Сохранить .
Кровь Бога. Книга 2 Марат Жанпейсов
        Третья Темная Эра #2
        Многие силы существуют и действуют незримо, но их решения и поступки оказывают сильное влияние на мир.
        Сареф старается как можно лучше приспособиться к людскому обществу, но удастся ли это? Человеческое общество, страх перед вампирами, поглощенные души: всё это меркнет перед главным противником - самим Сарефом. Получится ли найти цель, которая не связана с выживанием в новом мире? А если получится, то будет ли она прекрасна или ужасна?
        МАРАТ ЖАНПЕЙСОВ (THEMJDEX)
        КРОВЬ БОГА. КНИГА ВТОРАЯ

* * *
        Глава 1
        Очевидцы говорят, что тот корабль приплыл ранним утром, когда в гавани висел густой туман. Каравелла выплыла из белой мглы почти бесшумно, только звук рынды[1 - Рында - корабельный колокол. Пирс - то же, что и причал, пристань. Прим. автора] нарушал утреннее спокойствие и сигнализировал другим кораблям о сближении с пирсом.
        Ночной дежурный этой части пристани протирал заспанные глаза, в его руке была сжата папка с таможенными декларациями и писчими принадлежностями. В обязанности дежурного входят регистрация судна, пришедшего в Порт-Айзервиц, и получение пошлины в зависимости от деятельности владельца каравеллы.
        Корабль пришвартовался и даже перекинул сходни, по которым начал было подниматься дежурный дока, но он так и не успел вступить на борт «Мрачной Аннализы». Именно так назывался корабль, который позже нарекут проклятым. На полпути в горло дежурного вонзается стрела, и вот уже тело исчезает в брызгах Медного залива. По сходням начинают спускаться высокие фигуры в темных доспехах, частично скрытых такими же черными плащами.
        Всего на пристани построилось около двадцати человек, которые по команде разошлись парами в разные стороны. Густой туман все еще царил в порту, так что все те, кто в этот ранний час оказались рядом, далеко не сразу поняли, что вообще произошло. Манария вот уже как двадцать лет не вступала в военные конфликты, сосредоточившись только на внутренних проблемах. В порту, разумеется, размещен гарнизон стражи, который занимается порядком только здесь, но сегодня от них было мало проку.
        Воины без геральдики и флагов разошлись по пристани и убивали каждого встреченного человека. Вскоре заполыхали склады, и только пожар сумел обратить на себя достаточно внимания, чтобы служащие порта забили тревогу. Это было тревожное утро, а нападавшие также неспешно собрались возле каравеллы, поднялись на борт и отдали швартовы. Столица оказалась преступно неготовой к налету с моря. Говорят, что за «Мрачной Аннализой» бросились в погоню два патрульных корабля, но каравелла просто нырнула в туман и словно растворилась в нем. Патрульные дошли до выхода из залива, но поняли, что упустили цель.
        Сейчас Сареф стоит на пристани и вслушивается в рассказы очевидцев, которые частенько противоречат друг другу. Можно было бы наслаждаться морским запахом, но гарь со складов этому мешает как может. Юноша в форме студента магической академии Фернант Окула сюда пришел вовсе не из-за налета. Конечно, интересно, кто настолько наглый решился ударить в мягкое подбрюшье столицы королевства.
        Большой палец правой руки поочередно стучит по указательному, среднему и остальным пальцам. Порой в разном порядке, с разным ритмом и темпом. Дурацкая привычка, но лучше она, чем кое-что другое. В Медном заливе кружат множество военных кораблей: уходят патрулировать побережье. А вот приближается трехмачтовый галеон, который и ждет юноша.
        Туман уже давно рассеялся под солнцем, так что можно без труда видеть на флагштоке знамя со спящим драконом. Это корабль Конклава, который использует тот же образ спящего дракона на знамени, что и столичная академия магии. Студент Фернант Окула стоит ровно в том месте, где должен пришвартоваться галеон. Вскоре Сареф учтиво кланяется графу Вигойскому, сошедшему на пристань.
        Мэтр Вильгельм, наставник Сарефа в академии, кивает в ответ и отдает свой багаж юноше. Вполне обычная картина, где ученик мага не только учится у волшебника, но еще может выполнять множество других задач, никак не связанных с магией.
        Вместе они идут к закрытому экипажу, который Сареф заранее приготовил для отправки в академию. Уже внутри кареты студент интересуется:
        - Как прошла экспедиция? Вещей у вас прибавилось.
        - Просто замечательно. Мы вытащили из руин много интересных вещей. У тебя прибавится работы. Что нового в столице? - Некромант смотрит в окно.
        - Ничего нового. Разве что сегодня рано утром порт атаковали разбойники. - Пожимает плечами Сареф.
        - Да, я заметил парочку сгоревших складов. Наконец-то у них появится повод усилить защиту порта. Количество жертв?
        - Говорят, что убито от десяти до двадцати человек. В основном матросы и служащие порта. - Делится Сареф подслушанной информацией.
        - Что-то мало, они решили уйти до исчезновения тумана?
        - Скорее всего. Во время приближения к заливу не видели двухмачтовую каравеллу?
        - Нет. Никто в здравом уме не решит сближаться с кораблем Конклава. - Отмахивается маг.
        Что правда, то правда. Галеон, на котором приплыл мэтр Вильгельм, окружен множество защитных чар и рун, судно не возьмет ни стрела, ни огонь. В морском бою чародейский галеон легко может выступить против десяти судов противника и потопить их все.
        - А что нового в академии? - Продолжает спрашивать чародей.
        - Вовсю идет подготовка к турниру.
        - Ахах, да. Турнир! Я совсем про него забыл. Абсолютно бесполезная традиция, но хотя бы интересно наблюдать. Ты будешь участвовать? - Мэтр Вильгельм с интересом смотрит на юношу.
        - Разумеется. Не могу допустить, чтобы призы достались кому-то другому.
        - Хе-хе, жадность не порок, да? В целом, у тебя есть все шансы победить, господин второе место. - Мэтр Вильгельм пытается подколоть Сарефа по поводу того, что он все еще занимает второе место в потоке. Он уже опередил Йорана Тискаруса, но сравниться с Элизабет Викар никак не может. Дочь епископа всегда получает высшие оценки, причем вполне заслуженно.
        - Соперничать с таким талантом и усердием даже мне трудно. - Пожимает плечами юноша. Пальцы продолжают выстукивать загадочный ритм.
        - Да уж. Все же её обучает сам мейстер Гимлерик. А он второй по силе в королевстве.
        - Первый, надо полагать, сам архимаг? - Спрашивает Сареф, уже зная, что ответит маг.
        - Ха! Первый - это я. - Поднимает указательный палец мэтр Вильгельм. - Мои силы нельзя оценить таким ранжированием как старший маг, мейстер, архимаг. Пускай официально я старший маг, но мои возможности лежат за пределами традиционной классификации.
        Ну что же, Сарефу трудно не согласиться. Мэтр Вильгельм добился высоких результатов в типах магии, которые не являются его специализацией. Он не может открыто применять некромантию, где смог увидеть такие горизонты, которые еще никто никогда не видел. Правда, здесь Сареф может только поверить на слово магу смерти, так как сам полный профан в некромантии. Она ему не дается и скорее всего никогда не послушается его слову, жесту или мысли.
        - Конечно, оценить архимага довольно трудно… - Задумчиво произносит волшебник. Тоже верно, так как архимаг - загадочная личность. Повседневными делами академии управляет мейстер Гимлерик. Он же заседает в Королевском Совете - высшем органе власти, и является главным советником короля. Чем занимается архимаг, никто не знает, что порождает разного толка теории заговора.
        За разговорами они уже подъехали к воротам академии. Сареф помог наставнику донести вещи до кабинета на вершине одной из черных башен Фернант Окула. Вскоре направился в общежитие, так как мэтр Вильгельм не был настроен рассказывать об экспедиции на соседний континент. Сегодня выходной день, домашние задания Сареф уже давно выполнил, так что решил сходить в город и повидаться с Элин.
        Её он нашел в гилд-холле, так как она часто просится пойти вместе с Фридой. Последняя продолжает работу распорядителем в гильдии, даже несмотря на легкий пружинящий шаг. Сареф сумел исцелить её травму с помощью «Ауры благословения Кадуцея», хотя это потребовало больше десяти сеансов. Теперь она вполне может вернуться к работе авантюриста, но пообещала Сарефу не возвращаться к прежней деятельности, пока присматривает за Элин.
        Ей это дается непросто, но она понимает, что работа авантюриста несет смертельный риск, а Сареф все еще не может забрать эльфку к себе. К тому же, еще нужно позаботиться о Марте и Генри. Распорядители получают куда меньше авантюристов, но Сареф забрал на себя львиную часть расходов на содержание эльфки, а заодно и всего семейства Фриды с ней самой.
        Что же, студент академии вполне может себе такое позволить после того самого рейда на Носильщиков Гробов. В уничтожении бандитской группировки участие Сарефа было незначительным, но судьба распорядилась так, что был телепортирован в другую часть подземелья, где столкнулся с Кольным Мастером. За убийство опасного маньяка получил награду в сто двадцать золотых монет, что считается нешуточной суммой денег в Манарии, которая не имеет своих золотоносных приисков, а значит, желтого металла в массовом обороте очень мало и даже с примесями его стоимость очень высокая.
        Сареф гладит по голове подбежавшую Элин. За последние месяцы она явно прибавила в росте пару сантиметров и выглядит куда более уверенной. Уже давно не высовывал носа из академии, так что эльфка начинает взахлеб рассказывать о последних событиях, которых накопилось чересчур много.
        Юноша терпеливо слушает, кивает и смеется вместе с девочкой. Все же она до сих пор расстроена из-за того, что Сареф почти полтора месяца после подземного рейда не приходил навестить. Вампир не мог рассказать ей об истинной причине и сослался на полученное ранение. Вместе они ушли кормить уток у городского озера. Погода невероятно хорошая для поздней осени, хотя по утрам уже чувствуется мороз. Манария находится в теплых широтах, поэтому здесь зима приходит очень поздно и ненадолго.
        Элин уже успела рассказать о том, что Фрида подготовилась к зиме, проведя капитальный ремонт дома. За деньги наняла парочку знакомых мастеровых, которые перестелили полы, заштукатурили щели и укрепили крышу. Этого должно быть достаточно для зимовки, осталось прикупить теплую одежду.
        Сарефу же тоже нужно подготовиться к началу зимы, так как скоро будут первые экзамены, на которых должен показать себя лучше всех. А также приближается магический турнир, который, как многое другое в академии, уходит корнями глубоко в историю развития учебного заведения.
        Глава 2
        Вечером студент возвращается в академию и запирается в комнате общежития. К этому времени даже студенты первого курса начинают ходить в ночные дежурства на территории академии. Сначала Сарефу казалось, что людей, выросших в роскоши, не получится заставить заниматься трудом охранников, но студенты ходят независимо от титулов. Вероятно, всё дело в еще одной традиции, исполнять которую считается признаком знания этикета.
        Впрочем, Сарефа ждет немного другое дежурство. Сейчас он пару раз в неделю уходит вместе с охотниками на демонов в патрули. А если очень повезет, то даже пригласят в рейд. Но чаще всего охотники по части боевой силы сами с усами. Победа над Кольным Мастером повысила известность студента и обратила на себя внимание охотников.
        ИМЯ: Сареф
        УРОВЕНЬ: 42
        РАСА: вампир
        РАСОВЫЙ СТАТУС: вампир
        АКТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: отсутствуют
        ПАССИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: «Божественная воля Кадуцея», «Аура благословения Кадуцея», «Школа Белого Пламени», «Школа Стальной Крови»
        КЛАСС: маг хаоса
        ПОДКЛАСС: археолог
        СУБКЛАСС: отсутствует
        РЕМЕСЛО: недоступно
        СЛАВА: низкая
        РЕПУТАЦИЯ: положительная
        За победу над Мясником Система выдала целых 8 уровней и 24 очка характеристик. Все их Сареф отправил на прокачку Интеллекта.
        ЖИЗНЕННАЯ МОЩЬ: 36
        СТОЙКОСТЬ: 40
        ФИЗИЧЕСКАЯ СИЛА: 28
        ЛОВКОСТЬ: 31
        ИНТЕЛЛЕКТ: 38
        ОЗАРЕНИЕ: 48
        Теперь Интеллект вышел на третье место среди всех характеристик. Это дало большой толчок в скорости освоения учебной программы и дополнительных занятий с мэтром Вильгельмом. Чем больше этот показатель, тем быстрее получается научиться какому-либо заклятью, а также появляется возможность использовать гораздо больше магии за единицу времени.
        Но дело не только в этом. Сареф заметил, что улучшилась концентрация, на которую никогда прежде не жаловался. Память стала более цепкой, с первого раза запоминает содержание любой лекции, легко понимает новые темы и решает сложные задачи. До этого Сареф не верил, что мозг можно качественно прокачать, как, например, силу или скорость.
        Но что самое крутое, так это левая рука и подарок Кольного Мастера. Вампир смотрит на левую руку, которая больше не болит, проклятье демона удалось полностью вывести из конечности. Левая рука самопроизвольно начинает постукивать подушечками пальцев.
        НАЗВАНИЕ: «Школа Стальной Крови»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 15,7%
        ОПИСАНИЕ: направление в Школе Духа, изучаемое в Стилграде. Умение включает в себя все приемы боевого искусства. Адепты этой Школы добились высот в способности укреплять тело энергией духа. Стальная Кровь - общее название методики уплотнения циркулирующей энергии. Благодаря ей, тело адепта становится буквально вылитым из железа, что позволяет выдерживать самые немыслимые повреждения. Также последователи этой школы отличаются очень высокой выносливостью, благодаря искусственному замедлению циркуляции энергии духа в теле.
        Только ознакомившись с описанием Системы, Сареф понял, почему Мяснику было откровенно плевать на мощные удары Школы Белого Пламени. Юноша просто не мог пробить защиту Стальной Крови. Если Белое Пламя представить как прибой, то Стальная Кровь - огромный утес. Сарефу бы потребовались сотни лет, чтобы хоть немного подточить скалу. Либо высокие показатели освоенности.
        НАЗВАНИЕ: «Школа Белого Пламени»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 67,3%
        ОПИСАНИЕ: направление в Школе Духа, изучаемое в северных землях континента. Умение включает в себя все приемы боевого искусства. Адепты этой Школы способны трансформировать энергию духа в мощный поток, напоминающий пламя. Школа Белого Пламени славится чистой разрушительной мощью и комплексом Танца, делающего бойца таким же неуловимым для атак, как и в случае попытки ударять обычный огонь.
        После того боя освоенность подскочила, что подтверждает гипотезу о том, что Система будет серьезно поощрять только те испытания, которые доводят Сарефа до грани между жизнью и смертью. Знания техник Кольного Мастера повысили на пять очков Стойкость и Жизненную Мощь без привязки к повышению уровня. Это повлекло за собой сообщение Системы о том, что проклятье нейтрализовано. Кто бы мог подумать, что не магия спасет, а боевое искусство и попадание в неприятности?
        Студент академии должен радоваться такому стечению обстоятельств, если бы не одно «но»: он поглотил душу Мясника, так до конца не разобравшись, как работает «Кровавый пир». Система тоже хороша, так как еще в Фондаркбурге не предупредила об ограничениях способности. Оказалось, что есть лимит на количество поглощенных душ. На момент боя с серийным убийцей Сареф уже использовал «Кровавый пир» на Бенедикте, Дерриле и Ганме, чем полностью забил лимит.
        Душе Мясника оказалось некуда вмещаться, что привело к серьезным последствиям. Сареф сидит на кровати, погружаясь в воспоминание трехмесячной давности, где он сидит в кабинете графа Вигойского с ног до головы в крови, пытаясь разорвать магические цепи. Мэтра Вильгельма попытки освободиться смешили, а Кольный Мастер поносил его и катался по полу.
        Тогда личность маньяка захватила контроль над телом юноши. Нет, Сареф понимает, что это не точное определение. Личность Кольного Мастера перестала быть самостоятельной, Сареф по-прежнему осознавал себя и свою память. Поглощение душ, оказалось, работает немного сложнее, чем себе представлял студент Фернант Окула. Это объяснил мэтр Вильгельм, который «вправил мозги» Сарефу с помощью ментальной магии и поставил особый барьер в сознании.
        - Ты мог бы сразу мне рассказать, что можешь поглощать чужие души через кровь. - Говорил тогда чародей. - Эта способность уже возникала в прошлом. Без знаний и подготовки - это взведенный самострел под крышкой сундука с сокровищами.
        - Объясните, пожалуйста, подробнее. - Хрипло просил Сареф, лежа в центре магической фигуры.
        - Можно и поподробнее, все же манипуляции с душами - моя специализация. Поглощение душ через кровь на самом деле не поглощение душ. Формально оно, но механизм немного не тот, как делают настоящие соулмаги. - Волшебник начал объяснение, одновременно заканчивая нанесение особой руны на лоб обездвиженного студента. - Ты, грубо говоря, забираешь саму суть жертвы и становишься с ней единым. Твое «Я» смешивается с «Я» жертвы до состояния полного слияния, где границы двух «Я» абсолютно размыты.
        Тогда Сареф не очень понял, но после дошло, что имел в виду маг. Вампир не просто получает память, знания и навыки, как будто загружает на нестираемый жесткий диск папки данных с флешки. В этой аналогии флешка становится неотъемлемой частью винчестера. Вампир сам становится тем, кого поглощает. Что если у жертвы была дурацкая привычка бубнить под нос? Сареф сам начнет так делать на уровне автоматизма, если не будет сознательно пытаться себя контролировать.
        А если человек был психопатом с тягой к насилию? Может получиться так, что вампир начнет испытывать тягу к тому же самому. Так, впрочем, и получилось, когда Сареф выбирался из канализации в город. В одном туннеле встретил группу бездомных. Люди кричали и пытались бежать, но Сареф догонял каждого и изрубал на кусочки тесаком Мясника. На это не было ровным счетом никаких причин, до поглощения души Кольного Мастера никогда бы так не поступил. Но в тот раз не просто атаковал невинных людей, но еще получил невероятный прилив удовольствия как от тройной дозы сильнейшего наркотика.
        После также нагло вышел в город: весь в крови, на плече тесак, в левой руке - отрубленная голова Мясника. Своим появлением и безумной улыбкой распугал на улице всех людей, а после был окружен стражей. К счастью, почему-то решил не убивать их, лишь безумно хохотал и игрался с головой Кольного Мастера. Тот инцидент удалось замять благодаря покровительству мэтра Патрика и мэтра Вильгельма.
        После Сарефа приволокли в академию, где граф Вигойский внедрил в разум юноши ментальный барьер, который ослабил эффект помешательства из-за превышения лимита поглощенных душ. Всем остальным он соврал, что Сарефа атаковали мощными чарами безумия. Его авторитету никто не вздумал перечить.
        После у Сарефа начался месячный период реабилитации. В это время жил в черной башне в запертой комнате. Из нее вынесли всю мебель, так что Сареф спал просто на полу. В комнате также не было окон, поэтому почти все время юноша проводил в полной темноте. Отсутствие ориентации во времени перекрыло возможность отделять сны от бодрствования. Юноша разговаривал сам с собой, переживал воспоминания всех четырех душ наяву, с кем-то дрался, куда-то пытался бежать. Сознание напоминало кровоточащий муравейник, пока разум не успел прийти в себя после «Кровавого пира».
        Сейчас Сареф контролирует себя, хоть это требует ежедневных мыслительных тренировок. Дурацкую привычку бубнить под нос, как это делал Мясник, сумел заменить привычкой постукивания пальцами. Солнце полностью скрылось за горизонтом, а Сареф вновь пытается понять, насколько сильным было влияние других душ. Может ли быть так, что «Я» Бенедикта Слэна заставило Сарефа действовать на стороне людей, а не вампиров? Сейчас уже никак не узнать.
        К счастью, Ганма провел всю жизнь в тренировках и медитациях, не имел вредных привычек и сильных эмоциональных привязанностей. Но может быть, что именно из-за него Сареф не хочет сходиться с людьми и предпочитает скрытную жизнь?
        Сареф отбрасывает воспоминания и мысленные рассуждения. Уже пора выходить, если хочет прийти без опоздания. Сегодняшний рейд не будет таким же крупномасштабным, как в случае Носильщиков Гробов, но определенный момент опасности тоже присутствует. Студент облачается в снаряжение авантюриста и выходит из общежития, а потом покидает территорию академии. Путь в сумерках лежит в квартал, где ночью только рождается жизнь.
        Глава 3
        Почти каждый житель Порт-Айзервица скажет, что Свечной Квартал - дрянное место. Исторически сложилось, что в этом районе скопились свечные мастерские и дома мастеровых. Изготовление свечей - важное производство в эпохе, где не изобрели керосин. Точнее, алхимики уже нашли формулу похожего вещества, но оно сейчас очень редкое и дорогое. До такой степени, что проще купить зачарованные светильники, которые могут светить всю ночь, а днем перезаряжаться.
        Но почему Свечной Квартал местные обходят стороной? Обычные дома, обычные мастерские с горами бочек сала и воска, обычные на вид люди. Здесь нет кабаков, игорных домов и борделей, так что квартал выглядит спокойным даже в вечернее время. Здесь не обитают бандитские группировки, не встретить воришек и нищих.
        Даже несмотря на это, район заработал дурную репутацию из-за Огарков. Скорее всего, сначала это была лига свечных ремесленников, но в какой-то момент некоторые изготовители начали практиковать запретные виды чародейства. Порой в квартале пропадало множество людей, порой случались странные пожары. Считается, что во всем виноваты Огарки - ганза ремесленников квартала, куда входят почти все владельцы мастерских.
        Жители этого квартала не ходят в храмы Герона, вместо этого имеют свои особенные ритуалы, которые стараются прятать от взора других жителей столицы. Как рассказывал мэтр Патрик, Свечной Квартал неоднократно проверялся снизу доверху и охотниками на демонов, и Конклавом, и инквизиторами. Ремесленники распахивали перед проверяющими все двери, но не было обнаружено ничего запретного или необычного. Это не значит, что ничего такого нет, просто Огарки каким-то образом умудрились спрятать всё сокровенное.
        Сам мэтр Патрик будет ждать Сарефа перед входом в квартал, но прежде у юноши есть отдельное задание. Студент обязан выполнить его на 100 %, чтобы в дальнейшем ему доверяли что-то еще. Это первый случай, когда Сарефу позволят действовать самостоятельно, обычно он просто сопровождал других охотников. Скорее всего этим он обязан победе над Кольным Мастером, а также рекомендации мэтра Вильгельма.
        Что же, Сареф давно перестал тратить время впустую. После того рейда почти на месяц выпал из учебы, но, оправившись, как сумасшедший налег на учебу. Было жизненно необходимо занять голову чем-то другим, кроме последствий бездумного применения «Кровавого пира». Всего за полторы недели бессонных ночей он догнал и перегнал весь поток, что было выявлено на промежуточных проверочных работах. Причем, как теоретических, так и практических.
        Слух об участии в рейде на Носильщиков Гробов и победе над городским маньяком, разумеется, дошел до студентов. Юноша заметил, что на него стали гораздо чаще обращать внимание и даже приглашать к разговорам. А после того, как в конце триместра выяснилось, что он вышел на второе место по успеваемости, к нему даже стали подходить за советом. Здесь Сареф наверняка должен поблагодарить Йорана Тискаруса, так как он постоянно подавал такой пример. Хотя, стоит признать, что недоброжелателей у вампира тоже прибавилось. Не всем понравился выскочка-простолюдин.
        Сареф осторожно выглядывает из-за угла. Вроде никакой опасности нет, так что вампир быстро пересекает переулок и толкает нужную дверь. Ожидаемо, что оказывается запертой. Но для временного охотника на демонов это не является преградой. Да, во время патрулей и рейдов Сареф считается частью отряда охотников и даже имеет личную пластинку из алхимического серебра.
        Это своеобразное удостоверение полномочий, как нашивка гильдии авантюристов или медальон Фернант Окула. На тонкой, но очень прочной пластинке, выгравировано имя в росчерках тумана. Искусный резчик также изобразил мечи и капюшоны тех, кто скрывается в тумане. Охотники-в-тумане - исконный символ демоноборцев. Существует множество теорий, почему он именно такой.
        Согласно двум самым распространенным теориям выходит, что охотники на демонов в прошлом сопровождались туманом, атаковали под прикрытием мистической силы и в нем же растворялись. Другие считают, что туман - это аллегория на тайную деятельность охотников на демонов. Как бы это ни было, Сареф может демонстрировать пластинку, но только в случае реальной «служебной» необходимости.
        Сейчас можно было бы войти тихо, но сегодня требуется кое-что противоположное бесшумному проникновению. Вампир ударяет коленом по двери, чем разламывает засов. Еще удар, и дверь оглушительно хлопает по стене. Из-за резкого открытия петли жалобно завизжали. Шум не мог не привлечь внимание здешних обитателей. Вот перед Сарефом показываются две бандитские рожи, каждый человек сжимает по дубинке.
        - Какого лешего! Чего тебе надо? От кого ты? - Орет один из городских бандитов.
        - Я ищу Логуса. Где он? - Задает встречный вопрос вампир. В ответ получает целый ворох непристойных мест, куда стоит отправиться с поисками.
        - Ясно. - Кивает вампир и поднимает обе руки на уровень груди. Большие пальцы отделены от остальных в жесте, напоминающим пасть. - Гав. Гав-гав.
        Сареф начинает гавкать, а пальцы-пасти смыкаются одновременно со звуками. Умей Сареф чревовещать, можно было подумать, что гавкают его руки. Непонимающих бандитов это сначала смутило, а потом дико рассмешило.
        - Ну ты и клоун. Слышь, иди-ка отсюда, пока по голове не получил. - Смеется один из собеседников и начинает подходить ближе, угрожая дубинкой. Сам Сареф не взял с собой никакого оружия, что вводит в заблуждение бандитов.
        Вот только говорящий не успевает дойти, как в страхе округляет глаза. Человек неотрывно смотрит на руки незнакомца, которые окутываются черной дымкой, а на тыльных сторонах ладоней загораются красные глаза. Секунда, и в его сторону прыгает чудовищный черный пес. Страшная зубастая пасть смыкается на горле жертвы.
        Товарищ с криками бежит прочь, но быстро настигается вторым псом и валится на землю. Бандит истошно кричит, так как черный пес рвет ему лодыжку с невероятным остервенением. Сареф подходит к нему и повторно задает вопрос.
        - Где прячется Логус? - Юноша гладит пса по спине, приказывая прекратить пытку. Собака послушно выплевывает ногу. Бандит что-то лопочет, пускает сопли и слезы. Из общей каши удается выцепить Свечной Квартал и имя ремесленника, в доме которого прячется Логус. Тем временем подходит первый пес и вместе со вторым вопросительно смотрит на хозяина.
        - Фас. - Разрешает вампир. Оба пса тут же набрасываются на человека, дикие вопли бы всполошили соседние дома, если бы Сареф заранее не установил звуконепроницаемый барьер вокруг помещения. Вскоре Сареф направляется к выходу из дома, не обращая внимания на дергающегося в конвульсиях первого бандита. Псы идут следом, а после растворяются в черной дымке.
        Теперь-то путь вампира лежит к Свечному Кварталу, где его ждет мэтр Патрик. Заданием юноши было узнать местоположение их цели. Сейчас они смогут заняться Логусом, но теперь руководить процессом будет маг, Сарефу же нужно будет лишь прикрывать спину. Свечной Квартал прижался к восточной городской стене, так что пришлось идти почти тридцать минут. Солнце зашло уже очень давно, но на улицах города по-прежнему много людей.
        Мэтр Патрик ждет Сарефа у статуи Гедита Айзервица, дедушки нынешнего короля. Сареф приветственно поднимает руку, получая в ответ кивок. Два охотника на демонов, один официальный, а другой нет, под пристальным взором давно почившего монарха входят через большие ворота в Свечной Квартал.
        Нетрудно догадаться, что свечи тут - центральный символ всего. Большие и маленькие, толстые и тонкие, их можно увидеть повсюду: на крышах, на тропинках, в фонарях и на столбах. Это особые свечи, которые горят вечно, хотя это не совсем так. Они уменьшаются в размерах, но очень-очень медленно. Эти свечи не может задуть ветер, они будут гореть даже под дождем. Магия вполне может такое сделать, но мастера-свечники не используют магию. Скорее дело в каких-то странных ритуалах при изготовлении. Ремесленники ни за что не раскроют секрет изготовления таких свечей, ведь это обеспечивает их монополию на продажу уникальных свечных изделий.
        Именно экономический аспект не позволил взять Свечной Квартал за жабры ни жрецам, ни магам. Именно отсюда свечи разъезжаются по всему королевству и даже некоторые партии продаются другим странам. Подавляющее население Манарии не может себе позволить другие способы освещения, поэтому закрытие здешних мастерских вызвало бы волнения. И раз маги и жрецы не обнаружили в свечах никаких темных сил, то на Огарков просто закрывают глаза.
        - Доминик Боот? - Переспрашивает мэтр Патрик.
        - Да, он точно назвал это имя. Доминик Боот. Такого человека не существует?
        - Почему же, существует. Он ходит в ганзу Огарков и владеет двумя мастерскими. Просто я ожидал услышать другие имена. - Отвечает чародей. - Боот еще ни разу не фигурировал в прошлых расследованиях.
        - Позвольте вопрос, а зачем нам Логус?
        - Логус раньше был связным в Носильщиках Гробов. Мы уничтожили их самую крупную базу в подземельях, но остались еще другие. Ты же слышал, что в одном из тех домов мы нашли алтарь, облепленный разлагающимися трупами? Пресвитер Манкольм считает, что это алтарь Темной Эры. Такие алтари могут быть в других тайных лежбищах Носильщиков. Вместе они могут образовать мистическую сеть под городом, что может вызывать Предел Метаморфоз и прочую пакость.
        Сареф кивает объяснениям волшебника. Тогда довольно логично найти все остальные алтари и разрушить их.
        - А как насчет Харцакатля? - Спрашивает вампир.
        - А, тот темный колдун с Искажением Пространства. - Вспоминает мэтр Патрик. - Он успел тогда сбежать, но мы его нашли, убили, а труп спалили в освященных домнах Церкви Герона.
        - Без допроса?
        - Да, он уже не был человеком, не чувствовал боли и имел непробиваемые ментальные барьеры. Таких лучше сразу уничтожать, ведь они могут специально повести по неверному следу, а то и вовсе в ловушку. - Поясняет чародей. - Так, нам сюда.
        Два охотника стоят перед воротами, ведущими в мастерскую под открытым небом. Через щели забора видны телеги, бочки, печи и длинные ряды каких-то непонятных приспособлений. Вероятно, там находятся заготовки, куда заливают свечи.
        Глава 4
        Они открыто входят на территорию мастерской. Для применения грубой силы всегда должен быть повод. Работники мастерской сразу позвали Доминика Боота, владельца производства. Это крупный мужчина в заляпанном фартуке и перчатках, волосы аккуратно убраны под тугую шапочку. Вероятно, их приход отвлек от работы над свечами. Такое ощущение, что производство тут не останавливается даже по ночам.
        В целом, свечной изготовитель не выглядит странно или угрожающе. Если Огарки действительно связаны с какими-то темными делишками, то избрали для себя иной путь, нежели Носильщики Гробов. Ганза в таком случае предпочла вариант сосуществования, нежели противостояния. Сареф признает, что такой подход более разумный.
        - Господа охотники, чем могу помочь вам этой ночью? - Доминик трет бледное лицо.
        - Прошу извинить за поздний визит, мастер Боот. - За переговоры полностью отвечает мэтр Патрик. - Но дело не терпит отлагательств.
        - Понимаю. И в чем заключается дело?
        - В Логусе. Мы получили информацию о том, что этот человек скрывается в вашем доме. Мы хотим подтвердить или опровергнуть это. - Прямо говорит волшебник.
        Доминик Боот отвечает не сразу, но даже не переменился в лице, ритм сердцебиения не участился.
        - Довольно странно, впервые слышу такое имя. Но пускай. - Кивает свечной мастер. - Прошу за мной.
        Человек провел охотников в свой дом как гостей, даже предложил всяческие удобства, но мэтр Патрик вежливо отказался с просьбой осмотреться. Боот кивнул и уселся за чан с какой-то смесью. Вероятно, из неё будет делать свечи. Выглядит так, будто ему совершенно все равно на обыск, даже не собирается сопровождать проверяющих по дому.
        Сареф вместе с чародеем начинают обходить все комнаты. Помещения выглядят обыденно, так живет большое количество людей. Спальни, кладовки, кухня и две большие комнаты, отведенные исключительно под производство свечей. Нет ничего странного, и тем более Логуса. Ожидаемо, что комнаты освещаются большим количеством свечей.
        - Мастер Боот, а что здесь? - Громко спрашивает мэтр Патрик.
        - Там погреб. Храню мясо, овощи и бочонок вина. - Невозмутимо отвечает подошедший Доминик. - Желаете осмотреть?
        - Да, пожалуйста. - Кивает чародей. Хозяин дома убирает стол с крышки погреба, потом открывает его и подает Патрику подсвечник-блюдце с толстой свечой.
        Маг исчезает в погребе, Сареф за ним не следует, так как там довольно тесно для двух человек. Юноша тем временем пытается обратить внимание на детали, которые пропустил при первом обходе помещений. Если Логус действительно прячется где-то здесь, то делает это невероятно хорошо. Возможно, есть тайные комнаты, так что стоит проверить. Сареф встает посреди коридора и закрывает глаза.
        НАЗВАНИЕ: «Продвинутое чтение»
        ТИП: ментальная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 61,1%
        ОПИСАНИЕ: основная способность ментального восприятия окружающего пространства и эмоционального состояния других людей. Делает мозг более чувствительным к электромагнитным и энергетическим колебаниям, что позволяет воспринимать окружающие сигналы без использования обычных органов чувств. С ростом освоенности будет увеличиваться дальность и чувствительность.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленная трансформация сознания. Пассы: вытянуть и сложить вместе указательный и средний пальцы любой руки, остальные сжать. Приложить кончики пальцев ко лбу и провести ими линию до виска, который с той же стороны, что и используемая рука.
        Студент магической академии проводит линию по лбу и раскрывает внутреннее око. За прошедшее время он здорово поднял уровень освоенности заклятья благодаря специальным тренировкам мэтра Вильгельма. А когда уровень освоенности превысил отметку в 50 %, «Поверхностное чтение» модернизировалось до «Продвинутого чтения». Помимо того, что радиус поиска и внимательность внутреннего ока увеличились, еще вампир получил возможность считывать психометрическую информацию с предметов. Но работает это не всегда.
        Сейчас Сареф проходит ментальным щупом по дому. Прямо сквозь стены, полы и потолки. Комнаты, предметы, чердак, погреб: Сареф проверяет абсолютно всё. Даже доходит до уличной мастерской и проверяет ближайшие дома. Нет ни Логуса, ни каких-то тайных помещений. Вампир открывает глаза.
        Вряд ли тот бандит соврал. Может, Логус узнал о приходе охотников за демонами и сразу же сбежал? Это самое очевидное, так как Сареф не может представить, как Доминик Боот сумел спрятать беглеца в своем доме. Глаза вновь закрываются, студент еще раз проверяет окружающее пространство. От Доминика Боота, вернувшегося к работе, исходит ощущение полного спокойствия, словно он действительно никого не прячет в своем доме.
        Но кое-что другое привлекает внимание юноши. В спальне мастера оборудовано что-то, похожее на алтарь. Там нет никаких религиозных атрибутов и уж тем более чего-то запрещенного, но все свечи украшены затейливой резьбой, а также расположены в симметричном порядке на трехуровневом столе. Больше на столе нет других предметов. Сареф не может придумать для этого никакой практической цели. Лишь напоминает место для молитвы.
        Сареф проходит в спальню и встает рядом со столом. С помощью «Продвинутого чтения» ходить с закрытыми глазами очень просто. Юноша внимательно смотрит внутренним оком на свечи, пока не замечает то, что мельком увидел ранее. Контур свечей чуть колеблется, будто искажается пространство. В реальном мире это не заметить. Чем пристальнее смотрит Сареф, тем больше деталей появляется. На поверхности свечей выступают различные слова: погоня; пока свет горит; третья ночь; триплих; Логус.
        «Вот оно!», - мысленно восклицает юноша. Психометрическая связь может появиться в образе картинок, если маг силен или связь прочная. В других случаях сознание менталиста воспринимает невидимую информацию как набор слов. Логус точно был здесь, осталось понять, куда он ушел. Неожиданно появляется сообщение от Системы:
        ПРЕДМЕТ: Тропка воска
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: А
        ОПИСАНИЕ: свечи, изготовленные из одного чана с заговоренным воском. Разделенные в пространстве, такие свечи всегда могут указать на тайную тропку из воска, которая всегда приведет к другим свечам. Изначально Потухший Король таким образом путешествовал по своим землям: от свечи к свече, пока не погас последний огонек перед лицом Тьмы.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно
        Сареф даже не подумал, что свечи могут быть особенными предметами. Все же Система - по-настоящему страшная вещь. Как она получает такую информацию, Сареф не может представить. Но пока не это важно, вампир все же нашел зацепку, куда мог деться Логус. Мэтр Патрик уже выбрался из погреба, ничего не найдя. Сейчас стоит за спиной, не прерывая ментальный сеанс.
        Юноша отменяет заклятье и показывает на свечи:
        - Они несут на себе странные чары. Похоже на пространственный переход.
        - Ха, так и думал, что они изобрели способ для этого. - Довольно улыбается чародей. - Молодец, парень. У тебя талант к розыскным работам.
        Сареф молча принял похвалу. Говорить о том, что узнал это через Систему, не стал, так как не сможет объяснить знание. Однако выходит, что это не Огарки изобрели, а какой-то Потухший Король. К сожалению, Система не показала способ активации.
        - Правда, не понятно, как этим воспользоваться. - О том же думает мэтр Патрик. - Потребуется подумать и еще раз подумать. И желательно не здесь… Мастер Боот!
        Свечный ремесленник услышал зов чародея и быстро пришел в спальню.
        - Да, мэтр?
        - Эти свечи, - палец мага указывает на стол с украшенными свечами. - Мы забираем с собой на время проведения расследования.
        К чести Доминика, тот никак не выдал эмоций, если они были. Просто пожимает плечами и спрашивает, как нужно упаковать. Мэтр Патрик покачал головой, сказав, что они сами соберут. Вместе с Сарефом быстро потушили все свечи и собрали в тряпицу. После быстро распрощались со свечником и вышли из дома.
        - Странно, что эти свечи никак не откликаются на магические силы. Огарки придумали что-то донельзя хитрое. Но теперь мы знаем, что именно искать, так что исследователи Конклава точно разберутся, как это работает. - Рассказывает чародей о планах.
        - Конклав? Этим не охотники будут заниматься? - Спрашивает Сареф.
        - Мы больше боевая сила: розыск и уничтожение. К сожалению, я не очень хорош в исследовательской магии. Для этого мы обращаемся к специалистам Конклава.
        - Понятно. - Кивает Сареф. Вместе выходят из Свечного Квартала. На сегодня работа выполнена. Мэтр Патрик отправился в штаб-квартиру охотников на демонов. Так как Сареф не является полноправным охотником, то не знает, где она находится, и тем более не может туда войти. Поэтому не остается ничего другого, как возвращаться в академию.
        Все привратники уже знают, что Сареф имеет право уходить по ночам в город, так что теперь уже почти не проверяют ни медальон, ни разрешение мейстера. Студент проходит по территории Фернант Окула в сторону общежития. Остается только добраться до комнаты и вздремнуть до утра. Завтра почти весь день будет в занятиях, а также нужно будет встретиться с мэтром Вильгельмом.
        Сареф проходит мимо большой расчищенной площадки, где уже через пять дней начнется магический турнир, на котором будут присутствовать не только ученики и учителя академии, но и министры Коллегий и сам король со своей семьей. Турнир тоже проводится незнамо сколько поколений каждый год и является одной из самых важных традиций.
        Причем, это хорошая возможность увидеть студентов других магических академий. Всего в Манарии помимо столичной академии есть еще три школы магии. Не такие большие и не с такой богатой историей, но тоже готовящих свет чародейского сообщества. Исконно на турнире соревнуются как отдельные студенты в личном зачете, так и целые академии в командном. За победу положены ценные призы, которые Сареф твердо намерен получить.
        Глава 5
        Дни учебы пролетают один за другим. Фернант Окула в этом плане ничем не отличается от других учебных заведений, даже другого мира. Такие же занятия, лекции и семинары, лабораторные работы и выполнение домашнего задания. С каждым месяцем сложность и интенсивность учебы только увеличивается, так что далеко не все студенты справляются с нагрузкой. Порой домашних заданий столько, что приходится не спать по ночам.
        Преподаватели говорят, что настоящий маг должен уметь справляться с любыми сложностями. А трудности в учебе даже рядом не валялись с теми задачами, что могут выпасть на долю волшебника в будущем. Конечно, далеко не все предпочтут связывать свою жизнь с какими-либо опасностями. Выпускник может уйти в целительство или артефакторику, или пойти аспирантом к какому-нибудь профессору и когда-нибудь самому занять преподавательскую кафедру. Либо посвятить жизнь исследованиям.
        Но те, кто хочет славы, денег и признания, стремятся пойти по опасным дорогам: в армию, в дипломатическую коллегию или в специализированные отряды охотников. Регулярной армии как таковой в Манарии нет, так что постоянная защита земель возложена на рыцарские ордена. Только в случае официального объявления войны начнется массовый призыв. В остальное же время именно отряды рыцарей патрулируют границы королевства и уничтожают монстров, разбойников и диверсантов других государств. Маг в составе отряда точно не останется без боевого опыта.
        Работа дипломата, как ни странно, тоже связана с большим риском и ответственностью. Начиная с того, что подчас дипломаты не обладают неприкосновенностью, заканчивая тем, что именно от их действий или бездействия зависит международное отношение к Манарии. Что уж говорить о том, что дипломат о чужой стране должен знать всё, будто родился и вырос там? Это очень почетная должность, но и очень сложная. С работой магов в составе отрядов охотников на вампиров или демонов в целом и так всё понятно, достаточно посмотреть на мэтра Патрика.
        Сареф до сих пор не определился с тем, куда именно он хочет идти дальше. Проблему с рукой он решил, теперь нужно войти в высшее общество, чтобы получить еще больше власти и влияния. В таком случае его шансы на выживание в человеческом обществе будут куда выше. Конечно, нельзя забывать о том, что он обязан пять лет отработать в гильдии авантюристов после завершения академии. Там тоже можно с лихвой попадать в неприятности и опасные ситуации.
        Сейчас юноша стоит вместе с другими студентами на расчищенной площади перед общежитиями. Это традиционная церемония приветствия других школ. Учащиеся других академий королевства должны были уже вчера прибыть в Порт-Айзервиц, а сегодня будет проведено официальное приветствие.
        Минут через двадцать у распахнутых ворот академии появляются люди в черных мантиях. Правила одежды для студентов едины по всей Манарии. Лишь рисунок на спине и его миниатюрная копия на груди позволяют различать студентов разных школ. Гербом Фернант Окула является спящий дракон.
        Первой входит процессия из города Альго и одноименной академии. Как и Фернант Окула, Альго расположен у моря, но, как слышал Сареф, здания этой академии стоят на искусственном полуострове, так что с трех сторон окружены Пуарнским морем. Гербом Альго является величественный кит, называемый Хозяином Малых Глубин. Студенты и преподаватели Альго занимают левый край площади.
        Следом идут ученики академии Сан-Фороша из горной крепости Кивелт. Вампир знает, что это находится на дальнем юге королевства. Крепость Кивелт изначально строилась как сторожевая, но в какой-то момент было обнаружено, что местность там пресыщена особыми потоками магии, так что первый глава Сан-Фороша выторговал крепость себе. Что именно за явления там происходят, Сареф не знает, в учебной программе до геомантических аномалий еще не добрались. Гербом академии является рычащая виверна.
        И, наконец, третья группа прибыла в Порт-Айзервиц из города Месскроун, второй столицы Манарии. Этот город расположен в западной части королевства, в полтора раза меньше Порт-Айзервица, но в определенный момент истории имел шанс стать столицей. Увы, но уже тогда Порт-Айзервиц стал торговым центром, чем и одолел «соперника». Как и Альго, третья академия тоже носит название города. На их гербе можно увидеть давно вымерший вид гигантских орлов.
        Четыре академии заняли каждую сторону квадратной площади, пока в центре собирались преподаватели всех школ магии. Из третьего ряда Сареф толком никого не видит, хотя было бы интересно поглядеть на глав Альго, Сан-Фороша и Месскроуна. Из первых рядов доносятся разговоры о том, что архимаг сегодня тоже не пришел, за него гостей встречает мейстер Гимлерик.
        «На самом турнире может и появится», - думает Сареф. Студенты старших курсов видели архимага только пару раз, всё остальное время он занимается не пойми чем. Это уже послужило пищей для многочисленных слухов. Мейстер Гимлерик тем временем начинает выступление с помоста, оттуда Сарефу гораздо проще разглядеть человека.
        Волшебник с суровым выражением лица и большими усами начинает традиционное приветствие для участников турнира и зрителей. Его массивная алая мантия и меховая накидка смотрятся довольно эпатажно на фоне утонченных мантий других чародеев. Ну, статус позволяет ему выделяться, даже посох у него какой-то кривой и облезлый.
        - …день, когда академии собираются вместе. Это позволит нам взглянуть на успехи наших учеников и уже сейчас определить тех, на кого в будущем мы возложим ответственность за наше королевство… - Мейстер Гимлерик произносит торжественные и неинтересные для Сарефа речи. Всё и так понятно, что мир, дружба и дух соперничества, а юношу в комнате ждет незаконченный чертеж зачарованного медальона по основам артефакторики.
        К счастью, официальная часть быстро заканчивается, так что всех студентов отпускают восвояси. Сареф аккуратно лавирует в толпе, пока не достигает общежития, но тут его неожиданно перехватывает мэтр Вильгельм. Вероятно, ему тоже нужно было присутствовать на мероприятии. По зевающему лицу нетрудно догадаться, что скучно было не только Сарефу.
        - Добрый день, учитель. - Вежливо приветствует студент.
        - Ага. - Не удерживается от еще одного зевка маг. Настолько заразно, что Сареф еле сдержался, чтобы не последовать примеру. - Проходил мимо и решил предупредить, что сегодня занятий у нас не будет. Мне нужно будет присутствовать на званом ужине с ректорами других академий.
        - Я вас понял. - Кивает Сареф.
        - Это тебе. - Мэтр Вильгельм передает стопку исписанных рунами листов. - Я разочарован, что ты не выявил эти закономерности самостоятельно. Там элементарные функции вперемешку с реверсивными. Я обозначил основные формулы, дальше расшифровывай сам.
        - Благодарю вас за помощь, мэтр Вильгельм. Мне действительно еще многому нужно научиться. - Благодарит юноша спину удаляющегося чародея.
        По возвращению в комнату Сареф внимательно изучает работу мэтра. Это те самые руны, которые покрывают Фолин Нумерик. Сареф так и не смог решить загадку, но некроманту хватило одного вечера. Мастерство не пропьешь? Вампир решает отложить пока домашнее задание и достает из тайника куб-головоломку. Имея готовое решение, Сареф удивляется, как сам до такого не додумался. Теперь легко читается логика правильных передвижений.
        Где-то полчаса студент потратил на расшифровку всего куба и координаты правильных рун относительно друг друга. Оказывается, секрет активации был записан прямо в головоломку. Требуется собрать правильное положение, а потом мысленно достроить второй куб размером с то пространство, на которое нужно подействовать.
        ПРЕДМЕТ: Фолин Нумерик
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: S
        ОПИСАНИЕ: древний артефакт, изготовленный безумным демоном-арифмомантом. Манипулируя сочленениями куба и составляя нужный порядок рун, можно менять законы пространства вокруг пользователя. Создатель утверждал, что можно составить тысячи комбинации рун, но только часть окажет эффект, а некоторые могут даже нанести вред. Впрочем, знание формул арифмомант унес с собой в могилу.
        АКТИВАЦИЯ: правильное выставление рун на кубе в руке и его математической копии, в которую заключено управляемое пространство.
        Очень хочется попробовать что-то, теперь есть относительное понимание, какое положение к какому результату приведет, но это довольно рискованно. Еще на первом занятии по артефакторике студентам вбили в голову главное правило при работе с незнакомыми зачарованными вещами: «Не активируй!». История имеет множество печальных подтверждений этому правилу, так что здесь и сейчас Сареф ничего делать не будет. Юноша даже слышал, что в хранилищах академии хранится гора артефактов, суть которых неясна, а мастера-изготовители умерли и не оставили никаких инструкций.
        Впрочем, с помощью Системы Сареф наверное сможет увидеть описание и даже способ активации некоторых, но в хранилище студента просто так никто не пустит. Сареф убирает Фолин Нумерик обратно в тайник под шкафом и возвращается к домашним заданиям. Крайний срок сдачи этой работы - послезавтра, так как через через два дня начнется сам турнир, во время которого занятий не будет, да и всё внимание юноши будет сосредоточено на участии и победе.
        Раз сегодня не будет занятия с мэтром Вильгельмом, значит, у вампира больше времени на другие дела. Может, даже сделать те проекты, которые еще не скоро сдавать? Студент уже неоднократно размышлял над возможностью экстерна, то есть самостоятельному изучению большинства тем с опережением учебного плана и отдельными аттестациями. Это позволит закончить академию раза в два быстрее. А с мэтром Вильгельмом многие сложные темы окажутся не такими уж сложными.
        В истории академии такие ученики уже были, так что Сареф сможет напирать на уже возникавшие прецеденты. Но перед этим он должен показать себя с хорошей стороны, а главное - способным изучать магические премудрости на скорости, недоступной для других. И первое, что ему нужно сделать, так это победить на турнире. Желательно победить в личном зачете, а также проявить себя в командном. Он вполне может это сделать, хотя не стоит забывать о других талантливых студентах, а именно Йоране Тискарусе и Элизабет Викар.
        Глава 6
        Перед днем проведения турнира академия наполняется еще большей суетой. Многочисленные слуги уже приготовили все площадки и трибуны, а маги закончили с чарами. Среди потока Сарефа все разговоры исключительно о скором мероприятии. Сам турнир в командной части делится на три большие группы: старшие, средние и младшие курсы. Это позволяет избегать ситуаций, когда соревнуются студенты с разными уровнями подготовки.
        Традиционно считается, что противостояние старших и младших курсов привлекает больше всего внимания. Старшие, потому что студенты скоро выпускаются и станут полноправными магами. Это значит, что орденам, отрядам охотников и другим заинтересованным лицам нужно уже сейчас определить самых перспективных и попытаться завербовать.
        Младшие же просто очень интересны как и любые новички. Гости любят выискивать талантливых учеников и делать ставки на то, чего они смогут добиться в будущем. Вся группа Сарефа сейчас сидит в пустой аудитории и слушает Йорана Тискаруса по поводу их плана. В первый же день турнира их ожидает столкновение с первокурсниками из Сан-Фороша.
        Суть соревнования оказывается не в простом бое, как ожидал вампир. Чисто магические поединки проводятся только в личном зачете, командный зачет имеет иной формат. Что именно приготовили организаторы, все участники узнают только на арене. Но если судить по прошлым турнирам, то выходит, что команды могут пытаться пробраться в определенную точку арены, преодолевая препятствия и мешая противнику. Или же будут ловить какую-либо цель, опять же всеми силами мешая другой команде.
        Сейчас все обсуждают, какие действия лучше всего подойдут для каждого случая. Сарефа это не особо интересует, хотя он наверняка единственный, кто имеет настоящий боевой опыт командной работы. Его внимание полностью отдано длинному свитку, где перечисляются правила проведения поединков для личного зачета. Студенту нужно вызубрить их, так как нарушение любого приведет к дисквалификации.
        Например, будет нельзя использовать умения Школы Духа. Также запрещено оружие, исключение составляет только то оружие, которое студент создаст с помощью магии прямо на арене. Значит, «Чернильная закалка» удовлетворяет требованиям. Рукопашный бой в личном зачете тоже запрещен, и в целом считается неспортивным поведением на магическом турнире. Сарефу нужно будет показать себя именно магом. Ну что же, он основательно подготовился, так что никому не уступит. Правда, информации об учениках других школ магии у него нет. Нельзя забывать, что и там могут быть талантливые новички.
        - Сареф, пойдешь? - Громко спрашивает Йоран насчет участия в командном зачете. В команде Сан-Фороша семеро первокурсников, значит, Фернант Окула тоже нужно будет выставить не более семи.
        - Да, без проблем. - Соглашается вампир и вполуха слушает план Йорана.
        На следующий день занятий, разумеется, нет. Утром Сареф вместе с остальной командой идет к арене перед общежитиями. Студенты других академий уже пришли. Как понял Сареф, они размещаются не в столичной академии, а в родовых поместьях или особняках знатных родов, от которых в той или иной академии работают учителя или обучаются студенты. Вроде так специально сделали, чтобы избежать внетурнирных конфликтов. Йоран рассказал, что делегация Месскроуна расположилась прямо в Стальной Крепости, так как один из их учеников является сыном короля.
        - Он, правда, ненаследный принц, трон достанется его старшему брату, нынешнему главе столичного рыцарского ордена. - Объясняет Тискарус.
        - А почему сын короля решил обучаться в Месскроуне, а не в Фернант Окула? - Спрашивает Сареф.
        - Не знаю. - Пожимает плечами собеседник. - Это странно, конечно. Вероятно, была какая-то причина. Я его частенько видел и могу заверить, что это один из самых неприятных людей в моей жизни. Вон он.
        Йоран указывает на соседние трибуны, где стоит человек, одетый в равной степени не по-королевски и не по-студенчески. Фрад, как зовут принца, словно прямиком с охоты в походном снаряжении и со шпагой. Что-то веселое рассказывает остальным учащимся Месскроуна, что вызывает бурный смех. Сареф на вид может дать ему лет двадцать семь, что тоже довольно странно. Да, академии имеют только нижний возрастной порог для поступления, верхнего нет. Странно то, что Фрад Айзервиц так поздно поступил на обучение.
        Обычно знатные семьи проверяют магические задатки своих отпрысков еще в детстве или отрочестве. Если Фрад имел предрасположенность стать чародеем, то чем он занимался всё это время? Время - ценный ресурс для недолговечных рас наподобие людей. К этому времени он уже мог быть полноправным магом, если бы поступил в академию в 17 - 20 лет.
        Сареф замечает, что принц смотрит на прибывших учеников Фернант Окула и начинает идти на их трибуну. Интересно, никто не посмел указать Фраду о неподобающем для студента одеянии? Младший сын короля идет к определенной персоне в их группе, а именно к Элизабет Викар. Девушка скромно стояла с другими ученицами, и Сареф готов поклясться, что выражение её лица на секунду стало брезгливым при виде принца.
        - О, Элиз, давно не виделись. Как ты тут поживаешь? Будешь сегодня участвовать? - Фрад вальяжно ставит ногу на скамейку.
        - Добрый день, ваше высочество. Всё хорошо. Да, намерена попробовать себя в сегодняшнем командном соревновании. - Максимально учтиво отвечает девушка. Другие студентки после реверанса в сторону принца тут же покинули её.
        - О, неплохо, неплохо. Я с интересом посмотрю. - Несмотря на то, что они стоят на отдалении, Сареф хорошо слышит весь их разговор.
        Принц Фрад явно не привык себе в чем-то отказывать, но вампиру до этого никакого дела нет, поэтому полностью переключается на исследование арены. Сейчас странный туман скрывает поле соревнования, чтобы участникам пришлось перестраиваться по ходу матча. Впрочем, можно увидеть, что какие-то конструкции возвышаются с двух сторон арены, но трудно определить, какое именно у всего этого предназначение.
        Сареф окидывает взглядом трибуны, где сидят студенты Сан-Фороша. Определить на глаз магические навыки невозможно, магия не выпирает из-под одежды подобно большим мускулам или кончику ножа. Но можно попробовать понять, в каком настроении оппоненты и кто у них лидер. Юноша не смог обнаружить никаких явных признаков неуверенности или наоборот заносчивости. Понимание языка тела - это не то умение, с которым человек рождается, шпионы, охотники и инквизиторы проходят дополнительную подготовку по этому предмету.
        - Йоран, не мог бы ты повторить наш план? - Слышит совсем рядом Сареф. Оказывается, Элизабет Викар решила таким образом отвязаться от принца Фрада. Впрочем, последнего это никак не смутило.
        - О, ты же Тискарус? Как поживает отец? - Фрад идет следом за девушкой. - Мы сегодня не выступаем, можете смело обсуждать планы, я никому не расскажу.
        Принц коротко засмеялся, а вот Элизабет лишь отвернулась. Йоран Тискарус вежливо поприветствовал принца и ответил, что отец и все остальные родственники здоровы и полны сил.
        - А это кто с тобой? - Сын короля обратил-таки внимание на спину Сарефа, занятого изучением арены и оппонентов.
        - Мой одногруппник. Сареф. - Отвечает Йоран.
        - Приятно с вами познакомиться, ваше высочество. - Студенту не остается ничего другого, как присоединиться к разговору.
        - Сареф…? - Фрад делает паузу в ожидании благородной фамилии.
        - Просто Сареф, ваше высочество. - Прямо говорит юноша. - Член гильдии авантюристов.
        - А-а… - Принц явно ожидал чего-то другого. - Будь моя воля, я бы запретил неблагородным изучать магию.
        На этом интерес принца Фрада к юноше полностью испарился, а сам юноша молча проглотил сказанное сыном короля. На мгновение почувствовал острую жажду убийства, но моментально потушил порыв. Слова Фрада не могут обидеть Сарефа, это данность сословного общества, но душа Кольного Мастера откликается на любой повод убить. К счастью, вампир научился контролировать эту часть уже самого себя.
        - Кстати, вы слышали, что неделю назад мы объявили о нашей скорой помолвке? - Принц приобнимает Элизабет за плечи.
        Сареф этого не слышал, но обращается принц явно к Йорану Тискарусу.
        - Вот как? - Улыбается Йоран. - Ваш союз станет украшением королевского двора, ваше высочество.
        «Поддерживать великосветский разговор тоже умеет», - отмечает про себя вампир способности будущего главы рода Тискарусов. Если Сареф рассчитывает на вхождение в высшее общество, ему тоже придется играть в такие игры. Вести о помолвке молодой человек не придал никакого значения, в этом союзе больше политики и денег, нежели любви. И это вполне нормально для здешнего общества. Сареф помнит тот ворох интриг на Приветственном бале, где знатные семейства подыскивали подходящую пару для своих детей.
        Правда, глубоко в душе Сареф посочувствовал Элизабет. У нее есть все задатки, чтобы дойти до уровня мейстера и даже архимага, но в Манарии знатная девушка не может претендовать на самостоятельный выбор жизненного пути. В этом плане крестьянка более свободна, хотя не все так просто. Девушка низкого сословия, возможно, и имеет больше власти в вопросе брака, но с другой стороны ограничена другими социальными барьерами. Крестьянка останется крестьянкой и вряд ли увидит в своей жизни что-то другое.
        - Передай отцу, что мы будем рады видеть его и тебя на празднике. - Приглашает принц с тоном, будто делает одолжение. Сареф теперь понимает, почему принца многие недолюбливают. Его положение позволяет нарушать многие правила придворного этикета и общих норм поведения. Наглый, нахальный и неуязвимый.
        Сареф хорошо это понимает, когда принц Фрад прощается с Йораном и отходит. Сареф уже некоторое время назад отошел от Йорана и Элизабет, так как он не к месту в их разговоре. Когда Фрад равняется со студентом столичной академии, то вдруг резко бьет кулаком в грудь. Любой другой отшатнулся или даже упал бы, но Сареф куда крепче любого человека. Хватило небольшого напряжения пальцев ног и пресса, чтобы никак не отреагировать на удар.
        - Вы не ушиблись, ваше высочество? - Безо всякой улыбки спрашивает Сареф. Лицо принца наливается краской, он явно не ожидал такого исхода. Однако быстро приходит в себя и смеется:
        - Неплохо, Сиреф, неплохо. Ты прошел проверку. Молодец. Всегда будь готов! - Принц явно пытается всем показать, что это был шуточный удар, просто проверка.
        - Благодарю вас за похвалу, ваше высочество. - Кланяется студент. - Только я Сареф.
        - Да без разницы. - Фрад поворачивается спиной и направляется к местам, занимаемым академией Месскроун. Вампир замечает, что он потирает запястье. Если без разминки неправильно нанести сильный удар по прочному объекту, то легко можно травмировать кисть. Ганма бы за такое все уши отодрал любому ученику боевых искусств.
        Тем временем звучат трубы и барабаны, значит, турнир начинается. Сареф показывает обеспокоенным Йорану и Элизабет, что с ним все в порядке, и смотрит на арену, на которой рассеивается туман.
        Глава 7
        Первый день турнира ожидаемо открывается с очередной торжественной речи. Сегодня опять слово берет мейстер Гимлерик. Через некоторое время рассеивается туман на арене, открывая взору всё то, что было скрыто. Оказывается, организаторы возвели по обе стороны арены что-то отдаленно похожее на крепость. Конечно, в миниатюрном формате, это скорее полутораметровое в высоту кольцо стен с парапетом и трехметровая башенка. В стене, обращенной к сопернику, есть большие двери. Такое вполне бы пригодилось для игры в снежки, если бы не теплая солнечная погода.
        Тем временем объявляют правила состязания. Командам требуется захватить крепость противников и при этом защитить свою. Над каждой башенкой поднимается флаг с гербом Фернант Окула и Сан-Фороша. Захват и доставка вражеского флага в свою крепость является условием победы. Также выбывание всех участников команды тоже положит конец состязанию в пользу другой команды. Довольно традиционные условия.
        Правилами запрещено прямое нанесение урона противникам и не важно, магией или кулаками. Потребуется хватать, мешать, перегораживать подходы всеми возможными силами, пока кто-то будет прорываться на базу оппонентов. Сейчас у участников есть ровно пять минут, чтобы обсудить план и занять места.
        «Захват флага» в целом имеет много тактических вариантов. Команды не ограничены в количестве атакующих или защитников. Можно хоть всемером пойти на штурм вражеского замка, а можно в полном составе остаться для защиты своего. Единственный предусмотренный правилами нюанс: если обе команды не выйдут из замка, их флаги перемещаются в центр поля, что заставит всех броситься спасать свой и попытаться захватить чужой.
        Звуком труб стартует состязание, и Сареф спрыгивает со стены и бегом приближается к замку противников. Физически вампир превосходит остальную команду, так что было решено, что он прощупает оборону Сан-Фороша. А когда придет время, обычная разведка перейдет в разведку боем.
        Не будь магии, Сареф в одиночку бы отобрал флаг. Конечно, он не может напрямую атаковать, но прорваться и схватить флаг не составило бы для него никакого труда. Большинство студентов уделяют мало внимания физической подготовке. Юноша быстро добегает до замка противников.
        Они все стоят на стене и башенке, двое быстро чертят в воздухе замысловатые фигуры. Тут даже Система не нужна, Сареф без труда распознает пассы для создания магического барьера. Достаточно потратить время на запоминание классификационных таблиц и можно предугадывать магию. Правда, против настоящих магов не сработает, так как те могут активировать магию всего одним жестом или вовсе мысленно.
        Вампир останавливается перед мерцающей стеной, выглядит не очень сильной. В спину Сарефа ударяет поток мощного ветра: его команда направила в сторону вражеского замка тучу пыли. Сареф прищуривается, пока видимость не стала слишком уж плохой. Сейчас вокруг студентов Сан-Фороша крутится вихрь из камней и пыли. Отличный шанс для прорыва.
        Студент чертит обеими руками два пересекающихся вершиной треугольника, после с силой бьет по барьеру. Как и ожидалось, заклятье на разлом брони и других препятствий срабатывает и здесь. Магический барьер был поставлен неопытными адептами магии, а к тому же закрывает слишком большую площадь, чем снижает прочность барьера во всех точках.
        Боевые маги обычно создают магические щиты размером не более человеческого роста. Для такой магии работает вполне обычная прогрессия: чем меньше площадь защиты, тем больше толщина. Но чтобы создавать компактные элементы для защиты, нужно не только тренироваться в магии, но и получить реальный боевой опыт. Волшебник без боевого опыта не сможет перебороть страх и попытается закрыться как можно шире, желательно со всех сторон. Боевой же маг поставит щит только там, где он действительно нужен. Психологическая подготовка влияет на исход боя не менее сильно, чем уровень магической силы.
        Барьер под ладонями Сарефа треснул и раскололся. Вампир быстро вбегает в брешь, пока её не заметили и не залатали. Тем временем на арене уже буйствует настоящая песчаная буря, под прикрытием которой Сареф смог незамеченным подбежать к базе оппонентов. Они не заметили его прорыва, полагаясь на магический барьер. Сейчас Сареф подтягивается на стене и оказывается нос к носу с одним из студентов Сан-Фороша.
        Юноша чуть старше самого Сарефа с многочисленными черными косичками изумленно смотрит на противника, чем позволяет Сарефу обогнуть себя и побежать дальше. Учитывая то, что буря кружится по обеим сторонам барьера, такая диверсионная тактика сработала как нужно. Прыжком вампир оказывается на башенке, проносится на огромной скорости и спрыгивает с другой стороны, прихватив флаг Сан-Фороша. Наконец-то соперники выходят из ступора и пытаются перехватить юношу, но он легко уворачивается от рук и спрыгивает со стены.
        Теперь путь Сарефа лежит к своей базе, никто из противников так и не смог помешать бегству. Так как правилами запрещено прямое нанесение урона, то в состязании требуется думать головой больше обычного. Они не успели схватить и повалить быстрого студента Фернант Окула, догнать тоже не смогут. Остается опасаться только магии, но опасности не возникло, так как песчаная буря вдруг вдвое усиливает напор, заставляя противников сгорбиться и закрывать лица.
        Сареф знал, что скорость ветра увеличится в это время, так как это часть плана. Студент столичной академии специально побежал не напрямую, а по дуге. Быстро добегает до своих и бросает вражеский флаг на стену. Там его подхватывает один из товарищей и перекидывает на башню, где его подхватывает Йоран. Аристократ с гордостью поднимает флаг Сан-Фороша в воздух. Буря тем временем теряет всю свою силу, Элизабет Викар и трое других студентов перестают поддерживать искусственно вызванное явление.
        Звуком труб завершается противостояние. Тактика молниеносной диверсии под прикрытием бури позволила завершить матч невероятно быстро. Обычно такие состязания могут затягиваться до получаса и даже больше. С трибун раздаются аплодисменты, Сареф замечает, что там нет ни следа от пыли и песка. Значит, трибуны действительно огорожены мощными чарами, чтобы предотвратить любые несчастные случаи.
        Йоран Тискарус вместе с капитаном команды Сан-Фороша встречается в центре арены с судьей, который официально объявляет результаты матча. Он наверняка был рядом и следил с помощью магии за борьбой команд. Капитаны команд пожимают руки, а Йоран возвращает флаг. На сегодня у них не будет других состязаний, но еще запланированы похожие матчи между средними и старшими курсами всех четырех академий.
        Команда Фернант Окула возвращается на свое место под хлопки и восторженные возгласы. Похоже, им удалось произвести впечатление на гостей. Здесь сегодня не только ученики и преподаватели, но еще много аристократических родов, богатых ремесленников и рыцарей. Разве что нет короля и министров, либо Сареф просто не заметил их присутствия. Скорее всего король Манарии посетит только этап личных зачетов, где будущие маги будут показывать себя в магическом противоборстве.
        - Есть! Мы молодцы! - Поднимает кулак в воздух Йоран. - Такими темпами мы быстро займем первое место среди младших курсов.
        Многие согласно кивают, но Сареф считает, что дважды один трюк не сработает. Команды Альго и Месскроуна обязательно придумают план, если они вновь попробуют провернуть такой фокус. Скорее всего противники будут настороже и не подарят победу так просто. Вслух ничего произносить не стал, лидер здесь Йоран, пусть он и думает. Сарефа больше занимает личный зачет, но индивидуальные состязания начнутся только после окончания командных игр.
        Далее последовательно в захват флага сыграли команды среднего курса Альго и Сан-Фороша, а после старшие курсы Месскроуна и Альго. Ни один матч не оказался таким же быстрым и интересным, как самый первый. Сареф раньше удивлялся уровню подготовки многих студентов, но после объяснения мэтра Вильгельма понял, что это не окружающие отсталые, а Сареф слишком продвинутый.
        Манария переживает золотой век: давно не участвует в войнах, никаких стихийных бедствий или политических распрей. Хорошие времена воспитывают слабых людей. Профессия чародея сейчас просто престижная, у большинства нет реальной необходимости убиваться в кусании гранита наук. Даже те, кто в дальнейшем собирается становиться боевым магом, могут никогда не столкнуться с по-настоящему опасными ситуациями.
        Исключение могут составить только отряды охотников на демонов, вампиров или авантюристы. У них всегда есть работа, и там действительно маг может получить ценный боевой опыт за кратчайший срок. Нужна как минимум хорошая война с большими потерями, чтобы студенты действительно имели шансы умереть молодыми. Только тогда есть вероятность, что кто-то начнет серьезно относится к магии.
        - Впрочем, так не только в магическом сообществе. - Говорил мэтр Вильгельм. - Оруженосцы рыцарей тоже обычно состоят из отпрысков знатных семей, но обычно из тех, в ком нет таланта к магии. И чаще всего из числа младших сыновей или вовсе бастардов. Сейчас обычный оруженосец больше практикуется в полировке мечей, брони рыцаря или в чистке его боевого коня. С военной наукой там тоже довольно плохо.
        Нельзя сказать, что Сарефу есть дело до обороноспособности королевства. Но при этом ему выгодно обустраиваться именно в сильных государствах. В них больше шансов жить спокойной жизнью, так как юноша не стремится получать славу на поле боя. Из памяти Ганмы Сареф помнит, что во Фьор-Эласе ситуация совсем другая. Там каждый парень с ранних лет участвует в учениях, скачет на коне и стреляет из лука. Там даже аристократия не имеет права уклоняться от ежегодной военной подготовки. И адептов Духа на родине Ганмы куда больше, чем в Манарии.
        Размышления прерывают звук труб: команда Месскроуна победила Альго. Они возились почти сорок минут, но показали куда больше интересной магии, чем средние курсы Альго и Сан-Фороша. Вампир считает, что его группа вполне может выйти и против средних курсов других академий, если бы не правила на этот счет. Это было последнее состязание на сегодня, так что остальной день в полном распоряжении студентов. Сареф намерен посетить наставника, так как очень интересно, что все же привез некромант из экспедиции.
        Глава 8
        В кабинете наставника почти ничего не изменилось, разве что прибавилось тюков и коробок. Мэтр Вильгельм вернулся из экспедиции и привез много интересных вещей. Сареф и сам был бы рад участвовать в раскопках, но сейчас сосредоточен на учебе. Некромант сидит за столом и читает многочисленную корреспонденцию, что накопилась за время отсутствия.
        - А, Сареф. Поздравляю с первой победой. - Первым заговаривает чародей.
        - Благодарю, мэтр. - Благодарит юноша.
        - Было сложно?
        - Отнюдь. Слишком просто. - Сареф присаживается за свой стол. - В состязаниях, где нельзя напрямую атаковать противника, можно легко выйти победителем.
        - Разумеется. С нетерпением жду твоего выступления на личном зачете. Как продвигается подготовка?
        - Я изучил всё, что вы дали.
        Далее маг начинает осыпать студента вопросами по выполненным заданиям, причем постоянно перескакивая с темы на тему. В первый раз было трудно, но Сареф без труда выдерживает подобный допрос. Основное правило - не медлить с ответом. В идеале Сареф должен начать говорить по существу как только мэтр Вильгельм заканчивает вопрос. Не стоит говорить, что нужно потратить много сил на изучение, чтобы материал отскакивал от зубов.
        - Ладно, неплохо. Как продвигается изучение специализации? - Некромант встает из-за стола и начинает что-то искать в коробках на полу.
        - Здесь было труднее общемагических дисциплин. После тренировок я смог отреставрировать данную вами книгу. - Сареф вынимает из собственной сумки очень старую книгу.
        Древний том по магии наставник вручил перед отбытием с приказом тренироваться в использовании «Реставрации». Время не пощадило книгу, особенно записанные в ней тексты. Потребовалось много усилий, чтобы вернуть состояние книги в приемлемый вид. Нетрудно склеить разорванные листы или вновь сделать корешок крепким. С подобным даже «Обратная энтропия» бы справилась. При этом с каждой попыткой магия получалась всё лучше и лучше.
        Однако восстановить текст оказалось труднее. Сареф не имел никакого понимания, что было записано в книге. Концентрация на результате является важным компонентом для магии, так что пришлось одним лишь упорством добирать очки. К счастью, «Реставрация» независима от изменения энтропии. Сареф смог буквально перенести книгу в прошлое, где том был целым и читаемым.
        В один момент чуть не пустил магию на самотек, что могло бы повлечь реставрацию не только книги, но и событий вокруг неё в прошлом. В прошлый раз Сареф смог воссоздать историю штурма какой-то крепости, пытаясь просто отремонтировать человеческую кость. Подобные путешествия довольно опасны для начинающего мага-археолога, поэтому мэтр Вильгельм объяснил, как нужно это контролировать. Сареф уверен, что точно бы не догадался до многого, что получает от наставника.
        - Правда, я не могу оценить записанное в ней, так как язык мне незнаком. Подобного алфавита нет даже в академическом сборнике иностранных языков, включая уже мертвые. - Продолжает Сареф, смотря на спину мага, который продолжает обшаривать коробки.
        Мэтр Вильгельм кажется полностью погруженным в процесс поиска чего-то, на слова Сарефа никак не отреагировал. Студенту остается ждать наедине с посторонними мыслями, пока он не завершит свои дела. Все же огромная удача, что он встретился с мэтром и смог заинтересовать старого некроманта. Однако Сареф осознает, что мэтр Вильгельм вряд ли помогает по доброте душевной. Как и не особо верит в идею «величия в магии».
        Пока что он понял две вещи. Во-первых, некроманта действительно нельзя мерить обычными рамками. Порой он весьма эксцентричен и ломает устоявшиеся шаблоны. Во-вторых, он ничего не делает просто так. То, что Сарефу сначала казалось странным, в конце часто оказывалось до ужаса эффективным в том или ином деле. Как и Сареф, он скрывается внутри человеческого общества, больше не причисляя себя к людям. Его не сковывают рамки морали или общественного мнения. Однажды он может стребовать все долги с Сарефа не самым приятным способом. Вампир понимает это, но сейчас он зависим от мага.
        - Нашел. - Некромант поднимает над головой бронзовую урну и внимательно осматривает со всех сторон. После поднимается и ставит предмет на парту Сарефа.
        - Не смог прочитать, говоришь? Не обращался к мэтру Ценеру? - Спрашивает чародей. Да, можно было бы обратиться к преподавателю языков, мэтр Ценер - один из лучших специалистов-переводчиков не только в Манарии.
        - Не обращался. В этой книге могут быть запрещенные знания, поэтому я посчитал опасным показывать кому-либо. - Отвечает Сареф.
        - Молодец. - Кивает мэтр Вильгельм. - Чего у тебя не отнять, так это осторожности. Знать содержимое книги тебе пока не нужно. Лучше скажи, что это?
        Наставник переключает внимание студента на бронзовую урну. Сареф внимательно осматривает предмет с близкого расстояния, порой чуть не касается кончиком носа. Темно-коричневая урна не выглядит такой уж древней, кажется, что за ней постоянно ухаживали. На поверхности нет никаких знаков, например, орнамента или следов использования.
        - Трудно сказать, для чего она применяется. - Отвечает Сареф.
        - Применяется? - Переспрашивает мэтр Вильгельм.
        - Да, она выглядит так, будто за ней постоянно ухаживают. Это точно с раскопок?
        - А, вот что ты имеешь в виду. Мы действительно откопали её. Сохранность объясняется магией. Тебе все еще нечего о ней сказать?
        Сареф задумался. Система не отреагировала на урну, словно в ней нет ничего магического. Однако мэтр Вильгельм уверен в магических свойствах. Да, существуют различные чары, которые могут уберечь предмет от воздействия неблагоприятной среды или времени, но обычным визуальным осмотром сказать юноше нечего, раз Система не видит в находке ничего примечательного.
        - Могу я посмотреть, что внутри? - Возможно, будет какая-то подсказка в содержимом урны. Если сама емкость сохранилась, то есть шанс, что в целости и хранимое.
        - Не имеет смысла, она пуста. - Пожимает плечами некромант.
        - В таком случае мне больше нечего сказать. - Сдается Сареф.
        - Ха, тогда слушай внимательно. Это необычная емкость. - Чародей начинает прохаживаться по комнате. - Это Кувшин Палитры. Всего существует шесть таких сосудов. Секрет подобных предметов не в самой емкости, а в том, что они могут хранить.
        - В них хранят краски? - Под «палитрой» Сареф понимает инструмент для смешивания красок. Конечно, довольно странная форма для палитры. - Например, заливают краски разных цветов, перемешивают и получают новый оттенок?
        - Если ты говоришь о рисовании, то не совсем. Кувшин хранит воспоминания. При этом способен разделить память на конкретные… м-м, «цвета», если тебе будет так проще. - Продолжает объяснение маг.
        - Перенос и разделение памяти? Ничего себе.
        - Понял теперь? - Усмехается мэтр.
        - Я могу «слить» в кувшин воспоминания Мясника? - Да, теперь Сареф понимает, что некромант не просто так достал такую вещь.
        - Именно. Ментальный барьер в твоем сознании долго не продержится. Тебе потребуется семь лет ментальных тренировок, чтобы обходиться без него. И я не смогу установить его ранее, чем через три месяца после разрушения предыдущего. - Маг сообщает то, о чем раньше не говорил.
        - Почему? - Сареф полностью отрывается от Кувшина Палитры.
        - Как звучит «закон абсолюта»? - В сторону студента летит встречный вопрос.
        - Абсолютной магии не существует. - Сразу отвечает Сареф.
        - Вот и ответ на твой вопрос. Чем больше достоинств имеет магия, тем больше получает недостатков.
        - Понял. - Кивает юноша. - Как пользоваться этим?
        - О, это целая цепочка ритуалов. Я их проведу самостоятельно. Приступим к разделению памяти после турнира.
        - Позвольте вопрос, закон абсолюта должен действовать и для Кувшина Палитры? Что произойдет от такого вмешательства в память?
        Мэтр Вильгельм с улыбкой разводит руками.
        Остаток занятия посвятили практикам в ментальной магии. В общежитие Сареф возвращается уже довольно поздно. Не может перестать думать о переносе памяти Кольного Мастера в Кувшин Палитры. Раз ментальный барьер недолговечен, то действительно придется рискнуть. Сареф не хочет снова терять контроль. Мысленно поправляет себя: он не потеряет контроль, он потеряет независимость собственных ментальных моделей.
        Как рассказывал мэтр Вильгельм, каждый человек имеет определенные ментальные модели, определяемые генетикой, воспитанием и окружением. Именно согласно этим моделям определяется характер и наклонности. И через них же люди смотрят на мир и видят его по-разному. Ментальные модели помогают упрощать действительность, но при этом не позволяют смотреть на мир абсолютно объективно.
        Только тот, кто не имеет ментальных моделей, может видеть мир таким, какой он есть на самом деле. Все остальные смотрят через очки, и не важно, розовые или солнцезащитные. Некромант давал другую аналогию, но Сарефу оказалась ближе именно концепция очков, еще не изобретенных в этом мире в привычном для юноши понимании.
        Сейчас Сареф несет в себе сразу пять ментальных моделей: собственную, Бенедикта Слэна, Деррила, Ганмы и Мясника. Из приобретенных только модель Ганмы не уступает по влиянию данной от рождения. От Бенедикта и Мясника получил значительный кусок. От Деррила лишь жалкие обрывки. Если Бенедикт и Ганма легко сосуществовали, то мировоззрение Мясника во многом им противоречит. И так как по факту все модели являются одним целым, это неминуемо приведет к помешательству.
        Сареф вполне может поблагодарить себя, что не стремился опустошать всех подряд, иначе дошел бы до ручки гораздо раньше. Закон абсолюта и тут действует: такая способность, как «Кровавый пир», не может не иметь побочных действий. Чем невозможнее способность, тем неминуемее расплата.
        Примерно с такими мыслями Сареф старается заснуть. Завтра будет целый ряд соревнований, на которых завершится командный зачет. Скорее всего организаторы придумают что-то другое. Студент магической академии ворочается в кровати, но мысли продолжают атаковать. Сареф подносит правую руку в виску и начинает крутить невидимый ключ. Довольно заковыристая ментальная магия, которая затыкает внутренний диалог и погружает пользователя в сон. И даже она имеет побочное действие: утром проснуться будет гораздо сложнее. Как и обычно, Сареф утром не вспомнит момент, когда именно мозг перешел в спящее состояние.
        Глава 9
        Следующий день начинается точно так же, как и предыдущий. На сегодня запланировано куда больше матчей, так как на командный зачет отводится ровно два дня. Как и ожидалось, за ночь арена была переоборудована, сегодня соревнования пройдут в ином формате. Сареф всматривается в дымку над полем арены.
        Скоро мейстер Гимлерик с центральной трибуны представляет новые правила для сегодняшнего состязания. Магический туман рассеивается и показывает, что скрывал настоящий лабиринт, возведенный буквально за одну ночь. Точнее, он не возведен, а прокопан в самой земле арены. При этом лабиринт частично все еще скрыт туманом, а именно от глаз зрителей закрыты большинство ходов лабиринта. Оказывается, что совет академий неожиданно решился на изменение традиций.
        Командный зачет будет завершен прямо сейчас, где выступят три команды из трех человек от каждой академии. Получается, что младшие, средние и старшие курсы впервые за долгие годы будут противоборствовать без ранжирования по сроку обучения. Известие ожидаемо вызывает бурное обсуждение, ведь каждая команда сама за себя. От каждой академии три команды по три человека, значит, придется соревноваться не только с соперничающими академиями, но другими командами собственной. Хотя правильнее будет объединиться.
        Сареф не удивился, когда Йоран позвал его в команду вместе с Элизабет. Все же они сейчас являются одними из лучших студентов младшего курса. Через какое-то время все команды попросили спуститься с трибун и занять определенные входы в лабиринт. Вампир смотрит на высокие стены из черного гранита: где-то за ними должна находиться цель состязания.
        Понятно, почему их заставили спуститься, ведь туман будет окончательно рассеян перед началом состязания, чтобы зрители на трибунах могли наблюдать за действиями участников. Таким образом никаких подсказок участники получить не смогут.
        Йоран Тискарус объясняет свой план с объединением со средними и старшими курсами Фернант Окула. В командном зачете это логичный ход, ведь победителем будет по факту та или иная академия.
        - Так просто не будет. Они наверняка сделают так, что команды из одной академии начнут максимально далеко друг от друга. - Произносит Элизабет Викар.
        Сареф согласно кивает, она быстрее него раскусила план организаторов, ведь они не знают, какие команды находятся рядом с ними.
        - Значит, они специально подстроят так, что мы столкнемся сначала именно с другими академиями? - Задумчиво спрашивает Йоран сам себя.
        - Но важно не это. Правила о ведении боя тоже ведь изменили. - В очередной раз девушка обращает внимание на самую важную деталь.
        Сареф не знает, имеет ли она какой-либо реальный боевой опыт, но вынужден признать, что скорость и глубина её мыслей намного опережает возможности вампира. Он-то начал размышлять об ориентировании в лабиринте, упустив из виду, что в сегодняшнем состязании разрешены любые виды нелетального противостояния. Организаторы наверняка построили маршруты таким образом, чтобы команды сталкивались друг с другом. Смотреть на то, как участники просто бродят, неинтересно.
        - Хм… - Йоран задумался куда сильнее. Он точно пытается придумать верную тактику как неформальный лидер команды. Сареф не собирается становиться лидером, предпочитая работать в одиночку или на втором плане. А лидер - это человек, на которого всегда обращено много внимания. Элизабет Викар тоже не примет на себя командные обязанности, так как это противоречит нормам здешнего общества, где это считается исключительно мужской ролью.
        - Ладно, тогда будем идти осторожно, а в случае столкновения нужно будет ударить первыми. - Излагает свой план Йоран.
        - Хитрость соревнования в том, что излишняя осторожность может сыграть против нас, так как цель не в том, чтобы одолеть соперников в бою. Победит лишь та команда, которая дойдет до центра лабиринта и заберет цель. - Дипломатично возражает дочь епископа.
        - Согласен, мы должны первыми дойти до цели. Правда, нам явно специально не сказали, что именно расположено в центре лабиринта. Там может быть хитрость. - Поддерживает девушку Сареф. - Мы должны применить противоположную тактику.
        - Предлагаете напротив идти нагло и быстро? - Переспрашивает Йоран.
        - Да, так как осторожный подход самый очевидный, к нему многие команды прибегнут. - Кивает Элизабет.
        - Тогда решено. Повторим вчерашний успех и стремительно завершим соревнование. - Хлопком ладоней Йоран Тискарус заканчивает обсуждение.
        Вскоре начинают трубить рога, и перед участниками открываются ворота в лабиринт. Первым идет Сареф, так как его реакции может хватить на внезапную атаку. Посередине идет Элизабет - ядро магической силы команды. В случае опасности она сможет помочь как Сарефу, так и Йорану, который прикрывает тыл.
        Сареф понимает, что реальный бой совсем не то же, что и магическое состязание. Скорее всего в схватке на смерть именно он будет самым сильным из троицы, так как готов нанести смертельный удар без промедлений. Те, кто не ходил на грани, могут запаниковать или хотя бы колебаться перед убийством. Уже и не понять, от кого проистекает подобная уверенность: Бенедикта, Ганмы или Мясника.
        Сама арена не настолько большая, чтобы сделать действительно запутанный лабиринт, поэтому создатели потрудились над тем, чтобы ориентирование действительно было сложным. Небо над головой никуда не пропадает, чтобы зрители могли сверху наблюдать за участниками. Это помогает ориентироваться по сторонам света, сейчас совсем не так плохо, как это было в подземельях Мясника. Первая трудность возникает почти сразу, так как проход перед Сарефом внезапно закрывается, а справа в стене появляется новый.
        - Они могут перестраивать лабиринт на ходу. - Восклицает Йоран. - Как в нем вообще искать верный путь?
        - Они не будут делать это просто так. Таким образом скорее всего попытаются свести команды, чтобы увидеть противостояние. - Заключает Элизабет. - Однако, вы заметили странность?
        - Какую? - Спрашивает Йоран.
        - На арене неестественно тихо. - Отвечает девушка.
        - Похоже на звуконепроницаемый барьер. - Откликается Сареф. Он это заметил давно, так как параметр Озарения позволял услышать гомон многочисленных зрителей. Трибуны не смогли бы хранить такое молчание, значит, участники состязания просто не могут слышать.
        - Если так, то может быть, что не услышим бой в другой части лабиринта. - Йоран высказывает очевидную версию, которая не сильно поможет в преодолении лабиринта.
        Они продвигаются вперед, пока не замирают на перекрестке сразу шести дорог. Троица внимательно смотрит на каждый, но визуально проходы ничем не отличимы. Три хода ведут к центру арены.
        - Я попробую ментальную разведку. Приглядите за обстановкой. - Говорит Сареф и проводит линию на лбу до виска, активируя «Продвинутое чтение».
        Под внутренним оком пространство знакомо искажается. В ментальном плане не существует понятий глубины или перспективы. Лучшие маги разума наверняка могут создавать фотореалистичную картинку, но Сареф пока вынужден тратить время на расшифровку поступающих сигналов.
        Внезапно ментальный щуп натыкается на непреодолимую преграду. Сареф против воли вздрагивает при виде черной стены, по которой бегут потоки неестественно ярко-алой крови. Ручейки собираются в незнакомые руны и фигуры. Чувство иррационального страха заставляет прекратить сеанс, словно просыпаясь от кошмара.
        - Что-то не так? - Элизабет Викар замечает выражение лица Сарефа.
        - Натолкнулся на чью-то защиту. Где-то поблизости может быть другая команда. - Вампир быстро берет себя в руки. Он не сказал, что уровень той ментальной защиты был беспрецедентный. «Может ли быть так, что это кто-то из старших курсов? Нет, такой барьер может поставить только чародей от уровня старшего мага», - Сареф глубоко дышит и собирается попробовать повторно.
        Ментальная магия не только сложна в обращении, но еще опасна против другого менталиста. Используя «Продвинутое чтение», Сареф открывает собственный разум, а значит, может быть с легкостью контратакован другим магом разума. А при разнице в силах и уровне освоенности, можно неосторожными действиями вырыть себе могилу.
        Странно, но от чудовищного барьера ни следа. Всё становится куда сложнее, ведь получается, что владелец барьера почувствовал Сарефа и скрыл присутствие. К такой тактике прибегнет только уверенный в себе противник.
        - Внимание. - Тихо произносит Йоран, выглядывая из-за угла. Для проведения разведки они вошли в один из ходов. Стоять на перекрестке было бы глупо. Из крайнего хода с левой стороны появляется группа из трех учеников с атрибутами Альго.
        - Средний курс Альго. Я знаком с семейством одного из них. - Тут аристократам действительно легче ориентироваться благодаря многочисленным знакомствам.
        Сареф прекращает разведку. Можно по-тихому уйти, либо устроить засаду. В сегодняшнем состязании бои разрешены, поэтому можно попробовать вывести из строя одну из команд со всеми вытекающими последствиями и опасностями.
        - Они идут сюда, даже не скрываются. Атакуем, как только подойдут? - Думает над решением Йоран и уже начинает разминать руки для сотворения магии.
        - Это лишь миражи. - Тихо произносит Элизабет. В очередной раз Сареф удивленно смотрит на нее, он только собирался сказать то же, ведь заметил магическую подделку «Продвинутым чтением».
        - Разве? - Переспрашивает Йоран.
        - Они не переговариваются, не меняются в лице и идут одной походкой. - Поясняет девушка.
        «Распознать мираж по мимике и походке? Неплохо. Неопытному магу действительно будет трудно создать для сразу трех миражей реалистичное поведение», - думает Сареф.
        - Мы можем использовать это против них. Ведь я видел их истинное местоположение. - Высказывает точку зрения Сареф.
        - Но мы можем просто уйти, ведь цель состязания не в боях. - Напоминает Элизабет.
        - Впереди столкнулись сразу три команды. Мы выйдем к ним, какой путь не выбери. - Рассказывает юноша об увиденном через ментальную разведку. - Чтобы не оказаться втянутыми в бой, нужно подождать. Если будем ждать, эти нас заметят.
        - Понятно, все-таки организаторы специально будут стравливать команды между собой. - Кивает Йоран. - Тогда поступим следующим образом…
        Глава 10
        Сареф провожает взглядом троицу миражей, находясь под маскировочным заклятьем Элизабет Викар. Конечно, он мог бы использовать боевое искусство духа, чтобы вступить в схватку, ведь разрешили любой вид боя. Но сейчас важно показать себя именно магом и командную работу: помимо главной цели в глубине лабиринта команды зарабатывают очки за действия. Сареф уверен, что кроме зрителей за каждой командой наблюдает маг от академии для присуждения или отнятия баллов. Не исключено, что наблюдатели находятся прямо в лабиринте, чтобы быстро перестраивать его и не допускать смертей.
        Средний курс Альго использует проверенную тактику, где неосторожный противник клюнет на мираж и выдаст местоположение. Будь Сареф на их месте, то держал бы наготове заклятья, нацеленные прямо на миражи и область вокруг них. Слабостью тактики является возможность атаковать кукловодов, минуя миражи. В лабиринте подобная слабость может стать роковой, если местоположение настоящих магов раскрыто.
        Вампир выходит в тот момент, когда студенты Альго прошли мимо него. При этом пришлось подождать, чтобы Йоран выскочил перед миражами и атаковал. Как и ожидалось, команда противников решила, что кто-то попался в ловушку. Миражи тут же исчезают, а в Йорана летят сразу три серебряные ленты. Это среднее по мощности боевое заклятье, так как правилами запрещено использовать летальные чары. Но даже так попадание сразу трех надолго выведет из боя, поэтому Элизабет успевает накинуть на товарища магический щит. Сареф не видел её колдовства, но не удивится, если она справилась без слов и жестов.
        Яркие вспышки показывают результат столкновения магии и надежно приковывают внимание оппонентов. Сареф появляется за их спиной, сильно сжимает невидимый шар между рук и резко разводит ладони. Вслед этому гремит хлопок воздушного взрыва.
        НАЗВАНИЕ: «Воздушный пресс»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: С
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 22%
        ОПИСАНИЕ: стандартное заклятье стихии воздуха, сжимающее объем воздушного пространства в замкнутую сферу. Сжатие создает гидравлическое давление, которое повышается с уровнем освоенности и магических сил. При спуске происходит резкое выравнивание давления с одновременным взрывом. Говорят, что величайшие аэроманты прошлого могли сжать тропический циклон до размера монеты и носить в кармане.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленное представление сферы сжатия. Руки сжимают мысленную модель сферы, а после резко разводятся.
        Неожиданная атака завершается удачно, студентам из Альго бьет в спину мощный порыв, бросающий на землю. Увы, но стихийная магия ранга выше С вряд ли скоро поддастся Сарефу, но сейчас этого оказывается достаточно, чтобы оглушить троицу студентов. Из-под их тел вырывается лоза и крепко связывает, это явно магия Йорана или Элизабет.
        - Неплохо, они действительно не заметили ловушку. - Йоран выглядит довольным результатом.
        - Без ментальной разведки Сарефа мы бы не узнали их точное местоположение. - Отвечает Элизабет. - Давайте продолжать.
        Студенты младшего курса Фернант Окула заходят в один из проходов, ведущих к центру арены. Насколько Сареф увидел, все три должны привести к цели. Вот только организаторы имеют другое мнение: неожиданно лабиринт начинает перестраиваться. Там, где раньше был коридор, теперь тупик. А на месте стен появляются новые проходы.
        - Придется снова использовать… - Йоран не успевает закончить, так как получает мощный толчок от Сарефа. Между ними вспыхивает воздух от магии студентов Сан-Фороша: перестройка заставляет две команды оказаться буквально нос к носу.
        - Ulamelaenen! - Выкрикивает Элизабет, и в открывшемся проходе будто фейерверки начинают взрываться. Белые вспышки вряд ли опасны, но вносят хаос в команду оппонентов. Сареф точно не смог бы создать это заклятье с помощью одного слова, так что очень хорошо, что в их команде есть такая волшебница.
        Острая боль пронзает ладони, «Воздушный пресс» всегда болезненно отдается в руках, между которых строится магическая модель сферы сжатия. Чем сильнее пытаться сжать невидимый «мяч», тем сильнее боль и разница в давлении. Около команды противников гремит еще один воздушный взрыв, но оказалось, что они уже успели поставить сильный магический барьер.
        Это не те студенты, с которыми встречались вчера. Команду Сарефа организаторы столкнули со старшим курсом Сан-Фороша. Эта троица уже совсем рядом со званием настоящего мага, так что с ними не будет легко. Это объясняет, почему они успели так быстро выставить защиту. Начинается перебрасывание магией, где скорость сотворения заклятий подчас становится важнее силы. К счастью, в команде есть настоящий гений от мира волшебства - Элизабет Викар.
        На барьере вражеской команды вспыхивает сияющая белым светом окружность, а вот атака студентов Сан-Фороша врезается в барьер со стороны команды Фернант Окула. Сареф не заметил каста Йорана, значит, это дело рук Элизабет. Вампир также не почувствовал промежутка между активацией заклятий. «Двойной каст! Неплохо, я не могу так даже с простой магией», - Сареф действительно восхищен, так как творить сразу два заклятья неимоверно трудно. Словно решать две сложные задачи на абстрактную логику и математический счет одновременно.
        Следом в воздухе сталкиваются две волны магии, это уже дело рук Йорана и кого-то из вражеской команды. Тем временем светящаяся окружность ломает барьер команды Сан-Фороша, приходит черед Сарефа. Студент выдыхает весь воздух из легких, это не сложная магия, но малоизвестная среди тех, кто не специализируется на алхимии. Сареф рассчитывает, что от такой атаки оппоненты не успеют придумать защиту.
        НАЗВАНИЕ: «Изменение состава»
        ТИП: алхимия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 13%
        ОПИСАНИЕ: стандартное заклятье алхимиков, меняющее молекулярный состав газов, жидкостей и твердых материалов. В зависимости от уровня освоенности маг-алхимик может взаимодействовать с большим количеством типов веществ в самых причудливых реакциях вплоть до атомного уровня. Доподлинно известно, что мастера алхимии могут превращать свинец в золото, а воду в вино.
        АКТИВАЦИЯ: полностью выдохнуть. Стандартная диаграмма Ханна (очерчивание окружности одной рукой) и от трех до пяти линий второй рукой в нужной пропорции для каждой отдельной реакции. Разные химические элементы требуют разного угла наклона линий на диаграмме. Словесная формула: Arununder mastashi.
        К счастью, алхимия дается куда лучше стихийной магии, раз Сареф смог овладеть заклятьем B-ранга. Очень трудно произнести что-либо после полного выдоха, но и нарушать условие активации, оставив немного воздуха, тоже нельзя. Однако Сареф много времени потратил на тренировку этой магии, так что активация получается с первого раза.
        Происходит эффект, который задумывал юноша. Текущего уровня освоенности недостаточно для того, чтобы трансмутировать жидкости и твердые материалы, как и полностью менять молекулы газов, но достаточно, чтобы изменить процентное соотношение газов в определенной области.
        Еще из прошлой жизни Сареф помнит, что воздухе больше всего азота, потом примерно в три-четыре раза меньше кислорода и совсем незначительное количество других газов. Кислород является важнейшим элементом для дышащих существ, и его резкое изменение может привести к серьезным проблемам. Студенты Сан-Фороша были готовы к разнообразным атакам, но не учли подобного подхода.
        Вокруг них в воздухе процентное отношение кислорода падает примерно до 2 %. Подобный перепад при следующем вдохе вызывает закономерные трудности с дыханием. Двое из команды оппонентов тут же теряют сознание, последний с трудом сохраняет равновесие, его явно мучает сильнейшее головокружение. Кислородное голодание вкупе с азотным отравлением делает их неспособными продолжать бой, так что Элизабет и Йорану больше не нужно тратить ману.
        Проходит гораздо меньше времени, нужного для смерти, как состав воздуха возвращается к установленному природой уровню. Это не та магия, которой можно уничтожать армии, но в герметичном помещении может оказаться жестокой вещью, так как атака незримая. Над телами противников плавают шары красной энергии - знак поражения.
        - Думаю, нас никто не сможет остановить. - Довольно улыбается Йоран. - В вашей компании чувствую себя третьим лишним.
        В голосе однокурсника не слышно обиды, скорее подтрунивание.
        - Отыграешься в личном зачете. - Пожимает плечами Сареф. Командное соревнование, конечно, интересно для зрителей, но все точно ждут начало дуэлей один на один.
        - Обязательно. Нам желательно взять все три призовых места. - Кивает Йоран.
        - Думаешь, в личном зачете тоже не будет деления по курсам? - Элизабет встает посередине группы.
        - Трудно сказать. Ты вполне сможешь дать прикурить старшим курсам. - Отпрыск рода Тискарусов становится позади девушки. - Сареф, а ты? Справишься в поединке со старшекурсником?
        - Ну… Нет, наверное. Там не получится напасть внезапно. - Сареф встает в авангарде и продолжает путь по лабиринту. Вампир безусловно уверен в своих силах, но магический поединок на арене - это совсем не то же самое, что бой насмерть в темном переулке или на полях сражений. Дуэль имеет правила, которые больше ограничивают, чем помогают.
        Внезапно земля вздрагивает, стена по левую руку оседает и рушится. Троица прижимается к противоположной стене. В воздухе кружится облако пыли. «Что это такое? Это не перестройка лабиринта, кто-то специально или случайно обрушил стену», - Сареф пытается разглядеть товарищей.
        Элизабет оказывается лежащей на земле, большой камень при падении придавил левую ногу. Вампир удивлен выдержке, боль наверняка адская, но девушку лишь бьет дрожь. На её глазах выступили слезы, но рот плотно сжат. Сареф хватается одной рукой за массивный камень и отбрасывает его в сторону.
        Только после этого понял, что сглупил. Обычному человеку не хватит одной руки, чтобы отшвырнуть такой кусок каменной стены. Вампир внимательно смотрит на девушку, но та, похоже, не обратила на это внимания, полностью поглощенная болью. Йорана студент Фернант Окула еще не видит в оседающей пыли, он тоже не должен был заметить, какой Сареф «силач». Но в случае чего вампир сошлется на использование энергии духа.
        НАЗВАНИЕ: «Аура благословения Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 17,1%
        ОПИСАНИЕ:…
        Мягкий свет окутывает поврежденную ногу. Переломов вроде нет, во всяком случае видимых. Сареф ловит взгляд Элизабет, и та кивком разрешает взять её за ногу. Вампир аккуратно отодвигает разорванную штанину, обломок стены самым неудачным образом упал острой гранью. Рана выглядит паршиво, но божественная сила Кадуцея уже сняла боль и постепенно закрывает рану.
        Элизабет закрывает лицо руками, хотя по мнению Сарефа в слезах нет ничего постыдного. Где-то рядом разносится перестук камней: Йорану приходится перелезать через завал, чтобы достичь товарищей.
        Йоран не стал что-либо спрашивать, всё и так видно. К тому же их могут услышать те, что разрушил стену. Все замирают, когда несколько камней с вершины завала поднимаются в воздух и явно нацеливаются на группу студентов Фернант Окула. Все-таки это засада.
        Глава 11
        Каменные обломки устремляются на троицу волшебников. Манипулирование объектами довольно распространено среди магов, так как создать камень из чистой магии энергозатратнее, чем метнуть поднятый с земли. Йоран поспешно пытается установить защиту, но не успевает сотворить нужные жесты быстрее летящих камней. В таких случаях могут помочь только те заклятья, которые нуждаются лишь в мысли. Сарефу приходится использовать энергию духа. Хоть сейчас она не под запретом, но на магическом турнире очков ему не прибавит.
        НАЗВАНИЕ: «Школа Стальной Крови»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 15,7%
        ОПИСАНИЕ: направление в Школе Духа, изучаемое в Стилграде. Умение включает в себя все приемы боевого искусства. Адепты этой Школы добились высот в способности укреплять тело энергией духа. Стальная Кровь - общее название методики уплотнения циркулирующей энергии. Благодаря ей, тело адепта становится буквально вылитым из железа, что позволяет выдерживать самые немыслимые повреждения. Также последователи этой школы отличаются очень высокой выносливостью благодаря искусственному замедлению циркуляции энергии духа в теле.
        Еще одним преимуществом Стальной Крови является невидимость активации. Школа Белого Пламени заставляет энергию духа буквально бурлить и пылать, такое не скрыть. А вот техника Мясника напротив замедляет циркуляцию, делает энергию плотной и вязкой. К сожалению, эти две Школы нельзя между собой комбинировать.
        Сареф скачком поднимается по насыпи и кулаком встречает летящий валун. В лицо летит облако осколков, камень раскололся и потерял импульс. Стальная Кровь делает тело менее подвижным, но Сареф все равно успевает ударить ногой соседний камень, сместив линию атаки. В тело врезается третий камень, но травму нанести он не способен.
        Вампир быстро движется вперед, перехватывая каждый камень. В соседнем коридоре стоит вражеская команда. По всей видимости, они засекли движение через стену и обрушили её. Вероятно, в их команде есть способный студент в стихийной магии земли. Младший курс Альго явно не ожидал, что противник взбежит по груде камней, голыми руками отбивая снаряды. В грудь впечатывает магический удар, это «Толчок» - самая элементарная боевая магия. Но вампир этого даже не заметил, его Стойкость сейчас непробиваема для подобных атак.
        Кулак ломает нос управляющему камнями, после Сареф налетает на соседнего с жестоким ударом в солнечное сплетение. В лопатки врезается еще один «Толчок», но Сареф уже смотрит в глаза третьего мага, а после провожает взглядом падающее тело. Над командой противника поднимаются красные шары. В подобных ситуациях вампиру действительно сподручнее полагаться на боевое искусство.
        - А ты хорош. - Произносит Йоран, помогая Элизабет перебраться через завал.
        - В работе авантюриста мне часто приходилось полагаться на тело и оружие. - Туманно отвечает Сареф и продолжает залечивание раны дочери епископа. Целительная сила полностью затягивает рану, к счастью, обошлось без переломов. «Может, хоть за это получу баллы», - размышляет Сареф и прикидывает, куда идти дальше.
        В этот момент вновь начинается перестройка лабиринта, теперь уже от лица организаторов. Они оказываются в длинном коридоре, который выходит на площадку двадцать на двадцать метров. Там появляются все три команды от академии Месскроуна и команда Сарефа. Больше команд нет, значит, остальные выбыли из состязания.
        Взгляды студентов Фернант Окула устремлены на группу из девяти человек. «Они сумели связаться и найти друг друга в лабиринте. А после числом задавили встреченных противников?», - такой расклад по мнению Сарефа вполне возможен. Неожиданно на площадке появляется каменный пьедестал, с которого в воздух поднимается синий шар. Он явно магический, это видно по испускаемой магической энергии. Следом зарядил сильный дождь, хотя сегодня погода была ясная.
        - Значит, это то, что нам нужно захватить для победы? - Спрашивает Йоран.
        - Думаю, да. Но не знаю, что это такое. - Отвечает Сареф. По правде говоря, для Системы незнание Сарефа не проблема. Трудность в том, что будет трудно объяснить наличие информации о таком.
        ПРЕДМЕТ: Орб души Мизумоно
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SS
        ОПИСАНИЕ: в шар заключена душа великого архимага прошлого по имени Мизумоно. Архимаг жил в далеких землях Детей Дождя. Неизвестно, почему чародей решился поместить душу в орб, однако, позаботился о том, чтобы никто не догадался об истинном предназначении вещи. За 898 лет истинное предназначение предмета раскрыто: 2 людям.
        …истинное предназначение предмета раскрыто: 2+1 людям.
        …истинное предназначение предмета раскрыто: 3 людям.
        Вампир обращает внимание на динамическое изменение описания. Выходит так, что Сареф стал всего третьим человеком в истории, кто узнал, что это такое на самом деле. Но никакой практической пользы от этого Сареф не видит в настоящий момент. «Как это можно захватить? Победив объединенную команду Месскроуна?». Оппоненты тоже не спешат что-либо делать, наверняка думая над теми же вопросами.
        - Итак, есть планы, как победить их? - Спрашивает Йоран. Ливень становится только сильнее.
        - Будет проблематично, но шансы есть. - Пожимает плечами Сареф. - Мы тоже не лыком шиты. Элизабет, есть что-нибудь, бьющее по большой площади?
        Девушка отвечает не сразу, лишь убирает мокрые пряди с лица. Сарефу кажется, что она совсем сникла, увидев команду противников. Рана уже не должна тревожить её, а по силе здесь она превосходит всех.
        - Извините, здесь я не смогу помочь. - Тихо произносит девушка. Йоран в шуме дождя не услышал, но вот слух вампира различил слова. Мисс Викар будто специально произнесла настолько тихо, чтобы товарищи не услышали.
        - Без проблем. Просто стой позади. Йоран, беги к этому шару и попробуй схватить. Только не забудь установить защитный экран. - Командует Сареф. Напарники удивленно смотрят на него. Элизабет крайне удивлена, что Сареф услышал её слова и принял их как данность без вопросов и возражений. Йоран же не сразу понял, что в этом испытании им придется выйти вдвоем против девятерых.
        Команды Месскроуна больше не оставляют времени на обсуждение, начиная приближаться к центру площадки. Сареф срывается с места и перегораживает проход к шару, чем вызывает усмешки со стороны противников. Студент Фернант Окула понимает, что в рамках магического состязания у него нет шансов в таком противостоянии.
        Группу окружает трехслойный магический барьер. Двое наготове держат наступательные чары выше средней мощности. Они держатся в правильной формации и вполне уверены в победе. Система исправно выдает информацию о любой магии, на которую пристально смотрит Сареф.
        Но проблема не в численном превосходстве, Сареф прокручивает в голове все возможные комбинации. И любая приводит к смерти от одного до четырех противников, что недопустимо в такой ситуации. В последнее время вампир сосредоточился исключительно на выживании, он выйдет победителем в схватке до смерти, но скован в подобных играх. При этом ему не победить сейчас без подключения всей силы и настоящей своей специализации.
        Позади раздается треск электричества, Йоран не может схватить орб из-за «Треугольной закупорки». Эта разновидность барьера активизировалась только при приближении однокурсника. Её легко снять, но условием снятия является участие трех человек сразу. Им ни за что не победить таким образом. Элизабет так и не вошла на площадку и помогать точно не будет.
        - Йоран, бесполезно. - Громко говорит Сареф.
        - Я уже понял. Мы сдаемся. - Махнул рукой студент из рода Тискарусов. Над их головами тут же загораются красные шары. Из команд чужой академии раздается смех и освистывания. Вампир по этому поводу ничего не почувствовал, кроме облегчения, сейчас ой как не хочется бередить ментальный барьер в сознании. А вот Йоран явно недоволен исходом, это видно по нервному покусыванию губы.
        Команда Месскроуна без труда снимает барьер и забирает орб. В этот момент состязание завершается. Троица студентов из Фернант Окула стоит поодаль и смотрит на ликующих оппонентов. В этот момент к ним подходит принц Фрад, вошедший в лабиринт в команде младшего курса Месскроуна.
        - Не переживайте, это просто состязание. Участие ведь тоже важно? - Принц с довольным видом смотрит на Йорана и Элизабет, Сарефа будто предпочитает не замечать.
        - Вы правы, ваше высочество. Поражения тоже дают ценный опыт. - Дипломатично откликается Йоран.
        - Угу, угу. Кстати, Элиз, ты молодец. Встретимся вечером. - Принц разворачивается и уходит к своим.
        Теперь Сареф понимает, почему Элизабет отказалась помогать. «Будущий муж заранее запретил мешать своей команде?», - Хмыкает про себя вампир. «Ничего удивительного, что Элизабет не выступила против него. Из нас троих ей должно быть обиднее всех».
        - Ну, давайте возвращаться. Думаю, можем рассчитывать на второе место. - Йоран беззаботно направляется к выходу. Он точно быстрее Сарефа должен был понять мотивы Элизабет, так как крутится в этих кругах с рождения.
        В прошлой жизни женщины в обществе были эмансипированы, так что такое могло бы посчитаться странностью. Не дикостью, патриархальные устои все равно были довольно сильны, но просто странностью и больше следствием слабохарактерности.
        Девушка молча направляется за Йораном, на трибунах не задерживается, а сразу уходит в общежитие. Здесь Сарефу помочь ей нечем. У выхода с трибун юноша замечает мантию мэтра Вильгельма, поэтому быстро нагоняет.
        - Учитель, вы уже отлучились? - Сареф знает, насколько некромант не любит общаться с неинтересными для него людьми. Многие уже привыкли, что мэтр Вильгельм может под разными предлогами покинуть банкет или совещание в первые же минуты.
        - Разумеется. Сбежал, как только вы закончили. Мне досталось место рядом с ректором Месскроуна. Редкостный имбецил и хвастун. - Подтверждает догадку маг. - На тебя наложили проклятье нерешительности?
        - А?
        - Б. Ты же даже не старался.
        - Вот вы о чем, наставник. Я просто посчитал это нецелесообразным. - Поясняет Сареф.
        - Сложно быть слишком сильным, да? - В голове чародея слышен сарказм.
        - Нет, дело не в этом. Не хочу привлекать к себе много внимания. Не хочу давать о себе много информации. И не хочу сильнее нарушать тишину в сознании, ведь в прошлом рейде пришлось ослабить поводок.
        - Что же, абсолютно верный подход. Власть завоевывается умом, а не силой. Посмотрим, как у тебя получится выехать на первое место в личном зачете без задействования своих сильных сторон…
        - Мэтр, а что это был за шар в лабиринте? И зачем этот дождь?
        - Не поверишь, именно этим хвастался ректор Месскроуна. Приобрел красивую перделку и уговорил всех выставить как главную цель в лабиринте. Увы, тренировками в магии не избавить человека от пороков…
        - Кстати, мэтр. В лабиринте я ментально нащупал такое, чего там быть не должно. - Перебивает Сареф.
        - На что это было похоже? - Интересуется чародей.
        - На предупреждение о неминуемой гибели, если подойти слишком близко. - Рассказывает юноша о замеченной ментальной «стене в крови».
        Глава 12
        Солнце садится за горизонтом, бросая последние лучи на долину смерти. Здесь уже тысячу лет не растут даже сорняки, постоянно безветренная погода и ядовитые испарения из разломов в земле. Но примечательна долина не природными условиями, а огромной черной башней в самом центре.
        Никто не скажет, как давно она здесь. Никто никогда не видел в ней дверей или окон. Никто не слышал имени владельца или замысла строителя. Никто никогда уже не узнает, даже смотрящий на неё является здесь пришлым и лишь использует образ Мхтаранг Окула для личных целей.
        Стоит пересечь долину, как уже удается рассмотреть массивные цепи, опутывающие башню. Они кажутся несокрушимыми, толщиной с бревно: такова сила того, кто первоначально воздвиг барьер. Но видно, что возле башни лежат упавшие звенья. Некоторые цепи разорваны. Другие будто подточила невероятная коррозия. С части цепей бесконечно срываются вязкие алые капли.
        Путник подходит вплотную к монолитной стене. На ней тут же вспыхивают магические фигуры, синхронизированные в единую систему контроля и инверсии безумия. Смотрящий долго концентрируется на печатях, после чего на башне возникает новая цепь, которая сразу переплетается с соседними. Творящий чувствует сильную усталость, на этом стоит завершить.
        Сареф открывает глаза, магическая руна на лбу угасает. Ментальный барьер требует ежедневной подпитки, иначе потеря контроля над поглощенными душами неизбежна. Такая магия, разумеется, имеет минусы, ограничивая возможности владельца. За окнами уже светлеет небо, скоро начнется новый день, а пока стоит урвать пару часов сна.
        Ближе к полудню Сареф вместе с остальными вновь приходит на арену. Как и ожидалось, на первом месте в командном зачете оказывается академия Месскроун. После по набранным очкам выходит Фернант Окула, а далее Альго. На следующий день после лабиринта арена вновь возвращена в прежнее состояние. Сегодня пройдут личные зачеты, причем младшие и средние курсы будут участвовать вместе, а старшие между собой.
        Сареф не знает причину спешки, обычно турнир вполне мог растянуться на пять-шесть дней, но организаторы хотят закончить его уже сегодня. Юноша сидит рядом со студентами Фернант Окула, но как обычно не принимает в разговорах большого участия. Разумеется, сейчас все обсуждают грядущие поединки и их правила. Их действительно имеет смысл знать наизусть, так как нарушение приведет к дисквалификации.
        Сегодня ночью Сареф составил тактику боя с различными соперниками, чтобы удовлетворять правилам. Разумеется, любые летальные чары запрещены, как и нанесение серьезных травм. Бой длится две минуты и завершается по времени с подсчетом очков, либо при сдаче или неспособности продолжать дуэль. Да, формат дуэльный, противники начинают в десяти шагах друг от друга. Использование артефактов и активация заклятий до начала боя тоже запрещены.
        Возле каждой пары будет стоять маг, следить за соблюдением правил и присваивать очки. Судья также не разрешит использовать боевые искусства, так что победа за две секунды для вампира недостижима. В реальном бою он успеет сблизиться с противником и нанести смертельный удар. Вряд ли здесь есть студенты, кроме Элизабет Викар, кто сможет поставить барьер менее чем за секунду.
        Довольно детские правила, но юноша тоже имеет с этого выгоду: ему не придется показывать на публику то, что видеть всем не стоит. Нет, конечно, речь не о запрещенной магии, но класс мага хаоса со специализацией археолога Сареф считает своей сильной стороной, а знания о сильных сторонах потенциальные противники могут обернуть против вампира. Юноша не питает иллюзий, рано или поздно это случится и к этому моменту требуется получить столько сил, чтобы отпугнуть от себя любых врагов.
        Сареф замечает на трибуне для гостей выделенную шатром зону. Значит, сегодня действительно прибудет король со свитой министров и семейством. Пока что вампир видит лишь многочисленных стражников. Вскоре состязания начинаются. После очередных напутственных речей кто-то из организаторов создает огромный иллюзорный список сегодняшних дуэлей. Все пары выбраны случайно и рассортированы по олимпийской системе. Если Сареф доберется до финала, то пройдет через шесть поединков. Поражение в единственной схватке приводит к выбыванию из турнира.
        Первые дуэли будут проводиться по десять сразу, для этого арену разделяют многочисленные магические барьеры. На каждом этапе будет выбывать ровно половина от оставшихся участников, пока в полуфинале не останутся четыре претендента на звание победителя. Победители полуфинала сойдутся в финальной схватке, а проигравшие определят между собой третье место.
        Йоран и Элизабет оказались в других группах, Сареф с ними встретится, если они все доберутся до конца состязания. Первым противником оказывается девушка с младшего курса Альго. Разделения по половому признаку среди участников нет, так как правила не позволяют свести дуэль к кулачному бою. Юноша стоит напротив белокурой девушки, которая не отрывает взгляда от земли. Скованные жесты, отсутствие зрительного контакта, учащенное сердцебиение: ей, должно быть, очень страшно.
        Хотя волноваться тут не о чем. Наносить непоправимый ущерб нельзя, а стоящий рядом маг из числа преподавателей Фернант Окула явно готов вмешаться в непредвиденной ситуации. Если, конечно, успеет вмешаться.
        - По моей команде начинайте. - Произносит чародей и поднимает левую руку. Девушка наконец поднимает глаза на противника.
        - Начали! - Через двадцать секунд судья резко опускает руку.
        Вам противостоит МАРИ ФЕРТОЗА.
        Яркая вспышка рождается прямо перед носом девушки, заставляя с вскриком отшатнуться и отступить на два шага. Заклятье «Мимолетная вспышка» из числа простейших и способно нанести урон только тем, кто не переносит яркого света. Сареф выбрал его потому, что может активировать магию мысленно. В подобных ситуациях главной составляющей становится не сила или сложность заклятий, а скорость сотворения магии. Это подтверждают мэтр Вильгельм и учебники по магическому бою. Если ты опередил врага, значит, победил. Когда маг оказывается способен активировать сложную магию также быстро, как элементарную, то он становится бедствием для врагов.
        Мари Фертоза, как Система назвала девушку, не ожидала такого быстрого удара, чем дала Сарефу время на сотворение другой распространенной магии. «Толчок» создает удар магической силой. Чем больше маг вложит маны, тем сильнее будет удар. Вчера в лабиринте Сареф уже почувствовал на себе действие этой магии, но Стальная Кровь нивелировала урон. Сегодняшний оппонент ничем защититься не успевает и падает на землю.
        Сареф не видит смысла бить до потери сознания неподготовленного человека. Кто-нибудь уровня архимага базовым «Толчком» может размазать тонким слоем целый отряд воинов в доспехах, так что Сареф контролирует уровень вкладываемой в заклятье маны. Чересчур сильное унижение может добавить врага в лице семейства Фертоза, так как помимо официальных правил существует еще и негласный этикет.
        Как и ожидалось, Мари сразу сдается, она не блещет магическими способностями и не имеет психологической подготовки. Судья останавливает бой и присуждает победу Сарефу. Юноша подходит, помогает девушке подняться и предлагает проводить до стадиона. Еще один акт необязательного, но социально одобряемого поступка. Сареф все еще намерен войти в высшее общество, поэтому должен работать над реноме уже сейчас.
        Мари Фертоза соглашается на предложение и вместе с Сарефом уходит на трибуны. Они закончили первыми, другие пары на всей территории арены еще продолжают дуэли. Снова бросается в глаза слабая боевая подготовленность большинства студентов всех академий. Словно изучение теории сейчас полностью подменяет боевую практику. Совсем малый процент действительно ведет бой, большинству так и не удается победить соперника до истечении двух минут.
        У трибун для студентов Альго Сареф прощается с первой соперницей и снова вглядывается в шатер на другой стороне арены. Там теперь действительно сидят важные люди, в том числе король. Падающая тень не позволяет отсюда рассмотреть монарха, но его изображения вампир и так уже видел в академии. Вскоре первый этап завершается.
        Последующие бои также не доставляют больших трудностей, Сареф выходит победителем хотя бы очкам. Три разные тактики, рассчитанные на скорость каста, помогают одолеть оппонентов без необходимости прибегать к более сложной магии. Однако кое-что вампира сильно напрягает на соседнем участке, где принц Фрад сражается с кем-то из Сан-Фороша. Хотя, о сражении там речи не идет, так как противник принца даже не старается что-либо показать и сдается в первые полминуты.
        Принц Фрад тоже не показал ничего подавляющего, а значит, он «победил» в дуэли ещё до её начала. Вампир вспоминает вчерашнее состязание в лабиринте, где присутствие его высочества вынудило Элизабет не помогать товарищам. «Значит ли это, что принц заранее вынуждает противников сдаться?», - юноша провожает взглядом довольного Фрада. Если подозрение верно, то это сила, с которой Сареф пока не может открыто конфликтовать.
        Ничего удивительного, что в итоге в полуфинал выходят принц Фрад, Аруа Понн из среднего курса Месскроуна, Элизабет Викар и Сареф. На другой части арены начинаются отборочные среди старших курсов академий. Вот где Сареф бы предпочел оказаться, хоть наверняка уступает им по количеству знаний и умений. Сейчас им придется ожидать, пока старшие курсы не дойдут до полуфинала. Схватки, определяющие призовые места, будут проводиться поочередно, они традиционно привлекают всеобщее внимание.
        Сареф стоит на трибуне для Фернант Окула, рядом встает Элизабет Викар. Белая кожа её лица ничуть не вспотела, вряд ли противники оказались сложными. После того, как Сареф увидел в бою почти всех участников турнира, то может сделать вывод, что Элизабет Викар все же находится на первом месте среди студентов академий. И возможно даже среди студентов всех курсов. Беловолосая девушка скромно складывает руки перед собой и наблюдает за дуэлями старших курсов.
        - Я не хочу снова встречаться с ним. - Тихо произносит Элизабет.
        - Его оппонент из Месскроуна. - Юноша понимает, о ком речь. - С большой вероятностью тоже будет поддаваться и уступит победу.
        - Так и будет. Он использует свое положение, чтобы оказывать давление на каждого противника. Это многие понимают, но королю откровенно наплевать, что развязывает этому… ублюдку руки. - Зло бросает девушка. Сареф удивленно вскидывает бровь, насколько Элизабет должна ненавидеть принца Фрада, чтобы так грубо отзываться, махнув рукой на воспитание и этикет?
        - Ну, думаю, ваша встреча в финале неизбежна. Вряд ли я одолею тебя. - Произносит Сареф, наблюдая за напряженно сжатыми руками собеседницы.
        - Одолеешь. Я намеренно уступлю. - Еще тише отвечает девушка. - Уж лучше третье место, чем снова видеть его наглое лицо.
        - Хорошо, понимаю. Посмотрю в его лицо за тебя. - Улыбается Сареф и в ответ получает робкую улыбку. Но студент понимает, что для изменения ситуации обычные методы окажутся непригодными.
        Глава 13
        Сареф с самого начала знал, о чем пойдет разговор. Принц Фрад находит вампира во время перерыва и приглашает побеседовать в укромном месте.
        - У меня не так много времени, так что давай закончим быстро… - Начинает говорить принц.
        - Победа в личном зачете ваша, ваше высочество. - Перебивает Сареф с низким поклоном.
        Принц Фрад удивленно раскрывает рот, словно не ожидал такой расторопности.
        - Кгм, да. Молодец, ты так далеко пойдешь. - Ладонь собеседника хлопает Сарефа по плечу. После этого принц сразу уходит, а Сареф продолжает стоять в темном переходе между двумя секциями арены.
        Студент медленно выдыхает, беря под контроль эмоции. Спасибо Ганме, он может держать ум в ежовых рукавицах дисциплины, чтобы принимать рациональные решения, даже если они совсем не нравятся. Дуэль с Элизабет уже прошла, где девушка нарочно уступила Сарефу. Значит, приход принца был неизбежен.
        Придется играть по навязанным правилам, так как юноша не имеет власти и влияния, чтобы послать принца куда подальше. Нужно просто перетерпеть или переиграть, это далеко не первая трудность в новой долгой жизни. И на фоне потенциальных веков охоты, преследования и обмана это даже нельзя назвать неприятностью.
        Когда юноша возвращается на трибуны, поединок между Элизабет Викар и Аруа Понном уже завершен в пользу студентки Фернант Окула. Третье место официально определено. Теперь осталось установить первое и второе, хоть за кулисами уже всё решено. Сареф выходит на арену и останавливается в десяти шагах от принца Фрада.
        Судья повторно объясняет правила и поднимает руку. Соперники выжидающе смотрят друг на друга. Отмашка дана, и Сареф тут же начинает творить пассы.
        НАЗВАНИЕ: «Сильный порыв»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: С
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 43%
        ОПИСАНИЕ: магия стихии воздуха среднего уровня, создающая большую разницу атмосферного давления в двух точках пространства. Воздушный поток начинает движение из области высокого давления в область низкого давления. При росте освоенности можно создавать еще более сильный перепад давления и тем самым увеличивать скорость ветра и площадь распространения.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленное представление ветра. Руки на уровне груди, правая вращается три раза вокруг левой, а потом обе разводятся в стороны.
        «Дуновение» было самым первым заклятьем, которое сотворил Сареф по учебнику гильдии авантюристов в Масдарене. После 30 % освоенности Система изменила описание магии и ранг. Теперь молодой маг действительно может создавать высокоскоростной поток большого объема воздуха. Когда руки вампира заходят на последний оборот, правая рука неожиданно уходит вверх, а не в сторону.
        - Ard Flamel. - Один пасс перетекает в жест для другого, где большой и указательный палец смотрят вниз с одновременным поднятием руки.
        НАЗВАНИЕ: «Средний поджог»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: С
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 33,7%
        ОПИСАНИЕ: базовая магия стихии огня, которая создает тепловую реакцию горения между объектом и окружающим кислородом. Заклятье может быть применено без объекта горения, но потребует поддержания. Негорючие материалы могут не загореться, тогда будет протекать процесс плавки или окисления. В ростом освоенности заклятье может создавать более сильную реакцию на большем участке объекта.
        АКТИВАЦИЯ: формула «Ard Flamel», пассы руками и мысленное представление огня. Большой и указательный палец любой руки соединяются подушечками и смотрят вниз, остальные сжаты. После рука поднимается снизу вверх.
        Перед принцем вырастает струя огня, которую подхватывает воздушный поток. В мире магии это называется «сцепкой» заклятий. Тот, кто владеет навыком, может переходить к активации следующего заклятья без полного завершения предыдущего. Опытные маги могут составлять различные комбинации, и сцепка стихийной магии воздуха и огня является одной из самых распространенных.
        «Примерно одиннадцать тысяч повторений пришлось потратить, чтобы сцепить не слишком сложную магию», - вспоминает утомительные ночные тренировки Сареф.
        Площадь горения увеличивается до огненной стены в два с половиной метра высотой. Магия уже должна была врезаться в принца, но неожиданно промахивается из-за того, что ветер вдруг подул в другую сторону. Разумеется, ошибку Сареф совершил специально, он не имеет права победить таким образом в бою. Но с другой стороны принц Фрад не выставил никаких требований, когда и каким образом произойдет признание поражения. Если бы вампир не контролировал себя, наглая улыбка могла бы проскочить на лице.
        Впрочем, и без усмешек принц Фрад выглядит взбешенным. Сареф готов поклясться, что соперник чуть не наложил в штаны при виде огненной стены. На самом деле почти каждый будет выведен из равновесия яркостью огня и волнами жара, даже если заклятье пройдет мимо.
        Сцепленные заклятья перестают работать, юноша притворяется, что случайно сбил собственную концентрацию. Принц Фрад приходит в себя и заводит вытянутую правую руку за спину. Очевидно, какая магия активируется таким жестом. Это манипулирование формой чистой маны.
        Получено новое достижение «ЧТЕЦ ЗАКЛЯТИЙ».
        «СТРЕЛА МАНЫ».
        До запуска 00:00:02.
        Рекомендация: магический щит или уклонение.
        «Чего?», - Сареф отвлекается на чтение сообщения от Системы.
        Смена заклятья в связи с эмоциональным состоянием.
        «ПРОБИВНАЯ СТРЕЛА МАНЫ С РАСЩЕПЛЕНИЕМ».
        До запуска 00:00:01.
        Рекомендация: плотный магический щит или уклонение.
        Как только таймер показывает 00:00:00, голубая дымка у правой руки оппонента принимает сначала форму тонкой стрелы, а после резко увеличивает диаметр. Снаряд разгоняется волей мага и устремляется прямо в грудь Сарефа. Юноша не выставил защиту и не увернулся. Магия пробивает тело, причем кончик стрелы маны разрывает лопатку при вылете. Принц Фрад не только увеличил пробивную силу, но и еще добавил свойство расщепления острия стрелы.
        Боль была бы жуткой, если Сареф не успел прямо перед попаданием активировать «Ауру благословения Кадуцея». Божественная сила S-ранга сразу не затянет такую рану, но обезболит более чем наполовину. Большего пока не нужно, так как Сареф не просто так подставился под удар. «Теперь нужно изобразить страдальца».
        Его куда-то несут, слышны голоса, суета, пока водопад исцеляющей энергии не обрушивается на тело. Сареф открывает глаза и видит потолок госпиталя академии. Здесь обслуживаются профессиональными магами-целителями студенты и преподаватели академии, а также по предварительной записи любой богатый человек может позволить себе разнообразное магическое лечение.
        - Он очнулся. - Сареф слышит рядом голос Йорана.
        - Ему нужен отдых, так что возвращайтесь на арену, господа и дамы. - Произносит мэтр Вильгельм. Графу Вигойскому никто перечить не стал, вампир замечает не только Йорана, но и Элизабет, и еще парочку однокурсников и преподавателей. Стоящий по другую сторону койки мэтр Вальнус заканчивает с наложением чар остановки крови, обеззараживания и срастания тканей и костей. Мэтр Вальнус заведует госпиталем и считается лучшим магом-целителем Манарии, несмотря на пожилой возраст.
        - Жизни ничего не угрожает, здоровью тоже. Так как помощь оказана своевременно, восстановление будет полным, даже шрама не останется. - Подводит итог мэтр Вальнус и удаляется за бинтами. Мэтр Вильгельм остается наедине с Сарефом.
        - Интересно, чем закончилось? - Спрашивает чародей.
        - Да, мэтр. - Хрипло отвечает Сареф.
        - Принца дисквалифицировали за использование летальных боевых чар. Теперь я понял, почему ты просил описать его психологический портрет и рассказать о всех слухах. - Некромант присаживается на соседнюю койку. - Зная, что его легко вывести из себя, ты усыпил бдительность чрезмерной покорностью, а в бою неожиданно насел, чем взбесил Фрада. Он не справился с чувствами и атаковал со всей силы, чем заработал дисквалификацию.
        - Всё так. - Подтверждает Сареф. - Из того, что вы вчера рассказали, я понял, что он скор на расправу. На всю жизнь покалечил служанку за разлитый горшок; перебил всех лошадей в королевской конюшне, когда отец запретил посещать кабаки в городе; а во время позапрошлогоднего праздника Урожая в нетрезвом виде расчищал себе дорогу на переполненной улице. И во всех инцидентах применял одно и то же - «Пробивную стрелу маны с расщеплением». Похоже, это его любимое заклятье.
        - Скорее всего. Пока его выходки затрагивают лишь простой люд, король будет закрывать глаза даже при наличии убитых. - Пожимает плечами маг. - На самом деле я немного поражен. Ты не только рискнул жизнью, но еще выставил всё так, что принц сам виноват в произошедшем. Вероятно, он сам не уточнил условий дуэли, а ты же дважды поддался ему, когда «промазал» огненной стеной и когда «потерял» над ней контроль. При этом ты не позволил себе даже улыбки. Так что даже наедине он не сможет наехать на тебя за обман, но…
        - Но он все равно на дерьмо изойдет, чтобы отомстить мне. - Улыбается Сареф. Некромант очень точно описал произошедшее, хоть студент не посвящал никого в план.
        - В точку. - Кивает мэтр Вильгельм. - Ну, думаю, у тебя и на этот счет есть план. На церемонию награждения и закрытия турнира ты попасть не сможешь. Хочешь, чтобы кто-нибудь выступил от твоего лица?
        - Да, передайте, пожалуйста, Йорану Тискарусу. Думаю, он не откажется. В случае какого-либо скандала он без труда выедет с помощью дипломатии и влияния семьи.
        - Хороший выбор. - Чародей поднимается и оставляет Сарефа на попечение мэтра Вальнуса с большим мотком бинтов.
        Сареф закрывает глаза. Всё прошло, как и задумывалось, кроме одной детали: в бою получил новое достижение.
        «Открыть галерею достижений», - мысленно приказывает вампир.
        ГАЛЕРЕЯ ДОСТИЖЕНИЙ:
        1. «Ходьба по лезвию»;
        2. «Чтец заклятий».
        «Описание второго достижения».
        ДОСТИЖЕНИЕ: Чтец заклятий
        ОПИСАНИЕ: Вы потратили много времени на изучение условий активации различных заклятий. В магической схватке понимание замысла противника порой важнее уровня магической силы. Возможности Системы расширены, теперь вы можете видеть подготавливающееся заклятье, таймер до его запуска, рекомендации по защите и иную дополнительную информацию при её наличии. Обратите внимание, что информация может быть скрыта превосходящей силой.
        «Довольно удобная вещь. С такой возможностью я стану еще сильнее. Нужно будет опробовать еще раз десять, чтобы выяснить все нюансы работы. Но это уже после выписки». - Сареф приказывает Системе закрыть все окна.
        Глава 14
        Благодаря ранению Сареф получил официальное разрешение не участвовать на балу, который традиционно проводится после каждого турнира. По-прежнему чувствует себя лишним на подобных мероприятиях, хотя сейчас с ним многие бы захотели поговорить. Система сообщала о повышении уровня славы, хоть в характеристиках она все еще низкая. За весь турнир Система не выдала ни одного уровня, так как Сареф не выкладывался.
        Сейчас юноша стоит у окна своей комнаты в общежитии и смотрит на красочные огни павильонов, которые заменили собой арену. Самым обсуждаемым событием стала несдержанность принца Фрада. Мало кто понял, что Сареф всё подстроил. А кто понял, как например, мэтр Вильгельм, распространяться не будет, так как его высочество успело насолить многим.
        Приходивший ранее Йоран сказал, что принц под каким-то предлогом сразу уехал, на что многие вздохнули с облегчением. Сказать, что он был разъярен, не сказать ничего. Но Сареф постарался выбросить его из головы, надеясь, что не скоро еще раз встретится с этим человеком. Гораздо больше его заинтересовали призы, полагающиеся победителю личного зачета среди младших и средних курсов.
        В личном зачете старших курсов тоже победил студент Фернант Окула, второе место ушло к представителю Сан-Фороша, а третье к Альго. В связи с дисквалификацией принца Сареф занял первое место в первой группе, Элизабет Викар поднялась на вторую строчку, а Аруа Понн из Месскроуна получил третье место. В совокупном подсчете очков командного и личного зачета именно Фернант Окула побеждает в турнире, оставив Месскроун на втором месте.
        Если победа той или иной академии по большому счету повышает лишь репутацию заведения, то шестеро победителей личных зачетов получают ценные призы от короля. А награждение остальных участников команд ложится на плечи каждой академии.
        Так как Сареф занял первое место, то помимо солидного денежного вознаграждения вправе выбрать два предмета из королевской сокровищницы. Но это всё будет завтра, а пока что нужно провести сеанс медитации.
        Юноша садится на кровать и закрывает глаза. Губы шепчут активационную фразу, и на лбу появляется руна. Теперь переход почти моментальный, а раньше уходило минут сорок, чтобы войти в такое состояние. Снова безжизненная долина с черной башней, обвитой цепями. Разумеется, такого места не существует, это лишь визуализация мысленного пространства.
        Несколько цепей вновь разрушились, и Сарефу приходится устанавливать новые. Заниматься этим придется до того момента, пока лимит душ не увеличится. Но помимо лимита нужно будет поработать над тем, чтобы контролировать действие «Кровавого пира». Сейчас способность наносит больше вреда, чем пользы. Закончил Сареф только через час с дикой усталостью. Работа с барьером подтачивает не только ментальные силы, но и физические.
        Студент магической академии падает на кровать, в таком состоянии заснуть будет нетрудно. Над павильонами взлетают салюты, блеск взрывов виден в окне. Почему-то салюты меняют цвет вспышек с белого на красный, но помимо этого сияние не думает проходить. Даже напротив, становится сильнее, заливая комнату алым светом. Сареф встает с кровати и пытается понять, что происходит перед общежитием.
        Ночь становится светлой, небо и земля испускают красный свет. Среди шатров не удается разглядеть силуэты людей. Тревожное чувство колет грудь изнутри, Сареф накидывает мантию и выходит из комнаты. Сейчас все студенты на балу под открытым небом, так что коридоры здания пусты. Юноша выходит из общежития и направляется к большим шатрам.
        Вампирский слух может на расстоянии слышать даже сердцебиение, правда нужно стоять близко и находиться в относительной тишине. Сейчас же не слышно ни слов, ни движений. Столько человек не могут не издавать звуков. Сареф входит на площадь между шатрами и не видит ни одного человека. «Куда они все исчезли?», - юноша крутит головой. Глаза замечают сгорбленную и трясущуюся фигуру под одной из скамеек.
        - Вы в порядке? Что случилось? - Сареф подходит ближе.
        Фигура сильно вздрагивает и поворачивает голову к Сарефу. Перед ним Элизабет Викар. Дрожь начинает сильнее колотить тело девушки, щеки заливают слезы, но пересекаться взглядами было большой ошибкой. Подобное чувство нельзя описать, Сарефа будто растянуло на десятки километров. Глазами Элизабет на вампира смотрит что-то нечеловеческое и подавляет лишь своим присутствием. Ментальный барьер в сознании покрывается трещинами, с черной башни валятся десятки цепей.
        Видения на огромной скорости сменяют друг друга: безграничное море крови; огромный змей, пожирающий солнце; стена тьмы с потоками багряной жидкости. Со вскриком вампир приподнимается на кровати, за окном уже светает. Можно было списать на кошмар, хоть их уже давно не приходило, если бы не Система.
        Ментальная атака нейтрализована. Для более быстрой и успешной защиты требуется поднять уровень освоенности «Божественной воли Кадуцея».
        Сареф почти минуту разглядывает сообщение от Системы. «Кто-то попытался атаковать меня во сне?», - Это первое, что приходит на ум. Подобные странные сны уже были, но впервые столкнулся с такой силой. Ментальный барьер потерял половину прочности, такого еще никогда не было. Сейчас юноша осознает, что происходившее для сна было слишком реалистичным.
        Сареф садится на кровати и вновь начинает отстраивать ментальный барьер, так как еще чуть-чуть и плотина в сознании была бы прорвана. Это заняло два часа, из комнаты Сареф выходит полностью разбитым. К счастью, занятия начнутся только с завтрашнего дня, так что еще есть время прийти в себя. Рана почти полностью зажила, через пару дней можно будет снять повязки.
        Вампир отправляется прямо в лабораторию мэтра Вильгельма, которую отпирает собственным ключом. Чародей ночует где-то за пределами академии, скорее всего имеет собственный особняк. Так что ранним утром Сареф даже слуг не встретил. В одной из закрытых комнат расположена алхимическая лаборатория вместе с тайником с кровью. Раз в несколько дней вампир приходит сюда, чтобы подкрепиться. Вампир никогда не уточнял, откуда берется кровь, этим знанием предпочтет не обладать.
        Хвала Герону и всем Древним, что обычное питье крови из кувшина не активирует «Кровавый пир». Вероятно, способность имеет несколько условий для активации, а именно полное поглощение крови напрямую из жертвы и, вероятно, особое эмоциональное состояние. К сожалению, Система не выдает такую информацию по способности.
        Чувство насыщения как всегда разливается приятным теплом и восстанавливает часть сил. Сареф точно не знает, как это работает, но различия в физиологии с людьми однозначно есть, даже несмотря на то, что юноша выглядит как человек. Пока Сареф питался, подошло время отправляться в королевский замок, называемый Стальной Крепостью.
        Неудивительно, что королевская сокровищница находится в замке. Наверняка хорошо защищена магией и многочисленной стражей. По каким-то причинам студент со старших курсов сегодня не смог появиться, так что в карете помимо Сарефа только Элизабет Викар и мейстер Гимлерик.
        Официально второй маг королевства задумчиво смотрит в окно, размышляя о чем-то своем. Лицо мага выглядит очень усталым, хотя кончики длинных черных усов продолжают задорно смотреть вверх, словно поддерживаются магией. Организация турнира наверняка была изматывающей. Ожидаемо, что их сопровождает мейстер, так как он точно должен иметь полномочия для прохода в сокровищницу, а также является наставником Элизабет.
        Сареф переводит взгляд на девушку с закрытыми глазами. Она тоже не выглядит слишком бодрой, словно плохо спала этой ночью. «Интересно, почему на ментальном плане я видел её?», - размышляет студент Фернант Окула. Ментальным планом принято обозначать области сознания и подсознания, которые могут участвовать в магии разума. Система точно назвала кошмар ментальной атакой, значит, появление Элизабет не могло быть случайным.
        «ОКОВЫ УДЕРЖАНИЯ МАНПЛАСА».
        До запуска 00:00:05.
        Рекомендации: отсутствуют, целью является не пользователь.
        «А?».
        Совершенно неожиданно Система сообщает о скорой активации заклятья. Сареф быстро пробегает взглядом по сидящим напротив. Мейстер Гимлерик не выглядит творящим магию, Элизабет тоже не делает пассов и не читает заклинания. Больше тут никого нет, кучер вряд ли является чародеем.
        «Оковы удержания Манпласа» вроде является магией для создания сдерживающих барьеров. Сареф помнит что-то общее о ней, так как мэтр Вильгельм заставил изучить много материала по данной теме, кое-что похожее помещено в сознание вампира.
        Таймер истекает, и ничего не происходит. Заклятье сложное, так что вряд ли могло быть активировано присутствующими одной лишь мыслью. Сареф, конечно, не обладает знанием о всех навыках мейстера Гимлерика или Элизабет Викар, но кто-то из них должен был хотя бы принять удобную позу или чуть изменить мимику.
        В полном молчании они доезжают до Стальной Крепости. Здесь Сареф уже во второй раз. Первый был во время Приветственного бала.
        Сейчас мейстер ведет в совсем другую часть замка, а после спускается в подземелье. Здесь действительно довольно много стражи, а после трех постов охраны проходят через две зачарованные двери, полностью разрисованные магическими печатями и оберегами.
        - Ну, вы знаете, что нужно делать. Мисс Викар, вы вправе забрать один предмет из сокровищницы. А вам, сэр, как победителю полагается сразу два. Выбирайте мудро, ограничений нет. - Наставляет мейстер и садится у входа в сокровищницу.
        Слова мага Сареф чуть не прослушал, так как Система вновь сообщила об активации «Оков удержания Манпласа». Они здесь точно одни, значит, это дело рук либо мейстера, либо Элизабет. Вместе с последней Сареф входит в темное помещение, где тут же загораются лампы. Юноша ожидал увидеть горы беспорядочно разбросанного золота и драгоценных камней, как видел это в фильмах прошлой жизни, но видит аккуратные стеллажи, похожие на библиотечные.
        - Ты уже решила, что хочешь взять? - Спрашивает Сареф.
        - Да, - тихо отвечает девушка. - А ты?
        - Увы, нет. Так что осмотрюсь для начала. А тебе не кажется странным, что нам разрешают взять что угодно? Я думал, что будут какие-то ограничения.
        - Такова традиция. - Пожимает плечами собеседница. - И к тому же, здесь нет таких вещей, которые жалко вручить в качестве приза. Всё самое ценное хранится каким-то другим способом. Там мне рассказывал отец.
        - Понятно. - Кивает Сареф, а про себя добавляет: «Но это не значит, что они могли верно оценить ценность той или иной вещи».
        Глава 15
        Сареф медленно прохаживается среди стеллажей. Полки заставлены различными предметами. Часть из них магические, другие давно потеряли магию, а некоторые изначально имели только эстетическую ценность. Вампир отворачивается от громоздкого двуручного меча, которому на вид пару тысяч лет. В соседнем ряду Элизабет внимательно рассматривает полки с различными флаконами.
        «ОКОВЫ УДЕРЖАНИЯ МАНПЛАСА».
        До запуска 00:00:05.
        Рекомендации: отсутствуют, целью является не пользователь.
        «Вот опять», - читает сообщение Сареф. Мейстер Гимлерик не зашел в хранилище, значит, остается только один вариант - заклятье применяет сокурсница. «Вот только зачем ей оно на постоянной основе»? Элизабет невозмутимо перебирает склянки.
        «Может, это делает не она, а артефакт? С помощью артефакта не требуется творить магию самостоятельно», - сейчас Сарефу остается только гадать. Можно, конечно, подойти и спросить, но как объяснить обнаружение заклятья? Девушка оборачивается, и юноша тут же отводит взгляд. Перед вампиром на мягкой подушке лежит раскрытая книга. Студент аккуратно берет и начинает читать. Все страницы расписаны откровенной белибердой, из-за чего трудно представить, почему эта книга помещена в сокровищницу.
        ПРЕДМЕТ: Зашифрованный дневник Кадуцея
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: A+
        ОПИСАНИЕ: это дневник Кадуцея, в котором описан парадокс связи между Тьмой и Светом. Текст нельзя прочесть, не зная сути, но суть не получится узнать, пока не будет прочитан дневник. В этом заключаются чары парадокса, использованные для шифрования, но они не являются тем, над чем работал Кадуцей.
        АКТИВАЦИЯ: использование «Божественной воли Кадуцея».
        Сареф ошарашено смотрит на потрепанную книгу. В академии он не смог ничего найти о Кадуцее, но неожиданно натыкается на его дневник. «Возможно, Кадуцей был великим магом, чей дневник никто не смог прочесть из-за невыполнимых условий»? Вот только студент вполне может прочесть, так как обладает «Божественной волей Кадуцея». Остается решить, какой приказ можно отдать книге?
        - Хм, расшифруйся? - Тихо приказывает книге Сареф вместе с активацией навыка.
        НАЗВАНИЕ: «Божественная воля Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 15,0%
        ОПИСАНИЕ: способность Кадуцея воздействовать на разум других существ, а также защищать собственное сознание. Чем выше уровень освоенности, тем сильнее подчинение воли и успешнее защита. Способность также пассивно защищает пользователя от психического давления и ментальных атак, которые слабее защиты.
        Это срабатывает, так как содержимое книги приходит в движение. Буквы и цифры начинают кружиться, а потом вдруг исчезают. Сареф с волнением перелистывает пустые страницы, пока не находит единственную страницу, на которой что-то осталось.
        ПРЕДМЕТ: Свиток парадокса Света и Тьмы
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SS
        ОПИСАНИЕ: свиток содержит знания божественного посланника в области сил разума и врачевания. Парадокс связи Света и Тьмы заключается в том, что Свет и Тьма существуют только в разуме человека, но при этом мир построен на этих двух началах. Как несуществующая вещь способна быть основой мироздания? Является ли это доказательством разума Творца?
        Вы можете прочесть свиток!
        АКТИВАЦИЯ: смотреть одновременно на свет и во тьму.
        Сареф несколько раз перечитывает описание, и действительно не очень понимает, что Кадуцей имел в виду. Первой ассоциацией был даосизм, где инь и ян постоянно меняются и дополняют друг друга. Вот только вампир имеет только общие теоретические представления о философии Дао. Вряд ли в этом мире даосизм кому-то известен.
        «Смотреть одновременно на свет и во тьму…», - Студент пытается разгадать смысл активации. Это не божественный свиток, какие Сареф видел в Фондаркбурге, но работает наверняка так же. Разгадка приходит быстро, только на первый взгляд показалось непонятным условием, ведь подразумевается буквальное исполнение.
        Сареф поднимает голову и смотрит на лампу, а после закрывает правый глаз, дополнительно прикрыв ладонью, чтобы создать полную темноту. Сейчас левый глаз видит свет магической лампы, а правый погружен во мрак. Однако оба глаза видят замысловатый узор, для левого глаза он черен на свету, а для правого ярко сияет в темноте. Линии узора сплетаются воедино.
        Вы прочли свиток.
        Вы повысили уровень на 1.
        Вы повысили уровень на 1.
        Свиток уничтожен.
        Осознание содержимого: 00:59:59.
        Юноша смотрит на книгу, вновь наполненную каракулями и бессвязными символами. Похоже, что дневник вернулся в прежнее состояние, но уже без свитка внутри себя.
        - Интересная книга? - Спрашивает Элизабет.
        - Не сказал бы, не могу прочесть. - Сареф кладет книгу обратно и отдает мысленную команду Системе скрыть все сообщения.
        - Да, это очень сложный магический шифр. Из-за него часто нельзя узнать даже имя автора. Я уже взяла, что хотела. Подожду тебя снаружи, мне нужно еще кое-что обсудить с мэтром Гимлериком. - Сообщает девушка.
        - А, да, конечно. Я быстро. - Действительно стоит ускориться. Одну интересную вещь он уже успел присмотреть. Этой вещью оказывается «Потухший жезл сердца стихий».
        ПРЕДМЕТ: Потухший жезл сердца стихий
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: F
        ОПИСАНИЕ: когда-то давно жезл был выкован из уникального сердца стихий, врученного в подарок основателю королевской линии Парров с Тандобского архипелага. Сердце стихий в любой форме способно биться на протяжении семи столетий. К сожалению, сила сердца стихий этого жезла утратила силу 342 года назад.
        Предмет имеет уровень F, что позволяет считать абсолютно бесполезным в ситуации, когда можно взять что-то другое. Но если сердце стихий было активным, то ценность подскочила бы до небес. Но конкретно это Сарефу не помеха. Сейчас стоит подумать: а взять ли еще какой-либо предмет?
        По факту Сареф «забрал» свиток Света и Тьмы, а значит, больше взять из сокровищницы не сможет. С другой стороны этого никто проверить не сможет, дневник Кадуцея останется здесь, как и тайна его содержимого. Сареф мотнул головой, здесь даже не над чем думать: собственное выживание на первом месте.
        ПРЕДМЕТ: Крепость разума
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: B
        ОПИСАНИЕ: кольцо, зачарованное заклятьем «Крепость разума». Артефакт действует постоянно, возводя в сознании владельца прочные ментальные барьеры. Изготовитель потратил много усилий, чтобы сделать действительно полезный артефакт, но погиб от случайной стрелы.
        АКТИВАЦИЯ: не требуется.
        «Уровень предмета не такой уж высокий, но дополнительная ментальная защита лишней не будет». - Размышляет юноша, пока взгляд не падает на футляр рядом с кольцом. Там лежит другое кольцо зеленоватого оттенка. На ощупь не кажется металлическим, скорее какой-то камень. Грани обточены довольно искусно, но если какая-то резьба была, то уже давно стерлась.
        ПРЕДМЕТ: Махинация хитрого ученика
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: С
        ОПИСАНИЕ: первым и единственным владельцем кольца был Миррен, ученик чародея. Миррен имел слабую предрасположенность к магии, поэтому сумел попасть в ученики только благодаря артефакту, ускоряющему обучение. С ним даже бесталанный аколит сможет доучиться до чародея. Знания и практика - кольцо способно увеличить скорость и количество получаемого опыта, а также на постоянной основе увеличивает показатель Интеллекта на 10 пунктов.
        АКТИВАЦИЯ: словесная формула Friturum nomilica. Действует 3 часа, перезаряжается 10 часов.
        Сареф понимает, что для получения силы жизненно важно поднимать собственные уровни, но сделать не так просто из-за того, что Система выдает опыт только за важные и опасные действия. При этом вампир не может посмотреть шкалу прогресса, т. е. сколько условных очков опыта нужно для получения нового уровня. Дополнительно это мешает проверить, сколько опыта приносят те или иные действия.
        «Махинация хитрого ученика» действительно выглядит очень полезной. Кольцо наверняка поможет в обучении экстерном, а может даже будет оказывать влияние на повышение уровней Системой. Но вот еще +10 к Интеллекту… Это первый предмет, который оказывает прямое влияние на характеристики Системы. И только по этой причине стоит взять именно его.
        В тишине раздаются чьи-то шаги. Человек не скрывается, идет в одном темпе. Вскоре между стеллажей появляется женщина в черном плаще.
        - О, добрый день. Не ожидала кого-то встретить. - Кланяется черноволосая женщина.
        - Приветствую, - кланяется Сареф в ответ. - Я студент Фернант Окула.
        - А, поняла. Видела чародея из академии около дверей. Меня зовут Фарат, работаю в замке. - Представляется незнакомка.
        - Сареф. - Называет имя вампир. Женщина не похожа на прислугу, может быть чародейкой или смотрительницей.
        - Кстати, это хороший выбор для мага. Правда, жезл вряд ли работает. - Фарат обращает внимание на жезл из сердца стихий в руке Сарефа.
        - Да, вы правы, но мне интересно изучить вещь. Артефакты из сердца стихий сейчас днем с огнем не сыщешь. - Отвечает юноша.
        - Согласна, исследовательская работа по такой теме может быть весьма интересной. Вынуждена оставить вас, меня ждут дела. Приятно было познакомиться.
        - Взаимно. - Прощается Сареф.
        Элизабет и мейстер ждут Сарефа за дверьми сокровищницы. Сареф демонстрирует два предмета мэтру Гимлерику. Тот никак не прокомментировал выбор, вряд ли ему есть до этого какое-то дело. Втроем они покидают подземелье, а после и Стальную Крепость.
        По возвращению Сареф запирается в комнате. Первым делом решает опробовать полученные предметы. Кольцо оказывается на среднем пальце левой руки.
        «Характеристики».
        ЖИЗНЕННАЯ МОЩЬ: 36 (+)
        СТОЙКОСТЬ: 40 (+)
        ФИЗИЧЕСКАЯ СИЛА: 28 (+)
        ЛОВКОСТЬ: 31 (+)
        ИНТЕЛЛЕКТ: 48 (+)
        ОЗАРЕНИЕ: 48 (+)
        Интеллект действительно повышается на 10 единиц и теперь равен Озарению. «Если существуют предметы, влияющие на характеристики, то я обязан находить их», - Сареф разглядывает кольцо. А ведь еще получил целых два уровня за чтение свитка Кадуцея. Недолго думая, юноша их вкладывает шесть очков в Интеллект.
        ЖИЗНЕННАЯ МОЩЬ: 36
        СТОЙКОСТЬ: 40
        ФИЗИЧЕСКАЯ СИЛА: 28
        ЛОВКОСТЬ: 31
        ИНТЕЛЛЕКТ: 54
        ОЗАРЕНИЕ: 48
        Внимание!
        Характеристика «Интеллект» превысила 50 пунктов.
        Получена пассивная способность «РУЧЕЙ МАГИИ».
        «Вот и найдено новое скрытое свойство Системы. Стоит проверить с другими характеристиками. Еще один уровень и смогу повысить Озарение до 50», - размышляет Сареф. А ведь еще нужно разобраться с жезлом и парадоксом Света и Тьмы.
        Глава 16
        Во второй половине дня нужно посетить мэтра Вильгельма, так что стоит поторопиться. Сареф уже проверил, что Система не отбирает пассивный навык, если снять «Махинацию хитрого ученика», тем самым понизив Интеллект до 44.
        НАЗВАНИЕ: «Ручей магии»
        ТИП: пассивная способность
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неприменим
        ОПИСАНИЕ: волшебники, имеющие высокую предрасположенность к магии, способны накапливать больше маны, усиливать её напор и искуснее контролировать форму. Запасы маны, скорость активаций заклятий немного увеличены.
        АКТИВАЦИЯ: не требуется
        - Система, покажи мой уровень маны… Количество маны… Скорость активации заклятий… Покажи хоть что-нибудь, связанное с маной. - Сареф перебирает команды, но не приходит к результату. Всякий раз появляется сообщение:
        Внимание!
        Команда не распознана.
        Только на последнюю команду Система открыла тучу экранов со списком характеристик и описанием доступных заклятий.
        «Бесполезно. Также эта способность не имеет уровня освоенности. Значит ли это, что её развитие зависит не от фактического использования, а от уровня Интеллекта или чего-то еще?», - Сареф размышляет, а пальцы обеих рук привычно отплясывают неведомый ритм.
        Мысленно махнув рукой, Сареф переключается на другие задачи. Теперь студент намерен проверить второе свойство кольца.
        - Friturum nomilica. - Произносит юноша. Ничего не происходит, но кольцо меняет цвет на белый. Сареф рассчитывал, что Система выдаст какую-нибудь новую информацию, но этого не случилось.
        - Ладно, теперь ты. - Вампир кладет на стол перед собой жезл. Пора воспользоваться особым преимуществом мага-реставратора.
        НАЗВАНИЕ: «Реставрация»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 7,8%
        ОПИСАНИЕ: высококлассное заклятье, позволяющее организовать хаос прошлого. Время изменения энтропии, как и знание о системе, более не оказывает серьезного влияния, маг хаоса может вернуть объект, состояние или систему объектов и состояний в первоначальный облик без привязки к значениям энтропии. Доподлинно известно, что ничто не исчезает из мира навсегда, но только реставраторы-археологи могут увидеть в хаосе то, что стало его источником.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, аналогичные «Обратной энтропии» и мысленное построение схемы реставрации.
        За все тренировки Сареф смог добраться только до 7,8 % освоенности заклятья. Студент проворачивает ладони, выстраивая схему реставрации. Сам жезл не сломан, но давно растерял силы. Сареф читал описание сердца стихий в учебниках, этого должно быть достаточно для построения схемы реставрации.
        В руках возникает вибрация, воздух вокруг жезла дрожит. Если так подумать, существование подобной магии плюет на привычную логику вещей. Разумеется, относится к мистическим видам магии. И раз можно вернуть предмет в состояние, которое было далеко в прошлом, значит, в мире может существовать и более абсурдная по возможностям магия.
        Первая попытка окончилась неудачей, как и вторая. Третья тоже не приносит результата. С книгой, которую Сареф реставрировал в отсутствие некроманта, было тоже не просто. Но несмотря на это, есть большой успех, так как «Махинация хитрого ученика» работает: уровень освоенности подскочил на 3 % за три неудачные попытки!
        Вот только сил это заняло тоже немало. Если бы Сареф мог безостановочно кастовать заклятье S-ранга, то легко бы прокачал способность. Раньше приходилось делать перерыв после двух попыток, теперь хватает на три.
        Осознание содержимого: 00:00:00.
        Сареф встрепенулся, так как Система закончила анализировать содержимое свитка Света и Тьмы.
        Внимание!
        Недостаточно Интеллекта и Озарения. Вам доступен только первый уровень понимания. Суть парадокса ускользает от вас.
        Получено новое умение.
        НАЗВАНИЕ: «Преддверие чертога»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: SS
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 0,0%
        ОПИСАНИЕ: те, кто немного продвинулся в понимании парадокса связи Света и Тьмы, могут лишь постучаться в двери чертога. Да и сам чертог будто нереален и размыт. Вселенная зародилась во вспышке света, но утонула во мраке. Но что было перед этим? Вы можете лишь догадываться и возводить зеркальные измерения в попытке поймать отражение великого взрыва.
        АКТИВАЦИЯ: чтобы убедить Вселенную, нужно детально мысленно представить нужное место.
        Вампир внимательно перечитывает описание Системы. Можно было подумать, что интерфейс сломался. Еще ни разу Сареф не получал настолько размытого объяснения способности или заклятья. Напротив, Система порой объясняла такие вещи, о которых не знают преподаватели и книги. Но сейчас всё выглядит слишком загадочно.
        «Это потому, что мне не хватило Интеллекта и Озарения? Божественная сила SS-ранга вполне может быть слишком сложной для понимания».
        Резко возникает острое желание попробовать. Так как описание непонятное, придется осторожно проверить возможности. Нужно придумать какое-то место… Сареф перебирает различные варианты. Нужно что-то такое, что будет легко представить во всех красках.
        Выбор падает на комнату, в которой сейчас находится. Юноша здесь живет уже долго, так что хорошо знает собственные покои и сможет без труда представить, если закрыть глаза. Так вампир и поступает: перед мысленным взором появляется копия комнаты с мебелью, освещенностью, представлением расстояний между стенами и различными объектами вплоть до цветов.
        Перенос завершен.
        Добро пожаловать в Преддверие.
        Юноша будто получает по затылку, начинается головокружение и подступает тошнота. Сареф распахивает глаза и осматривает комнату. Вроде бы ничего не изменилось. «Не получилось? Вероятно, способность вышла из-под контроля, и я потерял концентрацию», - размышляет Сареф не до конца уверенный, ведь Система сообщила об успехе.
        Вампир встает со стула и прохаживается по комнате. Теперь замечает детали: покрывало на кровати изменило цвет, а также не хватает части книг на полках. Есть и другие детали, которые Сареф представил нечетко. Все-таки находится в измененном пространстве или даже реальности. Из-за невнятного описания Системы студент не понимает, что именно должно происходить при активации способности.
        Сареф пытается выйти из комнаты, но ничего не происходит, дверь не поддается силе вампира. За окнами светит солнце, но на территории академии ничего не происходит, даже кусты под ветром не шевелятся. Мир вне комнаты вдруг перестал существовать. Это же подтверждается «Продвинутым чтением», которое наталкивается на абсолютную пустоту за стенами комнаты.
        - …Вы можете лишь догадываться и возводить зеркальные измерения в попытке поймать отражение великого взрыва, - вампир еще один раз вслух перечитывает описание способности. - Значит, это зеркальное измерение?
        В здешнем мире магии такое не кажется невозможным. Сареф слышал, что на старших курсах есть предмет по «высшим сферам», куда относятся знания о фундаментальном устройстве мироздания. Конечно, здесь на них смотрят с точки зрения магического искусства, а не науки, как это было в прошлой жизни. О наличии других измерений никогда не слышал, но вот выучил умение, позволяющее создавать реальности, зеркальные действительности.
        Однако студент не спешит радоваться, это выглядит слишком нелепо. Заклятье SS-ранга должно затрачивать кучу маны, но у Сарефа получилось использовать, несмотря на усталость. Возникает чувство, будто упустил что-то важное. Додумать мысль юноша не успевает, так как пространство наполняется сильными гулом. Звук буквально пронизывает тело, вызывая дрожь и мурашки.
        Внимание!
        Вас обнаружил СТРАЖ РЕАЛЬНОСТЕЙ.
        Вам противостоит СТРАЖ РЕАЛЬНОСТЕЙ.
        Застывшая обстановка за окнами мигом чернеет, а дверь в комнату сотрясается от чьих-то ударов. Кто-то пытается проникнуть в зеркальное измерение извне! Пространство раскалывается и бьется, будто настоящее зеркало, трещины проходят по стенам и предметам. Дверь разлетается блестящими осколками, но Сареф не успевает посмотреть на вторженца, так как инстинктивно прекращает действие способности.
        Это похоже на резкое пробуждение, студент открывает глаза в своей комнате. С ней ничего не случилось, а различные детали указывают, что он вернулся в настоящую реальность. Тело немного затекло, что подтверждает догадку о том, что зеркальное измерение существовало только в сознании Сарефа.
        Ментальные маги с древних времен практикуют сотворение ментальных реальностей, мэтр Вильгельм рассказывал о таком. Даже практика ремонта барьера в разуме тоже является схожим явлением, так как Сареф создает образ мертвой долины и черной башни в оковах. На такое вполне могло хватить маны.
        Но с другой стороны «Преддверие чертога» точно имеет уникальные и пока скрытые возможности. С одним из них вампир уже познакомился: некий Страж Реальностей попробовал вторгнуться в сознание, а если быть точнее, в представленное юношей зеркальное измерение. Система среагировала на него, как на врага. Обычные ментальные реальности содержат только то, что захочет представить маг. Ни о каком Страже Реальностей Сареф не думал, значит, зеркальное измерение не то же самое, что виденное когда-либо ранее.
        «Стоит ли проконсультироваться с мэтром Вильгельмом?», - юноша не уверен на этот счет. Некромант наверняка знает куда больше и сможет дать ценные подсказки. Но с другой стороны будет очень трудно объяснить, каким таким образом студент смог расшифровать дневник Кадуцея и овладеть знанием свитка.
        После некоторых раздумий Сареф решает, что для начала просто спросит о зеркальных измерениях и известном мироустройстве. Не зря же в первую встречу в деревне Аварлак некромант помимо прочего упоминал путешествия в иных мирах. Это был единственный раз, когда о таком слышал Сареф. Ни в каких разговорах, учебниках и посещенных лекциях никогда не поднималась тема не только о возможности таких путешествий, но и наличии других миров.
        В прошлой жизни это была довольно популярная тема среди всяких эзотериков и псевдоученых. Тогда Сареф мог поверить в другие миры только с точки зрения наличия во Вселенной планеты, похожей на Землю. Рай и ад, девять миров скандинавской мифологии и прочее: почти каждый народ в истории придумывал сверхъестественные места. Не говоря уж о тысячах художественных книг, фильмов, сериалов и комиксов.
        Сареф затыкает внутренний диалог, так как нужно продолжить работу на жезлом. Сегодня на занятия не нужно, а до встречи с мэтром Вильгельмом время еще есть. Если постараться, то можно успеть совершить десятка три использования «Реставрации». А может даже пять десятков, но к наставнику тогда придется не идти, а ползти.
        Глава 17
        Увы, но Сарефа хватило всего на семнадцать использований «Реставрации». Нужно еще больше развивать показатель Интеллекта, чтобы меньше уставать от применения сильной магии. Сейчас студент лежит на кровати без сил, но не позволяет себе заснуть, так как нужно уже выходить на встречу с мэтром Вильгельмом.
        Чуть пошатываясь, Сареф доходит до черной башни, на вершине которой находятся лаборатории и кабинет чародея. Подниматься так высоко оказалось еще труднее, но юноша уже давно не является человеком, поэтому имеет куда больший порог истощения. Мэтр Вильгельм по обыкновению ждет ученика за рабочим столом.
        - Кто-то переутомился. - Некромант безошибочно определяет запас маны в теле студента.
        - Да, мэтр. Тренировался в «Реставрации» и немного увлекся. - Сареф кладет перед магом «Тлеющий жезл сердца стихий».
        ПРЕДМЕТ: Тлеющий жезл сердца стихий
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: С
        ОПИСАНИЕ: когда-то давно жезл был выкован из уникального сердца стихий, врученного в подарок основателю королевской линии Парров с Тандобского архипелага. Сердце стихий в любой форме способно биться на протяжении семи столетий. Сила сердца стихий этого жезла почти угасла, а вскоре исчезнет насовсем.
        Сегодняшняя работа над жезлом позволила вернуть предмет на момент «последних минут жизни». Система поменяла ранг предмета и его описание. К сожалению, в таком состоянии жезлом еще нельзя пользоваться.
        - Знакомая энергия… Он из сердца стихий? - Чародей осматривает жезл со всех сторон.
        - Да, мэтр.
        - Если ты сможешь вернуть до пикового состояния, то он превратится в настоящее сокровище, ведь сердец стихий в этом мире больше не появляется. Знаешь, почему?
        - Потому что секрет изготовления был унесен в могилу. Если я верно помню, народность Мгаламу могла творить такие вещи, но была истреблена Похитителями. - Отвечает Сареф, это уже было на курсе истории мира.
        - Верно. Мгаламу были духовными существами и прекрасной добычей для других духов, специализирующихся на пожирании себе подобных. Отличный пример из событий Войны Духов. - Чародей кладет жезл обратно. - Итак, я закончил обряды, теперь Палитра готова к использованию.
        - Много маны потребуется? - Уточняет Сареф.
        - Она не нужна. Это больше ритуал и свойство емкости. - Совсем кратко поясняет некромант, но студент и так знает, что это значит.
        Ритуалы и магия способны сверхъестественно менять окружающий мир, но магия является больше наукой и навыком, задействует ману заклинателя как плату за использование. Ритуалы же отличны от магии в первую очередь тем, что не требуют маны. Их может провести даже обделенный талантом к магии человек. Сареф вспоминает «Закалку кровью», которую он совершил в деревне Аварлак, чтобы дать мечу свойство наносить урон бесплотным призракам.
        Не все ритуалы обладают ярко выраженной мистической силой и результатом, но почти все требуют особых условий выполнения. Вероятно, создатель Палитры зачаровал кувшин, но активацию завязал на ритуалах, а не на использовании магии. Наставник чем-то обливает кувшин, а после наполняет из другой емкости. Воняет невозможно, но Сареф не позволяет себе даже поморщиться.
        - Мне нужно будет это выпить? - Уточняет студент.
        - Нет, смысл немного другой. Тебе нужно «слить» в кувшин сущность Мясника, этот ритуал довольно буквален. Пей. - Чародей протягивает кружку с обычной водой. Сареф залпом выпивает.
        - Надо полагать, это будет не кровопускание. Мне нужно будет справить нужду в кувшин? - Выглядит довольно комично, но ритуалы не всегда подразумевают какую-нибудь поэтичную возвышенность вроде умасливания стройного девичьего тела под звездопадом на горе Минарак.
        - Ну, не совсем. - Мэтр Вильгельм ставит кувшин Палитры перед Сарефом и совершает быстрый жест в районе солнечного сплетения студента. Юноша сразу почувствовал, что это за магия. По факту, он просто создал рвотный позыв, заставляя изрыгнуть только что выпитую воду. Некромант быстро соединил кувшин с лицом Сарефа, так что ни одна капля не упала на пол.
        Вода вышла очень быстро, но рвотный рефлекс не прекращается. Что-то невидимое продолжает наполнять кувшин, будто очень длинная веревка выходит из нутра. Вдруг всё прекращается.
        «БОЖЕСТВЕННАЯ ВОЛЯ КАДУЦЕЯ» отразила ментальную атаку.
        Сареф готов расшибить себе лицо. Палитра начала забирать воспоминания Мясника, но способность Кадуцея расценила это как ментальное вмешательство и остановило сеанс.
        - Зачем ты сопротивляешься? - Недоумевает мэтр Вильгельм.
        - Простите, учитель. Это случилось неосознанно. - Сареф не уверен, как можно объяснить пассивную способность. - Это работает против моей воли. Можно что-нибудь придумать?
        - Хм, думаю, да. Но потребуется приготовиться, так что на этом пока закончим. - Маг забирает Палитру и уносит в соседнюю комнату.
        - Кстати, мэтр. У меня есть два вопроса. - Сообщает вампир вернувшемуся чародею.
        - Что поделать, спрашивай.
        - Для чего именно применяются «Оковы удержания Манпласа»?
        Некромант удивленно смотрит на ученика.
        - Почему ты вдруг ими заинтересовался?
        - Хочу узнать, почему один из моих знакомых может применять такую магию. - Честно отвечает Сареф, говоря об Элизабет Викар.
        - Ну, используется для удержания волн магии. Кто-то считает это одаренностью, кто-то проклятьем, но есть люди, чья сила слишком велика. Когда человек не может её контролировать, могут происходить нехорошие вещи.
        - Понимаю. Нам рассказывали о случаях, когда люди с талантом к магии, но без знаний, могли случайно поджечь дом или силой мысли оттолкнуть предметы. - Продолжает мысль наставника Сареф.
        - Именно. Отсутствие контроля может привести к гибели мага или окружающих его людей. Но так бывает только с теми, чья сила от природы зашкаливает. «Оковы удержания Манпласа» накладываются на таких людей, пока те не научатся контролю магии.
        - А в каких случаях они могут накладываться на тех, кто уже обладает весомым мастерством в магии? - Сареф знает, что услышанное не очень подходит для ситуации Элизабет.
        - Я знаю только о двух возможных ситуациях: редкое врожденное заболевание, которое не позволяет контролировать ману даже после тренировок, и ментальный шторм. - Маг присаживается за рабочий стол.
        - Что за ментальный шторм? - Сареф сразу отбрасывает первый вариант, так как Элизабет вполне себе отлично справляется с магией.
        - Неконтролируемое воздействие на разум людей на большой площади во время сна. «Оковы удержания Манпласа» сдерживают шторм, так что ощутить его воздействие могут только те, кто практикует магию разума. При это обновлять заклятье нужно на протяжении всего дня. Как правило, шторм выглядит как реалистичные кошмары, в которых можно встретить источник явления.
        Теперь всё сходится в голове у Сарефа. Последний сон наяву был сегодня ночью, где Сареф встретил Элизабет, забившуюся под скамейку. Если вспомнить, то похожий сон был еще до инцидента с Носильщиками Гробов. Тогда Сарефу приснилось, что он шел по коридору общежития и встретил Элизабет. Тогда не увидел лица, но явно это была она. После её атаковал какой-то монстр.
        В последний раз «Божественная воля Кадуцея» отразила атаку, натолкнув на мысль, что это был не обычный сон. Интересно, можно ли с этим что-то сделать?
        - Ей ты не поможешь, но могу показать технику защиты от ментального шторма во сне. - Продолжает некромант.
        - Я не уточнял, что это «она». - Осторожно произносит юноша.
        - В академии есть только одна студентка, способная создавать ментальный шторм. И это дочь епископа. - Пожимает плечами мэтр. - Я ведь тоже ментальный маг, а значит, подвержен воздействию мисс Викар.
        - Действительно, я об этом не подумал. Но разве на ночь вы не покидаете академию? - Соглашается Сареф.
        - Обычно так и делаю, но иногда остаюсь. - Некромант пожимает плечами с видом, что это не имеет значения.
        - Но разве никто и никогда не пробовал с этим справиться?
        Вместо ответа маг приносит с полок несколько книг.
        - Хорошо, тогда это будет твоим домашним заданием. Изучи эти книги, в них есть интересующая тебя информация. Но подумай, зачем тебе это. - Чародей ставит перед студентом стопку толстенных книг. Работы на много часов. - Так что там насчет второго вопроса?
        - Ах да, второй вопрос… - Сареф отрывается от созерцания талмудов. - Вы можете рассказать о других мирах и измерениях? О способах их создания и путешествия между ними?
        - Мм. - Мэтр Вильгельм выглядит более озадаченным, чем это было чуть ранее. - Для начала ответь, почему тебя это волнует?
        - Всегда хотел узнать, есть ли места, до которых нельзя просто дойти. - Без запинки выдает вампир.
        - Врешь?
        - Вру. - Сразу признается Сареф. Маг смеется.
        - Не думаю, что ты готов к такому знанию. Существуют ли другие миры? Да, и большего тебе знать пока не нужно.
        - Почему? - Не унимается юноша.
        - Это область, в которую можно входить только имея хотя бы одну из двух вещей: знания или сила. Тебе это пока недоступно ни по уровню познаний, ни по праву силы.
        - Хорошо, тогда я пойду. - Далее Сареф не стал спорить. Мэтр Вильгельм ни за что не уступит после отказа. Подобная загадочность только уверила вампира в том, что там скрывается что-то великое или скорее всего опасное.
        - До встречи. Следующее занятие по обычному расписанию. И не забудь забрать вещи, которые ты просил привезти.
        С последними событиями Сареф совсем забыл, что просил некроманта привезти кое-какие интересные вещи из экспедиции на соседний континент. Коробка все это время ждала получателя у дверей кабинета.
        - Мэтр, а всё ли удалось найти? - Оборачивается юноша.
        - Увы, нет. Но кое-что я добавил от себя. Тебя это непременно заинтересует.
        - Благодарю, мэтр. - Сареф подхватывает коробку и выходит из кабинета. В коридоре его ждет служанка с посланием. Обычно послания так отправляет только один человек - мэтр Патрик. Значит, скоро начнется следующий рейд.
        Глава 18
        В послании от мэтра Патрика действительно говорится о рейде, который будет проведен уже завтра ночью. Довольно странно, так как в последнее время предупреждают минимум за три дня. «Что-то случилось?». Ответ на вопрос Сареф сможет узнать завтра после захода солнца.
        Сейчас было бы неплохо лечь спать, чтобы ночью вернуться к работе. Запас маны естественным путем во сне восстанавливается быстрее всего. После стоит поработать над жезлом со сердцем стихий, разобраться с зеркальными измерениями и ментальным штормом Элизабет.
        Некромант задал ведь верный вопрос: какое дело Сарефу до проблем сокурсницы? Студент переводит взгляд на стопку книг, полученных от мэтра Вильгельма. На их чтение потребуется немало времени. Нужно ложиться, но вампир продолжает задумчиво сидеть перед столом, словно в попытке вспомнить то, что вертится на языке.
        «Это не праздное любопытство. Странно, ведь я хотел лишь поинтересоваться. Должен ли я вмешиваться в её дела?», - вампир трет виски, в голове возникает боль. Ментальный барьер в сознании прочен, хоть сегодня ночью его основательно встряхнуло ментальным штормом. Всё должно быть в порядке, но почему-то Сарефа не оставляет чувство потери контроля над различными «Я».
        «Может ли это быть эффектом от использования Палитры? Нет, барьер создавал сам мэтр Вильгельм, значит, он знает, как его обойти без ослабления защиты».
        Сареф решительно встает из-за стола, достает из кровати снаряжение авантюриста и две большие емкости. К завтрашнему рейду нужно подготовиться заранее. После студент магической академии открывает коробку с вещами, которые привез мэтр Вильгельм. Многие довольно хрупкие, но так быть и должно. Но пока разбирать их не будет, так как еще не готов использовать, берет лишь сувениры.
        После извлекает из тумбочки стола несколько стеклянных колбочек с зельями от алхимиков Фернант Окула. Их Сареф смог получить только по письменному разрешению мэтра Патрика. Они довольно ценные, но в бою использовать рискованно, так как алхимическое стекло без наложения чар прочности может легко разбиться. Вместе с зельями вампир получил инструкцию по правильному хранению. Если жидкость слишком потемнеет, то зелье потеряет свойства. В этом случае, его нужно разогреть, а после вновь спрятать от солнечных лучей.
        Студент внимательно проверяет степень прозрачности зелий. Пока что всё в порядке, поэтому вампир убирает обратно в ящик стола. Несмотря на потерю большого количества маны утром, сна ни в одном глазу. Сареф решает сходить в город и немного отвлечься от учебы и тренировок. В городе не так много мест, куда ходит студент. Обычно всё сводится к посещению гильдии авантюристов или дома Фриды.
        Вот и сейчас Сареф входит через большие ворота в гильдию. Здесь уже со многими познакомился, так что первые минуты тратит на приветствия встреченных людей. Как правило, к нему подходят первыми, так что пройти незамеченным не удалось еще ни разу. А вот и Элин бежит и прыгает с объятиями, уже давно перестала робеть в присутствии Сарефа.
        - Привет. Как дела? - Юноша гладит по голове эльфийку.
        - Все хорошо. Почему ты снова долго не приходил?
        - Был занят турниром. Слышала про него? - Сареф послушно идет вслед тянущей за руку Элин. Вместе садятся за один из столов.
        - Конечно. Ты ведь победил! Об этом все в гильдии говорили! А еще то, что… тебя ранили. - Девочка взволнованно смотрит на собеседника сбоку.
        - Ерунда, рана была легкой. Ты пришла одна? - Сареф переводит разговор на другую тему.
        - Да, я уже хорошо ориентируюсь в городе. Но Фрида велит ходить только одной дорогой по главным улицам.
        - Слушайся её. Столица далеко не безопасное место.
        - Я знаю. Я даже выучила график патрулирования стражников от дома до рынка, от рынка до книжной лавки, от лавки до здания гильдии. Я выхожу в правильное время и просто иду за патрулем. - С гордостью сообщает эльфка.
        - Тебя этому Фрида научила? - Юноша удивлен услышанному.
        - Нет, я сама придумала! - Подбоченилась девочка.
        - Ничего себе, молодец. Осторожность превыше всего. - Сареф не может не похвалить Элин. - А у меня для тебя кое-что есть.
        Элин не замедлила встрепенуться на слова. Вампир вытаскивает из сумки предмет, похожий на небольшое яйцо. Оно черного цвета с вкраплениями белых и желтых точек. Девочка аккуратно берет в руки подарок и разглядывает со всех сторон.
        - А что это за яйцо?
        - Это не совсем яйцо, это скорее сердце. - Начинает объяснение Сареф, с улыбкой глядя на покосившееся лицо Элин. - Материальная оболочка духовного создания. За морем называют сердцем, но оно не исполняет ту же роль, что в наших телах. Это скорее вместилище.
        - Что? Так тут живет настоящий дух? - Теперь до собеседницы начинает доходить предназначение предмета.
        - Не дух, а духовное существо. Разница в том, что…
        - Я знаю, я знаю: духами становятся, а духовными существами рождаются. Это совсем разные создания. На наших островах живет много духовных существ. Мы их зовем mufalaendasi, а вот духи…
        - Erokondasi. - Теперь Сареф хвастается знанием иностранного языка. - Их на островах Фрейяфлейма почти нет, так как обычно erokondasi являются духами умерших, т. е. призраками.
        - Да все верно. И они очень злые, ими управляют черные маги, но я никогда в жизни не видела настоящего призрака.
        - И не много потеряла. Надо полагать, что такие вместилища ты тоже не видела?
        Элин кивает и гладит предмет.
        - В нем живет новорожденное духовное существо из Черногорной Степи. Говорят, принимает облик скакуна. Тебе же нравятся лошади?
        - О! - Элин очень удивлена. - Да-да, круто!
        - Я расскажу, как правильно вырастить его. Для меня это тоже впервые. А еще отнеси другие сувениры Марте, Генри и Фриде. - Сареф достает остальные вещи из сумки. - Будет лучше, если это сделаешь ты.
        - Да, конечно. Фрида каждый раз ворчит, когда ты даешь денег больше необходимого. А уж подарки и вовсе не примет. - Хихикает Элин. - Я слышала, что в гильдии над нами подшучивают.
        - Да? На какую тему? - Интересуется Сареф, хоть и догадывается о причине слухов.
        - Ну, то есть ты заботишься не только обо мне, но и о Фриде, Марте и Генри, хотя они для тебя чужие люди. Многие думали, что вы с Фридой, … ну, поженитесь. У людей же так принято?
        - В целом, да. Со стороны действительно может показаться странным, что парень и девушка совместно ухаживают и воспитывают детей, пускай и не своих, не будучи в любовных отношениях. - Пожимает плечами Сареф, подобные слухи ему не мешают. - На Фрейяфлейме ведь по-другому? Эльфы живут в общинах и там вопросы создания семьи выглядят иначе?
        В Фернант Окула на уроках по истории и культурологии других рас это кратко рассказывалось.
        - М, думаю, что да. У нас это немного иначе. - Задумчиво произносит Элин, погружаясь в какие-то воспоминания.
        На стол падает чья-то тень. Сареф поворачивает голову и видит Катрин, девушку-распорядителя, которая помогала разыскать Фриду при первом посещении столичного филиала гильдии.
        - Здравствуй, Сареф. Я займу немного времени. - Пепельноволосая девушка в строгом длинном платье держит в руках свиток и чернильницу.
        - Доброго вечера, Катрин. Присаживайтесь. - Приглашает к столу Сареф. Катрин садится напротив, а вот Элин полностью сосредоточилась на полученном подарке.
        - Я по поводу завтрашнего задания охотников. - Объясняет девушка. - Требуется ли какое-то снаряжение?
        - Вы знаете о нем? - Удивленно спрашивает юноша.
        - Да, охотники прислали запрос в гильдию. От нас будет участвовать несколько отрядов, поэтому сейчас я руковожу выдачей снаряжения. - Отвечает Катрин.
        «Охотники на демонов подключают гильдию авантюристов? Точно готовится что-то масштабное». - Думает Сареф.
        - Так обычно и происходит? - Уточняет юноша.
        - Только в исключительных ситуациях. Если сравнивать различные организации одной направленности, то охотники на демонов имеют наивысшие полномочия, так как у них в руководстве состоят высшие чины Конклава, Церкви и королевского двора. Мы обязаны помогать всем, что будет указано в запросе. - Собеседница дает краткое объяснение.
        - Понятно. Мне снаряжение не нужно, меня всем необходимым охотники уже снабдили.
        - Понятно. - Катрин делает пометки на пергаменте. - Тогда последнее: капитан просил передать поздравления насчет победы в турнире и присвоения следующего звания.
        Катрин не назвала имени капитана, но просто по званию в Порт-Айзервице называют только одного авантюриста - Грегори Мунша, главу столичного филиала.
        - Я немного удивлен, что получаю звание, не выполнив ни одного заказа гильдии.
        - Ты представляешь гильдию. Любая твоя победа повышает престиж и узнаваемость гильдии. Это нам идет только на пользу. К тому же по окончанию академии ты станешь магом, а значит, в любом случае не сможешь оставаться рядовым членом. Мне потребуется твоя нашивка.
        Сареф послушно отдает нашивку с гербом гильдии авантюристов: пересеченные меч и стрела на фоне глаза. В Масдарене получил её от распорядителя Микеля. Тогда он сказал, что в нижней части будет вышиваться что-то наподобие лычек, указывающих на звание владельца.
        - В Масдарене мне говорили, что авантюристы получают титулы и магических питомцев…
        - Да, верно. - Кивает Катрин. - В отличии от звания, титул носит больше формальный характер. Капитан о таком мне ничего не сказал, но ты сможешь спросить его сам, если сумеешь поймать. Он в последнее время очень занят. Ты сможешь получить питомца согласно титулу, это сложная для объяснения вещь, так как этим занимаемся не совсем мы.
        - Звучит загадочно. - Улыбается Сареф. - В таком случае больше не задерживаю.
        - Ты тоже получишь такого? - Элин указывает на сердце духовного существа после ухода Катрин.
        - Из того, что я слышал, это немного другое. Хочешь куда-нибудь сходить?
        - Нет. Я обещала Фриде вернуться до ужина. - Качает головой Элин.
        - Тогда тебе уже пора выходить. Солнце скоро сядет. Тебя проводить?
        - Я дойду сама. Только не исчезай, как это было в прошлый раз. - Эльфка забирает сувениры со стола и убегает в сторону двери.
        «Да уж, постараюсь не довести себя до ручки в этот раз».
        Глава 19
        Лодка медленно движется вверх по одному из городских каналов. Солнце уже давно село, но пассажиры лодки не зажгли ни одного фонаря. Человек у заднего борта отталкивается от неглубокого дна длинным шестом. Мимо проплывают дома и мосты, пока лодка не проезжает под аркой, заставленной горящими свечами. Отряд охотников на демонов проник в Свечной квартал.
        Сареф сидит посередине лодки, мысли спокойны, как и тело. Мэтр Патрик перед началом рейда рассказал о последних успехах. Исследователи Конклава смогли нащупать место, на которое указывали свечи из дома свечного мастера Доминика Боота.
        - Восстанови описание. - Мысленно приказывает юноша Системе. Мгновенно появляется окно:
        ПРЕДМЕТ: Тропка воска
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: А
        ОПИСАНИЕ: свечи, несущие в себе заговоренный воск и изготовленные из одного чана. Разделенные в пространстве, такие свечи всегда могут указать на тайную тропку из воска, которая всегда приведет к другим свечам. Изначально Потухший Король таким образом путешествовал по своим землям: от свечи к свече, пока не погас последний огонек перед лицом Тьмы.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно
        К сожалению, секрет активации специалисты разгадать не смогли, но раз поисковая магия смогла обнаружить место, то дойти до туда можно и на своих двоих. Сареф не удивлен, что тайное место расположено в подземельях Порт-Айзервица. Похоже, если хочешь что-то спрятать, прячь в недрах столицы. Это действительно надежное и запутанное место.
        Сейчас два отряда из гильдии авантюристов отвлекают внимание жителей квартала мнимым заказом. Под прикрытием темноты отряд охотников войдет в квартал через канал и углубится в подземелья через секретный лаз. В лодке всего пять человек вместе с Сарефом, никого из охотников вампир не знает. Мэтр Патрик сегодня тоже будет участвовать, но его отряд зайдет через другое место.
        Лодка ударяется о каменный бортик в тоннеле. Все покидают лодку, а последний надежно привязывает к древнему на вид железному кольцу в стене. У товарищей по отряду чуть светятся глаза в результате применения свитка ночного видения. Сам юноша его использовать не стал, к счастью, до этого никому дела нет, так как охотники привычны работать в одиночку или парами. Только для серьезных рейдов собираются более чем втроем, и даже в таком случае приходится собирать вспомогательные отряды из городской стражи или авантюристов.
        Численность охотников на демонов является тайной уровня военной или государственной, но и так понятно, что их не больше сотни на всё королевство. Студент академии достает из кармана флакон с зельем и опустошает в один глоток. Тело тут же бросает в жар, а когда зелье впитается, то на три часа серьезно увеличит количество доступной маны. При этом показатель Интеллекта остается неизменным.
        - Friturum nomilica, - тихо шепчет новобранец, активируя кольцо на левом пальце. Магический предмет действительно оказывает серьезное влияние на повышение уровня освоенности используемой магии.
        ПРЕДМЕТ: Махинация хитрого ученика
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: С
        ОПИСАНИЕ: первым и единственным владельцем кольца был Миррен, ученик чародея. Миррен имел слабую предрасположенность к магии, поэтому сумел попасть в ученики только благодаря артефакту, ускоряющему обучение. С ним даже бесталанный аколит сможет доучиться до чародея. Знания и практика - кольцо способно увеличить скорость и количество получаемого опыта, а также на постоянной основе увеличивает показатель Интеллекта на 10 пунктов.
        АКТИВАЦИЯ: словесная формула Friturum nomilica. Действует 3 часа, перезаряжается 10 часов.
        На средний палец правой руки надето другое кольцо, отобранное у капитана плавучего казино Феодора.
        ПРЕДМЕТ: Кольцо противодействия магии
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: B
        ОПИСАНИЕ: предмет, зачарованный на разрушение заклятий. Испускает импульс, который обнуляет вокруг пользователя магию. Успешность зависит от силы заклятья и уровня освоенности. Чем сильнее и выше, тем меньше шанс, что кольцо аннулирует магию. В предмете два заряда, подзарядка займет три часа.
        АКТИВАЦИЯ: потереть камень на кольце.
        Ранг у этого предмета выше, чем у первого кольца, но польза есть только в определенной ситуации, когда нужно развеять не слишком сильную магию. К подготовке Сареф всегда относится серьезно, и если что-то действительно может помочь, то это стоит взять.
        Во рту появляется кислый привкус, значит, зелье маны уже начинает всасываться в кровь. Раздается приглушенный лязг: один из охотников выламывает замок на двери в канализацию. Быстрым шагом все заходят внутрь, вампир вновь оказывается посередине строя.
        Вампир чувствует на плече легкий хлопок и послушно снимает одну лямку заплечного рюкзака. Чувствует как к спине прислоняется пергамент - таким образом охотник пишет на ходу. Где-то в другом месте второй отряд видит написанное в своем свитке. Такую волшебную связь юноша уже видел, когда помогал сопровождать великана по округу Туманных Холмов.
        Конечно, существует магия, позволяющая делать так же без использования свитков, но использовать её могут только маги, а таковых среди охотников не так много. Идущий позади охотник читает появившийся ответ и убирает свиток в нагрудный карман, а Сареф возвращает рюкзак на прежнее место.
        Путешествие было недолгим, вскоре группа упирается в стену. Из тупика не видно других выходов, а значит, они на месте. Вторая группа уже должна быть на месте с северной стороны тайного убежища Огарков. Снова происходит обмен сообщениями через магические свитки, после чего командир отряда дает отмашку на начало операции.
        На стену приклеиваются восемь магических свитков, содержащих взрывную магию. Все отходят в предыдущий коридор, и гремит взрыв. Горсть камней выстреливают в стену напротив взрыва, но на этом всё. На стене лишь появились трещины, хотя такими свитками успешно разрабатывают шахты. Выходит, что стена защищена магией или куда толще, чем выглядит на первый взгляд.
        Один из охотников достает боевой топор, вокруг оружия начинаются завихрения. После оружие впечатывается в стену с глухим звуком. Топор вошел глубоко, как будто не в камень, а в полено. Энергия духа предохраняет оружие от поломки, а также многократно увеличивает силу удара. Рядом напарник начинает орудовать клевцом, это оружие буквально окутано сотнями невероятно быстро дрожащих нитей. Как понимает Сареф, это разные техники Оружейного Стиля.
        Сам вампир не носит с собой холодного оружия, хотя при острой необходимости найдет ему замену. На пол оседает каменное крошево, падают куски камня и кирпичей: за слоем камня действительно есть какое-то помещение с дополнительно возведенной стеной. Взмахи и удары охотников становятся быстрее и резче, в таком темпе ни один шахтер не сможет работать. Бум-бум-бум-бум. Когда взмахивает один, бьет другой, а потом по-новой без запинок.
        Вскоре обрушивается большой кусок стены, открывая достаточный проход внутрь. Ближайший охотник кидает в проход самолетик, сделанный из волшебного свитка. Сареф горд тем, что научил этому охотников. Оказывается, в этом мире никто не слышал об оригами. Правда, охотники называли это бумажной стрелой, а не самолетиком, Сареф в любом случае не смог бы объяснить, что такое самолет.
        Изменение формы свитка не оказывает влияние на его действие, из прохода вырываются клубы дыма. Отряд успел заранее отойти от дыры. Дым очень быстро рассеивается, и охотники один за другим проникают внутрь. На свиток была нанесена магия обездвиживающего дыма, он действует сразу, но длится недолго. Перед демоноборцами открывается помещение, заставленное большим количеством свечей. Все отменяют заклятье ночного виденья с помощью свитка с заклятьем «Добровольная отмена».
        Внутри никого не оказывается, поэтому все без долгого осмотра начинают движение к двери. Впередиидущий бросается в сторону, когда свечи сбоку на секунду загораются синим пламенем. Рефлексы спасают охотника от удара мечом. Из воздуха появляется странное существо, похожее на манекен из свечного материала в старой броне. На наплечниках у существа горят множество свечей, а сама голова является одной большой свечой.
        Местный страж делает рывок в сторону вторженцев, но меч перехватывается в полете сразу двумя охотниками, пока третий не сносит свечную голову с плеч. Однако противник не является живым существом, поэтому продолжает наступать. Охотники расступаются в разные стороны, перед врагом остается только командир.
        Ржавый меч уже несется к голове охотника, но тот ловко уходит в сторону. Сияющие окружности - вот что успевает заметить глаз вампира после использования техники духа. Круги молниеносно пересекают друг друга и тело противника. Еще один из приемов Оружейного Стиля, где энергия духа укрепляет оружие и ускоряет пользователя. На пол падает отсеченная правая рука существа с мечом, правая нога, а после верхняя половина туловища.
        Уже в полете к земле свечи на наплечниках вспыхивают ярким пламенем, а вместе с ними все конечности. Существо превращается в сгусток огня, из которого выходит полностью отремонтированный страж, а свечи возвращаются к обычному режиму горения. «Магия восстановления? Для големов вполне обычное дело», - оценивает ситуацию Сареф. Вот только традиционная магия делает по-другому, Огарки нашли или изобрели довольно уникальный тип чар.
        Профессионалов, которыми являются охотники на демонов, таким не остановить. Страж вновь падает рассеченным на пол, опять вспыхивают свечи, но тут же затухают. Дело рук охотника рядом, он держит в руках золотую трубку из двух дюжин колец. На каждом кольце выгравирована руна. Поворачивая каждое кольцо, можно составить комбинацию рун и получить одно из записанных заклятий.
        Артефакт очень похож на Фолин Нумерик, с которым Сареф так и не успевает как следует разобраться. Существо больше не встает, поэтому охотники продолжают путь. По словам мэтра Патрика Огарки однозначно будут готовы к нападению. Единственное, чего они не могут знать, так это даты и времени атаки. Поэтому все охотники подготовились сегодня не к тихой операции, а опасному прорыву через ожесточенное сопротивление.
        Рейд может оказаться тем событием, что прольет наконец свет на тайны ганзы свечников. Если будут выявлены нарушения тех или иных запретов, это грозит тотальной зачисткой. Жесткий метод, особенно против тех, кто старается жить мирно и приносить пользу. Но не Сарефу порицать решения охотников и тех, кто ими руководит. Не потому, что он пока перспективный новобранец без права голоса, а потому, что и сам готов замарать руки, если иначе никак.
        Глава 20
        Тонкий слух вампира различает звуки передвижения в подземелье, где-то явно что-то происходит. Возможно, это второй отряд охотников под руководством мэтра Патрика. Коридор освещается большим количеством ламп и свечей, и уходит далеко в обе стороны. Подземелье под Свечным кварталом явно не маленькое. Карты этого места, разумеется, нет.
        Командир без долгих раздумий поворачивает налево по каким-то своим соображениям. Шагов через тридцать Сареф понимает, что это был верный выбор, так как слышны шаги навстречу. У Огарков не может быть многочисленных отрядов воинов, вместо этого стоит опасаться скрывающихся колдунов и неживых стражей.
        Впереди открывается зал с тремя выходами. У стен сложены пирамиды из бочек, а в одном углу возвышается гора одеял. Вероятно, Огарки используют место как склад. Перед решетчатой дверью в другом конце зала стоит человек в кожаной маске, очень похожей на маску Мясника. В левой руке зажата книга, а правая поднята над головой. Пламя свечей рядом странно изгибается и дрожит.
        «ПЕРЕСЕЧЕНИЕ СВЕЧНЫХ ТРОП».
        До активации 00:00:02.
        Рекомендации: уничтожение свечей.
        Сареф не успевает дать какие-либо подсказки, так как первая пара охотников совершает рывок в сторону противника, как только входит в зал. И перед охотниками глаза вампира замечают тусклый блеск летящих метательных ножей. Это верная тактика против магов, ведь враг выглядит как колдун. Если успеть прервать сотворение магии, то следующим ударом можно оборвать жизнь чародея.
        Ножи перехватываются на подлете: из свечи с одной стороны вылетает яркая дорожка огня до свечи с другой стороны от колдуна. Еще несколько дорожек быстро проходят между свечами, перехватывая все метательные ножи. Помещение превращается в большую ловушку.
        Огненные ленты теперь скачут с большой частотой между всеми свечами в зале, которые висят на каждой стене и вертикальной балке, а большие напольные подсвечники стоят в каждом углу. Пара охотников так и не успела добежать до противника, вынужденная отступить перед мерцающей завесой из огненных нитей. Никто из охотников не попадает под удар, все возможные траектории бегущего огня просчитать сможет любой опытный боец.
        Юноша быстро наклоняется, чтобы уйти с линии удара, а после уходит вбок. Меж пальцев правой руки струится черная жидкость, принимающая форму кола.
        НАЗВАНИЕ: «Чернильная закалка»
        ТИП: алхимия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 79,7%
        ОПИСАНИЕ: маг-алхимик может свободно менять форму, прочность, остроту и агрегатное состояние особой субстанции. Травленые алхимические чернила специально созданы для легкости манипулирования ими. Алхимик ближнего боя может сотворить из чернил всё, на что ему хватит фантазии, ограничен лишь объемом вещества. Главным достоинством субстанции является сверхтекучесть её конденсата, т. е. способность проникать сквозь материю без трения.
        АКТИВАЦИЯ: мысленная трансформация субстанции.
        Магия, в освоении которой Сареф достиг наилучших результатов. Оружие и руку окутывает белое пламя, чтобы сделать снаряд смертельным. Бросок отдает болью в руке, но такое перетерпеть можно. Кол на огромной скорости летит в сторону колдуна, оставляя за собой ослепительно белую ленту энергии. Снаряд врезается в всполохи свечного огня и пробивает магическую защиту. После пронзает грудь Огарка и отбрасывает на дверь позади. Силы удара хватает, чтобы колдун своим телом выбил решетку из петель.
        После поглощения души Кольного Мастера вампир никогда не промахивается по неподвижным целям. Вместе со Школой Стальной Крови городской маньяк поделился мастерством в обращении с кольями. Сареф знает, как правильно ими орудовать и как следует метать. То, что Мясник постигал всю жизнь, теперь принадлежит начинающему охотнику на вампиров. Если добавить к броску вампирскую силу и энергию духа, то студент магической академии может создать буквально пушечный выстрел, в то время как у Кольного Мастера получалось что-то уровня массивной баллисты.
        - Нужно уничтожать свечи в случае такого колдовства. - Произносит Сареф. Вся схватка не заняла даже пятнадцати секунд, времени на объяснения во время неё не было.
        - Да, ты прав. - Кивает командир.
        Охотники продолжают путь, а юноша вытаскивает кол из груди убитого противника. По затвердевшим магическим чернилам бежит обычная кровь, значит, это был человек. Сареф стряхивает кровь с оружия, даже не допустив мысль о слизывании. По всей длине кола проходят оплавленные участки. Либо это следы от огненного барьера «Пересечения свечных троп», либо следствие влияния энергии духа. Однако оружие цело, этого достаточно.
        Повинуясь воле молодого мага, поверхность кола становится вязкой, а после вновь твердеет с буквально отполированной поверхностью. Командир жестом приказывает всем остановиться и за чем-то наблюдает через щель двери. Отряд уже успел пройти несколько комнат, но они были пустыми.
        Пока есть передышка, Сареф мысленно вызывает описание магии, которое составила Система на основании действий того колдуна.
        НАЗВАНИЕ: «Пересечение свечных троп»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: дар от Потухшего Короля для своих подданных. Огонь может не только освещать и согревать, но и нести опасность. Огонь способен путешествовать от свечи к свече, защищать подданных и атаковать врагов, пока горят свечи.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        «Это тоже божественная сила, как способности Кадуцея. Значит, Потухший Король - божество»?
        Сареф никогда не встречал упоминаний о Потухшем Короле, кроме описаний Системы. На занятиях в Фернант Окула студентов заставляли учить наизусть религиозные течения всех народов, в том числе давно исчезнувших. При путешествии вне пределов Манарии это знание чрезвычайно важно, так как религиозный радикализм - норма для многих народов. Но в книгах и справочниках не встречались божества с именем Потухшего Короля и свечой в качестве главного атрибута.
        Командир жестом приказывает продолжить движение. Тем, что привлекло его внимание, оказывается второй командой охотников на демонов. Мэтр Патрик проник в подземную часть под кварталом через лазейку в торговых рядах и сумел встретиться с отрядом Сарефа. Последний замечает следы боя на одежде и оружии второго отряда, но видно, что они тоже обошлись без потерь. Теперь совокупный отряд вырастает до десяти человек.
        - Все помещения позади мы зачистили. - Сообщает мэтр Патрик.
        - Аналогично. - Отвечает командир первого отряда. Сареф вспоминает, что его зовут Фитч. К сожалению, перед рейдом времени на знакомства не оставалось.
        - Авантюристы передают, что в квартале начинаются волнения. - Чародей смотрит в свиток.
        - Убийцы и служители Тьмы! - Незнакомый голос раздается по коридору. Охотники внимательно следят за каждым выходом, но говорящего не видно.
        - Туда! - Указывает мэтр Патрик перед собой и срывается с места. В его руке зажат знакомый посох. С ним он принимал участие в конкурсе новобранцев гильдии Масдарена.
        Демоноборцы парами влетают в следующее помещение. Обоняние Сарефа чует странных запах, будто что-то горит. Впереди открывается очень просторный круглый зал. Он весь заставлен манекенами из свечного материала, которые рассажены амфитеатром вокруг центрального подиума. Похоже на место собраний или молитв.
        На постаменте стоит сгорбленная четырехрукая фигура. В двух руках зажаты две большие кадильницы, из которых исходит тот самый дым, запах которого учуял вампир. На лице существа, которое явно не является человеком, расположена металлическая маска, а на плечах горят десятки свечей.
        - Вы приближаете конец мира, служа темным силам. - С ощутимой агрессией выкрикивает существо. Тело Огарка покрывает огненосная аура, отражающая метательные ножи: охотники не вступают в переговоры, если отдан приказ на зачистку.
        Все рассыпаются по залу, а юноша остается вместе с мэтром Патриком. Маг поднимает руку и несколько раз быстро сжимает и разжимает кулак.
        «ЕДИНЕНИЕ ЛЬДА И ПЛАМЕНИ».
        До запуска 00:00:01.
        Рекомендации: отсутствуют, целью является не пользователь.
        Многочисленные свечи, факелы и лампы в зале гаснут, температура воздуха ощутимо снижается, а около руки чародея дрожит сфера огня. Сареф помнит эту магию, мэтр Патрик тоже уже сталкивался со странной магией свечей, поэтому сначала гасит их всех. Вампир был бы не против изучить такую магию, но Система подсказывает, что для него это по-прежнему невозможно без нужного класса, подкласса и знаний условий активации.
        НАЗВАНИЕ: «Единение льда и пламени»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: сложная магия, работающая с законами природы. Маг создает вокруг себя зону термодинамического равновесия, после чего может перекачивать тепловую энергию из одной области в другую. Моментально остужая пространство в одной области, маг может передать взятую тепловую энергию в другую область, что будет приводить к немедленному возгоранию или взрыву. Умение работает и в обратном порядке. С ростом освоенности маг может производить энергетический обмен быстрее и на более широкой зоне.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        Охотники окружили центральный подиум, но не спешат сближаться с противником. Марево вокруг тела Огарка начинает дрожать из-за поглощения всего тепла в помещении мэтром Патриком. Изо рта Сарефа выходит пар, а стены начинают покрываться изморозью. Как только магический барьер будет снят, демоноборцы ринутся в атаку.
        Пламя свечей на теле врага становится короче и начинает трепетать, будто готово потухнуть под ветром. Огарок бросает курительницы и всеми четырьмя руками начинает творить пассы.
        «САМОСОЖЖЕНИЕ В ЧЕСТЬ КОРОЛЯ».
        До запуска 00:00:04.
        Рекомендации: обездвижить цель до окончания самосожжения или успеть отменить связь.
        НАЗВАНИЕ: «Самосожжение в честь Короля»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: акт добровольной смерти в обмен на милость Потухшего Короля. Говорят, что многие подданные Короля таким образом продлевали жизнь своему монарху, пока это не потеряло смысл. Пускай Потухший Король уже давно обратился в пепел, но воля ярого последователя может временно открыть сожженные тропы для увеличения магической силы.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        - Он усиливается. - Предупреждает Сареф.
        - Вижу. - Бормочет чародей при виде столба пламени, окружающего фигуру колдуна. - Фанатики любят магию жертвоприношений, но я смогу справиться даже с мистическим огнем.
        Невидимая сила продолжает притягивать огонь к мэтру Патрику, а высота пламени «Самосожжения в честь Короля» уменьшается на одну треть. Все охотники отступают от центра зала, в котором сила оледенения становится максимальной, но пока что испаряется у ног Огарка. Два мага продолжают бой на истощение, и кто знает, чем бы закончилось противостояние, если бы мэтр Патрик пришел один.
        Когда пламя было потушено на половину, один из охотников пронзает колдуна копьем, Огарок больше не мог поддерживать барьер. Через минуту от него остался лишь пепел.
        - Это было неожиданно трудно, будто ему действительно кто-то помогал извне. - По лицу мэтра Патрика струится пот. - Нужно продолжать движение.
        Глава 21
        Задач у сегодняшнего рейда три: поимка Логуса, раскрытие секретов Огарков и уничтожение ганзы свечников, если будут выявлены запрещенные детали их деятельности. С учетом увиденного, у Огарков нет шансов на помилование. Мэтр Патрик читает послание в свитке и хмурится. Вероятно, вести с поверхности города не обнадеживают.
        - Проблемы? - Спрашивает Фитч.
        - Да, жители квартала выходят на улицу и пытаются прогнать авантюристов. Возможно столкновение. - Отвечает мэтр Патрик.
        - Они поняли, что терять им уже нечего? - Рассуждает охотник на демонов из команды Сарефа.
        - Ну, к этому мы были готовы. Квартал заранее со всех сторон оцепила городская стража, никто не сможет уйти. Пресвитер Манкольм с инквизиторами уже должен закончить зачистку других мест, связанных с Огарками. - Чародей задумчиво гладит лоб, а после смотрит на юношу. - Сареф, отправляйся на поверхность и помоги авантюристам. Среди горожан вполне могут быть колдуны. Остальные - три группы по три человека и начинаем прочесывать оставшееся подземелье.
        Вампир без лишних слов направляется к выходу в город, через который сюда проник отряд. Быстрым бегом за короткое время достигает канала и лодки, но пользоваться ей не будет. Вместо этого совершает прыжок и цепляется за ограду мостика, неподготовленный человек так никогда не сможет. С моста вампир ныряет в переулок, чтобы через десять секунд оказаться на знакомой улице мастеровых.
        На улице в полном составе находятся оба отряда авантюристов в окружении местных жителей. Похоже, что сегодня весь Свечной квартал высыпал на улицы. Мужчины, женщины и даже дети явно готовятся к худшему. Сареф не может их за это ругать, ведь участь их незавидна.
        Несколько ремесленников препираются с командиром авантюристов. Повышенные тона доносятся с обеих сторон переговоров, но оружие пока покоится в ножнах. Из беседы юноша понимает, что Огарки недовольны нахождением здесь авантюристов, в вымышленный заказ не очень поверили. Раньше Свечной квартал никогда не выказывал прямой агрессии, но теперь руки многих сжимают факелы, топоры и дубинки. Они в отчаянии и, похоже, что еще не догадываются о кордонах городской стражи за пределами квартала.
        Авантюристы начинают продвигаться к центральной площади квартала, их задачей является отвлечение внимания на себя, пока в подземелье происходит зачистка тайного логова. Мэтр Патрик о таком не говорил, но Сареф видит явную провокацию Свечного квартала. Стоит кому-то из местных не выдержать и бросить камень или факел в авантюристов, как сразу появится повод обнажить оружие.
        Вампир накидывает капюшон и лавирует в толпе рядом с авантюристами. Если начнется уличный бой, то вооруженные авантюристы смогут выстоять и без помощи извне. Но если появятся колдуны, големы или еще какая напасть, то Сареф это должен будет взять на себя. Спасибо мэтру Патрику, что теперь ему доверяют важные одиночные задания, хотя конкретно в этом случае маг явно отправил именно его как такого же члена гильдии авантюристов.
        Где-то в другой части площади начинают двигаться люди, пропуская процессию. Группа людей идет прямо к авантюристам, и толпа тут же расступается перед ней. Сареф замечает, что впереди идет красивая женщина с короной из свечей и штандартом Огарков, на котором тоже зажжено несколько свечей. Далее ступают люди в просторных белых балахонах и канделябрами в руках.
        «Какие-то религиозные лидеры? Вот уж кого представители Церкви Герона слушать не будут, будь они здесь». - Сареф старается встать таким образом, чтобы оказаться в стороне примерно между авантюристами и процессией, но не подходя слишком близко.
        - Уходите отсюда! - Золотоволосая женщина имеет хорошо поставленный звонкий голос. - Вы несете с собой тьму. Я вижу, как её миазмы защищают вас.
        - Тьма? У нас ничего такого нет. - Выходит вперед командир отряда авантюристов. Его Сареф не знает, все же нужно чаще появляться в гильдии.
        - Мы из гильдии авантюристов. - Продолжает человек. - Согласно королевскому эдикту о разрешении деятельности мы имеем право входить на любую территорию королевства, кроме находящейся под ведомством другой организации. Прошу вас разойтись по домам и не мешать нашей работе.
        - Здесь для вас нет работы. Проблемы Свечного квартала мы решаем самостоятельно. Никаких заказов мы в вашу гильдию не передавали. Прошу немедленно уйти. - Настаивает женщина, и её словам вторит гул голосов с площади. - Вы пришли большим числом, с оружием и без приглашения, более нам нечего вам сказать.
        Авантюрист снова начинает гнуть свою линию, так как уйти он не может, но женщина его уже не слушает, вертит головой словно в поисках кого-то в толпе. Сареф смотрит туда же, куда и женщина, в поисках подсказки, но вдруг незнакомка резко разворачивается и перехватывает взгляд юноши. Последний понял, что обнаружен.
        - Вот он! - Жестом, достойным королей, женщина указывает на Сарефа. - Вестник Тьмы скрывается в толпе!
        Авантюрист тотчас чувствует на плече руку. Подобные обвинения несут весьма зловещий характер в окружении стольких враждебно настроенных людей. Следом еще несколько рук хватают Сарефа, толпа не намерена отпускать добычу. Командир авантюристов узнает Сарефа и кричит, что он является частью их отряда. Но приказ отпустить жители квартала игнорируют, а вот призыв убить от женщины в короне стремятся выполнить незамедлительно.
        Время переговоров подошло к концу, авантюристы смыкают щиты и обнажают оружие. Из множества рук ни одна не смогла удержать крутанувшегося на месте вампира. Сареф не чувствует страха перед обычными людьми. Конечно, нахождение в толпе имеет свои опасности, но вампир не позволит себя повалить. Кто-то набрасывается с кулаками, но тут же отлетает со сломанной шеей, здесь авантюристу не нужно скрывать силу. По спине, плечам и голове ударяют дубинки, кто-то швырнул камень прямо в лицо, но это оказывается бесполезным, вампир начисто игнорирует слабый урон.
        НАЗВАНИЕ: «Школа Стальной Крови»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 15,9%
        ОПИСАНИЕ:…
        В окружении большого количества противников защита и выносливость становятся важнее силы атаки и скорости. «Школа Стальной Крови» здесь подходит как нельзя лучше.
        Мужчина куда крупнее Сарефа попытался протаранить юношу, но зарабатывает лишь перелом позвоночника от удара локтем по спине. Секундная заминка позволила еще двоим повиснуть на руках, но вампир крепко стоит на ногах, будто вбил сваи. Людское кольцо смыкается вокруг одиночки, довольно опасная ситуация, если бы не сверхчеловеческие возможности тела.
        Вот только перейти в атаку Сареф не успевает. Совсем рядом оглушающий хлопок вызывает десятки воплей. Следом слух различает удары оружием по незащищенному телу. Вот только это не авантюристы, так как их отряд осаждают в другой стороне. Что-то острое колет в поясницу, нужно срочно выйти из окружения, пока местные не нашли чего-то получше заточки.
        Алхимические чернила пробивают стенки рюкзака в виде острых шипов. Пришлось потратить время на то, чтобы заставить чернила принять форму пружин, иначе выстрелить с такой силой не получилось бы. Сареф рубанул новосозданным оружием по глазам человека справа, а другой рукой вонзил кол в бедро человека слева.
        В подобной тесноте вампир заставил оба оружия принять форму коротких кольев, так как для размаха места нет, остается только колоть. Толпа отшатывается от Сарефа, раненые с криками падают, авантюрист не стремится наносить однозначно смертельные ранения. Правда, жизнь людей в давке с кровотечением все равно долгой не будет.
        В толпу врезается человек в броне с длинным мечом. Оружие светится энергией духа и лишает голов всех, до кого может дотянуться. Массовое сборище превращается в кровавую баню.
        - Вот мы снова встретились. - Слышен знакомый женский голос. Перед Сарефом стоит Рим в качественном доспехе и хлыстом, покрытым кровью до самой рукоятки.
        - Что ты здесь делаешь? - Юноша точно не ожидал увидеть её на площади, да и вообще в столице.
        - Поговорим позже? Помнишь заварушку в Костоломном ущелье? - Девушка резким оборотом отправляет хлыст в сторону бегущих людей. Единая кровавая полоса проходит сразу по нескольким спинам, вызывая сумасшедшие крики. Глаза авантюриста замечают, что во время удара по оружию пробежала алая молния. Это не магия, а техника Оружейного Стиля.
        - Хорошо. Мне нужно поймать местных заправил. - Сареф ищет глазами женщину в короне. Как и ожидалось, её попытались быстро увести с площади, но стоило бы бросить флаг, который сразу выдает местоположение.
        - Я с тобой. Хунг, Энрик, Мальт, оставайтесь здесь. - Вампир видит, что воин с мечом был не единственным, кто пришел на помощь. Эта троица по-прежнему следует за Рим. Отряд авантюристов тоже успешно отбил нападение, ощетинившись копьями.
        - Идем! - Сареф проталкивается через толпу, которая стремится как можно скорее покинуть бойню.
        - Стой, дай мне. - Рим останавливает юношу и начинает расчищать дорогу довольно жестоким способом. Хлыст в руке гуляет будто сам по себе, хотя опытный боец заметит работу запястья и корпуса. Происходи это где-нибудь на празднике или в цирке, можно было наслаждаться танцевальными движениями, но сейчас оружие не только рассекает плоть и отрывает куски мяса со спин, но даже отсекает конечности и головы.
        - Это ведь хвост Унарского Цербера-Химеры? - Вспоминает Сареф, что с помощью него мог сделать Идолопоклонник Церкви.
        - Да, откуда ты знаешь? - Девушка остановилась, а после хлопнула себя по лбу. - Забыла, ты же ведь дрался с ним.
        В этот момент какой-то обезумевший попробовал сократить дистанцию и повалить Рим, но на помощь приходит Сареф. Подсечка валит окровавленного мужчину на землю, после чего дело завершает кулак.
        - Кого мы ищем? - Спрашивает Рим.
        - Женщина с золотыми волосами, короной из свечей и флагом в руке. - Юноша указывает на группу людей, исчезающих в переулке.
        - Заметила такую. - Девушка запрыгнула на бочку. - Её нельзя убивать?
        - Нельзя. Я пойду первым, в переулке особо не хлыстом не воспользуешься.
        - О, ты недооцениваешь результат моих тренировок. Но так уж быть. Мы тут только для «принеси-подай». - Пара входит в темный переулок в попытке нагнать процессию.
        Глава 22
        Охрана «королевы», как можно назвать эту женщину, замечает преследование. Со злыми криками несколько сопровождающих отбрасывают балахоны, под которыми скрывалось хорошее оружие и доспех. Мечи, копья, топоры и рогатины нацелены на Сарефа, бегущего навстречу опасности. Прыжок, нырок, уворот: ни одно оружие не смогло задеть начинающего охотника, пока он не подошел вплотную к группе людей.
        Еще до входа в переулок юноша отменил «Стальную Кровь» в пользу «Белого Пламени». Для выполнения приема нужно набрать сумасшедшую скорость и заставить энергию духа изливаться из тела, а после резко остановиться, увеличивая выброс энергии. Словно по инерции напор энергии продолжает следовать вперед, сметая всё на своем пути. Теперь такое Сареф может проводить без риска упасть без сил.
        В белопламенной воронке смешались люди, оружие, доски и мусор. Особого удачливые даже выживут, но опасности больше не представляют. Юноша бежит дальше, остальная процессия уже скрылась за углом. За спиной вампир слышит неотстающий перестук сапог Рим. Она действительно будто прошла через серьезные тренировки.
        За поворотом Сареф видит, что женщина в короне укрывается в одном из домов. Хорошая идея, так как здание оборонять легче. Охранники прижимаются к двери, выставив перед собой сколоченные из досок щиты. Но тратить время на них вампир не собирается.
        - Разберись с ними. - Бросает через плечо авантюрист и совершает немыслимый для обычного человека прыжок, с небольшой вспышкой вытолкнув себя энергией духа. Сареф пролетает над головами защитников прямо в окно второго этажа. Ставни разлетаются в комнате, где находится «королева» с приспешниками.
        С улицы раздается пронзительный хлопок и следом предсмертные крики. Если адепт Оружейного Стиля подкрепляет оружие энергией духа, то доски не смогут защитить. Обычный кнут, конечно, давно бы порвался от такого использования, но хвост Идолопоклонника наверняка невероятно прочен.
        Алхимические чернила выглядывают из рюкзака в виде ручек кольев. Сареф ловит себя на мысли, что действует так, как привык работать Кольный Мастер. Угольно-черные колья пронзают тела защитников, но вот женщина успевает скрыться в другой комнате с последними охранниками. Так торопилась, что даже бросила наземь штандарт.
        Юноша без спешки собирает колья, и пока не заходит в следующую комнату. Он слышит, что беглецы все еще находятся там. Скорее всего оттуда нет других выходов. По ступеням на второй этаж поднимается Рим, кнут свернут аккуратными кольцами.
        - Еще не закончил? - Спрашивает девушка.
        - Они в следующей комнате. Как раз хотел приступить. - Сареф немного ослабляет защитный барьер в сознании и прекращает действие «Продвинутого чтения». Загнанная в угол жертва может показать зубы, поэтому Сареф решил перестраховаться и просканировать следующую комнату.
        - Забаррикадировали. - Рим пробует открыть дверь.
        - Угу. В той комнате ни окон, ни других дверей нет.
        - Пф, сами себя в ловушке заперли. - Смеется девушка. Ей ситуация очень нравится, похоже. - Я могу выбить и покромсать всё, до чего дотянется хлыст.
        - Нет, те люди нужны живыми. - Качает головой Сареф. - Особенно женщина.
        - А, ну это будет сложнее, мой Стиль хорошо справляется с группой врагов. Если наносить удар в точку, то нужно каждый раз делать новый замах. - Расслабленно рассказывает собеседница, будто находится где-то в таверне с кружкой разбавленного вина.
        - Я сам разберусь, посторожи снаружи, пожалуйста. - Юноша встает напротив двери. Рим пожимает плечами, мол «как хочешь».
        Сареф ударом ноги распахивает дверь, всё за ней расшвыривается по комнате. Вампир входит в комнату с громким приказом: «Стоять»!
        НАЗВАНИЕ: «Божественная воля Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 15,0%
        ОПИСАНИЕ: способность Кадуцея воздействовать на разум других существ, а также защищать собственное сознание. Чем выше уровень освоенности, тем сильнее подчинение воли и успешнее защита. Способность также пассивно защищает пользователя от психического давления и ментальных атак, которые слабее защиты.
        «Королева» и трое телохранителей замирают с глупым выражением лица. «Божественная воля Кадуцея» довольно успешно воздействует на незащищенный разум, но эффект сбрасывается очень быстро. И по закону подлости для таких атак на разум приходится предварительно ослаблять ментальный барьер мэтра Вильгельма. Как только оцепенение спадет с мыслей противников, те сразу попытаются атаковать юношу. Поэтому нужно лишить боеспособности более сложным способом, и при этом сохранить жизнь без необходимости подходить близко.
        - Вы когда-нибудь тонули? Когда ноги не чувствуют дна, в носу жжет от попавшей воды, а все мышцы наливаются тяжестью от бесполезного барахтанья? - Громко спрашивает Сареф. На лице слушателей уже видно понимание слов, скоро и над конечностями будет возвращен контроль.
        - Вы задыхаетесь, пытаетесь как можно выше вытолкнуть себя из воды, но при этом сильнее уходите под воду. - Продолжает говорить Сареф и даже комично изображает безуспешные гребки руками. Подобное представление намертво приковывает внимание людей в комнате, пока они не ощущают холод воды у ног.
        Представители Огарков с изумлением смотрят на воду под ногами, её уровень очень быстро повышается. Тяжелые капли выступают из стен, а после стекают настоящие ручьи, в том числе с потолка. Женщина с телохранителями ожидаемо пытается приблизиться к Сарефу и выходу из комнаты, но вода им по грудь, а вот уже приходиться плавать, задрав подбородок. Через несколько секунд вода занимает весь объем комнаты, а возникший из ниоткуда водоворот не позволяет выплыть из угла помещения.
        Люди цепляются друг за друга в попытке сохранить жизнь, даже если это не имеет смысла. А вот вампир спокойно стоит на полу, его волосы медленно колышутся в подводном течении. Барахтающихся людей надолго не хватает, вскоре все замирают.
        - Что это вообще за магия? - Удивленно спрашивает Рим, заглядывая в комнату. Она видела, что беглецы просто катались по полу, а после затихли.
        - «Рассказчик страшных повестей Маглат». - Отвечает Сареф, останавливая действие заклятья.
        - Мне это ни о чем не говорит. И причем тут утопление?
        - У магов свои методы, но для исполнения порой нужно немного постараться. - Уклончиво объясняет Сареф.
        НАЗВАНИЕ: «Рассказчик страшных повестей Маглат»
        ТИП: ментальная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 36%
        ОПИСАНИЕ: сильное ментальное воздействие, погружающее жертву в психоделический сон наяву. Заклятье активирует ассоциативный ряд в сознании и раздувает из него преувеличенный кошмар. Сигналы от всех органов чувств подменяются на поддержание иллюзорного помешательства. Маглат - злой дух пустыни на краю мира, под видом пилигрима рассказывавший сказки путниками с целью похитить жизненную энергию у обессиливших жертв.
        АКТИВАЦИЯ: создать в разуме жертвы нужную ассоциацию словами, жестами или любым другим способом и применить стандартное импульсное расширение сознания по типу «стрела».
        Сареф чувствует легкое головокружение, но это не показатель усталости. После выпитого зелья упадок сил наступит не скоро. Головокружение указывает на ослабление ментального барьера, сдерживающего конфликт поглощенных душ. Но чтобы использовать эту магию, приходится ослаблять собственные цепи. Последний раз применял его во время поиска Логуса, когда «рассказал» страшную повесть об адских собаках двум бандитам.
        Юноша осторожно подходит к лежащим без сознания людям. Внезапно женщина распахивает глаза и резко приподнимается на локте. «Королева» смотрит в глаза авантюристу, но выглядит скорее одержимой кем-то, ведь её разум все еще должен быть в шоковом состоянии от иллюзорной смерти.
        - Ты служишь Тьме, даже не подозревая об этом. Твои решения приведут тебя к гибели души, а после и мира. - На одном дыхании выговаривает женщина.
        - С кем имею честь говорить? - Уточняет Сареф.
        - Я - Король. Истребляя мой народ, вы лишь убираете последние заслоны перед Темной Эрой.
        - Потухший Король, надо полагать? - Юноша присаживается на корточки рядом.
        - Откуда ты знаешь? - Невидимый собеседник наверняка удивлен, хоть и не может как следует управлять мимикой и тоном голоса женщины.
        - Не могу сказать. Где Логус? - Задает встречный вопрос Сареф.
        - Логус не является преступником. Он был двойным агентом среди Носильщиков Гробов. Он выведывал секреты про тех, кому служат Носильщики.
        - И кому они служат?
        - Мы узнали лишь имя - Легион. - Произносит собеседница.
        - Это не имя. Что еще? - Продолжает наседать авантюрист.
        - Помоги этой женщине сбежать. Сделаешь - расскажу всё. - Потухший Король ставит условие, выполнить которое Сареф не может и не хочет.
        - Нет.
        - Тогда больше ничего тебе не скажу. Знай лишь, что тебя в любом случае ждет крах.
        «САМОСОЖЖЕНИЕ В ЧЕСТЬ КОРОЛЯ».
        До запуска 00:00:05.
        РЕКОМЕНДАЦИЯ: обездвижить цель до окончания самосожжения или успеть отменить связь.
        «Похоже, он предпочел убить её и по возможности забрать меня на тот свет». - Догадывается Сареф, поглаживая кольцо.
        «САМОСОЖЖЕНИЕ В ЧЕСТЬ КОРОЛЯ».
        Запуск отменен «КОЛЬЦОМ ПРОТИВОДЕЙСТВИЯ МАГИИ».
        «Вот и кольцо пригодилось. Значит, магия и божественные силы имеют одну природу. Но Система их разграничивает. Нужно узнать, по какому принципу».
        Лицо «королевы» исказилось, а после невидимый собеседник исчез. Голова женщины бьется о пол.
        - Не то, чтобы я хотела лезть в дела охотников на демонов, но грядет что-то интересное? - Рим выглядит взволнованной, словно с нетерпением ждет обещанного.
        - Кто знает. - Опять уходит от ответа Сареф. Чернила повинуются его воле и опутывают запястья и локти пленных, а после застывают.
        Сареф возвращается в первую комнату и подходит к окну. Свечной квартал погружен в хаос, слышны крики, топот, даже горят несколько домов.
        - У-у, инквизиторы пришли. Значит, охотники собрали достаточно доказательств для зачистки квартала. - Встает рядом Рим.
        - Думаю, так и есть. И все же, как ты очутилась здесь? - Сареф возвращается к незаконченному разговору.
        - Ну, с гильдией авантюристов не очень вышло, поэтому мы отправились в столицу. Мы пришли примерно на пару дней позже тебя и вступили в Оружейную Часовню. Оказывается, у нас были задатки для овладения боевым искусством духа. - Начинает рассказ Рим. - Потом начались тренировки. Было очень сложно, но справились со всем и даже стали лучшими новичками. Будто сам Герон нас благословил со своей тучки. А сегодня нам приказали усилить кордоны городской стражи.
        - Как вы тогда оказались на площади?
        Рим медлит с ответом, будто сама не знает ответ на вопрос.
        - В нарушение приказа, видимо. Почувствовали заварушку и пошли посмотреть. За оставление поста нас скорее всего накажут. Например, заставят собирать трупы всего квартала или на месяц выгонят спать под открытым небом. - Отвечает девушка, но не выглядит напуганной взысканиями.
        - А откуда у тебя хвост Цербера-Химеры?
        - Магистр Онгельс подарил за успехи на промежуточных испытаниях. Этот хвост реально крутой, его нельзя ни порезать, ни отрубить, и рассекает даже камень. - Собеседница будто реально хочет похвастаться оружием.
        - Тогда… - Начинает Сареф.
        - Что? - Не понимает Рим.
        - Если он такой прочный, как его отделили от тела и превратили в кнут? - Спрашивает Сареф, и наступает тишина.
        - Ну, наверное… Так, стоп, ты же прикалываешься надо мной! - До Рим наконец доходит, и она в шутку бьет Сарефа в бок.
        - Да-да, извини. - Улыбается Сареф.
        - Как насчет сходить в кабак и поиграть в «войну королевств»? Ты же еще не потерял подаренную колоду? - Неожиданно предлагает девушка.
        - Только если без шулерства. - Соглашается Сареф с условием, на которое Рим закатывает глаза, словно отвечая «кто бы говорил».
        Глава 23
        Сареф старательно переписывает с пергамента длинные цепочки рун и формул. Тема сегодняшнего занятия - «Геомантия и способы её применения». Пускай далеко не каждый маг может на достаточном уровне овладеть каким-либо конкретным видом магии, но каждый выпускник академии обязан выйти эрудированным по всем учебным программам.
        - Земная твердь имеет пять великих, семнадцать промежуточных и неисчислимое количество локальных полюсов. - Рассказывает учитель на большой мировой карте. Увы, но атласам из прошлой жизни уступает значительно. Студенты вынуждены слушать лекцию и одновременно переписывать формулы вычисления полюсов на открытой и закрытой местности. Даже время суток может повлиять на правильность расчетов.
        - В великих полюсах наблюдаются разнообразные аномалии, концентрация магической силы там может быть такой высокой, что будет видна невооруженному взгляду. Возможны нарушения физических законов. Известен эксперимент, когда в центре великого полюса плотность магического поля скрутила стальные слитки в веревочку…
        Большинство студентов в аудитории не знакомы Сарефу, так как руководство академии одобрило экстерн с возможностью самостоятельного выбора учебной программы. Это значит, что студент имеет право прийти на любое занятие вне зависимости от курса, либо не посещать занятия вовсе. Главное - на «отлично» сдавать аттестации и экзамены.
        Помимо Сарефа еще одна студентка смогла перейти на такую форму обучения. Речь, разумеется, об Элизабет Викар. По скорости освоения знаний и навыков она остается на голову выше юноши. Преподаватель заканчивает с общими объяснениями и просит класс разбиться на пары, составить магический компас и заполнить таблицы основных параметров окружающей местности.
        Студенты встают с мест и начинают собираться по два человека за партой. Сареф продолжает сидеть, решив присоединиться к тому, кто останется без пары.
        - Можно к тебе? - Подходит Элизабет.
        - Да, конечно. - Освобождает пол парты Сареф.
        Студенты начинают практиковаться, но юноша не спешит творить магию, еще раз перечитывает условия активации.
        - Тогда я попробую первой. - Поднимает руки сокурсница.
        Сареф внимательно наблюдает за движениями, одним глазом поглядывая в формулы. Почти любую магию можно представить математически, где различные операнды, переменные и коэффициенты могут быть связаны тем или иным жестом согласно общим классификационным таблицам жестов. Заклинания для произнесения тоже имеют логику. Чародей, который учит лишь готовые условия активации, не может считаться настоящим магом. Мастерство достигается лишь в понимании абстрактных моделей, что позже позволит отказаться от жестов и слов.
        Вслед уверенным движениям на поверхности стола возникают три полупрозрачные окружности, одна в другой. Три независимые стрелки разъезжаются в разные стороны, указывая на ближайший полюс, направление геомантических потока и направление потока относительно линии горизонта. Зная расстояния и углы между стрелками, можно вычислить то, что требуется по задаче.
        - Неплохо, неплохо. Отличный компас. - Хвалит учитель, проходя мимо, но сразу уходит, чтобы помочь другим.
        - Записал значения. - Говорит Сареф, и Элизабет перестает поддерживать магию. - Теперь попробую я.
        Студент пытается сделать то же самое, но получается только с седьмого раза, и то показания стрелок постоянно дрожат.
        - На третьем шаге нужно вывернуть кисть сильнее. Иначе подставляешь в матрицу неверный коэффициент, из-за чего возникает люфт финальных показаний. - Девушка безошибочно распознает причину проблемы. С такой подсказкой на восьмой раз выходит рабочий вариант.
        - Спасибо. Обычно я ошибки нахожу путем длительных повторений. - Благодарит Сареф.
        - Постигать науку упорством тоже можно. - Кивает Элизабет.
        - Вероятно, ты успела потратить тысячи часов на тренировки.
        - Да, это так. Обычно люди думают, что мои заслуги - это только признак одаренности от природы, а не работы. - Тише обычного отвечает собеседница. - Магии меня начали обучать в четыре года.
        - Тогда, ты уже должна быть на уровне настоящего мага. - Тоже понизил голос Сареф.
        - По факту возможно, что так. Но получить статус официально без обучения нельзя.
        Несколько минут прошли в молчании, каждый записывал полученные результаты, их нужно будет показывать в конце занятия.
        - Я слышала, ты участвовал в рейде на Свечной квартал. - Девушка затрагивает неожиданную тему. Хотя, события трехдневной давности довольно обсуждаемы в Порт-Айзервице.
        - Да, верно. - Отвечает Сареф.
        - Страшно было? - Еще один неожиданный интерес.
        - Не думаю, в целом операция прошла по плану. А ты бы тоже хотела участвовать в опасных миссиях?
        - Наверное. Мне всегда нравились рассказы об авантюристах. - Пожимает плечами студентка.
        - Почему?
        - За их дух свободы. За возможность жить, используя все свои силы.
        На этом постороннее обсуждение закончилось, так как мимо снова проходил учитель. После занятия Сареф окликает Элизабет:
        - Ты бывала в столичном филиале гильдии?
        - А? Нет. - Дочь епископа явно удивлена такому вопросу.
        - Сегодня я отправляюсь туда. Хочешь пойти со мной?
        На лице Элизабет выступило задумчивое выражение.
        - Я должна передвигаться по городу только в сопровождении охраны.
        - Не думаю, что «неофициальному магу» может угрожать какая-то опасность. Тем более я буду рядом.
        Похоже, что уход без сопровождения может доставить неприятностей, но Элизабет вдруг соглашается. После занятий они вместе выходят из территории академии и приходят к зданию гильдии.
        Внутри Сареф смотрит по сторонам, сегодня довольно оживленно. Вместе проходят к стойкам распорядителей.
        - Чем могу… А, это ты, привет. - Сегодня рабочая смена Фриды, которая во все глаза рассматривает Элизабет. А вот последнюю больше привлекают стенды с различными заказами.
        - Привет. Хотел уточнить насчет своей нашивки. Сказали придти сегодня.
        - Да, поняла. А кто это с тобой?
        - Познакомься, это Элизабет, мы учимся в одной группе. - Представляет девушек Сареф. - Элизабет, это Фрида, распорядитель и авантюрист в гильдии.
        - Приятно с вами познакомиться, Фрида. - Делает вежливый поклон Элизабет.
        - А, да, взаимно. Но вряд ли я скоро вернусь к работе авантюриста.
        - Моя вина. - Чуть наклоняет голову вампир.
        Элизабет непонимающе переводит взгляд с Сарефа на Фриду.
        - Я помогаю ему кое в чем, и пока что работаю только в качестве распорядителя. Я схожу за нашивкой.
        Однако объяснить Сареф не успевает, так как их окружают другие члены гильдии. Появление незнакомой и красивой девушки в форме студентки Фернант Окула не могло не привлечь внимание. Таким образом Элизабет оказалась в центре внимания, а Сареф последовательно знакомил её с каждым подошедшим, но не называл благородной фамилии и родства с епископом.
        А вот Элизабет вряд ли привыкла к такому непринужденному вниманию и начала теряться в обилии имен и вопросов, пока ситуацию не спасает Катрин:
        - Господа, вы просто так занимаете место около стоек. Перейдите, пожалуйста, в зал.
        Следопыты, разведчицы, воины в тяжелой броне и просто праздно шатающиеся в свой выходной день авантюристы без лишних споров уходят в зал и зовут Элизабет с собой, но та отвечает, что у них с Сарефом еще есть дела.
        - Рада видеть вас в нашей гильдии, мисс Викар. Меня зовут Катрин. - Делает низкий поклон девушка.
        - Здравствуйте, Катрин. Вы знаете меня? - Удивленно спрашивает Элизабет.
        - Как старшему распорядителю мне часто приходится общаться с высокопоставленными людьми, поэтому обучена этикету, вежливому письму, а также знаю все аристократические семейства Манарии и людей, занимающих важные посты. Но лично я, конечно, знаю далеко не всех. - Объясняет осведомленность Катрин, хотя по мнению Сарефа ответ вряд ли исчерпывающий.
        - Вот как, понятно. Скажите, а я могу поближе посмотреть на листы заказов? - Уточняет дочь епископа.
        - Да, это не запрещено, хотя взять заказ может только член гильдии. - Теперь настает очередь Катрин удивляться, а Сареф невольно вспоминает начало своего пути авантюриста.
        - Я буду там. - Указывает на доски заказов Элизабет.
        - Хорошо. - Кивает Сареф.
        Через некоторое время возвращается Фрида и передает нашивку. На ней теперь вышиты зачарованными нитями две голубые волны.
        - Поздравляю с новым званием, инмарх. - Катрин замечает изменения на нашивке.
        - Если честно, никогда не слышал, чтобы авантюристы обращались друг к другу по званию. - Сареф убирает нашивку в карман.
        - Так и есть, это результат королевских реформ. Одной из них была система рангов, как это принято в рыцарских орденах. Звания появились год назад и до сих пор не вошли в обиход среди авантюристов. Инмарх получает повышенную награду за заказы, а также может официально руководить отрядом не более пяти человек. - Проводит мини-лекцию Катрин.
        - Как мне кажется, за прошедший год только командиры получили капитанское звание и больше на это никто внимания не обращал. - Говорит Фрида.
        - Так и есть. Опытные авантюристы стараются открещиваться от званий, так как им хватает неформальных лидеров. Строгая иерархия предполагает строгие правила, а большинство привыкло самостоятельно решать, в какую команду вступить и под чьим руководством. - Пожимает плечами Катрин.
        - И вводить новую систему решено на новичках. - Продолжает мысль Сареф. Обе девушки согласно кивают.
        - Кстати, Элин пришла сегодня со мной. Она сидит в дальней комнате для обсуждения заказов. - Вспоминает Фрида.
        - Вот как, пойду к ней. Спасибо за помощь. - Однако первым делом Сареф направляется к Элизабет, которую уже активно зазывают в гильдию охотиться на болотных слизней за пять серебряных за штуку. Беловолосая девушка как может отказывается от всяческих предложений, пока вампир не вызволил из окружения.
        - Здесь очень интересные люди. - С улыбкой произносит Элизабет. - Будь моя воля, я бы даже стала авантюристкой.
        - Болотные слизни порой не так интересны, - возвращает улыбку юноша и приглашает за дверь переговорной комнаты. - Пойдем, познакомлю тебя с кое-кем.
        Глава 24
        В дальней комнате для переговоров между заказчиками и исполнителями Сареф находит Элин за столом, на котором разложены книги и исписанные пергаменты. Похоже, эльфка не забрасывает учебу и теперь тренируется в письме. Заметив вошедшего юношу, Элин тут же бросает дела и встает из-за стола. Сареф замечает скованность движений приближающейся девочки.
        - Сареф! Я так рада, что ты пришел. - Элин явно хотела сказать что-то еще, но осеклась при виде Элизабет.
        - Привет. Познакомься, это Элизабет, мы учимся вместе в академии. Пригласил посмотреть на нашу гильдию изнутри. - Юноша встает боком к обеим. - Элизабет, это Элин. Она живет вместе со Фридой, а я являюсь опекуном.
        - Здравствуй, Элин. Рада с тобой встретиться. - Улыбается дочь епископа. - Не знала, что Сареф чей-то опекун.
        - М, да. Кгм, здравствуйте. - После некоторой паузы отвечает эльфийка.
        - Не против, если мы к тебе присоединимся? - Уточняет юноша.
        - А? Нет, нет, конечно, не против. - Быстро кивает девочка.
        Все трое садятся за вытянутый стол, при этом Сареф с Элизабет оказываются напротив Элин.
        - Как дела? Что нового? - Уточняет авантюрист.
        - Как обычно. Помогаю Фриде, изучаю вот письмо. - Неуверенно отвечает Элин. Немного скупо, так как обычно девочка вываливает ворох новостей с подробностями и эмоциями.
        - У тебя красивый почерк. - Неожиданно хвалит Элизабет.
        - Правда? Спасибо. - Элин выглядит удивленной и смущенной.
        - Не хотите яблочного сока? - Вдруг предлагает юноша, услышав громкое объявление в главном зале. Конечно, громким оно может показаться только Сарефу. Обе собеседницы соглашаются, поэтому авантюрист встает из-за стола и выходит из комнаты.
        Кто-то из членов гильдии действительно прикатил бочку и предлагает опустошить её общими усилиями. Разумеется, тут же собирается толпа народа. Довольно привычная картина для гильдии, где под вечер может стихийно образоваться настоящая пьянка, пока дежурные распорядители не попросят перенести попойку в ближайший кабак. Только на праздники в здании гильдии случается общий пир.
        Из-за большой очереди пришлось постоять дольше, чтобы наполнить три кружки. Во время этого Сареф успел выслушать длинный рассказ о том, что бочку авантюристам выдали на ферме в пригороде в качестве части платы за заказ. На ферме из яблок вроде как делают сидр, но после глотка вампир не чувствует алкоголя, значит, это свежие яблоки, еще не успевшие забродить.
        По возвращению в комнату Сареф застает картину живого обсуждения между Элизабет и Элин. Как и ожидал вампир, Элин хватило немного времени, чтобы перестать робеть перед незнакомым человеком. Достаточно было оставить наедине, чтобы не полагалась на помощь со стороны. Элизабет же трудно назвать затворницей, все же имеет достаточный светский опыт общения в высшем свете, где умение правильно подбирать слова и поддерживать разговор считается жизненно необходимым.
        - А ты правда можешь сделать дерево из молний? - Спрашивает Элин.
        - Да, а откуда ты знаешь?
        - Ну, мне Сареф рассказывал об экзамене. - Эльфка замечает вошедшего юношу с тремя кружками. - Он рассказывал о твоем выступлении как о самом крутом.
        - Все так. - Подтверждает Сареф. - Мое мнение не изменилось. «Повелитель молний» вместе с «Торможением вещества» смотрелись незабываемо.
        - Это лишь потому, что я заранее готовилась к экзамену. - Девушка пытается уйти от похвалы, но улыбку скрыть не может. - Да и к тому же, «Поверхностное чтение» и «Обратная энтропия» тоже являются сложной магией.
        - Согласен, поэтому я тоже заранее готовился к экзамену. - Отвечает Сареф, вызвав смех девушек.
        - Я тоже хочу стать волшебницей в будущем. - Заявляет о своих планах Элин.
        - Замечательная мысль. Ты уже в том возрасте, когда можно проверить наличие магического таланта. - Верно подмечает Элизабет.
        - Правда? - Эльфийка даже подскакивает на месте и спрашивает у Сарефа: - А почему ты мне не сказал?
        - Извини, забыл. - Отпивает из кружки Сареф. Шанс наличия таланта к магии достаточно низок, поэтому хотел, чтобы Элин проверила это позднее. Если магия окажется недоступной, то такой результат может сильно расстроить.
        - Хотя спешить тебе некуда. - Вдруг говорит Элизабет. - Поступить на обучение в академию ты все равно сейчас не сможешь. Но если тебе потребуется помощь для подготовки, то можешь обратиться ко мне.
        - Спасибо! С тобой и Сарефом я точно справлюсь с любым заклинанием. Кстати, - девочка достает из поясного кармана недавний подарок. - Мне вот Сареф подарил.
        - Это… Сердце духовного существа? - Как и ожидалось от эрудиции Элизабет, она безошибочно узнает предмет.
        - Да, Сареф сказал, что неделю или две я должна постоянно носить его с собой, чтобы новорожденное существо привыкло ко мне.
        - Да, верно, уход начинается именно так. - Подтверждает студентка Фернант Окула. - Ты знаешь, что делать потом?
        - У нас нет в этом опыта. Ты встречалась с таким? - Сареф на самом деле уже изучил необходимую литературу в библиотеке академии, но делает вид, что не уверен в дальнейших действиях.
        - Сама никогда таким не занималась, но знаю, как обычно происходит процесс. Сейчас объясню. - Представительница рода Викар получила благодарных слушателей, а вместе с этим радость оказания помощи другим.
        Через час Сареф вместе с Элизабет возвращается в академию.
        - Спасибо, что пригласил сегодня в гильдию. Давно так не расслаблялась. - Благодарит девушка.
        - Было нетрудно. Не стоит так налегать на учебу, ты даже при желании не сможешь ухудшить оценки. - Закидывает крючок Сареф.
        - Не учеба занимает мысли… - Задумчиво отвечает Элизабет.
        «ОКОВЫ УДЕРЖАНИЯ МАНПЛАСА».
        До запуска 00:00:02.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: отсутствуют, целью является не пользователь.
        За сегодняшний день вампир не в первый раз видит сообщение Системы. Скорее всего некий артефакт постоянно активирует записанное заклятье, ведь по словам мэтра Вильгельма магию нужно поддерживать круглосуточно.
        - Если есть какие-либо проблемы, ты можешь обратиться ко мне. - Спокойно произносит Сареф, потирая лоб.
        - Спасибо, но здесь помощь не потребуется. Всё под контролем.
        - Дело в скорой помолвке? - От Элизабет начинают идти волны тревоги, «Продвинутой чтение» легко их различает. К счастью, спутница не заметила активацию магии.
        - Что? Нет, это скорее следствие, а не причина. - Непринужденно отвечает Элизабет, хотя скрываемые чувства говорят, что эта тема тоже вызывает неприятные ощущения.
        - Извини, не хотел лезть в душу. - На этом Сареф отступает.
        - Нет-нет, ничего страшного, я не считаю, что ты занимаешься таким.
        - Спасибо за доверие. А вот и академия. Я вспомнил, что мне нужно еще в одно место заглянуть до заката. - Объясняет ситуацию юноша.
        - Понимаю. Еще раз спасибо за прогулку. - Молодые люди отвешивают традиционный поклон прощания и расходятся. Элизабет Викар показывает медальон привратникам и заходит на территорию Фернант Окула. А Сареф скрывается на улицах города.
        Через две минуты замечает мэтра Патрика, которого встретил на пути в академию. Охотник на демонов явно искал юношу, но не стал подходить в присутствии Элизабет.
        - Надеюсь, не помешал вашей встрече. - Усмехается чародей.
        - Это было не свидание. - Пожимает плечами Сареф.
        - Разумеется. Ты бы не стал ухлестывать за суженной принца Фрада. - Маг показывает осведомленность в этих слухах.
        - Вы тоже об этом слышали, значит.
        - Ты же не думаешь, что я круглые сутки охочусь за фанатиками и монстрами. К тому же я барон и единственный сын своего престарелого отца. Когда Герон заберет его, мне придется заниматься не только охотой, но и своими владениями, а значит, быть в курсе слухов о браках и вендеттах среди знати. - Маг неожиданно раскрыл о себе немного информации. Обычно охотники не слишком распространяются о личной жизни.
        - Понимаю. А зачем мы пришли сюда? - Сареф действительно не может придумать, зачем мэтр Патрик привел к разоренному Свечному кварталу. За прошедшие дни многочисленные телеги с трупами перестали курсировать между кварталом и буреломами на окраине пригорода, но многочисленные виселицы продолжают стоять на каждой улице. Всех пойманных ремесленников инквизиторы вздернули без суда.
        - Мы допросили ту женщину и её телохранителей. - Начинает объяснение мэтр Патрик. - Хорошо, что ты взял их живыми. От них мы узнали о скрытом святилище под кварталом. При этом в него нельзя попасть из подземных ходов.
        Пара останавливается у колодца. Маг снимает массивную крышку и сбрасывает вниз веревку. Сареф замечает, что веревка заранее была закреплена, значит, туда уже спускались.
        - А что Логус? - Уточняет вампир, спрыгнув с веревки на влажный пол. Воды в колодце не оказывается.
        - Нашли его здесь, но он успел использовать то же самосожжение, что четырехрукий из канализации. - Маг зажигает небольшой магический огонек. - Так что секреты унес в могилу.
        Охотники продвигаются в низком лазе, пока не оказываются в пещере. Если подземная часть города была именно что построенной, то пещера выглядит, будто появилась естественным путем. Метра четыре в высоту и двенадцать в глубину. Глаза вампира замечают у дальней стены подземное озеро, а возле него труп, накрытый тканью.
        - Похоже, что тут ранее всё было заполнено водой, питавшей колодец. - Замечает Сареф.
        - Так и есть. Во время последнего обыска квартала колодец тоже проверялся, и он был полон воды. Огарки каким-то образом осушили его. Смотри сюда. - Мэтр Патрик указывает на стену пещеры. Возле нее зажигается с десяток волшебных огней.
        Перед Сарефом на стене некто нарисовал странные рисунки. Но если приглядеться, то можно понять, что внизу изображены дома большого города, по которым кто-то идет. Вместе головы идущего нарисована руна, которую используют только охотники на вампиров, чтобы обозначать двери жилища, где подозревается наличие вампиров. Это было в памяти Бенедикта Слэна.
        - Руна переводится как «вампир». Логус почему-то нарисовал Порт-Айзервиц, по крышам которого идет вампир. Охотники на вампиров не увидели в этом скрытого смысла, никогда не пересекались ни с Огарками, ни с Носильщиками Гробов в ходе своей деятельности.
        - Почему вы считаете, что это может быть посланием? - У юноши тоже нет догадок, что имел в виду Логус.
        - Допрашиваемая сказала, что это святилище, но здесь нет никакой религиозной атрибутики. Не считая трупа Логуса, только рисунок может делать пещеру священной. Попробуешь считать психометрическую информацию? К сожалению, у нас сейчас нет магов, специализирующихся на этом.
        Сареф кивает и активирует «Продвинутое чтение».
        Глава 25
        Сареф потратил несколько минут на попытку ментально прощупать рисунок. Любые вещи, созданные разумным человеком, несут на себе определенный отпечаток. Этот след может быть следствием эмоций создателя, его надежд или ненависти. Многие проклятые артефакты, созданные на полях битв или среди алтарей жертвоприношений, даже через века могут нести на себе память о тех или иных событиях.
        Юноша пошатнулся и даже привалился на стену. Это не осталось незамеченным.
        - В порядке? - Спрашивает за спиной мэтр Патрик.
        - Да. - Сареф прогоняет все признаки слабости и нахлынувших чувств. - Прошу меня простить, мне ничего не удалось понять. Мешанина из образов, тут ничего нельзя разглядеть. Мне не кажется, что Логус вложил в это определенный смысл.
        - В самом деле? - Чародей выглядит разочарованным. - Ну что же, хотя бы закрыли вопрос с Огарками. Но Носильщики Гробов вновь остаются непойманными. Нужно будет искать новые следы.
        - Какие ограничения накладываются на охотников в выборе способов действий? - Сареф прячет дрожащие руки в карманы.
        - Мы почти ничем не ограничены, если это поможет работе. Можем войти куда угодно и арестовать почти кого угодно. Допросы, пытки, казни: на многие наши действия могут закрыть глаза. Главное, не делать на виду у всех. А почему ты спрашиваешь?
        - Разве вы не можете разговорить труп Логуса? - Сареф кивком указывает на тело у воды.
        - Некромантия? - Уточняет маг. - Многие виды магии находятся под строжайшим запретом, но для нас сделали бы исключение. Проблема в том, что у нас нет некромантов. На магов смерти еще при прошлом короле были страшные гонения, все учебники и артефакты уничтожались. Так что от трупа нет пользы.
        - Тогда я бы предложил его уничтожить. - Произносит Сареф.
        - Почему?
        - Среди Носильщиков некроманты явно есть. Они могут попробовать выкрасть останки и получить информацию. Не стоит ли предусмотреть такой вариант?
        Мэтр Патрик на несколько секунд задумался, а после кивнул.
        - Ты прав. Стоит сразу пресечь такой исход. Я уничтожу его прямо сейчас и рисунок тоже. - Охотник на демонов смотрит на тело, покрывало вспыхивает ярким пламенем. - Ты можешь идти, я закончу сам.
        Сареф кивает и направляется обратно к веревке и Свечному кварталу. С последними лучами солнца входит в здание общежития и вскоре запирается в комнате. Студент академии садится на край кровати и пытается осмыслить увиденное.
        На самом деле «Продвинутое чтение» показало невероятно четкую картину, где вампиром, шагающим по крышам столицы, был сам Сареф. Это походило на застывший кадр, где на улицах разбросаны трупы жителей, а руки юноши по плечи в крови. Этого никогда не происходило в прошлом, значит ли это, что Логус изобразил виденье будущего? Откуда Логус мог знать, что Сареф является вампиром?
        «Нет, он не мог знать. Вряд ли я встречался с ним. Потухший Король? Его последняя фраза выглядела такой, будто он знал моё будущее», - вампир задумчиво смотрит перед собой, пока пальцы выбивают странный ритм.
        «Он в Логуса тоже мог вселиться и его руками оставить тот рисунок. Непонятно лишь, зачем. Хорошо, что я убедил мэтра Патрика избавиться от тела и рисунка. Так мой секрет не раскроется».
        Раздается стук, отвлекающий от мыслей. За дверью оказывается Йоран с приветственно поднятой рукой.
        - Привет, Сареф. Какой-то ты бледный. Все нормально?
        - Немного утомился. Что ты хотел?
        - Не мог бы ты помочь мне с одним делом? - Йоран извиняюще улыбается. - Похоже, я снова сломал ту вещь.
        - Какую вещь? - Не понимает Сареф.
        - Ну, ту самую, которую ты мне починил несколько месяцев назад.
        Теперь вампир вспоминает статуэтку уродливого существа, которую починил с помощью «Обратной энтропии».
        - Разве ты еще не закончил ту исследовательскую работу? - Спрашивает Сареф.
        - Нет, оказалось немного сложнее и во время работы снова разбилась. - Удрученно отвечает Йоран Тискарус.
        - Ладно, давай прямо сейчас, потом у меня будут еще дела.
        Комната Йорана не слишком изменилась за прошедшее время, а на столе снова ждут обломки статуэтки.
        - Тебе нужен свиток с изображением?
        - Нет, я помню, как он выглядит. - Отказывается студент. Он действительно помнит в общих чертах, а большего для «Реставрации» и не нужно.
        НАЗВАНИЕ: «Реставрация»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 14,4%
        ОПИСАНИЕ: высококлассное заклятье, позволяющее организовать хаос прошлого. Время изменения энтропии, как и знание о системе, более не оказывает серьезного влияния, маг хаоса может вернуть объект, состояние или систему объектов и состояний в первоначальный облик без привязки к значениям энтропии. Доподлинно известно, что ничто не исчезает из мира навсегда, но только реставраторы-археологи могут увидеть в хаосе то, что стало его источником.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, аналогичные «Обратной энтропии» и мысленное построение схемы реставрации.
        Уже через тридцать секунд со стола на Сарефа смотрит плод чьего-то больного воображения со множеством рук и ног, хоть Система считает, что это не просто задумка автора.
        ПРЕДМЕТ: Статуэтка Пожирателя Ветвей
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: S
        ОПИСАНИЕ: статуэтка, изображающая Пожирателя Ветвей - древнего дракона, попавшего под действие чудовищного проклятья. Во время войны Пределов дракон перешел под знамена Темной Эры, но оказался обманут и подвергнут мутации. От некогда красивого и величественного дракона осталась уродское обличье и ненависть ко всему красивому и упорядоченному. Отзвук Пожирателя теперь настолько силен, что Ограждающий Предел постоянно содрогается.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно
        Студент отходит от стола, чтобы Йоран проверил работу. Сейчас Система указала уровень предмета, а также обновила описание, в прошлый раз об Ограждающем Пределе не было ни слова. А еще добавилось поле активации. «Что же Йоран делает с этим?».
        - Скажи, а для чего тебе эта штука? - Спрашивает Сареф.
        - Прости, я обещал, что никому её даже показывать не буду.
        - Брось, ты мне должен уже за две починки. Удовлетвори любопытство, хотя бы без подробностей. - Настаивает юноша. - Я твою тайну сохранил и продолжу хранить.
        - Хм-м, ладно. - Собеседник явно борется сам с собой, потирает руки и не смотрит в глаза. - Это особенная вещь, олицетворяющая древнего монстра. Я восстанавливаю канал между тем существом и статуэткой, но процесс подвержен ошибкам. Если ошибка критическая, то статуэтка может даже разлететься на кусочки.
        - А зачем тебе поддерживать канал? Это неопасно?
        - Не волнуйся, наставник мне подробно рассказал о том, что и как нужно делать. Риск минимален. - Однокурсник убирает статуэтку подальше от глаз.
        - Что произойдет, когда ты закончишь работу?
        - Точно не знаю, но на финальном этапе мне будет помогать наставник. Это может быть прорывом в новую область исследовательской магии. - Йоран будто повторяет услышанные где-то слова.
        - Кстати, я ведь так и не знаю, кто из магов взял тебя в ученики.
        - Не из академии. Ведет частную практику и живет в нашем поместье. Прости, других подробностей рассказать не могу, наставник старается не афишировать свою личность.
        - Понимаю. - Говорит Сареф. - Спасибо за доверие. Тогда я пойду.
        - Это тебе спасибо за помощь. - Тискарус закрывает дверь за Сарефом, причем довольно поспешно.
        Сарефу остается только вернуться в комнату. Чтобы не впасть в оцепенение от различных мыслей, юноша продолжает работу над жезлом. Ценность представляет не только артефакт, но и растущий уровень освоенности умения. К сожалению, «Махинация хитрого ученика» все-таки имеет некоторые ограничения, так как прирост освоенности под «допингом» с каждым применением становится меньше. Таким образом сломать правила Системы не выйдет.
        «Хотя, может быть так, что Система не устанавливает правила, а лишь отражает привычный ход вещей. Если представить нечто, позволяющее стать мастером в чем-то без тренировок, то оно обязательно должно иметь ограничения и последствия».
        В перерывах между использованием магии Сареф листает полученные от мэтра Вильгельма книги. В них огромное количество информации касательно области магии, к которой относятся «Оковы удержания Манпласа». Одна книга полностью посвящена феномену «ментального шторма», когда источник во сне непроизвольно воздействует на тренированный разум, погружая в кошмары. Другая книга написана магом-целителем о проблемах с невозможностью контролировать и управлять магической энергией.
        Но самой интересной оказывается копия заметок исследователя, жившего два века назад. В заметках указывается экспериментальный способ излечения всех подобных состояний, но для этого нужна вещь с энергоемкостью не менее десяти «фонтанов Рир». Сареф достает с книжной полки справочник по различным мерам и определениям в магическом искусстве, так как не понимает, чему эквивалентен один «фонтан Рир». Два века назад это, может, было привычной мерой энергоемкости, но на занятиях используют совсем другую систему исчисления.
        - Форма Контрора, Форма Удержания-в-Цикле, Формация вписанного объема, Фонтан Рир… - Палец спускается по оглавлению, пока нужное определение не найдено. После студент быстро находит нужную страницу.
        - Фонтан Рир - степень энергоемкости, введенная на западном континенте магами О’Квинтийской высшей академии магии. - Читает Сареф. - Фонтан Рир - реально существовавший промежуточный полюс магии в русле реки Польён. Полюс просуществовал свыше пятисот лет и рассеялся в 3310 году (для перевода на манарийскую систему летоисчисления воспользуйтесь таблицей в конце справочника).
        - Да ладно. - Вслух удивляется Сареф. - Один промежуточный полюс магии содержит огромное количество магической силы. Сейчас в мире таких не более семнадцати, если верить последней лекции по геомантии. А нужен предмет, способный вместить в себя энергию десяти таких полюсов. Такие предметы в мире вряд ли остались, разве что в королевских сокровищницах и тайных хранилищах магических организаций.
        После этого взгляд падает на «Тлеющий жезл сердца стихий». Каждое сердце стихий имеет определенный срок жизни, сейчас в мире больше не может быть других таких, так как изготовители унесли рецепты в могилу.
        - По идее, сердце стихий вполне может обладать такой энергоемкостью, иначе не смогло бы выполнять заложенную функцию. - Говорит сам себе Сареф и продолжает работу над предметом, тут же выкинув из головы посторонние размышления, чтобы не терять концентрацию.
        Глава 26
        Прошла примерно неделя в привычном ритме, пока на очередное утро Сареф с удивлением не замечает выпавший снег на территории академии. Последние дни лили холодные дожди, а теперь и снег подоспел. Скорее всего быстро растает, но Сареф с удовольствием вдыхает холодный утренний воздух.
        Несмотря на бодрящую температуру, студент чувствует себя очень усталым и закрывает окно. Этой ночью не удалось сомкнуть глаза, зато переделана куча работы. Очень хочется лечь на кровать, укрыться одеялом и спать до вечера. Выносливость вампира позволяет не спать неделями при условии постоянного употребления крови. К счастью, с последним проблем нет.
        Знакомым маршрутом вампир отправляется к лабораториям мэтра Вильгельма. Нужно восполнить силы с помощью питания, сегодня сразу два экзамена. Чтобы опережать стандартную учебную программу, приходится увеличивать нагрузку по учебе. Темы, которые обычно студенты проходят на протяжении месяца, Сареф пытается пройти в течение трех-четырех часов. Не всегда получается, но если сдаст сегодняшние экзамены, то можно будет немного передохнуть.
        Охотники на демонов в последнее время не приглашали в дозоры и тем более в рейды, что пришлось как нельзя кстати. Вампир проворачивает ключ и толкает дверь лаборатории. Вчера наставник явно проводил какой-то эксперимент, обостренное обоняние различает неестественных запах, почти полностью выветрившийся.
        Сареф отпирает дверцу комода, в котором стоят два кувшина. Чары на кувшинах сохраняют кровь в свежем виде сколь угодно долго, не забывай только обновлять. Сейчас молодой маг знает, как именно их установить, так что попытка сделать хранилище в лесу близ Масдарена теперь кажется смешной.
        Вампир аккуратно снимает крышку сосуда и прикладывается к краю. После приподнимает кувшин, начиная пить. Безвкусная как вода, хотя обычные люди должны различать хотя бы какие-нибудь оттенки вкуса. Судя по всему, вкусовые рецепторы у вампиров тоже немного меняются, Сареф заметил это сразу с несколькими продуктами. Хотя, если вспомнить, далеко не каждый прием крови не имел вкуса, вспомнить хотя бы вампира Деррила из Фондаркбурга…
        Слух различает открытие двери на этаже, поэтому Сареф быстро закрывает кувшин и убирает обратно. Вряд ли это мэтр Вильгельм, так как слишком рано. Вероятно, пришли слуги, чтобы провести ежедневную уборку. Среди слуг обычные люди, так что нужно сохранять осторожность. Юноша тщательно вытирает рот, проверяет одежду на наличие пятен крови и только после этого выходит из лаборатории.
        Студент действительно видит двух служанок с метелками и тряпками. Девушки глубоким поклоном приветствуют ученика чародея, знают, что Сареф может по делам приходить рано утром. Юноша кивком отвечает и направляется к выходу. В момент, когда уже хотел выйти, до слуха доносится хихиканье и тихое обсуждение. Вероятно, они не подозревают, что могут быть услышаны на таком расстоянии.
        Сареф прислушивается к разговору ушедших к дальнему концу коридора служанок, остановившись в дверном проеме. Перешептывания касаются внешности ученика графа и вопросах, нравится ли он собеседнице. Никаких опасных слухов не появляется, поэтому Сареф возвращается в общежитие.
        Уже через час сидит на экзамене по предмету «Магическая энергия: продвинутый уровень». Его родной поток будет сдавать его только в конце первого года обучения. Дисциплина включает в себя знание не только общих законов, но и частных случаев. На пергаменте дано десять задач на самое разнообразное применение волшебства с помощью чистой магической энергии. Динамика, прогрессия, изменение во времени, взаимодействие сред, условия, логика и тому подобные задачи.
        Юноша аккуратно выписывает решение по каждой задаче. Без такого базиса действительно можно не овладеть магией высокого уровня, не важно, фундаментальная ли она или мистическая. После этого экзамена приходится сразу бежать в другой корпус, где предстоит выдержать испытание по продвинутым алхимическим реакциям. Причем здесь нужно не только ответить на многочисленные вопросы и решить задачи, но еще и провести случайно выбранный опыт на глазах учителя алхимии.
        Сарефу достается опыт по работе с магической коррозией материалов. Не самый сложный, но и далеко не простой опыт. Перед студентом лежат две железные пластинки, причем одна уже подверглась сильной коррозии. Существует магия, которая может как вызывать явление, так и устранять последствия.
        НАЗВАНИЕ: «Металлическая коррозия»
        ТИП: алхимия
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 22,9%
        ОПИСАНИЕ: комплексная система, соединяющая заклятья «Разделение сред» и «Ускорение реакции». Таким образом маг может повторить естественный процесс коррозии металлов в искусственной среде с большой скоростью протекания реакции водородной, кислородной или химической коррозии.
        АКТИВАЦИЯ: активировать «Разделение сред» и «Ускорение реакции» в нужных для реакции отношениях для получения нужного типа коррозии. Объект магии должен находиться в центре используемой магии.
        Для экзамена пришлось выучить множество заклятий, но в алхимии, как и во многих других областях волшебства, сложная магия является сложением простых чар. Так что труднее всего было овладеть базовыми приемами, как например, возможность воссоздать и отделить пространство для химической реакции от окружающей среды. Грубо говоря, создать невидимую пробирку с нужными условиями из ничего, а после многократно ускорить течение реакции.
        Чистая пластинка тут же покрывается ржавчиной, что вызывает одобрительный кивок преподавателя. После нужно сделать ровно наоборот со второй пластинкой. Слой ржавчины отпадает, показывая девственно-чистый металл без признаков коррозии. Оценку за практический опыт Сареф получает высшую. С учетом уверенности в теоретической части юноша не волнуется за судьбу общей оценки.
        - Привет, Сареф. - К скамейке внутри корпуса подходит Элизабет.
        Разумеется, она сдавала те же экзамены, их программы сейчас одинаковы. Конечно, можно было составить полностью свою программу, но руководство академии настаивало на своей версии. Надо отдать должное, даже для ускоренного обучения она сбалансирована, поэтому не было причин отказываться.
        - Привет. Как прошел экзамен? - Сареф сдвигается, освобождая место для собеседницы.
        Юноша замечает, что она надела теплый вариант студенческой одежды, как и многие другие студенты. А вот Сареф продолжает ходить в легком варианте, так как холод для него не такой сильный. Сареф делает отметку, что нужно будет не выделяться из толпы.
        - Проблем не доставил. Какой тебе достался практический опыт? - Спрашивает девушка.
        - Коррозия. У тебя?
        - Агрегатные состояния. Кстати, я хотела поговорить о кое-чем.
        - Слушаю. - Кивает Сареф.
        - Я хочу взять заказ в гильдии авантюристов. - Решительно произносит Элизабет, повернувшись всем корпусом к юноше.
        - Именно взять?
        - Да, выступить как исполнитель. - Подтверждает студентка.
        - С какой целью? Речь о конкретном заказе? - Сареф удивлен такому решению и пытается понять, что задумала собеседница.
        - У меня через две недели свадьба. Было решено, что помолвка и свадьба будет объединена. Я не знаю точно, что будет после этого. Может быть, продолжу обучение, а может, уеду из столицы в Месскроун… - Начинает объяснение Элизабет, но останавливается.
        - Хочешь взять невыполнимый заказ, чтобы погибнуть со славой и не выходить замуж? - В шутку предполагает Сареф.
        - А, нет, брось подшучивать. - Улыбается Элизабет. - Со своей свадьбой я ничего делать не собираюсь, но хочу напоследок сделать то, что всегда хотела.
        - А взять заказ должен я, так как ты не состоишь в гильдии, а на его выполнение взять тебя? - Уточняет Сареф, а про себя говорит: «Никогда бы не подумал, что она действительно будет такого желать. Чужая душа - потемки».
        - Да, извини. Здесь мне потребуется твоя помощь, только с тобой я знакома достаточно хорошо. - Сареф слышит учащение пульса Элизабет.
        - Ладно. Но твоя семья не будет против?
        - Будет, поэтому я им ничего не скажу. - Твердо отвечает девушка, вероятно, их недовольство не слишком её пугает.
        - Тогда нам нужно будет взять что-то за пределами столицы, в городе тебя могут узнать. - Рассуждает Сареф, а Элизабет кивает.
        - Выбор заказа я доверяю тебе, Сареф.
        - Хорошо, но в таком случае нам нужен будет кто-то еще. Например, я могу взять Элин, она давно просится.
        - Я не против, конечно, но не будет ли это опасно для нее? И зачем нам еще один участник? - Элизабет вопросительно смотрит на Сарефа.
        - Не волнуйся, я подберу заказ, где ей с нами ничего угрожать не будет. - Объясняет Сареф. - А вот насчет второго: мне не хочется, чтобы твоя репутация пострадала, если об этом узнают. Уходить куда-то наедине с парнем накануне свадьбы… Такое поведение не приветствуется, не так ли?
        Элизабет выглядит смущенной, словно совсем об этом не подумала.
        - Если такое выявится, то у тебя проблем будет даже больше, чем у меня. Почему-то совсем об этом не подумала, извини. Тогда придется отменить. Прости, что не подумала. - Элизабет собирается встать, но Сареф чуть касается локтя.
        - Если пойдем втроем, то таких проблем уже не будет. Не переживай, я всё устрою.
        На лице девушки видна борьба, ей очень не хочется подставлять Сарефа.
        - Лучше уж рискнуть, но насладиться свободой авантюризма, чем всю оставшуюся жизнь жалеть, не так ли? - Мягко произносит Сареф и улыбается, будто не видит в этом ничего опасного.
        - Хорошо, спасибо. Я перед тобой в неоплатном долгу. - Благодарит Элизабет и встает.
        - На завтрашнем занятии я сообщу детали. - Обещает юноша и провожает взглядом уходящую девушку. Как только она выходит из учебного корпуса, Сареф перестает поддерживать улыбку, возвращаясь к привычному спокойному состоянию.
        «Это будет не так просто, но результат нельзя получить ничегонеделаньем».
        Сареф тоже встает и отправляется в общежитие, чтобы взять учебники, на сегодня еще три занятия запланировано.
        Глава 27
        Вечером того же дня, когда Сареф согласился помочь Элизабет, авантюрист приходит в гильдию и начинает изучать доски заказов. Со времен недолгого проживания в Масдарене вампир не взял ни одного заказа, так как статус студента позволяет ему сосредоточить внимание только на учебе.
        Сареф читает все заказы подряд в попытке найти что-то подходящее. Оно не должно быть слишком долгим, вряд ли Элизабет сможет уделить выполнению задания много времени. Также уровень сложности должен быть низким, чтобы для Элин был не слишком опасным. В голове вертятся и другие условия, например, выполнение за пределами города и наличие чего-то, что действительно может понравиться спутницам.
        - Выбираешь заказ? - Подходит Фрида. - Не ожидала, что ты вдруг этим заинтересуешься, да еще и Элин хочешь взять.
        - Она давно упрашивала, я пригляжу за ней. - Об участии Элизабет юноша намеренно умолчал. Чем меньше людей об этом будут знать, тем лучше.
        - Ладно. - Рыжеволосая девушка не собирается спорить. - К счастью, в столичном округе Солнечного Синода уже давно зачищены все лагеря монстров и разбойников. Со временем возвращаются, конечно, поэтому патрульной работы сейчас больше, чем обычных заказов. Как насчет сопровождения каравана вместе с группой Берута?
        - Безопасно, но неинтересно.
        - Разумеется, все интересные заказы ведь повышенной сложности. - Фрида замечает, что собеседник надолго остановился возле одной из листовок. - Ты хочешь взять это?
        - Почему поимка дракона имеет такой низкий уровень опасности? - Чтобы поймать настоящего дракона потребуется участие как минимум всего столичного филиала авантюристов при поддержке королевского двора и других организаций. Один дракон вполне может стать проблемой целой страны.
        - А. Там не о настоящем драконе. Точнее, мы считаем, что никакого дракона вовсе нет. - Фрида явно узнает заказ. - Община фермеров на краю округа какое-то время назад увидела над своим поселением пролетающего дракона. Сначала на это обратили внимание все, даже вне гильдии, но никакого дракона найти не удалось.
        - Тогда почему висит заказ? - Не понимает Сареф.
        - Староста уверен, что дракон никуда не делся, и утверждает, что периодически замечает его. Но никаких следов и лежбищ найдено не было. Как и не было пропажи людей или скота. Очевидцы говорили, что дракон был большим, такое существо не может не оставлять следов как рядом, так и в соседних округах.
        - Значит, нужно разгадать причину появления дракона? Или его настоящую суть?
        - Ну, наверное. За этот заказ никто не взялся, так как трата времени на проверку баек не окупается вознаграждением. - Пожимает плечами Фрида.
        - Тогда возьмем это. Элин понравится, да и миссия без угрозы жизни. - Сареф срывает листок.
        - Хм, думаю, ты прав. Это самый лучший вариант из всех представленных, ей не помешает изучить округ. Я сейчас оформлю. - Фрида забирает листок, а юноша погружается в размышления, что взять с собой в поход.
        На следующий день рассказывает Элизабет о принятом заказе. Как и ожидалось, загадка неуловимого дракона заинтересовала девушку куда сильнее той же охоты на болотных слизней. При этом, насчет своего снаряжения Элизабет позаботится самостоятельно, так что Сарефу нужно лишь собрать Элин.
        Пришлось пропустить два занятия, но студент решил как можно раньше закрыть вопрос подготовки. Вместе с эльфийкой прошлись по нескольким лавкам, где Сареф предварительно оставил заказ. Теперь у Элин есть своя походная одежда, сапожки. Таких детей на улицах Порт-Айзервица вряд ли встретишь. Если представить, что эльфка за секунду повзрослеет, то вполне можно подумать о том, что это настоящая авантюристка.
        - А это всё? - Спрашивает Элин.
        - Хочешь что-то еще?
        - Не знаю, а что еще нужно взять с собой?
        - Всё основное уже есть. - Сареф берет спутницу за руку, проходя в толчее рынка. Продолжить разговор удалось только после выхода с базара.
        - А что у тебя с руками? - Спрашивает авантюрист, Элин на этот вопрос испуганно прячет руки за спиной.
        - Н-ничего.
        - Я не буду тебя ругать. - Сареф присаживается на скамейку в городском парке богатого квартала.
        - Ничего страшного. Просто помогала Фриде и училась работать с веретеном. - Немного неловко рядом садится эльфка и показывает ладони со свежими мозолями. - Марта вот очень ловко умеет прясть, а у меня веретено постоянно из рук выскакивает.
        - Потренируешься и сноровка придет, но это всё?
        - В каком смысле?
        Вместо ответа юноша легонько тыкнул пальцем в бок Элин.
        - Ай! - Та от неожиданности вскрикнула. - Ну зачем?
        - О, попал с первого раза. - Удовлетворительно кивает Сареф.
        - Это плохая игра. - Элин обиженно отодвигается подальше.
        - Прости, но как тебя разговорить еще? Мозоли ведь не от веретена, ты тренируешься с оружием?
        - Да. - Тихо отвечает Элин и отводит взгляд. - Как ты догадался?
        - У тебя сильно скованные телодвижения, будто болят все мышцы. На примерке ты старалась не касаться определенных мест из-за синяков и ушибов. От тебя исходит запах мази для полировки металла, а под ногтями забились остатки шлифовального камня. - Начинает перечислять вампир, пока эльфийка не замахала руками, чтобы прекратил.
        - Да-да, всё так. Как это вообще можно заметить? Ты что, магию использовал? - Сареф получает в ответ подозрительный взгляд.
        - Нет, магия тут не причем.
        - Тогда как? - Не отстает Элин.
        - Чем был вооружен прошедший минуту назад ремесленник?
        - Что? - Собеседница сбита с толку.
        - Членом какого цеха он является? Что рассмешило женщину, которая его сопровождала? Кем она ему приходится? Что уронили те грузчики на соседней дорожке? В какую сторону прошли стражники? Чем занимался сапожник, что аж десять минут открывал нам дверь? - Продолжают сыпаться вопросы, а Элин ошеломленно смотрит на Сарефа.
        - Ты ведь не обратила внимание на это? - Сареф продолжает рассуждение. - И в этом кроется секрет фокуса: нельзя заполнять разум фоновыми рассуждениями и бесполезным «шумом» из эмоций. Если человек находится в состоянии готовности, то может замечать то, на что все остальные закрывают глаза. Стоит уйти в мысли или мечты, заболтаться в диалоге с самим собой, то детали объективной реальности вокруг перестают существовать. И однажды так можно пропустить смертельный удар.
        - Ничего себе. - Бубнит Элин и осматривает окрестности совсем другим взглядом.
        - Тренируй осознанность происходящего вокруг. После тебе не составит труда следить за всем без затраты сил и концентрации. Ты сможешь среагировать на опасную ситуацию, а также тебя будет очень трудно отвлечь от действительно важного дела ненужными деталями. С опытом ты даже сможешь делать верные умозаключения на основе увиденного или услышанного. - Сареф понимает, что это не совсем так. Он видит, слышит и чувствует на сверхчеловеческом уровне, но это не значит, что не сработает с обычным человеком или эльфом. Те же охотники на демонов используют схожие техники для слежки и погони.
        - Понятно, хорошо, я буду тренироваться. - Обещает Элин.
        - И я не против твоих тренировок. Умение работать с оружием обязательно поможет тебе в будущем. Сделает крепче и здоровее. Тебя ведь Фрида обучает?
        - Да, она. Спасибо, мы не знали, как ты на это отреагируешь, поэтому я не хотела говорить и Фриду попросила молчать. - Смущенно признается Элин.
        - Ты можешь обращаться ко мне по любым волнующим тебя вопросам. Жаль, что я не всегда рядом. А теперь, - Сареф придвигается и кладет руку на плечо эльфки.
        НАЗВАНИЕ: «Аура благословения Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 17,3%
        ОПИСАНИЕ: способность Кадуцея создавать вокруг пользователя зону, наполненную божественной энергией исцеления. Аура обладает возможностью божественного исцеления, ускорения регенерации здоровья, выносливости и маны. Чем выше уровень освоенности, тем шире может быть зона, и тем более сильный эффект оказывает, и дольше держится. Может снимать отрицательные эффекты и пассивно защищает от ядов и проклятий.
        Аура обволакивает тело Элин, залечивая синяки и ушибы. По лицу эльфийки видно, что умение вызывает ощутимый эффект. После спутница смотрит на ладони:
        - А мозоли остались на месте.
        - Будет лучше, если они заживут естественным путем. Если я исцелю кожу на руках, то ты лишь снова сотрешь её. Нужно чтобы кожа загрубела, тогда проблем не будет. - Объясняет Сареф и показывает, как можно наложить повязку при следующей тренировке. В памяти Бенедикта, Ганмы и Мясника есть воспоминание, что каждый делал так, впервые взяв оружие в руки.
        - Знаешь, может тебе купить личное оружие? - Предлагает вампир. - Я бы отдал свой меч, но он велик для твоих рук.
        - А можно? - Встрепенулась девчонка.
        - Почему нет? Ты же отправляешься на свой первый заказ. Кто знает, что может случиться.
        Сареф решил, что будет лучше взять оружие, которое сможет выручить хозяйку на протяжении всей жизни, поэтому отдал предпочтение королевской кузне, где покупают оружие аристократы и богатые рыцари. Таким образом Элин стала обладательницей острого кинжала с лезвием, отливающим синим цветом под солнечными лучами. Вампир помнит, что это необычная руда, привозимая из других земель. Выплавляемый металл становится очень гибким и способен прослужить гораздо дольше.
        Конечно, по сравнению с возможностями алхимических чернил даже заморская руда выглядит серой, но это не значит, что алхимики когда-нибудь не доберутся до способа магическим путем синтезировать неизвестные природе материалы, как это было в прошлой жизни. Сейчас главное, что Элин очень довольна полученному подарку.
        Глава 28
        День выхода на заказ специально был выбран на выходной. Велик шанс того, что они не управятся за день, но вполне могут прогулять пару-тройку дней, ведь их учебная программа позволяет свободное посещение. Раз последние экзамены сданы на отлично, то руководство академии не обратит на отсутствие большого внимания.
        Было решено выйти ранним утром. Сейчас Сареф вместе с Элин стоит у городских ворот. Ночью снова выпал снег, но явно растает за полдня. Элин несет за спиной собственный рюкзак, как и Сареф. По непрекращающемуся зеванию юноша догадывается о том, что эльфка ночью спала плохо, если вообще сомкнула глаза.
        Элизабет предложила встретиться именно здесь, чтобы кто-то не увидел их вместе около магической академии. Так как она живет в общежитии, то её отсутствие должно остаться незамеченным как для семьи Викар, так и для стороны жениха. Через несколько минут Сареф замечает-таки девушку.
        Дочь епископа тоже основательно подготовилась: новенький облегающий доспех, который наверняка зачарован, походный рюкзак, посох и даже короткий клинок на поясе. Сарефу трудно представить, что Элизабет Викар умеет с ним обращаться, так как никогда не замечал следов тренировок. Если сравнить со Фридой, то объем мускулатуры, походка, состояние кожи: всё отличается. Учитывая, как беловолосая девушка постоянно поддерживает меч у левого бедра, Сареф подтверждает догадку. Самому такое не нравится, поэтому привязал меч к рюкзаку за спиной.
        - Простите, немного опоздала. - Элизабет немного запыхалась.
        - Ничего страшного, это мы немного раньше пришли. Отправляемся?
        - Да, я полностью готова. О, Элин, ты такая крутая. - Студентка обращает внимание на эльфийку, с которой моментально спадает сонливость.
        - Правда? У меня тоже есть меч. - С гордостью демонстрирует вчерашний подарок девочка.
        - Ох, он же из глубоководного железа. Потрясающе! - Элизабет сразу замечает особенности материала.
        - Ага-ага. - Элин пытается вернуть кинжал в ножны, но не может попасть с первого раза. Так как вчера уже один раз поранилась, то каждый раз старается сделать максимально аккуратно.
        - Давай помогу. - Смеется Элизабет.
        «Неплохо, что они так легко сошлись», - Сареф терпеливо ждет, пока спутницы закончат.
        Все втроем выходят из Порт-Айзервица по направлению к конюшням гильдии. Сареф еще вчера договорился на подготовку двух лошадей, так что ранним утром их уже ждут оседланные скакуны. В этот раз Сареф снова попросил выдать самых спокойных, так как забыл спросить, насколько Элизабет хороша в верховой езде.
        - Есть, у меня получилось! - Элин уже не первый раз здесь и наловчилась запрыгивать на коня. К сожалению, найти для нее подходящее седло еще не удалось. Если на ипподроме она вполне может ездить, не доставая до стремян, то в дальнем пути это будет тяжко. Поэтому Сареф сажает её перед собой и вручает поводья.
        У Элизабет возникли некоторые сложности, но больше из-за того, что в высшем свете женщины используют исключительно дамский способ верховой езды, однако, все седла на конюшне не имеют передней луки для правой ноги, которая требуется для боковой посадки. Впрочем, девушка быстро освоилась в «мужском» способе езды.
        Солнечный Синод не является большим округом, на лошадях достичь его края получится часа за три. По заказу требуется добраться до деревни Обертрам и найти старосту. После этого можно приниматься за разгадку появления дракона или того, что с ним спутали.
        - Все прошло гладко? - Спрашивает Сареф. Лошади идут вровень друг с другом медленной рысью по проселочной дороге пригорода.
        - Да, я вышла незаметно. Использовала скрывающие чары на всякий случай. У тебя есть предположения, что именно могли видеть в деревне?
        - Может быть что угодно. Настоящий взрослый дракон действительно не может обитать в местности и не оставлять следов. Это же буквально летающее бедствие. Он мог, конечно, пролетать над королевством, но тогда бы его увидели лишь раз. - Сареф не считает, что удастся успешно выполнить заказ, но он взял его вовсе не для получения вознаграждения.
        - Ты прав, причин может быть много. - Элизабет поворачивает голову и смотрит на Элин. - Она заснула?
        - Да. Видать, не выспалась. - Элин езда убаюкала почти сразу, так что поводья пришлось забрать. Руки Сарефа не позволяют девочке упасть с седла, а чуть откинутая спина помогает удобно устроиться.
        - Я давно хотела спросить, она твоя младшая сестра или дочь брата?
        - Мы не родственники. Я случайно встретился с ней и помог сбежать от работорговца. После этого взял к себе. - Юноша очень кратко рассказывает о знакомстве с Элин. При этом, эльфийское происхождение не упоминает.
        «Кулон изменчивости», который Элин каждый раз надевает при выходе из дома, позволяет скрыть форму ушей, но действует артефакт только восемь часов. Для подзарядки потребуется четыре часа, во время которых Элизабет может случайно узнать этот секрет. Но ради дела Сареф готов на это пойти.
        - Бедняжка. Работорговцы продолжают проникать на территорию Манарии, несмотря на запреты. - Произносит Элизабет. - Можно даже сказать, что нахождение вне закона сделало их только хитрее и изворотливее. Многие аристократы уверены, что если разрешить рабство с государственным контролем, то проблем было бы куда меньше. А как ты думаешь?
        - Зерно пользы в этом действительно можно найти по примеру других стран, но я отношусь к рабству отрицательно. - Иного ответа Сареф не может дать, так как лишение свободы было первым, что он узнал в новом мире.
        - Полностью поддерживаю, лучше уж наемный труд, ведь во всяком случае он оплачивается и не дает права собственности на жизнь и свободу выбора. К примеру, вся прислуга в Фернант Окула работает по такому принципу, но многие землевладельцы лишь прикрываются этим, а по факту устанавливают рабские порядки. - Собеседница с негодованием развивает мысль.
        - Возможно. - Осторожно реагирует Сареф.
        - Как ты думаешь, как это можно изменить? - Элизабет теперь смотрит прямо на юношу.
        - Для этого потребуется изменить мышление как рабов, так и господ. Процесс в любом случае не быстрый и не простой. - Знание мировой истории из прошлой жизни прямо на это указывает.
        - Да, наверное, ты прав. У нас хотя бы восстаний не происходит.
        Некоторое время путники скачут в молчании. Пригород уже остался позади, теперь тракт ведет на юг вплоть до крупного села под названием Накессон, где им нужно будет повернуть на восток и скакать до Обертрама. Солнце уже начинает растапливать снег, что неизбежно приведет к повсеместной грязи.
        Мимо проехало множество караванов, купцы из других округов и даже стран стремятся в Порт-Айзервиц. Этих людей не пугает ни утренний холод, ни скорая грязь. Даже разбойники теперь не так опасны, благодаря усилиям королевства по их уничтожению. При этом многие караваны по-прежнему нанимают личную охрану из авантюристов или обычных наемников для пущей уверенности.
        Троица путешественников выглядит как авантюристы, поэтому не привлекает к себе много внимания. Вскоре по левую руку остается Накессон с полусотней крыш, над которыми стоят столбы печного дыма. Один раз пришлось остановиться из-за вальяжно переходящих дорогу коров. Примерно после этого Элин наконец проснулась.
        - А? Я что, заснула? - Эльфка протирает глаза.
        - Еще раз с добрым утром, соня. - Смеется Элизабет.
        - Я не соня, просто не выспалась. Можно я буду вести? - Элин отрывается от нагретого места на животе и груди Сарефа.
        - Конечно. - Юноша вручает поводья, дорога все равно прямая как стрела.
        - А там правда будет дракон? - Спрашивает девочка.
        - Надеюсь, что нет. - Честно отвечает Сареф, чем вызывает смех.
        - Я бы хотела посмотреть на дракона. - Задумчиво говорит Элин. - Издалека, разумеется.
        - Издалека и я бы не отказалась. - Отвечает Элизабет. - А ты, Сареф?
        - Я бы даже на выстрел катапульты скорее всего не подошел. - Пожимает плечами авантюрист.
        Драконы - древние и могучие создания. Среди них есть разумные особи, которым уже очень много лет, но шанс встретить неразумного хищника намного выше. Никто в здравом уме не решит приближаться к динозаврам местного разлива. Даже такой профессии, как охотник на драконов, сейчас не найти, так как риск слишком большой.
        Демоны и вампиры, конечно, не менее опасны, но появление дракона в городе не останется незамеченным, и дракон никогда не попытается выставить себя человеком.
        - А правда, что драконы умеют дышать огнем? - В Элин просыпается любознательный ребенок.
        - Некоторые действительно могут. - Объясняет Элизабет. - Непродолжительное время, но мощь их дыхания все равно невероятна. Самым опасным считается сам дракон. Даже молодые драконы могут быть размером с корабль, причем куда тяжелее. У них невероятно прочная шкура, когти и зубы. Они могут снести каменную башню, просто пролетев сквозь неё, и жевать доспехи как хлеб.
        - О, круто. А как они летают, если такие тяжелые? - Задает логичный вопрос Элин.
        - Ну, летать могут далеко не все. Если дракон может осознанно использовать магию, то способен поддерживать себя в воздухе с помощью магической силы. Остальные могут лишь планировать, поэтому любят селиться на скалах и утесах. - Девушка продолжает мини-лекцию. - Драконы могут заметить жертву на равнине, после чего спрыгнуть с высокой точки и планировать на огромной скорости до своей жертвы. Постоянно отталкиваясь, они могут преодолевать большие расстояния на псевдополете, а на скалы они забираются карабканьем.
        - Ничего себе. Но вокруг нет никаких скал. - Элин осматривает окрестности, скоро прибудут к Обертраму. Если не считать гор на горизонте, то вокруг действительно только поля и леса.
        - Ты права. Но отсюда мы можем и не видеть возвышенности. Спросим у старосты, верно? - Элизабет все же не знает, как в таких случаях поступают авантюристы.
        - Да, можно будет спросить. - Соглашается Сареф. - Но мы все же маги, можем использовать свои сильные стороны.
        На лице Элизабет появляется понимание.
        - Точно. Ведь мы можем с помощью магии просканировать окружающий ландшафт. - Кивает однокурсница. - Некоторые виды поисковой магии могут даже засечь дракона.
        - Именно. Вряд ли до нас привлекали мага. Глядишь, найдем что-нибудь интересное.
        - О, а я тоже изучила заклинание. - Перебивает Элин и протягивает руки к небу, будто хочет схватить тучку. Система молчит, как и сам Сареф не понимает, что это за странный пасс.
        - И что должно произойти? - Спрашивает Элизабет, значит, тоже впервые видит такое.
        - Удача, приди! - Неожиданно громко крикнула эльфка, аж птицы с ближайшего дерева вспорхнули с веток. - Это магия, привлекающая удачу.
        - Ого, никогда такой не видела. - Элизабет ничего не говорит о том, что настоящее влияние на поля вероятности событий выглядит совсем не так и во много раз сложнее. У Сарефа точно не получится принудительно воздействовать на вероятность удачи в походе с помощью такой магии.
        Можно сделать так, чтобы из ста подкидываний всегда выпал аверс монеты, там все-таки два возможных исхода. А процессы со многими переменными магии вряд ли поддадутся, так как сложность вычислений вырастет в геометрической прогрессии. Через двадцать минут путники въезжают в околицу деревни Обертрам.
        Глава 29
        Обертрам выглядит как самая обычная деревня. Довольно крупная, больше двадцати домов, но для столичного округа это привычное дело. Пункт назначения был достигнут к полудню, так что приезд авантюристов не остается незамеченным. Возможно, это даже к лучшему, так как искать старосту не пришлось.
        - Ну наконец-то. - Пожилой староста подходит к авантюристам. На каждый шаг тяжело опирается на палку.
        - Добрый день. - Приветствует Сареф и показывает нашивку. - Мы из гильдии авантюристов. Можем переговорить наедине?
        - Да, конечно. Проходите в мой дом. - Староста ведет прибывших за собой. - Мой сын позаботится о лошадях.
        Сареф вместе с Элизабет и Элин входит в самый большой дом деревни. К счастью, староста не стал проверять нашивки спутниц, как и ничего не сказал о присутствии ребенка, который вряд ли может быть авантюристом.
        - Я ожидал, что прибудет большой отряд. - Пожилой человек присаживается за длинный стол. - Меня зовут Обрахам.
        - Сареф. - Представляется юноша. - А это Элизабет и Элин. Мы действительно прибыли втроем, так как по информации гильдии никакого дракона здесь нет.
        - Чушь! - Обрахам с силой ударяет палкой по полу, из-за чего Элин вздрагивает. - Вчера мы снова его видели. Не только я, но еще два рыбака и пастух. Что мы будем делать, если дракон заявится сюда?!
        - И почему дракон просто летает над этой местностью? Он здесь не охотится, и лежбищ не держит. - Авантюрист никак не реагирует на повышенный тон голоса старосты.
        - Откуда мне знать? Я умею читать и писать, могу вести хозяйство и в молодости работал на земле. Но вот в драконах я не разбираюсь! Если вы взяли мой заказ, то это вы должны мне сказать, что он здесь забыл. - Обрахам хмурит седые брови.
        - Разумеется. - Кивает Сареф. - Где вы вчера его видели? И какие у вас есть предположения, что дракон мог здесь забыть?
        - Ступайте по руслу реки на север, пока не дойдете до озера. На берегу увидите лодки рыбаков из деревни. Там вчера пролетал дракон в сторону дальнего берега озера. А предположений никаких нет. У нас нет ничего, что могло бы заинтересовать подобную тварь, кроме домашнего скота. Но он его не жрет. - Деревенский староста, не предложивший даже воды гостям, еле заметно ерзает, будто хочет поскорее закончить разговор.
        - Благодарю за информацию. Есть ли в деревне место, где мы можем остановиться, если заказ займет больше времени?
        - У нас есть одна гостевая комната, внук вас проводит. Можете использовать её, но бесплатной кормежки не будет. - Бурчит старик.
        - Не проблема. - Встает Сареф, а следом и девушки. - Хорошего дня.
        Троица выходит из дома старосты, где их находит внук Обрахама. Босоногий мальчуган болтает без умолку, но его рассказ не противоречит сказанному старостой. Мальчик по имени Якоб довел до самого дальнего дома, который тоже принадлежит семье старосты. Предоставленная комната не имеет даже кровати, но в этом случае их выручат спальные мешки. Сареф и вовсе бы предпочел ночевать под открытым небом, но вот спутницам это может быть слишком тяжело.
        - Ну, тогда я побежал. Если что, кричите мне, я почти всегда в деревне, помогаю дедушке. - Якоб исчезает за дверью, бросив последний взгляд на Элин. Дети всегда подмечают других детей. Не будь Сарефа и Элизабет рядом, то даже бы решился позвать с собой гулять по деревне.
        - Староста был какой-то злой. - Делится впечатлениями Элин.
        - Старые люди могут быть невежливыми и капризными. - Пожимает плечами Элизабет.
        - То есть, ты тоже станешь когда-нибудь такой? - От девочки уже летит вопрос.
        - Ох, надеюсь, что нет. - Смеется беловолосая девушка. - Сареф, что будем теперь делать?
        - Мне бы хотелось, чтобы у вас остались приятные воспоминания об этом приключении, так что… Как насчет игры? - Сареф начинает объяснять план. Собеседницы переглядываются, услышав про игру.
        - Да-да, хочу игру. - Элин, разумеется, долго над этим не думает, ведь редко Сареф сам предложит такое.
        - А что за игра? - Спрашивает Элизабет.
        - Всё просто: кто первым разгадает загадку появления дракона, тот победит. Проигравший отдаст победителю какой-нибудь приз. Элин и Элизабет, вы будете в одной команде против меня. Что думаете?
        Эльфийка тут же соглашается, так что Элизабет остается кивнуть в ответ.
        - Небольшое соревнование действительно может добавить интереса в расследование. - Соглашается сокурсница и обращается к эльфке. - А разве ты бы не хотела быть в одной команде с Сарефом?
        - Нет, он ведь всё сделает сам и мне ничего не останется. - Безапелляционно заявляет Элин.
        - Жестоко. - Наигранно сокрушается Сареф. - Ты знаешь, что Элизабет куда умнее и сильнее меня? Так что ты согласилась не на ту команду, если хотела равного партнерства.
        - Что? - Потрясенно спрашивает эльфка и переводит взгляд на улыбающуюся Элизабет.
        - Он врет. - Заговорщически подмигивает Элизабет. - Пытается подорвать наш боевой дух.
        Теперь Элин обращает потрясенный «как ты мог?» взгляд на юношу, от которого след простыл, только дверь с легким хлопком закрылась.
        - Он нас опережает! - Воскликнула Элин. - В погоню!
        Небольшая речка протекает мимо деревни и полей, а начинается явно из озера в лесу. Сареф быстро покинул территорию деревни и углубился в лес по направлению севера. Если верить словам Обрахама, скоро река должна будет привести к берегу озера и рыбацким лодкам.
        Элин и Элизабет не видно, так как Сареф сразу перебрался на противоположный берег речки. Скорее всего опережает их, но делает это вовсе не для победы в шуточном состязании. Отыскав удобное место прямо перед озером, Сареф достает из рюкзака нечто, напоминающее куриное яйцо с поверхностью в виде коры дерева.
        ПРЕДМЕТ: Новорожденное сердце стихий
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: S+
        ОПИСАНИЕ: новорожденное сердце стихий, готовое принимать стихии природы. Каждое сердце может впитывать в себя различные стихийные проявления подобно губке, а после отдавать в обход законов сохранения энергии, массы и взаимодействия несвязанных систем. Пока сердце остается новорожденным, оно способно принять нужную владельцу форму, а также изменить тип поглощаемого явления.
        АКТИВАЦИЯ: мысленная. Для наполнения сердце нужно поместить в определенную среду. Для изменения формы достаточно сжать в руках и мысленно представить нужную форму. Каждое новорожденное сердце может принять только одну форму после изначальной.
        Сареф рассматривает плод многочисленного использования «Реставрации». Юноша не остановился даже после того, как привел жезл в изначальное состояние, и вернул объект в тот период, когда ему не была дана конкретная форма. Характеристика от Системы довольно скупая, описание таких предметов у магов-исследователей занимает много страниц. Сначала использование сходилось только на стихиях природы, но это далеко не единственный способ применения. Сердце может поглощать не только стихии, но и совершенно другие явления естественного или магического происхождения.
        Однако у Сарефа нет возможностей для наполнения предмета чем-то другим, кроме самого распространенного варианта, поэтому остановился на нем. Концентрация на результате вызывает небольшой огонек на поверхности яйца. Это результат того, что Сареф помещал сердце стихий в горящий камин. Предмет поглотил пламя и теперь может воссоздавать его буквально из ничего. Даже слабая предрасположенность к стихийной магии не оказывает влияния.
        Пожалуй, это одно из тех свойств, что делает такие предметы легендарными. История сохранила множество примеров, когда чародей с таким подспорьем мог вызвать огненный дождь или всесметающий ураган, даже если не был способен на такую магию. Чудовищная энергоемкость позволяет сердцу впитывать самые разные стихийные явления, хоть все сразу. Огонь, вода, воздух, молнии, даже земля: возможно всё, зависит лишь от того, сколько времени сердце проведет в той или иной среде.
        Сареф крепко привязывает яйцо и бросает в быстрое течение. Уже был проведен эксперимент с огнем и воздухом. Огонь в городе найти нетрудно, а воздух и так везде, но нахождение в ведре с водой не приводило к прогрессу.
        Судя по различным книгам, существует влияние того, где «питается» сердце стихий. Жерло извергающегося вулкана, дно океана, глубинный эпицентр землетрясения: на фоне этого очаг, ведро с водой и грядка в огороде либо не принесут результата, либо эффект будет очень слабым. Чем сильнее стихия вокруг сердца, тем больше аккумулирующий эффект.
        Другой конец веревки вампир привязывает к коряге таким образом, чтобы веревка в камышах не была видна. С другого берега раздаются голоса Элин и Элизабет. Разумеется, они тоже идут к озеру - месту последнего появления «дракона». Сареф быстро исчезает среди деревьев…
        - Куда он мог пропасть? - Элин во все глаза высматривает Сарефа. - Неужели он двигается так быстро?
        - Я могу попробовать найти с помощью магии. - Предлагает Элизабет.
        - Ну нет, так будет неинтересно.
        - Главное - не забыть, что мы ищем дракона, а не Сарефа. Думаю, он уже будет ждать нас на берегу озера. - Дочь епископа предполагает самый очевидный по её мнению результат.
        - Тогда поторопимся! - Элин еще быстрее устремляется по тропе.
        Элизабет замечает, что дорожка хорошо протоптана, значит, рыбаки каждый день по ней ходят к озеру и обратно. Увы, на глаз трудно сказать, есть ли тут следы Сарефа. Хватает десяти минут, чтобы выйти на пляж, покрытый галькой. На пляже действительно хранятся пять рыбацких лодок, вот только их хозяев не видно. Вероятно, вчерашнее появление дракона напугало.
        А озеро оказывается куда больше, дальний берег примерно в трехстах метрах. Примерно посередине озера возвышается небольшой островок с черными деревьями и высоким утесом. Над вершиной кружатся птицы, лучшего места под гнезда вряд ли близко найти получится.
        - А вдруг дракон прямо там? - Элин указывает на утес.
        - Вряд ли. - Качает головой Элизабет. - Иначе птицы бы оттуда улетели. А вот и Сареф.
        Девушка показывает в сторону юноши, запускающего «лягушки». Плоские камни успевают сделать больше двадцати прыжков по воде, прежде чем отправиться на дно.
        - Мы здесь! - Машет руками Элин.
        Сареф замечает спутниц и подходит ближе.
        - Как продвигается расследование? - Спрашивает юноша.
        - Пока безрезультатно. А у тебя? - Элизабет тоже пробует сделать «лягушку», но камни тонут уже на третьем прыжке.
        - Аналогично. Тут слишком спокойно для драконьего водопоя.
        Теперь в игру с бросками камней подключается и Элин, а с далеких гор медленно надвигаются серые тучи. Скоро солнечный день станет пасмурным.
        Глава 30
        «Что же произошло?», - Подобный вопрос не мог не возникнуть у лежащего человека. Голова болит, будто по ней с размаху ударили булавой. Звон в ушах не прекращается, а блуждающие огни перед глазами продолжают прыгать. Тело с трудом приподнимается, а лицо обдает жаркой волной от горящего здания. Ночью многочисленные пожары выглядят куда эффектнее.
        Человек оглядывается вокруг, но не помнит, как оказался здесь. Мышцы тела откликаются болью на попытку встать, но лежащий не оставляет попыток. Несмотря на общую заторможенность тела и разума, он понимает опасность нахождения рядом с пылающим домом. Как только опорные конструкции догорят, дом сложится, раскидав вокруг горящие бревна, угли и облака искр.
        Мужчина наконец встает на ноги и ковыляет в сторону. Человек, сам того не осознавая, пришел к реке. Ноги оседают в песке, уже должен быть слышен звук струящейся воды, но ничего нет. Река полностью высушена какой-то невероятной силой, даже дно сохранило влажность только в середине русла. Голова поворачивается в стороны, пока жуткий рев не заставляет задрать голову.
        Нечто темное и огромное проносится по небу, а в следующий момент человек умирает в потоке буквально огненного водопада, упавшего с небес. В следующий момент Сареф открывает глаза с бешено стучащим сердцем.
        Костерок перед юношей уже почти догорел, зеленый цвет на кончиках огня исчез, а значит, магия прекратила работу. Сареф утирает пот со лба, «Малая флогамантия» потребовала почти весь ресурс маны в теле за два применения.
        НАЗВАНИЕ: «Малая флогамантия»
        ТИП: прорицание
        РАНГ УМЕНИЯ: С
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 5,6%
        ОПИСАНИЕ: тип чтения вероятного будущего с помощью пламени. С точки зрения чародеев-фундаменталистов судьбы не существует. Любое прорицание является симуляцией будущего относительно заданных условий и ограничений, а попытка изменения будущего - не более чем влияние на поля вероятности. Впрочем, прорицатели считают, что судьба находится вне пределов человеческого познания. Можно попробовать её увидеть, но попытки изменения бессмысленны, так как любое действие и бездействие лишь переписывает Книгу Судьбы, но не меняет концовку.
        АКТИВАЦИЯ: войти в трансовое состояние с помощью наблюдения за огнем, заранее определив событие, исход которого нужно наблюдать. Запуск через жест «относительной бесконечности»: указательные пальцы кладутся поверх больших, а руки соединяются таким образом, чтобы большой палец одной руки соприкасался с большим пальцем другом, для указательных аналогично.
        Первый день в Обертраме подходит к концу. За прошедшее время Сареф, Элизабет и Элин больше занимались тем, что исследовали округу и отдыхали от столицы. Элизабет неоднократно прочесывала территорию с помощью разнообразной магии, но никакого дракона найти не удалось, как и следов его появления.
        Сареф же больше размышлял, что же такое неоднократно видели деревенские жители. К сожалению, за время пребывания здесь «дракон» ни разу не появился, пока юноша не решил практиковаться с недавно выученной способности «Преддверие чертога».
        НАЗВАНИЕ: «Преддверие чертога»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: SS
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 3,0%
        ОПИСАНИЕ: те, кто немного продвинулся в понимании парадокса связи Света и Тьмы, могут лишь постучаться в двери чертога. Да и сам чертог будто нереален и размыт. Вселенная зародилась во вспышке света, но утонула во мраке. Но что было перед этим? Вы можете лишь догадываться и возводить зеркальные измерения в попытке поймать отражение великого взрыва.
        АКТИВАЦИЯ: чтобы убедить Вселенную, нужно детально мысленно представить нужное место.
        Из всей доступной магии подобное умение самое загадочное. В различных книгах и учебниках Сареф не смог отыскать чего-то похожего. Юноша осторожно пробовал применять способность, чтобы ненароком не попасть в лапы Стража Реальностей. Он уже приходил два раза, когда Сареф тренировался в использовании умения, и каждый раз Система представляла его как врага.
        Довольно проблемная ситуация, которая сегодня днем обернулась чем-то неожиданным. Тогда Элизабет и Элин уплыли на лодке на другой берег озера, а Сареф просто сидел на камнях и создавал зеркальное измерение, как две капли воды похожее на берег озера. И тогда-то вместо Стража Реальностей прилетел самый настоящий дракон. Желто-коричневые крылья покрывали всю ширину озера, а в зубастую пасть можно было затолкать груженую телегу.
        Чешуйчатая махина неслась на огромной скорости к юноше, а рев дракона буквально заставлял пространство осыпаться светящимися осколками. Вампир поспешно разорвал трансовое состояние будто в попытке проснуться во время кошмара. Реальный мир встретил его тишиной, восточным ветром и стеной брызг. Дракон остался в зеркальном измерении, но поднятая им волна всколыхнула поверхность настоящего озера. Волна оказалась достаточно высокой, чтобы брызги долетели до Сарефа, сидящего на бревне у края леса…
        Студент магической академии подбрасывает ветки в костерок. Сумерки уже давно сползли с далеких гор. Действие выполняется машинально, внутренне Сареф все еще размышляет о произошедшем. Впервые что-то из зеркального измерения оказало влияние на реальный мир.
        «Бред. Как то, что я создал в разуме, могло выйти за его пределы?», - юноша не сразу понял, что почти процитировал описание последнего свитка Кадуцея. - «Да и не представлял я дракона».
        ПРЕДМЕТ: Свиток парадокса Света и Тьмы
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SS
        ОПИСАНИЕ: свиток содержит знания божественного посланника в области сил разума и врачевания. Парадокс связи Света и Тьмы заключается в том, что Свет и Тьма существуют только в разуме человека, но при этом мир построен на этих двух началах. Как несуществующая вещь способна быть основой мироздания? Является ли это доказательством разума Творца?
        При повторном использовании «Малая флагомантия» показала смерть Сарефа при попытке вновь войти в зеркальное измерение в деревне. Разумеется, у прорицательской магии очень низкий уровень освоенности, а значит, частота и количество ошибок будет зашкаливающим. Но несмотря на это, пророчество было очень детальным. Даже слишком детальным.
        Проконсультироваться тоже не с кем, ведь Сареф никому не рассказал о возможности возводить зеркальные измерения. Элизабет вряд ли что-то подскажет, а мэтр Вильгельм уже отказался посвящать студента в такие детали. «Нужно обладать или знанием или силой, чтобы войти в эту область. Ведь так сказал некромант?».
        Слух различает шаги и шелест кустов, кто-то приближается. Вампир продолжает спокойно сидеть, так как узнает ночного гостя. Элин показывается меж деревьев и осторожно входит на полянку, где обустроился Сареф. В руках держит корзинку.
        - Мы с Эли подумали, что тебе не помешает поесть. Нас угостила соседская семья. - Девочка осторожно кладет корзинку рядом. Нюх различает запах хлеба, фруктов и мяса.
        - Большое спасибо, - благодарит Сареф. Понимает, что нужно взять себя в руки. Отказался от совместного похода к дальним полям, где видели дракона неделю назад, да еще скрылся в чаще. Это не могло не встревожить спутниц, ведь они не знают, что именно гложет напарника.
        - Элизабет осталась в доме? Что интересного нашли на полях? - Спрашивает Сареф с максимально расслабленным голосом.
        - Да. Ничего связанного с драконом не было, зато я увидела, как убирают поздний урожай. Оказывается, у каждой семьи есть много земли.
        - Да, для больших королевств это норма. На сегодня я закончил. Идем домой? - Вампир засыпает угли землей.
        - Да-да, я даже твой спальник расстелила. - Элин мгновенно оживляется.
        - О, потрясающе. Чувствую, что усну, как только лягу. - Сареф подхватывает корзинку.
        - Давай наперегонки? - Эльфка указывает в сторону деревни.
        - Сейчас уже темно. - Юноша качает головой. - У меня есть вариант получше.
        Сареф неожиданно подхватывает Элин под протестующие крики и закидывает на плечо как мешок с картошкой. К моменту подхода к деревне эльфийка как обезьянка сумела перебраться с плеча на шею и постоянно закрывала Сарефу глаза руками. Половину пути пришлось пройти по указаниями «штурмана» на шее.
        Элизабет они замечают на крыльце дома, словно она их ждала. При виде Элин, восседающей на Сарефе, девушка не выдержала и рассмеялась.
        - Я уж думала, что это Элин будет тащить на себе упирающегося Сарефа. - Поясняет Элизабет.
        - Э? Я же не подниму его. - Элин поражается таким ожиданиям.
        - Итак, какие на завтра планы? - Сареф помогает эльфке вернуться на твердую землю.
        - Сложно сказать. Я перебрала кучу вариантов, но эта загадка мне не по зубам. - Признается беловолосая девушка. - Посмотрим, придумаю ли что-нибудь на свежую голову.
        Элизабет действительно выглядит уставшей, прогулка на поля оказалась более изматывающей? Тем временем Элин уже подхватила корзинку и зашла в дом.
        - А зачем тебе спальник? - Сареф кивает в сторону свертка.
        - Решила поспать под открытым небом. Никогда этого не пробовала, даже волнуюсь немного. - Легкомысленно отвечает Элизабет, словно это ничего не стоит.
        - Лето уже давно кончилось, а ночью погода испортится. Ты же видела сегодняшние тучи? Не самый лучший вариант, когда можно спать в доме. - Сареф пытается отговорить от подобного шага.
        - Ничего страшного, я с помощью магии буду контролировать температуру воздуха вокруг.
        - Может пойти дождь или даже снег. - Продолжает Сареф.
        - «Неприкасаемый купол», - без промедления звучит заклятье, которое поможет в такой ситуации.
        - Магию нужно постоянно поддерживать. - Тоже без паузы замечает юноша.
        - Я взяла с собой артефакт с чарами поддержки и реактивации заклятий. - Элизабет демонстрирует завидную подготовленность.
        - Волк укусит за бочок. - Продолжает Сареф, не меняя тона.
        - Не беда… то есть, что? - Собеседница, как и ожидалось, не сразу поняла шутливость возражения. - Впервые слышу, чтобы нападение диких животных звучало так мило.
        - Согласен, с последним перегнул. - Улыбается Сареф. - Однако, если действительно возникнет опасная ситуация, то мы не сможем помочь. Все-таки мы пришли как команда авантюристов, так что должны прикрывать друг друга. И к тому же я несу ответственность за твое и Элин благополучие в ходе миссии.
        - Да, я понимаю, но… - Теперь Элизабет вынуждена отойти от явно отрепетированного сценария.
        Сареф понимает, что должен сам раскрыть несколько карт, чтобы убедить.
        - Насчет ментального шторма не волнуйся. Я теперь знаю, как установить защиту. Так что нахождение очень близко мне не навредит. - Сареф жестом приглашает войти в дом.
        Элизабет выглядит потрясенной и не сразу отвечает. Сареф с самого начала понял причину ухода, но не смог переубедить, не показав осведомленности о состоянии девушки. К счастью, этого оказывается достаточно, Элизабет опускает голову и быстро входит в дом.
        Элин, оказывается, уже заснула, стоило прилечь. Сарефу пришлось помочь ей оказаться в спальнике. Элизабет постелила свой рядом с эльфкой, а сам юноша решил устроиться под окном.
        - Извини за те случаи. Я ведь тоже осознаю, если кого-то втягиваю в кошмар… - Тихо произносит Элизабет. - После я узнала, что ты практикуешь ментальную магию с наставником.
        - Ничего страшного. Я быстро выходил из ментального шторма, да и не сравнятся мои приключения с тем, что испытывает источник шторма. - Вампир вспоминает как в первый раз Элизабет сожрал какой-то монстр, а во второй нечто напугало девушку до беспомощного состояния. - Ты каждую ночь подобное переживаешь?
        - Нет, стараюсь стабилизировать состояние, так что от одного до трех раз в неделю. Ну, скоро с этим будет покончено. - Элизабет тоже забирается в спальник.
        - Нашла способ исцеления?
        - Да, с помощью Самоцвета Митмолла из настоящей королевской сокровищницы. Еще две недели и всё. - Тихо отвечает Элизабет, чтобы ненароком не разбудить Элин.
        - Так значит, в этом смысл брака с Фрадом? Король породнит своего олуха с епископом, который является вторым столпом власти в королевстве, в обмен на необычайно редкое сокровище? - Предполагает Сареф у окна.
        - Да. Осуждаешь?
        Сареф примерно минуту молчал перед ответом.
        - Нет, это хорошая сделка. Если ничего не делать, то ментальный шторм будет становиться сильнее и начнет влиять на всех подряд, а под конец сведет с ума носителя. Мне лишь жаль, если тебе придется пожертвовать своим талантом и мечтами ради выживания.
        На этом ночной разговор закончился.
        «Лишь бы этот Самоцвет Митмолла имел достаточную энергоемкость», - подумал Сареф перед тем, как начать магическую подготовку к ночи рядом с источником ментального шторма. Вот уж где буквально «горе от ума», та же Элин будет спать как младенец, даже если во сне обнимется с Элизабет.
        Глава 31
        Сарефа разбудил стук дождевых капель. Все-таки погода испортилась за ночь. Хмурое утреннее небо кажется бесконечным, в мире отсутствия ежедневных прогнозов погоды трудно загадывать далеко наперед. Конечно, с помощью магии можно изменить погоду, но это будет иметь определенные последствия. Например, рассеяв дождевые тучи, можно утопить в непрекращающихся ливнях все окружающие земли.
        Метеорологические заклятья требуют серьезного подхода, ведь «океан магии» неоднороден. «Океаном магии» называют обычно невидимую среду мира, состоящую из магической энергии. Подобно атмосфере, она пронизывает всё от границы с космосом до земли. И даже под землей мировые потоки продолжают хаотично течь, иногда образуя воронкообразные скопления, называемые полюсами.
        Элизабет и Элин все еще спят, вампир по обыкновению проснулся очень рано. Сегодня обошлось без ночных кошмаров, спасибо защитным чарам. Сареф садится и прислоняется к стене. Нужно решить, что делать дальше. До приезда сюда авантюрист предполагал, что они найдут то, что жители Обертрама принимают за дракона.
        Это мог быть галлюциногенный природный газ или монстр, просто похожий на дракона, например, виверна. Нельзя исключать проделки проходящего мимо волшебника, сотворившего иллюзию дракона. На самом деле список возможных причин на этом не исчерпывается. Сейчас самой правдоподобной Сареф считает секрет иных измерений.
        Он по-прежнему не знает всех закономерностей для подобных явлений. Пророчество на огне вчера показало, что заново создавать зеркальное измерение здесь нельзя. К сожалению, Сареф не имеет предметов для магической связи с мэтром Вильгельмом, возможно, имеет смысл вернуться в столицу и все-таки выведать хотя бы общую информацию. Иначе какой из него наставник?
        Неожиданный и громкий стук в дверь прерывает размышления. Сареф тут же встает, шаги трех или четырех взрослых человек уже слышал через окно. Вряд ли к авантюристам в такую рань кто-то придет просто так. Что-то случилось?
        Именно этот вопрос задает Сареф пришедшим селянам. Рыбак торопливо рассказывает о необычном явлении на берегу озера. Шум разбудил девушек, так что они быстро присоединяются к разговору. Вот только взволнованные рыбаки, которые сегодня рискнули вернуться к промыслу, толком не могут объяснить, что именно появилось на берегу. Не остается ничего другого, как посмотреть самим.
        Через некоторое время Сареф, Элизабет и Элин выходят из леса на прибрежную гальку. У самой воды рядом с одной из рыбацких лодок ощутимо дрожит воздух, будто над костром. В магическом ремесле это называют, как и в прошлой жизни, конвекцией. Вот только на берегу нет ничего, что могло бы вызывать подобный эффект.
        - Очень странно. - Говорит Элизабет, собирая растрепанные волосы в хвостик. Элин же широко зевает, не видя ничего интересного.
        - Это безусловно результат какой-то магии. - Элизабет протягивает руки в сторону эпицентра перемешивающихся потоков воздуха. Руки девушки создают несколько жестов. «Измерение уровня силы», «Покраска спектра излучения», «Фокусировка зрения»: девушка применяет стандартный набор мага-исследователя, наткнувшегося на непонятное магическое явление. Магия может показать скрытое, но всезнания дать не может, разумеется. Магия, которая сама анализирует полученные данные, не изобретена.
        «Хотя, если посчитать Систему видом магии, то кто-то все-таки изобрел». - Юноша мысленно поправляет себя, несмотря на то, что ни в одном эксперименте юноша не смог засечь Систему как вид магии или особого умения. Абсолютная любая магия оставляет следы, но Система будто существует в мире исключительно для Сарефа.
        Элин собралась было подойти ближе, но Сареф останавливает.
        - Это опасно, нам стоит уйти с берега. - Юноша не имеет никаких доказательств, что это связано со вчерашним приключением в зеркальном измерении, но и отбросить такой вариант не может.
        - Опасно? Уровень энергии довольно низок. - Элизабет делится результатами исследования. - Его только и хватает на оптический эффект. Вероятно, это случайно возникший локальный полюс магической энергии.
        - Подожди, хочу проверить другим методом. - Сареф активирует «Продвинутое чтение». Порой ментальная магия может показать такое, что не увидит стандартная исследовательская магия. Особенно, если речь идет об эмпатии чувств.
        НАЗВАНИЕ: «Продвинутое чтение»
        ТИП: ментальная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 62,9%
        ОПИСАНИЕ: основная способность ментального восприятия окружающего пространства и эмоционального состояния других людей. Делает мозг более чувствительным к электромагнитным и энергетическим колебаниям, что позволяет воспринимать окружающие сигналы без использования обычных органов чувств. С ростом освоенности будет увеличиваться дальность и чувствительность.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленная трансформация сознания. Пассы: вытянуть и сложить вместе указательный и средний пальцы любой руки, остальные сжать. Приложить кончики пальцев ко лбу и провести ими линию до виска, который с той же стороны, что и используемая рука.
        Пространство затихает, краски блекнут и погружаются в темноту ментального плана. Различные сигналы заполняют внутреннее око, но колдующего интересуют только те, что испускает загадочное явление. Перед мысленным взором это выглядит как сокращающийся овал. Ментальный щуп аккуратно приближается к центру явления, а при соприкосновении Сарефа окатывает жуткой вибрацией.
        Это похоже на крики сотни людей, которые испускает каждая клеточка тела. Мозг реагирует на подобное естественным образом - впадает в ужас и панику. Сареф прекращает действие заклятья. Оказывается, на ногах не удержался. Над собой видит обеспокоенные лица спутниц.
        - Сареф, что такое? Что ты увидел?
        - Ты в порядке?
        - Уходим. Сейчас же. - Сареф до сих пор не может унять дрожь. Ментальная магия делает разум куда восприимчивее, нужно время, чтобы прийти в себя после такой встряски.
        Серьезный тон оказывает нужное влияние, так что троица спешит как можно скорее покинуть берег. Сейчас все быстрым шагом идут по лесной тропинке в сторону деревни.
        - Нам потребуется подкрепление? - Спрашивает Элизабет, они с Элин с трудом поспевают за темпом спутника.
        - Скорее всего. - Бросает через плечо Сареф.
        В этот момент беглецов догоняет звук разбивающегося стекла. Вот только это лишь отдаленная ассоциация на подобный звук. Сареф может сравнить его с выстрелом из пушки по сотне выставленных в колонну зеркал. Звук бьет по ушам и пробегает неконтролируемыми мурашками. Как-то похоже звучит разрушаемое зеркальное измерение.
        Вам противостоит ОТВЕРГНУТЫЙ АСАЛОТ.
        Землю ощутимо встряхивает, как если бы с неба упал метеорит. Сареф без труда сохраняет равновесие, а вскрик позади заставляет быстро обернуться и подхватить падающих Элин и Элизабет. По их шокированному лицу понятно, что они в ужасном смятении от происходящего. Теперь вампир без доказательств признает факт того, что дракон из зеркального измерения каким-то образом пробился в этот мир.
        Впрочем, доказательства начинают сыпаться как снег на голову. Первым докатился жуткий рев. Следом в небо улетела струя огня. Напора огненного дыхания оказывается достаточным для того, чтобы пронзить и буквально разрезать дождевые облака. Исполинское пламенное дыхание опускается вниз, пока не доходит до реки. Фонтаном пара по реке до самой деревни заканчивается дыхание дракона.
        Вчерашнее пророчество, полученное с помощью «Малой флогамантии», начинает исполняться, хоть и не полностью идентично. Смерть практически дышит в спину. Сареф подхватывает и Элизабет и Элин на оба плеча и резко ускоряется, им нельзя медлить в такой ситуации. Благодаря этому уже через пару минут показываются дома Обертрама.
        На улицах деревни царит паника, жители сразу поняли, что такое прилетело по их души. Скорее всего это впервые в их жизни, когда неизбежная гибель подходит так близко к ним. Округ Солнечного Синода считается самым безопасным в Манарии относительно наличия разбойников и опасных монстров. Вот только появление настоящего дракона резко делает его первым в очереди на опустошение.
        На занятиях в академии они изучали драконов. Этих знаний достаточно, чтобы понимать трудность борьбы с такими существами. Разумеется, королевство найдет, чем ответить дракону, но разрушений и потерь не избежать. Сареф спускает девушек возле дома и смотрит в сторону озера, дракон пока за ними не последовал, причина этого пока неизвестна.
        После вампир переводит взгляд на спутниц. Элин сильно напугана, впрочем, как и Элизабет. Они до последнего не верили в то, что здесь действительно появится дракон, и смотрели на задание как на возможность совместного похода.
        - Элизабет, тебе нужно помочь жителям скрыться от дракона. Возьми Элин с собой. - Первым заговаривает Сареф.
        - Ты хочешь отвлечь его? - Девушка сразу понимает план. Все-таки тактика охоты на драконов выработана с древности, и каждый чародей должен знать её.
        - Именно. У тебя больше магической силы, но я физически более вынослив.
        - Но подожди, нужно как минимум три команды, чтобы запутать дракона! - Возражает Элизабет. Элин быстро переводит взгляд с Сарефа на Элизабет и обратно, не до конца понимая суть обсуждения.
        - Я придумал другой план. Идите. - Жестко отвечает, сейчас не время спорить. К счастью, Элизабет тоже понимает это, поэтому берет за руку эльфийку и быстрым шагом направляется вместе с жителями деревни, уходящими чащу леса. Оно и верно, находиться на открытом пространстве нельзя, в лесу больше шансов скрыться. Если там найдут пещеры или глубокие овраги, то огнедышащий монстр на них скорее всего не обратит внимание.
        Сареф забирает из дома рюкзак и пробегает по деревне, выпуская коров и овец из загонов. Придется пожертвовать ими, иначе дракон может слишком рано обратить внимание на авантюриста или другие поселения округа. Вампир прячется за большим дубом у окраины леса на пути дракона. Когда-то мэтр Вильгельм похвалил Сарефа за осторожность, но даже он может не знать, насколько тщательно юноша старается подходить к этому. Пускай всегда есть неучтенные моменты, но сюда он приехал с тем расчетом, будто дракон действительно существует, будто это его последний бой в жизни.
        Пальцы руки нащупывают нашивку гильдии в нагрудном кармане. Это не только удостоверение, но и способ отправить сигнал бедствия. Чары могут послать сигнал на многие десятки километров. К сожалению, сигнал может передать только две вещи: местоположение и уровень опасности.
        Авантюристы в дюжине миль движутся по тракту в составе каравана и дружно поворачивают голову в сторону Обертрама. В Кимире ежемесячный пивной турнир среди искателей приключений замирает в самом разгаре. В лесах Крашедепта целая группа авантюристов выскакивает из засады, так и не дождавшись медведя.
        В Порт-Айзервице над стойками распорядителей начинает бить колокол, парализующий работу филиала на несколько секунд. После распорядители начинают рассылать депеши: в королевскую приемную, в Конклав, в столичный рыцарский орден, в Оружейную Часовню и Церковь Герона.
        Наивысший уровень опасности звучит только в определенных ситуациях. Например, вооруженном вторжении другого государства, начале стихийных катаклизмов или появлении монстров исключительного уровня угрозы. Не проходит и минуты, как начинают приходить ответы. Внимание королевства начинает концентрироваться на Обертраме.
        Глава 32
        Стволы деревьев и кусты проносятся мимо на большой скорости. Сейчас Сареф возвращается к берегу озера, откуда дракон так и не ушел. Это кажется нелогичным, поэтому юноше не остается ничего другого, как попытаться выяснить причину. Когда сюда прибудет подкрепление, нужно будет дать всю имеющуюся информацию.
        Над лесом вновь прокатывается чудовищный рев. В небо поднимаются столбы дыма от горящих участков. Ради предосторожности Сареф добирается к озеру небольшим крюком и выглядывает из кустов. Увиденное любому покажется удивительным, ведь над берегом торчит лишь голова и часть шеи дракона. «Он не может пролезть из зеркального измерения целиком?», - авантюрист осторожно подбирается ближе.
        Это может показаться хорошей возможностью атаковать, но только полному идиоту. Взрослый дракон только кажется неповоротливым, но на самом деле считается катастрофой не просто так. А если попасть под огненное дыхание, то тело будет мгновенно обращено в золу.
        Ситуация ухудшается с каждой секундой, обычное зрение, пускай даже вампирское, не может видеть разрыв пространства. Граница между двумя измерениями не отражает свет и не поглощает его, можно лишь наблюдать за оптическими искажениями объектов рядом с ней. И область искажения постоянно увеличивается, скоро дракон сможет полностью пролезть.
        Поверхность озера, над которой должен располагаться выход, буйствует с непомерной силой, словно в шторм. Сареф падает на землю, так как внезапный порыв ветра заставил кусты прогнуться и чуть не выдал местоположение юноши. Пока еще рано выходить на бой с чудовищем, следует приблизиться таким образом, чтобы оказаться прямо напротив морды.
        Дракон вновь издает возмущенный вопль и налегает со всей силы на незримую преграду. Усилия не остаются без награды, такими темпами монстр скоро станет свободным. В самом лучшем сценарии он не сможет выбраться до подхода подкрепления. Будет очень кстати, если маги Конклава прибудут одними из первых. В худшем варианте развития Сарефу придется в одиночку сдерживать дракона.
        Минуты проходят одна за другой, а дракон все больше показывается на берегу озера. Вскоре у него получается просунуть переднюю левую лапу, которой начинает себе помогать. Конечность оставляет глубокие борозды на берегу, а скорость проникновения становится выше. Такими темпами дракон высвободит и правую лапу, а потом и туловище с крыльями. Похоже, начинает реализовываться худший сценарий.
        Сареф ползком продвигается в кустах и между корней, пока не добирается до нужного места. Драконья голова оказывается буквально в десяти метрах, даже отсюда отсюда нюх различает жуткий запах из пасти: смесь легковоспламеняющегося газа и запах заднечелюстных минеральных зубов. В академии рассказывали, что драконье пламя не является продуктом магии, хотя некоторые особи даже неосознанно могут усилить дыхание магической энергией.
        В обычном состоянии это является обычной реакцией воспламенения. Драконы от природы имеют неправильный прикус, задние зубы при закрытии пасти стоят не друг на друге, а соприкасаются стенками. Если ящер предварительно делает глубокий вдох, а драконы способны набирать в легкие чудовищный объем воздуха, то резкое открытие пасти вызывает сильное трение задних зубов, что в свою очередь создает искры в глотке. После рождается струя огня, где выдох уже является взрывоопасным газом из легочных желез.
        Именно поэтому сами драконы и их лежбища пропитаны паленым запахом, а старые особи почти не используют огненное дыхание из-за того, что минеральные задние зубы за долгую жизнь стираются и уже не соприкасаются. Конечно, это не относится к драконам, которые имеют разум и могут сознательно использовать магию. За время наблюдения Сареф не смог понять, имеет ли летучая тварь разум, но состояние пасти указывает на зрелый возраст. Самый опасный вариант.
        Звук бьющегося стекла разлетается по округе: дракон освободил правую лапу и крылья, которые больше даже туловища. Больше ждать не получится, нужно задержать его здесь. Это одна из парадоксальных ситуаций, когда бегство будет куда опаснее прямого столкновения. Если убежать, то дракон догонит и коня, и вампира. Не говоря о том, что переходная зона между двумя измерениями - единственное, что реально может сейчас сдерживать чудовище.
        ПРЕДМЕТ: Фолин Нумерик
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: S
        ОПИСАНИЕ: древний артефакт, изготовленный безумным демоном-арифмомантом. Манипулируя сочленениями куба и составляя нужный порядок рун, можно менять законы пространства вокруг пользователя. Создатель утверждал, что можно составить тысячи комбинаций рун, но только часть окажет эффект, а некоторые могут даже нанести вред. Впрочем, знание формул арифмомант унес с собой в могилу.
        АКТИВАЦИЯ: правильное выставление рун на кубе в руке и его математической копии, в которую заключено управляемое пространство.
        В руке уже лежит почти собранный в нужном положении Фолин Нумерик. Сареф решил взять его с собой в поход и не прогадал. Наконец есть действительно важная причина использовать самый, пожалуй, сильный артефакт, который есть у вампира. Фолин Нумерик в теории может делать такое, что не сможет ни один эфиромант.
        Студент академии закрывает глаза и представляет математическую копию куба вокруг себя, следом нужно представить все шесть задействованных рун на соседних гранях. Сареф открыто выходит на берег, дракон тут же обращает на него внимание. Юноша встает вне досягаемости клыков, поэтому ожидаемо обстановка приходит в хаос из-за вдоха монстра.
        НАЗВАНИЕ: Гейт туннельного одностороннего движения
        ОПИСАНИЕ: комбинация шести рун ?????? для создания пространства с односторонним движением в рамках туннеля. Внутри него всё может двигаться только из одной точки в другую. Остальное движение не может проникнуть внутрь контролируемого пространства не через разрешенный вход. Движение внутри гейта останавливается.
        Сарефа окутывает облако огня, но оно не способно сейчас нанести вред, ведь внутрь пространства можно проникнуть только через через небольшое окно за спиной юноши на высоте трех метров, а выход из пространства расположен прямо напротив пасти дракона. Со стороны в пламени действительно можно заметить кубическую зону, куда огонь не проникает. Вместо этого взрывное буйство расходится по сторонам, доводит до кипятка прибрежную воду, а также сжигает широкий участок леса.
        «Давай, выдохни уже всё наконец», - Сареф с нетерпением ждет окончания выдоха. Пламя и температура не могут достигнуть тела Сарефа, даже термодинамически пространство, созданное Фолин Нумерик, полностью изолировано, пока не кончится время. Но внутри «Гейта туннельного одностороннего движения» уже существовавшее движение тоже замирает, поэтому Сареф может делать лишь неглубокие вдохи, но быстро становится нечем дышать, ведь воздух вокруг прекратил перемешиваться.
        Через десять секунд напор огня слабеет, а еще через три прекращается почти полностью. Сареф понимает, что время пришло, поэтому отдает мысленный приказ расставленной в двухстах метрах отсюда ловушки. Если кто-то из жителей или авантюристов случайно наткнется на это, то сильно удивится. На небольшой площадке меж двух дубов растянута до третьего дерева черная веревка. Семиметровая рогатка из алхимических чернил под огромным напряжением держит снаряд из тех же чернил по направлению берега озера.
        По команде чародея крючок «рогатки» теряет твердость и вся конструкция выстреливает с бьющим по ушам звуком. Силы натяжения и упругости оказалось достаточным не только для метания снаряда с невероятной скоростью, но и для появления глубоких отметин на мощных стволах деревьев.
        В это время Сареф на берегу из последних сил расширяет зону входа и изменяет положение точки выхода из пространства таким образом, чтобы она была точно напротив закрывающейся пасти. Выпущенному снаряду хватит полторы секунды, чтобы покрыть двести метров. Без «Гейта туннельного одностороннего движения» Сареф бы не смог попасть, но сейчас достаточно было направить снаряд в расширяющуюся точку входа, а всё остальное Фолин Нумерик делает сам. Любой объект в точке входа перенаправляется к точке выхода.
        Комок чернил исчезает в пасти и проникает глубоко в горло. Этого достаточно, чтобы доставить массу неприятных ощущений дракону. Объема снаряда недостаточно для плотной закупорки глотки, в которую дракон может пропихивать лошадей и коров, но тонкая мембрана быстро расправляется благодаря судорожным вдохам. Разумеется, повторить ситуацию с Мясником Сареф тоже не сможет, драконье тело слишком большое, и его анатомия досконально не изучена.
        «Гейт» прекратил работу, теперь Сареф может восстановить дыхание, а капли пота наконец получили разрешение течь по лицу, повинуясь гравитации. Вот только дышать вне изолированного пространства тоже нечем, ящер выжег почти весь кислород. Лес позади почти полностью скрылся в стене пламени, горит даже прибрежная галька.
        Но вот самому дракону теперь хуже, он бешено мотает головой и пытается отрыгнуть инородный предмет, но чернильная мембрана уже крючками закрепилась в горле. Сареф заставляет её полностью перекрыть воздушные пути к легким, но что-то идет не так, так что юноше приходится лишь бежать. Через некоторое время вновь показывается на границе деревни, где видит отряд авантюристов на замыленных конях.
        - Что происходит? - Спрашивает командир, хотя по пожарам уже должен был догадаться.
        - Дракон. - Отвечает Сареф. После этих слов лица авантюристов охватывает паника.
        - Мурк, поставь гильдию в известность через свиток. Нам в первую очередь нужен Конклав и Оружейная Часовня. Это не та проблема, где люди без способностей будут полезными. - Распоряжается командир, а вот последняя фраза явно предназначается Сарефу.
        Впрочем, вампир не может судить за это. Вряд ли они с собой взяли много волшебных свитков, да и баллисты не видно. Первые подоспевшие нужны для оперативной передачи информации. Авантюрист по имени Мурк прямо в седле делает запись в свиток. Сареф пожалел, что сам не взял такой. Правда, для подобной работы обязательно нужен кто-то, кто будет сидеть на другом конце «провода».
        - Конклав и Часовня уже в пути, но они выехали из столицы. Два-три часа… - Отчитывает Мурк. - И охотники на демонов тоже выдвинулись.
        - Черт, слишком долго. - Бормочет один из авантюристов. И правда, дракон столько времени не даст.
        - А почему он не улетает? - Спрашивает командир отряда.
        - Я задержал его немного с помощью магии. - Отвечает Сареф. - Я возьму командование отрядом.
        Возможно, как авантюрист он стоит ниже усатого командира по имени Оберон, но посеребренная табличка охотника на демонов дает необходимые полномочия. Отряд делится и разъезжается в разные стороны. Сареф знает, что если прижмет, то Конклав может сократить час езды до десяти минут, но даже до этого момента нужно продержаться.
        Глава 33
        Нечто, напоминающее гром, разносится по окрестностям. Сареф не знает точно причину, но догадаться нетрудно: дракон полностью вышел на берег озера. Безумная в своей наглости авантюра с использованием Фолин Нумерик и алхимических чернил подарила больше времени, чем предполагал Сареф. Вот только убить дракона это не смогло, мембрану из глотки он все равно бы выплюнул, все-таки напор воздушных масс из легких даст прикурить даже турбинам истребителей.
        Теперь горит огромная площадь леса рядом с Обертрамом. Некоторое время назад дракон в ярости начал поливать огнем всё, до чего может дотянуться. А после наконец выбрался из щели между измерениями и взмыл в воздух. Острое вампирское зрение без труда различает силуэт ящера в столбах дыма до неба. Зрелище завораживающее: драконы заслуженно могут считаться истинными гигантами этого мира. С ними разве что смогут сравниться титаны.
        Под взмахами исполинских крыльев пожары разгораются с новой силой и распространяются дальше по округе. Учитывая, что ящер удерживает себя в воздухе, можно заявить, что дракон может использовать магию. Вампир следит за чудовищем из оврага вместе с другими авантюристами. Дракон спикировал куда-то около деревни. Значит, заметил разбежавшийся скот и не смог устоять перед желанием перекусить. Это тоже подарит драгоценное время.
        Со стороны столицы приближается странный шум, но Сареф узнает его источник. В экстренных случаях маги Конклава могут преодолевать большие расстояния с помощью «прыжковой» магии. Возможности телепортации юноша самостоятельно изучал почти самыми первыми после поступления в Фернант Окула. Выяснилось, что подобной магии почти нет, есть лишь несовершенные аналоги, наподобие дорогих телепортационных свитков с ограниченной зоной действия.
        При этом Сареф помнит, как смог перенестись от Фондаркбурга до Масдарена. Конечно, тогда он использовал силу неизвестного Древнего вампира, но факт остается фактом. Если приложить силу, то мгновенная транспортировка на большие расстояния должна быть возможна. Конклав точно так же вряд ли может, но нашел иные способы. Голубая сфера падает с неба и оставляет воронку под собой. Эта магия выстреливает магической сферой на огромной скорости, а защитные чары предохраняют пассажиров от перегрузки и жесткого приземления. Подобным «мячиком» можно прыгать по стране, пока не закончится мана.
        Как и ожидалось, первыми прибыли маги и мастера боевого искусства Духа. Шесть магов и шесть воинов: от этих людей пользы будет больше, чем от рыцарского ордена в полном составе. Все же большие скопления людей дракону жечь проще. Сареф быстро проводит взглядом по лицам, но никого не узнает. Охотников на демонов здесь нет, боевые маги Конклава в академии не преподают, а с членами Оружейной Часовни Сареф практически не пересекался. Может похвастаться знакомством только с магистром Онгельсом и Рим с компанией.
        - Кто здесь командир? - Спрашивает один из магов в массивной накидке. В его руке, как и в руках других чародеев, зажат большой посох. Наверняка зачарован на масштабные боевые заклятья.
        - Сареф. - Вампир выходит вперед. - Из гильдии. Дракон взрослый, может использовать полет и огненное дыхание. Гоняется за скотом в северо-восточном направлении.
        Юноша представляется и сразу переходит к важному.
        - Вид? - Уточняет незнакомый чародей.
        - «Панасский песочник». - Разумеется, драконы различаются в зависимости от ареала обитания. Иногда знание вида дракона может оказаться полезным, но конкретно сейчас Сареф не видит в этом большого толка.
        - Да какая разница-то? Мы выдвигаемся. - Вмешивается адепт Оружейной Часовни.
        «Нет, обычного адепта бы не пригласили. Он даже не мастер. Этот лук…», - юноша разглядывает огромный лук в руках говорящего. В длину оружие больше двух метров, а еще странный шлем с длинными вертикальными прорезями и короткими горизонтальными. Бенедикт Слэн знал этого человека. Это Аддлер Венселль, один их четырех магистров Оружейной Часовни и известный охотник на вампиров.
        Всё это время Сареф как мог избегал встречи с охотниками на вампиров, как самыми опасными врагами, но сейчас ничего не поделать. Остается надеяться, что дракон всё внимание привлечет к себе.
        - Послушай, Аддлер. Я взял вас с собой только для прикрытия. Драконом займется Конклав. - Раздраженно отвечает глава магического отряда.
        - Почему бы не предоставить его мне? Я никогда не промахиваюсь, сами знаете, мэтр Мориц. - Аддлер продолжает давить.
        - Что толку от попадания, если нанести серьезную рану не сможете? Лишь привлечете его внимание и разозлите. - Парирует мэтр Мориц.
        Сареф и другие авантюристы во время спора молча стоят. Вот только юноша понимает, что на обсуждения времени не осталось. Слух улавливает хлопки крыльев: дракон вновь поднимается в небо. Это же не остается без внимания у остальных в овраге.
        - Он уже взлетел. Рассыпаться. - Мастера боевых искусств поудобнее перехватывают оружие и выбираются из оврага в разных направлениях.
        - Аддлер! - Возмущенно кричит маг. - Отставить самодеятельность!
        - Возвращайся в бордель, Мориц. Небось вино допить не успел из-за появления дракона…
        В этот момент наконец прискакали авантюристы, которых Сареф отправил в восточный лес. У оврага первой появляется Элизабет Викар на измученном коне. Все-таки Оберон сумел быстро найти сбежавших селян. Появление девушки удивляет и Морица и Аддлера.
        - Мисс Викар? - Чародей не верит своим глазам.
        - Хм, дочь епископа? - Пробормотал под нос лучник.
        - Здравствуйте, граф. И вас, магистр Венселль, тоже рада видеть. Прошу оставить бесполезные споры, сейчас нужно заняться драконом. Поделить сможем потом. - Твердо говорит Элизабет Викар.
        Сареф не может не признать, что появление вышло эффектным. Девушка сидит на коне и смотрит сверху, пока остальные стоят в овраге. Хоть картину пиши о «деве-воительнице». Элизабет, конечно, не имеет реальной власти над собеседниками, но статус семьи позволяет на равных общаться даже с Конклавом и Оружейной Часовней. Как ни крути, Церковь Герона более влиятельна, причем не боевой мощью, а поддержкой народа.
        - Мисс Викар, что вы здесь делаете? - Мэтр Мориц делает несколько шагов по направлению к стене оврага.
        - По заданию. Я знаю, что магистр Венселль действительно лучший стрелок континента, и вполне может нанести вред дракону. Поэтому я прошу заманить его к тем холмам. - Девушка указывает куда-то перед собой. - Мы с вами, граф Мориц, подготовимся и дадим бой дракону там. Нужен будет один мощный удар. Вы ведь понимаете, о каком заклятье я говорю? Только ваш отряд хорошо с ним справляется.
        Подобно истинному дипломату Элизабет сумела похвалить обе стороны и заставить работать вместе. Тем временем с небес снова раздается драконий рев.
        - Хорошо, мы заманим дракона. Мориц, будь добр, дай сигнал, как доберешься и закончишь подготовку. - Аддлер закидывает лук на плечи, словно коромысло, и быстро выбирается из оврага.
        - Без проблем. Уж мы-то не сплохуем. - Мориц принимает важную позу.
        - Угу, по губам вам …, - К счастью, грубый ответ Аддлера вполголоса услышал только Сареф.
        - Мы сопроводим вас. - Произносит юноша и вся группа приходит в движение.
        Начинается марш-бросок до трех холмов неподалеку. Это действительно хороший вариант для обороны позиции. Стоит сказать Элизабет спасибо, что приняла этот вариант без возражений, ведь именно Сареф передал информацию о холмах через командира первых подоспевших авантюристов. А уже к её словам прислушаются внимательнее, нежели к какому-то авантюристу.
        Из рощи в подлесок, за валунами и по оврагам: группа бежит таким образом, чтобы не попасться на глаза дракону раньше времени. План был бы невыполнимым, если бы не участие мастеров Духа. Дракон уже было хотел направиться к столице, но тут небесное пространство рассекает сверкающая линия. Нетрудно догадаться, что это стиль стрельбы из лука с помощью энергии духа.
        Говорят, что магистр Венселль может стрелять подобно осадной баллисте. Именно для такой техники он использует лук больше самого себя. Бенедикт знал, что Аддлер использует лук в разных позициях: от классической для прицельного огня до ножной для стрельбы на огромные расстояния с возможностью пробивать даже крепостные стены. Правда, в последнем случае прицелиться сложнее, но вряд ли это помеха для того, кто всю жизнь потратил на это.
        Как и ожидалось, магистр хочет не только отвлечь крылатое создание, но и попробовать завалить тварь своими силами. Конечно, он не может не знать, что драконья чешуя крепче любого металла и сможет погасить силу даже заряженного удара. Будет толк, если лучник сможет попасть в глаз или рот.
        Стрела выбивает искры на боку дракона и уходит в небо. Крылатый монстр возмущенно ревет и делает невероятно широкий и резкий взмах крыльями в сторону, откуда прилетела стрела. Настоящий смерч обрушивается на землю, вырывает деревья и поднимает двадцатиметровые облака пыли. Крылья отправили не только воздушную волну, но и определенный объем магической энергии.
        В этот момент из другого места в дракона летит копье и ударяет в правую заднюю ногу. Дракон теперь устремляется к новому противнику, но уже получает вторую стрелу в спину. Таким образом мастера Оружейного Стиля будут направлять дракона к нужным холмам. На лес обрушивается поток огня, роль приманки в случае дракона очень опасна.
        Группа чародеев и авантюристов наконец достигает холмов. Все шесть чародеев встают в тесный круг, создавая совместную магию. Сареф в живую никогда не видел такого волшебства, так что зрелище обещает быть захватывающим.
        - Я попытаюсь оглушить дракона, когда он приблизится, а после маги Конклава нанесут удар. - Объясняет девушка. Здесь Сареф чувствует себя лишним, никаких масштабных заклятий не знает, да и уровень магической силы вряд ли дотягивается до запасов собеседницы.
        - Хороший план. - Кивает юноша.
        - Кстати, а как ты смог его задержать?
        - С помощью алхимических чернил. - Сареф достает из рюкзака зачарованный кувшин. «Компрессия Дедала» позволяет влить в емкость куда больше жидкости, чем позволяют законы физики. Так можно носить с собой много чернил без необходимости таскать несколько бочек.
        - У тебя удивительный подход к магии. - Элизабет явно не понимает, как с помощью алхимических чернил можно помешать дракону. - Обычно все хотят покорять только великие стихии и прочую эффектную магию.
        - Ну, такая у меня предрасположенность. Стихийная магия слушается только на слабом уровне. - Уклончиво отвечает Сареф. О Фолин Нумерик решает промолчать, но если что-то пойдет не так, то придется повторно использовать, либо призвать другую вещь. Пальцы неосознанно поглаживают браслет на руке. Его Сареф купил недавно и привязал чары возврата на определенный объект.
        - Одна минута. - Громко предупреждает мэтр Мориц. Элизабет запускает в небо сигнальный огонь для команды Аддлера. Сейчас всё решится: победа или смерть.
        Глава 34
        Стоит сигнальному огню подняться над холмами, как со склона левого холма выстреливает еще одна стрела и попадает в плечевой сустав дракона. Сареф не знает, как Аддлеру удалось пробить шкуру крылатого ящера, но стрела вошла лишь кончиком, никакого урона дракон не получил.
        Попасть по крыльям было бы куда проще, да и поверхность этих конечностей не покрыта броней, но никто из отряда магистра Венселля не стреляет по крыльям. Сареф может лишь догадываться, что причина скорее всего в регенерации, раны крыльев дракон залечивает менее чем за минуту без потери летных качеств.
        Дракон бросается к холмам, и в момент максимального сближения небеса озаряются вспышкой. Настоящий фронт молний обрушивается на дракона и достигает цели за мизерные доли секунды. Раздавшийся грохот услышат наверное даже в Порт-Айзервице, рев боли дракона полностью поглощен им. Вот истинная сила «Повелителя молний» Элизабет Викар.
        НАЗВАНИЕ: «Повелитель молний»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: одно из сложнейших заклятий, работающих с силами природы. Маг создает зону сверхнапряжения, а внутри зоны две области с противоположными зарядами. Это вызывает искровой разряд между областями. С ростом освоенности маг может размещать множество областей, что позволит создавать многочисленные разряды с разным направлением и длиной.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно
        Любое другое существо умерло бы на месте, но дракон просто теряет высоту и жестко приземляется. На местами почерневшей шкуре скачут маленькие разряды, а в подлеске вновь начинается пожар. Смертельного урона дракон не получил, но на некоторое время впал в шоковое состояние. Именно это и нужно для магов Конклава.
        «ГИМНАСИАРХИЯ».
        До запуска 00:00:10.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: отсутствуют, целью является не пользователь.
        «Древнегреческий термин?», - Сареф удивляется данному Системой названию. - «Оно ведь точно не так называется».
        Вокруг дракона начинает вырастать арена, полностью его заключающая. Воздух внутри временной тюрьмы расцветает самыми разнообразными оттенками, будто масляная лужа под солнцем. Эта магия по версии учебников академии способна превратить воздух в крепчайший янтарь.
        Обращение опасных монстров в камень или бронзу неоднократно практиковалось. Порой это единственный эффективный способ борьбы с бронированными огнедышащими тварями. Неожиданно высокие стены арены откидываются и превращаются в стадион, по площадкам которого начинают на высокой скорости двигаться огни.
        «Эта форма?», - Сареф с замиранием сердца наблюдает за разворачивающейся магией. Возникшее сооружение очень похоже на стадион Панатинаик?с, каким оно должно было быть в античные времена в самом знаменитом греческом полисе - Афинах. «Система именно поэтому назвала заклятье Гимнасиархией? В честь литургии подготовки спортивных мероприятий и атлетов?».
        Событие вызывает целый ворох воспоминаний из прошлой жизни, в которые юноша очень редко погружается. Библиотека Адриана, Акрополь, Театр Диониса, Олимпейон и множество других мест. Многие не сохранились до момента рождения молодого археолога и о них можно было лишь читать. Но во время студенческой практики Сареф немало времени провел в Афинах, Фокиде, Самосе, Кефалинии и Фессалии. Средиземноморская археология считалась популярным местом для практики, хоть и немного заезженным.
        Теперь огни вокруг дракона могут напоминать невидимых бегунов с факелами, но такая ассоциация может появиться только для самого Сарефа. По телу и крыльям огнедышащего монстра начинают стекать ручьи вязкой жидкости, которая очень быстро застывает. Магический янтарь способен полностью обездвижить цель, что через некоторое время убивает жертву.
        Дракон постепенно приходит в себя после удара Элизабет, но уже не может оторвать лапы от земли. А после и крылья полностью не расправить. Жидкие кандалы неотвратимо обездвиживают тело, но дракон прикладывает больше усилий. Поток огня отправляет прямо себе под ноги, чтобы растопить янтарь, и это ему удается. Сейчас самое важное - не дать дракону выбраться, повторно использовать «Гимнасиархию» чародеи Конклава не смогут.
        С неба вновь падает яркий электрический разряд прямо в макушку дракона. Молния не может убить существо, способное перемещаться в центре грозового фронта, но вновь оглушает. Огни на «арене» начинают бегать с такой скоростью, что превращаются в замкнутые огненные ленты. Потоки янтаря наконец начинают захватывать голову и пасть дракона. Если полностью обездвижить и не дать использовать огненное дыхание, то победа останется за людьми.
        - Мы побеждаем! - Возбужденно произносит Элизабет, стоящая рядом. Сейчас внимание всех, кроме чародеев, устремлено на дракона в ловушке. Голову и длинную шею уже полностью покрывает золотая смола. Янтарь вокруг пасти начинает бурлить, а после дракон откидывает голову назад.
        «ВСЕСОЖЖЕНИЕ».
        До запуска 00:00:03.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: установка барьера вокруг чародеев.
        Юноша оторопело смотрит на странное сообщение. «Всесожжение»? Что это и кем создается? Озарение приходит только после трех секунд, когда дракон отправляет огненный плевок прямо сквозь холм, за которым мэтр Мориц с другими чародеями поддерживает «Гимнасиархию». Одновременно с этим область заклятья тоже вспыхивает ярким пламенем. Ситуация изменилась в один момент из-за того, что дракон оказывается разумным и способным сознательно применять магию.
        Янтарь на теле дракона испаряется, заклятье больше никто не поддерживает. Сареф бросается назад и видит, что стало с чародеями. Каким-то образом дракон выяснил их местоположение и сгустком пламени с кипящим янтарем буквально пробил холм. Снаряд попал точно в цель, моментально убив четверых магов. Оставшимся тоже осталось недолго из-за ожогов последней степени тяжести. Сегодня защитники королевства недооценили противника.
        Дракон стряхивает последние капли с крыльев и обрушивает на окрестности новые валы огня. Элизабет вместе с Сарефом в последний момент сумели спрятаться за холмом. Теперь горит не только лес, но и земля и воздух. «Всесожжение» оправдывает название.
        - Что нам делать? - С отчаянием спрашивает Элизабет. Стоило пойти не по плану, как девушка теряет почву под ногами.
        - Использовать запасной план. - Пожимает плечами Сареф, потирая браслет на руке. Как бы плохо и страшно не было, юноша старается выглядеть спокойным. И это приносит плоды: Элизабет тоже быстро успокаивается.
        - Каков запасной план? - Спрашивает Элизабет.
        - Попробуем поджарить его. - Отвечает Сареф.
        «ВОЗВРАТ ДАЛЬНЕГО ОБЪЕКТА».
        До запуска 00:00:02.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: не отпускать браслет.
        - Драконы от природы невосприимчивы к огню. - Девушка с недоумением смотрит на авантюриста. Это действительно общеизвестный факт, иначе драконы не использовали бы огненное дыхание.
        - Не так выразился. Попробуем взорвать его. Скажи, ты сможешь затормозить его? Я помню, у тебя это хорошо получалось.
        - Настоящего дракона? Только секунд на шесть. - Быстро отвечает Элизабет. - Но что это нам даст?
        - Его легкие вдыхают обычный воздух, но выдыхают горючий газ. Нам нужно лишь подать искру, когда газ не покинул легкие. - Быстро поясняет Сареф.
        - Э-это бред. Это невозможно. Я не смогу одновременно с «Торможением вещества» затолкать огонь в его глотку. У меня не хватит сил и времени на создание настолько мощного пламени, что проигнорирует магию замедления. - Элизабет вновь начинает паниковать, её глаза лихорадочно бегают по пылающим окрестностям.
        - Это оставь на меня. Просто будь готова начать по моему приказу. - Сареф крепко сжимает плечо спутницы. Пот струится по лицам беседующих, над головами собираются черные грозовые тучи. День далек от завершения, но уже превращается в сумерки. Взволнованный человек смотрит в лицо спокойного собеседника. Или только кажется, что спокойного?
        - Хорошо… - Тихо произносит девушка.
        Огромная тень накрывает холмы, дракон высматривает оставшихся противников и замечает двух человек. Легкие начинают наполняться воздухом под завязку, но не получается выдохнуть, мышцы грудной клетки и диафрагмы словно остались без толики сил.
        НАЗВАНИЕ: «Торможение вещества»
        ТИП: магия времени
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: фундаментальное заклятье времени, локально влияющее на материю. Маг времени может сознательно замедлять движение объектов и даже потоков частиц, в том числе плазмы и тепловой энергии движения молекул. С ростом освоенности маг может замедлять больший объем вещества или потока элементарных частиц и с большей эффективностью вплоть до локальной остановки любого движения.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно
        Теперь дракон чувствует, что всё тело будто погрузилось в огромный чан с застывшим янтарем. Любое движение сильно замедляется по чьей-то воле. А после один из людей поднимает руку к небу, и из его фигуры вырывается настоящий солнечный протуберанец из драконьего огня. Свернутый сгусток огня летит прямо в пасть дракона.
        Сарефу неизвестны мысли дракона в этот момент, но на его месте вампир был бы удивлен тому, что кто-то смог создать драконье пламя, не являясь сородичем. Поток огня влетает в зону остановившегося движения и прорывает его, погружаясь в неспособную закрыться глотку. До финиша доходит лишь пара всполохов, но этого достаточно, чтобы поджечь газ в утробе монстра.
        Элизабет падает без сил, а вот дракона ощутимо встряхивает. Из глотки вырывается неконтролируемый поток огня и дыма. Если повезет, то травма будет несовместима с жизнью. Жалобный визг приходит на смену реву, и чудовище падает на склон холма. Однако Сареф не спешит радоваться. Что-то опять пошло не так, дракон все еще жив, хоть и изрыгает кипящую кровь.
        Дракон уже не взлетает, но начинает карабкаться по склону в сторону Сарефа и Элизабет. Девушка лежит без сознания, а вот юноша потратил слишком много сил, ноги толком не держат. Убежать не удастся. Остается лишь один проверенный вариант, но прибегать к нему вампир не хочет. Размышления об этом неоднократно приходили в голову, и итог всегда один и неизменен: использование заемной вампирской силы перечеркнет текущую жизнью.
        Он не готов убивать всех рядом с собой, чтобы замести следы. Конечно, любые жертвы можно записать на дракона, но однажды он пообещал одному авантюристу, что не повторит этот опыт. К тому же все следы замести не удастся, сила Древнего разойдется на сотни километров по всему королевству. Снова придется бежать в другое место.
        Это были последние мысли перед погружением в особое состояние. Капля крови Древнего перекатывается по языку, но не спешит быть проглоченной. Есть еще один вариант перед последним средством.
        НАЗВАНИЕ: «Преддверие чертога»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: SS
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 3,1%
        ОПИСАНИЕ: те, кто немного продвинулся в понимании парадокса связи Света и Тьмы, могут лишь постучаться в двери чертога. Да и сам чертог будто нереален и размыт. Вселенная зародилась во вспышке света, но утонула во мраке. Но что было перед этим? Вы можете лишь догадываться и возводить зеркальные измерения в попытке поймать отражение великого взрыва.
        АКТИВАЦИЯ: чтобы убедить Вселенную, нужно детально мысленно представить нужное место.
        Вчера вечером Сареф с помощью магии пророчеств получил два предсказания. В последнем он был убит драконом, но вот в первом…
        Если уж дракон вырвался из зеркального измерения, то другой непрошенный гость сможет сделать точно так же. Проблема лишь в том, что он не является союзником Сарефа, но дракон будет в том же положении. Сегодня вампир впервые принимает решение не на основе рациональности и тщательного планирования. До этого юноша всегда сбегал перед его приходом, но сейчас нужно пригласить в свой дом. Авантюрист старается не обращать внимание на совсем другое чувство, рождающееся в груди.
        «А было бы неплохо…»
        Внимание!
        Вас обнаружил СТРАЖ РЕАЛЬНОСТЕЙ.
        Вам противостоит СТРАЖ РЕАЛЬНОСТЕЙ.
        Глава 35
        Как и было показано в первом предсказании, он все-таки пришел. Впрочем, он всегда так поступает. В сознании Сареф создал зеркальное измерение на основе полыхающих холмов и раненого дракона, а следом пришел он.
        Внимание!
        Вас обнаружил СТРАЖ РЕАЛЬНОСТЕЙ.
        Вам противостоит СТРАЖ РЕАЛЬНОСТЕЙ.
        Вампир не разрывает связь и даже мысленно торопит нового противника. Могучие удары сокрушают зеркальное измерение, Страж Реальностей делает ровно то же, что дракон на берегу озера, но куда быстрее. Каждый удар больно отдается во всем теле, пока светящиеся осколки не осыпают поверхность холма. Сареф распахивает глаза и ошарашенно смотрит на Стража Реальностей.
        «Почему он имеет такой вид?», - Вампир с изумлением разглядывает самого себя, будто в зеркале. Страж вышел в реальный мир, приняв обличье авантюриста. В этот момент дракон доползает до этого места, и Страж Реальностей исчезает в пасти дракона. Пророчество завершилось на этом месте, что будет дальше, одним богам известно.
        Отвергнутый Асалот, как его ранее назвала Система, с болезненным воплем раскрывает пасть, из ротовой полости хлещут потоки крови. Непонятно, что сделал Страж Реальностей, но дракон даже царапины на нем не оставил, лишь обагрил одежду иномирового вторженца собственной кровью. Двойник так и не отвел немигающий взгляд от Сарефа, даже Асалот не оказался способен отвлечь.
        Разъяренный дракон подпрыгивает и пытается задавить многотонным бронированным телом нового противника. И это ему удается, не-Сареф впечатывается в землю под грудью дракона. Вот только на этом успехи ящера заканчиваются: чешуя по всему телу взрывается под напором алого оружия. Из тела Отвергнутого Асалота вырастают пики, печи, алебарды, гизармы и другие виды оружия.
        Страж Реальности заставил кровь в драконьих жилах вырваться из артерий и вен впечатляющим образом. «Магия крови», - Сареф сразу узнает магию, которую по поверьям изобрели вампиры когда-то очень давно. Дракон даже не может закричать, так как даже шея и голова не избежали жуткого заклятья. Система тут же показала информационные окна, но вся информация скрыта некой превосходящей силой.
        Не-Сареф сбрасывает с себя труп Асалота и оглядывается. Настоящий Сареф не стал дожидаться Стража, поэтому подхватил не пришедшую в себя Элизабет и бросился наутек. Вот только авантюрист не успел пройти и двадцати шагов, как был настигнут Стражем Реальностей. Юноша взмахивает рукой и пятиметровый язык пламени врезается в противника. Огонь моментально исчезает, на теле Стража не остается ожогов.
        Какая-то невидимая сила полностью парализует тело. Причем не только мышцы, кажется, будто сам воздух застыл. Не хватает сил даже сделать вдох. В этот момент новое ощущение все-таки прорывается сквозь магическую изоляцию: по волосам и коже Сарефа пробегает холодный ветер. В эпицентре пожаров приходится как нельзя кстати. Температура воздуха продолжает снижаться, что заставляет Стража Реальностей остановиться.
        «Разве не он это делает?», - Авантюрист перебирает различные варианты исхода, но пока не может даже моргнуть, любое противодействие обречено на провал. Двойник Сарефа смотрит куда-то за горизонт, пока многочисленные пожары прекращают гореть. С гор спускаются потоки холодного воздуха, скорость ветра увеличивается.
        Сареф не может повернуть голову, чтобы смотреть туда же, куда и Страж Реальностей. Бокового зрения хватает лишь для того, чтобы различить край облаков странной формы. Через несколько секунд магия отпускает тело, а вот гость из зеркального измерения просто растворяется в воздухе.
        «Неужели всё?», - Вампир смотрит вдаль, но не видит ничего странного. Если Страж что-то и увидел в грозовых тучах, то глазам Сарефа это недоступно. Что странно, но холодный ветер тоже исчез, словно его никогда здесь не было. Сареф кладет Элизабет на землю и быстро приводит в чувство. Разумеется, девушка сразу забросала вопросами, на которые юноша отвел к дракону. В любом случае нужно убедиться, что он действительно мертв. Вот только на склон холма в этот момент кто-то уже пришел.
        Аддлер Венселль опирается на лук и смотрит по поверженного монстра. На звук шагов резко оборачивается и подпрыгивает к Сарефу с кинжалом в руке. Сил уже не остается на столь молниеносный бросок, да и в любом случае противостоять магистру Оружейной Часовни в ближнем бою себе дороже.
        - Магистр, что вы делаете? - Спрашивает Сареф при виде приставленного к горлу лезвия.
        - Кто это сделал? - Сквозь прорези опаленного шлема вампир видит безумный взгляд мастера боевых искусств.
        Хватает пары секунд, чтобы осознать еще один просчет: как объяснить произошедшее?
        - Вы работаете с вампирами? - Аддлер сразу задает следующий вопрос. Разумеется, что использовать магию крови такого высокого уровня может только вампир. Страж Реальностей не забрал жизнь Сарефа по неизвестной причине, но сумел подгадить другим способом. При этом ни по запаху, ни по ауре не подходил ни под одну известную расу.
        - Что вы такое говорите, магистр Венселль? - Встревает ошеломленная Элизабет. - Это ведь не мы убили дракона? Сареф, что произошло, когда я была без сознания?
        - Появился кто-то посторонний. Он не назвал своего имени. Именно он убил дракона, а после исчез. - Сареф рассказывает как есть. - Он не является моим или мисс Викар союзником.
        Сареф старается отвечать уверенно, но упадок сил и хриплый голос мало помогают в этом. Аддлер убирает кинжал от горла Сарефа и подносит к глазам. На лезвии начинают сверкать белые точки.
        «ПОИСК ЛЖИВЫХ ОТВЕТОВ».
        До запуска 00:00:01.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: говорить правду.
        Это видел Сареф перед ответом. По всей видимости, кинжал в руках мастера искусства Духа является не только оружием, но и артефактом с чарами, обнаруживающими ложь. Пришлось говорить правду, тщательно подбирая формулировки.
        - Хорошо. - Аддлер отходит от Сарефа и исчезает в подлеске. Видимо, хочет преследовать Стража Реальностей, не подозревая о бессмысленности действия.
        - Что это с ним? - Элизабет все еще не может прийти в себя.
        «Сегодня пронесло. Магистр Венселль входит в тройку лучших охотников на вампиров. С подобными нужно держать ухо востро, а лучше больше никогда не пересекаться». - Сареф не отвечает спутнице.
        «Даже дракон не вызвал в нем столько волнения, как возможное присутствие вампира. То, на что другие не обратят внимание, охотники на вампиров всегда заметят и используют против тебя», - вампир благодаря знаниям Бенедикта Слэна убеждается в мысли о том, что правильно всегда избегал их внимания. Охотники на вампиров во многом не уступают охотникам на демонов, и при этом концентрируются только на клыкастых кровососах с пугающей и порой даже фанатичной самоотдачей.
        - Что будем делать? - Спрашивает Элизабет.
        - Поищем выживших. Потом заберем Элин и вернемся в столицу. - Сареф отворачивается от мертвого дракона. - Наш заказ выполнен.
        Вернуться в Порт-Айзервиц удалось только на следующий день. Отчета требовали все: гильдия, Конклав, Оружейная Часовня. Погибло шестеро боевых магов с мэтром Морицем во главе. Аддлер Венселль потерял троих подчиненных. Среди авантюристов на удивление никто не погиб, как и среди жителей деревни Обертрам обошлось без потерь. Селяне и Элин засели в пещерах, где их и нашел Сареф. Приходилось заново рассказывать подоспевшим чуть позже главам рыцарских отрядов и королевским министрам.
        Сареф тщательно подбирал слова и убирал из рассказа самые важные детали. К счастью, большинство слушателей было слишком радо быстрому решению проблемы. В истории были случаи, когда один дракон вполне мог опустошить целую страну. Пускай речь в таких случаях идет о маленьких государствах с небольшой военной силой, но даже для Манарии Отвергнутый Асалот обошелся бы слишком дорого.
        Многие важные лица королевства стекались к месту происшествия, чтобы своими глазами оценить ущерб и поглазеть на мертвого дракона. Даже труп крылатого монстра выглядит внушающе. Наконец Сарефа отпустили, и он вместе с Элизабет и Элин вернулся в столицу. Эльфийка на обратном пути вела себя тихо, возможно, еще не пришла в себя. Элизабет же просто казалась слишком вымотанной.
        Дорога назад была под пасмурным небом, так теперь будет часто, пока не наступит весна. В пригороде им неожиданно перегородил проезд большой отряд воинов в форме королевской гвардии, а следом подъехал экипаж в окружении инквизиторов. По лицу Элизабет можно догадаться, что она знает пассажира экипажа. Увы, но незаметный поход обернулся срочными новостями по всему королевству. Сареф тоже догадывается, чувствуя как волны божественной силы Герона вызывают неугасимую тревогу.
        Из экипажа выходит священнослужитель в багрово-золотых одеяниях. На его головном уборе золотом нанесено символическое солнце. Только один жрец Герона в королевстве имеет право на такие одеяния - епископ Элдрик Викар. Хмурое выражение лица не сулит ничего хорошего. Епископ не так часто вмешивается в светские дела, но вправе отлучить от Церкви Герона любого. Разумеется, это означает гонения и смертный приговор.
        - Отец. - Элизабет быстро спешивается, подбегает и преклоняет колено перед епископом.
        - Здравствуй, Элизабет. - Элдрик кладет руку на голову девушки. Привычное жреческое наполовину приветствие, наполовину благословение.
        Точно так же должны поступить Сареф с Элин. Юноша тоже соскакивает и помогает слезть Элин, вот только совершенно не хочет повторять за Элизабет. С одной стороны это будет против традиций, но с другой стороны что почувствует епископ при прикосновении? Скроет ли маска друида-предателя ауру вампира? Она ведь не является абсолютной защитой, основным щитом вампира является невнимательность окружающих. А в Элин главный жрец может распознать эльфийку. Это никак не карается, но юноша не хочет раскрытия секрета при таких обстоятельствах.
        - Наше почтение, ваше преосвященство. - Сареф преклоняет колено в пяти шагах до епископа и заставляет Элин повторить. - Мы в грязи и недостойны личного благословения.
        Сареф пытается под таким самоуничижительным предлогом оградиться от внимания епископа. На лице Элдрика Викар не дрогнул ни один мускул, к счастью, он проигнорировал Сарефа и повторно обращается к Элизабет:
        - Дочь, что всё это значит?
        Элизабет не успевает ответить, как из экипажа выходит еще один человек. Ситуация резко становится хуже, так как вместе с епископом прибыл будущий муж Элизабет - Фрад Айзервиц. Последний в присутствии епископа не позволит себе каких-либо вольностей, но это не значит, что будет легче. Сейчас всё зависит от объяснения Элизабет.
        Глава 36
        Первоначально задумывалось, что они смогут незаметно ото всех выполнить заказ, а после тихо вернуться в столицу. Неожиданное появление настоящего дракона породило слишком много внимания, в котором участие Элизабет Викар не осталось незамеченным.
        - Вот именно, мисс Викар. О чем вы думали? - Принц Фрад сейчас куда более вежлив, чем обычно.
        - Отец, выслушай меня, пожалуйста. - Элизабет встает, не обращая внимание на жениха. - Я отправилась в поход как помощница гильдии авантюристов. Местность уже проверялась, но дракон необъяснимым способом сумел спрятаться от проверяющих. Заказ был низкой степени сложности, лишь еще раз проверить окрестности и всё. Но дракон все же появился и нам пришлось дать бой, который мы выиграли.
        Элизабет решила говорить правду, но акцентировала внимание только на одних деталях.
        - Да, я это слышал. - Глухо произносит епископ. - Победа над взрослым разумным драконом - поистине впечатляющий подвиг. Но меня интересует немного другое. Почему ты отправилась в путешествие без должного сопровождения, взяв этого молодого человека как спутника? В каких вы отношениях?
        «Ну вот, начались неудобные вопросы», - Сареф с Элин все еще находятся в коленопреклоненной позе.
        - Его имя Сареф. Он тоже студент академии Фернант Окула, поэтому я с ним знакома. При этом, он один из лучших студентов. Помимо меня только он получил разрешение на продвинутую учебную программу, а также он является победителем последнего магического турнира среди младших курсов. - Начинает перечислять девушка заслуги Сарефа.
        «Верная тактика, но интересует его не совсем это, как мне кажется», - юноша не поднимает глаз от земли, остается разговаривать с самим собой, пока к нему напрямую не обратятся.
        - Вдобавок он действующий член гильдии авантюристов в звании инмарха и опытный адепт боевых искусств. К тому же он является начинающим охотником на демонов. - Не останавливается Элизабет. - Поэтому он один может заменить собой всю охрану.
        - О его заслугах мне известно. - Кивает отец. - Но тебе не кажется, что подобное поведение для девушки неприемлемо? Ты спала с ним в одной палатке или комнате?
        - Ничего подобного не было, отец. - Элизабет даже всплеснула руками. - Не было ничего, порочащего честь. Мы не были наедине, я спала вместе с третьей спутницей, её зовут Элин.
        Епископ смотрит на Элин, но взгляд не смягчается. Тем временем принц Фрад постоянно порывается что-то сказать, но не хочет перебивать епископа. Это легко заметно по подергиваниям ног.
        - Взяли в поездку ребенка? - Элдрик не очень этому верит.
        - Да, это подтвердят жители деревни Обертрам. Её наличие только указывает на то, что мы не предполагали такого развития событий во время выполнения заказа. - Горячо доказывает Элизабет.
        «Как же тяжело с местными представлениями о целомудрии. Хотя это мало отличается от истории прежнего мира, полная свобода отношений и личной жизни даже там появилась не так давно по отношению к тысячелетиям истории», - Сареф уже размышлял об этом.
        Конечно, даже в прошлой жизни были государства и общины с подобным устоем по культурным или религиозным соображениям. Там даже можно было встретить полицию нравов, следящую за моральными устоями среди граждан.
        - Хорошо. - Всех доводов для епископа оказывается достаточным, но выдыхать рано, ведь рядом есть одна неприятная личность.
        - Но ваше преосвященство, это в любом случае недопустимое поведение… - Наконец заговаривает принц.
        - И за это я приношу свои извинения, ваше высочество. - Перебивает Элизабет. - И я готова принять за это наказание. Именно я была инициатором похода.
        - Мисс Викар, можете не выгораживать своего спутника. Не представляю, зачем вам надо было браться за заказ, не будучи авантюристкой. - Фрад отмахивается от слов Элизабет и вновь обращается к епископу. - Ваше преосвященство, выслушайте теперь меня, пожалуйста. Мне не нравится, если всё закончится вот так. Мне кажется, что мисс Викар попала под влияние этого человека.
        Палец принца указывает на Сарефа.
        «Система, добавь сто очков на везение».
        Внимание!
        Команда не распознана.
        - Он должен быть наказан по всей строгости, а именно объявлен преступником с исключением изо всех организаций. Я бы рекомендовал смертную казнь, но готов согласиться с отправкой на рудники или другое тюремное заключение. - Жених продолжает наседать.
        - Сареф не совершил ничего, за что можно было дать подобное наказание! - Не менее решительно отвечает Элизабет.
        «Он не упустит такой замечательной возможности. Сейчас начнет шантажировать», - вампир может предсказать развитие беседы даже без магии. После замечает, что Элин рядом начинает трястись и мягко берет её руку в свою. Дрожь тут же прекращается.
        - Ваше преосвященство, надеюсь, вы поступите мудро. Герон учит нас дорожить честью. Этот человек по имени Сареф на самом деле хитрый, изворотливый и подлый человек. - Разумеется, Фрад и Элизабет не столько спорят между собой, сколько пытаются убедить в своей правоте того, кто сейчас будет принимать решение.
        - Если мое справедливое требование не будет удовлетворено, то это может бросить тень на возможность нашего скорого брака.
        И вот принц Фрад переходит к основному аргументу. Разрыв помолвки и отмена свадьбы для семейства Викар будет ударом по репутации, но самой главной бедой окажется потеря Самоцвета Митмолла из королевской сокровищницы.
        «Очевидно, что отец не позволит своей дочери страдать еще больше», - решение уже принято и даже слезные просьбы Элизабет тут уже не играют никакой роли. Странное чувство колет в груди и перехватывает дыхание. В последний раз почувствовал его перед решением открыть дорогу для Стража Реальностей.
        «А было бы неплохо…»
        Сареф неожиданно встает. Все взгляды устремляются на невозмутимого юношу, хотя сейчас он должен трястись от скорого краха жизни. Инквизиторы рядом кладут руку на оружие.
        - Ваше преосвященство, я действительно хитрый, изворотливый и подлый человек. Ваша дочь даже не подозревает, что я отправился в этот поход не просто так. - Говорит Сареф таким образом, чтобы вызвать интерес и интригу. Даже принц Фрад от такого опешил.
        - И зачем же ты отправился? - По «роже кирпичом» Элдрик Викар может переплюнуть даже Сарефа, но раз он заинтересовался, то полдела сделано. Теперь нужно плести сеть из лжи и правды.
        - Чтобы помочь ей справиться с ментальным штормом. - Прямо говорит Сареф. Внимательный взгляд замечает удивление на лице принца Фрада, даже епископ дернул бровью. Элизабет же явно не понимает, что задумал напарник.
        - Не знаю, откуда ты о нем узнал, но объясни подробнее. - Епископ жестом прерывает возражения принца.
        - Я практикую ментальную магию, поэтому однажды попал под воздействие ментального шторма мисс Викар. Именно так узнал о её недуге. - Сначала юноша поясняет свою осведомленность. Епископ кивает, объяснение логично.
        - Поэтому я изучил литературу и нашел способ, как можно излечить состояние. Для этого требуется магический накопитель с энергоемкостью выше десяти фонтанов Рир. - Это тоже известно присутствующим, но Сареф не может сказать, что Элизабет рассказала о сделке с Самоцветом Митмолла.
        - И что же? - Спрашивает Элдрик.
        Вместо ответа Сареф достает из кармана сердце стихий и подходит к епископу. Между ними тотчас встает инквизитор, через которого главный жрец королевства получает предмет. Впервые за встречу епископ показал хоть какие-то сильные эмоции.
        - Это новорожденное сердце стихий? - Элдрик Викар пристально разглядывает предмет.
        - Именно. Впитавший в себя речную воду и драконий огонь. - Сареф не удивлен эрудиции епископа. Тот поднимает руку, и в небо ударяет поток драконьего пламени. Все люди непроизвольно отступают, а кони с жалобным ржанием пытаются разбежаться. «Какое счастье, что сердце аж два раза попало под залп Асалота. В первый раз, когда находилось в реке, а во второй во время случайного поливания огнем округи».
        Сареф предусмотрительно привязал предмет к чарам возврата браслета и с помощью сердца стихий атаковал дракона, а после Стража Реальностей. Сейчас все с изумлением смотрят на епископа, самое время подводить итоги.
        - Это сердце стихий я дарю Элизабет Викар. Хотел сделать во время поездки, но появление дракона заставило изменить планы. Это единственный существующий в мире образец, и его будет достаточно для исцеления недуга, когда любые другие варианты не гарантируют успех из-за меньшей энергоемкости. - Заканчивает объяснение Сареф. - Мной двигало не желание каким-либо образом опорочить мисс Викар или бросить тень на предстоящую свадьбу. Я лишь хотел помочь и стремился создать ситуацию, где вручение такого предмета будет приватным.
        - Элизабет, ты принимаешь подарок? - Епископ смотрит на дочь.
        - Д-да. Да, принимаю. - Усиленно кивает Элизабет, шокированная такими откровениями. Элдрик Викар передает сердце стихий в руки дочери.
        - Признаюсь, тебе удалось меня удивить, Сареф. Раз тобой действительно двигало подобное, то я не вижу смысла в наказании. Даже напротив, ты достоин награды. - Задумчиво произносит епископ. Имея сердце стихий, он становится неуязвимым для провокаций принца Фрада относительно Самоцвета Митмолла. Даже самый качественный Самоцвет не идет ни в какое сравнение с настоящим сердцем стихий.
        - Но ваше преосвященство… - Мямлит принц, попавший в тяжелую ситуацию.
        - Давайте обговорим это в частном порядке. Ваше высочество, Элизабет, прошу пройти в экипаж. Господин Сареф и госпожа Элин свободны.
        Перечить никто не стал. Элизабет явно пыталась поймать взгляд Сарефа, но тот не отрывался от созерцания ног в глубоком поклоне. Вскоре экипаж с вооруженным отрядом исчезли в направлении города.
        - Все в порядке? - Дергает за рукав Элин.
        - Да, идем, нам нужно вернуть лошадей в конюшню гильдии.
        - А ты правда так всё задумал? - Не унимается эльфийка.
        - Если честно, то нет, но пусть это останется между нами. Хорошо? Это единственное, что я смог придумать на ходу. Я не горжусь ложью.
        Элин молча кивает и берет под уздцы лошадь Элизабет.
        - Но при этом мы можем радоваться за Элизабет, ведь теперь она справится с недугом и даже сможет отказаться от свадьбы. - Продолжает Сареф.
        - Она действительно откажется?
        - Кто знает, такие браки по расчету в высшем сословии происходят очень часто. Если расчет вдруг исчезает, то союз могут отменить. В любом случае, это её жизнь, и ей принимать решение.
        Путники направляются в Порт-Айзервиц, чтобы успеть войти в ворота до того, как наступят сумерки. А чувство в груди медленно засыпает.
        Глава 37
        Песок в часах медленно пересыпается, пока Сареф наблюдает за ним. Сейчас студент находится в рабочем кабинете мэтра Вильгельма и ждет, пока наставник не закончит чтение каких-то важных донесений. К такому студент уже привык. Через пару минут некромант со вздохом откладывает письма и обращает наконец внимание на Сарефа.
        - Что теперь случилось, мэтр? - Уточняет вампир.
        - Скажем так, в странах северного континента происходит ряд тревожных волнений. Но лучше расскажи про себя. Ты правда профукал сердце стихий?
        - Я бы выразился по-другому. Скорее, откупился им. - Поправляет Сареф.
        - О, теперь это одно и то же, что и «просрать самую ценную вещь в своей жизни»? - Чародей разводит руками.
        - Да, всё пошло немного не по плану. Но любое действие открывает новые возможности. Главное - увидеть и воспользоваться ими. - Твердо отвечает юноша, к подколкам наставника уже привык.
        - Ну и ладно. - Пожимает плечами некромант. - Оно принадлежало тебе, и ты принял решение. Хотя… Мог бы заодно и руку предложить.
        - Элдрик Викар не оценил бы шутку.
        - Скорее всего. Зато теперь ты в центре сплетен, мол, Убийца Драконов и Разрушитель Браков. - Маг откидывается на спинку кресла и не сводит взгляда со студента.
        - Очень надеюсь, что ни одно из этих прозвищ не приживется. А что, свадьба действительно отменена?
        - Да. Епископ - жесткий человек, но в своей дочери души не чает. Особенно после потери старшей. Ты слышал об этом?
        - Нет. - Врет Сареф.
        - Её звали Мариэн. Она была жрицей Герона с великим будущем. Бог солнца редко кого одаривал такими силами. Кто знает, чего бы она добилась, если бы не нарвалась на противника сильнее себя. - Рассказывает некромант.
        - Похоже, не все таланты достались ей. - Сареф стремится сменить тему. - Элизабет тоже потрясающая.
        - Согласен. Феноменальные для столь молодого человека запасы маны и изумительный контроль. Она будет щелкать самые сложные чары, и я не удивлюсь, если сможет на высоком уровне овладеть любой областью магии. - Кивает мэтр Вильгельм. - Вот только, она не похожа на старшую сестру. Мариэн была решительной и отважной. Я бы даже сказал, пылала как солнце. Элизабет же робкая и замкнутая.
        - Думаю, у нее тоже есть внутренний стержень. Но я хотел бы сегодня обсудить другой вопрос.
        - Разумеется. - Маг встает с кресла. - Речь о драконе, зеркальных измерениях и Страже Реальностей.
        - Да. - Сареф следом встает. - Мне нужны знания об этом, иначе в следующий раз я рискую не выкарабкаться.
        Чародей выходит на балкон. Внизу раскинулась площадь, а по сторонам можно увидеть другие черные башни и Порт-Айзервиц за пределами академии. Сареф подходит к перилам и смотрит вниз.
        - Моя позиция не изменилась, Сареф. - Наставник тоже привалился на каменные перила, но спиной. - Чем глубже ты в это войдешь, тем больше внимания привлечешь.
        - Чьего внимания? Стража Реальностей?
        - Не только. Ты мне рассказал, что используешь «Преддверие чертога». Эта способность не создает зеркальное измерение в сознании мага, ты не до конца понял суть. - Начинает говорить некромант.
        - Расскажите хотя бы минимум информации. - Сегодня студент не намерен отступать. - В чем я неверно понял суть?
        - В том, что ты не создаешь измерение, а просто стучишься в дверь.
        - И что там за дверью? - Сареф ловит каждое слово.
        - Пути. И войти на них нельзя просто так. Там присутствует Страж Реальностей, который оберегает Пути от вандалов и проходимцев, наподобие тебя. Бывает, что на Путях можно встретить всякое, например, настоящего, мать его, разумного дракона. А потом его привлечет твоя попытка открыть дверь.
        - То есть, всё было именно так? - Переспрашивает Сареф.
        - Откуда я знаю? - Пожимает плечами некромант.
        Некоторое время собеседники молча наслаждаются неожиданно хорошей погодой во время зимы, пускай зима в этих широтах не такая, какая возможна на северном континенте.
        НАЗВАНИЕ: «Преддверие Путевого Чертога»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: SS
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 5%
        ОПИСАНИЕ: те, кто немного продвинулся в понимании парадокса связи Света и Тьмы, могут лишь постучаться в двери Путевого Чертога. Да и сам чертог будто нереален и размыт. Вселенная зародилась во вспышке света, но утонула во мраке. Но что было перед этим? Вы можете лишь догадываться и возводить зеркальные измерения в попытке поймать отражение великого взрыва. Главное - помнить, что открыть дверь могут и с другой стороны.
        АКТИВАЦИЯ: чтобы убедить Вселенную, нужно детально мысленно представить нужное место, которое будет являться отправной точкой на Путях.
        Система тут же обновляет информацию о способности на основе услышанного.
        - А что может заставить Стража уйти? - Сареф пробует уточнить тревожащий вопрос.
        - Равная или превосходящая сила. - Раздается вполне очевидный ответ. - Давай закончим на этом месте. Лучше расскажи, как продвигается изучение магии хаоса.
        - Трудно оценить. Мне не на что использовать её, только «Реставрацию» задействовал в последнее время. - Честно отвечает вампир. Разумеется, он не ограничивался одним заклятьем при изучении специализации, но остальная магия слишком узкоспециальная.
        - Хорошо, тогда я тебе нашел повод. Отправишься в округ Шестиречья, где происходят раскопки древнего подземного дворца. Изучи вдоль и поперек. Я уже обо всем договорился, как с исследовательской группой, так и с руководством академии. - Мэтр Вильгельм отправляется обратно в кабинет, где вручает Сарефу рекомендательное письмо.
        - Значит, мне стоит исчезнуть на некоторое время из академии?
        - Верно. - Невозмутимо отвечает наставник и приглаживает волосы. - Думаю, ты и сам понимаешь, почему.
        - Когда я должен прибыть туда?
        - Желательно уже вчера. - И не понять, шутит он так или нет. - Никого с собой не бери, это соседний округ, не успеешь соскучиться.
        - Хорошо, в таком случае выеду в течение часа. - После этих слов Сареф сразу покидает кабинет мэтра Вильгельма.
        Скорее всего это действительно хороший вариант, ведь он, сам того не желая, оказался втянут в разборки между влиятельными людьми. Принц Фрад теперь точно не успокоится, пока не отомстит Сарефу. А если на неделю-другую исчезнуть из поля зрения, то многие страсти успеют потухнуть. «Хотя бегство в любом случае не является решением проблемы».
        Много времени на сборы не потребовалось, и вот Сареф уже выходит из академии в снаряжении авантюриста. Можно было бы взять лошадь в конюшне гильдии, но сейчас он не выполняет заказ, так что забирать надолго не может. Округ Шестиречья действительно примыкает к Солнечному Синоду, будет нетрудно дойти пешком. Вампир может идти без остановки и днем и ночью, так что уже завтра в полдень будет на месте.
        Авантюрист с рюкзаком за спиной выходит через городские ворота и отправляется по тракту в нужную сторону. Сейчас он идет в противоположную сторону от Масдарена, так что всё будет в новинку. Как и всегда тракт столичного округа забит телегами, конными отрядами и путниками разных мастей.
        Тут и там попадаются авантюристы: кто-то в дозоре, кто-то сопровождает купцов, кто-то направляется на разведку в глухие части округа. Сарефа пару раз даже окликнули, происшествие с драконом сейчас у всех на слуху. Можно посчитать, что всё в целом закончилось неплохо, вот только напряжение не отпускает Сарефа из-за Аддлера Венселля. Сейчас авантюрист может быть под наблюдением охотников за вампирами.
        Людей не удивить тем, что кровососы пытаются проникнуть в человеческое общество, поэтому они собаку съели на слежке и установлении истинной личности подозреваемых. Порой они поступают совсем не так, как охотники на демонов, но если раскроют сущность Сарефа, то жди безжалостной облавы.
        Вампир передвигается по краю дороги, пока не наступает закат, и продолжает путь в темноте. Ночному охотнику такие сумерки не помеха, так что даже можно увеличить скорость шага, ведь ночью тракт становится более-менее свободным. Во время путешествия в голове крутится множество мыслей, благо есть куча времени поразмыслить над всем.
        Сареф вспоминает, что так и не проверил сообщения Системы после смерти дракона и ухода Стража Реальностей. В опасных ситуациях Система благоразумно не перекрывает обзор сообщениями об итогах битвы, лишь оставляет значок непрочитанных уведомлений, которые можно мгновенно вызвать.
        Вчера Сареф оставил Элин у Фриды, после вернулся в общежитие, помылся и сразу рухнул спать. Сегодня же просто забыл это проверить, так как привык к отсутствию прогресса от Системы.
        ИТОГИ БОЯ:
        ###
        Получено 2 уровня и 6 очков характеристик.
        ###
        Уровень освоенности умений повышен и теперь равен:
        «ПРЕДДВЕРИЕ ЧЕРТОГА» > 5%
        «ЧЕРНИЛЬНАЯ ЗАКАЛКА» > 82%
        «Ого, целых два уровня, хоть не я победил дракона и Стража Реальностей. Теперь могу проверить это», - юноша сначала отправляет два очка на Озарение, которое становится равным 50.
        Внимание!
        Характеристика «ОЗАРЕНИЕ» достигла 50 пунктов.
        Получена пассивная способность «ШЁПОТ МИРА».
        НАЗВАНИЕ: «Шёпот мира»
        ТИП: пассивная способность
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неприменим
        ОПИСАНИЕ: те, чьи чувства особенно остры, могут слышать даже то, что не достигает ушей. Говорят, что мироздание сотворено с помощью музыки и пения. Те, кто могут услышать подобное, приобщаются к одной из самых таинственных мистерий мира и жизни. Некоторым это дает просветление, а другим приносит безумие.
        АКТИВАЦИЯ: не требуется.
        Упоминание безумия не выглядит обнадеживающим, но Сареф не чувствует никаких особенных изменений, привычно-обостренный шумовой фон вокруг не становится другим. Вероятно, у способности есть скрытые условия.
        ИМЯ: Сареф
        УРОВЕНЬ: 46
        РАСА: вампир
        РАСОВЫЙ СТАТУС: вампир
        АКТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: отсутствуют
        ПАССИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: «Божественная воля Кадуцея», «Аура благословения Кадуцея», «Школа Белого Пламени», «Школа Стальной Крови», «Ручей магии», «Шёпот мира»
        КЛАСС: маг хаоса
        ПОДКЛАСС: археолог
        СУБКЛАСС: отсутствует
        РЕМЕСЛО: недоступно
        СЛАВА: низкая
        РЕПУТАЦИЯ: положительная
        ЖИЗНЕННАЯ МОЩЬ: 36 (+)
        СТОЙКОСТЬ: 40 (+)
        ФИЗИЧЕСКАЯ СИЛА: 28 (+)
        ЛОВКОСТЬ: 31 (+)
        ИНТЕЛЛЕКТ: 54 (+)
        ОЗАРЕНИЕ: 50 (+)
        Есть еще четыре очка характеристик, но Сареф пока не может определиться, куда их стоит отправить. Раз уж есть возможность отложить выбор, то стоит ею воспользоваться. В будущем может оказаться, что срочно потребуется какая-то характеристика, поэтому выбор всегда сложен, ведь сбросить внесенные изменения Система не дает.
        Глава 38
        К раскопкам в округе Шестиречья Сареф подходит с опережением графика. Местность соответствует названию, через округ протекают шесть крупных рек и неисчислимое количество ручьев. Много водоемов от маленьких прудов до больших озер. Между реками раскинулись деревеньки, фруктовые рощи и поля с овощами. Земледельцы тут вряд ли когда-нибудь испытывали недостаток в воде.
        У подножия одного из холмов Сарефа встречает палаточный лагерь. Навскидку исследовательская группа состоит из тридцати человек, где больше половины людей являются охраной. Юноша точно не может сказать, от чего именно вооруженные охранники призваны оберегать. Шестиречье считается довольно благополучным округом.
        Сареф не скрывается и без проблем входит в лагерь. Скучающие воины лениво смотрят в его сторону, но на этом интерес заканчивается. А вскоре становится понятной причина - у костерка сидит знакомая фигура, которая наверняка тут всем заправляет.
        - Меня не оставляет ощущение, что ты меня преследуешь. - Студент академии подходит к костру.
        - Совпадение, ничего более. - Рим усиленно дует на ложку. В котле над костром бурлит варево с многочисленными запахами. - Я сюда первая пришла, так что это ты меня преследуешь. Если я тебе нравлюсь, пригласи в кабак.
        - Самоуверенности целая река. - Пожимает плечами Сареф.
        - Река? В прошлый раз ты в честь меня назвал город, теперь хочешь одну из здешних рек переименовать? - Девушка отправляет недоваренный кусок мяса обратно к котелок.
        - Город был назван в честь Ромула, а не тебя. По-моему, именно ты хочешь, чтобы я что-то нарек в твою честь. Почему бы сразу не звезду или целое созвездие Рим Великолепной?
        - А что, было бы неплохо. - Девушка смотрит на безоблачное голубое небо. - Мне никогда не делали подарки. Будешь похлебку?
        - Притащу тебе какую-нибудь гадость из раскопок. Нет, спасибо, мне бы найти руководителя экспедиции.
        - Фу. - Отмахивается Рим. - Они все внутри подземелья. Ищи их там.
        Сареф отправляется в указанную сторону. Довольно сложно объяснить, почему ему с Рим очень легко найти общий язык. Может, немногочисленные совместные путешествия тому виной или её незатейливая манера общаться, где она не пытается что-то скрывать.
        Долго идти не пришлось, сразу за лагерем тропинка ведет под скалы, где зияет проход в пещеру. Сареф быстро проходит по влажной почве и заходит в проем. Внутри оказывается, что это не пещера, а специально выдолбленные ходы. Все стены обтесаны, а после кто-то изукрасил их различной резьбой и рисунками. Многие узоры и руны время давным-давно стерло, а от многих рисунков остались лишь редкие разводы застывшей краски.
        Юноша смотрит под ноги, потом по сторонам, но не видит следов раскопок, если не считать куч земли около входа. Это место не было закопано, так что преждевременно называть изучение раскопками. Здесь хватит визуальной археологической разведки. Возможно, в глубине комплекса будет иначе.
        Сареф идет по коридорам, освещенным многочисленными незатухающими факелами. Сразу просыпается интерес несостоявшегося в прошлом археолога, юноша пробует прикинуть, какое значение закладывали строители древности. Большинство сохранившихся изображений на стенах посвящены обыденным сюжетам: рождению детей, сбору урожая, праздникам и войнам. Религиозной тематики почти нет, вряд ли это был храм.
        На занятиях в Фернант Окула студентам преподается история народов, живших на месте нынешнего королевства Манария. Но, как это обычно бывает, сохранившаяся информация обрывочна и неточна. Острый слух различает переговоры и шаги в соседнем коридоре, поэтому Сареф сворачивает на первом перекрестке. Вскоре оказывается в длинном зале с многочисленными каменными блоками, стоящими в ровном порядке.
        У одного из таких стоит с десяток человек. Трое из них оказываются организаторами, а вот остальные явно из охраны. Теперь Сареф понял, что упустил ранее: охрана тут больше выступает рабочими, ведь должен же кто-то таскать и копать. Семь мужчин общими усилиями двигают каменный блок и получается как-то не очень.
        - Эй, помогай, не стой. - Новоприбывшего замечает один из организаторов и принимает за рабочего. Что ж, сейчас действительно выглядит как они.
        - Отойдите, - юноша проходит к блоку, семеро рабочих с удивлением отступают.
        Сареф прикладывает ладони к блоку, по стенке которого начинает течь алая энергия.
        НАЗВАНИЕ: «Школа Стальной Крови»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 16%
        ОПИСАНИЕ: направление в Школе Духа, изучаемое в Стилграде. Умение включает в себя все приемы боевого искусства. Адепты этой Школы добились высот в способности укреплять тело энергией духа. Стальная Кровь - общее название методики уплотнения циркулирующей энергии. Благодаря ей, тело адепта становится буквально вылитым из железа, что позволяет выдерживать самые немыслимые повреждения. Также последователи этой школы отличаются очень высокой выносливостью, благодаря искусственному замедлению циркуляции энергии духа в теле.
        «Школа Белого Пламени» дала бы более сильный импульс, но есть риск повредить блок. Тут лучше подойдет Стальная Кровь с постепенным передвижением объекта. Как и оказалось, блок тяжеленный, Сареф даже успел вспотеть, но передвинул его в одиночку. Под ним оказывается углубление со скелетом. Предназначение зала сразу становится понятным.
        - Ого, - присутствующие явно удивлены силе Сарефа.
        - Я ученик мэтра Вильгельма Вигойского. Скажите, кто из вас мэтр Бартоломью? - Студент достает письмо от наставника.
        - Это я. - Вперед выходит аристократ в изысканной куртке, где дорогая кожа соседствует с серебряными эполетами. Аккуратная растительность на лице тоже может являться отличительной чертой, ведь крестьяне или наемники не всегда следят за этим. - Ты, должно быть, Сареф?
        - Всё так, мэтр. - Юноша передает конверт магу. Тому хватает десяти секунд на чтение.
        - Очень хорошо. Извини, что мой коллега принял тебя за рабочего. Познакомься, куэйр Местит и Ампродоксий. - Глава экспедиции указывает на товарищей, кивающим в ответ.
        «Куэйрами» принято называть ученых, философов, историков и исследователей, не использующих магию и не работающих ради нее. В развитых странах таких может быть не меньше магов и даже больше, все-таки не все имеют от природы предрасположенность к управлению магической энергией. Немало открытий было сделано такими людьми.
        - Сареф. Приятно познакомиться. Могу ли я еще с чем-то помочь?
        - Занятие найдем. Давай я для начала проведу экскурсию. - Мэтр Бартоломью приглашает идти за собой. - У тебя уже есть какие-нибудь вопросы? Твой наставник мне говорил, что ты увлекаешься такими изысканиями.
        - Да, это так. Скажите, а как давно ведутся работы? - Сареф идет следом за начальником экспедиции.
        - Этот комплекс был обнаружен в прошлом месяце случайным образом. Вход в него обвалился, а еще перед ним стекал водопад. Ты, вероятно, заметил, что русло еще не успело до конца высохнуть. Из-за постройки канала не так далеко отсюда, здешний приток полностью обмелел. - Начинает рассказ чародей. - Местные обратили внимание на заваленную пещеру и так об этом слух дошел до нас.
        Сареф внимательно слушает. Неудивительно, что обнаружившие не стали самостоятельно разгребать вход и исследовать пещеру. Всем известно, что такие места могут быть очень опасными. Это знали и жители деревни Аварлак, что касалось курганов.
        - Мы сразу выдвинулись сюда и начали изучать. После подтянулись рабочие, а пару дней назад прибыла пара адептов из Оружейной Часовни. - Продолжает мэтр Бартоломью.
        - А зачем они здесь? Есть опасность?
        - Да, глубинная часть комплекса может быть небезопасной. На верхних ярусах мы не обнаружили ловушек, проклятий или немертвых стражей. Но вот глубже… Давай я лучше покажу.
        Проводник уверенно ведет по коридорам, пока они не оказываются перед обрывом. Дна провала Сареф увидеть не может. Видно, что раньше в пропасть спускалась каменная лестница, но что-то её обвалило.
        - Насколько там глубоко? - Спрашивает Сареф.
        - Разведывательная магия сообщает, что более восьмидесяти саженей[2 - Более 160 метров. Прим. автора]. - Отвечает маг.
        - Ничего себе. Это явно расщелина, созданная природой. - На краю даже немного захватывает дух. В ширину на прикидку можно дать метров двадцать.
        - Скорее всего. Непонятно лишь, зачем кому-то было спускаться туда. Там начинается неизведанная зона, поэтому я пригласил адептов боевых искусств. Сам я специализируюсь на исследованиях, моя боевая магия оставляет желать лучшего. Но с тобой наш отряд еще более укрепится.
        - И когда мы отправляемся вниз? - Уточняет Сареф.
        - Завтра. Итак, основные ходы и залы ты уже увидел по пути сюда. Можешь ходить, где хочешь, мне нужно вернуться в погребальный зал. - Быстро прощается чародей и уходит.
        Сареф еще некоторое время стоит на краю пропасти. Факелы освещают лишь небольшой пятачок, тьма внизу кажется бездонной. Юноша никогда не боялся высоты, тем более сейчас уверен, что выживет даже после падения с большой высоты. Но щекочущее чувство все равно перехватывает дыхание, чем дольше смотришь вниз.
        «Было бы неплохо…».
        Со вздохом Сареф отрывается от созерцания темноты под ногами и возвращается в лагерь. Насмотрится на это еще завтра. Стоило выйти из подземелья, как резко становится теплее. Лагерь наполнен обычной суетой: кто-то что-то несет, с кем-то разговаривает или горланит песни около костра.
        - Хей, удачно? - Спрашивает Рим.
        - Да, теперь я полноправный член экспедиции. - Сареф садится рядом. Девушка так и не отошла от костра, но котелок уже снят с огня.
        - Я слышала, что завтра мы должны спуститься куда-то глубоко. Не люблю пещеры.
        - Почему?
        - Там холодно и влажно. - Поясняет девушка.
        - А темноты не боишься? - Улыбается Сареф.
        - Пф, боюсь разве что наступить куда-то не туда. - Рим шумно зевает. - Как же скучно. Сареф, пошли потренируемся.
        - Давай. - Соглашается авантюрист, лишь бы не сидеть просто так. - Покажешь, чему научилась.
        - Если ты думаешь, что теперь одолеешь меня без магии, то лучше сразу сдайся. - Рим ведет на ровную площадку рядом с лагерем. На её поясе прикреплен знакомый хлыст.
        - Буду осторожен. Как твое наказание? - Сареф вспоминает, что отряд Рим должны были наказать за оставление кордонов стражи во время зачистки Свечного квартала.
        - Назначение сюда и есть оно. Моих ребят тоже отправили куда-то еще. - Беловолосая девушка разворачивает страшное оружие.
        - Только не бей сильно. - С улыбкой произносит Сареф.
        - Ха! - Рим не удалось одурачить неуверенностью. Кончик хлыста разрывает воздух там, где только что был авантюрист.
        - Ты нечеловечески быстр. - Ворчит девушка, смотря на мимолетный огненный след в воздухе. - Это и есть знаменитая Школа Белого Пламени?
        - Да, скорость и разрывная сила - её главные преимущества. - Сареф внимательно следит за движениями оппонента.
        - Но и выдохнешься ты раньше. - Заключает Рим. Одним движением приводит хлыст в пляску. Теперь оружие оставляет за собой красные росчерки энергии духа.
        - Но если я подойду вплотную, тебе несдобровать. - Не остается в долгу юноша перед рывком между мельтешащими всполохами того, что осталось от хвоста Идолопоклонника Церкви.
        Глава 39
        Сареф не может не признать, что Рим имеет основания для уверенного поведения. С минимум движений выжимает максимум пользы из длинного оружия. По туловищу юноши бегут полупрозрачные извивы огня, сейчас Сареф не задействует всю доступную энергию духа. Их представление сразу же привлекает внимание всех не занятых работой людей.
        Щелчок неизбежно запаздывает за ударом, но обостренные чувства успевают заметить опасность до непосредственной атаки. Это можно читать по взгляду, позе и телодвижениям. Именно поэтому Рим не берет ни секунды покоя, противник должен всегда быть под напряжением перед очередным ударом.
        Конечно, увидеть удар еще не значит, что получится уклониться. Согласно Системе за рефлексы и скорость передвижения отвечает характеристика Ловкость. Сейчас Ловкость равна 31. К сожалению, не очень понятно, как именно выражаются пункты характеристик на реальном теле, то есть как числа конвертируются в возможности организма и наоборот.
        Алая полоса пробегает в опасной близости от головы, Сареф попробовал уже пару раз сблизиться с Рим, где от хлыста не будет большого толка, но ничего не вышло, девушка умело держит на дистанции. Без магии действительно будет затруднительно достать оппонента, поэтому из рукава выстреливают алхимические чернила.
        НАЗВАНИЕ: «Чернильная закалка»
        ТИП: алхимия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 82%
        ОПИСАНИЕ: маг-алхимик может свободно менять форму, прочность, остроту и агрегатное состояние особой субстанции. Травленые алхимические чернила специально созданы для легкости манипулирования ими. Алхимик ближнего боя может сотворить из чернил всё, на что ему хватит фантазии, ограничен лишь объемом вещества. Главным достоинством субстанции является сверхтекучесть её конденсата, т. е. способность проникать сквозь материю без трения.
        АКТИВАЦИЯ: мысленная трансформация субстанции.
        Черный клинок покачивается в руке, а в нужный момент Сареф метает его в Рим. Девушка могла бы уклониться от броска, но вместо этого ломает собственный ритм, создав рукой дополнительную точку рычага посередине хлыста. Это привело к тому, что по инерции кончик хлыста резко полетел в другую сторону и отбил оружие.
        Рим тут же срывается в первую серьезную атаку: хлыст косит траву и выбивает борозды на земле, пропущенный удар будет очень сильным. Чем внимательнее вампир следит за передвижениями оппонента, тем лучше различает странный ритм, будто схватка является живым существом с бьющимся сердцем. Хлопки, шаги, прыжки и вздохи: всё сплетается в единый узел, который Сареф воспринимает как музыкальную запись.
        Через несколько секунд странное звучание начинает опережать все источники звука, будто кто-то наложил звуковую дорожку на видео с опережением. Ритм происходящего в ушах подсказывает даже то, что еще не видит глаз. Теперь увернуться от удара стало куда проще, из-под ног вырываются струи белого огня, ускоряющими тело адепта боевого искусства.
        Сареф проходит сквозь защиту хлыста, кажущегося вездесущим, всего двумя приставными шагами. Он словно слышал, где будет пауза в неведомом музыкальном «произведении». Рим изумленно пытается разорвать дистанцию, но авантюрист предварительно ускорился и уже успевает схватить девушку за плечо. Но это не значит, что победа уже в кармане.
        Рим сразу же сбрасывает руку и поворачивает весь корпус с ударом ногой в живот. Разумеется, бойцы Оружейной Часовни рукопашному бою уделяют не меньше внимания, хоть и не могут творить то же, что и Школы, специализирующиеся на техниках без оружия. Однако Сареф безропотно принимает удар и подходит еще ближе. Левой рукой хватает правую руку Рим с хлыстом, но девушка еще одним сумасшедшим оборотом вырывается из захвата и отскакивает дальше.
        Но теперь авантюрист доминирует, успевает схватить хлыст и резко дергает к себе. Разумеется, боец никогда не выпустит оружие из рук просто так, поэтому Рим обратно подлетает буквально в объятья Сарефа. В настолько близкой дистанции юноша имеет преимущество в росте и весе, сразу блокирует попытки вновь отпрыгнуть. Приходится внимательно следить за кулаком, летящим в нос, или коленом, которое может ударить в пах. Хватает трех секунд яростной борьбы, чтобы взаимно блокировать друг друга.
        - Ха, и что теперь? - Лицо Рим блестит от пота, да и сам юноша тяжело дышит, так что тратить дыхание на ответ не стал.
        Вместо этого алхимические чернила выстреливают из карманов и рукавов и замирают острыми лезвиями у тела девушки. Сарефу не нужно двигаться, чтобы убить противника, главное - не дать возможности избежать смертельных ран. Рим это сразу понимает:
        - Черт, сдаюсь.
        Противники отходят друг от друга. Рим аж валится на вспаханную поверхность площадки и победно смеется. - Я же говорила!
        - Что именно? - Сареф повторно затягивает ослабевшие ремни.
        - Без магии ты меня победить не сможешь. - Девушка одним движением поднимается на ноги.
        - Думаю, ты права. - Сареф мысленно вызывает сообщение от Системы, которое возникло на краю зрения во время боя.
        НАЗВАНИЕ: «Шёпот мира»
        ТИП: пассивная способность
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неприменим
        ОПИСАНИЕ: те, чьи чувства особенно остры, могут слышать даже то, что не достигает ушей. Говорят, что мироздание сотворено с помощью музыки и пения. Те, кто могут услышать подобное, приобщаются к одной из самых таинственных мистерии мира и жизни. Некоторым это дает просветление, а другим приносит безумие.
        АКТИВАЦИЯ: не требуется.
        Система решила подсказать о применении пассивной способности. Так вот значит, что такое странное слышал Сареф во второй половине схватки. Это трудно назвать музыкой в привычном понимании, юноша даже затрудняется подобрать для этого верное слово. Нужно будет пробовать использовать способность как можно чаще, глядишь, Система обновит описание.
        День неумолимо клонится к вечеру. Вскоре в лагере становится людно, все рабочие и исследователи возвращаются из подземного комплекса. Сареф знакомится с остальными важными членами экспедиции, а после мэтр Бартоломью рассказывает о завтрашнем спуске в глубинную часть комплекса. Для него это явно не первая экспедиция, поэтому его план и организация выглядят вполне разумными.
        Уже поздним вечером юноша сидит возле костра вместе с Рим и другим адептом мощного телосложения из Оружейной Часовни по имени Годард, которого сюда отправили по жребию. Как понимает Сареф, это считается довольно скучным заданием. Риск напороться на что-то опасное есть всегда, но обычно подобное вызывает только зевоту, поэтому в такие задания отправляют проштрафившихся. Если таковых нет, то по жребию.
        Вскоре к костру подсаживаются некоторые наемники, вечерами лагерь наполнен различными группами вокруг костров, на которых готовят еду и просто греются.
        - Эй, Сареф, ты же маг. - Говорит Рим.
        - Еще нет. - Поправляет Сареф.
        - Расскажи какую-нибудь историю про подземелья. Только что-нибудь, что еще никто не слышал.
        - Да, товарищ будущий маг, вы же в академии много читаете! - Бородатый Годард отвлекается от полировки топора.
        - Все сказки вы неоднократно слышали. - Пожимает плечами Сареф, не представляющий, что такого можно им рассказать.
        - Давайте, господин маг, наверняка есть что-то. Например, древние предания. - Раздается с другой стороны.
        То, о чем никогда не слышали большинство людей, разумеется, существует. Вот только интересных историй из этого всего не получится, ведь окружающие хотят именно их. Сареф прикрывает глаза, отыскивая в памяти книги из прошлой жизни, откуда можно почерпнуть похожие сюжеты.
        - Вы знали, что глубоко под землей есть огромный город темных эльфов, где правят женщины, а не мужчины?
        Следом раздается дружный смех, здесь никогда не существовало темных эльфов, которые с какого-то перепуга решили жить под землей.
        - Да быть не может! - Восклицает Рим. - Под землей же гномы живут!
        - Ну да, гномы тоже есть. Хорошо, кое-что другое. Однажды гномы построили подземное государство с бесчисленным шахтами и залами. - Начинает вампир.
        - И как оно называлось? - Сразу летит вопрос.
        - М-м, Черная Яма. - Отвечает Сареф. Многих слушателей название рассмешило, ведь звучит как название хутора где-нибудь в Вошельских княжествах.
        - Так назвали из-за огромной пропасти. Такой глубокой, что падать будешь очень долго, пока не достигнешь черного озера на дне. - Без стыда Сареф пересказывает содержание одной из книг прошлой жизни. - Гномы жадно копали в поисках, м-м, особенной руды, из которой выплавляли невероятно прочный и легкий металл с удивительным серебряным цветом.
        Теперь слушатели стали куда внимательнее.
        - И что стало с Черной Ямой?
        - Тогда в мире гремела война с Темным Владыкой, что привело к разрушению многих союзов между людьми, эльфами и гномами. После войны Черная Яма закрыла подземные чертоги для чужаков. И однажды гномы докопались до страшного огненного монстра, который уничтожил подземное государство. - Кратко подводит рассказчик к концу гномьего царства.
        - Это был дракон? - Спрашивает Рим.
        - Не, разве драконы живут под землей? - Возражает Годард.
        - Тогда кто?
        - Духовное существо огня. Никогда не видел, но слышал, что такие есть. - Неуверенно отвечает бородач. - Сареф, так кто это был?
        - Мне трудно дать определение. Скорее, это был большой демон. - Юноша подбирает ближайшую ассоциацию.
        - И что было потом? - Спрашивает один из слушателей.
        - Потом Черную Яму пробовали снова заселить, но гномов убили орки и гоблины. И об этом никто не узнал, пока через заброшенные подземные дворцы не решила пробраться группа авантюристов на другую сторону горного хребта.
        - Дай угадаю, их тоже всех убили, - Годард решил, что сможет предсказать сюжет.
        - Дурак, тогда откуда об этом стало известно? - Рим считает по-другому.
        - Да, это было опасно, но почти все смогли выбраться. - Подводит итог Сареф.
        - А зачем они вообще туда полезли? Разве гору нельзя обойти? - Один из наемников пытается понять мотивы. - Я бы лучше взобрался на гору, чем полез бы в гномьи шахты.
        Несколько слушателей кивают.
        - Видать, не было выбора. - Здесь память начинает подводить Сарефа.
        - Надеюсь, завтра всё будет не так. - Оказывается, мэтр Бартоломью тоже стоял рядом и слушал. - Даже я никогда не слышал истории про Черную Яму, хотя часто общался с гномами из Вар Мурадот.
        - Думаю, малоизвестная легенда. И вряд ли здешний глубинный комплекс может сравниться по истории и размерам с потерянным гномьим королевством.
        - Думаю, ты прав. Хорошо отдохните перед завтрашней вылазкой. - Чародей уходит в свою палатку.
        - Эй, Сареф, а есть еще что-то? - Тычет в бок Рим.
        - Было еще одно королевство гномов в недрах горы, которое отобрал дракон, но расскажу в другой раз.
        - Ну вот, заинтриговал и сбежал. Давай хоть в карты сыграем.
        - Давай. Все равно сна ни в одном глазу. - Соглашается Сареф.
        Глава 40
        На следующее утро все встали рано и с первыми лучами солнца приготовились входить в подземный комплекс. Помимо Сарефа, Рим, Годарда и мэтра Бартоломью в команду входят знакомые со вчерашнего дня куэйры Местит и Ампродоксий. Также вниз спустятся пятеро носильщиков, но они вместе с куйэрами пойдут после разведки «боевой» группы.
        Сейчас все стоят на краю пропасти внутри подземелья. Площадка перед обрывом заполнена светом факелов, приказами и бухтами свернутых веревок. Рабочие надежно прикрепляют веревки, на которых разведывательная группа сейчас будет спускаться. Через десять минут всё готово.
        - Итак, кто пойдет первым? - Спрашивает мэтр Бартоломью.
        - Позвольте мне. Я неплохо ориентируюсь в темноте. - Поднимает руку Сареф.
        - Хорошо, Сареф, будь аккуратен. Рим и Годард, вы пойдете следующими, потом я. - Раздает указания чародей. - Ампродоксий, жди моего сигнала перед тем, как начать спуск.
        Юноша перевязывает веревку вокруг пояса и скидывает большую часть в темноту. Держась за натянутую часть, Сареф спиной вперед спрыгивает вниз. С точки зрения безопасности такой способ спуска никуда не годится, но вампир без труда удерживает равновесие и темп снижения, постоянно отталкиваясь от стены.
        Через равные промежутки времени прикладывает к скале магические свитки. На пергамент нанесены чары для моментального приклеивания к поверхности и испускания света. Таким образом за вампиром остается освещенная полоса. Сверху начинают спуск адепты Оружейной Часовни, чуть левее и правее линии спуска Сарефа.
        В пропасти царит полнейшая тишина, нет никаких подземных источников и уж тем более не слышно живых существ. Единственные звуки издает сам авантюрист и люди наверху. Через некоторое время юноша замечает внизу многочисленные обломки, что раньше составляли каменную лестницу. Сареф ускорил спуск, пока не завис в трех метрах над землей. Все-таки веревки немного не хватило.
        Сареф немного подтянулся на веревке, задрал ноги наверх и обернул их вокруг веревки. Делает это для того, чтобы освободить руки и ослабить натяжение узла у пояса, иначе развязать не получится. Через полминуты мягко приземляется на скользкие камни.
        Вампирское зрение без труда различает окружающую обстановку. На первый взгляд здесь нет ничего, что могло бы указывать на предназначение места. Ведь древние строители не стали бы тратить столько усилий, чтобы просто построить лестницу вниз. Глаза замечают самый темный участок - там проход дальше. Сареф пока в него не заходит, нужно дождаться остальных.
        Через несколько минут рядом спрыгивают Рим и Годард. Сареф видит, как осторожно они переступают по камням. Вероятно, чары ночного виденья не до конца адаптировали зрение бойцов.
        - Черт, как и предполагалось: темно и скользко. - Ругается Рим. - Сареф, есть что-нибудь интересное?
        - Там есть проход куда-то. Мэтр спускается? - Вампир старается не смотреть наверх, чтобы свет магических свитков на отвесной скале не слепил.
        - Да, но он спустится с помощью магии. - Отвечает бородатый напарник Рим. - У него не так хорошо с физической подготовкой. Кстати, я удивлен, как ты развит физически, Сареф. Обычно маги не уделяют этому большого внимания.
        - Ну еще бы, ты же видел наш вчерашний спарринг? - Встревает Рим. - Для того, кто изучает боевые искусства, это в порядке вещей.
        - Что еще интереснее. - Кивает Годард. - И маг и воин. Потрясающе.
        - Благодарю. Магистр Онгельс уже приглашал меня в Часовню. - Сареф рассказывает о происшествии с Цербером-Химерой, пока на магическом диске не спустился мэтр Бартоломью. Такая магия позволяет поднимать и опускать объекты, но требует долгих тренировок и предельной концентрации.
        - Как обстановка? - Справляется маг.
        - Всё тихо.
        - Тогда идем дальше. - Теперь уже маг встает впереди колонны, Сареф идет за ним. Рим и Годард замыкают.
        Группа идет молча, в пещерах не принято громко разговаривать, чтобы не привлечь к себе ненужное и подчас опасное внимание. Кто знает, что или кто может здесь жить. Сареф обращает внимание на то, что стены пещеры тоже обтесаны чьим-то трудом, значит, впереди можно ожидать помещения, как и в верхнем комплексе.
        - Холодрыга, холодрыга. - Бубнит под нос девушка позади. Да, солнце сюда никогда не заглядывает, так что температура низкая. Через десять минут исследователи оказываются в большой зале, выполненной в форме амфитеатра. После был обследован каждый закуток, но больше никаких проходов не видно.
        - Значит, это конечная точка? - Спрашивает Годард после обследования залы.
        - Вероятно. - Говорит мэтр Бартоломью. - Сейчас я зажгу свет, приготовьтесь.
        Адепты Оружейной Часовни вынимают свитки отмены чар, а Сареф просто зажмуривается. Вскоре весь зал освещен множеством магических огней. Под светом место выглядит иначе. Ряды амфитеатра закручиваются вокруг центральной широкой площадки.
        - Я пойду дам сигнал второй группе. Годард со мной. Рим и Сареф, будьте начеку. - Маг уходит вместе с сопровождением.
        - И что это такое? - Спрашивает девушка.
        - Возможно, место для собраний. Учитывая местоположение - для тайных собраний.
        - Или похоже на сцену? - Рим идет меж рядов, где когда-то сидели возможные зрители.
        - Скорее на арену. - Поправляет Сареф, глядя на высокие борта вокруг центральной площадки.
        - Думаю, ты прав. Это действительно выглядит как арена. Довольно уютно, - девушка ходит по центральной площадки. - О, смотри, тут кровь.
        Действительно, в разных местах можно заметить кровавые разводы. Где-то в форме капель, где-то с отпечатком обуви.
        - Странно, что кровь могла так сохраниться. Хотя, мы не знаем, когда она была пролита. - Замечает Сареф.
        - Вряд ли в последнее время здесь кто-то был. А вообще маг говорил, что в верхнюю часть комплекса несколько веков никто не входил. - Рим теперь смотрит на потолок залы в пятнадцати метрах над головой.
        - Загадка. Думаю, можно проверить кое-что. - Сареф садится на корточки рядом с самой большой лужей засохшей крови.
        - Колдовать будешь?
        - Именно.
        Сареф закрывает глаза и концентрируется на магии. Рукой обводит небольшой участок кровавого пятна. За пальцем в воздухе остается белая окружность. Юноша слышит, как спутница подходит ближе, правда, вряд ли сможет понять действия.
        Магия хаоса со специализацией археолога предоставляет множество уникальных возможностей, среди которых «Реставрация» - одна из нескольких. Есть еще одно заклятье со схожими чертами. Внутри светящейся окружности кровь начинает разгораться алыми углями, над которыми поднимается фиолетовый дым.
        - Otraturae givrletta. - Сареф произносит активационную фразу, тщательно выговаривая каждый звук.
        Дыма тут же становится куда больше, теперь не только поднимается к потолку, но и распространяется во все стороны. Рим быстро от него отходит, а вот молодой маг вынужден задержать дыхание, пока не может отнять руку от круга заклятья, иначе оно прервется. Согласно объяснениям мэтра Вильгельма, нужно выдержать не менее сорока секунд после активации магии.
        «Тридцать восемь, тридцать девять, сорок», - авантюрист заканчивает мысленный отсчет и осторожно встает. Неожиданно из дыма вылетает меч и обезглавливает юношу. Точнее, так оно выглядело, меч из дыма просто разбился о шею Сарефа.
        - Что это, демон тебя забери? - Рим отпрыгивает еще дальше от силуэтов сражающихся воинов.
        - Магия показывает события прошлого. - Отвечает Сареф.
        НАЗВАНИЕ: «Память пепла»
        ТИП: магия хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 14,5%
        ОПИСАНИЕ: маги-археологи способны окунуться в события прошлого ценой сожжения предмета, несущего в себе связь. Хаос событий прошлого всегда наполнен и никуда не исчезает, однако, для его упорядочивания магу нужно не только найти связующий объект, но и знать, что пепел может снова разгореться, но он уже никогда не станет топливом.
        АКТИВАЦИЯ: «Окружность Манцур-Сенша» вокруг связующего объекта и активационная формула «Otraturae givrletta».
        Эту магию вряд ли получится найти в учебниках Фернант Окула, так что Сареф должен быть рад, что его наставник разностороннее эрудирован в вопросах магии. Мэтр Вильгельм научил «Памяти пепла», чтобы дать более безопасный вариант для изысканий. «Реставрация» при потере контроля или концентрации способна буквально выдернуть Сарефа из своего же тела и отправить переживать события прошлого в самом реалистичном виде. Конечно, сделать так можно и специально.
        Не нужно говорить, что это опыт не из лучших, особенно, если реставрируемое событие носит негативный характер. Например, последние минуты жизни человека на плахе. Все-таки это действительно была арена: сейчас в дыму то и дело появляются фигуры мужчин и женщин, сражающихся насмерть. Дым достигает зрительских мест, и там можно увидеть наблюдающие силуэты. Этакий подземный Колизей.
        Сареф проходит меж рядов и пытается запомнить как можно больше деталей. Наставник перед отбытием наказал практиковаться в магии хаоса и изучить место «вдоль и поперек». Юноша останавливается перед странной аномалией, здесь явно должны быть силуэты зрителей, но что-то искажает магию. Мистический дым в этом месте бурлит и кружится, пытается принять требуемый облик, но снова распадается.
        «Этого не может быть», - студент магической академии проводит общую магическую проверку пространства, но не находит ничего, что могло бы создать аномальную зону. В этом месте ничто не искажает потоки магии, значит, есть какая-то сила, скрывающая информацию даже в хаосе прошедших событий. Сареф наклоняется ближе и тут же отскакивает, в извивах дыма на него уставились два красных глаза.
        - Ты чего? - Спрашивает Рим, которая уже привыкла к изменившейся обстановке. Вместо ответа Сареф прикладывает палец к губам.
        Из аномальной зоны в рядах выходит невысокая фигура. Точнее, так: аномальная зона следует за этой фигурой, как за источником помех в действии заклятья. Дым никак не может принять устойчивый облик, поэтому тень прошлого выглядит как монстр с извивающимися щупальцами дыма. Только глаза неотрывно смотрят на Сарефа. Юноша боком передвигается, и глаза провожают молодого мага.
        «Немыслимо», - юноша продолжает разрывать дистанцию, ведь показываемое должно подчиняться условиям магии, но сейчас нечто неотрывно смотрит на Сарефа, будто вампир точно так же был здесь в прошлом.
        «Кто ты такой?», - дым над головой существа принимает форму букв. Пришло время закончить с сеансом. Громким хлопком Сареф прекращает действие «Памяти пепла», и весь дым очень быстро улетучивается, пока всё не возвращается на круги своя. Лишь пятно засохшей крови на арене теперь черного цвета, сожженное больше использовать не получится. Чувство опасности отступает.
        - Да что такое? - Рим подходит ближе. - Ты как будто призрака увидел.
        Девушка не удержалась от каламбура.
        - Ничего. Вероятно допустил ошибку в расчетах. - Уклоняется от ответа юноша.
        - А почему там дым остался? - Палец Рим указывает куда-то за спину авантюриста, где действительно извивается дым на площади в один квадратный метр.
        - А вот это плохо. Кто-то вмешался в действие заклятья.
        Рим немедленно хмурится при виде лица спутника и хватается за оружие.
        - Ненавижу, когда вы, маги, так делаете… - Тут с Рим Сареф спорить не будет.
        Глава 41
        Мэтр Вильгельм о таком не предупреждал. «Память пепла» лишь упорядочивает хаос прошедших событий, ведь ничто не исчезает бесследно. Это главный принцип магов-археологов. Впрочем, справедливо и для обычной дисциплины. В прошлой жизни можно было применять глубинную разведку, брать химический анализ почв и даже проводить анализы ископаемых ДНК.
        Но что с магией, что без, такое явление попросту невозможно. Некий объект прошлого вырвался из-под действия чар и стал частью настоящей действительности. Как будто при раскопке вместо окаменелостей вы откопаете живого динозавра.
        - Эй, что это такое? - Спрашивает Рим, не понимающая до конца ситуацию.
        - Будь наготове. - Тихо отвечает Сареф.
        Извивающийся дым начинает приближаться, поэтому Сареф вскидывает руки в попытке создать магический барьер вокруг дыма. К несчастью, магия тут же рушится при соприкосновении с гостем из прошлого. В зал входят мэтр Бартоломью и Годард и замирают при виде этой картины.
        Чародей наверняка принял явление за призрака, который призван охранять место. Мэтр с силой ударяет левой рукой по тыльной стороне правой ладони. Вместе со звуковой волной облако дыма взрывается изнутри и растворяется в воздухе.
        - Когда это появилось? - Спрашивает подбежавший маг.
        - Вот только что. Я использовал «Память пепла», и этот объект выбрался из-под влияния заклятья. - Объясняет Сареф.
        - Очень странно, - хмурится мэтр Бартоломью. - Я, конечно, не маг-археолог, но теорию знаю неплохо. Это явно нарушает как минимум два фундаментальных закона.
        - Вы правы. У меня пока нет предположений, как это произошло.
        - Ладно, помогите мне разместить охранные обереги. Лучше перестраховаться. Вторая группа уже спускается, нужно закончить к их приходу.
        В четыре руки работа заканчивается очень быстро. Более ничего странного не происходит. Вскоре в подземном зале становится оживленнее. Куйэры вместе с мэтром прыгают с головой в работу: делать записи, зарисовки, искать предметы прошлого и обсуждать каждую находку. Сареф сидит в первом ряду и смотрит на разминку Рим и Годарда. Чтобы убить время, они решили провести тренировку и мини-спарринг.
        - Глядите, здесь что-то есть. - Произносит один из нанятых рабочих, указывая на стену зала.
        На стене действительно есть крохотная щель, почти полностью забитая песком. Сареф подходит ближе и смотрит, как мэтр Бартоломью очищает щель. В конце оказывается, что это каменная дверь. Со всеми предосторожностями её пробуют открыть, но механизм не поддается.
        - Я знаю принцип запора таких дверей, - произносит Местит. - Вращающий момент требуется создать в правом нижнем углу.
        Но даже с подсказкой дверь не поддается. Из-за этого куэйр с сожалением признает, что запорный механизм из-за длительного неиспользования пришел в негодность.
        - То есть, остается только ломать? - Спрашивает Годард и примеряется топором к двери.
        - Нет. - Возражает мэтр Бартоломью. - Ломаем только в самом крайнем случае. Ну-ка, Сареф, как бы ты решил эту задачу? Открыть массивную каменную дверь, не ломая в процессе.
        - На мой взгляд проблема не в запорном механизме. - Начинает вслух рассуждать студент магической академии. Все взгляды тут же устремляются к нему. - Такие механизмы лишь фиксируют положение двери, чтобы она не крутилась как мельница. Запор можно сломать, но дверь держит сила тяжести и трение на стыках. За прошедшие года или даже века между дверью и проемом могла образоваться влага, а после появиться минеральные отложения. Именно они держат дверь.
        Палец Сарефа проходит по щели.
        - А вот в области центральной оси, вокруг которой поворачивается дверь, вес и трение препятствует вращению камней относительно друг друга. - Юноша указывает в середину верхней и нижней части двери. - Когда дверью часто пользуются, поворотный механизм полируется сам по себе. Если же надолго оставить, то время его будет постепенно разрушать.
        - Правильно. - Кивает чародей и проводит ладонью по дверной щели. Под ладонью рождается мощный поток воздуха, который выбивает из щели кусочки камней, пыль и минеральные отложения. - А вот поворотные стыки нам нужно чем-то смазать.
        - С этим я помогу. - Алхимические чернила начинают проникать в места, вокруг которых дверь поворачивается в стене. Сареф заставляет чернила принять самую густую и вязкую консистенцию.
        - Отлично. Навалились слева! - Приказывает мэтр. Годард и рабочий с силой толкают дверь, которая чуть отклонилась.
        - Теперь справа! - На другую сторону наваливается следующая пара. Дверь на пару миллиметров провернулась в обратную сторону.
        Постепенно и попеременно дверь раскачивают в обе стороны. И с каждым толчком алхимические чернила проникают глубже в поворотный стык и уменьшают трение. Сначала счет шел на миллиметры, а уже на тридцатом толчке удалось сдвинуть дверь на кулак, а на семидесятом дверь с большим скрежетом полностью повернулась на девяносто градусов.
        - Молодцы. - Хвалит мэтр Бартоломью и освещает факелом проход за дверью. - Вот ведь проклятье.
        За спиной мага никто не видит, что там внутри, но все видят, что чародей достает из сумки магический свиток и поднимает перед собой.
        «ОГРАЖДЕНИЕ ОТ НЕЖИТИ».
        До запуска 00:00:01.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: отсутствуют, целью является не пользователь.
        «Использовал специальный свиток против нежити?», - Сареф решает войти через соседний освободившийся проход. Перед собой видит еще один зал меньшего размера, заваленный многочисленными костями. Это явно не усыпальница, сюда просто стаскивали трупы и оставляли гнить. Огромное множество скелетов как людских, так и не совсем, усеивают пол залы.
        - Охренеть. - Рим выглядывает через плечо Сарефа. - Это все те, кто погиб на соседней арене?
        - Может быть. - У Сарефа нет ответа.
        - Так, эту залу мы пока изучать не будем. Не хватало еще пробудить других призраков. - Мэтр Бартоломью принимает верное решение и начинает пятиться к двери. Дрожащие руки Рим в этот момент вцепились в плечи Сарефа.
        - Ты чего? - Юноша не может поверить, чтобы Рим боялась скелетов. И правда, беловолосая девушка смотрит вовсе не в новый зал, а себе под ноги. Сареф опускает глаза, но ничего на полу не видит.
        - Пойдем. - Сареф принуждает выйти из дверного проема. Рим выглядит странной, смотрит в одну точку и не реагирует на касания.
        - Все в порядке? - Авантюрист помогает ей присесть.
        - Нет. Все не в порядке. Что-то прошло мимо меня. И теперь у меня в голове образы, которые я никогда не могла видеть. - Рим хватается за голову.
        «ЛЮДСК?Я ПОГ?БЕЛЬ».
        До запуска 00:00:02.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: отсутствуют, пользователь защищен статусом.
        НАЗВАНИЕ: «Людск?я пог?бель»
        ТИП: неизвестен
        РАНГ УМЕНИЯ: неизвестен
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: неизвестно
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        «Что?».
        Сареф быстро оборачивается и видит лежащих людей. Только что зал был наполнен звуком шагов и разговорами, а теперь наступает гробовая тишина. Чувства Сарефа различают дыхание людей, все будто решили поспать, даже мэтр Бартоломью сполз по стене и закрыл глаза. Вновь появляется дым, и идет он через единственный выход на поверхность. То, что пришло сюда через «Память пепла», никуда не ушло, лишь копило силы. В дыму открываются и тут же закрываются красные глаза.
        Мистический дым издает еле слышные стоны, перешептывания и вздохи, будто в нем стоит множество людей. Только Сареф и Рим остались в сознании, при этом девушка явно ничего не замечает, полностью уйдя в себя. Чувство смертельной и неизвестной опасности подстегивает сердечный ритм.
        Вам противостоит??
        Внимание!
        Имя сокрыто превосходящей силой и заменено случайными символами.
        Сареф понимает, что знание имени - последнее, что сейчас должно волновать. Стоит подойти к облаку дыма, как резкая боль проходит по телу, а магия на него не действует. К счастью, дым очень медленно заполняет пространство, будто знает, что добыче бежать некуда.
        Этого времени хватает, чтобы перенести всю команду в следующий зал и уложить посреди останков. После этого Сареф захлопывает дверь, заставляет алхимические чернила закрыть все щели и затвердеть. Неизвестно, поможет ли это, но большего сделать не может.
        - Рим, мне нужна твоя помощь. - Сареф трясет девушку, но та смотрит куда-то сквозь юношу. Авантюрист пробует привести в чувство мэтра Бартоломью или Годарда, но безуспешно. Любой другой давно бы запаниковал, но страх уже давно не способен взбудоражить до такой степени. И не важно, следствие это уверенности или изменившейся психики вампира. Напротив, в теле разгорается совсем другое чувство.
        Вампир расставляет факелы и внимательно осматривает зал, ставший общей могилой для неизвестных людей. Видимых проходов куда-то еще нет, юноша садится, чтобы придумать новый план. Через зал ровно напротив точно так же сидит скелет. Каким-то образом он остался в сидячем положении, не прислонившись к чему-либо. Его правая рука лежит на полу, словно он что-то писал перед смертью.
        Сареф подходит ближе и видит, что мертвец действительно что-то рисовал на полу. Это определенно магическая фигура, рисунок мелом до сих пор сохранился в помещении, где нет ветра и воды. Но привлекает не совсем это, а слова, оставленные умирающим человеком для всякого нашедшего его труп:
        «Выхода нет. Пределы закрываются».
        «Красные глаза по-прежнему видны в темноте».
        «Пока…»
        Окончание записи время все-таки не пощадило. «Неужели написавший столкнулся с тем же, что и сейчас напало на нас?», - Сареф складывает руки в нужном жесте и использует «Реставрацию» без ограничений. Магическая фигура начинает светиться белым светом.
        НАЗВАНИЕ: «Реставрация»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 14,4%
        ОПИСАНИЕ: высококлассное заклятье, позволяющее организовать хаос прошлого. Время изменения энтропии, как и знание о системе, более не оказывает серьезного влияния, маг хаоса может вернуть объект, состояние или систему объектов и состояний в первоначальный облик без привязки к значениям энтропии. Доподлинно известно, что ничто не исчезает из мира навсегда, но только реставраторы-археологи могут увидеть в хаосе то, что стало его источником.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, аналогичные «Обратной энтропии» и мысленное построение схемы реставрации.
        После юноша прикладывает кончики пальцев к внешнему кругу и погружается в перипетии прошедших событий. Вампир хочет восстановить запись и понять, что произошло в последние часы человека.
        Глава 42
        «Реставрация» срабатывает как положено. Неприятная вибрация пронизывает тело и пространство, но Сареф не видит продолжение записей мертвеца. У него точно нет нескольких дней в запасе для последовательной реставрации, поэтому юноша окунается в омут с головой.
        Воздух вокруг заполняется дымкой, магия хаоса реставрирует уже не послание мелом, а сами события. Магическая фигура начинает светиться, а рядом появляются свечи, которые давно уже исчезли. Миг, и Сареф испытывает головокружение из-за резкой смены восприятия: теперь он смотрит на происходящее от лица скелета. Точнее, теперь это вполне живой, хоть и израненный человек.
        Экспедиционная группа исчезла, а вот зал почти не изменился. За исключением того, что многие товарищи по несчастью еще живы. Кто-то лежит, некоторые пытаются сидеть или стоять, несмотря на раны. Сареф смотрит перед собой и мелком записывает слова в свете свечей.
        «Выхода нет. Пределы закрываются».
        «Красные глаза по-прежнему видны в темноте».
        «Пока не придет господин, нам не спастись».
        «Но вряд ли мы столько продержимся».
        «Господин, я пишу эти слова на случай вашего прихода».
        «?? - предатель».
        Сареф напрягает взгляд, пытаясь пробиться сквозь странный шифр. Если бы «Реставрацию» можно было изобразить в качестве двигателя, то она бы сейчас тряслась на самых высоких оборотах, пытаясь прочесть имя. Некая превосходящая сила скрывает информацию даже от магии хаоса. Сареф видит под случайными символами иные буквы, но не может их прочесть, будто надпись подверглась цензуре.
        Однако с каждой секундой защита от чтения слабеет, неверные символы испаряются, а надпись увеличивает резкость. Кажется, что еще чуть-чуть, но слово остается непрочитанным.
        Внимание!
        Показателя ОЗАРЕНИЯ недостаточно, чтобы увидеть скрытый текст.
        НАЗВАНИЕ: «Шёпот мира»
        ТИП: пассивная способность
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неприменим
        ОПИСАНИЕ: те, чьи чувства особенно остры, могут слышать даже то, что не достигает ушей. Говорят, что мироздание сотворено с помощью музыки и пения. Те, кто могут услышать подобное, приобщаются к одной из самых таинственных мистерии мира и жизни. Некоторым это дает просветление, а другим приносит безумие.
        АКТИВАЦИЯ: не требуется.
        Пассивная способность, полученная недавно, срабатывает автоматически, как только проваливается попытка увидеть написанное. Уши заполняет беспорядочный шум, в котором словно издалека кто-то говорит:
        «Хейден - предатель».
        Рядом раздаются шаги, кто-то подходит к сидящему человеку-Сарефу. В полумраке фигура выглядит массивной, даже после того, как незнакомец присаживается на корточки.
        - Мейнер, побереги силы. - Мягко говорит силач.
        - Какой смысл беречь силы на пороге смерти? - Отвечает Сареф. В воссозданном событии юноша не может контролировать действия или слова, и лишь находится в теле Мейнера.
        - Если так рассуждать, то никакого. - Смеется незнакомец, а Сареф с изумлением смотрит на клыки во рту собеседника. Перед ним вампир!
        - Вот именно. Раз я избран господином на должность прелата, то обязан сделать всё возможное перед смертью. - Юноша чувствует, что тело Мейнера получило несколько смертельных ранений. «Реставрация» не передает все ощущения, но имеющиеся невероятно болезненны. Человек бы от таких ран уже скончался, но Мейнер тоже является вампиром.
        - И ты думаешь, что сможешь активировать эту магию в таком состоянии?
        - Иди к черту, Лабберт! Ты мешаешь. - Сареф сплевывает кровь.
        - Ладно, не кипятись. Я просто полежу тут рядом. - Лабберт отходит на пару шагов и осторожно ложится на пол. - Мне страшно умирать в одиночестве.
        Рука Мейнера-Сарефа довершает рисунок магической фигуры, а в этот момент у входа в зал появляется низкая фигура со светящимися красными глазами.
        - Надо же, многие еще живы. - Веселится Хейден. - Людские охотники дорого заплатили за это представление.
        - Ты умрешь не в одиночестве, Лабберт. - Тихо произносит Сареф и активирует магию. Ручьи крови из ран преданных сегодня устремляются к магической фигуре. Хейден, чей облик Сареф не может разглядеть, пожимает плечами.
        - Мейнер-Мейнер, ты не сможешь навредить мне этим. Заклятье, убивающее всех вампиров в определенной области, будет слишком слабым для меня.
        - Даже так тебе мало не покажется. - После этих слов Мейнер умирает вместе со всеми вампирами в зале.
        Сареф распахивает глаза с тяжелым дыханием. У его ног уже клубится черный дым, Хейден уже почти проник в зал. Но вовсе не это заставляет сердце биться чаще. Магическая фигура даже после завершения «Реставрации» продолжает сиять в одну десятую часть силы. В событии прошлого Сареф не понял, как магия была создана, но знает оказываемый эффект. Вампир поспешно отдергивает руку, но оказывается слишком поздно, волна света пробегает по всем залам подземного комплекса…
        Очнулся авантюрист после того, как на лицо полилась вода. Оказывается, что Сареф все еще в последнем зале. Перед ним сидит скелет Мейнера, а рядом свернулся калачиком Лабберт. Зная предысторию, юноша теперь по-другому смотрит на это. Рядом сидит Рим и затыкает бутыль с водой.
        - Что произошло? - Спрашивает Сареф.
        - Это у тебя нужно спросить, Сареф. - С другой стороны подходит мэтр Бартоломью. - Это ты нас перетащил в этот зал?
        - Да. Тот призрак снова появился и вырубил всех вас за исключением меня и Рим. - Кивает Сареф. Рядом никаких следов Хейдена.
        - Вот как. - Хмурится маг. - Это было очень опасно. Мы были слишком беспечными. Однако, я рад, что ты смог справиться с ним. Твоя магия развеяла влияние призрака. Помогите мне разбудить остальных и возвращаемся в лагерь. Сюда я уже вернусь с парочкой жрецов Герона.
        Сареф с трудом встает на ноги, такое чувство, будто сбило машиной. Перед тем, как тормошить остальных участников группы, вампир наклоняется в скелету Мейнера и вглядывается в челюсть. Время не пощадило дополнительные клыки второго ряда, поэтому сначала принял останки за человеческие. «Хотя, и Мейнер и Лабберт когда-то тоже были людьми, ведь вампирами становятся, а не рождаются».
        Через два часа вся группа возвращается в лагерь на поверхности. Они сильно задержались, так что поисковый отряд уже был готов выдвинуться. Руководство экспедиции закрылось в своей палатке для обсуждения дальнейших работ, а Сареф находит Рим.
        - В порядке? - Юноша присаживается рядом. Обычно беззаботная девушка теперь с серьезным выражением лица уже десять минут смотрит в одну точку и с трудом отрывается для ответа.
        - Вообще нет. Но немного отпускает. Странно, да?
        - Что именно? - Переспрашивает Сареф.
        - То, что меня не вырубило вместе с остальными, а решило наполнить голову всякой херней. - Рим усиленно массирует виски.
        - Трудно сказать. Я не знаю, что это было за заклятье. Любая магия имеет ограничения или исключения, и мы с тобой могли попасть под них. - Тут Сареф честен, Система не смогла предоставить информацию, кроме искаженного названия, в котором явно читается «Людская погибель», и того, что у Сарефа есть некий статус для игнорирования этой магии.
        - Раз уж даже ты не знаешь, мне тем более лучше не забивать этим голову. - Вздыхает Рим.
        - Иди сюда.
        Девушка с интересом смотрит на приглашающий жест и пододвигается. Сареф кладет руку на голову Рим и активирует «Ауру благословения Кадуцея».
        НАЗВАНИЕ: «Аура благословения Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 17,3%
        ОПИСАНИЕ: способность Кадуцея создавать вокруг пользователя зону, наполненную божественной энергией исцеления. Аура обладает возможностью божественного исцеления, ускорения регенерации здоровья, выносливости и маны. Чем выше уровень освоенности, тем шире может быть зона, и тем более сильный эффект оказывает, и дольше держится. Может снимать отрицательные эффекты и пассивно защищает от ядов и проклятий.
        - Ох, вау. - Рим тут же расслабляется и даже приваливается к плечу авантюриста. - Сразу же отпустило.
        - Рад был помочь. - Кивает Сареф, но не успевает убрать руку с головы Рим, как та её хватает.
        - Нет, продолжай.
        Сарефу пришлось поддерживать ауру еще минут пять. Юноша до сих пор не знает, оказывает ли продолжительность воздействия на степень исцеления или восстановления, но в итоге Рим попросту заснула, светясь как новогодняя елка в потоках магической энергии. Годард удивленно чешет бороду, но жестом отказывается от подобной помощи, отдав предпочтение чему-то спиртному во фляге.
        Юноша оставил заснувшую девушку и отправился бродить по лагерю, где и встретил мэтра Бартоломью, отправившего посланника из числа рабочих.
        - А, Сареф. Запросил помощи у жрецов. Хочу чтобы они провели обряды очищения перед тем, как мы вновь спустимся туда. - Рассказывает маг о планах. Вполне очевидно, что жреческая сила тут подойдет куда лучше, чем приглашение боевого мага.
        - Тогда чем займемся завтра?
        - Продолжим изучение верхней части комплекса. Там еще остались комнаты и залы, требующие внимания. Займемся наконец настоящим делом, а войну с призраками доверим последователям Герона. - Чародей устало зевает.
        - Тогда им стоит быть осторожными, призрак очень силен. Моя магия могла не изгнать полностью. - Замечает Сареф, с трудом удержавшись от заразительного примера собеседника.
        - Ты прав, я им подробно всё расскажу. - Мэтр жестом приглашает идти за собой. - Впервые увидел настолько сильное создание. Причем неясно, что его там держит или для чего был оставлен. Вряд ли там хранятся сокровища, да и на курган для проклятых и отступников не похоже…
        Мэтр Бартоломью ударяется в длительные рассуждения о причинах появления и предназначении подземной части. Из рассказов выходит, что на изучение таких мест потратил почти всю жизнь, так что юноша узнает много такого, чего нет в учебниках. Например, как гномы без чертежей могут возводить абсолютно параллельные ходы или почему некоторые древние народы хоронили покойников не на кладбище или в склепах, а в подвалах домов.
        Разумеется, Сареф ничего не рассказал об увиденном и услышанном во время «Реставрации». Это еще предстоит обдумать и желательно обсудить с мэтром Вильгельмом, который словно знал, куда отправить ученика, чтобы он там не умер со скуки.
        Глава 43
        Следующий день совсем не похож на предыдущий в плане разного рода неприятностей. Исследователи тщательно обыскивают верхнюю часть подземелья, ведут дневники и обсуждают находки. Впоследствии библиотеки Манарии и, возможно, других стран, пополнятся книгами об изучении этого места.
        Сарефу подобное времяпровождение нравится, так как можно заняться делом, которое изначально должно было стать главным по жизни. Нет зубрежки и тренировок, не нужно постоянно оглядываться или принимать какой-либо оправданный риск, как, например, участие в рейдах охотников на демонов. От мэтра Бартоломью Сареф узнает много интересных вещей и даже сам рассказывает о некоторых своих приключениях.
        Из рассказов мага выходит, что всему этому комплексу может быть несколько тысяч лет. В те времена на территории нынешней Манарии жили разнообразные бродячие племена. Может быть, что тогда весь континент еще был засушливой пустыней. Сареф мог бы поведать собеседнику о различных способах определения возраста находок, но не знает, как их возможно применить здесь.
        Деревянных находок нет, значит, дендрохронологическая шкала по древесным кольцам неприменима. Керамических же находок очень много. Можно было бы нагреть их до высокой температуры и измерить остаточный вектор магнитного поля, но здесь Сарефу нечем его замерять, да и подставлять полученные значения тоже некуда. Тоже самое относится к попытке обнаружить изотопы радиоактивного углерода в останках живых существ.
        Но даже так, магия способна предложить альтернативы и порой фантастические. Археологи из прошлой жизни что угодно отдали бы за возможность использовать «Реставрацию». При этом есть и другие исследовательские заклятья, которые отслеживают не вектор магнитного поля, радиоактивные изотопы, патину или рацемизацию, а магическую энергию и её влияние на предметы со стечением времени.
        - Как мне кажется, это было что-то «общего дома», - говорит мэтр Бартоломью. - Иногда его называют клановым центром. То есть народность, проживавшая здесь, могла построить это место для общих собраний и проведений массовых мероприятий, например, свадеб или похорон.
        - А в чем тогда роль залов глубже? - Сареф аккуратно упаковывает что-то, похожее на древний гребень для волос.
        - Мне самому интересно. Согласно исследованиям куэйра Зибвальца, некоторые народы имели определенный ритуал инициации, когда мужчина достигал совершеннолетия. Он обычно проводился в тайном месте и был сопряжен с риском для здоровья и жизни. Трудно сказать, является ли та подземная арена чем-то подобным.
        - А может это было просто ристалище? Ради развлечения? - Предполагает студент.
        - Но тогда зачем делать его глубоко под землей? - Мэтр поднимает указательный палец. - Многие народности устраивали подобное, но делали их легкодоступными как для бойцов, так и для зрителей. Предстоит еще много работы после того, как жрецы закончат с изгнанием злых сил.
        Священнослужители Герона прибыли на следующий день в составе аж пяти человек. Похоже, мэтр Бартоломью сделал очень щедрое пожертвование в пользу церкви бога солнца. Сареф по обыкновению постарался не пересекаться с ними, так как жрецы пришли в полной боевой готовности. Уже за десять шагов на вампира начинает давить сила их реликвий.
        К счастью, сопровождать их вниз отправились мэтр Бартоломью и Годард. Сареф же вместе с Рим и тройкой наемников отправился вызволять телегу с припасами из грязи. После ночного ливня дорогу к лагерю сильно размыло, так что телега застряла намертво. После получаса хлюпанья по слякоти, ругани и черных проклятий телега все же доезжает до палаток.
        - Часовня знает толк в наказаниях. За что мне всё это? - Вздыхает Рим, разглядывая многочисленную грязь на одежде. - Сареф, а существует магия для очистки?
        - Есть такая. - Юноша задумчиво лежит на тюках и смотрит в пасмурное небо.
        - Я заплачу. - Девушка стоит над головой Сарефа, который сам выглядит не лучше.
        - Я не учил эту магию.
        - Ты… Ты самый бесполезный волшебник в мире.
        - Искупайся в реке.
        - Сам купайся в реке, вода же ледяная! - Возмущается Рим.
        - Так и сделаю. - Сареф встает и направляется к ближайшей реке.
        На берегу выворачивает из карманов всё ценное и прямо в одежде плюхается в воду. Вода действительно оказывается до жути холодной, хоть и не замерзает в условиях манарийский зимы. Переохлаждение от такого вампирскому организму не грозит. Но несмотря на это, юноша выбирается на берег довольно быстро. Разумеется, полностью мокрый, но зато грязь смыта.
        - У меня зубы начинают стучать, просто смотря на тебя. - Рим все же направилась следом. - И как ты собираешься сохнуть?
        - А вот так.
        НАЗВАНИЕ: «Мощное тепло»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: С
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 50,2%
        ОПИСАНИЕ: магия стихии огня среднего уровня, которая окутывает мага или выбранный им объект областью с высокой температурой. Пользователю требуется сохранять концентрацию на количестве используемой энергии, чтобы поддерживать оптимальную температуру, а также не давать области осуществлять теплообмен с окружающей средой, что приведет в охлаждению.
        АКТИВАЦИЯ: формула «Loar Flamel», пассы руками и мысленное представление тепловой области. Ладони на уровне пупка смотрят вниз, а после медленно разводятся в стороны с одновременным разворотом ладоней к верху.
        Тело авантюриста окутывает облако пара, магия очень быстро испаряет влагу. Сареф чувствует, что по нему будто елозят десятки утюгов. Если действовать неосторожно, можно заработать сильные ожоги. Хватает тридцати секунд, чтобы высохнуть почти полностью. Некоторые карманы еще влажные, но в целом дело сделано.
        - Так. Никуда не уходи. - Рим с решительным воплем бросается в холодную воду. Пока Сареф собирал вещи, девушка как дельфин сновала взад-вперед, а после выскочила на берег. Еще некстати подул сильный ветер, так что Рим подбегает к Сарефу с мелкой дрожью.
        - Это будет не бесплатно. - С улыбкой говорит юноша. - Как ты и предлагала.
        - Торгаш и скупердяй. Давай быстрее. - Рим уже начинает стучать зубами.
        Через минуту собеседница буквально оттаяла, обращая благостное лицо ветру.
        - Фух, будто из бани вышла. Вот только, почему у меня волосы до конца не высохли?
        - Они у тебя слишком длинные. Область тепловой зоны все-таки выше шеи не поднимается, чтобы не обжечь лицо. - Пожимает плечами Сареф. - Даже у меня не до конца высохли.
        - Я тебе деньги плачу, так что давай до конца.
        - Я тебе не фен. - Возражает юноша.
        - Я даже не знаю, что это такое. - Безапелляционно отвечает Рим и поворачивается спиной.
        Со вздохом Сареф повторно активирует магию.
        Уже в лагере вампир тут же занимает место у костра, чтобы до конца высохнуть более естественным путем. Оказывается, что Годард уже вернулся, поэтому авантюрист спрашивает:
        - Жрецы уже закончили?
        - Да. Устроили там целое представление, но точно изгнали любых призраков. - Бородач лениво смотрит на огонь. - Вон из главной палатки выходят.
        Сареф смотрит в нужную сторону и считает выходящих жрецов. Почему-то их оказывается лишь четверо. Вероятно, пятый остался в палатке. Сареф вновь поворачивается к огню и с удивлением замечает, что пятый жрец стоит напротив. Желто-оранжевое одеяние трудно не заметить, он подошел только что?
        Жрец с низко надвинутым капюшоном замечает интерес Сарефа и начинает обходить костер. «Ну, блин», - вампир быстро встает и делает вид, что уходит по делам. В этот момент священнослужитель окликает по имени, так что приходится остановиться.
        - Удели мне минутку. - Из-под капюшона слышен сильный голос, как и у многих жрецов, которые читают проповеди и исполняют песнопения на протяжении многих лет. Сареф кивает, и собеседники отходят в сторонку.
        Жрец снимает капюшон и показывает совершенно обычное лицо с черными кучерявыми волосами. На вид можно дать лет сорок, причем пара небольших шрамов на щеке указывают, что жрецу приходилось попадать в опасные ситуации. Может даже в молодости был инквизитором.
        - Я по поручению его преосвященства, епископа Викар. - Начинает говорить жрец. - Я - окружной викарий Миросфен.
        - Сареф. - Кивает юноша. Разумеется, что епископу ничего не стоило найти авантюриста. К тому же, окружной викарий - самый высокий жреческий сан в пределах округа, как и указано в названии. Отправить его с поручением мог только епископ королевства.
        - Его преосвященство просит вас посетить его по возвращению из экспедиции. - Викарий передает юноше плотно запечатанный конверт с печатью Церкви Герона. - Здесь приглашение и описание местоположения загородного имения.
        - Хорошо, я приду. - Сареф принимает конверт обеими руками. Отказаться в любом случае не может, иначе это будет иметь последствия.
        - Это всё, что я хотел сказать. Более не задерживаю. - Викарий Миросфен накидывает капюшон и возвращается к группе жрецов. Те уже оседлали лошадей и намерены уже сегодня вернуться в храм.
        Сареф прячет письмо и возвращается к костру. Там уже становится довольно шумно, как и обычно по вечерам. Кто-то горланит песни, кто-то собирает игроков для игры в карты, а некоторые просто отдыхают и едят.
        - Эй, Сареф. Мы собираем команду для «войны королевств». - Окликает один из наемников. - Ты с нами? Играем на деньги, разумеется.
        - Хорошо, давайте.
        Сареф отходит к соседнему костру, где расстелили «игровой стол» прямо на земле. Вскоре подтягиваются Рим и Годард, они никогда не пропускают вечерние игры.
        - Ну, сегодня-то я вас раздену. - Девушка коварно потирает ладони.
        - Я слежу за тобой. - Предупреждает Сареф, попавший в другую команду. Он хорошо знает, как Рим любит шулерство.
        - Аналогично, мой юный волшебник. - Рим не остается в долгу, ведь тоже в курсе способностей Сарефа в махинациях за игровым столом.
        - Я вас обоих стукну, если вы опять будете нечестно играть. - Годард угрожает кулаком, так как сам полный профан в методах нечестной игры.
        Глава 44
        Целая неделя прошла в относительном спокойствии. Сареф оказывал любую поддержку исследовательской группе, а взамен допускался к общим собраниям и научным спорам. Но главную ценность представляет не это, а расположение окружающих людей. Получение влиятельных и благосклонно настроенных союзников является одной из глобальных задач, которую Сареф поставил перед собой с самого появления в этом мире.
        Новые социальные связи открывают доступ к интересным знаниям и привилегиям. Например, куйэр Местит рассказал, как вступить в закрытый клуб артефакторов, что позволит участвовать в тайных аукционах. Мэтр Бартоломью показал несколько заклятий, изобретенных лично им. Юноша никогда бы не подумал, что маг имеет настолько интересную специализацию.
        Годард и Рим многое рассказывали об Оружейной Часовне и о том, что Сареф потерял, избрав путь мага. На самом деле знания Ганмы юноша считает достаточными на этом этапе. Искусство управления энергией духа строится на одних и тех же законах в любых странах. И уже на каркас фундаментальных законов адепты натягивают оболочку секретных техник каждой Школы.
        Вскоре приходит последний день экспедиции. Авантюрист отказывается от компании Рим с Годардом и отклоняет предложение мэтра Бартоломью. В Порт-Айзервиц Сареф хочет вернуться в одиночку по двум причинам. Во-первых, голод стал довольно сильным, Сареф не решался уходить на охоту за кровью во время экспедиции. А во-вторых, епископ вряд ли захочет ждать долго, откладывать визит нельзя. Поэтому Сареф пойдет напрямую к его загородному имению.
        Юноша вышел глубоко ночью и растворился в темноте близлежащих холмов и рек. Давно уже не охотился на дичь для пропитания, но сложнее от этого процесс не стал. Как и всегда, нужно лишь внимательно следить за окружающим пространством, чтобы не попасться на глаза случайному свидетелю. С магией охота становится даже еще проще, поэтому уже через час Сареф настигает олененка, отбившегося от родителей.
        Такой добычи будет достаточно, чтобы утолить голод. Следующий прием пищи должен будет ждать уже в лабораториях мэтра Вильгельма. Почти полностью опустошив тело животного, Сареф закопал труп поглубже, замел следы и только тогда отправился в сторону округа Солнечного Синода.
        На рассвете уже пересек границу округа, прием крови после сильного голода дал слишком большой прилив бодрости, так что юноша не удержался от бега. Трехчасового марш-броска будто бы не было, Сареф легко прыгает по камням горной гряды, за которой открывается долина столичного округа.
        Сареф намеренно отказался от тракта, чтобы срезать добрую половину пути. Бег с горы оказался еще быстрее, так что очень скоро авантюрист оказывается в сосновом лесу. По указаниям из приглашения родовое поместье Викар расположено в десяти километрах от Порт-Айзервица, если идти на юго-запад. Придется еще немало пройти, но к полудню авантюрист планирует быть на месте.
        В письме не было указано точное время, когда он может быть принят епископом. Как бы не оказалось, что Элдрик Викар в этот день будет где-нибудь в другом месте. Епископу, конечно, не требуется постоянно перемещаться по королевству, всю организационную работу может проводить прямо в поместье и оттуда рассылать указания.
        Как знает Сареф, епископ иногда приезжает на заседания королевского совета, но чаще всего делегирует эту задачу кому-нибудь другому из высшего духовенства. «Прямо как архимаг скинул всё на мэтра Гимлерика», - рассуждает Сареф, идя по проселочной дороге. Конечно, еще епископ может проводить жреческие богослужения во время главных праздников, но сегодня таковых быть не должно.
        Как и предполагал юноша, дома Сакпирита показались в полдень. Даже погода улучшилась, и сквозь прорехи туч падает солнечный свет. Студент Фернант Окула даже не знает, влияние ли это городка. Сакпирит - священное поселение с двумя самыми древними храмами бога солнца. Многие паломники приходят сюда издалека, чтобы получить благословение или божественный знак на мучающий вопрос.
        Сареф не знает, как много людей получают от Герона реальную помощь, но признает священность места. На улицах города кожа будто горит из-за вездесущей силы солнца. К счастью, со стороны состояние Сарефа незаметно, но вот внутренние ощущения довольно неприятные.
        А вот за городом на склоне холма раскинулось большое каменное здание. Днем без труда можно увидеть архитектурные изыски на колоннах и балконах, белый мрамор и алую черепицу. Главный трехэтажный дом окружен десятком зданий поменьше, где живут жрецы, слуги и инквизиторы.
        Однако сразу Сареф туда не направился, а спрятался в кустах у реки. Раз он не может отказаться от приглашения, то войти туда нужно подготовившись. Одежду и волосы юноша привел в порядок еще в лагере экспедиции. Сейчас вампир дует себе на руки и ноги, так работает магия, скрывающая ауру. Конечно, она не полностью заглушается, это будет очень подозрительно, но если вдруг маска друида-предателя не справится, то «Тушение пламени души» скроет сущность от невнимательных взглядов. Жаль, что постоянно заклятье нельзя использовать.
        После еще некоторых приготовлений Сареф направляется прямо к парадному входу на территорию поместья. Разумеется, его сразу останавливает у ворот отряд инквизиторов. Приглашение было проверено очень тщательно, после чего юношу проводят внутрь в сопровождении трех воинов.
        «Епископа неплохо охраняют», - Сареф прикидывает возможности потенциального убийцы, оглядывая стражников и защитные обереги на воротах.
        Гостя проводили до гостевого дома, где оставили минут на сорок. Епископ явно не намерен сразу же принимать приглашенного или же просто занят другими делами. Авантюрист скучающе смотрит перед собой и начинает мысленно повторять основные константы и формулы для магических способов контроля массы.
        Кажется, что о нем забыли, ведь прошел уже час. Когда Сареф в алфавитном порядке дошел «рекстраудов» в перечислении монстров по классификации Анахерона Бонта, дверь наконец открылась.
        Юноша ожидал увидеть жреца или инквизитора, что проведет к Элдрику Викар, но оказалось, что встречать пришла Элизабет Викар. По её лицу и дыханию можно сказать, что девушка сюда бежала. Вряд ли из самого Порт-Айзервица, скорее всего тоже находилась в поместье.
        - Сареф! Почему ты не предупредил, что приедешь сегодня? - Элизабет торопливо подходит ближе.
        - Привет, извини. У меня не было возможности как-либо предупредить. Епископ в поместье? Или я зря пришел? - Сареф сдержанно приветствует девушку.
        - Да, отец здесь. - Девушка тоже возвращается к спокойному присутствию. - Я как раз должна проводить тебя.
        - Вот как, благодарю. Хотя тебе, наверное, не стоило так утруждаться. - Сареф идет следом по направлению к главному дому поместья.
        - Встречать важных гостей - обязанность старшего сына или дочери. - Поясняет девушка.
        - Вряд ли я вхожу в категорию таких гостей. - Виновато улыбается Сареф.
        - Ну, решение об этом оставь нам. Если бы мне сразу передали весть о твоем приходе, я бы…
        - Хорошо, оставим тему. - Сареф приподнимает руку. - Кстати, отлично выглядишь. Белые и синие цвета подходят тебе так же хорошо, как и черная ученическая мантия.
        - Правда? Я взяла первое попавшееся. - Элизабет даже остановилась и обернулась, будто бы захотела показаться со всех сторон. - Или ты вновь хочешь надо мной подшутить?
        - Ни в коем случае. - Отмахивается Сареф.
        - Благодарю. - Девушка быстро отворачивается и ускоряет шаг.
        Из уст наставника Сареф помнит самые распространенные светские ритуалы аристократии. Из них комплименты являются самыми часто используемыми, даже если говорящий не вкладывает в слова ни грамма искренности. Особым шиком считаются двусмысленные комплименты с целью подколоть человека, с которым не самые лучшие отношения.
        - Как, кстати, твое состояние? - Спрашивает Сареф уже внутри богатого дома.
        - Поговорим об этом после встречи с отцом. Пожалуйста, не покидай поместье сразу. - Элизабет останавливается у двери в комнату. - Я с тобой не пойду.
        Инквизитор, стоящий рядом, кивает и распахивает половинку дверей. Сарефу остается согласиться, хоть и намеревался бежать отсюда, как только выпадет возможность. Юноша проходит внутрь рабочего кабинета и слышит закрытие двери за собой.
        Просторная комната отделана черным деревом, а вот стены украшены плиткой с картинами религиозного содержания. За рабочим столом никого нет, а за столиком рядом с окном два кресла из трех уже заняты. Сареф подходит ближе и припадает на одно колено.
        - Ваше преосвященство, я прибыл по вашему приглашению. Прошу простить за то, что экспедиция затянулась на такое долгое время.
        - Присаживайся в кресло. - Просто отвечает Элдрик Викар. Сейчас на нем обычная жреческая мантия без серьезных изысков. Сареф подходит к креслу и перед тем, как сесть, представляется третьему участнику.
        - Здравствуйте. Меня зовут Сареф. Я авантюрист и студент Фернант Окула.
        - Я знаю. - Звонкий голос сильно отличается от сдержанного тона епископа. - Скорее мне нужно представиться.
        Русоволосый человек в черном сюртуке встает с кресла. Он выглядит довольно молодо для занимаемого статуса, но Сареф знает, что внешность бывает очень обманчива. Особенно в мире, где некоторые могут жить тысячелетиями. В чертах лица, позе и спокойном взгляде всё говорит о непоколебимой уверенности. Как правило, такая уверенность имеет под собой основания.
        - Нет, мэтр. Я узнал вас сразу по рассказам моего наставника. - Юноша делает низкий поклон.
        - Неужели мэтр Вильгельм описал меня настолько хорошо? Вдруг спутал с кем-то другим? - Улыбается маг.
        - Кто-то другой вряд ли бы тут сидел. - Честно отвечает Сареф. Ответ вызывает улыбку даже у епископа.
        - Твоя правда. Увидимся в академии. - Чародей хлопает студента по плечу и направляется к выходу. - Не буду вам мешать.
        - Был рад встретиться. - Прощается Элдрик Викар. - Продолжим наш разговор в столице.
        Сареф тем временем садится рядом в ожидании слов епископа. По пути сюда он придумал разные варианты того, о чем епископ хочет поговорить, но узнать правду сможет только сейчас.
        - Как прошла экспедиция? Я слышал, вы столкнулись с сильным призраком.
        - Да. К счастью, никто не пострадал, а помощь жрецов помогла закончить изучение места. - Отвечает Сареф.
        - Надеюсь, что моя библиотека очень скоро пополнится новой книгой мэтра Бартоломью. - За спиной Элдрика Сареф действительно видит многочисленные книжные полки.
        - Я тоже прочту с интересом, хотя многое уже узнал от него. Мэтр Бартоломью сказал, что в книгу войдет описание целой дюжины экспедиций, причем некоторые из них были чуть ли не на краю света. - Сареф поддерживает разговор.
        - Теперь мое любопытство еще сильнее. - Задумчиво произносит епископ. - Но поговорить о хотел вовсе не об этом, а о сложившейся ситуации.
        - Я слушаю, ваше преосвященство. - Разумеется, тема разговора не могла быть другой.
        Глава 45
        Епископ решает сразу взять быка за рога очевидным вопросом:
        - Откуда у тебя появилось новорожденное сердце стихий?
        - Получил в королевской сокровищнице за победу на турнире. Я маг-археолог, поэтому сумел вернуть сердце в то состояние, которое было очень много лет назад. - Здесь Сареф не имеет причин что-то утаивать.
        - Вот как… Удивительные возможности. Ты обратил энтропию предмета вспять? - Епископ показывает удивительную осведомленность о магической стороне вопроса.
        - Можно сказать и так, но моя специализация помогает манипулировать хаосом даже без оглядки на направление энтропии. Правда, я больше практиковался именно в возврате объекта в прежнее состояние.
        - То есть маг-археолог может наоборот усилить энтропию? - Элдрик Викар задумчиво смотрит на собеседника.
        - Да, ваше преосвященство. Это базис для боевой магии хаоса. - Сареф мысленно строит догадки о том, почему епископу интересно именно это. «Ему нужна помощь мага-археолога»?
        - Ясно. Теперь мне понятно, как такой предмет всплыл без каких-либо намеков. Когда я старался найти что-то подобное, то ничего лучше Самоцвета Митмолла не было. А у меня очень хороша сеть осведомителей.
        С этим Сареф поспорить не может, вера в бога солнца является единственной официальной религией Манарии. Почти всё население королевства исповедует заповеди Герона, поэтому епископ может быть в курсе событий даже деревень на краю страны. Главное, чтобы там был храм.
        - Свое любопытство я удовлетворил, спасибо. - Эдлрик почти не меняет положение тела или громкость голоса.
        - Надеюсь, мой подарок помог вашей дочери. - Юноша пытается опосредованно задать интересующий вопрос.
        - О да, мы сразу приступили к работе. За последнюю неделю Элизабет ни разу не погрузилась в кошмар. Её ждет полное исцеление в течение месяца. И, как я говорил при нашей прошлой встрече, это достойно награды. - Взгляд епископа до этого блуждал по стенам, но теперь не отрывается от собеседника.
        - Я не рассчитывал на награду. - Отвечает вампир. - Но если и попрошу, то она может оказаться довольно обременительной для вас.
        - Озвучь, пожалуйста.
        - Мой подарок доставил неудобства незадолго до свадьбы вашей дочери и принца Фрада. Я слышал, что брак был отменен, и боюсь, что мог послужить для этого поводом. Даже если у вас нет претензий на этот счет, то они могут быть у стороны жениха. - Начинает объяснение Сареф, но вот Элдрик Викар останавливает жестом, он сразу уловил суть.
        - Элизабет была против брака, и как только он стал необязательным, то попросила расторгнуть союз. Моя дочь счастлива и выздоровеет, так что наш род только в плюсе. Но принцу Фраду такое не понравилось, поэтому ты просишь моего покровительства?
        - Да, ваше преосвященство. Его высочество не особо любим королем, как я слышал, но к нему он прислушается, чтобы я ни сказал или ни сделал. Я нахожусь в уязвимом положении, так как не имею статуса и власти, чтобы говорить с принцем на равных. А уж про короля тем более говорить нечего.
        - Ты прав. Хорошо, я решу этот вопрос напрямую с его величеством королем. У меня есть рычаги для давления, а также несколько ценных подарков. Но ты должен понимать, что принц Фрад может попытаться отомстить неофициально… Убийца или яд, в наши времена это популярные методы.
        - С этим я справлюсь самостоятельно, мне лишь нужна защита от клеветы, продажных судей и задействования любого другого административного ресурса против себя.
        - Я согласен. Только будь добр, не злоупотребляй моим покровительством в других делах. - На этом епископ отпускает Сарефа, и тот еле заметно выдыхает за дверьми.
        «Прошло не так уж плохо».
        - Сареф, о чем вы говорили? - Элизабет будто не отходила далеко от кабинета.
        - Твой отец расспросил меня о появлении сердца стихий. А также я заручился его поддержкой на случай возможной мести со стороны принца. - Сареф коротко пересказывает содержание беседы.
        - Так вот как ты достал сердце стихий! Насчет принца Фрада можешь не волноваться. Я не позволю ему творить что вздумается. - Девушка выглядит очень серьезной.
        «Хм, что-то в ней изменилось», - Сареф внимательно смотрит на собеседницу.
        - Что-то не так? - Элизабет замечает молчаливый интерес.
        - Мне просто кажется, что в тебе что-то поменялось с нашей последней встречи. - Юноша отвечает честно.
        - Ты все-таки заметил? - Смеется девушка. - Целители отмечают, что лечение видно невооруженным взглядом. Моя кожа приобретает более темный оттенок.
        «Точно!», - В тучах появился просвет, через который прорвались солнечные лучи. Теперь разница стала заметна сразу. Во время первой встречи на вступительном экзамене в магическую академию Сарефу показалось, что Элизабет - альбинос. Сейчас же её кожа гораздо ближе к привычному оттенку с нормальным содержанием меланина. «Выходит, ментальный шторм вдобавок оказывал влияние на состояние организма»?
        - Да, теперь я вижу. Странно, но твои глаза тоже меняют цвет. - Сареф замечает еще одну деталь.
        - У меня от рождения были голубые глаза, но потом потеряли цвет. Похоже, и он возвращается. - Пожимает плечами девушка.
        - Здорово, я даже предположить не мог такого.
        Элизабет останавливается около искусственного пруда, по которому грациозно плавают утки и лебеди.
        - Я хочу тебя отблагодарить как следует. Ты очень быстро исчез из города, так что встретиться с тобой я не смогла. - Кажется, что девушка очень смущена. - Большое тебе спасибо за подарок и возможность избрать жизненный путь самостоятельно. Мое состояние стабильно и только улучшается.
        Собеседница делает слишком низкий поклон, чем положено по местному этикету. В обычной ситуации Элизабет должна быть крестьянкой, а Сареф - министром или герцогом, чтобы получить такой поклон. Сейчас же Элизабет явно пытается продемонстрировать безграничную благодарность.
        - Я рад, что всё закончилось так. Ну всё, встань. - Сареф ловит себя на мысли, что довольно неловко получать почтение. Особенно, если ты на самом деле не планировал помогать именно так.
        Элизабет распрямляется и словно не знает, о чем говорить дальше.
        - У вас тут красиво. Ты часто приезжаешь сюда? - Юноша меняет тему.
        - После поступления в академию приезжала очень редко, но до завершения лечения буду оставаться тут, наверное. Так что у тебя есть все возможности, чтобы обогнать меня по учебе.
        - Не думаю, что получится. Заниматься самообразованием тебе ничего не мешает. - Сареф понимает, что и самому придется поднажать из-за пропущенных занятий.
        - Посмотрим на следующей аттестации, кто лучше справится. - Улыбается Элизабет. - Но я хочу еще кое-что спросить: ты действительно всё это организовал именно так, как рассказал? Пойму, если ты не захочешь отвечать.
        - Я не настолько хороший человек, как может показаться. - Отвечает Сареф на неудобный вопрос. Раскрывать то, что изначально сердце стихий готовил для себя, не очень хочется, но и ложь большой выгоды не принесет. - Будем считать, что ты победила в соревновании.
        - В каком соревновании? - Девушка хмурится в попытке вспомнить.
        - Ну как же, в Обертраме мы заключили пари. Ты с Элин против меня. Проигравший что-то дарит победителю, мне нужно будет еще что-то подарить Элин.
        - Ах, я думала, это было шуточное состязание. - Элизабет соединяет руки в беззвучном хлопке. - Но как определить, кто из нас разгадал загадку дракона?
        - Так и было. Конечно, с такой формулировкой выявить победителя трудно. Но твой вклад был больше. Пока я ползал по кустам, ты организовала эвакуацию жителей. После ты взяла инициативу и заставила магов и мастеров Духа работать сообща. Именно твоя магия помогла оглушить дракона, а после позволила провернуть трюк с поджиганием газа в легких дракона. Так что ваша команда победила. - Подводит итог Сареф.
        Вот только голова у Элизабет работает ничуть не хуже, поэтому Сарефу не удалось лестью уйти от ответа.
        - Возможно и так, но это всё проистекает из твоих решений и действий. Ты попросил меня сопровождать селян; ты смог каким-то образом задержать дракона; ты послал за мной и через авантюристов передал мне план с тремя холмами; и именно ты в критический момент придумал план по взрыву дракона и осуществил его финальную часть. - Теперь Элизабет загибает пальцы. - Я не знаю, что произошло после того, как я потеряла сознание. Но уверена, что ты снова сыграл в этом какую-то роль. Поэтому считаю, что победителем должен быть ты.
        - Ну всё, тогда возвращай мне сердце стихий. - Несерьезно отвечает Сареф, пытаясь отшутиться.
        - Нет, не отдам. - Элизабет неожиданно показывает язык, а из кармана достает палочку. К счастью, решила не продолжать этот разговор.
        - Ты придала сердцу стихий такую форму? - Вампир смотрит на палочку длиной примерно в тридцать сантиметров.
        Предыдущий владелец использовал форму среднего по размерам жезла, но Элизабет решила ограничиться чем-то более компактным. Можно даже сказать - чем-то более миниатюрным. Палочка вполне подходит для женской руки. Предмет стал темнее, а прожилки теперь проходят от основания до кончика.
        - Ага, нравится? В Петровитте это сейчас популярнее жезлов и посохов. Очень удобно носить с собой.
        Сареф помнит, что Петровитта - столица островного государства на северо-востоке от Манарии. Если в Манарии различные силы и фракции находятся в равновесии, то там пришли к магократии. Той страной руководит совет верховных магов, а магическое образование одно из самых лучших в мире.
        - Согласен, управляться волшебной палочкой куда сподручнее, но в случае чего ей не получится ударить по голове. - Все-таки посохи были самыми древними атрибутами волшебников не просто так. На посох всегда можно опереться при резкой потере сил после заклятья. А в случае рукопашного боя бить им врага. До сих пор существуют комплексы заклятий для магов, специализирующихся на ближнем бое при помощи посохов.
        - Надеюсь, мне не придется использовать его по такому назначению. - Смеется Элизабет. - Кстати, может, останешься на ночь в поместье? Я обо всем позабочусь.
        - Вынужден отказаться. Хочу сегодня быть уже в Порт-Айзервице, надо бы заглянуть к Элин. С ней я тоже попрощаться не успел, когда отправлялся в соседний округ.
        - Вот как, - сдержанно кивает девушка. - Понимаю, тогда давай я хоть покажу Сакпирит. Там есть несколько интересных мест.
        - Хорошо, веди. - Сарефу остается лишь согласиться. Все равно идти через городок.
        Глава 46
        Под вечер того же дня Сареф возвращается в столицу королевства и магическую академию. Во время путешествия погода вновь ухудшилась до такой степени, что пошел град. Еще как минимум месяц пройдет перед возвращением привычного тепла. В общежитии Сареф разобрал багаж и переоделся в студенческую форму. Сейчас стоит несколько задач, но самым важным студент считает посещение мэтра Вильгельма.
        Сареф покидает комнату и направляется на площадь с черными башнями. Знакомый маршрут заканчивается у дверей в лаборатории графа, вот только самого некроманта в них не оказывается. Студент проходит до рабочего кабинета и стучится.
        - Входи! - Доносится из-за двери, но это не голос наставника.
        Сареф открывает дверь и видит за столом мэтра Вильгельма сегодняшнего гостя епископа.
        - О, Сареф. Я не ожидал, что мы так быстро вновь встретимся. - Маг расслабленно сидит в кресле.
        - Я удивлен не меньше, мэтр. А где мэтр Вильгельм? - Сареф подходит ближе. - Надеялся встретиться с ним.
        - Вот так совпадение, - задумчиво отвечает чародей и встает из-за стола. - Я ведь тоже его искал. Но выяснилось, что он ушел куда-то по делам. Ты не знаешь, где его можно найти?
        - Боюсь, что нет, мэтр. Вероятно, отправился домой?
        Сареф не может придумать, зачем искать мэтра Вильгельма. Причина должна быть слишком срочной, иначе можно было отложить до завтра.
        - Возможно. Нанесу визит… Но, раз мы так встретились, я бы и с тобой хотел поговорить. - Собеседник встает напротив юноши. Карие глаза серьезно смотрят на студента. - При этом содержание разговора должно остаться в тайне.
        - Не думаю, что мне стоит доверять какие-то тайны, мэтр. - Тут же отказывается Сареф.
        - Я настаиваю. - Волшебнику напротив явно чихать на отказ. - Это напрямую связано с тобой. Думаю, ты не захочешь остаться в неведении относительно себя самого?
        - Это как-то связано с ситуацией между родами Айзервиц и Викар? - Сарефу кажется, что догадался, но собеседник качает головой.
        - Нет, Сареф. Это касается в первую очередь тебя. Во вторую очередь всех нас. - Маг говорит загадками. Вряд ли стал бы делать так, если информация не была бы важной.
        - Хорошо, мэтр. Я слушаю.
        - Вот и отлично… - Начинает объяснение собеседник.
        Сареф покидает кабинет наставника через полчаса. Уже выходя за дверь, слышит за спиной: «И запомни, Сареф. Содержание нашего разговора должно остаться в тайне до самого конца». Вместо ответа юноша делает поклон и закрывает дверь.
        Юноша не заметил, как дошел до комнаты в общежитии, голова забита мыслями о прошедшем разговоре. Так как уже поздно, в гильдию Сареф не отправился, а просто решил лечь спать пораньше. Со вздохом студент откладывает расписание занятий на этой неделе. Завтра весь день до вечера придется провести за партой.
        Сареф пробует заснуть, но сон не может победить роящиеся мысли. После долгого ворочания вампир встает с кровати и садится на пол. Дыхательные практики повсеместно применяются в боевых искусствах Духа. Это самый естественный контроль тела и течения внутренней энергии. Если взять её под контроль, то можно оказать влияние на общее состояние организма.
        Минуты складываются в часы, а Сареф всё не меняет положение тела. Все мысли давно изгнаны из сознания, сейчас медитация погрузила юношу в трансовое состояние. Бесконечный коридор белого пламени проносится вокруг, а над плечами появляются белые искры. Кажется, что еще чуть-чуть и вспыхнет огонь. Но вампир берет энергию под контроль и не дает ей вырваться.
        Огненный коридор сменяется багровым озером, Сарефу кажется, что он падает в него с большой высоты. Вот только достичь дна не получится в любом случае, ведь озеро его не имеет. Спокойные воды моментально гасят возникшие волны, и теперь поверхность вновь похожа на стекло. Адепт Духа погружается в толщу вод, а вместе с этим течение энергии в теле максимально замедляется. После ослабевает дыхание, исчезают мысли и гаснет сознательная часть.
        Это можно назвать сном, вот только глубокая медитация имеет под собой иные процессы, поэтому не может быть заменой сну. Вампир может обходиться без него куда больше, но сейчас этого оказывается достаточно, распахивает глаза Сареф вполне отдохнувшим. И всё благодаря тому, что мысли перестали волновать. Адреналин перестал вырабатываться, а сердечный ритм стал неестественно медленным.
        Через десять минут организм после «перезагрузки» потихоньку возвращается в нормальное состояние, но приятная пустота в мыслях никуда не уходит. Ментальный барьер Сареф поддерживал каждую ночь во время экспедиции, так что на него пока можно не тратить силы. Юноша с трудом разминает затекшие ноги, а после подходит к окну.
        Час все еще ранний, но небо уже светлеет перед рассветом. До первого занятия еще много времени, поэтому Сареф садится за стол и открывает учебник. Из-за неожиданного участия в экспедиции юноша не успел доделать две работы, сдача которых уже просрочена. Мэтр Вильгельм, конечно, поставил академию в известность, но это не значит, что Сареф может еще сильнее опоздать.
        Усидчивость - один из немногих полезных навыков, что пришли с ним в этот мир. В прошлой жизни не был самым успешным в учебе, но всегда оставался на хорошем счету. Если требовалось, мог сидеть сутками напролет, пока не закончит учебный проект или доклад. После такого режима напоминал овоща, поэтому выработал привычку делать всё заранее.
        Рука быстро пишет на пергаменте промежуточное решение для магии ориентирования. Перед Сарефом раскрыто сразу восемь книг, если не считать конспекты лекций. К счастью, к магии можно подходить как к математике, многие законы и переменные пересекаются друг с другом. После Сареф достает чистый лист и расчерчивает угольным карандашом на координатную сетку, а после каждый квадрат делит на два треугольника.
        Если в обычных картах используют лишь меридианы и параллели, то в топографической магии нужно дорисовывать триангулы. В такой форме каждый участок меньше в два раза, но вот количество вершин меньше лишь на одну. Изобретатели этого способа считали, что точность такой карты будет выше и не ошиблись.
        Сареф аккуратно отмечает ориентиры по условиям задания. Достался лесной массив с большой горой посередине. Исторически сложилось, что такие задания повествуют о войне. Сареф командует условным отрядом магов с одной стороны карты, а войска противника прячутся за горой. Сарефу нужно занять правильную позицию для ведения магического боя. Это является первым уровнем в таких задачах.
        Так как в командовании маги, то расчеты нужны для дальнего боя. В этом случае это невероятно напоминает артиллерийскую подготовку, какой она была во время армейской службы в прошлой жизни. Тоже есть карта с условными обозначениями батареи подразделения и отрядами условного противника, а рядом стоит буссоль[3 - Буссоль - геодезический инструмент. Имеет артиллерийский аналог. Прим. автора], заранее сориентированная по магнитной стрелке, с выставленным дирекционным углом согласно позиции неприятеля.
        Но отличие начинается там, где появляется волшебство. Командир отряда в этом мире больше полагается не на оптику, а на магическую энергию. На расчеты и заполнение карты боя ушло почти полтора часа. Сареф перепроверяет последние детали, теперь можно будет отдавать на проверку. Студент быстро собирает всё необходимое и выходит из комнаты.
        На территории академии встречается с Йораном Тискарусом. После смены учебной программы, они почти не пересекаются на занятиях. Это позволяет Сарефу заметить, что благородный юноша с каждым разом выглядит утомленнее, будто тоже учится днями и ночами.
        - Как дела, Йоран? - Сареф подходит первым.
        - О, Сареф. Ты уже вернулся? - Йоран немного оживляется. - Я слышал ты попал в передрягу.
        - Речь про дракона или про отмену чьего-то бракосочетания?
        - Второе, конечно. - Смеется собеседник. - Кому какое дело до дракона?!
        Вместе они доходят до лекционного корпуса и расходятся по разным аудиториям. Примерно так из одного класса в другой проходит весь учебный день. Исключением можно посчитать только последнее занятие, где студенты старшего курса практикуются в дуэльном искусстве. Правда, самих дуэлей почти нет, по команде мага один студент пытается атаковать магией, а второй защищается. Слишком далеко от реалий настоящих схваток.
        Ближе к закату Сареф возвращается в комнату, чтобы оставить вещи, и сразу уходит в город. В гильдии под вечер снова оживленно, а еще многие лично приветствуют Сарефа. Вампир понимает, что стал более популярным после победы над драконом. Даже не принимая во внимание, что дракона победил не он.
        ИМЯ: Сареф
        УРОВЕНЬ: 46
        РАСА: вампир
        РАСОВЫЙ СТАТУС: вампир
        АКТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: отсутствуют
        ПАССИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: «Божественная воля Кадуцея», «Аура благословения Кадуцея», «Школа Белого Пламени», «Школа Стальной Крови», «Ручей магии», «Шёпот мира»
        КЛАСС: маг хаоса
        ПОДКЛАСС: археолог
        СУБКЛАСС: отсутствует
        РЕМЕСЛО: недоступно
        СЛАВА: средняя (Манария), отсутствует (мир)
        РЕПУТАЦИЯ: положительная
        Неделю назад Система показывала уровень славы как низкий. Сейчас же она средняя на территории Манарии и никакая на фоне целого мира. Такое ощущение, что Система динамически оценивает слухи и известность имени пользователя в любой точке мира и на ходу обновляет статус. «Пугающие возможности, но все равно непонятно, чему конкретно равна низкая или средняя известность».
        - Сареф! - Слышен знакомый голос Элин.
        - Здравствуй. - Юноша обнимает эльфийку.
        - Куда ты опять исчез? - Жалуется Элин.
        - Извини, требовалось исчезнуть из города на некоторое время. Я был на раскопках в соседнем округе.
        - Что? Расскажи-расскажи. - Девочка тут же забывает про обиду и тащит к столу. - Там были могилы или мумии? Или сокровища?
        - Почти ничего такого, хотя могилы нашли. У меня есть для тебя подарок. - В руках Сарефа появляется маленький браслет из темного металла. Это была аттестационная работа по артефакторике, где студент должен был создать собственный артефакт.
        - Это волшебная вещь. Она позволяет отправлять послания другому человеку на небольшое расстояние. - Объясняет Сареф, пока Элин завороженно смотрит на украшение.
        - Можно кому угодно отправить? - Переспрашивает эльфка.
        - Нет, чары настроены именно на меня. Например, в пределах города я всегда смогу услышать тебя, но на больших расстояниях магия не сработает. Для активации нужно потереть браслет второй рукой, зажать и не отпускать, потом вслух произнести сообщение. Когда нужно прекратить передачу, просто отпусти браслет. Хочешь проверить?
        - Да-да, жди здесь. - Элин пулей улетает куда-то во внутренние помещения гильдии, чуть не опрокинув парочку авантюристов.
        Через полминуты в ушах Сарефа возникает небольшой шум, а после раздаются слова: «Так нужно? Сареф, ты слышишь меня? Сареф?». Вампир понимает, что забыл упомянуть невозможность обратной связи. Через минуту Элин возвращается.
        - Ну как? Ты слышал меня?
        - Да, но ответить я тебе не могу, только слышу послание. Обрати внимание, что у предмета низкая энергоемкость, в день артефакт можно использовать не более тридцати минут в режиме передачи. Впрочем, этого будет достаточно, главное, отпускай браслет, если ничего не говоришь. - Заканчивает объяснение Сареф.
        - Круто! Большое спасибо, теперь я буду постоянно тебе что-нибудь говорить. - Эльфийка обнимает юношу.
        - Герон упаси, только не постоянно. - С улыбкой молит Сареф. - Мне еще нужно спать, учиться и тренироваться.
        Элин клятвенно пообещала не злоупотреблять свойством артефакта.
        Глава 47
        На следующий день Сареф снова приходит к мэтру Вильгельму. Чародей как обычно находится в рабочем кабинете в окружении книг. Студент стряхивает снег с волос, сегодня с утра ударил снегопад, в таком количестве снег в Манарии выпадает далеко не каждую зиму. В кабинете мага тепло и уютно, Сареф и сам не отказался бы сидеть тут долгими часами.
        - Как прошла экспедиция? - Некромант закрывает книгу и откладывает в сторону.
        - Было интересно, хоть и опасно. - Сареф садится напротив хозяина кабинета, а не за свой стол.
        - Расскажи.
        Сареф начинает рассказ с первой встречи с мэтром Бартоломью и разведки в глубине подземного дворца. О том, как использовал «Память пепла», после чего призрак прошлого вырвался из-под действия заклятья. Сареф старается как можно подробнее описать дальнейшие злоключения, особенно часть про «Реставрацию» последних минут жизни некоего вампира по имени Мейнер. А вот про остальные дни экспедиции студент рассказал кратко.
        - Вряд ли это был призрак. - Произносит мэтр Вильгельм.
        - Да, нежитью назвать нельзя. - Кивает Сареф. - Я не смог понять природу этого существа или явления. Думаю, в прошлом это был другой вампир по имени Хейден, который каким-то образом предал собратьев.
        - В мире, - не спеша говорит некромант, - довольно мало существ, образ которых в хаосе прошлого может действовать самостоятельно и даже вырваться в настоящее. Это безусловное нарушение привычных законов, поэтому список подозреваемых сильно сужается.
        - Что вы имеете в виду, мэтр?
        - Ты вообще изучаешь собственный народ? - В вампира летит встречный вопрос.
        - Я знаю о них довольно многое через знания Бенедикта Слэна. - Пожимает плечами Сареф. Ему кажется, что этих знаний вполне достаточно для жизни.
        - Ни один охотник на вампиров не может знать всего. - Отмахивается чародей. - Их обычно интересуют охотничьи повадки и слабые места. Можешь мне поверить, сейчас нет ни одного охотника, который мог передать интересующую тебя информацию.
        - Почему?
        - Потому что встречи с этим ни один не переживет. - Мэтр Вильгельм замечает непонимание в глазах собеседника и поясняет мысль. - Ты же знаешь, какие существуют ранги среди вампиров?
        - Да. Младший вампир, вампир, старший, высший и Древний. Обычный охотник в одиночку однозначно не переживет встречу с вампиром от старшего уровня. Значит, там был отголосок сильного вампира?
        - Не просто сильного. Когда вампир становится высшим, он может игнорировать законы мира. Ему необязательно дышать, он может ходить по потолку, расстояние перестает играть роль для такого существа и тому подобное. И всё это без использования каких-либо расовых способностей или магии. - Объясняет маг. - Даже Хаос вокруг такого существа может изменить свои свойства. Много ли твой Бенедикт видел высших вампиров на своем веку? Или его товарищи?
        Сареф задумался. В словах некроманта, разумеется, есть своя правда. Когда юноша около Фондаркбурга принял частичку Древнего вампира, он действительно мог нарушать установленные природой законы. Зарастил перелом, поднялся на ноги силой мысли и смог перемещаться в пространстве с невозможной скоростью. Он не активировал каких-либо умений и не творил магию. Сознательно использовал лишь «Приказ»…
        - Ни одного. - Качает головой Сареф. - Считается, что они всё еще живут где-то, но на территории Манарии таковых не видели сотни лет. Фондаркбург был единственным крупным кланом вампиров, причем был расположен в диких землях за границей королевства. А какие еще существа могут иметь похожие свойства? Демоны?
        - Думаю, что и они тоже, но не каждый, разумеется. О демонах людям ведь известно куда меньше, чем о вампирах. Я склонен предполагать, что если вампиры просто плюют на законы, то демоны понимают их на божественном уровне, следовательно, могут ими управлять. Что еще ты хотел обсудить?
        Юноша вспоминает, что есть и другие вопросы.
        - Ах да, во время экспедиции я получил приглашение от Элдрика Викар и посетил вчера его имение. Он лишь поинтересовался происхождением сердца стихий и предложил награду за помощь. Я попросил покровительство от возможных нападок со стороны семейства Айзервиц. - Рассказывает Сареф.
        - Хороший выбор. Такое покровительство за деньги не купить. Хотя немного смешно, что жрец защищает вампира, хоть и не подозревает об этом. А что ты будешь делать, если принц Фрад вздумает заколоть тебя в темном переулке?
        - Убегу. - Улыбается вампир. - Если он умрет, проблем не оберешься.
        В мире сословного общества не важно, кто ты такой. Важно, кем является твоя семья. Неважно, что ты никчемный, не самый талантливый и не шибко умный. Если ты сын короля, то перед тобой открываются почти все двери. Неважно, насколько ты гениален или талантлив, если родился в крестьянской семье. Твои родители не смогут дать тебе иного образования, кроме как пахать землю и ухаживать за скотом.
        - Логично. - Кивает некромант. - Если ты словом или делом оскорбишь принца, то это равносильно оскорблению самого короля. Даже если последний не любит отпрыска. Но ты молодец, заручился поддержкой сразу двух влиятельных людей. Теперь от тебя не смогут избавиться самыми наглыми способами.
        - Двух? Епископ Викар и…? - Сареф изображает непонимание.
        - Эзодор Уньер. Ты уже забыл? - Чародей разводит руками.
        - А, значит, вас он все-таки нашел. Он приходил позавчера вечером сюда. А также я встречался с ним в поместье епископа. Но разве можно считать, что наше знакомство подразумевает его покровительство?
        - Да, он пришел ко мне вчера после полуночи. - Кивает маг. - Насчет покровительства ничего сказать не могу, это ведь ты с ним разговаривал. Но раз он вдруг тобой заинтересовался, значит, ты можешь рассчитывать на что-нибудь. Правда, я не уверен, будет ли это хорошим или плохим.
        Некромант засмеялся каким-то своим мыслям. У Сарефа возникает чувство, что у него есть тайны от ученика. Впрочем, юноша тоже имеет секреты, которые не расскажет наставнику.
        Остаток занятия был посвящен непосредственно учебе. Мэтр Вильгельм, похоже, взял в привычку интересоваться жизнью ученика перед уроком. Сареф не знает, праздный ли это интерес, но всегда старается показывать заинтересованность в таких разговорах. Все-таки граф Вигойский - самый ценный покровитель для вампира, который решил жить как человек.
        - Нет-нет. - Некромант перечеркивает все расчеты Сарефа. - Переделывай. Ты забываешь учесть восстановление энергии по контуру, поэтому дальнейшие расчеты в корне неверны.
        Сареф со вздохом про себя признает ошибку и начинает работу заново. Проходит около пятнадцати минут перед тем, как студент готов показать новое решение. Мэтр Вильгельм быстро пробегается глазами по формулам и вычислениям, после с кивком возвращает листок.
        - Теперь ты должен научиться выполнять всё это в уме. И желательно укладываться в секунд десять. - Чародей ставит перед учеником новое испытание.
        Оно достижимое, но пока страшно представить, сколько сил уйдет на тренировки. Сареф обводит на пергаменте участки расчетов, которые можно будет упростить.
        - Сходи в лабораторию. Во втором шкафу по левую руку на седьмой полке хранится банка с пеплом. Принеси её. - Приказывает маг.
        Сареф послушно отправляется в лабораторию. Найти нужную емкость не составляет труда. На обратном пути вампир различает запах свежей земли из ящика в другом конце комнаты. Сареф заглядывает в ящик и видит лишь землю. Вряд ли некромант собирается выращивать комнатные растения. Сареф переводит взгляд на плащ, висящий на крючке рядом с ящиком. Полы плаща перепачканы глиной. Больше интересоваться этим Сареф не стал, чтобы не заставлять мага ждать.
        - Что это за пепел, мэтр? - Спрашивает Сареф по возвращению в кабинет некроманта.
        - Прах одного глупца, перемешанный с пеплом гроба, в котором он был захоронен. - Спокойно отвечает мэтр Вильгельм, будто рассказывает рецепт яблочного пирога.
        - Похоже на ритуалы магов смерти. Но вы же знаете, что я не могу использовать некромантию. - Студент аккуратно кладет емкость на рабочий стол.
        - А мне и не нужен некромант. Лучше тренируйся в магии хаоса. Исполни полную «Реставрацию». - Наставник скидывает камзол и расстегивает вверх рубашки.
        - Там есть что-то интересное? - Сареф считает, что некромант вряд ли бы попросил поработать над чем-то обыденным.
        - Тебе понравится. А может, нет. Это неважно. - Чародей пальцем указывает на банку из алхимического стекла. - Приступай, у нас не так много времени.
        - Вы тоже хотите поучаствовать? - Сареф послушно открывает крышку и высыпает прах на подготовленный поднос.
        - В некоторой степени. - Мэтр Вильгельм со своей стороны стола ставит кувшин Палитры. - Пока ты будешь заниматься делом, я попробую продолжить ритуал по вытягиванию лишней души. В таком случае ты даже подсознательно не сможешь защититься от этого, если мой план удастся.
        - Необычный подход. - Сареф не знает, получится ли таким образом обмануть «Божественную волю Кадуцея», но попытка не пытка. Студент кладет ладони на пепел.
        - Деррил и Мясник. Ты все еще хочешь избавиться именно от этих душ? - Напоследок уточняет некромант.
        - Да. - С заметным усилием отвечает Сареф, так как обстановка уже наполнена неприятной вибрацией. «Реставрация» испускает импульсы, которые упорядочивают Хаос, а после воссоздают его.
        НАЗВАНИЕ: «Реставрация»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 14,6%
        ОПИСАНИЕ: высококлассное заклятье, позволяющее организовать хаос прошлого. Время изменения энтропии, как и знание о системе, более не оказывает серьезного влияния, маг хаоса может вернуть объект, состояние или систему объектов и состояний в первоначальный облик без привязки к значениям энтропии. Доподлинно известно, что ничто не исчезает из мира навсегда, но только реставраторы-археологи могут увидеть в хаосе то, что стало его источником.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, аналогичные «Обратной энтропии» и мысленное построение схемы реставрации.
        Мэтр Вильгельм сказал, что Сареф принес прах человека, поэтому вампир концентрируется именно на человеческом теле. Кости, мышцы, кровь, кожа, волосы: прах может быть останками любой части тела. Лишь лицо Сареф не представляет. Следующим реставрируется событие, которое было вокруг человека в прошлом. Сознательная часть Сарефа гаснет, чтобы вновь пробудиться в относительном прошлом…
        …Как обычно, первой приходит боль, и только потом просыпаются остальные чувства. Вампир с трудом приподнимает голову, обстановка постоянно прыгает. Через минуту борьбы с тошнотой вампир снова открывает глаза и теперь сквозь дымку различает клетку. Магия хаоса постепенно восстанавливает мир вокруг.
        Оказывается, что Сареф лежит в кандалах на полу телеги. Верхнюю часть телеги перестроили в железную клетку. Кандалы на руках не просто сковывают движения, но и дополнительно фиксируют пальцы, чтобы ими нельзя было шевелить. Роль человека вполне ясна - он узник.
        Худое тело, многочисленные раны и ожоги покрывают тело. Судя по всему, человека пытали. Сквозь «Реставрацию» ощущения не самые лучшие, но можно перетерпеть. Вряд ли мэтр Вильгельм наобум выбрал тот прах. Рядом с телегой идут люди с факелами в руках. Многие люди одеты в рубища, хотя встречаются белые балахоны. Выкрикиваемые слова вполне знакомы, хоть и со странным акцентом.
        - Смерть колдуну!
        - Смерть!
        - Смерть!
        Люди выглядят агрессивными, а Сареф понимает, что сегодня является тем, на кого обращен гнев толпы.
        Глава 48
        Телега продолжает путь по ухабистой дороге. Вокруг стоит безлунная и беззвездная ночь, но происходящее вокруг хорошо видно в свете многочисленных факелов. Лесная дорога сменяется полями, а после начинает петлять между холмов. Многие люди рядом с телегой исполняют религиозные песнопения со многими незнакомыми словами. Через час пути телега останавливается около огромной пропасти на склоне горы.
        Зрение человека, вокруг которого реставрируется событие прошлого, сильно уступает вампирскому, поэтому Сареф не сразу понял, что это. Под ногами начинается карьер, который внизу содержит практически вертикальную шахту под землю. Когда-то здесь, наверное, люди добывали камень или другие полезные ископаемые, но сейчас возле большого карьера не видно ни телег, ни рабочих, ни домов шахтеров.
        Сарефа заставляют преклонить колени спиной к обрыву в карьер. Холодная ночь заставляет тело дрожать. Или это признак подступившего страха? Вперед выходит человек в белом балахоне.
        - Сегодня мы приведем приговор над темным магом в исполнение. Небесный Чертог не примет душу колдуна, но каждый имеет право заслужить прощение через страдания. Чем больше страданий, тем благосклоннее будет Небесный Чертог. Колдун, ты хочешь доказать свою веру?
        Жрец выступает торжественно, а вот приговоренный начинает дрожать сильнее. В отличии от Сарефа он знает, что его ждет, поэтому не сдерживает слезы. «Реставрация» дает некоторую защиту от полного слияния с прошлым, но отчаяние накатывает с большей силой на ментальные заслоны. Вампир осознает, что узник - парень лет тринадцати, поэтому с трудом верит, что он может быть настоящим магом.
        - Отвечай, колдун! Ты хочешь навечно утонуть в реке Проклятых или готов вознестись к Небесному Чертогу через боль?
        - Я не хочу умирать, - скулит Сареф устами узника. - Я же ничего не сделал. Простите меня. Простите меня. Простите меня.
        Главный жрец подходит ближе и наклоняется к приговоренному. Его лицо скрывает тряпка, так что Сарефу остается только догадываться о внешности собеседника.
        - Тише, тише. Думай об этом как о возможности начать новую жизнь в самом совершенном мире. - Жрец резко сменил тон на ласковый, будто действительно хочет успокоить. - Помнишь, как я рассказывал тебе и другим детям в нашем храме о Небесном Чертоге?
        Сареф быстро кивает.
        - Там тебя ждет свобода от боли, голода и холода. Нужно лишь сейчас перетерпеть очищение в земной юдоли. - Мягко увещевает жрец. - Страдания - малая цена за вечное блаженство. Понимаешь?
        Сареф вновь кивает.
        - Готов ли ты очиститься от грехов темной магии и постучаться в двери Небесного Чертога?
        Юноша еще раз повторяет жест узника. Жрец по-отечески гладит по голове и отдает приказ. Теперь тон его голоса вновь становится жестким. Сарефу накидывают веревку на шею и сильно затягивают. Юноша замечает, что другой конец веревки уже привязан к большому валуну. Лодыжки узника связывают вместе, потом снимают кандалы с рук и связывают их за спиной. «Безумцы!», - Такая мысль успевает проскочить у Сарефа перед исполнением приговора.
        Двое мужчин с заметным усилием сталкивают валун в карьер. С глухим перестуком камень набирает скорость, а после чудовищная сила сдергивает тело приговоренного вслед за валуном. Из-за веревки Сареф не может даже вдохнуть, не то что кричать от ужаса. Связанные ноги и руки за спиной не дают возможности как-либо смягчать падение кубарем, за человеком на склоне остаются кровавые пятна, но это оказывается лишь первой частью «искупления».
        Во время падения веревка наматывается на валун, и уже у края шахты в центре карьера Сареф нагоняет валун и врезается в него. Удается немного затормозить, но помочь это не смогло: валун переваливается за край шахты и падает, одновременно раскручивая веревку с себя. А потом утаскивает Сарефа с собой во тьму.
        Узник теперь кричит в свободном падении, и ему не может не вторить Сареф. Вот только это падение было куда быстрее. Невероятный по силе удар выбивает жизнь из тщедушного тела «колдуна»: они с валуном достигли дна шахты. Сареф в этот момент теряет сознание, но вскоре приходит в себя.
        «Черт, магия должна была уже прекратиться», - волны боли проходят по телу узника. Выходит, что парень еще жив, но находится на грани. Сареф еще раз восемь упускает связь с реальностью, вероятно, в этот момент человек терял сознание. Искалеченное и переломанное тело доживает последние секунды жизни, которые никак не хотят заканчиваться.
        В шахте рождается свечение без каких-либо источников света. Голубое свечение буквально испускается всей обстановкой. Левый глаз более ничего не видит, но правым Сареф оглядывает последнее пристанище. «Реставрация» трещит по всем швам, без неё Сареф захлебнулся бы агонией смерти в том же количестве, что и человек на трупах.
        Эта шахта используется по такому назначению уже долго, ведь свет показывает все ужасы места. Дно шахты усеяно останками людей: от многих остались лишь скелеты, а некоторые еще разлагаются. «Неужто именно это смягчило падение?». Вот только рядом не только останки людей, но и нечто непонятное.
        Темная фигура перед Сарефом полностью поглощает свет в шахте и выглядит как клякса чернил в человекоподобной форме. Тьма тянется ко лбу Сарефа, и юноша действительно чувствует прикосновение чего-то, похожего на палец. Фигура что-то рисует на лбу, а после отходит.
        Проходят минуты, но смерть не наступает. Сареф уже не чувствует ничего ниже шеи, будто сломал её, падая головой вниз. Такие травмы несовместимы с жизнью, но она продолжается. Теперь темная фигура показывает что-то зримое: в воздухе висит развернутый свиток. Свет вокруг становится ярче, чтобы человек мог прочесть его. Холодная кровь заливает оставшийся целым глаз, так что ничего разглядеть не получается.
        Вновь возникает касание, некто стер кровь с лица. Темная фигура теперь стоит ближе и подсовывает свиток к лицу человека. Сареф видит текст на неизвестном языке, а также детальный рисунок дерева, которое неожиданно растет головой вниз: верхушка устремлена под землю. «Что это вообще значит?», - Думает Сареф, а после отмечает невероятное сходство со «Свитком великого Кадуцея», который он прочел в Фондаркбурге. Стоило такой мысли родиться в голове, как Система дает о себе знать.
        Внимание!
        Начата принудительная синхронизация.
        «Инициализация переноса…».
        «Перенос завершен…».
        «Языковой модуль подключен…».
        «Общие параметры настроены…».
        ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!
        Вероятность ошибки синхронизации равна 97 %.
        ОШИБКА!
        Синхронизация не может быть завершена.
        ОШИБКА!
        Мировая линия истории не может быть отредактирована подобным образом.
        ОШИБКА!
        Значение действующих участников не может быть равно двум.
        Система щедро рассыпает сообщения перед лицом Сарефа. Сработал некий механизм, о котором Сареф ничего не знает. Здесь он лишь зритель, поэтому Система не может сделать то, что собиралась. Это единственное объяснение, которое пришло на ум.
        Темная фигура подносит свиток еще ближе, почти касается носа. Сареф чувствует, как сломанная челюсть отзывается острой болью при попытке открыть рот. Человек не может ничего сказать, лишь высовывает окровавленный язык и касается им пергамента. Темная фигура подносит свиток к лицу и смотрит на пятнышко крови. После наклоняется и стирает что-то на лбу человека. После этого сразу наступает спасительное забытье. Сердце тут же останавливается.
        Сареф плывет в темноте, где нет ни звуков, ни света. Не ощутить холода и боли. «Реставрация» должна завершиться при окончании события, но магия продолжает работу.
        ВНИМАНИЕ!
        Вы не можете осознать информацию в текущем варианте. Включен режим просмотра по умолчанию.
        Вы умерли.
        Свиток «ТОТ, КТО ЖИВЕТ ПОСЛЕ СМЕРТИ» успешно прочитан.
        ПРЕДМЕТ: Свиток «Того, кто живет после смерти»
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SSS+
        ОПИСАНИЕ: свиток содержит мистерии существа, которое родилось после смерти. Там, где остальные находят конец существования, он видит лишь непознанные горизонты. Ему прекрасно известно, что ждет людей после смерти, но даже он не может заглянуть в те сферы бытия, которые ждут подобных ему при повторной смерти.
        Смена расы проведена успешно.
        Открыты умения расы: «КОРОЛЕВСКОЕ МЕРТВОЕ ТЕЛО», «ОСТРЫЕ МАГИЧЕСКИЕ ЧУВСТВА», «ИСКУСНЫЙ ВОЛШЕБНЫЙ ЯЗЫК», «ПРИОТКРЫТИЕ ЗАВЕСЫ».
        НАЗВАНИЕ: «Королевское мертвое тело»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неприменим
        ОПИСАНИе: в теле высшей нежити прекращаются процессы жизнедеятельности, только невероятная магия продолжает циркулировать в мертвой плоти. Нежить не нуждается в еде, воде и сне. Ей не страшен холод, жар и боль. Разложение останавливается навсегда, а все физические параметры возрастают многократно.
        Всеобъемлющая темнота отступает, теперь Сареф через глаза человека оглядывает дно шахты и собственные руки. Боль отступила навсегда, изломанное тело встало, несмотря на страшные раны и смерть. Приговоренный больше не является человеком. Неизвестно, сколько дней, недель или месяцев прошло во время становления нежитью, кости пальцев давно лишились кожи, а тело невероятно усохло. Глаз в глазницах более нет, нет больше и ушей, но нежить видит и слышит происходящее.
        НАЗВАНИЕ: «Острые магические чувства»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неприменим
        ОПИСАНИЕ: высшая нежить отслеживает сигналы окружающего мира с помощью магических чувств. Они заменяют ей зрение, слух, нюх, осязание на сверхчеловеческом уровне. Дополнительно магические чувства позволяют видеть мир мертвых и потоки магии, что обычно скрыто от взора большинства существ.
        АКТИВАЦИЯ: не требуется.
        Темная фигура словно никуда не уходила, теперь указывает наверх, где светит солнце и процветают народы живых. Слова рождаются буквально в голове: «Первая Темная Эра начата. Пределы открываются. Уничтожь этот мир». Отдав приказ, фигура растворяется. А вот работа нежити только начинается.
        Черный туман поднимается из шахты, и в нем истончается завеса между миром живых и мертвых. Трупы и скелеты в шахте вбирают силу и возвращаются в этот мир, чтобы отомстить обидчикам.
        НАЗВАНИЕ: «Приоткрытие завесы»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 10,0%
        ОПИСАНИЕ: повелители мертвых имеют необходимые ключи, чтобы отпереть замок с мира усопших. Но даже они могут лишь приоткрыть ту невидимую дверь, в которую обычно можно только войти.
        АКТИВАЦИЯ: мысленная
        Стоит солнцу опуститься за горизонт, как из шахты появляются первые мертвые руки. Мертвецы не устанут, и высота их не напугает. Множество следов остается на земле по направлению ближайшего города. Люди живут за двойным частоколом, но явно не готовы к появлению противников, которых нельзя убить.
        Сареф стоит и наблюдает за тем, как лич направляет отряд нежити на штурм небольшого городка. Возможно, что тот несчастный был отсюда родом. Ночь окрасилась кровью и пожарами, но неживые без устали преследовали живых, не обращая внимания ни на сталь, ни на огонь. Над поселением начинаются скапливаться облака отрицательной энергии смерти, но обычные люди их не видят. Облака становятся гигантским столбом до высот, куда не взлетит ни одна птица.
        Лич смотрит на горизонт, и через него Сареф видит, как в небеса в сотнях и тысячах километров по всему миру поднимаются точно такие же монументы в честь Темной Эры. Сареф чувствует уверенность лича в скорой победе. Но какая разница, если… Предел… они всё равно… так как смерть ждет каждого…
        Со знакомой головной болью «Реставрация» прекращает действие, настоящее тело Сарефа полностью опустошило запасы маны. С судорожным вздохом студент приходит в себя на полу кабинета мэтра Вильгельма. Обстановка довольно сильно изменилась: мебель разбита, окна выбиты, а многочисленные книги, свитки и другие предметы равномерно разбросаны вокруг. Некромант спокойно наблюдает за солнцем, которое только что скрылось за горизонтом.
        - И что здесь произошло? - Хрипло спрашивает Сареф, сил встать нет. Граф будто отворачивается от созерцания чего-то, видимого только им.
        - Решил сделать перестановку. - Усмехается чародей. - А теперь приберись тут с помощью «Реставрации».
        - У меня не осталось сил. - Вампир пробует встать, но тело не слушается.
        - Да уж… - Маг продолжает смотреть на Сарефа сверху вниз и со вздохом протягивает руку.
        Глава 49
        Мэтр Вильгельм принес из соседней комнаты стул, на котором уселся Сареф. Крайняя степень истощения вызывает головокружение, так что студент по большей части пытается собраться с силами, чем расспрашивать мага о произошедшем.
        - Ну и как тебе? Что ты там увидел? - Некромант наполняет два бокала с вином.
        Алкоголь не очень подходит для восстановления магических сил, но может оживить тело и разум после опустошения магического запаса. Нужно лишь выдержать правильную дозировку, даже легкое опьянение сделает хуже. Сареф махом осушает бокал. «Лучше бы принес кровь».
        - Прах принадлежал человеку, которого казнили за связь с темной магией. Его сбросили в шахту, где он стал личом. - Вампир пересказывает увиденное.
        - Ничего себе. Вот просто так? - Не поверил мэтр Вильгельм.
        - Нет, там был кто-то еще с божественным свитком. Как я понял, он хотел, чтобы тот человек его прочел. Вероятно, условие было выполнено, и произошла трансформация. - Сареф даже закрывает глаза для лучшего представления картины.
        - Божественный свиток? Редкая вещь. Чтобы стать личом, нужно умереть. Это и было условием для прочтения, думаю. - Предполагает маг. - Хотя, конечно, прочесть такой свиток сможет далеко не каждый. И что было потом?
        - Далее лич поднял мертвецов и атаковал ближайший город. - Заканчивает рассказ Сареф. - Мэтр, а сколько уже раз Темная Эра приходила?
        - Почему ты интересуешься?
        - Та фигура со свитком сказала, что первая Темная Эра началась. - Вампир открывает глаза.
        - Ну, парочка точно случилась. - Пожимает плечами чародей. - Было что-то еще интересное?
        - Думаю, что нет. Мэтр, вы знали того лича?
        - С чего ты решил? - Поднимает бровь маг.
        - Ну, вы ранее назвали его глупцом. - Сареф вспоминает слова некроманта про «прах одного глупца, перемешанного с пеплом гроба…».
        - И как по-твоему можно назвать лича, который дошел до такого состояния? - Некромант показывает на рассыпанный по полу прах.
        - Наверное, именно так. А как прошел ваш эксперимент с Палитрой? - Юноша глазами ищет кувшин.
        - Есть хорошая и плохая новость. Хорошая в том, что я сумел вытянуть из тебя душу того вампира. Плохая в том, что количество душ в тебе не уменьшилось.
        - Это как? Душу Мясника изгнать не получилось? - Переспрашивает Сареф. Сердце взволнованно стучит, как бы ментальное состояние не стало еще хуже.
        - Процесс был слишком затруднен, так что вышло только с той душой, которая занимала самый меньший объем. И на её место пришла новая. - Собеседник заливает в себя второй бокал вина.
        - Подождите, мэтр. Откуда она взялась? Я же не использовал поглощение. - Сареф наклоняется вперед.
        - Возникла ошибка. Судя по всему, Палитра и «Реставрация» имеют скрытые закономерности одновременной активации. Вряд ли кто-то пробовал что-то подобное. Ты углубился в хаос прошлого один, но вернулся с новым «другом». А потом бум. - Некромант разводит руками, оглядывая перевернутый вверх дном кабинет. - И мы лишились Палитры, пока ты не восстановишь её.
        - И чья это душа? - Не понимает студент, хотя нутром уже догадывается.
        - Того лича, разумеется. «Реставрацией» ты создал связь, которой смогла воспользоваться другая душа. Почему это сработало именно так, я не знаю. Тут нужна консультация настоящего мага хаоса, мне трудно утверждать что-то в магии, которой сам не владею.
        - Но вы же так много знаете о ней. - Не соглашается студент, но наставник качает головой.
        - Это лишь результат постоянного самообразования на протяжении многих лет. Но даже так я могу передать лишь основы, лучше бы ты имел предрасположенность к некромантии. А теперь иди и отдохни. Но завтра с утра приведи тут всё в порядок.
        - Хорошо, мэтр. - Сареф с трудом встает и плетется к двери.
        В общежитии Сареф падает на кровать и засыпает без сновидений. Просыпается прямо перед рассветом в бодром состоянии, но не спешит вскакивать по делам. В мыслях проходит вчерашнее приключение и новости от мэтра Вильгельма.
        Это действительно можно посчитать странным случаем, ведь Сареф может поглотить чужую душу только с помощью «Кровавого пира». Юноша еще вчера проверил окна статуса и умений, но никаких изменений не произошло. Нет также сообщений о поглощении навыков и воспоминаний, вампир совершенно не чувствует в себе наличие новой души.
        «Система, покажи лимит поглощенных душ».
        ВНИМАНИЕ!
        Лимит поглощенных душ превышен: 4/3.
        В этом плане всё осталось без изменений. При этом Сареф осознает те немногие знания, которые достались от Деррила, но уже не ощущает его присутствия. Впрочем, оно и раньше было едва заметным. Увы, Система не показывает, какие именно души поглощены.
        Вампир все-таки встает с кровати, быстро накидывает ученическую мантию и выходит из комнаты. Путь держит к черной башне, голод внезапно нападает, поэтому подкрепиться придется в любом случае. Запасы крови в лаборатории мага всегда полны, вампир жадно осушил почти половину кувшина, пока не почувствовал приятное насыщение.
        Следом направляется в рабочий кабинет мэтра Вильгельма. Прибираться после вчерашнего придется студенту. Разумеется, с помощью магии. «Реставрация» послушно отзывается и начинает обращать события объектов вспять. После вчерашней тренировки уровень освоенности заклятья резко вырос до 21,3 %. Система посчитала тренировку очень продуктивной, или Сареф просто открыл неизвестное до этого свойство магии. Правда, в описании заклятья ничего не изменилось.
        Мебель, утварь, книги и горшки: Сареф последовательно возвращает всё в нужное состояние. Сразу после питания запасы маны увеличены, поэтому усталость наступает гораздо медленнее. Через час студент удовлетворенно кивает, кабинет теперь выглядит как обычно. Прах лича вновь собран в банку, а кувшин Палитры слабо поблескивает под лучами утреннего солнца.
        Сареф проверяет окна, рамы без следов повреждений, как и местное стекло. «Интересно, как некромант сам не пострадал в том взрыве?», - Сареф выглядывает на балкон, но там восстанавливать нечего. Поэтому вместо этого прислоняется на перила и смотрит на пробуждающийся Порт-Айзервиц. Утреннее солнце щедро заливает Манарию лучами, погода сегодня безоблачная.
        Небесная синева погружает в себя, если долго в нее вглядываться. Сареф не замечает, как уходит в мысли, которые прошлой ночью не давали уснуть. Юноша с трудом затыкает внутренний диалог, нужно возвращаться в общежитие, чтобы забрать учебники и несколько домашних заданий. Сареф собирается сегодня сдать на проверку, это позволит быстрее получить допуск к промежуточной аттестации. «Времени остается всё меньше».
        Через полчаса вампир подходит к учебному корпусу, где отыскивает нужную аудиторию. Сегодня занятие у среднего курса, здесь Сареф тоже никого не знает. Однако спина с белоснежными волосами выглядит слишком уж знакомой.
        - Привет, не ожидал увидеть так быстро. - Сареф подходит к Элизабет. Девушка отрывается от книги и встает из-за стола.
        - Ох. Привет. Решила закончить исцеление в академии, чтобы сильно не отстать по учебе. Здесь мне поможет мэтр Вальнус. - Дочь епископа приветствует Сарефа в привычном сдержанном виде. Но юноша все равно замечает, что улыбка чуть шире, чем нужно по этикету, Элизабет явно в хорошем настроении.
        - А как у тебя дела? - Задает вопрос девушка и жестом приглашает сесть на занятии рядом.
        - Без происшествий. В последние дни только и делал, что учился. - Сареф пожимает плечами.
        - Думал, что сможешь меня обогнать? - Элизабет замечает исписанные листы однокурсника по самостоятельным работам и показывает свои.
        - Блин, а у тебя кипа толще будет. - Наигранно вздыхает студент.
        - А то, я прямо чувствую невероятный подъем. Никогда с таким энтузиазмом не работала. - Элизабет с довольным видом складывает ладони перед собой.
        - То есть раньше ты вполсилы старалась? Ужас. - Сареф как может изображает святое почтение.
        - Будет тебе. - Элизабет смущенно отворачивается. - У тебя есть все шансы обогнать меня.
        - Это вряд ли, мои возможности близятся к концу.
        Элизабет явно хотела переспросить, что это значит, но в этот момент в аудиторию входит преподаватель. Занятие по анатомии магических существ проходит в обычном режиме, вот только домашних заданий лишь прибавилось.
        - Ты слышал, что в этом году праздник Смены Года пройдет на пять дней раньше? - Спрашивает Элизабет после занятия.
        - В первый раз слышу. - Сареф действительно не обращает внимание на слухи о предстоящих праздниках. А ведь скоро и вправду наступает новый год.
        - Будет большой бал, но изменили место проведения. Обычно он проводился в Стальной Крепости, но в этом году, не поверишь, где будет.
        - В пустыне Ахаля? - Наугад бросает юноша место на краю света, чем вызывает смех Элизабет.
        - Не настолько далеко. В этом году организатором выступит герцог ?мод Тискарус. Бал будет проводиться в их загородном поместье. - Рассказывает собеседница. - Йоран является старшим сыном герцога.
        - Герцог? Я думал, что он граф или что-то около того. - Сареф остается равнодушным к новостям о празднике.
        - Ну, в королевстве всего три герцога, и Тискарусы замыкают троицу по влиянию. Они остаются уважаемым семейством, но влияния, денег и признания уже не так много, как было когда-то в прошлом. - Элизабет переходит на обсуждение политики. - Говорят, что когда дедушка Йорана умер, титул Амода Тискаруса уже считался номинальным. На Йорана накладывают большую ответственность за возвращение роду прежних позиций.
        - Вот как. - Односложно отвечает Сареф.
        - Ага. Отец предположил, что Амод таким образом собирается привлечь внимание, поэтому убедил короля доверить организацию ему. Ты придешь на бал?
        - А? Нет. Зачем? Вряд ли меня пригласят, я даже номинально не аристократ. - Сареф отрывается от изучения расписания на вторую половину дня.
        - Думаю, Йоран без труда решит этот вопрос. Я могу поговорить с ним.
        - Проблема не в этом. Королевская семья точно будет присутствовать, и мне с ней не хочется пересекаться даже под покровительством влиятельных людей. От такой проблемы я предпочту убежать. - Улыбается Сареф.
        - Ах да, прости. - Элизабет сразу поникла. - Вылетело из головы.
        - Без праздника я не останусь, всё королевство будет праздновать, в том числе в гильдии наверняка состоится пирушка. Мне с Элин будет лучше там.
        - Да, понимаю. Теперь и я хочу с вами. - Вздыхает Элизабет.
        - Ничему вас жизнь не учит, мисс Викар. Мне теперь нечем задабривать его преосвященство. - Хмыкает Сареф.
        - Ну тебя. - Элизабет входит в дверь аудитории, которую Сареф распахнул как заправский лакей.
        Глава 50
        Еще два дня пролетели незаметно. В отличии от других студентов Сарефу и Элизабет перед кануном смены года нужно сдать в два раза больше экзаменов, чтобы пройти аттестацию. При этом все экзамены должны быть сданы на высокую оценку. Поэтому в последние дни юноша выбирался из своей комнаты только на занятия.
        Работать в таком режиме студент давно привык, спасибо вампирскому организму, но как с таким справляется Элизабет, юноша не представляет. «Так и выглядит настоящий талант?». Совершенно неожиданно у них появилось соревнование успешности в учебе. Сареф к такому не стремился, но поддержал шуточное предложение девушки. Теперь есть повод сделать то, что выше имеющихся возможностей.
        Когда студент уже подходил к последней странице учебника, в дверь кто-то постучал. Сареф откладывает книгу в сторону и поднимается с кровати. Гостем оказывается Йоран Тискарус, и этому Сареф не удивлен. Он единственный, кто приходит без приглашения. Впрочем, вампир еще ни разу никого не пригласил за время учебы.
        - Надеюсь, я не сильно отвлекаю? - Приветливо произносит сын герцога Амода Тискаруса.
        - Смотря, на сколько хочешь отвлечь. - Пожимает плечами Сареф. - У тебя опять что-то сломалось?
        Собеседник тоже выглядит не очень бодрым, и это было заметно ещё в прошлую встречу.
        - Хвала Герону, нет. Не думай, что я могу приходить к тебе только за одолжениями. - Машет руками перед собой Йоран. - Я могу войти?
        Сареф пропускает гостя в комнату и закрывает за ним дверь.
        - Вижу, ты весь в учебе. Ты взялся за жуткую учебную программу. - Йоран оглядывает многочисленные книги, конспекты и магические принадлежности.
        - Так ведь экзамены близко. Тебе, я думаю, тоже они предстоят. - Сареф присаживается на кровать. - Что ты хотел обсудить?
        - Ты прав, но не в таком количестве. - Кивает Йоран. - Я вчера беседовал с Элизабет Викар. Она упомянула, что ты не хочешь присутствовать на балу в нашем поместье.
        - Наверное, и причину упомянула.
        - Да, разумеется. Об этом происшествии весь свет судачит, так что я понимаю причину отказа.
        - Вот и славно. - Сареф вновь открывает учебник.
        - Однако, я бы хотел видеть тебя в списке гостей. Поэтому и пришел, и не с пустыми руками.
        - В руках у тебя как раз таки ничего нет. - Замечает Сареф.
        - Хаха, да, я имел в виду свой план, как обезопасить тебя на балу. - Почему-то Йоран выглядит слишком довольным.
        - Неужели он лучше плана «не ходить на него»? - Юноша откладывает учебник.
        - Твой план хорош и основателен, но ты обрубаешь себе полезные возможности…
        - Любые полезные возможности перекрываются неотвратимыми последствиями. - Перебивает Сареф. - Ты хочешь испортить праздник неприятным инцидентом?
        - Мне бы не хотелось, конечно, поэтому у меня есть план. - Собеседник не думает отступать. - А заключается он в том, что ты будешь присутствовать только на одной части мероприятия. Ты слышал об «охоте на черта»?
        - Нет.
        - Это такое соревнование на балу, где любой гость может поучаствовать. Суть заключается в том, что на специально подготовленной территории участники пытаются поймать черта. Победитель нарекается «мастером-охотником». - Йоран увлеченно рассказывает, щедро жестикулируя.
        - Ты из меня черта сделать хочешь? - Сареф пока не понимает, в чем заключается план.
        - Нет-нет, «черт» - это неживой предмет, который мы спрячем. Возможно, когда-то дворяне и играли в живым «чертом», но тогда эти игры были похожи на травлю.
        - Так и как это ко мне относится? - Напрямую спрашивает Сареф.
        - Каждый претендент на звание «мастера-охотника» должен носить маску. Это тоже традиция. Считается, что чем страшнее маска, тем более удачливым будет участник. И если ты будешь в маске, то тебя никто не узнает. Я сделаю так, что тебе выделят комнату, где ты будешь отрезан от всех гостей, так что тебе даже разговаривать ни с кем не придется. А после «охоты на черта» тебя из поместья незаметно выведут слуги. - Йоран торопливо излагает план посреди комнаты. Молчаливое приглашение присесть будто бы не заметил.
        - Эм, зачем мне это? Йоран, или говори, как есть, либо на этом предлагаю закончить. - Сареф старается как можно дипломатичнее поставить однокурснику ультиматум.
        Йоран отводит взгляд и вздыхает.
        - В общем, есть один человек, который хочет с тобой встретиться. По важным причинам он не может нанести официальный визит, поэтому предлагает переговорить во время праздничной игры. Я пообещал привести тебя. - Наконец Йоран называет истинную причину.
        - Кто он? - Сразу спрашивает вампир.
        - Не могу сказать. Пообещал не говорить, прости. Однако ручаюсь, что этот гость не принадлежит к королевской семье.
        - Извини, но я не могу принять анонимное приглашение. Если этот человек так хочет встретиться со мной, то пусть делает это как положено. А тайно встретиться мы можем в любой день и в любой точке города.
        - Так не получится. Этот человек прибудет из другой страны именно на праздник Смены Года, а после сразу покинет королевство. К тому же за ним будут наблюдать. Игра на балу - самый надежный способ проведения тайной встречи. - Йоран подходит ближе, словно стремясь надавить на Сарефа.
        - И почему ты так стремишься угодить иноземцу? - Недоверчиво спрашивает юноша.
        - Ну, в общем, приказ наставника. - Йоран чешет затылок. - Я бы вежливо отказал, но наставник приказал выполнить просьбу. Вероятно, они близки. Я даже не знаю, если честно.
        - Какой у тебя интересный учитель. - Сареф задумчиво закрывает глаза, словно что-то вспоминая.
        - Я слышал, мэтр Вильгельм тоже весьма неординарная личность. - Улыбается собеседник. - Думаю, ты понимаешь меня.
        - Еще один вопрос: из какой страны этот гость? Это важный для меня вопрос. - Сареф открывает глаза и ловит взгляд Йорана.
        - Хмг, он из Фьор-Эласа. Ты бывал там?
        - Нет. Я передумал и принимаю твое приглашение. Пожалуйста, проследи за организацией «охоты на черта», всё должно пройти безукоризненно. - Сареф встает с кровати. - А теперь мне нужно продолжить работу.
        - А? О, хорошо. Но почему ты вдруг согласился, услышав название страны? - Йоран успевает задать вопрос перед тем, как Сареф выставил его за порог.
        - Прости, обещал никому не говорить. - Вампир уходит от ответа и закрывает дверь.
        «Ну, а теперь возвращаемся к учебе», - Сареф не позволил себе тратить время на размышления о разговоре с Йораном. Мэтр Вильгельм один раз сказал, что думать над чем-то можно сколь угодно долго, а вот решение - дело пары вдохов. Сейчас Сареф уже принял решение, а значит, размышления об этом - пустая трата времени.
        На следующий день прошел следующий экзамен. Студенты старшего курса сдавали теоретический и практический экзамен по взаимодействию с небесными телами. Удивительно, но ученые-маги уже догадались о том, что происходит за пределами мира. Магия позволяет видеть то, что не увидеть обычным зрением, поэтому маги знают, что за оболочкой мира скрывается космическая пустота, где вокруг планеты вращаются две луны.
        Никто не считает, что планета, у которой всё еще нет единого названия, является плоским диском, стоящим на слонах, черепахах или плечах титанов. Даже более того, чародеи знают, что солнце находится в центре той космической системы, которая сейчас доступна взорам. Впрочем, в Манарии и в странах, где распространена вера в Герона, считается правильным ставить в центр мироздания именно солнце.
        При этом маги руководствуются не только этим. Магия небесных тел описывает взаимодействие лун Мерцен и Капраксис на некоторые виды магии, а часть заклятий может работать только в безоблачную ночь и только в определенной фазе лун. В зависимости от фазы луны могут быть полностью видны на небосводе, как вместе, так и порознь. Также могут быть неполными вместе или поочереди, и порой образовывать интересные явления, например, прикасаться серпами в разных позициях или устроить затмение.
        Некоторые явления повторяются каждый месяц, а другие нужно ждать несколько лет. Это был один из немногих экзаменов, проводимых ночью. Студенты под светом лун творили магию, которую в случайном порядке назначил преподаватель. Сарефу достались «Лунные чернила Моршелля», особый вид магии, позволяющий оставлять послания магией. И потом полученный текст можно разглядеть только под лунным светом.
        Экзамен завершился глубокой ночью. Сареф получил высший балл и считает себя довольно везучим, раз досталась магия среднего уровня сложности. Стоящей рядом Элизабет досталось дальновидение с помощью лунного света. Такое заклятье у Сарефа не получилось бы сотворить на самую высокую оценку.
        - Ох, я вымотана. - Элизабет действительно выглядит уставшей, но вполне довольной.
        - Отлично справилась. Разведку на двадцать миль далеко не каждый маг сделать сможет. - Сареф провожает девушку до общежития, благо живет там же.
        - Увы, но после пятнадцати миль дальновидение стало слишком размытым, поэтому я некоторые детали додумала. - Признается Элизабет. - Использовать лунную магию для этого не слишком удобно.
        - Коварно. - В шутку реагирует Сареф на признание собеседницы в махинации во время экзамена.
        - Возможно. - Похоже, у Элизабет не осталось сил спорить. - Завтра буду спать до обеда, на ходу уже засыпаю.
        - А как же утреннее занятие по свойствам кристаллов и волшебных руд?
        - Ох. - Элизабет даже остановилась. - Точно. Как у тебя удается быть таким бодрым по ночам?
        - Может быть, я - ночное существо? - Сареф не останавливается, чем заставляет спутницу пойти следом.
        - Как филин? - Спрашивает девушка.
        - Как филин. - Соглашается Сареф.
        - Тоже хочу быть филином.
        - Сомнительное удовольствие. - Юноша пожимает плечами. - Кстати, ко мне заходил Йоран по поводу бала. Я приду, но только на «охоту за чертом».
        - Правда? Замечательно. Бал Смены Года всегда красив, такое не стоит пропускать. Может, мне тоже принять участие в «охоте»? Будет весело, наверное.
        Сареф резко останавливается, и в темноте Элизабет чуть не врезается в него.
        - У меня есть две просьбы: никому не говори, что я там буду. - Студент оборачивается к спутнице. Её видит прекрасно благодаря острому зрению.
        - Да, разумеется, сохраню в секрете. - Кивает девушка. - А что за вторая просьба?
        - Не участвуй в «охоте за чертом». Прошу довериться без знания причины. - Переходит Сареф к менее понятной просьбе.
        Элизабет отвечает не сразу, но после кивает:
        - У меня нет причин тебе не доверять, Сареф. Хорошо, я останусь в стороне и не буду спрашивать о причинах.
        Сареф мысленно выдыхает и открывает калитку перед Элизабет.
        - Элизабет, ты в курсе?
        - О чем?
        - Ты не только умна и прекрасна, но еще и верный соратник. И товарищей выбираешь замечательных.
        Слух Сарефа различает вздох на неожиданный комплимент, видать, сумел смутить. «Хорошо, что она не знает, как хорошо я вижу в темноте».
        - Кгм, большое спасибо, мне очень приятно. Но, - девушка находит, чем ответить на внезапную «атаку», - мне показалось или, заваливая меня лестью, ты и про себя не забыл?
        - Как говорят в местах, где я вырос: «Сам себя не похвалишь…».
        Глава 51
        Назначенный день бала наступает быстро. В канун смены года занятий нет, в том числе мэтр Вильгельм опять где-то пропадает. Под вечер Сареф сначала посещает Фриду и Элин, вместе они отправились в гильдию, где вовсю кипит подготовка к пирушке. Элин очень расстроилась из-за того, что Сареф рано уйдет, но жаловаться не стала, лишь не отходила ни на шаг, чтобы провести вместе как можно больше времени.
        Юноша и сам был бы рад не ходить на бал в поместье Тискарусов, но дела важнее развлечений. В момент, когда почти все в гилд-холле затянули известную песню, Сареф тихо выскользнул из здания и отправился в академию. Бал начнется позже, и прибудет на него студент академии вместе с Йораном. Последний поможет тайно проникнуть.
        Сареф быстро доходит до общежития, поднимается по лестнице и замирает перед дверью в свою комнату. Она чуть приоткрыта, значит, кто-то ею пользовался во время отсутствия студента. Сареф специально выгнул петли таким образом, чтобы дверь сама не закрывалась до конца. Тот, кто это не заметит, оставит дверь приоткрытой. Пускай всего на полсантиметра, но этого достаточно для внимательного взгляда. Вампир всегда закрывает дверь плотно, а запоры в общежитии есть только с внутренней стороны.
        С еле слышным скрипом Сареф открывает дверь и видит, что незваный гость еще никуда не ушел. В комнате царит темнота, солнце село уже давно, но вампир не только видит силуэт возле окна, но и узнает гостя по профилю.
        - Не ожидал увидеть вас здесь… - Начинает говорить хозяин комнаты.
        Человек оборачивается.
        - Я буквально на минуту. Слышал, что ты решил посетить бал. Пожалуйста, подготовься как можно лучше.
        - Я всегда готовлюсь по максимуму. - Юноша закрывает дверь за собой. Зажигать свет не стремится, беседа в темноте вполне устраивает.
        - Да, знаю. Но кое-какие средства прошу не использовать. Понимаешь, о чем я? - Собеседник подходит ближе, но на самом деле лишь направляется к выходу.
        - Понимаю. Приму к сведению. - Отвечает Сареф вслед закрывающейся двери.
        Шаги за дверью становятся всё тише, поэтому вампир поднимает коврик у двери. Сигнальное заклятье попросту перегорело, как и «Запись последовательных образов» за дверцей шкафа, магия незваного гостя перечеркнула магическую фигуру. Сареф лишь делал видимость легкодоступной комнаты, но на самом деле снабдил магической защитой. Гость её легко обнаружил, что было ожидаемо.
        Сареф отодвигает кровать и отсчитывает третью доску от стены. Резкий удар, и половица сломана. Вампир отдирает часть доски и достает из тайника мешок с вещами. Внутри оказываются разные вещи, которые не хочет показывать кому попало. Фолин Нумерик, потом книги из лежбища вампиров около Масдарена. Эти книги Сареф так и не смог перевести, но и выкидывать не стал, пока не поймет, зачем тем вампирам было спасать их с собой.
        Следом рука нащупывает рукоять тесака Мясника. После инцидента с поглощением души маньяка оружие осталось у Сарефа. Тщательный осмотр выявил, что оружие очень непростое, но необходимость применять его до сих пор не появилась. Сейчас студент ищет другую вещь Кольного Мастера: из мешка достает его маску. Она тоже оказалась зачарованной вещью, и сейчас её вид отлично подходит к «охоте на черта», ведь каждый «охотник» будет щеголять в устрашающих масках.
        За исключением маски остальное Сареф складывает в мешок и прячет в тайнике. После прикладывает доску обратно и складывает руки перед собой. Когда новоиспеченный студент в первый раз исследовал комнату, то обнаружил сломанную доску под кроватью. Спрятал там вещи, а доску восстановил до целого состояния. Сейчас «Реставрация» убирает следы удара и выламывания, доска вновь цела. Идеальный тайник против тех, кто не владеет магией.
        После Сареф скидывает студенческую мантию и облачается в недавно купленную одежду без знаков отличий. На балах празднующие аристократы обычно соревнуются в пышности и богатстве одеяний, но для «охоты на черта» Сареф решил взять что-то более свободное и менее заметное. Раздается легкий стук, за дверью оказывается Йоран, а вместе с ним Элизабет.
        - О, так мы поедем вместе? - Сареф выходит к товарищам.
        - Да, раз уже мисс Викар и так в курсе твоего участия, то я подумал, что ты не будешь против. - Объясняет Йоран.
        - Я не против. - Кивает Сареф. - Вы выглядите потрясающе.
        Элизабет выбрала белоснежное платье с рукавами до локтей и стильными элементами, название которых Сареф вряд ли когда-нибудь узнает. Сегодня предпочла распущенные волосы с заколкой цвета морской волны. Йоран напротив выбрал черный бархатный камзол, начищенные до блеска сапоги и широкий плащ.
        - Благодарю. - Чуть кланяется Элизабет, жест молча повторяет Йоран. - А ты своим вкусам не изменяешь. Простота и строгость.
        - В этом просто будет удобнее. С гостями вне «охоты» я все равно не буду пересекаться.
        - Да, ты прав. - Соглашается с выбором сокурсник. - Хотя мы с Элизабет были бы не против увидеть тебя в общем зале.
        - Почему? - Спрашивает Сареф, направляясь за спутниками. - Я бы в любом случае был бы максимально незаметным.
        - Если ты думаешь, что в этот раз было то же самое, что во время Приветственного бала, то ты ошибаешься. - Йоран пропускает вперед у дверей общежития Элизабет и Сарефа. - Многие бы посчитали своим долгом познакомиться с тобой. Особенно те, кто занимается рекрутированием в ордена или коллегии.
        - Я согласна с Йораном. - Произносит Элизабет уже в карете. Внутри находятся лишь они трое, хотя при посадке Сареф заметил конный конвой из четверых инквизиторов. Епископ продолжает опекать любимую дочь.
        - А также кто сможет набраться смелости первым пригласить Элизабет на танец, если не ты? - Йоран продолжает вспоминает события бала в Стальной Крепости.
        - А вот это действительно большая потеря, - с улыбкой соглашается Сареф. - Так что придется тебе взять всё в свои руки.
        - Эй, я же всё слышу. - Девушка сидит напротив парней. Впрочем, по виду нельзя сказать, что это как-то её обидело. Скорее напротив, улыбка стала еще шире.
        Карета вскоре выезжает из Порт-Айзервица и направляется по дороге, не упуская из виду городские стены. Как знает Сареф, поместье герцога Тискаруса располагается совсем рядом со столицей, нужно проехать не более трех километров. В окошке юноша замечает и другие кареты, едущие в том же направлении. Причем многие в сопровождении большого количества охраны.
        Место проведения бала расположилось в огромном старинном особняке посреди соснового леса, а вот за поместьем видна небольшая гора с ручьем и ухоженными рощами. Сареф предполагает, что там находятся сады и летние резиденции. «Скорее всего черта искать будут именно там».
        - А его преосвященство тоже будет на празднике? - Спрашивает Сареф.
        - Да, он прибудет из Сакпирита, в столице не задержался во время последнего визита. - Кивает Элизабет.
        - А еще должен быть архимаг! - Объявляет Йоран. - Во всяком случае отец направлял ему приглашение.
        - Правда? Я слышала, что его видели в академии. - Делится слухами Элизабет. - Было бы интересно поговорить с ним. Может, мейстер Гимлерик представит меня.
        - Тебе повезло с наставником. - Сокрушается Йоран. - Сареф, а ты бы хотел встретиться с архимагом?
        - Не знаю. - Пожимает плечами Сареф.
        - Интересно, правдивы ли слухи о том, что он родился в другой стране? - Спрашивает Элизабет.
        - Да-да, всё так. - Йоран оказывается самым осведомленным. - Уньеры являются благородным родом из Моут-Алаверьон. Только, подождите…
        Сын герцога хмурится и трет лоб.
        - Что-то не так? - Спрашивает Элизабет.
        - Я забыл его имя. - Взгляд собеседника гуляет по внутреннему убранству кареты, будто что-то может дать подсказку. - Как же к нему обратиться тогда? Мэтр архимаг?
        - Эзодор Уньер. - Подсказывает Сареф. В Манарии принято ставить имя после титула мэтра, а не название рода.
        - Точно! - Подпрыгивает Йоран. - А ты тоже про него слышал, Сареф?
        - Было дело. - Кивает Сареф.
        Карета останавливается не возле входа для гостей, а проезжает чуть дальше, где уже ждет слуга. Сареф выходит из кареты и направляется за ним в комнату, которую подготовил Йоран. Сам же сын Амода Тискаруса вместе с Элизабет выехали на второй круг, чтобы появиться на балу как положено.
        Слуга проводил Сарефа в область дома, максимально отдаленную от праздника, после чего оставил со словами: «Я вернусь за вами, когда настанет черед массовой игры». Сареф лишь кивнул в ответ, от предложения еды или напитков отказался. Теперь нужно дождаться начала «охоты на черта».
        Вместо того, чтобы праздно смотреть на стену, Сареф садится на пол и начинает дыхательную практику. В последний раз применял подобное во время конкурса новичков в Масдарене. Тогда разогрел внутренний очаг энергии, чтобы одолеть мэтра Патрика. Победа досталась все же магу, но сейчас Сареф куда лучше осознал опыт Ганмы, поэтому ускорение энергии духа происходит гораздо быстрее, а прирост внутреннего давления в итоге оказывается выше.
        Вокруг тела адепта боевого искусства начинает гореть белое пламя, которое не оставляет ожогов или подпалин. Сквозь закрытые глаза Сареф представляет, как над правой ладонью поднимается длинный язык огня, после чего закручивается в миниатюрный вихрь. После мысль заставляет вихрь клониться к земле как знак вопроса. Еще немного и энергия духа сворачивается в шар, не прекращая вращение вдоль оси. После начинает вращение сам шар.
        На лице юноши даже пот выступил. Боевое искусство не совсем похоже на магию. Если чародейство в первую очередь подразумевает мощную теоретическую базу, без которой сложную магию не сотворить, то боевые искусства вперед выносят именно тренировки. Чтобы уметь разгонять внутреннюю энергию и контролировать скорость с направлением, даже уметь читать необязательно. Главное - упорно тренироваться, и чаще всего всю жизнь.
        Вампир открывает глаза и видит, как в руке вращается огненный шар ослепительно-белого цвета. Используя стихийную магию маг бы смог сделать так же куда быстрее. Вот только то, что Сареф держит волей над рукой, не является на самом деле настоящим огнем. Юноша начинает сжимать кулак, а следом шар постепенно принимает форму цилиндра, ведь это было далеко не финальная форма, на которую способна Школа Белого Пламени.
        Глава 52
        Примерно через час после начала бала раздается стук в дверь. Знакомый слуга входит и с поклоном объявляет о начале «охоты на черта». Сареф замечает удивленное выражение на лице слуги, ведь фигура студента магической академии окутана полупрозрачным пламенем. Вампир перекрывает каналы, и все эффекты от использования искусства духа пропадают.
        Сареф натягивает на голову маску Мясника словно балаклаву и направляется за слугой Тискарусов. В ноздри бьет неприятный запах, Кольный Мастер не особо следил за гигиеной, а Сареф не подумал это проверить. Сквозь прорези для глаз вампир наблюдает за спиной сопровождающего человека и старается уловить детали обстановки. Боковое зрение в маске не слишком хороший помощник, головной убор оказывается большим.
        На ходу вампир вертит головой и пытается расположить маску на голове наилучшим образом. Маску-капюшон из плотной кожи уже не заставить обтягивать голову нового хозяина, но можно постараться закрепить так, чтобы прорези всегда были напротив глаз. Для этого Сареф прижимает нижнюю часть маски на шее тонкой веревкой. Если бы в этом мире существовал Хэллоуин, то такой наряд прекрасно дополнил его. Палач-висельник.
        Вскоре они входят в большую залу, где проходит бал Смены Года. Теперь Сареф понимает, что имела в виду Элизабет. Большой зал наполнен волшебными огнями и хрустальными светильниками, причем испускаемый цвет медленно меняется от белого до оранжевого. В воздухе кружатся незнакомые ароматы и разговоры многочисленных людей в богатых одеяниях. Сегодня будто собрались все аристократы королевства с гостями из соседних стран. Большой оркестр как раз заканчивает исполнение торжественного гимна.
        Слуга ведет Сарефа по краю залы к большим белым дверям, рядом с которыми установлен высокий помост. Когда Сареф подходит ближе, то видит, что рядом уже стоит около двадцати человек в разнообразных масках. Кто-то предпочел что-то необременительное, вроде карнавальных масок. А вот некоторые подошли с энтузиазмом, водрузив маски-головы оленей, львов и даже драконов. Тем временем на помост поднимается Амод Тискарус.
        Точнее, Сареф может лишь догадываться о том, что это отец Йорана, ведь человек тоже нахлобучил маску медведя. Вероятно, такова традиция, что хозяин бала будет как минимум провожать участников игры в подобающем одеянии.
        - Все участники «охоты», прошу собраться рядом. - Громко объявляет Амод.
        Музыканты как раз берут небольшой перерыв. В зале становится чуть оживленнее, внимание большинства устремлено на участников игры. Сареф не видит Элизабет или Йорана, но это неудивительно среди сотен человек. Вампир обращает внимание на участников «охоты», но не может определить, с кем именно должен сегодня встретиться. Слуга перед уходом шепнул описание маски нужного человека, но такую Сареф пока не видит.
        Многие участники весело переговариваются, а один в двух метрах и вовсе еле на ногах держится после выпитого. Это действительно не более чем коллективная игра для пира. Шуточное соревнование с шуточными наградами, поэтому во время нее может царить полный бардак, что как нельзя подходит тайной беседе.
        - Рад сообщить, что «черт» уже спрятан в особом месте. Разумеется, я не скажу, как он выглядит, но поверьте… А, граф Ликондорф, оставьте алебарду, она вам вряд ли понадобится. - Последнее вызывает смех публики, ведь кто-то из участников действительно решил взять с собой оружие.
        - Прошу… рассматривать как посох. Иначе я даже до дверей не дойду. - Граф Ликондорф в маске с многими перьями тоже успел пригубить не один кубок, поэтому опирается на алебарду. Подобное заявление тоже вызывает общий смех.
        - Понимаю, тогда не имею ничего против. - Соглашается человек на помосте. - Как я уже говорил, «черта» вы узнаете сразу, стоит только увидеть. Вряд ли видели подобное в своей жизни. Правила вы уже знаете, так что на охоту, господа!
        - На охоту! - Подхватывает весь зал, а часть музыкантов трубит на всю силу легких.
        Большие двери распахиваются, и около пятидесяти человек проходят через них прогулочным шагом. Как и ожидал Сареф, «охота» будет проходить на территории поместья за главным домом. Слуги уже расставили многочисленные факелы и светильники, дорожки, сады, пруды освещены, хотя темных мест тоже хватает. Даже на горе за поместьем кто-то водрузил несколько ламп. Как знает Сареф, в конце праздника все гости выйдут под открытое небо.
        Юноша ускоряет шаги, чтобы обогнать основную толпу. Многие продолжают идти группой по несколько человек, очень мало тех, кто предпочел искать «черта» в одиночку. Вампир останавливается на мосту через пруд, к которому многие направляются. Делает вид, что хочет передохнуть, но на самом деле внимательно всматривается в каждую маску. Увы, ни один из прошедших не подходит под описание слуги.
        Сареф встает в конец процессии и идет до поляны, где стоят несколько слуг с фонарями. По правилам на территории поисков есть помощники, дающие запутанные подсказки о местоположении «черта». Юноше они не интересны, так как участвовать в забаве не собирается. Сареф еще раз оглядывает присутствующих, но не видит нужного человека. Впрочем, здесь людей немного меньше, чем было в банкетном зале.
        Юноша направляется в сторону и просто ходит по ухоженным аллеям. Вдруг из-под деревьев выходит человек в капюшоне. На капюшоне изображены языки оранжевого пламени, а лицо скрыто платком до глаз. Именно так слуга описал внешность человека, который хотел встретиться с Сарефом. Незнакомец жестом поманил за собой, юноше остается подчиниться.
        Вместе они идут в глухое место, пока не оказываются на участке между многочисленными деревьями. Это место стоит вне основных дорожек, так что сюда другие участники попадут только случайно. Человек не выглядит угрожающе, но Сареф знает, что расслабляться нельзя.
        - Я не ожидал, что ты примешь мое приглашение. - Раздается глухой невыразительный голос. - Совсем не ожидал. Я слышал, что ты довольно осторожен. Почему же ты пришел?
        - Вы хотели обсудить именно это? - Уточняет Сареф, встав в пяти шагах от собеседника.
        - Нет, просто прошу удовлетворить любопытство. - Пожимает плечами незнакомец. «Какие знакомые манеры». Лицо не открывает, поэтому и Сареф маску снимать не будет.
        - Моё время на исходе, поэтому я перехожу к другому способу ведения дел. - Уклончиво отвечает Сареф.
        - Заканчивается время? Время на что? - Не отступает человек.
        - На жизнь в тени. - Еще более загадочно отвечает юноша. Он не намерен за просто так выдавать какую-либо информацию.
        - О, значит, ты теперь выйдешь на свет? Смотри, как бы он тебя не сжег. - Лицо под маской явно улыбается.
        - Буду осторожен. Итак, перейдем к основной теме? - Вампир чуть наклоняет голову вправо.
        - Судя по концентрации духовной энергии, ты уже понимаешь, что я пришел сюда не языком молоть. - Незнакомец вынимает руки из карманов.
        - Понимаю. Позвольте и мне задать вопрос: от кого получили информацию?
        - Есть тот, от чьих глаз мало что укроется, если окажешься достаточно неудачливым, чтобы попасть в поле его зрения. Некоторые называют его Оракулом. Но знающие предпочитают - Красноглазый Монстр Весткроуда. - Отвечает собеседник. - Я не просил его помощи, он сам прислал мне весть о том, где находится убийца моего ученика.
        - Благодарю за ответ. Но вы же знаете, что ваш ученик не согласился бы с таким решением? Он был довольно упрямым и не любил быть должным. - Сареф отставляет правую ногу назад.
        - О да, я все-таки был знаком с Ганмой гораздо дольше его убийцы. - Стоило отзвучать последним словам, как незнакомец прыгает с места без видимого усилия.
        Если Сареф не ушел бы с линии прыжка, то уже катился среди деревьев рощи. Порыв выплеснувшейся энергии духа поднимает в воздух множество листьев. Противник не подумал останавливаться, поэтому одна атака становится трамплином для следующей. Обычного человека ожидал бы печальный конец, но Сареф заранее приготовился в такому развитию событий.
        Раскрытая ладонь проносится в десятках сантиметров от лица вампира, но тот все равно резко нагибается. Школа Белого Пламени имеет возможность атаковать без непосредственного физического контакта, достаточно отправить в противника сжатую и ускоренную энергию духа. Воздух над затылком Сарефа рассекается белым лезвием, а в голову летит уже следующий удар.
        В мыслях тут же рождается чувство дежавю: точно так же действовал Ганма в их первую и последнюю встречу под стенами Фондаркбурга. Противник действительно является учителем мастера боевых искусств, слишком уж узнаваемые предпочтения в бою. Максимально быстро и жестко сокрушить противника мощными ударами - к такому стремятся многие, изучающие техники Белого Пламени.
        Сареф снова уходит от атаки и разрывает дистанцию. Оппонент ожидаемо бросается следом с намерением нанести костедробящий удар ногой. Вот только совершить нападение противнику не удается, так как нога буквально приклеивается к земле из-за алхимических чернил. В тот краткий миг, когда враг опустил взгляд вниз, вампир совершает контратаку. К сожалению, противник имеет слишком большой опыт, чтобы запаниковать в такой ситуации, удар в прыжке пропадает втуне.
        Происходит частый обмен ударами, но каждому удается заблокировать атаку противника. Сареф не собирается побеждать с помощью боевого искусства, ведь в этом противник сильнее. Чернильное лезвие проходит в критической близости от горла врага, но является лишь отвлекающим маневром для удара коленом в живот. Еще в начале движения ногой на колене маг заставляет вырасти шип алхимических чернил.
        Магия, требующая вычислений, заклинаний или жестов, мало применима в рукопашной схватке, но вот «Алхимические чернила» прекрасно дополняют любую атаку. Могут стать мечом, могут прикрыть место удара, могут залепить противнику глаза или связать руки. Единственное, что по-прежнему недоступно, так это возможность использовать конденсат чернил, чтобы проникать сквозь материалы. Вероятно, такое получится ближе к 100 % освоенности.
        Пока что ни одна атака не прошла через защиту противника. Воздух вокруг противников то и дело взрывается хлопками энергии духа. Сейчас Сареф мог бы оказать более сильное сопротивление, но часть внимания сосредоточена на вещи, которую начал делать еще в комнате ожидания. Вампир подводит соперника к нужному месту, где обеими руками создает размашистый хлопок. Ладони коснулись лишь пальцами и разошлись в воздухе двумя белыми полуокружностями. Враг сразу узнает прием и старается отпрыгнуть в сторону.
        Вот только бежать отсюда некуда: Сареф специально отступал к деревьям, пока враг не оказался зажат двумя буками. Яркая вспышка рождается после того, как вампир перестал поддерживать сжатие и вращение энергии духа. Сначала поток вихря вращался вокруг оси, потом ось, не прекращая вращения, свернулась в шар. После воля адепта заставила энергию дополнительно вращаться вокруг центра шара. Затем шар превратился в цилиндр, цилиндр в отрезок, а отрезок - в точку.
        Это одна из высших техник Белого Пламени, когда мастер может сжимать энергию в горошину, не прекращая пять последовательных вращений на разных уровнях. Стоит ослабить хватку, как энергия устремится заполнить собой окружающее пространство, пока не потеряет импульс. Разумеется, со скоростью взрыва.
        Ближайшие деревья энергия духа рассекла как масло. В отличии от обычного взрыва, энергия духа раскручивает «пружины вращения» в обратном порядке. Из точки сначала вырвался отрезок ослепительной энергии, который резко расширился в цилиндр с раскалыванием близлежащих деревьев. После роща накрылась полусферой белого пламени, в котором почти ничто не устоит. В конце над рощей поднялся белый смерч, постепенно затухающий в ночном небе.
        Светопреставление не могло остаться незамеченным, но лишь некоторые поняли причину произошедшего.
        Глава 53
        В ночи затухают последние огни над местом столкновения двух адептов Белого Пламени. Сареф быстро встает на ноги и использует «Ауру благословения Кадуцея». Взрыв задел вампира и выбросил из рощи, но на это и был расчет, Сареф знал, где нужно стоять и в какой момент. А вот противник вряд ли отделался настолько легко. Юноша не льстит себе надеждами на победу, оппонент не может быть слабее Ганмы. Хотя бы по умению.
        От рощи остались лишь дымящиеся поваленные деревья, вампир сразу же растворяется в сумерках, сейчас не время искать повторной встречи с учителем Ганмы. В высоких кустах Сареф закрывает глаза и проводит линию по лбу.
        НАЗВАНИЕ: «Продвинутое чтение»
        ТИП: ментальная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 63,1%
        ОПИСАНИЕ: основная способность ментального восприятия окружающего пространства и эмоционального состояния других людей. Делает мозг более чувствительным к электромагнитным и энергетическим колебаниям, что позволяет воспринимать окружающие сигналы без использования обычных органов чувств. С ростом освоенности будет увеличиваться дальность и чувствительность.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленная трансформация сознания. Пассы: вытянуть и сложить вместе указательный и средний пальцы любой руки, остальные сжать. Приложить кончики пальцев ко лбу и провести ими линию до виска, который с той же стороны, что и используемая рука.
        Внутреннее око начинает прочесывать округу, пока не замечает все необходимые цели. Часть внимания скользнула по противнику. Как и ожидалось, он вполне жив, но теперь вынужден снова искать Сарефа. Студент магической академии прекращает действие магии и бегом меняет позицию.
        На боковой аллее к месту происшествия идут трое участников «охоты», они не реагируют бурно, как остальные, принявшие явление за магический фейерверк. Конечно, у них появятся вопросы, когда увидят состояние рощи, но мало кто из участников сразу подумает, что под видом игры ведется настоящая охота.
        - Маркус Иллнар, Форбер Каупландер и Айсс Говерц. - За тремя «охотниками» вырастает темная фигура. Некто узнал личности, несмотря на маски, поэтому троица не подумала разыгрывать представление и бросилась в стороны. Маркус выхватывает из кармана кинжал, а вот Айсс оборачивается с отведенной рукой. «Какая знакомая магия».
        «УСИЛЕННАЯ СТРЕЛА МАНЫ С НЕВИДИМЫМ ДВОЙНИКОМ».
        До запуска 00:00:02.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: уход вправо или плотный магический щит.
        Из правой ладони мага вырастает голубая стрела в завихрениях магической энергии. В этих колебаниях скрывается еще одна стрела, которая прилетит чуть левее от видимого снаряда. Весьма подлый прием, вот только Систему он не обманет. Сареф бесстрашно уходит вправо, стрела проносится возле левого уха в опасной близости.
        Чародей явно ожидал, что Сареф уйдет влево, так как целился в правую часть тела. Любой человек бессознательно решит уйти в ту сторону, которая ближе, где и будет убит летящей рядом невидимой стрелой. Времени на еще одну атаку не остается, юноша успевает сблизиться, а чернильный клинок пронзает сердце врага.
        Форбер, глава городского порта, сумел под плащом пронести палаш и сейчас пытается отрубить голову Сарефа. Вампир рывком подставляет под удар тело Айсса Говерца и прикрывается им как щитом во время сближения со вторым противником. Форбер попытался отступить, но алхимические чернила, торчащие из спины Айсса, резко удлиняются и пронзают новую жертву. На землю падают уже два мертвых тела.
        Сареф слышит стук упавшего оружия, Маркус Иллнар из Коллегии иностранных дел роняет кинжал на землю и поднимает руки. Теперь в его руке появляется новый предмет. Сареф подходит ближе, теперь понимая, за каким «чертом» сегодня охотятся гости. Удивительно, что троица сумела достать его так быстро.
        - Слушай, нам незачем сражаться. Я щедро заплачу, если ты отпустишь меня с этой вещью. Я не знаю, на кого именно ты работаешь, но предупреждаю, что делать этого не стоит. Мой хозяин злопамятен. - Начинает убеждать чиновник, но при виде улыбки под маской замолкает.
        - Тогда я начну всё сейчас! - Человек принимает последнее решение в жизни и выливает на «черта» что-то темное из меха. Сареф уже рядом, а лезвие пронзает грудь и спину вора. Вампир подхватывает «черта» из ослабевших рук и кладет рядом с трупом.
        Ставшее почти привычным чувство засыпает в груди, раньше оно никогда не было настолько сильным, хоть и всегда стояло за спиной. Сареф смотрит на результат схватки. Юноша мысленно дает себе пинка и разрывает рубахи на всех жертвах таким образом, чтобы на это обратил внимание любой нашедший тела.
        «ПРОБУЖДЕНИЕ».
        До запуска 00:00:30.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: отсутствуют. Не хватает информации для принятия решения.
        Сареф резко оборачивается на облитый кровью предмет. Маркус Иллнар перед смертью облил цель сегодняшнего состязания человеческой кровью. Юноша не знает, зачем, поэтому внимательно вглядывается в фигуру уродливого существа.
        «Странно, с каждой нашей встречей он становится больше», - думает Сареф в ожидании отклика Системы. Пускай разница вряд ли превышает десять сантиметров, но сразу бросается в глаза.
        ПРЕДМЕТ: Статуэтка Пожирателя Ветвей
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: S
        ОПИСАНИЕ: статуэтка, изображающая Пожирателя Ветвей - древнего дракона, попавшего под действие чудовищного проклятья. Во время войны Пределов дракон перешел под знамена Темной Эры, но оказался обманут и подвергнут мутации. От некогда красивого и величественного дракона осталась уродское обличье и ненависть ко всему красивому и упорядоченному. Отзвук Пожирателя теперь абсолютен, дракон шагает в новый мир, и Пределы остановить уже не способны.
        АКТИВАЦИЯ: окропить статуэтку человеческой кровью.
        Вам противостоит ПОЖИРАТЕЛЬ ВЕТВЕЙ.
        Кровь начинает пузыриться на поверхности Пожирателя Ветвей. Сареф подхватывает предмет и стремительно мчится к границе поместья. Слух различает топот и переговоры множества людей. Многие не понимают, что происходит вместо игры. Статуэтка в руках быстро теплеет, пока не становится раскаленной. С болезненным шипением Сареф бросает предмет в искусственный пруд.
        Статуэтка сразу уходит на дно, а после вода буквально вскипает. К такому Сареф не готов, уже понимает, что нечто прорывается из иномировых Путей подобно Отвергнутому Асалоту или Стражу Измерений. Это равносильно катастрофе, вампиру в одиночку с таким не справиться.
        Сареф быстро достает из внутреннего кармана волшебный свиток и пальцем оставляет послание для другого человека с помощью алхимических чернил. Над прудом уже поднимаются облака пара. Ответ приходит почти сразу:
        «Разберусь».
        «Уходи, он возвращается».
        Сареф не сразу понял, о ком собеседник, но потом слышит бегущего человека. Он не старается скрывать присутствие, на максимальной скорости несется прямо к пруду. Когда учитель Ганмы оказывается на берегу, от Сарефа уже след простыл. Человек в капюшоне с огненными извивами оглядывает окрестности, но потом неизбежно обращает внимание на пруд.
        Из воды выстреливает черное щупальце в сторону человека. Мастер боевых искусств реагирует молниеносно: одновременно с уклонением отрубает конечность голой рукой. В воздухе лишь остается ослепительно-белый полумесяц. Сареф наблюдает за схваткой с склона горы, нисколько не удивленный, что первый на сегодня противник мало пострадал от того взрыва. Тогда Сарефу нужно было лишь исчезнуть, а не побеждать.
        Поверхность пруда взрывается новыми атаками, но мастер не думает отступать. «Наверное подумает, что это моих рук дело», - Сареф присаживается на камень. Вряд ли ему есть дело до юноши, когда столкнулся с неизвестным монстром. Вскоре из воды поднимается приплюснутая голова на широком туловище. Пожиратель Ветвей потерял почти все щупальца, но теперь из тела вырастают длинные шестипалые руки.
        Волны вскипевшего пруда накатывают на берег, когда монстр начинает сближаться с учителем Ганмы. Сареф не понимает, почему Пожиратель такой вялый, словно смертельно усталый. Чем больше Сареф концентрируется на схватке человека и чудовища, тем отчетливее слышно странное пение. Оно раздается со всех сторон на неизвестном языке. Чья-то магия охватывает все окрестности.
        НАЗВАНИЕ: «Шёпот мира»
        ТИП: пассивная способность
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неприменим
        ОПИСАНИЕ: те, чьи чувства особенно остры, могут слышать даже то, что не достигает ушей. Говорят, что мироздание сотворено с помощью музыки и пения. Те, кто могут услышать подобное, приобщаются к одной из самых таинственных мистерии мира и жизни. Некоторым это дает просветление, а другим приносит безумие.
        АКТИВАЦИЯ: не требуется.
        «Значит, он», - другого решения на ум Сарефа прийти не может. Возможно, именно магия непредставимо высокого уровня сдерживает силу Пожирателя Ветвей.
        Мастер Белого Пламени невозмутимо стоит перед монстром, который выше метров на пять. Обычный человек давно бы спасовал перед отвратительной грудой мяса и ненависти, так что Сареф отдает должное этому человеку. Ганма уважал наставника, так что Сареф испытывает такое же чувство. Трудно лишь сказать, из-за души Ганмы или по собственному выбору.
        Человек перед монстром совершает вертикальный взмах рукой, настолько быстрый, что даже глаз вампира с трудом различит. Вслед в ночное небо возносится сияющая стена из чистейшего белого пламени. Удар буквально разрезал Пожирателя Ветвей напополам, а вместе с ним пруд, лужайки, рощи, внешнюю стену и участок леса за поместьем. По прикидке со стороны можно говорить о пятнадцати метрах в высоту и трехстах метрах в длину.
        «Хорошо, что я не стал с ним всерьез драться», - думает Сареф, когда энергия прорвалась через пространство с жутким визгом.
        Чудовище рассыпается в невесомый прах. Магистры Оружейного Стиля, такие как Фридрих Онгельс и Аддлер Венселль, пожалуй, прямо так не смогут. Хотя насчет магистра Онгельса Сареф не может быть уверен, если вспомнить его удар по Унарскому Церберу-Химере. Вампир встает с камня и быстро покидает поместье длинным крюком по ближайшим горам и лесам. К середине ночи он собирается быть в академии, дела на сегодня завершены…
        Ночное Пуарнское море сегодня в волнении. Гребни волн поднимаются довольно высоко, а небо затянуто облаками. Два военных галеона в цветах королевства Манария стремятся поскорее добраться до порта и накрепко пришвартоваться. Никто не любит такие ночи в открытом море. А еще ухудшается видимость, из-за чего капитаны приказывают увеличить число смотровых.
        Но даже такие меры не позволили разглядеть в тумане каравеллу, которая будто поднялась с морского дна между галеонами. Раздался лишь один тревожный вскрик, когда по лицу смотрового на правой палубе пробежала тень от парусов неизвестного судна. Мачта лишь на секунду закрыла свет ламп на левом борту соседнего галеона, а после тьма накатила с настоящей силой.
        Каравелла не внушает такой же угрозы, как два галеона, но крылья из тьмы над грот-мачтой, похожие на конечности нетопыря, кажется, способны обнять оба судна. Неизвестная угроза накрывает оба галеона, гася все источники света. Пуарнское море продолжает волноваться, будто каким-то событиям с материка или по причине того, что к Порт-Айзервицу без единого предупредительного огонька продолжает путь только каравелла «Мрачная Аннализа».
        Глава 54
        До комнаты в общежитии Сареф добрался без приключений, причем смог пройти незаметно на территорию академии. Мэтр Вильгельм однажды подсказал, как можно пробраться не через главные ворота. Магическая академия лишь поддерживает иллюзию незащищенности невысокой решетчатой оградой и патрулями привратников или студентов. На самом деле весь периметр огражден магическими барьерами.
        Они не являются непроницаемыми, но зафиксируют и передадут любой факт незаконного проникновения. Незаметно пройти через них может лишь тот, кто имеет определенные «ключи», а именно знает верную последовательность заклятий. Взлом чужой магии, особенно охранной, считается высшим пилотажем. Чародей с большим успехом пробьется силой через преграды, чем сможет входить куда-либо, как себе домой.
        Граф Вигойский знает «ключи», поэтому смог научить Сарефа. Маску вампир снимает только в комнате, к счастью, ни с кем не встретился в такой час. Многие знатные ученики вряд ли проводят праздник в общежитии. Сареф проводит рукой по вспотевшим волосам, долго находиться в маске трудно.
        Юноша встает около окна, а дыханием успокаивает разум и тело. Ганма хорошо знал учителя, а через него Сареф понимает, что гость из Фьор-Эласа не последует за студентом в академию. Для начала он не сможет так быстро найти. Хоть и непонятно, как много этот Красноглазый Монстр Весткроуда рассказал о Сарефе.
        Учитель Ганмы может знать имя, лицо и род деятельности. В теории вполне может проникнуть на территорию академии или заявиться в гилд-холл к авантюристам. «Но на практике он так не поступит», - словно отвечает Ганма, - «Он не позволит эмоциям взять вверх над разумом. Он ничего не сможет доказать и не имеет права на создание дипломатических инцидентов. Его единственной возможностью было встретиться на бальном состязании».
        Сареф задумчиво переодевается в студенческую одежду, а после прячет маску и Фолин Нумерик в тайнике. К счастью, не пришлось прибегать к особым свойствам этих предметов. Сейчас далеко не вопросы мести роятся в мыслях студента. Всё прошло не совсем по плану, но вампир не удивлен такому исходу. Слишком много неизвестных переменных, пока что точно ясно лишь одно: дороги назад более нет.
        Этой ночью Сареф не сомкнул глаз, поэтому сразу подошел к двери, как только услышал стук. Мэтр Патрик выглядит усталым, его нарядный костюм помят и местами испачкан. Юноша молча приглашает войти, чародей кивает и закрывает за собой дверь.
        - Извини за ранний визит, но дело не терпит отлагательств. - Охотник на демонов жестом отказывается от стула.
        - Ничего страшного. Я слушаю, мэтр. - Сареф изображает интерес.
        - На сегодняшнем балу в поместье Тискарусов произошел инцидент. Мы толком не знаем, что случилось, но во время игр на территории поместья были убиты три человека. Они все из знатных родов и занимали важные посты. На груди жертв обнаружены татуировки Носильщиков Гробов. - Рассказывает мэтр Патрик то, что Сареф уже знает.
        - Вы хотите сказать, что запрещенной организацией на самом деле руководит группа аристократов и чиновников? - На лице вампира не отображается никаких эмоций.
        - Официально я такого заявить пока не могу, но ты прав. Я действительно так считаю. Подозрения среди охотников были и раньше, теперь всё станет сложнее. Начнутся подковерные интриги, убийства, фракции снова вступят в противоборство. - Охотник мрачно описывает грядущие ужасы. - А еще на балу был прославленный мастер боевых искусств из Фьор-Эласа. Он вступил с кем-то в конфликт в то же время.
        - Он что-то вам рассказал? - Осторожно спрашивает юноша.
        - Сказал, что на его жизнь кто-то решил покуситься, но он дал отпор. Напавший был в маске и сумел скрыться. При этом никаких претензий мастер не выдвинул, да и не особо шел на контакт. Он очень быстро покинул поместье вместе с послом Фьор-Эласа. - Очень кратко мэтр Патрик рассказывает о произошедшем. - Я пришел сообщить, что будет собрание среди охотников на демонов. Тебе там тоже будут рады.
        - У меня есть три вопроса.
        - Говори.
        - На балу больше не было ничего необычного? Значат ли эти события, что есть кто-то, кто тоже ведет борьбу с Носильщиками Гробов? Что готовят охотники?
        - Отвечу по порядку. На балу больше ничего необычного не было. Да, такую возможность упускать из виду нельзя, но у меня пока нет предположений. Похоже, нас ждет еще один рейд, вот только не хватает людей. Такой информации тебе пока хватит?
        - Пожалуй, хочу еще узнать дату, время и место встречи…
        После ухода мэтра Патрика Сареф садится на кровать, чтобы еще раз это обдумать. «С устранением двойных агентов всё прошло гладко. И выходит, что наставник Ганмы вправду не стал вмешивать других в личные дела, поэтому в будущем он явно найдет способ закончить то дело. При этом насчет Пожирателя Ветвей тоже решил промолчать, действительно посчитав моим противодействием».
        «Из гостей только за действия Йорана и Элизабет я не могу поручиться. Элизабет пообещала сохранить в секрете, даже не зная истинной причины. А вот Йоран…», - Сареф в очередной раз перепроверяет действия и последствия.
        Йоран Тискарус - довольно загадочная для Сарефа фигура. Точнее, не он сам, а его наставник. Именно этот наставник заставил его восстанавливать связь статуэтки Пожирателя Ветвей, и именно наставник попросил удовлетворить просьбу учителя Ганмы на личную встречу с Сарефом.
        В кармане раздается еле заметное шипение, юноша достает пергамент, на котором появляется красивый почерк собеседника с последней информацией. Строки складываются в абзацы, а Сареф с противоречивыми чувствами смотрит на посланием, которое завершается словами: «Это моё последнее послание, с этого момента ты один».
        Студент сминает пергамент, и быстрым жестом заставляет огонь в камине вспыхнуть. Комок попадает точно в пламя, где быстро прекращает существование.
        «Я всегда был один», - Сареф понимает, что настало время конца. И придет он к нему как обычно один и теми путями, к которым привычен.
        Когда солнце уже взошло над горизонтом, студент выходит из комнаты, полностью собранный для рейда. Охотники на демонов решили не откладывать дело в долгий ящик и собраться утром этого же дня. На выходе из общежития Сареф сталкивается с Элизабет, которая будто только возвращается с бала.
        - Сареф! - Усталость с лица девушки тут же пропадает, даже машет, хотя её трудно будет не заметить.
        - Доброе утро, как прошло?
        - Что значит, как прошло? Это я должна спрашивать, что случилось во время «охоты на черта»? - Элизабет Викар вопросительно смотрит на юношу с требовательным выражением лица.
        - Произошли какие-то разборки, поэтому я решил смыться оттуда на своих двоих сразу. Извини, если заставил волноваться. А как там Йоран? - Вампиру приходится врать с надеждой, что ложь останется незамеченной.
        - Там все на ушах стоят. Говорят, какие-то культисты напали на гостей во время игры. - Рассказывает Элизабет.
        «Вот, значит, какая основная версия». - Думает Сареф.
        - Я считаю, что ты как-то с этим связан. - Неожиданно в лоб бросает девушка. - Я не настолько глупая, чтобы не догадаться. Иначе зачем тебе приходить именно на ту часть, где произойдет инцидент? И еще отговорить меня от участия? Ты ведь заранее знал, что будет?
        - Ты, пожалуй, самый умный человек, с которым мне довелось познакомиться. - Без тени улыбки произносит Сареф. - Да, я не до конца честен с тобой. На самом деле я выполняю особое поручение от руководства охотников на демонов и не могу посвятить в детали. Однако обещаю, что когда всё закончится, обязательно расскажу. По рукам?
        Сареф протягивает руку, чтобы отвлечь собеседницу от изучения своего лица. Элизабет смотрит на руку и неуверенно протягивает свою, но резко отдергивает.
        - Нет, извини, ты не обязан этого делать, хоть мне и будет интересно. Меня опять занесло, хоть это и не мое дело.
        - На самом деле я хочу попросить об одной услуге. Если я окажусь слишком занят какими-либо делами, сможешь ли ты присмотреть за Элин? - Сареф не убирает руку. - А уж я постараюсь сделать так, чтобы ты смогла услышать мой рассказ, когда придет время.
        Пускай не особо стремится к общению, но знает, как можно надавить на человека. Даже если у самого после этого останется неприятный привкус.
        - Хорошо, я согласна. - Рукопожатием подписывают устную договоренность. - Я присмотрю за Элин, если ты будешь занят. Удачи на охоте!
        Теперь Элизабет широко улыбается, так что Сарефу остается лишь улыбнуться в ответ.
        - Спасибо, выручаешь. - Теперь юноша быстро прощается и направляется к выходу из территории Фернант Окула. Неприятный привкус все-таки остался.
        После гилд-холла следующим пунктом назначения является дом Фриды. Сегодня утром Элин воспользовалась полученным в подарок волшебным браслетом и рассказала Сарефу, как следила за окном за двумя ласточками, а потом перешла к рассказу о вчерашнем празднике в гильдии. Наверное, очень бы хотела возможность получать какой-либо отклик от Сарефа, но все равно вряд ли упустит хоть один день, чтобы не поведать хоть о чем-либо, даже если это будет не так интересно или не очень смешно.
        Сареф стучится в дверь, которую открывает заметно подросший Генри в добротной одежде.
        - Фрида, Элин! Сареф пришел. - Громко объявляет мальчуган, будто церемонимейстер или герольд на балу.
        Первой неожиданно появляется Фрида, вероятно, просто была ближе. Фрида смотрится довольно необычно в домашнем переднике, в гильдии можно встретить исключительно в мужском стиле одежды и обязательно с мечом на поясе.
        - Привет, Сареф. Давно к нам не заходил. Сядешь с нами за стол? - Спрашивает хозяйка дома. С кухни действительно доносится приятный аромат, но гость отрицательно качает головой.
        - Я буквально на пару минут. - Сареф оглядывает комнаты, которые еще сильнее преобразились с момента последнего визита. Виден свежий ремонт, пол во всех комнатах перестелен и заменены окна. И всяческих вещей прибавилось.
        Со второго этажа раздается торопливый бег, Элин быстро спускается по лестнице, перепрыгивая две, а то и три ступеньки.
        - Элин, сколько можно повторять, спускайся аккуратнее, а то упадешь. - Громко ворчит Фрида. - Ты хоть ей скажи, Сареф. Тебя-то она всегда слушает.
        - Я постараюсь. - Улыбается юноша и подхватывает на руки подбежавшую эльфийку.
        Глава 55
        Элин ведет Сарефа в комнату, которую делит вместе с Мартой и Генри, почему-то решив пересказать события вчерашнего пира в гильдии. Как и ожидалось, там было куда веселее, чем на балу знати. Меньше этикета, меньше интриг. «И ни одного трупа», - сам себе будто в шутку сказал юноша.
        - А зачем ты пришел? - Спрашивает эльфийка. - Мы скоро собирались в гильдию. Я решила помочь Фриде с уборкой. Вчера случайно сломали доску заказов, а листы разлетелись по всей зале!
        - Я скоро уйду по работе. Пришел занести несколько вещей. - Юноша достает из сумки сверток.
        Первым в свертке оказывается тугой кошель с деньгами, здесь почти вся имеющаяся у Сарефа сумма.
        - Сохрани его у себя. При необходимости используй деньги в любом количестве совместно со Фридой. - Поясняет Сареф.
        - А, да, хорошо. - Кивает Элин, хотя выглядит недоумевающей, ведь почему Сареф не может хранить деньги у себя?
        - Потом это. - Дощечка из темного дерева оказывается на ладонях девочки. - Тоже сохрани у себя.
        - Ладно, а что это такое? - Элин внимательно разглядывает многочисленные темные линии на поверхности предмета.
        - Волшебный ключ. Очень ценный. Теперь это, - на пергаменте описано, как Элин при необходимости сможет найти Элизабет, но на всякий случай Сареф дополняет устным рассказом.
        - О, Эли - дочь епископа? - Удивляется Элин, вряд ли видевшая в ней кого-то кроме однокурсницы Сарефа.
        - Ага, ты всегда можешь обратиться к ней за помощью. - Встает Сареф и направляется к двери. - Береги себя.
        Однако Сареф не успевает выйти, как за рукав хватает догнавшая эльфийка.
        - Почему ты всё это мне даешь? - Элин очень серьезно глядит на лицо авантюриста.
        - Потому что тебе они могут пригодиться, - Сареф поддерживает спокойное выражение лица. - Отнесись к этому серьезно, всегда следи за обстановкой и пытайся понять суть событий перед принятием решения.
        - Я всё это помню и каждый день тренируюсь. - Элин не выглядит удовлетворенной ответом, но не решилась надавить.
        - Молодец, развивайся и дальше. - Сареф гладит эльфку по голове.
        - Что-то не так? - Элин замечает, что Сареф внезапно перестает поглаживания и не убирает руку, уставившись куда-то в пустоту.
        - Всё нормально. - Сареф будто очнулся от мыслей. - Береги себя.
        Теперь юноша быстрым шагом покидает дом, парой слов попрощавшись с Фридой, Генри и Мартой. Остается поставить галочку в мысленном плане и направиться к месту встречи с охотниками на демонов.
        Идти далеко не пришлось, достаточно пройти до ветхой больницы на границе квартала бедняков. Старое четырехэтажное здание уже давно не используется по назначению, Сареф бы посчитал его брошенным, если бы не слова мэтра Патрика.
        Старая больница открывала свои двери наверное лет пятнадцать назад, когда в столице произошла вспышка чумы. Здание расположено на отдалении от улиц, приходится пройти через заросшие сорняками лужайки и аллею с почерневшими деревьями. Сареф стучит в дверь, и её открывает один из охотников на демонов.
        Сарефа сразу узнали, поэтому без лишних вопросов показали, куда нужно идти. Вампир идет по полупустым помещениям, где остались разве что основания коек и решетки у каминов. «Это одна из тайных баз охотников?», - юноша пробегает взглядом по находящимся в большой палате людям. Такое ощущение, что они собрали всех находящихся поблизости от Порт-Айзервица охотников.
        - Сареф. - Машет рукой мэтр Патрик.
        - Я пришел. - Подходит к группе охотников Сареф.
        - Отлично, нам пришлось вызвать даже ушедших на покой. - Говорит Фитч, с которым Сареф знаком с рейда на Свечной квартал.
        Сареф действительно видит рядом несколько поседевших людей, возраст которых визуально перевалил за пятьдесят лет. Но юноша бы не стал сбрасывать их со счетов только по причине возраста. Охотники, которые смогли дожить до преклонного по меркам этого мира возраста, являются самыми умелыми и удачливыми ветеранами.
        - А почему не хватает рук? Разве мы не можем запросить подкрепления? - Сареф помнит, что охотники на демонов могут сделать запрос городской страже, гильдии авантюристов и даже Конклаву или Оружейной Часовне.
        - Не в этот раз. - Качает головой мэтр Патрик. - Мы собираемся вскрыть ячейку культистов среди знати. Мы давно уже подбираемся к ним, но раньше не могли получить отмашку на активные действия. Вчера кто-то расправился сразу с тремя, что заставило зашевелиться всех.
        - Наши предполагаемые противники могут контролировать городскую стражу и другие организации? - Предполагает Сареф.
        - Именно, поэтому мы задействуем только свои силы. - Кивает Фитч. - Сейчас среди власти происходит разлад, привычный статус-кво нарушен, поэтому руководство приняло решение об операции.
        - Есть риск настоящей войны между фракциями? - Сареф решает задать неудобный вопрос.
        - Да, междоусобица возможна. Нам нужно сделать первый шаг и на этот раз устранить настоящую причину бед с Носильщиками Гробов. Иначе когда-нибудь это может привести к заговорам, переворотам и даже гражданской войне. - Чародей раскрывает суть худшего варианта развития событий.
        «Ожидаемо, что противоборствующие силы не ограничатся лишь толпой фанатиков, колдунов и преступников».
        Когда собрались все участвующие в рейде, произошло большое собрание, на котором командиры разбили всех на команды с разными заданиями. По информации охотников есть подозрение на причастность к темной деятельности как минимум еще шести аристократов. Двое не имеют политического веса и надавить на них не составит труда. Еще трое - игроки покрупнее, затесавшиеся в королевский совет и разные организации.
        И самым сложной целью является Амод Тискарус. Сареф удивился, когда услышал имя отца Йорана, поэтому не смог не спросить об имеющихся уликах.
        - Они довольно слабые, - признается мэтр Патрик, - но закрыть глаза на них не можем. Он может быть заодно из-за организации бала Смены Года, где произошли известные события. Неопровержимых доказательств пока нет, но у него есть мотивы для использования запрещенных способов, чтобы укрепить влияние своего рода.
        - Поэтому его оставим на конец, мы наверняка сможем выбить все имена из остальных подозреваемых. - Продолжает маг после небольшой паузы. - А теперь расходимся, у каждой группы своя цель. Поддерживаем связь и стараемся действовать максимально быстро. В идеале мы должны покончить со всем уже сегодня. Не даем шанса для нанесения ответного удара!
        Слова вызывают общее возбуждение, некоторые охотники даже издали воинственный клич, что совсем не похоже на отряд, специализирующийся на тайных операциях. Сареф сумел оказаться в той группе, которая направится к особняку Тискарусов. Вампир не ожидал, что придется так быстро туда возвращаться, но ничего не попишешь.
        Группой руководит мэтр Патрик, что не удивительно. В целом еще восемь охотников пойдут с ними. По другим пяти направлениям удары будут нанесены одновременно и только после получения результатов будет принято решение о штурме особняка. Руководители охотников сильно рискуют по мнению Сарефа. Если что-то пойдет не так, последствия могут быть страшными. Хотя для них это может быть лишь одним из боев в войне за влияние в обществе. Даже в рамках одной организации могут быть члены, поддерживающие разные стороны конфликта.
        Группа на конях быстро покидает столицу и направляется прямиком к поместью Тискарусов. Когда до пункта прибытия остается не более десяти минут, охотники сворачивают с дороги и огибают поместье по дуге. Очевидно, что штурм хотят провести не со стороны главных ворот, которые могут быть сильно укреплены.
        Отряд затаился в роще у границы поместья, а мэтр Патрик не отрывается от волшебного свитка, на который должны прийти результаты остальных команд. Через десять минут приходит первый рапорт: член Носильщиков Гробов подтвержден и уничтожен. Следом приходят еще три таких же. Охотники на демонов работают до ужаса эффективно, вряд ли встретили слишком большое сопротивление.
        Предпоследний доклад задержался, но тоже сообщает об успехе. Только эта группа получила доказательство вины Амода Тискаруса, это подтвердил последний культист, руководящий зерновыми хранилищами королевства. Сареф ошарашенно смотрит на мэтра Патрика, когда он сообщает об этом.
        - Это точная информация? Не может быть ошибки? - Юноша быстро берет эмоции под контроль.
        - Ошибка может возникнуть где угодно, это не причина отказываться от операции. - Отрезает чародей. - Ты обладаешь информацией, подтверждающей невиновность герцога?
        - Нет, не обладаю. - Сареф отводит взгляд.
        - Тогда выступаем. Сначала выдвигаем обвинение. - Напоследок напоминает маг. - При отсутствии сопротивления к насилию не переходим. Малейшая угроза - и сразу приступаем к крайним мерам. На жертвы не обращаем внимания.
        Охотники в черных одеяниях бегом преодолевают расстояние до ограды и легко преодолевают её. Поместье и особняк выглядят как обычно, все гости уже давно разъехались. Они могли бы сделать всё максимально тихо, но операция предполагает иной характер. С руки мэтра Патрика срывается огненный шар, который разносит входную дверь. Это не только попытка устранения запрещенной организации, но и демонстрация силы для остальных фракций.
        Охрана герцога появляется сразу, но приходит в недоумение при виде охотников на демонов. Мэтр Патрик громко требует провести к герцогу. Стражники не решились приближаться к вторженцам, но принять решение не успевают, так как Амод Тискарус сам выходит на шум.
        Черноволосый мужчина с волосами до шеи смотрит на них со второго этажа. На нем синий камзол и трость, а по лицу нельзя сказать, что он рад видеть таких гостей. В какой-то степени Сареф может сказать, что Йоран похож на отца, хотя что-то точно получил от матери. Вчера на балу Сареф не мог изучить внешность герцога Амода Тискаруса из-за медвежьей маски.
        - Господа, что случилось? Барон Лоуэл? - Герцог узнает мэтра Патрика.
        - Герцог Тискарус. Мы берем вас под стражу по обвинению в создании и поддержке Носильщиков Гробов. Сдайтесь добровольно, и мы не будем применять силу. - Чародей громко объявляет причину визита.
        Амод хмурится, но начинает спускаться с широкой лестницы.
        - Создание и поддержка? Какие у вас доказательства? - Требовательно говорит хозяин особняка, остановившись на середине лестницы.
        - Мы можем обсудить это в другом месте. Продолжайте спуск. - Отвечает мэтр Патрик, а охотники рассредотачиваются по холлу. В такой позиции могут перейти к резне, стоит командиру отдать приказ. Охраны поместья вместе с появившимися слугами куда больше отряда охотников, но они ничего сделать не смогут. Это понимают все.
        - Я не согласен. Где же герцог Марнтли, мэтр Кастор, министр Вохелльхауз или его преосвящество Элдрик Викар? Почему обвинение предъявляют рядовые члены охотников? - Жестко парирует Амод Тискарус. - Может потому, что некто манипулирует охотниками на демонов, чтобы избавиться от неугодных дворян?
        Напряжение в воздухе продолжает расти. Мэтр Патрик открывает рот для приказа.
        Глава 56
        Приказ мэтра Патрика был ожидаемым: «Устранить».
        Охотники тут же срываются с места, но Амод Тискарус оказывается быстрее: герцог швыряет в конец лестницы трость. Стоит предмету удариться, как возникает взрыв. Предмет оказался зачарован, всех поблизости отбросило от лестницы. Амод Тискарус не пожалел даже собственных людей. Вампир встряхивает головой, пытаясь унять звон в ушах.
        Как и ожидалось, охотники почти не пострадали, взрыв был рассчитан больше на оглушение, чем на боевое поражение. Тройка охотников на демонов взлетает по лестнице в попытке догнать герцога, который уже успел убежать. Все остальные бросаются за ними, в этом поместье более никто не интересует.
        Сареф оказывается в конце колонны, преследующей Амода Тискаруса по особняку. Впередиидущие сумели заметить, куда побежал хозяин особняка, и преследуют наикратчайшим путем. Когда Сареф заворачивает за угол в правом крыле здания, то видит штурм больших дверей, за которыми, вероятно, скрылся герцог. Четыре охотника дружно наваливаются на двери, и те не выдерживают напора.
        Внутри комнаты совсем нет мебели, только в центре расположено что-то похожее на алтарь. На каменном пьедестале стоит серебряный кубок, украшенный алыми драгоценными камнями и затейливыми рунами. Герцог стоит на коленях перед ним, а за спиной уже возникает охотник с занесенным мечом. Еще мгновение, и Амод Тискарус лишится головы.
        Но быстрая смерть нашла палача, охотник разрубил лишь воздух, а вот герцог каким-то образом сумел уклониться, развернуться, подняться на ноги и разорвать горло охотнику голой рукой. Сареф успевает пару раз моргнуть, не увидев следов движения. Фонтан крови из шеи падающего охотника неестественно силен, но тут до сверхчеловеческих чувств юноши долетает новое чувство.
        Это есть у каждого вампира. Каждый вампир на инстинктивном уровне может почувствовать сородича и его место в иерархии, если статус не скрыт чем-либо, например, «Маской друида-предателя». Чем-то напоминает стаю диких зверей. Мастер в Фондаркбурге буквально давил своим присутствием, в нем безошибочно можно было признать статус хозяина клана. Амод Тискарус теперь распространяет похожее ощущение, только на много порядков выше.
        Все охотники застыли на месте, лучшие бойцы королевства, бесстрашно выступающие против монстров и колдунов, теперь будто потеряли волю к жизни. Сареф не может их винить, так как и сам не может сдвинуться. Высшему вампиру Амоду Тискарусу достаточно посмотреть, чтобы обездвижить охотников. Герцог щерится, демонстрируя растущие клыки. Это конец.
        Еще два охотника лишаются головы, высший вампир движется с неописуемой скоростью, текущее Озарение позволяет разглядеть лишь результат атаки - столбы крови, стремящиеся достать до потолка из места, где раньше были головы. Первый погибший с разорванной глоткой продолжает орошать кровью пол и герцога, будто труп содержит бесконечное количество крови. Возможности высшего вампира граничат с невозможностью даже в мире магии.
        Следом погибают еще два охотника, на их телах открываются десятки глубоких ран, из которых тоже неостановимым потоком начинает литься кровь. Трупы продолжают стоять, будто без разрешения вампира не могут упасть. Кровь в комнате уже по щиколотку, а Сареф всё не может перебороть оцепенение, не помогает ни магия, ни искусство Духа. Система тоже молчит о действиях противника. Но чародей в двух шагах складывает дрожащие руки вокруг черного камня.
        «ЕДИНЕНИЕ ЛЬДА И ПЛАМЕНИ».
        До запуска 00:00:01.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: отсутствуют, целью является не пользователь.
        НАЗВАНИЕ: «Единение льда и пламени»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: сложная магия, работающая с законами природы. Маг создает вокруг себя зону термодинамического равновесия, после чего может перекачивать тепловую энергию из одной области в другую. Моментально остужая пространство в одной области, маг может передать взятую тепловую энергию в другую область, что будет приводить к немедленному возгоранию или взрыву. Умение работает и в обратном порядке. С ростом освоенности маг может производить энергетический обмен быстрее и на более широкой зоне.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        Камень в ладонях мага начинает сверкать, Сареф узнает свойство аккумулирующих ману кристаллов. Следом за окнами рождаются водопады огня: мэтр Патрик прибег к магии, которая является его специализацией. На слух Сареф может представить, что сейчас половина особняка захвачена пожаром, а вот в комнате похищенное тепло оборачивается изморозью.
        Снежный водоворот заключает в себе высшего вампира. Вдыхать морозный воздух невероятно мучительно. Плескавшаяся ранее кровь охотников теперь застывает в причудливой форме. Только после атаки мэтра Патрика Сареф сумел вернуть контроль над конечностями, будто высший вампир ослабил концентрацию. Неконтролируемая дрожь смогла захватить даже тело вампира, только сам чародей-термодинамик нисколько не страдает от ледяного ада.
        Сареф с трудом отрывает примерзшие ноги, тело очень быстро коченеет в бликах пожара, жар которого не способен сюда просочиться. Третий выживший охотник уже не дышит, мэтр Патрик был вынужден пожертвовать товарищами. Ход мог иметь смысл, если бы противником был хотя бы старший вампир.
        Амод Тискарус должен был обратиться в ледышку, так как находился в эпицентре пониженной температуры, но невозмутимо приближается, сцепив руки за спиной. Даже способ передвижения насмехается над попытками противодействия: вампир скользит по красному льду паркета. По чуть-чуть на каждый шаг, будто человек, впервые вставший на коньки. При этом и Сареф и мэтр Патрик понимают, что он дурачится.
        Посиневшие губы высшего вампира растягиваются в улыбке, когда чародей вновь меняет местами тепловые среды. Теперь на территории поместья должен ударить снегопад, а вот комната вместе со смежными помещениями исчезает во вспышке взрыва. Огненный катаклизм перед собой отправил взрывную волну, что выбросила Сарефа из комнаты.
        Во время удара сознание померкло, но удар о стену вновь приводит в себя. Сареф не может сдержать крик из-за ожогов на передней части тела. «Аура благословения Кадуцея» работает на пределе возможностей, постепенно уменьшая боль.
        Всё крыло теперь залито гудящим пламенем, мэтр Патрик скорее всего тоже пострадал. Пускай магия позволяет ему быть абсолютным сверхпроводником тепла, но от ударной волны это не защитит. Из стены огня появляется фигура Амода, его одежда тлеет, но никаких ран или ожогов нет. Сареф не чувствует удивления или гнева, вполне закономерный итог, когда охотник на фазана вдруг напоролся на голодного медведя.
        Руки вслепую поворачивают сегменты куба, благо, выучил все положения, которые могут пригодиться в тех или иных ситуациях. Противник срывается с места, но опаздывает к активации гейта.
        НАЗВАНИЕ: Гейт разворота в обратном направлении
        ОПИСАНИЕ: комбинация трех рун ??? по центру смежных граней для создания пространства с разворотом любых входящих объектов в обратном направлении. Количество и скорость объектов не играет роли, но все объекты должны полностью войти в управляемое пространство.
        Фолин Нумерик создает нужный гейт ровно за секунду до удара высшего вампира. Амод Тискарус явно собирался сблизиться для удара, но внезапно понял, что смотрит на горящую комнату, из которой только что вышел. А вот из груди торчит кол из алхимических чернил. Вестибулярный аппарат не почувствовал разворота, так как артефакт заставил развернуться не сам объект, а пространство, в которое он вошел. Во всяком случае так считает Сареф, на себе не испытывал.
        Из черного кола в груди начинают расходиться дополнительные лезвия, которые пронзают легкие, позвоночник и стремятся добраться до мозга. Напавшему со спины Сарефу не хватает физической силы, чтобы удержать кол в руках, высший вампир вырвался и обернулся. Сареф отпрыгивает, а следом устремляется герцог. Вот только высший вампир будто не понял, что Сареф специально отпрыгнул, чтобы вывести врага из контролируемого пространства.
        Когда Амод догоняет Сарефа, то вновь активируется гейт, а противник открывает спину для удара. Сейчас авантюрист бьет именно в голову, чернильное лезвие глубоко вонзается в макушку. Высший вампир падает на колени, а после на пол, когда Сареф вынимает созданный с помощью магии кинжал.
        - Что… Что ты делаешь? - Доносится со стороны очень знакомый голос.
        Сареф во время схватки не обращал внимания ни на что вокруг, а теперь понимает, что последние секунды жизни герцога увидел его сын - Йоран Тискарус. Юноша ошарашенно переводит взгляд с Сарефа на труп отца. По всей видимости, тоже находился где-то в поместье, и сейчас добежал до места событий. По шокированному лицу Йорана бежит пот, Сареф не может сказать, товарищ из академии притворяется, хотя может быть заодно с высшим вампиром.
        - Черт возьми, зачем всё это? ЗАЧЕМ? - Тело Йорана начинает бить дрожь, близкий пожар его нисколько не волнует.
        - Твой отец был… - Сарефа пробивает неясная тревога, ведь присутствия высшего вампира больше не ощущается. Он не мог так просто умереть, а сейчас запах и аура выдают в лежащем теле человека и никого больше. Даже останки в первые семь дней ни один вампир не спутает с человеческими! Сареф рывком переворачивает тело, поднимает губы и раскрывает челюсть. Вампирских клыков нет!
        - Ты слушаешь меня?! - Йоран начинает приближаться. - Тебе что, нечего сказать?
        Лицо собеседника полностью омертвело, он лишь продолжает спрашивать «зачем?» во время приближения. Мозг Сарефа лихорадочно пытается найти ответ всем странностям, но произошедшее выходит из того, что знает о вампирах Сареф. Йоран Тискарус так и не успел дойти до Сарефа и растянулся на полу. Над ним теперь нависает другой человек.
        Цепкая память сразу помогает узнать женщину, хоть они встречались всего один раз, а встреча заняла не более минуты. С красивой черноволосой женщиной он встретился в сокровищнице Стальной Крепости, где прочел «Свиток парадокса Света и Тьмы». Незнакомка тогда представилась именем Фарат и одобрила выбор жезла из сердца стихий, хоть и предупредила об окончании срока действия артефакта.
        - Сареф, рада снова тебя видеть. Моему ученику нужно отдохнуть. - Фарат смотрит на Йорана.
        - Значит, вот какой у Йорана наставник. - Пересохшее горло с трудом выговаривает слова.
        Впрочем, больше всего сейчас волнует не раскрытие личности учителя однокурсника. Фарат испускает ту же самую силу высшего вампира, что некоторое время Амод Тискарус. Или здесь было сразу два высших вампира, что маловероятно, или вампир сумел переиграть Сарефа и охотников.
        - Я хочу услышать тебя. - Женщина хлопает в ладоши, и пожар тут же прекращается. Еще немного и перекинулся бы на весь особняк. - Даже несмотря на бесконечно долгую жизнь, у меня не так много времени. Но при этом хочу, чтобы ты и сам себя услышал.
        Хищная улыбка с клыками будто показывает, что фокусы и уловки Сарефу больше не помогут.
        «О чем она говорит?».
        Глава 57
        Сареф не сводит взгляда с женщины. Высший вампир заинтересовано смотрит в ответ, не излучая агрессии.
        - Не думаю, что есть тема для разговора. - Бросает Сареф, пытаясь на ходу придумать новый план.
        - Ошибаешься. Я хочу, чтобы ты услышал себя и поделился этим со мной. - Невозмутимо возражает Фарат, сцепив руки в замок перед собой.
        - Не понимаю.
        - Скорее не хочешь. - Отмахивается собеседница. - Ладно, давай по-другому.
        Высший вампир сделал один шаг, но каким-то образом покрыл всё расстояние до юноши. Сареф запоздало реагирует, касание монстра в человеческом обличье делает тело очень легким, а после немыслимый напор будто растягивает на большое расстояние. Органы чувств отключились буквально на полсекунды, следующим мгновением вампир узнает одну из улиц Порт-Айзервица.
        Каким-то образом Фарат отправила Сарефа в столицу Манарии. Студент Фернант Окула оглядывается, парочка прохожих косятся на него, но не выглядят удивленными, словно не Сареф сейчас появился буквально из воздуха.
        - Смотри, сейчас я убью всех на этой улице. Как думаешь, много времени мне на это потребуется? - Фарат возникает за спиной.
        «Что?», - быстро разворачивается вампир и видит, что женщина легким шагом направляется к мясной лавке, возле которой стоит семеро человек. Сареф прыгает следом, кинжал из алхимических чернил все еще не покинул руки. Силы удара, подкрепленного энергией духа, хватает на отсечение головы. Обезглавленный труп падает на землю, а люди поблизости впадают в шоковое состояние. Несколько женщин поднимают крик.
        Юноша непонимающе смотрит на тело наставницы Йорана. Почему-то убийство оказалось слишком простым, рассудком Сареф понимает, что ни один высший вампир не даст себя так убить. Но что бросает в натуральный ужас, так это понимание, что труп принадлежит человеку, а не вампиру. На Сарефа показывают пальцем, кто-то громко зовет стражу, поэтому юноша быстро исчезает в ближайшем переулке.
        Вот только далеко убежать не удалось, так как дорогу в тесной улочке, где часто продают ворованные вещи и интимные услуги, перегораживает городской стражник с большими усами и пикой.
        - Ох, молодой господин, куда же вы? - Высший вампир с довольным видом подкручивает кончики усов.
        - Что ты творишь?! - Сареф начинает отступать от стражника.
        - Я хочу, чтобы ты услышал себя и поделился этим со мной. - Пожимает плечами стражник.
        В этот момент на улочку вбегает еще один стражник, постоянно придерживая шлем.
        - Густав, ты куда уш…? - Новое лицо непонимающе смотрит на парочку вампиров. Силы у человека не хватило, чтобы закончить предложение, так как Фарат совсем чуть-чуть выпустила ауру. Высший вампир моментально оказывается рядом со стражником и пронзает пикой. После одной рукой поднимает насаженное тело взрослого человека и вбивает второй конец пики в землю. Труп начинает медленно спускаться по древку к земле.
        - Ты еще не понял, что я делаю? - Высший вампир проводит рукой по горлу, следом появляется глубокий разрез. Стражник мешком падает на землю, хлынувшая кровь попадает даже на усы, которыми человек наверняка сильно гордился. Слух Сарефа различает топот и выкрики.
        - Говорят, он куда-то сюда побежал! - С другой стороны выбегают пять стражников и несколько неравнодушных граждан с дубинками и топорами.
        Картина перед преследователями открывается неблаговидная. Сареф заторможено смотрит на побледневших людей. Теперь ему кажется, что понял замысел Фарат. Высший вампир будто хочет оборвать все связи Сарефа с людским обществом, выставляя юношу в таком невыгодном свете. Сейчас никто его слушать не станет, поэтому юноша вновь бросается в бегство, улицы и дома проносятся на большой скорости. С его скоростью даже гончие собаки сейчас не смогут соперничать. Собаки - нет, а вот высший вампир - да.
        Юноша даже не понял, откуда прилетел удар. Что-то на огромной скорости впечатывает тело вампира в стену. Сареф со сдерживаемым стоном поднимается на ноги, головокружение временно мешает оценивать обстановку.
        - Красавчик, не хочешь поразвлечься? - Проститутка с размалеванным лицом дышит винным запахом в лицо Сарефа. - Тебе явно не помешает женская ласка.
        - Отстань от меня! - Сареф отталкивает Фарат от себя.
        - Извини, трудно было удержаться. - Незнакомая женщина в ярком наряде даже не выглядит извиняющейся. - Ты же понимаешь, что не сможешь от меня убежать?
        - Я больше не буду играть с тобой. Хочешь - убивай людей, устраивай представления и самоубийства. Но я не буду потакать твоей игре. - Мрачно произносит Сареф.
        - Понимаю, ты много сил и времени вложил, чтобы стать «своим» в обществе людей, но все еще хочу, чтобы выбрался из своего футляра. - Проститутка задумчиво смотрит вверх. - Может… Может мне стоит навестить тех, кто тебе небезразличен? Возможно, кого-то из твоей гильдии или академии? А! Как насчет семейки той рыжеволосой авантюристки?
        Вместо ответа Сареф наносит удар. Ярость выплеснулась в виде белого пламени, кулаки на огромной скорости сминают тело высшего вампира, который даже не подумает защищать тело. Сареф останавливается, когда понимает, что изломанное тело женщины мертво. Где-то над головой в спешке закрывается окно. Разумеется, Фарат выбирает место и время, чтобы были свидетели.
        Юноша снова бросается в сторону трущоб и врывается в какую-то ветхую постройку, выглядящую нежилой. Вот только даже здесь кто-то оказывается. На вампира смотрит девочка лет девяти во много раз перештопанном платье.
        - Дядя, вы кто? Вы наш новый сосед? - Девочка внимательно смотрит на Сарефа.
        - Прекращай. - Уже безэмоционально говорит юноша.
        - О чем вы? Дядя, помогите мне, кто-то убил моих родителей. Смотрите! - Девочка отодвигает занавеску в комнату, где лежат два тела.
        - Получаешь от этого удовольствие? - Слух различает сдерживаемое рыдание откуда-то из комнаты. К сожалению, это не остается без внимания девочки.
        - Ой, посмотрите, дядя. Мои сестры спрятались и выжили. Их нужно спасти, да? - Девочка быстрым шагом направляется к шкафу, в котором кто-то заперся, но не успевает дойти, так как тело оказывается опутанным алхимическими чернилами. Магическая субстанция прочными веревками сжимает жертву, а конец «веревки» Сареф держит в руках. Из шкафа доносится испуганный визг, и резко наступает тишина. Из щелей грубо сколоченного шкафа начинает капать кровь.
        - Ты же не думал, что мне нужно двигаться, чтобы кого-то убить? - Девочка оборачивается к Сарефу.
        - Давай договоримся. Что ты хочешь? - Авантюрист отрешенно смотрит, как высший вампир просто стряхивает магические оковы с тела.
        - Хм, но я ведь уже сказала, чего хочу. Ты должен понять, что тебе не по пути с людьми. Это неприятный урок, но время пришло. Хочешь еще побегать?
        - Нет, пожалуй, теперь я попробую другой метод. - Глухо бросает юноша.
        - А, тот самый метод… - Кивает высший вампир. - Сначала догони.
        Девочка необычайно ловко взбегает по лестнице на второй этаж. Сареф тут же бросается за ней, пока не настигает на крыше здания. Впрочем, только потому, что Фарат решила остановиться.
        - Совсем забыла, это я у тебя пока заберу. - В руках девочки оказываются два предмета: Фолин Нумерик и Маска друида-предателя. У Сарефа не остается сил, чтобы удивляться. Теперь его аура ничем не скрыта. Секунда, и предметы из рук девочки просто исчезают в воздухе.
        - Итак, теперь ты хочешь перейти к последнему средству? А если я помешаю? А если не успеешь? - Фарат будто провоцирует.
        - Да. Хотела бы, уже сделала. Мне хватит тридцати секунд на тебя. - Ну что же, Система не выдала сообщение о противостоянии, поэтому Сареф считает, что вовсе не за его жизнью пришла Фарат. А её поступки это только подтверждают.
        С некоторых пор Сареф носит капли крови Древнего во рту. Заключенные в оболочку из алхимических чернил, они заняли место зубов мудрости на верхней челюсти. Таким образом, он всегда наготове применить «последнее средство». Комок чернил в виде зуба перестает удерживать одну каплю, Сареф проглатывает драгоценную субстанцию.
        ПРЕДМЕТ: Капли крови Древнего
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SS
        ОПИСАНИЕ: Кристаллизованные капли крови неизвестного Древнего. Могут быть употреблены только вампирами. Одна капля после поглощения способна временно дать силы Древнего вампира. Эффект длится 30 секунд. Капля разрушается после поглощения.
        - Хватит тридцать секунд? Хм, спорное утверждение, временная разница в силе не способна преодолеть пропасть умений и опыта. Если бы ты развивал свои силы как вампир, а не как человек, то смог бы получить от этого куда больше. - Девочка накидывает капюшон, но с неба падает вовсе не дождь.
        - О, вот это да, это же «Бесконечный кровоток»! Я будто снова встретилась с одним из родителей! - Фарат кажется восхищенной, смотря на кровавый дождь.
        Капля крови растворяется в нутре Сарефа, временно даруя недоступные даже высшему вампиру возможности. Огромная волна силы накрывает Порт-Айзервиц и окрестности на пару сотен километров. Жрецы в храмах с изумлением оглядывают кровоточащие символы солнца, все обереги тут же пришли в негодность.
        Элдрик Викар в Сакпирите с изумлением смотрит на дрожащие руки, невероятная сила затмевает благословенную Героном землю. Элизабет в академии отрывается от учебника и в смятении открывает окно комнаты. Заседание королевского совета прерывается криками дворян, указывающих на небо за окном.
        Порт-Айзервиц накрывают багровые облака, с которых на столицу льется дождь из настоящей крови. До сознания Сарефа доносятся волны ужаса, наполняющие город. Горожане ничего не понимают и в панике стараются укрыться от ужасных осадков. А вот девочка напротив Сарефа точно не будет бежать в страхе.
        - Тридцать секунд почти прошли. Уверен, что хватит времени? - Фарат с интересом смотрит, как Сареф складывает ладони, а после начинает поворачивать их относительно друг друга.
        До окончания действия: 00:00:04.
        До окончания действия: 00:00:03.
        До окончания действия: 00:00:02.
        До окончания действия: 00:00:01.
        НАЗВАНИЕ: «Реставрация»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: S(+S)
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 21,3 (+78,7)%
        ОПИСАНИЕ: высококлассное заклятье, позволяющее организовать хаос прошлого. Время изменения энтропии, как и знание о системе, более не оказывает серьезного влияния, маг хаоса может вернуть объект, состояние или систему объектов и состояний в первоначальный облик без привязки к значениям энтропии. Доподлинно известно, что ничто не исчезает из мира навсегда, но только реставраторы-археологи могут увидеть в хаосе то, что стало его источником.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, аналогичные «Обратной энтропии» и мысленное построение схемы реставрации.
        До окончания действия: 00:00:30.
        - Применил магию хаоса на себя? - Смеется ребенок. - Я даже подумать о таком не могла! Возвращаешь нужное тебе состояние, минуя ограничение, заемными же силами! Браво. Теперь я даже немного волнуюсь.
        Даже несмотря на такие слова, Фарат выглядит пугающе спокойной. А вот паранормальные чувства сообщают о появлении нового противника. В другом районе города кто-то словно специально оставил на площади статуэтку ужасного монстра с множеством рук и ног. Поверхность фигурки уже полностью покрыта кровью с небес. Волны жара заставляют кровь кипеть и испаряться.
        Вам противостоит ПОЖИРАТЕЛЬ ВЕТВЕЙ.
        Ужасную гримасу на лице ребенка вряд ли можно назвать улыбкой.
        Глава 58
        Над столицей Манарии гремит гром из-за столкновения двух сверхчеловеческих существ. А после добавляется утробный вой огромного монстра, который в высоту может соперничать с трехэтажными зданиями. Пожиратель Ветвей продолжает верещать, а вместе с криком обрываются многие жизни из-за остановившегося сердца. В отличии от вчерашнего дня никто не сдерживает силы иномирового монстра. Пожиратель Ветвей ползет вверх по улице в сторону Стальной Крепости.
        В километре от чудовища Сареф ловит наконец-то Фарат за руку. Рука ребенка буквально взрывается фонтаном плоти от силы рывка, но в ошметках мышц и костей кровь сворачивается в тугие стрелы, которые стремятся пронзить Древнего. Высший вампир до этого не пытался как-то мешать убийству своих тел, но сейчас оказывает сопротивление, идя практически вровень. Вампиры отпрыгивают друг от друга, правая рука Фарат вновь цела.
        - Просто любопытно, что будешь делать, когда я снова поменяю тело после этого сосуда? - Высший вампир выглядит уверенным даже при несколько отстающих позициях в грубой силе.
        В этот момент кровавый дождь набирает силу. Капля прошивает тело девочки подобно пуле, а Сареф уже тянется клыками к шее Фарат. Это единственный способ победить, даже попытка сменить вместилище высшего вампира не спасет. Фарат тоже ускоряется до такой степени, что мир вокруг Сарефа начинает кружиться: высший вампир словно локомотив сбил юношу с дороги.
        Вот уже две капли падают с неба с весом гранитных блоков. Капли проходят сквозь тело Фарат и одновременно впечатываются в крышу. Когда весь «Бесконечный кровоток» войдет в силу, от столицы останется куча мусора. Но Сареф не может развить нападение, так как вновь требуется вернуть тело в состояние на тридцать секунд в прошлом. Вибрация в ладонях теперь мучительно болезненная. Фарат вскакивает, но не видит перед собой Сарефа.
        «Сареф, в городе происходит что-то страшное. Мы спрятались в гильдии, люди говорят, что по площади ползет ужасный монстр», - донеслось до слуха несколько секунд назад. Элин использует полученный в подарок браслет. Сразу после «Реставрации» Сареф переносится на главную площадь, где вооруженные авантюристы и жрецы Герона пытаются придумать, как остановить Пожирателя Ветвей.
        Юноша безошибочно оценивает уровни сил и понимает, что у людей нет ни единого шанса. В небе над площадью кровавый ливень образует собой гигантский меч, исполинское оружие обрушивается с небес и пронзает тело монстра от макушки до ног. От эпицентра расходится ударная волна, а по площади проходит большая щель в подземную часть города.
        Как и ожидалось, никто из людей не смог устоять на ногах, а парочка даже свалилась в образовавшуюся пропасть. Туда же падает тело Пожирателя Ветвей. Сареф легко догоняет людей в падении и оставляет на площади рядом с товарищами.
        - М-м-монстр! - Верещит престарелый жрец, указывая как раз таки на Сарефа. Юноша понимает, что другого быть уже не может, даже слепой и глухой человек почувствует силу Древнего как нечто ужасающее и обжигающее. Ни один человек не может иметь такую ауру. Служители Герона обрушивают на вампира потоки золотого огня, а вот авантюристы в шоковом состоянии смотрят на бывшего товарища. Среди них Сареф замечает не одно знакомое лицо.
        «Спать», - ментальный приказ заставляет всех упасть на землю. Жаль, что подобное никак не поможет с высшим вампиром. Сареф повторно применяет «Реставрацию». Теперь боль бьет не только по рукам, но и по голове. Присутствие монстра никуда не исчезает, Сареф слышит, как он медленно поднимается обратно на площадь. Похоже, предыдущего удара оказалось недостаточно, поэтому Древний готовится повторить его. Вот только второй меч-из-крови разбивается в небе на осколки: стоящая рядом Фарат выступает на стороне монстра.
        - У тебя уже нет дороги назад. - Говорит высший вампир в облике девочки. - На сколько «Реставраций» тебя хватит?
        Вместо ответа Сареф переходит в атаку. Сколько ударов было разменено за новые тридцать секунд? Десять? Сотня? Тысяча? Два вампира с вершины пищевой цепи двигаются слишком быстро для человеческого глаза, лишь разрушения запоздало отмечают их путь. Оба вампира не показывают усталости, продолжают регенерировать раны и пытаться схватить друг друга.
        Теперь Сареф понимает, что имела в виду Фарат, говоря о пропасти в умениях и опыте. Юноша пытается задавить противника силой и скоростью, но из-за этого не может сконцентрироваться на кровавом дожде. Да и в целом применяет его на инстинктивном уровне, а значит, не использует на полную мощность. Время от время тело высшего вампира пронзают капли, но нужно превратить его в решето, чтобы хоть немного замедлить.
        А вот Фарат использует темную магию и вампирские умения, не пытаясь соперничать в голой силе. Система не успевает анализировать поступающую информацию. Если бы Сареф не отдал приказ на скрытие сообщений, то весь обзор постоянно заслоняли бы системные сообщения. Фарат активирует за секунду до тридцати заклятий и расовых умений, чтобы восполнить разницу в силе.
        …
        …«СТАЛЬ-ВНУТРИ»…
        …«ТЕМНОЕ ТЕЧЕНИЕ»…
        …«ВОСКРЕШЕНИЕ ПЛОТИ»…
        …«БЕЗДОННАЯ ПРОПАСТЬ МАНЫ»…
        …«ИСКАЖЕНИЕ ПРОСТРАНСТВА ФОКЕЛЯ»…
        …«ПРОДВИНУТОЕ ИГНОРИРОВАНИЕ ТРЕНИЯ»…
        …«РАЗНОСТОРОННЕЕ ДВИЖЕНИЕ КРОВИ»…
        …«MENE ALRAN FUTTORAI»…
        …«ИРРАЦИОНАЛЬНЫЙ ФАКТОР СВЕРТЫВАЕМОСТИ КРОВИ»…
        …
        Это было последним, что увидел вампир перед запретом на показ сообщений. 95 % используемой магии и умений Сарефу совершенно незнакомы. Теперь Фарат не дает времени на складывание жеста для «Реставрации», но Сареф смог применить магию хаоса только с помощью мысли. Новый откат состояния теперь бьет подобно молнии с ощущением сгорающих нервов.
        Сареф понимает, что с «Реставрацией» что-то явно не так. Он понимает, что использование на собственном теле - рискованный шаг, но оценить точные риски не может. Пока есть только боль и уменьшающийся таймер. Теперь магия восполняет лишь двадцать секунд. На следующем повторении продолжить использовать заемную силу можно только десять секунд. Тело буквально разрушается изнутри из-за невероятного давления силы.
        Конец схватки наступает, когда «Реставрация» больше не может дать ни секунды. С неба теперь падает обычный дождь, а Сареф видит вокруг разрушенный главный собор Герона, который стоял на площади. Дуэль вампиров стихийно оказалась рядом со зданием, которое не выдержало напора. Сареф прижат к каменным ступеням главного молитвенного зала. Горло сжимает рука Фарат, не позволяя проглотить последнюю каплю.
        - Ты знаешь, что живые организмы содержат в себе особую информацию? Такое применение магии хаоса на себе разрушает связи записанной в тело существа информации. Это создает ошибки, искажения и мутации. Поэтому ты не можешь бесконечно восполнять лимит времени таким топорным методом. - Фарат тоже выглядит не очень, даже не может быстро закрыть все раны и вправить переломы.
        «О чем она? О ДНК или какой-то более мистической вещи?», - Сарефу на самом деле не очень интересно. Подступает невероятный упадок сил, поэтому не может даже препятствовать изъятию третьей капли крови Древнего изо рта.
        - Но это было весело. Давно меня не доводили до такого состояния… Ой, беда! - Высший вампир отпускает Сарефа и смотрит в сторону магической академии. - Время подходит к концу. Нам придется поговорить в месте, время в котором течет гораздо быстрее, чем здесь. Ты меня слушаешь?
        Сареф уже не слушает, полностью уйдя в мысли. Чувство в груди разгорается с немыслимой силой. Кто же знал, что оно совпадет со способом, как избавиться от интереса высшего вампира. По прошествии всего прожитого в этом мире времени впервые Сареф может решиться на это.
        Фарат наклоняется и что-то говорит, но слушать больше не имеет смысла. Если не сделать сейчас, то в будущем скорее всего так и не найдет решимости завершить дело. Плевать на договоренности, потраченные усилия и новую жизнь. Раз уж готовился к этому, то чего отступать?
        «Было бы неплохо…».
        Девочка нависает на юношей, а после улыбка разгорается на её лице. Фарат кивает, словно поняв хоть мыслей поверженного соперника. И не просто понимает, но еще и поддерживает в решении.
        - Я хочу, чтобы ты услышал себя и рассказал об этом мне. - Ребенок не отрывает красные глаза от лицо Сарефа. - Что было бы неплохо сделать? Ну же?
        - Было бы неплохо… - Сареф заходится в кровавом кашле. Магия уже начинает действие. Юноша отворачивается и сплевывает кровь на пол. Самый обычный холодный ливень, проникающий через исчезнувшую крышу собора, постепенно смывает кровь с лица юноши и собеседницы.
        - Да-а? - Не отступает Фарат.
        - Было бы неплохо… умереть. - Нагло улыбается Сареф и закрывает глаза.
        НАЗВАНИЕ: «Добровольный паралич»
        ТИП: целительская магия
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 10%
        ОПИСАНИЕ: маги-целители давно научились оказывать влияние на организм с целью лечения, но многие считают злой иронией тот факт, что именно целители создали магию, которая чаще применяется для самоубийства, а не для обездвиживания пациента во время операции. Как правило, самоубийцы применяют паралич на собственной сердечной мышце.
        АКТИВАЦИЯ: мысленная с построением отсекающей сферы Лократа.
        - Ну наконец-то ты признался в этом себе. - Улыбается Фарат затихшему юноше. - Теперь мы можем поговорить.
        Высший вампир старается не обращать внимание на грозовую тучу отрицательной энергии над Фернант Окула и на пышное раскидистое дерево, которое исполином начинает подниматься из проема, куда упал монстр. Все-таки Пожирателю нужны ветви для оправдания существования. Фарат закрывает глаза…
        … Сареф задумчиво смотрит на недопитую чашку кофе. Белый электрический свет теперь кажется в новинку, как и кафель на полу, как и пластик стола. Обстановка чуть подрагивает из-за влетающих на перрон вагонов метро. В кафе у наземного метрополитена нет посетителей, кроме девочки, сидящей напротив.
        - Что это такое? - Бормочет Фарат, разглядывая одноразовую упаковку с сахаром. Увидев, как с предметом ранее поступил Сареф, девочка разрывает бумажную упаковку и высыпает сахар в чашку.
        - И зачем эта иллюзия? - Строго спрашивает Сареф.
        - Сразу догадался? - Осторожно нюхает свою чашку Фарат.
        - Это основы ментальной магии. Кобальт Додер еще в прошлом столетии составил опросник того, как понять нахождение в иллюзорном мире. - Сареф смотрит по сторонам. - Шестнадцать баллов из двадцати. Это однозначно не настоящее место.
        - Вильгельм неплохо тебя натаскал. Хм, какой интересный вкус. Это ведь называется «кофе»? - Высший вампир кладет чашку обратно на стол. - Я хочу поговорить с тобой. В этом мире время движется намного быстрее, чем в реальном.
        - Почему именно это место?
        - Твоя память изобилует закрытыми местами, а незащищенные воспоминания об этом мире попались самыми первыми. Возможно, ты думал о прошлой жизни в последние секунды. А может, постоянно о ней думал. Так что всё случайно вышло.
        - Здесь от тебя не убежать. Говори и отпусти уже меня. - Сареф более не имеет желания бороться. - Что ты хочешь на самом деле?
        ВНИМАНИЕ!
        Ментальная атака сильнее защиты. «БОЖЕСТВЕННАЯ ВОЛЯ КАДУЦЕЯ» отразит атаку через 427 ДНЕЙ, 3 ЧАСА И 45 МИНУТ.
        - Бегал от себя лишь ты. А мне нужна гибель мира, Сареф…
        Глава 59
        - А причем здесь я? - Спрашивает Сареф, услышав о гибели мира.
        - Притом. - Таким ответом Фарат очень напоминает мэтра Вильгельма. - Наверное, нужно начать издалека. Начинается Темная Эра, во время которой мир должен наконец быть уничтоженным.
        - Так, а я причем здесь я? - Сареф делает вид, будто впервые задает этот вопрос.
        - Ты тот, кто его уничтожит! - Ребенок напротив торжественно разводит руками. - Или примет участие, как минимум.
        - Нет, спасибо. - Качает головой Сареф. - Я не какое-то мировое зло наподобие тебя. Зачем ты делаешь всё это?
        - Я - зло? Возможно. - Пожимает плечами девочка. - Я ищу союзника, товарища, соратника. Того, кто по своей воле будет стремиться к выполнению общей цели. Я вожусь с тобой так долго, потому что от слуг, приспешников или наемников мне толку нет.
        - Тут тебе нужен какой-то злодей, а не я. - Сареф понимает всю глупость происходящего разговора, но будто подыгрывает собеседнице.
        - Пфф, ха-ха-ха, - Фарат чуть не разлила кофе. - Да уж, ты точно не злодей. Впрочем, и герой из тебя тоже никакой. Ты лишь приспособленец и ничего более, как и почти любой на твоем месте. К счастью, нужен мне не герой или злодей. Я хорошо изучила природу людей и пришла к выводу, что герои и злодеи существуют только в сказках.
        - То есть я приспособленец? - Юноша поудобнее устраивается на сиденье. Фарат резко изменила окружение, теперь они находятся в вагоне метро. Состав вылетает из подземного туннеля и теперь мчится по окраине вечернего мегаполиса.
        - Вау, из какого удивительного мира ты пришел! - Девочка не отрывается от окна, где проплывают небоскребы со множеством огней. По дорогам едут автомобили, а тротуары заполнены людьми. Сареф тоже с интересом смотрит на происходящее, будто вернулся в родной город из очень долгого путешествия.
        - Да, ты именно таков. - Наконец отвечает Фарат. - Всё это время ты был озабочен только собой. Своим пропитанием, своей безопасностью, своим здоровьем. Оказавшись в абсолютно незнакомом мире ты не принялся его спасать или разрушать. Ты поступил как самый обычный человек - решил приспособиться к новым правилам. А двигало тобой, во всяком случае в начале, желание обрести стабильность в мире, где у тебя только враги и никакого прошлого.
        - И с чего ты это взяла? - Спрашивает Сареф.
        - Выяснила путем долгого наблюдения. О, нам сюда. - Собеседница соскакивает с сиденья и направляется к выходу. Сарефу остается лишь идти следом.
        Спутники оказываются на новой станции. Фарат словно ведет в какое-то конкретное место, и Сареф уже догадывается о пункте прибытия. Все-таки это маршрут домой, которым неоднократно пользовался в прошлой жизни. Высший вампир явно увидел это в памяти юноши.
        - Насколько долгого? - Юноша безропотно идет за спутницей, большего сейчас сделать не может.
        - Хм, прямо с твоего прибытия в наш умирающий мирок? - Вслух рассуждает Фарат. - А это что такое?!
        Девочка побежала на детскую площадку, заполненную качелями, горками и другими приспособлениями для активной игры. А вот Сареф смотрит на дом неподалеку и окна со светом на седьмом этаже.
        - Эй, тут нужен еще один! - Зовет Фарат и указывает на другую сторону качелей-балансира. Сареф послушно подходит и садится на скамью.
        - Почему ты ведешь себя как ребенок? Сколько тебе лет?
        - Несколько тысяч, наверное. А почему так себя веду? Не знаю, я привыкла жить в тени, поэтому хорошо умею играть. Знаешь, почему меня назвали Легионом? - Ребенок напротив действительно слишком натурально радуется катанию на качелях.
        - Нет.
        - Потому что меня много, хотя я одна. Я могу вселиться в почти любое дышащее существо. Я сменила столько личин, и мужчин и женщин, что могу сыграть любую роль. Но давай поговорим о тебе и нашей ситуации.
        - Давай. - Безучастно отвечает Сареф.
        - Ты какой-то незаинтересованный. - Вздыхает Фарат. - Я так давно не говорила с кем-то вот так, что постоянно скачу с темы на тему. Ты уж извини меня. С чего же я начала? Ах да, Темные Эры. Ты знаешь, сколько их было?
        - Больше двух? - Вампир вспоминает ответ мэтра Вильгельма.
        - Ровно две. - Важно кивает собеседница. - Первая осталась в истории как Могильная Мгла. Тогда в мире появилась нежить и некромантия. Мир должен был превратиться в огромное кладбище, но люди и другие расы адаптировались и справились с угрозой. С тех самых пор почти во всех государствах некромантия под запретом.
        Сареф кивает, показывая, что еще не уснул.
        - Вторую Темную Эру нарекли Алым Террором. Тогда в мир вступили первые вампиры со своими детьми. Тех вампиров называли Древними за основание линий крови. Так мы звали различные роды. Вампиры обрушились на мир, уничтожали города и целые страны, кровь после тех сражений до сих пор можно найти в почве. Тогда народы снова адаптировались и объединились против общей угрозы. Вторая Темная Эра тоже завершилась неудачей, а вампиров до сих пор преследуют повсеместно.
        - Не очень умно поступили. - Замечает Сареф.
        - Вот да, только после поняли, что силой не победить. Агрессия и террор порождают отчаянное сопротивление. Тогда мы недооценили жителей мира. Сейчас мы ведем войну исключительно из тени.
        - Ты так говоришь, будто сама участвовала в той войне. - Сареф продолжает поочередно отталкиваться от земли.
        - Так и есть. Я пришла вместе со своим родителем. Если абсолютное большинство всех живших и живущих вампиров было обращено из жителей мира, то я никогда не была человеком. Я родилась вампиром в очень далеком мире, где живет только Ночной Народ.
        На лице Фарат отражается неясная грусть.
        - И к чему ты ведешь? - Спрашивает Сареф, смотря в спину Фарат. Собеседница увидела песочницу, поэтому юноше остается только последовать за ней.
        - Начинается третья Темная Эра. И в этот мир пришел ты и тебе подобные. Я так и не смогла понять, какими особыми силами ты наделен, но теперь ты должен привести мир к давно определенному исходу. - Фарат начинает собирать кучки из песка.
        Сареф молчит.
        - Правда, кроме тебя я не смогла обнаружить других исполнителей, но это не значит, что их нет. Обе предыдущие Эры начинались группой исполнителей, и неважно личей или Древних вампиров. Следом я пыталась помочь тебе освоиться в этом мире.
        - Ты направляла меня с самого начала? - Сареф вспоминает то, что сказала Фарат ранее.
        - Ага. Фондаркбург принадлежит мне, а Мастер лишь мой наместник. Я решила, что будет неплохо сделать тебя вампиром, чтобы ты точно не имел возможности уйти от предназначенной роли. А еще перед твоим появлением я поссорилась с одним некромантом. Мы не приняли позицию друг друга и перешли к рукоприкладству. Я победила и заточила его в темницах Фондаркбурга. А потом он умер, потому что один юный вампир приказал всем в замке умереть. Знаешь, о ком я говорю?
        - Значит, мэтр Вильгельм тоже работает на тебя… - В их первую встречу около деревни Аварлак некромант сказал, что его убили. Сареф никогда бы не подумал, что убийцей является он.
        - Не по своей воле, но мы заключили договор: он помогает тебе до определенного момента, а после получает полную свободу. Ты никогда не задумывался, почему такой… такой… в твоем мире таких называют мизантропами, да? Короче, почему такой человек вдруг оказался настолько добрым к незнакомому вампиру? Ему приходилось изворачиваться, чтобы оказываться в нужном месте и в нужное время.
        Сареф вспоминает все поступки мэтра Вильгельма. Тот нисколько не расстроился, когда Сареф помешал его восстановлению в кургане. Он помог скрыть вампирскую сущность в академии, обеспечил кровью и учил магии и жизни, будто своего сына. Часто интересовался делами и мыслями юноши, спас от эффекта переизбытка душ и помогал избавиться от последствий с помощью Палитры. Сареф всегда осознавал, что некромант делает всё не просто так, но только сейчас понимает, какую цель он преследовал.
        - Хорошо. Что еще? - Сареф смотрит, как Фарат заканчивает с большой башней из песка.
        - Да ничего особенного. Я дала тебе свободу выбора пути и наблюдала за ним с редким вмешательством.
        По улице рядом проезжает телега, что смотрится очень странно в современном городе. Кузнец Кристофер из деревни Вармштайн приветственно машет рукой:
        - Я рад, что мое снаряжение помогло тебе, Сареф. Береги его. - Бородатый кузнец растворяется в сумерках.
        - Спасибо за доспех и меч. - Говорит Сареф, - Кузнец Кристофер действительно существовал?
        - Так ли важно, был ли это реальный человек или нет? - Фарат отмахивается от благодарности. Под светом уличных фонарей показывается фигура в алом плаще и маске.
        - Ты должен быть благодарен госпоже. Ты получил цель и средства. Немногие имеют в своей жизни и то и другое. - Мастер будто пришел с того света. После старший вампир низко поклонился Фарат и растворился в воздухе.
        - Опа, Сареф. - Через ограду перепрыгивает Рим. Девушка подбегает к юноше. - Как дела?
        - Я обязательно должен говорить с иллюзией? - Горько спрашивает Сареф. Даже знакомство с Рим произошло не просто так.
        - Я с интересом смотрела, как ты решил стать авантюристом. Надеюсь, Рим хоть чем-то оказалась тебе полезной. - Фарат, похоже, строит настоящий замок из песка неведомым образом. Впрочем, иллюзорному миру необязательно быть правдоподобным.
        Рим хлопает Сарефа по плечу и растворяется в тенях.
        - Ну, она научила меня карточному шулерству и помогла во время одного рейда. - Сареф смотрит на дымку, оставшуюся от образа.
        - На самом деле её помощь была куда больше. Она хотела вытащить тебя из панциря, как и я сейчас. Замечу важную деталь: она и её спутники не знали, что являются вампирами и выполняют какую-то миссию. Заклятье, которое полностью скрывает вампирскую сущность и силы, взамен забирает все воспоминания. Она тобой заинтересовалась вовсе не потому, что я приказала, мне нужно было лишь сделать так, чтобы вы встретились в Масдарене, а потом в Порт-Айзервице. Пришлось помочь ей попасть в Оружейную Часовню.
        - Было ли вообще что-нибудь, к чему ты не приложила руку? - Сареф внешне остается спокойным.
        - Конечно! - Кивает Фарат. - Распорядитель Микель. Авантюристы Стефан, Герда и Марк. Эти связи ты создал самостоятельно. А еще… Элизабет и Элин? Как думаешь, они со мной заодно или нет?
        Высший вампир поднимает взгляд на Сарефа, который не знает ответа.
        Глава 60
        - Не знаю. Это важно? - Равнодушно пожимает плечами Сареф, но понимает, что кривит душой.
        - Еще как важно! Когда понимаешь, что любой выбор был лишь иллюзией, то теряешь вкус жизни.
        - Думаешь, он у меня вообще был? - Юноша присаживается на угол песочницы спиной к Фарат.
        - Вряд ли. Ты попал в абсолютно чужой мир, и я, кстати, очень удивилась твоему знанию местного языка. Мне пришлось его учить в свое время. Потом ты угодил в темницу, стал вампиром, убил человека, убил вампира, потом снова убил человека, потом еще одного и еще одного. - Собеседница способна припомнить всё. - И список довольно длинный. Ты помнишь их всех?
        Сареф помнит очень хорошо.
        - Заслуженный охотник на вампиров. Ему повезло умереть, так и не узнав, что подопечная не смогла уйти от меня. Да и сама Мариэн Викар ненадолго его пережила. Кстати, выполнение её просьбы я одобряю, кто-то назовет твой выбор бесчеловечным, но по мне он был абсолютно рациональным. - Продолжает Фарат.
        - Но если меня жестокость и убийства ни капли не волнуют, так как я родилась в мире, где подобной морали нет, то тебя это не пощадило. И да, не чувствую вины за то, что поставила тебя на этот путь. Я готова пожертвовать многим для достижения цели. - Девочка заканчивает с окнами песчаного замка.
        Сареф продолжает молчать, поэтому слово снова берет Фарат.
        - Потом Ганма. С ним ты понял, что мир тебя никогда не примет. Мой подарок в виде волшебной маски тебе очень пригодился, не так ли? И ты снова убил человека, не имея на это ни желания, ни мотива. Окажись на твоем месте другой человек, то он бы давно сдался. Ты же предпочел нарастить непробиваемый панцирь безразличия. Я склонна считать, что это один из естественных механизмов защиты человеческой психики: абстрагироваться, забыть, впасть в апатию, не принимать ничего близко к сердцу и держать любого на расстоянии.
        Юноша внимательно слушает монолог и продолжает молчать, сосредоточив внимание на доме напротив игровой площадки.
        - Но этот панцирь, чешуя, футляр, зови как хочешь, только создает видимость уверенности. Внутри же ждет бесконечная тревога и самокопание. Это подтверждает одна смерть, которую ты вполне мог избежать. Ты ведь часто о ней думаешь? - Фарат заканчивает с замком и подходит со спины. - Да, я о Луке. Добродушный авантюрист случайно увидел то, что видеть не должен был. И тут страх тебя сжал в тисках!
        Фарат обнимает туловище Сарефа, но очень мягко и нежно.
        - Ты уже давно не способен доверять людям, ты постоянно ищешь подвох. Всегда в напряжении и в поисках безопасности. Как загнанный зверь. Вопрос в том: кто тебя загнал? Высший вампир, для которого нет ничего святого? Или ты сам?
        - Конечно, я сам. Ни один высший вампир не сравнится с моей мощью вредить себе. - Наконец отвечает Сареф, контролируя тон и громкость голоса.
        - Хаха, а вот шуточки. Когда к тебе начинают подбираться очень близко, ты стараешься отшутиться. Еще один слой защиты, но не последний. Скажу без утайки, капитан Лохар на своем «Тонущем тролле» предложил откупиться эльфийкой по своей воле. Ты по своей воле решил спасти её и взять под опеку. Ты решил оправдать продолжающееся существование, на прекращение которого у тебя не хватало духу. - Мягко говорит в Фарат у левого уха. - И это еще один слой защиты.
        - Ты окружил Элин заботой, так и не успев побыть отцом в родном мире. Ты специально познакомил с Элизабет, помог взрасти дружбе между ними, чтобы в определенный момент смочь уйти навсегда. И связь с дочерью епископа ты тоже создал самостоятельно. Ты одновременно хотел найти место, где чувствовал бы себя в полной безопасности, и людей, которые бы приняли тебя как вампира. С другой стороны ты постоянно думал о смерти, поэтому всегда с радостью встречал опасные ситуации, которые могут за тебя покончить с жизнью. Ты довольно противоречивая личность, Сареф. Наверное, именно поэтому ты так хорош в магии Хаоса.
        Пару минут Фарат молчит, но и Сареф не спешит вновь раскрывать рот.
        - Я могу еще долго разбирать те ситуации, которые довелось увидеть. Я могу ошибаться, но считаю, что хорошо изучила людей. Я никогда не испытаю всех эмоций, что могут испытать люди, но логикой я понять их могу. - Слово вновь берет Фарат.
        - Зачем ты всё это рассказываешь? - Спрашивает Сареф.
        - Потому что сам ты никогда не откроешься кому-либо. Запрячешь так глубоко, что даже собственные мысли будешь гасить. Я манипулировала людьми и событиями, чтобы мы стали союзниками. И союз станет лишь крепче, если мы встретимся после долгого и сложного пути, и поговорим по душам. Товарищи должны знать истории друг друга, так что можно посчитать, что я услышала тебя. Я готова говорить вечно, чтобы ты пришел к верным выводам.
        - И какова твоя история? - Интересуется Сареф.
        - Спасибо, что спросил. - Фарат крепче обнимает юношу. - Я хочу вернуться домой. В свой настоящий дом, в этом мире мне нет места, как и тебе. Но Пределы не откроются, пока мир не будет уничтожен, поэтому нам придется довести дело до конца. Пожертвовать всеми жизнями, дружбой и любовью, залить мир кровью до горизонта и лишь тогда… обрести свободу.
        - Хочешь, я могу взять тебя с собой в родной мир вампиров. - Фарат обходит юношу и теперь смотрит в лицо. - Но там тебе тоже не будет места, так что обещаю, что помогу тебе добраться сюда!
        - Сюда? - Переспрашивает Сареф.
        - Да, в твой родной мир, из которого тебя выдернули. Я обману смерть и другие законы мироздания, взамен помоги мне закончить Темную Эру раз и навсегда. До этого ты не задействовал и четверти своего потенциала, но я помогу тебе обрести настоящую силу. А когда всё закончится, ты окажешься здесь по-настоящему. Вновь придешь домой и постучишься в дверь. - Горячо убеждает Фарат. - И тебе откроют те, кого ты уже отчаялся когда-либо вновь увидеть.
        Фонари на ночной улице начинают мигать. Сареф чувствует, что становится трудно дышать. Он не знает, какое ускорение дала Фарат ощущению времени. В реальном мире могла пойти лишь вторая или третья секунда, но при остановке сердца даже секунды имеют силу.
        Весь ночной город уже затопила тьма, девочка берет руку Сарефа и тянет к знакомому дому. Вместе доходят до подъезда, поднимаются на лифте до седьмого этажа, но в дверь стучится только Сареф. Умом он понимает, что это лишь иллюзия, но не может уйти просто так. Освещение на этаже продолжает мигать, вне дома больше ничего не существует. Фарат тоже нет поблизости.
        За дверью раздается шум, щелкает замок и кто-то очень знакомый открывает дверь.
        - Я дома. - С улыбкой говорит Сареф, а в ответ тянутся две руки и заводят внутрь. В этот момент иллюзорный мир перестает существовать из-за начавшейся смерти мозга.
        Вот только Фарат имеет другое мнение на завершение разговора, так как Сареф чувствует восстановление сердцебиения. Высший вампир сидит рядом в разрушенном храме, ливень продолжает заливать столицу Манарии и близлежащие земли. Юноша даже рад льющейся с неба воде, так как Фарат не увидит, что смогла-таки пробить все «слои защиты».
        - По рукам. - Тихо говорит Сареф.
        - Спасибо. - Высший вампир выглядит очень усталым. - Не думай о цене, финал этого мира всё равно известен. Если не сейчас, то во время четвертой, пятой или десятой Темной Эры точно исчезнет. Времени на объяснения не осталось. Вставай, у нас проблемы…
        …На верхнем этаже одной из черных башен Фернант Окула стоит некромант. Более ему не нужно скрываться или исполнять чьи-либо приказы. Текст магического договора исчезает после выполнения условия «принятия союза». Темный маг не знает, как именно высший вампир убедит Сарефа, но подобный итог не удивляет.
        За спиной каменный пол рабочего кабинета покрывается трещинами, осколки поднимаются в воздух и переворачиваются внутренней частью вверх. После вновь занимают место на полу, показывая запретную магическую фигуру, начертанную ранее с внутренней стороны каменных плит. После осторожного стука приоткрывается дверь в кабинет.
        Слуга и служанка явились по требованию графа и ждут распоряжений. Вот только некроманту, взявшему имя Вильгельма Вигойского, нужны их жизни, а не услуги. Магия смерти обрывается жизни безболезненно, лишь черная кровь начинает течь из носа, рта, ушей и глаз жертв ритуала. Некромант резко вскидывает руки на вершине собственного магического искусства.
        Колдовская фигура на полу обволакивается черной кровью из упавших тел, а после начинает испарять её до черного тумана. После некромант осторожно кладет чьи-то останки в центр комнаты и громко зачитывает слова заклятья. Руки играючи складывают сложные жесты, словно маг делает это на протяжении тысячи лет.
        Где-то за пределами взора смертных что-то меняется. Сферы бытия сдвигаются, появляются двери, а к ним ключи, рождается новая жизнь в мертвой плоти. Циклон отрицательной энергии над академией указывает на то, что кто-то активирует магию, которой можно воскресить даже бога. Черный дым в кабинете некроманта становится непроницаемым, но чувства чародея подсказывают, что ритуал поднятия мертвого завершается успешно. Осталось указать цель.
        - В городе, на городской площади вблизи храма Герона ты встретишься с тем, кто пленил тебя, и с тем, кто убил тебя. Воздай им по заслугам. - Черный дым испаряется под гнетом яркого золотого света. Высшая некромантия не просто вызвала мстительный дух, а еще даровала силы, которые были при жизни. А источник этих сил явно не против их использования против указанных целей.
        Труп в ореоле божественного света проходит мимо некроманта на балкон, где просто начинает шагать по воздуху в сторону огромного дерева, которое уже соперничает высотой со Стальной Крепостью. Облака отрицательной энергии сгорают в свете новоявленного солнца. В мир снизошла сила, которая в равной степени ненавидит нежить и вампиров.
        Глава 61
        Гром гремит в небе, погода окончательно испортилась, но даже грозовые тучи и ливень не могут скрыть нечто, что идет прямо к ним. Сначала оно подобно факелу двигалось по воздуху, но после опустилась в город в квартале от площади, на которой стоят два вампира.
        - Что ты имеешь в виду? Что за проблема? - Спрашивает Сареф у Фарат.
        - А ты не чувствуешь эту силу? - Девочка смотрит в сторону магической академии.
        - Чувствую что-то обжигающее. Будто кто-то активировал мощную священную реликвию.
        - Это намного хуже, а я уже потратила много сил. - Фарат оглядывается на могучее дерево, площадь под ним начинает покрываться зеленью. - У тебя есть первое задание. Нужно убить человека, который находится в Стальной Крепости. Открыто и нагло. Готов?
        - Да. - Спокойно отвечает юноша.
        Больше не авантюрист и не студент магической академии. Заключение союза с высшим вампиром является окончательным переходом на другую сторону баррикад. Больше не начинающий охотник на демонов и не опекун Элин. Высший вампир рядом словно хочет полностью разорвать связи Сарефа с людьми королевства, раз дает такую цель для устранения. Сареф не чувствует неловкости, озвучивая мысли вслух.
        - Ха, возможно. Но это лишь часть правды. Он является тем, кто осуществляет волю одного из настоящих наших противников. Тебе знакомо имя Хейден? Некромант ведь отправил тебя в экспедицию, как я приказала?
        - Да. - Кивает Сареф. - Но кроме имени ничего конкретного не знаю.
        - У нас еще будет время поговорить, а теперь отправляйся. Я задержу её, а ты устранишь цель. - Фарат будто дает отмашку.
        - Её? - Переспрашивает юношу.
        - Хочешь посмотреть на одну из своих жертв? - Зло улыбается Фарат, прикладывает ладони друг к другу и вытягивает руки вперед. Сареф с интересом смотрит на манипуляции.
        Ребенок начинает разводить руки в стороны, ему словно мешает невидимый груз. Но высший вампир прикладывает больше усилий и полностью разводит руки в стороны. Следом квартал перед площадью приходит в движение: невидимая граница проходит по домам и улицам, и всё слева и справа от нее повторяет движение рук Фарат.
        Камень, дерево и глина: ничто не способно удержаться на месте. Разом погибают несколько сотен человек, погребенных собственными домами. Сила высшего вампира заставляет строения складываться подобно карточным домикам, а после оставляет широкую просеку посреди столицы королевства.
        На другом конце области разрушения бредет фигура в ореоле солнечного света. Острое зрение помогает узнать в ожившем трупе того, кто пришел по их душу. Мариэн Викар не просто вернулась в теле высшей нежити, но буквально пылает священной силой подобно жрецам.
        - Как такое возможно? - Сареф смотрит на спутницу.
        - Если останки заполучит достаточно сильный некромант, то сможет призвать даже такого монстра. Мой договор с мэтром Вильгельмом подошел к концу, теперь он не союзник. - Объясняет Фарат.
        - Жаль. - Сарефу действительно будет не хватать занятий в кабинете на вершине башни. - Но как совмещается сила с природой тела? И разве нежить для тебя соперник?
        - Каком к верху. - Фыркает собеседница. - Нежить - нет, но мы пока не можем взять и переть против источника её сил. Мы не справимся с Героном, хотя в конце мира нам доведется испробовать кровь бога, надеюсь. Но только в самом удачном раскладе.
        Мариэн Викар неспешно приближается по участку, где квартал оказался срыт до фундамента. Когда нежить проходит середину пути, Фарат совершает обратное движение, руки вновь соприкасаются ладонями перед грудью. Кучи строительного мусора вновь заполняют освободившееся место давящей массой, словно прибой зажимают нежить в невероятных тисках.
        Рождается взрыв, и к вампирам несется полоса золотого света. Любой объект на пути божественной силы просто обращается в пепел. Сареф успевает лишь дернуться, когда атака достигает их. Перед ударом луч внезапно искривляется и огибает вампиров. После резко разворачивается и снова устремляется с целью сжечь без остатка. Невидимая защита повторно защищает от материализовавшегося гнева бога солнца.
        Луч закручивается в молниеносные спирали, но Фарат искажает пространство вокруг себя, отражает и разобщает смертоносный луч. Столкновение высшего вампира и избранницы Герона создает эффект фракталов, когда луч делится на сотни копий и атакует со всех существующих сторон искривленного пространства.
        Мариэн Викар вступает на площадь, в её руке пылает огненный меч, а Фарат никак не может отвлечься от защиты. Без силы Древнего Сареф тут не помощник.
        - И как ты собираешься победить её? - Сарефу кажется, что Фарат сдает позиции.
        - Никак. Это работенка для нашего голодного друга, мне лишь нужно потянуть время. - Спокойно отвечает собеседница. - Мои силы имеют ограничения, поэтому я скоро покину Порт-Айзервиц, чтобы сюда не приперся сам Хейден. За городом есть ручей, которые местные зовут Чернолыком. Если пройти вверх по течению до скалы, напоминающей великана, то слева будет пещера. Тебе нужно будет туда после выполнения задачи.
        - Я запомню. Верни мне Фолин Нумерик. - Сареф наблюдает, как Фарат хватает его за руку и снова заставляет расстояние соединиться пунктом отправления и прибытия. Напоминает недавний перенос из особняка Тискарусов в столицу, сейчас Сареф оглядывает богатые королевские покои. За столом посреди комнаты отчаянно спорят вельможи, а вот во главе стола сидит сам Лоук Айзервиц, его королевское величество и цель Сарефа. Вампир подмечает сходство лица с принцем Фрадом, вот только король носит длинные волосы и имеет более жесткое выражение лица.
        Сначала никто не обратил внимание на Сарефа, посчитав слугой, иначе как он смог пробраться через охрану Стальной Крепости и покоев монарха? Из присутствующих только мейстер Гимлерик узнал бы его, но сидит спиной. В руках Сареф вертит сочленения куба, чтобы активировать гейт остановки движения. Члены королевского совета замолкают и замирают, пространство погружается в тишину.
        Фолин Нумерик заметно нагревается. Артефакт сталкивается с чьим-то противодействием, что даже удивительно. Впрочем, Гимлерик Раут вряд ли бы получил ранг мейстера, если бы в такой ситуации не нашел, чем ответить. Фигура чародея рассыпает голубые искры, магия пытается справиться с силой артефакта и серьезно снижает эффективность обездвиживания.
        Другие участники без труда дышат и моргают, даже изредка конвульсивно дергают рукой или ногой, но этого недостаточно, чтобы позвать на помощь или помешать убийце. Но им волноваться незачем, Сареф пришел только за одной жизнью. Гейт останавливает движение, но владелец Фолин Нумерик может заранее установить маршрут, движение по которому блокироваться не будет.
        По маршруту Сареф доходит до короля и нынешнего главы рода Айзервиц. Алхимические чернила вонзаются в сердце монарха, победить обездвиженного соперника сможет кто угодно. На краю слышимости бродит перезвон, значит, всё работает. Сареф не торопится, дает всем присутствующим хорошо изучить его лицо, чтобы прочнее разорвать отношения с людьми. Теперь он станет врагом номер один для Манарии. Перед тем, как уйти в тень, он должен эффектно объявить войну. «Открыто и нагло».
        Сареф вновь передвигает сочленения куба, меняя маршрут свободного передвижения. Сейчас вампир подходит к окну и смотрит на город, где торнадо золотого огня атакует гигантское дерево, из коры которого вырастают руки и ноги. На стволе открывается глотка, которая начинает есть свои же ветви. Пожиратель Ветвей оправдывает свое название, монстр не собирается уступать.
        Теперь Сареф понимает, почему все так боготворили Мариэн. Сила Герона словно превратила в богиню справедливости и возмездия. А вдобавок её тело избавилось от слабостей смертного существа. Пожиратель Ветвей теперь весь объят пламенем, тело постепенно превращается в багровые угли и золу. Вот только и поток пламени слабеет, юноша понимает, что задумала Фарат.
        Сила Герона в любом случае разрушает тело нежити: чем больше использовано силы, тем быстрее конец. Два монстра взаимно уничтожают друга: горящий ствол вновь исчезает в пропасти посреди площади, а от Мариэн Викар наверняка остаются лишь искорки затухающего праха. Сколько Сареф бы не напрягал сверхчеловеческое зрение, увидеть это не сможет.
        Тем временем гейт заканчивает действие, поэтому Сареф наконец может выйти из зоны действия. Юноша разбивает окно и сигает с самой высокой башни Стальной Крепости. Даже вампир после такого падения переломает всё, что можно, поэтому Сареф еще у окна отправил четыре оставшихся и два вновь полученных очка в Стойкость. Еще четыре очка и этот показатель доберется до полусотни. Будь он высшим вампиром, то просто заставил бы гравитацию работать в обратную сторону.
        Земля очень быстро приближается, но алхимические чернила уже принимают форму упругой пружины в три метра диаметром. Под силой падения пружина складывается почти полностью, но Сареф отправляет максимальное количество маны, чтобы предмет не сломался и хотя бы на секунду принял свойства невозможной сверхупругости. Удар все равно оказывается болезненным, но боль можно перетерпеть. Тело вампира вновь выстреливает вверх, Сареф сразу направил вектор движения чуть вперед, чтобы очутиться на крепостной стене.
        Пружина такой деформации не выдержала, поэтому после распрямления разорвалась на кусочки, не обращая внимания на удерживающую магию. Сареф повторяет прием, чтобы прыгнуть уже с крепостной стены в город. Далее остается лишь бежать к условленному месту встречи. Это удается без труда, так как в городе царит хаос. Многие жители попрятались по домам, но часть все же решила просто бежать из столицы.
        Отряды городской стражи и других организаций не смели приближаться к площади, но теперь все спешат туда. С исчезновением Фарат, Мариэн Викар и Пожирателя Ветвей люди наконец решили проверить, что произошло. Вместе с толпой людей Сареф выходит из города направляется к ручью Чернолык. Ливень продолжает обрушиваться на землю, а день из-за туч превратился в сумерки.
        По ориентирам Сареф находит пещеру и чувствует присутствие других вампиров, они не скрывают ауру. Сарефа тоже почувствовали, но никак не отреагировали. Юноша входит в пещеру, проходит метров двадцать и заворачивает за угол. Там видит, что часть пещеры обвалилась, обнажив еще один вход. На камне сидит Рим, а рядом стоят еще три вампира.
        - Опа, Сареф. Вот и ты. Легион сказал дожидаться тебя здесь. - Девушка приветственно машет рукой. Другой рукой придерживает огромный меч, почти с себя ростом.
        - Привет. - Просто отвечает Сареф. От Рим теперь исходит аура вампира, значит, воспоминания к ней вернулись вместе с силой. - А это…
        - Энрик, Мальт и Хунг. С ними ты уже встречался на конкурсе новобранцев в Масдарене. - Рим показывает на каждого спутника.
        - Даров. - Говорит Мальт.
        - Как жизнь? - Приветствует Энрик.
        Хунг же просто кивнул.
        - Что дальше? - Обращается к Рим Сареф.
        - Нам нужно добраться до тайной бухты, где нас возьмут на борт «Мрачной Аннализы». А потом нас ждет весь мир! - Девушка с одной стороны не изменилась, но теперь в лице и голосе появились кровожадные нотки хищника. - Идем?
        - Идем. - Сареф направляется за своими новыми товарищами. - Скажи, зачем тебе такой дрын?
        - Это не дрын, это меч. - Обиженно отвечает Рим. - Им не только можно рубить головы, но еще использовать вместо весла.
        - У тебя душевная травма с того случая? - Спрашивает Сареф, из-под шлемов спутников слышен смех.
        - А-а! И ты туда же! - Рим безуспешно пробует огреть Сарефа рукоятью двуручника. - Но вообще я рада.
        - Чему же?
        - Ты выглядишь куда лучше, чем я рассчитывала. Хотя вряд ли Легион тратил бы время на слабака и нытика.
        - Просто у меня наконец появилась цель в жизни.
        - Как мало для счастья надо. - Хмыкает девушка. Вампиры исчезают в роще по направлению побережья.
        КОНЕЦ

* * *
        notes
        Примечания
        1
        Рында - корабельный колокол. Пирс - то же, что и причал, пристань. Прим. автора
        2
        Более 160 метров. Прим. автора
        3
        Буссоль - геодезический инструмент. Имеет артиллерийский аналог. Прим. автора

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к