полутора километров по прямой.
        В моём случае это означало, что, выложившись на полную, я смогу преодолеть это расстояние примерно за минуту. Конечно, в идеальных условиях, где мне не будут мешать орды врагов.
        - Нежити о нём известно?
        - Вероятно, место неплохо охраняется. Однако недостаточно хорошо, чтобы помешать высадке. Шансы прорваться неплохие…
        - Тогда я прошу открыть для меня доступ.
        - Если мы договоримся, то нет ничего проще. - поднял кубок Один. - Поклянись, что посвятишь Алтарь именно мне, и я не только открою для тебя путь, но и помогу. Не говоря уже о том, что моя благодарность не будет иметь границ…
        Всегда недолюбливал эту фразу - обычно ей не хватает конкретики. Но не в этот раз…
        ВНИМАНИЕ! ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        ПОСВЯТИТЕ АЛТАРЬ ВЕЛИКОГО Ы ОДИНУ.
        НАГРАДА: ИСПОЛНЕНИЕ СЕМИ ЖЕЛАНИЙ, СТАТУС ВОЛЬНОГО ИГРОКА, РЕПУТАЦИЯ, ПОКРОВИТЕЛЬСТВО КУЛЬТУ КАИНА.
        ШТРАФ: ВАРИАТИВНО
        - Семь любых желаний?
        - В пределах моих сил и возможностей.
        - Что подразумевается под покровительством?
        - Я прослежу, чтобы все остальные приняли твоё решение. Твой культ навсегда будет признан восьмой силой. Возможно, настанет время, когда ты сумеешь переродиться в бога…
        - Предложение действительно щедрое, но не могу принять его здесь и сейчас. Не стоит делить шкуру неубитого медведя. Обещаю его запомнить, но конечное решение приму уже на месте.
        - Я должен быть уверен, что ты не отдашь Алтарь внешним богам. Как вижу, Изур весьма благоволит к тебе…
        Взгляд Одина стал тяжёлым и пронзительным. Пугающим. Полагаю, замысли я предательство или реши соврать, на этом бы всё и закончилось. Чтобы прикончить меня, нет даже необходимости нарушать соглашение. Достаточно просто позволить времени течь как ему положено, и я не успею покинуть домен до истечения таймера. В обычных условиях это требует минут десять…
        - Изур повышал мне репутацию за убийства его могущественных последователей. Даже если её значение велико, вряд ли оно отражает его истинное отношение. Тем не менее, я клянусь, что не собираюсь отдавать Алтарь ни ему, ни кому-либо другому из наших врагов…
        - Значит, ты заботишься о благе всего человечества?
        Вопрос явно риторический, но в данном случае важен был не столько сам ответ, сколько его искренность.
        - Да. - кивнул я. - Если это потребуется, то ради защиты нашего мира я пожертвую своей жизнью…
        - Иными словами, ты готов отдать жизнь, но не дать мне клятву. Похоже, ты сам хочешь стать восьмым богом?
        - Не ценой падения уровня Алтаря. - ушёл я от прямого ответа. - Гера весьма доступно объяснила мне последствия подобного решения…
        Само собой, получив отказ, Один должен был заподозрить меня в желании стать восьмым богом. И глупость порой ничем не лучше предательства. И не скажу, чтобы я не думал об этом, но… минусы перевешивали. Я должен лично убедиться, что путей действительно нет…
        - Хорошо, я дам тебе доступ.
        - Вот так просто? - уточнил я. Хотя, кажется, уловил логику собеседника…
        - Ты сказал правду. - сказал Один. - Или, по крайней мере, в достаточной степени веришь в свои слова. Так что я решил пропустить ту часть, где мы будем обсуждать очевидные нам обоим вещи. Ты прав, будущее Земли важнее личной выгоды. И во главе Пантеона не может встать тот, кто не придерживается подобного принципа…
        - Всё настолько плохо?
        - Врата открыты, через них прошли тысячи воинов. Даже если мы сумеем их уничтожить, это не даст ничего. Счёт идёт на дни. И ты - наш дополнительный шанс.
        - Почему бы тогда вам самим не открыть порталы на Землю и не перекинуть войска?
        - Мы слишком слабы, чтобы нарушать правила. По крайней мере, пока остаются иные варианты…
        - Что ж. - кивнул я. - Спасибо… за откровенность.
        - Пожалуйста. У меня будет к тебе просьба…
        ВНИМАНИЕ! ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        СПАСИТЕ ВЕРХОВНОГО ЖРЕЦА ОДИНА.
        ОПИСАНИЕ:
        Александер был захвачен в плен и, вероятно, обращён в нежить. Пока его душа заперта в мёртвом теле, воскрешение невозможно.
        НАГРАДА: вариативна
        ШТРАФ ЗА ПРОВАЛ: отсутствует
        - Его что, сделали Рыцарем Смерти?
        - Скорее личем.
        - И мне нужно его… упокоить?
        - Конечно нет. - удивил Один. - Я не собираюсь требовать от тебя идти на лишний риск. Будет лучше, если вы вообще не столкнётесь, однако если это произойдёт - постарайся не использовать божественное оружие. Иначе я не смогу его воскресить…
        - И что с ним будет дальше? Если мы не встретимся?
        - Когда мы победим, я лично найду его и верну к жизни. В случае нашего поражения, этот вопрос уже не будет иметь значения.
        - Что случится с миром гоблинов? Если мы победим?
        - Трудно сказать. Полагаю, мы уйдём оттуда, предоставив их своей собственной судьбе.
        - Им нельзя помочь?
        - Разве что присоединиться к стервятникам и периодически посылать туда рейды. Да и зачем? Если тебе важен кто-то конкретный, то ты можешь просто его забрать. На Землю или в своё Подземелье…
        К слову, ещё одна причина, по которой я не взял карту с собой. Оставляя за скобками саму локацию, мир за его пределами также представляет немалый интерес для Семёрки. Особенно если я прав и там нет своего бога…
        - Что случилось с «Одиноким Мечником»? - вновь сменил я тему. - Дива говорила, что судьба Дмитрия до сих пор неизвестна.
        - Гера просто не захотела ни расстраивать свою жрицу, ни врать ей. Поэтому попросила меня не отвечать. Ты уверен, что желаешь услышать правду?
        По сути, я уже получил ответ, но к чему прятать голову в песок? Лучше получить его напрямую. Не знаю в чём причины, но врали боги крайне редко, предпочитая уходить от ответа…
        - Более чем[ПЖ2].
        - Дмитрий был хорошим воином, но не жрецом. Шанс изначально был слишком мал. Сейчас его душа разрушена, но её осколки ещё не успели окончательно развеяться. Если собрать их и поместить в тело, то воскрешение возможно. Вопрос лишь в цене. И доступу к миру гоблинов. На данный момент даже Гуань Юй, сильнейший из нас, не сможет такого провернуть…
        Но это изменится, если «мы» захватим Алтарь. Понятно…
        - Одно из желаний будет достаточной платой?
        - Пожалуй, хоть и не самым простым. - кивнул Один. - Скажем, вместо этого можно было бы вручную инициировать сотню игроков. Или исцелить десять тысяч безнадёжно больных…
        - Спасти всех невозможно.
        Даже если я потрачу все желания и исцелю миллион, оставшиеся спросят лишь одно - почему выбрали не их? И будут искренне меня ненавидеть. Дмитрий являлся членом Круга и, даже отбросив эмоции, если существует возможность вернуть его к жизни - ею нужно воспользоваться. То же самое касалось и Александера…
        - Рад, что ты это понимаешь. Лови…
        Шар перелетел через весь стол и завис передо мной. На этот раз - стальной. И количество энергии внутри было весьма впечатляющим. Больше, чем в тех двух, что у меня уже имелись.
        - Сила в ключах не держится вечно. Она потихоньку рассеивается. Уверен, этого хватит, чтобы открыть проход…
        - Я этого не забуду.
        Один кивнул, даже не подумав из вежливости отказываться от заявленной благодарности. Или как-то комментировать мои слова. И, пожалуй, мне это понравилось…
        - Возможно ли воскресить умертвие, превратив его обратно в человека?
        - В теории, возможно многое. На практике должны сойтись слишком многие условия. Боюсь, на данном этапе мне это не по силам…
        - Что насчёт Шивы?
        - Его убил Изур. И кто бы из нас ни победил, он должен будет воскресить павшего. Только тогда он сможет претендовать на место главы Пантеона. Для этого нужен пятый уровень Алтаря, а если ты станешь богом, то в лучшем случае достигнешь четвёртого…
        - С чем это связано?
        - Потери энергии. Чем ты сильнее, тем они будут меньше. Частично это можно компенсировать волей, однако всему есть предел. Ты не простой игрок, так что можешь сохранить больше, для остальных более вероятен третий уровень, а если совсем уж не повезёт, то и второй…
        В отличие от Геры, которая брала плату за ответы, Один не мелочился. В конце концов, главное решение уже принято, а дальше вариантов немного: победа или смерть. Если я сунусь к храму, то вряд ли сумею вырваться из кольца нежити…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 2 МИНУТЫ 05 СЕКУНД
        - Благодарю за ответы. Похоже, мне пора возвращаться…
        - Не торопись. Раз уж я решил тебе помочь, то сделаю это как следует.
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС НАЛОЖЕНО БОЖЕСТВЕННОЕ ИСЦЕЛЕНИЕ (ОДИН)!
        ВАШЕ ЗДОРОВЬЕ, ВЫНОСЛИВОСТЬ, МАНА И ДУХОВНАЯ СИЛА ВОССТАНОВЛЕНЫ!
        МАЛОЕ ДУХОВНОЕ ОТКЛОНЕНИЕ УСТРАНЕНО!
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС НАЛОЖЕНО БОЖЕСТВЕННОЕ ОБНОВЛЕНИЕ (ОДИН)!
        ВАШИ НАВЫКИ ВОССТАНОВЛЕНЫ!
        Я заглянул в меню и обнаружил, что откаты исчезли. Весь мой арсенал, за исключением карт, был при мне. Наверное, никогда прежде я не был настолько готов к бою. Но и это, похоже, ещё не всё…
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС НАЛОЖЕНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА (ОДИН)!
        СРОК: 1 ЧАС
        Та самая магия, которую использовали силы вторжения - с ней мне не страшно ничего, кроме разве что прямого удара системным клинком.
        - Если вы так умеете, то почему не давали её другим игрокам?
        - С чего ты взял, что не давали? Просто не всем и не слишком часто. Накладывать её затратно, а защиту от системного оружия или клыков монстров она не даёт. Таковы Правила…
        Я был не согласен с такой точкой зрения, но сейчас явно неподходящий случай для того, чтобы выдвигать претензии.
        ВНИМАНИЕ! НА ВАС НАЛОЖЕНО ВЕЛИКОЕ БОЖЕСТВЕННОЕ БЛАГОСЛОВЕНИЕ (ОДИН)!
        ЧАСТЬ ВАШИХ ПАРАМЕТРОВ ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕНЫ!
        СРОК: 1 ЧАС
        В одно мгновение я почувствовал неимоверную силу. Словно сейчас я способен вновь выйти один на один против лича и победить. Я бросил взгляд в системное меню и с трудом поверил своим глазам…
        ПАРАМЕТРЫ:
        Сила: 8/10 (100 ОС) +4+6=18
        Ловкость: 11/15 +2+8=21
        Интеллект: 11/15 +2+8=21
        Живучесть: 15/15 (200 ОС) +5+5=25
        Выносливость: 15/15 (300 ОС) +1+9=25
        Восприятие: 10/15 +3+7=20
        Удача: 2/10 + 13 =15
        РАСОВЫЙ ПАРАМЕТР:
        Интуиция: 15/15 (300 ОС) +0= 15
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ПАРАМЕТРЫ:
        Мудрость: 15/15 (300 ОС) +0 =15
        Духовная энергия: 5 + 5 = 10
        Вера: 0
        Ересь: 10 (культ Каина)
        Известность: 10
        Шестьдесят одно очко параметров - усиление, равное тридцати уровням. Невероятно. И, судя по виду Одина, далось оно ему весьма непросто. Если встречал меня могучий бог, то провожал - усталый старик.
        - Три совета напоследок. - голос тоже изменился. - Первое. Потрать немного времени, чтобы освоиться с новыми возможностями. Второе. И не доверяй никому. Если кто-то предложит тебе войти в его домен, то не факт, что ты оттуда выйдешь. И последнее…
        - Да?
        - Не бери с собой маску. Если ты её потеряешь, то нам придётся уничтожить культ. Теперь иди…
        - Я запомню. - поклонился я. Гораздо ниже, чем при знакомстве.
        На этот раз ворон не появился, но дорогу я найду и без него - пусть на этот раз времени она заняла больше, но я прислушался к доброму совету, изучил новые возможности. Причем не только по пути к вратам, но и задержавшись возле них. Времени было маловато, но учился я тоже быстро…
        ОСТАЛОСЬ (КОНТРОЛЬ БОЛИ): 0 МИНУТ 30 СЕКУНД
        Пора. Выделенное на адаптацию время истекло, и я шагнул во врата, возвращаясь в Личную Комнату. Пытаться прихватить с собой камень или немного земли, как я некогда делал в других доменах я не стал. После всего случившегося это было бы даже не наглостью, а глупостью и неблагодарностью…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        ОПИСАНИЕ: ПОСЕТИТЕ ДОМЕН ГЕРЫ
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНО.
        НАКАЗАНИЕ: НЕТ
        Время вновь пошло с прежней скоростью, и я даже не повернул голову в сторону врат союзницы. Не только благодаря полученному предостережению, но и потому, что в визите нет никакого смысла. Я и так получил максимум возможного. И теперь мне предстояла, вероятно, самая важная схватка в моей жизни…
        ВЫ ВЫБРАЛИ МАЯК ОДИНА!
        ДОСТУП ПОДТВЕРЖДЁН!
        Я покрутил в руках маску Каина, а затем, проигнорировав совет, убрал обратно в ПРОСТРАНСТВЕННОЕ КОЛЬЦО. Несмотря на риски, этот артефакт должен был сыграть немаловажную роль в моих планах. Терять время было нельзя и, как только врата открылись, я активировал невидимость и прыгнул в мутную пелену…

* * *
        ВНИМАНИЕ! ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО!
        ГЛОБАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ № 3 VER. 3
        ТИП:завоевание
        ИНФОРМАЦИЯ:
        Это небесный город Сар, некогда принадлежащий народу ГОБЛИНОВ. Их БОГИпроиграли и были повержены. Хотя враги отступили, над городом висит проклятие. Центральные районы города контролируются НЕЖИТЬЮ, а окраины подвергаются разграблению уцелевшими гоблинами. Некогда союзники, теперь живые и мёртвые сошлись в борьбе за доступ к алтарю.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ИНФОРМАЦИЯ:
        Земля в опасности! Враги сильны и многочисленны. Единственный шанс для нашего мира устоять - захватить алтарь павшего бога гоблинов, Великого Ы, и посвятить его одному из земных богов. Только так наш мир станет достаточно силен, чтобы на равных противостоять угрозе!
        Уничтожьте врагов, кем бы они ни были, а затем пробейте себе путь к Алтарю! И поторопитесь, иначе может получиться так, что возвращаться вам уже будет некуда!
        ГЛОБАЛЬНАЯ ЦЕЛЬ:
        Уровень сложности: A
        - Захватить алтарь павшего бога и посвятить новому хозяину.
        НАГРАДА:
        Вариативно, в зависимости от выбора.
        СОЮЗНИКИ:
        - Игроки (4196\13000).
        ПРЕДПОЛАГАЕМЫЕ ПРОТИВНИКИ:
        - Существа Системы.
        - Нежить.
        - Гоблиноиды.
        - Предатели.
        - Последователи иноземных богов.
        ЛОКАЛЬНАЯ ЦЕЛЬ:
        Уровень сложности: C
        - Продержаться 957\1000 дней
        НАГРАДА:
        - Возвращение на Землю.
        ШТРАФ ЗА ПРОВАЛ:
        - Смерть.
        ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ЗАДАНИЯ:
        - Уничтожьте игрока Ирис (D).
        - Освободите\уничтожьте героя Грых (С).
        - Освободите\уничтожьте игрока Александер (С).
        - Освободите\уничтожьте других обращённых игроков (E).
        НАГРАДА:
        - Неизвестно, вариативно.
        ШТРАФ ЗА ПРОВАЛ:
        - Отсутствует.
        Глава 29. Финишный рывок
        УРОВЕНЬ: 27 (205\540)
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЕРНУЛИСЬ В ЗОНУ МИССИИ!
        ВНИМАНИЕ! СТАТУС ДЕЗЕРТИР СНЯТ! НАКАЗАНИЕ ОТМЕНЕНО!
        ВНИМАНИЕ! КРОВАВАЯ МЕТКА СНЯТА!
        Меня действительно ждали. Едва выпрыгнув из портала, я обнаружил в паре метров от себя Древнего Костяного Рыцаря, который тут же рванул ко мне. Не самый слабый противник, но на этот раз у него не было и тени шанса. Рывок в сторону, взмах меча… Наложение! Отсеченная рука, вместе с костяным клинком, отлетела в сторону. Уйдя ему за спину, я почти не глядя ударил назад - туда, где за стыком пластин чувствовал магическое сердце. Этого хватило…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 112 ОС! (317\540)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 22 ОС!
        Вот только смысла уже не имело - скрыть моё появление не получилось. К месту схватки приближалось ещё два десятка разного рода тварей. Несмотря на невидимость и снятую метку, нежить каким-то образом меня чувствовала. С учётом благословения, у меня имелись неплохие шансы разобраться с этой группой, но вступать в затяжную схватку было бы сущим безумием. Время играло против меня… однако понимание этого не помешало потратить ещё мгновение на то, чтобы забрать выпавшую с рыцаря карту и, не глядя, забросить в кольцо.
        БЛИНК!
        ПОЛЕТ!
        Я крутанулся, пытаясь сориентироваться. В зоне видимости было несколько зданий, возвышающихся над крышами, однако божественной магией тянуло лишь от одного из них. Никаких сомнений, мне туда…
        ТЗИНЬ… ТЗИНЬ… ТЗИНЬ…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА!
        ОСТАЛОСЬ 99,5 %
        Снайперы. Если можно назвать так тех, кто так бездарно мажет. Большая часть пуль свистели мимо, а остальные бессильно падали вниз, не способные даже повредить одежду. Главной угрозой тут был риск просадить впустую всю ману, но кинетическое поле я отключил заранее. Сложнее всего в такой ситуации контролировать инстинкты, требующие немедленно отсюда убираться.
        ОСТАЛОСЬ 99,4 %
        Сгусток тьмы, брошенный одним из рыцарей, тоже снял немного, сгорев без следа. Так что я потратил ещё несколько секунд…
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Обстановка не радовала. Нежити в окрестностях маяка оказалось, как бы ни больше, чем там, откуда я ушел «пять минут назад». Просто значительная часть находилась за пределами «пятна», в котором их мог отслеживать Один. В тумане войны, выражаясь языком компьютерных игр. И объяснение я видел лишь одно - Александер сдал местоположение маяка. Впрочем, вряд ли его можно за это винить…
        ТЗИНЬ…
        Пули раздражали, но куда большую угрозу представляли Костяные Птицы, собравшиеся в огромную стаю и пикирующие прямо на меня. Против системных тварей божественная защита не сработает, а вести воздушный бой с химерами, специально для него созданными? Не вариант…
        Я позволил гравитации направить меня вниз, а затем при помощи Полета подкорректировал движение, влетев в окно. Одно из тех, за которым я не засек жаждущей моей крови нежити. В отличие от других районов города, места здесь были нетронутые мародерами, однако сейчас это лишь мешало. Стол, на который я запрыгнул, начал заваливаться, и мне вновь пришлось прибегнуть к магии, чтобы не завалиться вместе с ним. Тем более, что мой маневр не смутил преследователей и первые из птиц уже влетели в комнату. Оставалось только бежать…
        Узкий коридор и крутые повороты давали некоторое преимущество, а возросшее восприятие позволяло, даже не оборачиваясь, чувствовать расстояние до преследователей. Так что никакой паники не было и в помине. Бросившуюся под ноги Костяную Химеру я попросту перепрыгнул. Впереди показалась глухая стена, враги не отставали, однако я лишь ускорился…
        БЛИНК!
        Я оказался уже в другом здании, обрубив «хвост». Точнее - один из многих хвостов, прятаться бесполезно, сейчас всё решала скорость. Стоит чуть замешкаться, и меня окружат и завалят костями. В теории, пока я находился в зоне действия маяка, оставалась возможность отступить - опыта на обратный переход хватит, а Контроль Боли откатился. Вот только другого такого шанса мне уже не представится. Если бы мне сейчас довелось схлестнуться с личем, то у меня были бы неплохие шансы с ним расправиться…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА!
        ОСТАЛОСЬ 96,1 %
        Сложно сказать, что конкретно это было, но, похоже, по мне ударили каким-то площадным заклинанием. И просчитались, я даже не запнулся. Пусть ситуация была не из лучших, но я не просто бежал, а постоянно просчитывал маршрут к своей цели…
        Из комнаты впереди выскочила крупная стая химер, перекрывая коридор. Менять направление было поздно и, прыгнув, я приземлился посреди тварей. Что-то хрустнуло под сапогами, и я взмахнул мечом. Мне всегда нравилась аналогия с вертолетом, но вряд ли я сейчас был на него похож. Клинок крушил кости, одну из тварей я поймал левой рукой и сбил ей ещё одну, а поножи не дали прокусить мне ноги. Я прорвался…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 1 ОС! X4 (321\540)
        Прикончить удалось не так много, но это ведь химеры - даже смазанного пинка им хватит, чтобы превратиться в груду с трудом шевелящихся костей. Уцелевшие твари, конечно, продолжили преследование, но свой шанс они уже упустили. На этот раз моей целью стало окно, прикрытое витражом, изображающим полуголую гоблиншу. Пробивать его своим телом мне не захотелось, и я выхватил пистолет. Выстрел, выстрел, выстрел… стекло осыпалось, позволяя разглядеть следующий дом. Преследователей заметно прибавилось, но летать никто из них не умел, так что я просто прыгнул. Секунда на то, чтобы сориентироваться прямо в воздухе, и…
        БЛИНК!
        На этот раз приземление вышло неудачное и я прокатился, врезавшись в какую-то тумбочку. Впрочем, разлеживаться некогда…
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Сканирование показало, что я прав: и улицы и небо были буквально забиты нежитью, мой единственный шанс заключался в том, чтобы держаться где-то между ними. В зданиях тоже хватало нежити, но её было относительно мало. Проблема в том, что погоню явно координировали, так что, если бежать по прямой, рано или поздно меня перехватят. Настало время сделать «ход конём»…
        Впереди показался рыцарь и я свернул налево, влетев в какую-то комнату, и выпрыгнул в окно. Мостовая ударила по ногам, но я знал, что делаю. Нежить среагировала мгновенно, однако путь мне успела преградить лишь пара скелетов…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС (326\540)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 1 ОС!
        Клинок вошел точно между ребер и тут же исчез внутри карты-ножен. Второй скелет атаковал без заминки, но я оказался быстрее. Вновь призвав меч, я сначала блокировал его выпад, а затем ответил тем же…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ 5 ОС (331\540)
        ВНИМАНИЕ! МЕЧ ЕРЕСИ ПОГЛОТИЛ 1 ОС!
        Слабаки. Массовка, цель которой лишь задержать меня, однако легкость, с которой я поразил их точно в сердце, впечатляла. Чёрт побери…
        ТЗИНЬ…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА!
        ОСТАЛОСЬ 96,0 %
        Снайпер - причем весьма неплохой, раз умудрился достать меня за те несколько секунд, что я оставался на открытом пространстве. Не иначе кто-то из «перевербованных»? Я подпрыгнул, уходя от удара Костяного Ужаса, и влетел в окно второго этажа. Новые возможности потрясали. В другое время и в другом месте, я мог бы валить нежить сотнями, взяв кучу уровней, но…
        ПОИСК ЖИЗНИ!
        Оценивать ситуацию тоже было проще. Судя по тому, что меня ещё не поймали, моя невидимость не совсем бесполезна - пусть даже Химеры меня видели, но сканирование не работало. И мои действия скрывали стены, не позволяя тварям действовать достаточно оперативно…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА!
        ОСТАЛОСЬ 91,9 %
        Ого. На этот раз били явно чем-то намного более мощным, раз сняли сразу пять процентов, но и этого не хватило. Тем не менее, сигнал тревожный, без дара Одина меня бы уже прикончили. Ненавижу нежить…
        Выпрыгнув в очередное окно, врезался в стаю Костяных Птиц. В основном пострадали именно они, но до следующего здания я уже не долетал, так что пришлось вновь прибегнуть к «костылям».
        БЛИНК!
        Врезавшись плечом в стену, я поморщился, однако через секунду уже бежал дальше. Несмотря на то, что я сожрал целую жменю капсул, мана утекала куда быстрее, чем восстанавливалась. К счастью, ощущение божественной магии становилось всё более четким. Я почти на месте…

* * *
        Храм Великого Ы был огромен и величественен. По меркам гоблинов, в нашем мире хватало строений и побольше. Хотя, если бы его возвели в древние времена, то он вполне мог бы получить звание «восьмого чуда света». И пусть я зашел с тыла, так даже лучше - ворота имелись со всех сторон. В теории…
        - Твою же….
        На сотню метров вокруг храма простиралась зона отчуждения, заполненная сплошным морем нежити. Причём не только скелетами, но и куда более мощными тварями. И чтобы прорваться туда, мне придётся в буквальном смысле бежать по головам. Или же лететь, но птиц тут было не меньше. Собьют…
        Заканчивалось всё лестницей, на которой стояло на удивление немного тварей. Двенадцать Древних Костяных Рыцарей, во главе с гигантом.
        ЛИЧ «ГРЫХ». ГЕРОЙ. РАНГ С. УРОВЕНЬ 2
        После перерождения огр внешне сильно изменился, так что без помощи Системы я бы вряд ли вообще опознал союзника. Впрочем, я подозревал нечто подобное с того момента, как изменился ранг дополнительной миссии…
        - ОСВОБОДИТЕ\УНИЧТОЖЬТЕ ГЕРОЯ ГРЫХ (С).
        Ладно, что дальше? Телепортация не сработает. Книги, легенды, допросы пленных. Я использовал все доступные источники, чтобы вытянуть из них крупицы фактов. И был уверен, что такого рода попытка закончится печально - меня просто выкинет где-то в центре этой орды. Пожалуй, для начала нужно восстановиться.
        АКТИВИРОВАТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР! (100 ОС)
        ВНИМАНИЕ! ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР АКТИВИРОВАН!
        ОСТАЛОСЬ: 1 ЧАС 30 МИНУТ 00 СЕКУНД

* * *
        ОСТАЛОСЬ (ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР): 1 ЧАС 2 МИНУТЫ 09 СЕКУНД
        МАНА: 2459\2459
        На этот раз барьер был минимальных размеров - ровно, чтобы дать мне восстановиться перед финальным рывком. Время ещё оставалось, но божественный баф не бесконечен, так что сидеть здесь и дальше, словно черепаха в своём панцире, бесполезно.
        - Ненавижу запасные планы…
        АКТИВИРОВАТЬ РАЗГОН!
        РАЗРУШИТЬ ВРЕМЕННОЙ БАРЬЕР!
        Разбег, прыжок, короткий полет и… нет, не падение.
        БЛИНК!
        Нежить чувствует меня, ко мне тянутся руки, летят десятки заклинаний, но сложно попасть по верткой и не такой уж и большой цели…
        БЛИНК!
        Я нажал на кнопку детонатора, молясь, что всё рассчитал правильно. Грохот, огненный вихрь, толчок в спину… И меня бросило на ступени лестницы. Дальше огонь попросту не пошёл, наткнувшись на незримый барьер…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА!
        ОСТАЛОСЬ 12,3 %
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НАХОДИТЕСЬ В ЗОНЕ ОТЧУЖДЕНИЯ!
        НЕКОТОРЫЕ ИЗ ВАШИХ СПОСОБНОСТЕЙ ЗАБЛОКИРОВАНЫ!
        ВНИМАНИЕ! РАЗГОН ЗАВЕРШЕН!
        - Ненавижу…
        Взгляд через плечо. Море нежити за моей спиной превратилось в обугленные кости. Я рисковал, но что ещё можно сделать в условиях крайнего дефицита времени? С тремя личами разом мне не справиться, а значит нужно прорваться в храм до того, как меня зажмут окончательно…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ВЫПОЛНИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ!
        ОСВОБОДИТЕ\УНИЧТОЖЬТЕ ИГРОКА АЛЕКСАНДЕР (С).
        РЕПУТАЦИЯ С ОДИНОМ ЗНАЧИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕНА!
        Судя по тому, что оповещения об окончательной гибели жреца я не получил, с ним всё в порядке. Полагаю, случившееся можно считать удачей. Ставка сыграла, теперь требовалось просто пройти мимо рыцарей. И одного из оставшихся личей. Совсем, совсем «просто»…
        - Я помню тебя! - крикнул Грых, бросая в меня сгусток какой-то магии. Я машинально попытался блокировать мечом, но получилось плохо…
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА!
        ОСТАЛОСЬ 12,1 %
        - Я тоже тебя помню!
        Жалел ли я о том, что когда-то спас ему жизнь? Ничуть, его вины в случившемся нет. И если я его прикончу, то он уже точно не воскреснет. Впрочем, сейчас куда важнее не сдохнуть самому…
        Фух… Может часть способностей и не работали, но хранилища оставались доступны, а значит магию можно заменить технологиями. Три оборонительные гранаты полетели к спускающимся Древним Рыцарям, и я сел, прикрыв голову руками.
        ВНИМАНИЕ! АКТИВИРОВАНА БОЖЕСТВЕННАЯ ЗАЩИТА!
        ОСТАЛОСЬ 9,4 %
        Меня всё же крутануло, практически сбросив с лестницы, однако рыцарям досталось сильнее. Как минимум раскидало в разные стороны и открыло брешь, сквозь которую можно было проскочить. Мысли я додумывал уже на ходу, стремительно взлетая по ступеням…
        В отличии от типовой нежити, стража храма явно посетила местную оружейку и орудовала системными копьями. Ближайший из рыцарей попытался достать меня, но я отбил древко рукой и ответным ударом отсек ему ногу. Он попытался остановить падение, упершись копьем в нижнюю ступеньку, но второй удар лишил его и этой точки опоры. Пусть противник и не был уничтожен, но главное - я прорвался сквозь заслон. Теперь впереди оставался только Грых, сжимающий «волшебную палочку». Как и положено магу. Не знаю, сколько она весила, но даже с текущими параметрами орудовать ею долго я бы не сумел…
        БЛИНК!
        ВНИМАНИЕ! СПОСОБНОСТЬ ЗАБЛОКИРОВАНА!
        Не получилось, я так и остался на месте. Однако ускорение и повышенные параметры позволили мне разминуться с дубиной и проскочить дальше. Последние метры. Дверь, окованная железом, но, согласно заветам, вход никогда не запирался…
        Опасность я почувствовал слишком поздно, и брошенная мощной рукой дубина ударила меня в спину, ломая кости и бросая вперед. Удар почти выбил из меня сознание и, одновременно, позволил оказаться внутри храма. И рухнуть в метре от приближающегося врага…
        ЛИЧ «КАРАНДАР». ГЕРОЙ. РАНГ С. УРОВЕНЬ 50
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НАХОДИТЕСЬ В БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ!
        Вот только это ничуть не помешает мне отдать концы в ближайшие минуты. К счастью, прилетело мне дубиной, а не копьем, так что ещё ничего не кончено.
        АКТИВИРОВАТЬ МГНОВЕННУЮ СМЕРТЬ!

* * *
        АКТИВИРОВАНА СПОСОБНОСТЬ «БЭКАП»! (5 ОС)
        УРОВЕНЬ 27 (226\540)
        ПРИГОТОВЬТЕСЬ!
        Само собой, я заранее знал о безопасной зоне. Иначе какой смысл был рваться в храм, оставляя позади орды врагов? Однако всегда оставалась вероятность ошибки…
        ОСТАЛОСЬ: 3, 2, 1…
        Я открыл глаза, встретившись взглядом со стоящим надо мной личем. В правой руке Карандар держал копье, чей наконечник замер в сантиметре от моего горла. Наверное, потому что видеть я его из такой позиции не мог. Возможно, древние правила и не позволяли убить меня напрямую, но если гость сам напорется на остриё? Досадная случайность…
        - Может, уберешь копье? - предложил я. - Я ведь могу пораниться.
        - Великий Ы примет твою жертву.
        Лич шевельнул рукой, и наконечник оказался ещё ближе - так, что я мог чувствовать его присутствие рядом с моей кожей. Упорство, достойное лучшего применения. Смятые доспехи давили на спину, а баф, наложенный Одином, слетел. Я чувствовал себя постаревшим лет на пятьдесят-шестьдесят. С учётом того, что я и без того не младенец - весьма почтенный возраст, в котором решать конфликты предпочитаешь уже не грубой силой, а путём дипломатии. Штука, в которой я большой профессионал.
        - Я - скоромный паломник, пришедший сюда поклониться алтарю Великого Ы.
        Само собой, я не пытался кого-то обмануть столь примитивными трюками, а лишь произнес одну из ритуальных фраз, после которых убить меня станет чуть сложнее. В теории.
        - Не ври. Ты - презренный вор, желающий украсть наследие господина. В тебе нет ни капли священной крови…
        БЛИНК!
        Я машинально потер горло. Как показала практика, в храме я вно