Сохранить .
Кровь Бога. Книга первая Марат Жанпейсов
        Третья Темная Эра #1
        С?реф - молодой успешный человек, который погибает в родном мире. Необъяснимым способом перерождается в теле более молодого человека в совершенно другом мире, где существуют магия и различные создания из сказок прежнего мира. Насильственно С?рефа подвергают инициации, и теперь он является природным врагом людей и других рас. Герой становится вампиром и должен выжить в новом мире, где в этом поможет пытливый ум и странная Система.
        Но помимо вопроса выживания перед ним вскоре встанут моральные дилеммы и приближающаяся катастрофа.
        Глава 1
        Он был обычным молодым человеком, который только нашел работу после окончания университета. Благополучная семья, любимая девушка и амбиции: ничего не предвещало беды. Лежащий человек видит перед собой яркие картинки прошлой жизни, которую оборвал нож грабителя. Как наяву пульсирует боль в спине, множество ран кровоточат, невероятно больно делать любые движения, остается только кричать.
        Юноша вздрагивает и просыпается. Немного приподнимается, фантомные боли от ножевых ран утихают. Стоит провалиться в сон, как приходит кошмар о последних минутах прежней жизни. Но кроме сна в тесной тюремной камере делать нечего. Помещение немаленькое, просто забито десятками людей. Человек осознал себя в новом мире три дня назад.
        В самый первый раз будто проснулся в совершенно незнакомом месте. Стояла глубокая ночь, человек понимал, что находится в хижине. Он помнил прежнюю жизнь, кроме имени, но не понимал, как оказался здесь. А еще перед ним висела фиолетовая рамка. Будто голограмму её не получалось пощупать, но самым странным были появляющиеся слова:
        
        «ИНИЦИАЛИЗАЦИЯ ПЕРЕНОСА…».
        «ПЕРЕНОС ЗАВЕРШЕН…».
        «ЯЗЫКОВОЙ МОДУЛЬ ПОДКЛЮЧЕН…».
        «ОБЩИЕ ПАРАМЕТРЫ НАСТРОЕНЫ…».
        «ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В НОВЫЙ МИР! КАК ВАС ЗОВУТ?»
        Это был сложный вопрос, так как юноша не мог вспомнить имя. Информационное окно не хотело уходить, поэтому пришлось просто придумать новое имя.
        - Сареф. Меня зовут Сареф.
        Это было первое, что пришло в голову. Когда-то в прошлой жизни встречался с таким именем.
        
        САРЕФ, ВНИМАТЕЛЬНО ОЗНАКОМЬТЕСЬ С РАБОТОЙ СИСТЕМЫ. ВАМ ДОСТУПНЫ ТРИ ОБЛАСТИ:
        1. СТАТУС
        2. ХАРАКТЕРИСТИКИ
        3. УМЕНИЯ
        «М-м, открыть Статус?». Окно сразу меняется. Теперь перед ним висит новая информация:
        
        ИМЯ: Сареф
        УРОВЕНЬ: 1
        РАСА: человек
        АКТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: нет
        ПАССИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: нет
        КЛАСС: отсутствует
        ПОДКЛАСС: отсутствует
        СУБКЛАСС: отсутствует
        РЕМЕСЛО: недоступно
        СЛАВА: отсутствует
        РЕПУТАЦИЯ: нейтральная
        - Я в игру какую-то попал? - Сареф никогда не был заядлым геймером, но такое видел во многих играх.
        - Так, открыть характеристики. - Появляется новое окно, где они все перечислены, но у всех выставлена всего единица.
        - Что значат характеристики?
        - ЖИЗНЕННАЯ МОЩЬ ОТВЕЧАЕТ ЗА ОБЩЕЕ ЗДОРОВЬЕ И ВЫНОСЛИВОСТЬ. - Обезличенный голос, не похожий на мужской или женский, взрослый или детский, сразу сообщает ответ. Слова будто сразу попадают в разум, ночная тишина нарушается только человеком. - СТОЙКОСТЬ ОТВЕЧАЕТ ЗА СТЕПЕНЬ ЗАЩИТЫ ОТ УРОНА ЛЮБОГО ТИПА, ПЕРЕНОСИМОСТЬ ЯДОВ, ТОКСИНОВ, БОЛЕЗНЕЙ И АГРЕССИВНОЙ ОКРУЖАЮЩЕЙ СРЕДЫ.ФИЗИЧЕСКАЯ СИЛА ВЛИЯЕТ НА СИЛУ УДАРОВ, ПОДЪЕМ И ПЕРЕНОС ГРУЗОВ, ПЕРЕДВИЖЕНИЕ ТЕЛА В ПРОСТРАНСТВЕ.
        «Всё интереснее и интереснее», - подумал Сареф, но внутреннее состояние было далеко от восторгов.
        - ЛОВКОСТЬ ОТВЕЧАЕТ ЗА СКОРОСТЬ ПЕРЕДВИЖЕНИЯ, СКОРОСТЬ РЕАКЦИИ, ГИБКОСТЬ, ЧУВСТВО РАВНОВЕСИЯ И РИТМА.ИНТЕЛЛЕКТ - ПОКАЗАТЕЛЬ ПРОДВИНУТОСТИ КОГНИТИВНЫХ ПРОЦЕССОВ МОЗГА, ОБЪЕМОВ ПАМЯТИ, СИЛЫ МАГИИ И ЗАПАСОВ МАНЫ. ТАКЖЕ ОКАЗЫВАЕТ ВЛИЯНИЕ НА ПСИХИЧЕСКУЮ УСТОЙЧИВОСТЬ.
        - Стоп, что? Магии? Маны? Здесь есть магия? - Удивился юноша. До этого ничего на это не указывало.
        - ОТВЕТ НА ДАННЫЙ ВОПРОС НЕ ВХОДИТ В ОБЩУЮ СПРАВОЧНУЮ СИСТЕМУ.
        - Ладно, а что такое Озарение?
        - ОЗАРЕНИЕ - КОМПЛЕКС, ОТВЕЧАЮЩИЙ ЗА ОРГАНЫ ЧУВСТВ И ИХ ОСТРОТУ. ТАКЖЕ ОКАЗЫВАЕТ ВЛИЯНИЕ НА ВОСПРИЯТИЕ МИСТИЧЕСКИХ И ПАРАНОРМАЛЬНЫХ ЯВЛЕНИЙ…
        Той ночью не удалось прослушать всю информацию. Помимо необъяснимого перерождения в незнакомом мире, на голову свалилась новая проблема. Он оказался в какой-то деревне домов на десять. Желтое зарево проникло через окна, а после пронеслись крики. Сареф выбежал из хижины только для того, чтобы получить удар по голове. Последним он видел горящие дома и мечущиеся силуэты жителей.
        Очнулся в этой переполненной камере и вот уже два дня находится в ней. «Откройся», - мысленный приказ исполняется в ту же секунду. За последние дни он наловчился вызывать странную систему, но нашел в ней крайне мало полезной информации. Окно умений оказывается пустым, а что-то делать с первыми двумя у него не вышло. И похоже, что видит систему только Сареф.
        За прошедшие дни в камеру то кидают новых людей, то забирают других. Из тех, кого забрали, больше никто не вернулся. Невольный путешественник в новый мир обнаружил, что понимает речь других бедняг. Из разговоров он понял, что это вовсе не тюрьма для преступников, а скорее загон для рабов.
        Им раз в день приносят еду и воду, но на всех не хватает. Сразу начинается потасовка, где Сареф почти не имеет шансов. Себе новому он дает лет восемнадцать-девятнадцать. Довольно щуплый, так что кулаками отвоевать еду и воду у других узников не получается. Кусочек жесткого хлеба вчера - последнее, что побывало в его желудке. Три человека бандитской наружности оказываются самыми сильными и жестокими в камере, так что они едят и пьют больше всех.
        Сейчас все спят, только Сареф не хочет снова смыкать глаза, чтобы не переживать повторно смерть во сне. Вот только тревогу и чувство неопределенности только сном и можно приглушить. В камере темно, но немного света добирается из коридора, где горят лампы. Вдруг доносится лязг замка, потом открывается дверь. Сейчас явно не время для кормежки, а значит, привели новых бедолаг.
        Бедолага оказывается один. Два вооруженных мечами человека в масках втаскивают нового узника и бросают на пол. Дверь за ними сразу захлопывается, но юноша успевает заметить, что новый человек ранен, лицо в крови, а также явно обессилен.
        Заключенный парень встает с пола и подходит к лежащему человеку. Несмотря на раны, можно сразу сказать, что он явно не крестьянин или лесной разбойник. Качественный доспех, крепкие ремни и даже пара колец. Длинные черные волосы с появляющейся сединой и аккуратная борода показывают, что человек из тех, кто может следить за внешностью.
        Чего не сказать о Сарефе, переродившимся крестьянской недорослью или кем-то вроде этого.
        - Кто здесь? - Если слышно спрашивает незнакомец.
        - Я - Сареф. - Может быть хоть с ним получится поболтать. - А вы кто?
        - Бенедикт… Бенедикт Слэн. - Слова с трудом даются ему. - Поможешь встать?
        Сареф помог добраться до места в углу, куда ранее забился сам. Остальные новоприбывшие могли мало путного рассказать. Рассказы обычно похожи один на другой: напали и взяли в плен. Но что-то подсказывает, что Бенедикт может рассказать что-то больше. Обычно новые узники не появляются с таким количеством следов боя.
        - Я провалил задание. - Бенедикт замечает немой интерес собеседника.
        - Какое задание?
        - Ты знаешь, где находишься? - Собеседник решает зайти с другой стороны.
        - Нет, не знаю. - Что правда, то правда.
        - Это горная крепость Фондаркбург. - Сказано с таким видом, будто это что-то должно сказать юноше. - Ты что, не слышал о Фондаркбурге?
        Сареф качает головой. Бенедикт смотрит с подозрением, но все же объясняет:
        - Это одно из известных пристанищ вампиров в Манарии. А я охотник на них и должен был устранить здешнего старшего вампира.
        Сареф замер от услышанного. Вампиры? Можно было посчитать бредом, но ведь он находится в совсем другом мире. Раз здесь есть магия, то могут быть и вампиры. А Манария, получается, название этой страны. Сареф не стал задавать дополнительных вопросов об этом, чтобы не возбуждать подозрений.
        - Ты был один? Будет подкрепление? - Юноша цепляется за призрачную надежду спасения. Бенедикт сразу развеял иллюзии.
        - Нас было трое. К счастью, Мариэн сумела скрыться с помощью телепортационного свитка. Она дочь епископа и одаренный священнослужитель. Её потеря была бы сокрушительной для Манарии. Если бы её поймали, то епископ бы обрушил на Фондаркбург всю мощь, которую смог бы собрать. Даже король не отказал бы его просьбе. Увы, но спасать старого вояку наподобие меня никто не будет и…
        Молодой человек вопросительно смотрит, оказывается, что собеседник то ли заснул, то ли потерял сознание. До утра юноша не сомкнул глаз. Пока ситуация была неясной, можно было строить обнадеживающие картины. Но сейчас страх сжимает внутренности с удвоенной силой. Утром вновь появляются местные сторожа и забирают пятерых: троицу камерных заправил, Бенедикта и самого Сарефа.
        Глава 2
        Теперь всё потихоньку встает на места. Сарефа с остальными привели в большой зал. Из длинных узких окон льется слабый утренний свет. Его достаточно, чтобы понять, что за красные разводы захватывают весь пол. Троица бандитов была очень храброй в камере, но здесь их трясет со страшной силой. Молодой человек и сам не может унять дрожь. То ли от нехорошего предчувствия, то ли из-за ледяного пола. Только Бенедикт спокоен, будто смирился с участью.
        Всех ставят на колени, вокруг пленников находятся восемь фигур в черных масках. Сареф до знакомства с Бенедиктом и подумать не мог, что это вампиры. Знаний о здешних вампирах у него нет. Через десять минут появляется девятый, и в нем явственно чувствуется Сила и Власть. Нечто неосязаемое угнетает дух и перехватывает дыхание. Он тоже в маске, но она ярко-красная. Если у остальных вампиров черные одеяния, то этот щеголяет в алом плаще.
        «Старший вампир», - понимает Сареф.
        Пленители не тратят время на разговоры, один из вампиров достает из черной шкатулки искривленный кинжал. На его поверхности словно много слоев застывшей крови. Внезапно перед лицом появляется информационное окно Системы. Сейчас оно пугающе-красного цвета.
        
        ПОЛУЧЕНА НОВАЯ ЗАДАЧА: ВЫЖИТЬ ЛЮБОЙ ЦЕНОЙ.
        Загадочная система будто знает больше самого владельца, но не нужно быть великим мудрецом, чтобы не ждать от ситуации ничего хорошего. Юноша не связан и его никто не держит, но по какой-то причине не может вскочить на ноги. Однако разумом Сареф понимает, что сбежать у него не получится.
        Все пленники расположены в ряд, сначала троица бандитов, потом Сареф и последним Бенедикт. Вампир со странным кинжалом начинает именно в таком порядке. Юноша не уверен, что именно происходит, но это выглядит странным.
        Лезвие проходит по шее пленника, сразу выступает кровь. Но сам надрез очень слабый и не несет большой опасности. Бандит раз дернулся, но другой вампир крепко сжал плечи. С минуту все стоят и смотрят, а потом бандит начинает истошно кричать. По всему телу открываются многочисленные раны, из которых вместе с кровью выходит жизнь.
        Второй пытается отползти, но его хватают за плечи. Еще один надрез и мучительная минута перед не менее мучительной смертью. Третий бандит понимает, что теперь его очередь. Его дико трясет, что-то лопочет, но вырваться из хватки вампиров ему не удается. Повторяется тот же исход.
        Сарефа бьет мелкая дрожь в луже крови. Неизвестно, зачем всё это, но рациональная часть мозга в тот момент перестала работать. Юноша отстраненно смотрит на приближающееся лезвие. Он так напуган, что даже боли не почувствовал, только нестерпимый жар по всему телу. Перед выкаченными глазами вновь встает окно системы:
        
        НЕИЗВЕСТНОЕ ЗАРАЖЕНИЕ. ПРОВЕРКА. СМЕНА РАСЫ. УСПЕШНО.
        КОРРЕКТИРОВКА СТАРТОВЫХ ЗНАЧЕНИЙ. УСПЕШНО.
        ОТКРЫТИЕ БАЗОВОГО УМЕНИЯ «ПОГЛОЩЕНИЕ КРОВИ».
        
        НАЗВАНИЕ: «Поглощение крови»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: F
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 0,1 %
        ОПИСАНИЕ: способность поглощения крови живых существ с целью утоления голода и кражи жизненной энергии.
        
        ВНИМАНИЕ!
        СЛУЧАЙНАЯ МУТАЦИЯ ПРИ ВСТРАИВАНИИ ГЕННОГО МАТЕРИАЛА ДРЕВНЕГО. УМЕНИЕ БУДЕТ МОДЕРНИЗИРОВАНО.
        
        НАЗВАНИЕ: «Кровавый пир»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 1,5 %
        ОПИСАНИЕ: способность поглощения крови живых существ с целью утоления голода и кражи жизненной энергии. При поглощении крови также происходит заимствование маны, знаний, воспоминаний, навыков и умений. Успешность зависит от силы пользователя и цели для поглощения.
        Сареф на автомате читает всплывающие окна. «Что они вообще означают? Меня превращают в вампира»?! - Додумать мысль новообращенный не успевает. Судя по всему минута уже прошла, но он не истекает кровью. Среди вампиров начинается чуть слышное обсуждение.
        К юноше подходит старший вампир. Через прорези для маски не получается разглядеть глаза, как и увидеть какие-либо эмоции.
        - Неплохо. Один на тысячу все же оказывается способным. - Голос существа заставляет пространство вибрировать. Или просто чувства Сарефа становятся иными?
        - На охотника время можно не тратить. Ты, - палец старшего вампира тычет в новообращенного. - Выпей кровь охотника. После этого инициация будет завершена.
        Сила голоса становится всеобъемлющей, Сареф даже не может подумать о сопротивлении. Встает на ноги и смотрит на побледневшее лицо Бенедикта. Охотник ничего не говорит: или не может или не видит смысла. Странное чувство во рту оказывается вызвано ростом клыков. С каждой секундой ощущения становятся всё разнообразнее. Лужа крови под ногами сильно дразнит обоняние и будто тихо подрагивает в ответ на пристальный взор.
        Но приказ был поглотить кровь охотника. Сареф никогда этого не делал, но инстинкты срабатывают без промедления. Тело само знает, как и где нужно сделать укус, чтобы получилось лучше всего. В ушах отдается дробь сердечного ритма Бенедикта. Юноша осознает, что может слышать удары сердца даже на расстоянии. В рот тут же хлынул поток крови, вполне можно подавиться, но вампирам, похоже, подобное не грозит.
        Сареф не ощущает никакого вкуса, будто пьет воду. Но умение «Кровавый пир» забирает не только кровь, а саму суть Бенедикта. В разум врываются образы жизни охотника, его знания и умения.
        
        УМЕНИЕ «ПОГЛОЩЕНИЕ КРОВИ» АКТИВИРОВАНО. БУДЕТ ПОГЛОЩЕНО 96 % ЖИЗНЕННОЙ ЭНЕРГИИ.
        ПРОВЕРКА ПОГЛОЩЕНИЯ ПАМЯТИ, ЗНАНИЙ, НАВЫКОВ И УМЕНИЙ. УСПЕХ! БУДЕТ ПОГЛОЩЕНО 37 % СОВОКУПНОГО ОБЪЕМА ДУШИ.
        Сареф не знает, как много прошло времени, но властное касание приказывает остановиться. Вампир выпускает мертвое тело и поднимается. Всё нутро распирает невиданная сила, но вместе с силой зарождается сильный голод. Свет из окон несмотря на пасмурную погоду становится слишком ярким.
        - Отведите в подземелье. Выдайте новому брату Фондаркбурга одежду, маску и оружие. - Старший вампир отдает приказ и выходит из зала. Один из вампиров жестом приглашает Сарефа за собой в другую сторону. Словно в тумане новообращенный следует за ним. Только у выхода из зала оглядывается на тело Бенедикта, разрываемое невесть откуда взявшимися уродливыми собаками. Стоило пересечь границу помещения, как новое оповещение:
        
        ЗАДАЧА «ВЫЖИТЬ ЛЮБОЙ ЦЕНОЙ» ВЫПОЛНЕНА. ВАШ УРОВЕНЬ ПОВЫШЕН ДО 5-ГО.
        ВАШИ ХАРАКТЕРИСТИКИ ИЗМЕНЕНЫ ВМЕСТЕ СО СМЕНОЙ РАСЫ.
        Они долго спускались в подземелье. Сначала сопровождающий разорвал одежду на новеньком и пинком отправил в подземный бассейн.
        - Хорошо отмойся.
        Сареф послушно принялся смывать с себя кровь и грязь. Правда, сила голоса этого вампира была куда слабее, чем у старшего вампира. Через пятнадцать минут юноша выбирается и облачается в приготовленную одежду. Теперь выглядит как сопровождающий. На поясе пристегнут короткий меч, которым все равно пользоваться не умеет, а в руке черная маска.
        Новообращенный вампир непонимающе смотрит на черную маску: у неё нет никаких завязок.
        - Просто приложи к лицу. Маска зачарована, будет держаться сама по себе. На ней также есть защитная магия для дневных прогулок. Прямой солнечный свет молодым вампирам оставит серьезные ожоги. - Подсказывает старший товарищ.
        Действительно маска будто присасывается к лицу стоит только приложить. Сареф трясет головой, но предмет намертво сидит. Кто бы её не сделал, он явно предусмотрел многое: непонятным способом маска не мешает обзору, не затрудняет дыхание, и легко снимается, если это точно нужно.
        Новый товарищ ведет Сарефа в другую часть подземелья с множеством комнат. Через пару минут останавливается около одной.
        - Теперь твоя. Обустраивайся. До вечера сиди в ней, я приду за тобой. - Сопровождающий быстро уходит по своим делам.
        В комнате темно, но зрение Сарефа теперь легко различает обстановку. Есть лежанка, стул и шкаф. Никаких ужасов, наподобие личного гроба, не видно. Вампир снимает маску и ложится на кровать. Когда он наконец предоставлен сам себе, остается время подумать.
        - Система. Статус.
        
        УРОВЕНЬ: 5
        РАСА: ВАМПИР
        РАСОВЫЙ СТАТУС: МЛАДШИЙ ВАМПИР
        …
        Итак, произошло что-то необычное. И объяснение произошедшего есть. Сареф поглотил знания Бенедикта о вампирах, поэтому понимает, что был обращен в вампира с помощью особого артефакта. Такой артефакт может изготовить только высший вампир или Древний.
        В знаниях Бенедикта есть иерархическая классификация вампиров. Новообращенные являются младшими вампирами. После идут обычные вампиры, как например, тот, кто привел его сюда. Над вампирами стоит старший вампир. Старшие вампиры чрезвычайно опасные создания и способны создать собственный клан из обычных и младших вампиров.
        Еще есть высшие вампиры, таких единицы. Невероятно древние и могучие вампиры, которые могут в одиночку разорвать сотни людей. Такие могут управлять целыми кланами, создав подобие дьявольского королевства. И почти на недостижимом уровне находятся так называемые Древние. Такой статус есть только у тех вампиров, которые стояли у истоков своего народа многие тысячелетия назад. Охотники считают, что сейчас не осталось ни одного Древнего. Либо были уничтожены, либо находятся в спячке в таком месте, в которое попасть почти невозможно.
        - Характеристики.
        
        ЖИЗНЕННАЯ МОЩЬ: 17
        СТОЙКОСТЬ: 15
        ФИЗИЧЕСКАЯ СИЛА: 25
        ЛОВКОСТЬ: 10
        ИНТЕЛЛЕКТ: 8
        ОЗАРЕНИЕ: 27
        Превращение в вампира серьезно повысило характеристики. Особенно выдаются вперед физическая сила и озарение. Сареф чувствует, как обострились чувства. Прекрасно видит в темноте, слышит шаги где-то на этом уровне подземелья, а нос дразнит аромат крови с вещей, которые были брошены у бассейна.
        По знаниям Бенедикта даже младшие вампиры в несколько раз сильнее обычного человека. Обычный вампир может согнуть металлический прут или оторвать голову человеку одним удачным ударом. Но это не правило, вампиры, как и другие разумные существа, могут развивать силы в разных направлениях. Кто-то любит раздирать жертв и плескаться в крови, другой предпочтет темную магию. Но не это важно сейчас.
        Глава 3
        Сейчас не раздумья о силах вампиров занимают мысли Сарефа. Он обязан позаботиться о собственном выживании. Он получил уникальный дар от Бенедикта, впитав многочисленные знания как о мире в общем, так и о вампирах в частности. Согласно полученным данным расслабляться рано. Вампиры представляют клановое общество, где выживает самый сильный и жестокий.
        Пускай Сареф против воли стал одним из вампиров, но его статус по-прежнему очень низок. Здешние вампиры очень самоуверенны, раз оставили без надзора. Их логику можно понять, так как крестьянин никак не может знать, что его не просто так обратили в вампира. Но Бенедикт знал о «хождении по головам».
        Вампиры повышают силы путем поглощения крови. Чем сильнее и могущественнее жертва, тем больше сил. От убийства простых людей сила вампиров повышается незначительно, поэтому может использоваться только для утоления голода или восполнения сил. Если вампиры начнут опустошать город за городом, то лишь спровоцируют другие народы на отчаянную борьбу и неизбежно проиграют. И вообще, если убить всех, то на кого потом охотиться?
        Если вкусить крови рыцаря, мага или жреца, то вампир может значительно продвинуться в иерархии силы. Подобные люди тренируют тело, магические способности или мистические силы, поэтому их кровь имеет гораздо большую ценность, чем у фермеров, торговцев или ремесленников. Поглощение крови других рас или мифических существ может быть еще эффективнее, но и заполучить такой приз гораздо труднее.
        Поэтому вампиры придумали «хождение по головам». Можно просто обратить человека в вампира, дать ему немного развить силы, а потом опустошить до последней капли. Такой способ может дать огромный прирост силы для вампиров, чем охотно пользуются вампиры и старшие вампиры. Сареф не питает иллюзий по поводу дальнейших событий. Его превратили в вампира, чтобы через некоторое время старший вампир или кто-то другой смог поглотить его. Понятное дело, пережить такое не получится.
        Сареф понимает, что остается небольшой выбор. Можно попробовать сбежать, но далеко он не убежит. К тому же сейчас день, даже волшебная маска может не полностью защитить от солнца. Охотник на вампиров Бенедикт не знал, сколько может пройти времени перед «хождением по головам», но точно знает, как вампир может этого избежать.
        Для этого ему нужно доказать силу и авторитет, поглотив кровь другого вампира и повысив тем самым силу. Став сильнее, он обезопасит себя от посягательства других вампиров, а также может рассматриваться как полезный член клана в глазах старшего вампира.
        - Да, иного не остается. Мне придется доказать свою пользу, чтобы не смотрели только как на будущий корм.
        Ему стоит найти других младших вампиров, чтобы использовать «Кровавый пир», так как с обычным вампиром он может не справиться.
        
        Процесс усваивания завершен на 50 %.
        Воспоминания и навыки будут ассимилированы через 45 минут.
        Система сообщает, что процесс поглощения занимает определенное время. Различные знания Бенедикта в виде сухих фактов он смог усвоить почти сразу, а вот память и навыки почему-то не могут быть применены сразу.
        Бенедикт Слэн… Охотник-ветеран, который не справился с задачей. Сареф впервые убил человека. Да и вообще убил кого-то крупнее мухи или комара. В прошлой жизни он успел отслужить в армии и даже руководить отделением, но время было мирное. Он не знает, что должен чувствовать при этом, но никаких неприятных переживаний нет. Возможно, он подсознательно успокаивает себя тем, что не мог ослушаться приказа старшего вампира. Сильные вампиры могут подчинять разум более слабых существ. А может, становление вампиром изменило не только физиологию, но и психику.
        Раз решение принято, то лучше не забивать голову ненужными мыслями. Сареф прислушивается, но ничего из коридора не доносится. Слух тоже стал гораздо чувствительнее. Молодой вампир выходит из комнаты и начинает проверять подземелье. К несчастью, кроме Сарефа здесь никого больше не держат. Это худший вариант, так как ему придется сразиться с более сильными сородичами. Разум внезапно спокойно обрабатывает информацию, Сареф волнуется, но мандраж более не властен над телом вампира.
        Подземелье раньше явно выполняло функцию тюрьмы и пыточной. Вампирам это, похоже, без надобности, так как всё довольно запущено. Оружия тут не оказывается. Сарефу, конечно, выдали какой-то клинок, но при рассмотрении оказывается, что это ржавый кусок металла, который рассыплется при первом же ударе. А сражаться на мечах Сареф не умеет. В прошлой жизни он мог управиться с огнестрельным оружием или показать простой прием единоборств, но по-настоящему никогда не приходилось бороться за жизнь.
        В такой ситуации адреналин должен зашкаливать, но Сареф не перестает удивляться хладнокровию. В культуре предыдущей жизни вампиры считались неживыми монстрами, но Сареф вполне чувствует, как бьется сердце, температура тела не сильно изменилась. В знаниях Бенедикта нет ничего о действии гормонов в телах вампиров. Оно и понятно, Бенедикт изучал способности, повадки и общество вампиров как охотник, а не как ученый.
        Да и не факт, что в этом мире знают о гормонах. Из знаний Бенедикта он понимает, что мир близок к позднему средневековью или раннему периоду Нового времени. За обыском подземелья прошли сорок пять минут. Сареф рефлекторно хватается за голову: в ней будто бьют в колокол. При этом стенками колокола является череп, а языком колокола - яркие воспоминания Бенедикта.
        Будто на ускоренном воспроизведении перед Сарефом пролетает жизнь убитого им человека. В ней очень много пробелов, все же Система сообщала, что будет поглощено только 37 %. А после начинает вибрировать тело, вплавляя навыки охотника на вампиров прямо мозг Сарефа.
        
        ОТКРЫТО НОВОЕ УМЕНИЕ.
        ОТКРЫТО НОВОЕ УМЕНИЕ.
        
        НАЗВАНИЕ: «Взрывной удар»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 60,9 %
        ОПИСАНИЕ: рыцарь переливает часть внутренней энергии в конечность, чтобы при ударе нанести пятикратный урон. Энергия духа укрепляет конечность и увеличивает физическую силу, но не повышает скорость. Зарядка силой духа держится 2 секунды.
        
        НАЗВАНИЕ: «Базовая стойка»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: C
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 88,8 %
        ОПИСАНИЕ: рыцарь концентрирует энергию духа в ключевых опорно-двигательных точках тела: шея, локти, кисти, плечи, позвоночник, таз, колени и стопы. Увеличивается стабильность тела и стойкость. Немного увеличивается физическая сила. Умение является основой для более продвинутых техник.
        Сареф внимательно изучает новые способности. Бенедикт являлся адептом Школы Духа, причем весьма продвинутым, если смотреть на уровень освоенности умений.
        - Система, повтори, на что влияет уровень освоенности.
        - УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ ПОКАЗЫВАЕТ, НАСКОЛЬКО СОВЕРШЕННО ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ ВЛАДЕЕТ УМЕНИЕМ, СПОСОБНОСТЬЮ ИЛИ ЗАКЛЯТЬЕМ. МАКСИМАЛЬНО ВОЗМОЖНЫЙ УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ РАВЕН 100 %. ЧЕМ ВЫШЕ УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ, ТЕМ СИЛЬНЕЕ БУДЕТ УМЕНИЕ. ТАКЖЕ ВОЗМОЖНЫ БОНУСЫ, НАПРИМЕР, УМЕНЬШЕНИЕ ВРЕМЕНИ АКТИВАЦИИ ИЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ ЭФФЕКТ. ТАКИЕ ПАРАМЕТРЫ ИНДИВИДУАЛЬНЫ.
        «Кровавый пир» Сарефа имеет уровень освоенности всего 1,5 % и то, таким стал только после трансформации из «Поглощения крови», где уровень освоенности был ничтожен - 0,1 %. Из этого и некоторых воспоминаний Сареф сделал вывод, что Бенедикт являлся бывалым воякой, но больше полагался на тактику и командную работу. Вампиры же делают упор на природные данные и магию, так что в руках Сарефа эти умения могут оказаться более смертоносными.
        До вечера есть время, но времени на подготовку ушло слишком много. Сареф еще много раз обшарил подземелье, чтобы запомнить маршруты всех проходов. По пути собрал всё, что можно будет использовать как оружие. Картина выходит не самая радужная: две кочерги, обломок копья, полусгнившая веревка и вершина коллекции - древняя на вид двуручная пила. Непригодная куча мусора, увы. Если добавить меч на поясе, то получается, что толкового оружия у него не будет. Значит, всё решат кулаки.
        Но даже в этом случае это стоит как-нибудь использовать. Примерный план действий уже давно проверяется мысленными тестами и гипотезами. Если бы ему не дали так много времени и свободы, то шанс успеха мог быть нулевым. Уже под вечер Сареф вернулся в комнату и надел маску. Совсем скоро должен прийти вампир, с которым нужно будет справиться. Если он не победит, то с ним противник жестоко расправится, а может даже поглотит всю кровь.
        Глава 4
        Долгожданный момент настал. Сареф различает за дверью шаги. Вампир без стука входит в комнату. Тот самый, что сегодня привел сюда Сарефа. Бой начинается с обманного маневра.
        - Кто вы? Что со мной будет? Куда меня ведете? - Сареф не блистает актерскими талантами, но благо маска дает возможность не изображать нужные эмоции на лице. Достаточно плачущего голоса и сгорбленной фигуры. Сареф тоже не видит лица вампира, но слышит смешок. Вампир явно наслаждается притворной паникой. Он ведь даже подумать не может, что кто-то в такой ситуации сможет вести себя иначе.
        - Подойди, щенок. - Вампир не влияет ментально на собрата, как и предполагал Сареф. Тот, кто уже сломлен, не нуждается в дополнительных стимулах.
        Спотыкаясь, Сареф подходит ближе.
        - Не мозоль глаза и держи рот на замке, если не хочешь неприятностей. А теперь за мной. - Вампир поворачивается спиной. Ошибка, которую и ожидал Сареф. В нем не распознали угрозу, значит, бдительность усыплена. Спрятанный меч нацелен в спину вампира, но пронзает вовсе не туловище. По знаниям Бенедикта Сареф понимает, что ранение туловища вампиру не так страшно. Лучшее средство - отрубить голову одним ударом, но Сареф знал, что не сможет размахнуться в дверном проеме.
        Поэтому нацелился на правую ногу, чтобы лишить врага мобильности. Даже будучи младшим вампиром Сареф намного сильнее, чем был когда-либо в любой из двух жизней. Сареф подключает к силе удара рывок всего тела, поэтому клинок насквозь пронзает бедро. Помимо этого противник получает сильный толчок вперед и впечатывается в стену.
        Однако радоваться рано, вампир с яростным криком оборачивается и наносит размашистый удар рукой. Произошло так быстро, что Сареф успевает только выставить блок. Сила удара отправляет молодого вампира дальше по коридору, все же по физическим данным он уступает оппоненту. Но Сареф даже рад этому, так как планирует завершить бой в другом месте. Быстро вскочив, Сареф бросается прочь, изображая побег. Враг бросается следом. Как и рассчитывалось, Сареф не должен казаться вампиру опасной добычей, чтобы действовать осторожно или позвать других вампиров на помощь. К тому же Сарефу удалось вывести противника из себя невиданной наглостью и нанесенной раной. Последняя не смертельная, но дает возможность сравняться в скорости, все же вампиры тоже чувствуют боль.
        Младший вампир несется со всех ног глубже в подземелье, а следом летит враг. Даже ковыляя, разъяренный вампир сокращает дистанцию с пугающей быстротой. К счастью, Сареф предусмотрел это благодаря жизненному опыту Бенедикта. Впереди нужный поворот, где стоит старый пустой шкаф. Сареф заранее подпилил ножки и накренил конструкцию. Чтобы шкаф не упал, Сареф закрепил его веревкой.
        Место выбрано не случайно, именно здесь схватка должна завершиться. Сареф использует простую ловушку, замаскированную под еще более примитивной. Ему изначально нужно было доминировать в плане тактики. На ходу Сареф рвет веревку и исчезает за углом. Вампир бы расхохотался, не будь таким взбешенным. Попасть под падающий шкаф сможет только последний идиот, но вампир не сбавляет скорости. Подобно живому тарану с такой силой влетает в падающий шкаф, что некоторые его части улетают до конца коридора.
        Совсем немного замедлившись, вампир поворачивает за угол, где в него врезаются обе ноги Сарефа. Последний использовал шкаф, чтобы вампир не услышал, как он остановился и побежал навстречу. Сареф активировал «Боевую стойку», поэтому без труда повернулся и рванул прямо к вампиру. После чего подпрыгнул и двумя ногами ударил врага в грудь. Благодаря энергии духа и высокому уровню освоенности умения получается удачно произвести удар и приземлиться.
        С вампирской силой Сарефу удается отправить в полет противника, чтобы тот спиной пробил дверь напротив с заранее сломанными петлями. Вместе с дверью враг падает в комнате, но тотчас вскакивает, такой удар не причинил серьезного вреда. Вот только для того, чтобы оказаться на ногах, тоже потребовалась секунда, которую использует Сареф для «Взрывного удара».
        Это козырь Сарефа. Вампирская раса и так обладает большой физической силой по сравнению с обычными людьми, а умение может усилить в пять раз. Даже более сильному сородичу не стоит попадать под такой удар. К сожалению, энергия духа держится только две секунды, поэтому нужно подгадать верный момент. В миг сближения кулак Сарефа окутывается алой энергией, а после врезается в грудь противника. Раздается противный треск, удар сминает грудную клетку и швыряет тело врага в стену с огромной скоростью.
        На этом злоключения для оппонента не заканчиваются. Сареф вбил обе кочерги в стену, заранее обломав концы с обеих сторон с помощью «Взрывного удара». Теперь насаживает вампира спиной на оба штыря. Сарефу удается нанести серьезный ущерб врагу, но бой еще не завершен. Конец будет только тогда, когда он прокусит шею и опустошит противника. Однако загнанный в ловушку вампир не думает сдаваться, резким рывком «слезает» с острых штырей и отталкивает Сарефа.
        Тело вампира окутывает багровая дымка, которая начинает невероятно быстро затягивать все раны. В знаниях Бенедикта было упоминание о том, что некоторые вампиры обладают умением скоростной регенерации, но для этого им нужно принять неподвижное положение. Ну что же, враг допускает непозволительную ошибку, планируя быстренько залатать раны и убить младшего вампира. Сареф гасит инерцию толчка с помощью «Базовой стойки», подбегает и вновь наносит удар, заряженный энергией духа.
        Теперь это боковой удар в челюсть. В прошлой жизни Сареф посещал школу бокса, поэтому помнит, как правильно повернуть кисть и развернуть корпус, чтобы в удар была вложена сила всего тела. Челюсть врага получает серьезный урон, не только вырываясь из суставов, но и трескаясь по всей площади. У людей нижняя челюсть является очень уязвимым местом: пропусти один точный и сильный удар и можешь отправляться в нокаут. Именно поэтому боксеры, даже нанося удар, прикрывают нижнюю челюсть приподнятым плечом.
        Сареф не уверен, что физиология вампиров будет точно такой же, но в целом они выглядят как люди: две руки, две ноги, одна голова. Удар отправляет вампира на пол, но не вырубает, к сожалению. Но Сареф сумел остановить умение регенерации и ошеломить противника. Испытывать жалость нельзя, поэтому Сареф наносит еще один жестокий удар сверху вниз прямо в висок. Обычный человек скончался бы на месте, но вампир еще дышит.
        Кульминационный момент подходит, и младший вампир вонзает клыки в горло врага. В отличии от крови Бенедикта, кровь вампира имеет определенный пряный вкус. Жар постепенно захватывает желудок и всё тело.
        
        НАЗВАНИЕ: «Кровавый пир»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 1,5 % + 3,0 %
        ОПИСАНИЕ:…
        Умение «Кровавый пир» активировано. Будет поглощено 80 % жизненной энергии.
        
        Проверка поглощения памяти, знаний, навыков и умений. Успех! Будет поглощено 12 % совокупного объема души.
        «Что? Почему только 12 процентов»? - Вероятно, вампир гораздо сильнее Бенедикта, либо есть скрытые условия. Скорость поглощения очень большая, хватает 20 секунд, чтобы опустошить тело.
        Сареф отталкивает тело и падает на пол. Не остается сил на ликование, схватка оказалась гораздо труднее, несмотря на всю подготовку. Если бы что-то пошло не по плану, на холодном полу Сареф лежал бы мертвым.
        
        ИТОГИ БОЯ:
        ###
        Получено 6 уровней и 18 очков характеристик.
        ###
        Уровень освоенности умений повышен и теперь равен:
        «Кровавый пир» > 4,5 %
        «Базовая стойка» > 90,1 %
        «Взрывной удар» > 63,4 %
        ###
        Повышен расовый статус: младший вампир > вампир
        ###
        Получены новые умения.
        «Значит, за каждый уровень дают по 3 очка характеристики? А еще я повысил расовый статус. В какой-то мере поможет отпугнуть потенциальных желающих опустошить меня», - Сареф вполне доволен результатами. Но дальше будет только сложнее, теперь он не сможет притвориться слабым и сломленным, чтобы усыпить бдительность других вампиров.
        - Покажи новые умения.
        
        НАЗВАНИЕ: «Восстанавливающая вуаль»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 42,5 %
        ОПИСАНИЕ: способность, ускоряющая регенерацию вампира. Скорость заживления ран зависит от их тяжести и уровня освоенности умения. Для действия умения обязательна неподвижность, иначе вуаль пропадет.
        
        НАЗВАНИЕ: «Приказ»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 12,9 %
        ОПИСАНИЕ: способность, присущая всем вампирам, кроме младших. Вампиры от природы имеют предрасположенность влиять на разум. С помощью способности вампир может подчинить волю другого существа. Успех, сила и продолжительность действия зависит от силы противника и уровня освоенности умения.
        «Восстанавливающая вуаль - это то, что в конце пытался сделать этот вампир. А вот Приказ очень похож на то, как старший вампир принудил меня убить Бенедикта», - Сареф внимательно перечитывает описание, чтобы не упустить незначительную, но важную деталь.
        - Он, похоже, Приказом владел не очень хорошо. И хвала Герону, иначе бы пришлось куда сложнее… - Уже вслух произносит Сареф и осекается. Непроизвольно упомянул Герона, бога солнца этого мира, ярого противника любой нечисти, хоть вампиров, хоть демонов. Хотел сказать «слава богу», но знания Бенедикта не просто хранятся в памяти как нечто прочитанное или услышанное. Нет, знания и опыт буквально въелись в подкорку, став единым с «Я» Сарефа.
        Даже активация умений происходит без труда, Сареф не просто обучился им, а овладел на уровне автоматизма и мышечной памяти. Уровня, где один будет тренироваться всю жизнь, Сареф может достигнуть почти сразу, если поглотит кровь владельца навыка.
        
        Процесс усваивания завершен на 50 %.
        Воспоминания будут ассимилированы через 5 минут.
        «Хм, действительно. По сравнению с поглощением крови Бенедикта в этом случае сразу получил два навыка. И в целом процесс происходит гораздо быстрее». - Сареф поднимается на ноги.
        «Дело в том, что мы оба вампиры или потому что объем души вампира был меньше почти в три раза»? - Это еще предстоит выяснить, но уже пора переходить к следующей части плана.
        Глава 5
        После расправы над другим вампиром Сарефу нужно продемонстрировать достижение остальным членам клана. «Показать зубы», если можно так выразиться. Несмотря на то, что схватки на смерть в вампирском обществе происходят не так уж часто, но к этому здесь относятся снисходительно.
        Будет проблема, если убитый был важен для старшего вампира. Но Сареф предполагает, что заниматься новеньким отправили самого малозначительного члена клыкастой семьи. Пора отправляться, но перед этим нужно сделать последнее дело - распределить очки характеристик.
        - Характеристики. - У Сарефа есть целых 18 очков, будет глупо их не использовать.
        
        Жизненная мощь: 17 (+)
        Стойкость: 15 (+)
        Физическая сила: 25 (+)
        Ловкость: 10 (+)
        Интеллект: 8 (+)
        Озарение: 27 (+)
        Если раньше характеристики были распределены Системой самостоятельно, то теперь есть возможность выбора. И выбор этот очень важный. Что же выбрать?
        - Так-с. Силы и озарения у меня уже много. Интеллект мне не нужен, так как я не знаю никакой магии. - Начинает рассуждать Сареф. Игровой опыт прошлой жизни был небольшим. Стоит вложиться во что-то одно-два и достигнуть там больших высот, или качать всё равномерно, чтобы не иметь слабых мест?
        - Каков максимальный уровень развития каждого навыка?
        - ОТСУТСТВУЕТ. - Отвечает Система. «Что ж, потолка нет».
        Жизненная мощь, стойкость, ловкость. Сареф планирует сбежать отсюда, а значит, есть вероятность боя. В бою могут пригодиться все три характеристики. Но нужно избегать схваток как можно дольше, а значит, сейчас больше всего пригодится ловкость, так как она влияет на скорость передвижения. Сказано - сделано. Теперь ловкость равна 28. Можно было распределить между двумя показателями, но пусть будет так.
        В этот момент заканчивается усвоение воспоминаний поверженного врага. Сареф внутреннее готов к дикой головной боли, но в этот раз процесс протекает гораздо легче. Легкое головокружение причиняет гораздо меньше неудобств, но при этом и воспоминаний крайне мало. В калейдоскопе поглощенной души практически невозможно разобраться. Все же 12 % слишком мало, чтобы понять хоть что-то. Будто из разных частей книги выписали дюжину предложений и сложили вместе в бессмысленный абзац. Единственное, что понял Сареф, поверженного вампира звали Деррил.
        «Ну что же, Деррил, нам пора», - Сареф хватает труп за руку и волочит за собой к выходу из подземелья. Будь человеком, то запыхался бы очень быстро, но для силы вампира это даже не испытание. Сареф чувствует, что мог бы швырнуть тело далеко вперед, но сейчас не время для тестов. Ему нужно представиться и сделать это правильно.
        Вампир помнит путь из подземелья, а любой, кто захотел бы последовать за ним, сделал бы это без труда. Труп оставляет за собой кровавую полосу, Сареф поглотил не всю кровь. Черная маска, которую отбросил в бою, чтобы прокусить шею Деррила, снова на лице. Запах крови вампира тотчас разносится по замку, все же вампиры могут почувствовать кровь за километры, особенно если это кровь сородича.
        Молчаливые фигуры в черных масках лишь наблюдают за новичком, который гордо идет по коридорам замка ко внутреннему двору. Никто не заговаривает и не пытается остановить. Воспоминания Деррила об обустройстве Фондаркбурга были одними из свежих, поэтому Сареф имеет общее представление, куда стоит пойти.
        Чувствует, что сейчас не стоит ожидать нападения от членов клана. Мрачные взгляды не сулят ничего хорошего, но здесь есть только один вампир, который имеет право принять какое-либо решение или закрыть на произошедшее глаза. Именно к старшему вампиру направляется Сареф.
        Вскоре выходит во внутренний двор. Порыв свежего ветра необычайно приятен после подземелья и мрачной атмосферы внутренних помещений. Солнце уже село, но над горами все еще стоит золотистый ореол. Впрочем, Сареф сильно поднялся в иерархии силы, поэтому может без вреда находиться под солнцем даже без маски, пусть это и может быть неприятно в определенных ситуациях.
        Каменная площадка ведет к обрыву, и на нем стоит фигура в алом плаще. Как полноправный вампир, Сареф издалека почувствовал ауру здешнего хозяина. Ноги не меняют темпа, нельзя показать неуверенность. За спиной собираются остальные вампиры клана. В Фондаркбурге обитает сотня вампиров, что считается достаточно крупным кланом. Сареф - единственный новый член клана за долгое время, но из-за убийства Деррила численность вампирской семьи не изменилась.
        Но это не должно быть проблемой по мнению Сарефа, так как «хождение по головам» активно используется. И чем больше клан, тем труднее старшему вампиру будет его контролировать. И этим возможные проблемы не заканчиваются. Большой клан требует больше крови, и чаще будет рассматриваться как цель для рейдов королевства и охотников за вампирами. Благодаря Бенедикту, Сареф имеет представление о текущей ситуации.
        Новый вампир доходит до обрыва и отпускает тело. На звук оборачивает старший вампир. Он снова в красной маске, так что Сарефу остается догадываться, как выглядит здешний владыка. С этой точки открывается прекрасный вид на окрестности. Замок стоит на высоком утесе, под ним расстилаются невысокие горы, поросшие лесом. Снизу доносится шум горной реки, в которую вливаются многочисленные ручьи.
        Обрыв здесь появился не случайно: видно, что раньше тут была стена. Но по какой-то причине часть стены обрушилась, поэтому внутренний двор теперь не так уж внутренний. В голове сразу возникла картина осады, где снаряд огромного требушета попадает в стену. Судя по растительности, если это действительно было так, то очень и очень давно.
        - За двести лет жизни я впервые вижу такое. - Звучный мужской голос старшего вампира отвлекает от созерцания окрестностей. - В тебе, должно быть, очень сильны инстинкты охотника.
        Сареф может понять причину удивления. Чтобы новообращенный в первый же день опустошил более сильного собрата…
        - Но я не чувствую в тебе жажды крови.
        «А вот это опасно!», - Подумал Сареф. - «Если старший вампир может чувствовать внутреннее состояние, то нужно что-то быстро придумать».
        Можно было сыграть на том, что Сареф весь из себя прирожденный охотник, но не дикая ярость двигала им, а холодный расчет. И вот это не вписывается в возможное объяснение. Сареф не должен ничего знать об обществе вампиров, чтобы решиться на активные действия, и не может рассказать о возможности поглощения знаний, воспоминаний и умений, что в совокупности здесь представляет из себя душа. Это слишком необычная способность даже для старшего вампира. Настолько могущественная и необычная, что Сареф моментально может перейти в категорию потенциально опасного для власти старшего вампира. Не нужно говорить, что сейчас это равносильно быстрой смерти.
        - Думаю, я просто запаниковал и это не понравилось ему. - Сареф кивает в сторону трупа. - Думаю, он хотел меня лишь напугать, но я начал отчаянно защищаться. В итоге случайно смог нанести несколько хороших ударов, а после вцепиться в глотку.
        «Да уж, логика объяснения трещит по швам. Свалить всё на недопонимание и банальную удачу - не очень хорошая идея, но другой у меня нет». - Вампир внимательно наблюдает за реакцией собеседника. Пускай лица не видно, но какой-то жест или звук могут дать полезную информацию. Увы, старший вампир умеет держать себя в руках.
        - Ясно. Отправь его туда. - Палец старшего вампира указывает за обрыв.
        - Есть! - Сареф показывает готовность подчиняться, хватает тело и сбрасывает с обрыва. Черная фигура бьется о скалы, пока не поднимает тучу брызг на реке. В тот же миг из реки вырываются два щупальца и утаскивают труп на дно.
        Сареф еле сдержался, чтобы не сглотнуть от увиденного. Еще при первом осмотре местности заметил про себя, что при побеге скорее всего придется переплыть реку. Если там живет такой монстр, то это будет очень непросто. С одной стороны хорошо, что он узнал об этом сейчас. С другой же старший вампир мог специально показать сторожа реки, чтобы новый вампир даже не думал о возможности сбежать.
        Сареф отворачивается от обрыва и припадает на одно колено. Важно показать покорность, а не силу.
        - Я, Сареф, готов служить вам, господин.
        - Я не господин. Обращайся ко мне как к Мастеру. - Старший вампир поправляет Сарефа. В этом и был расчет: Сареф знает, что вампиры низкого положения обязаны обращаться к высокопоставленным с помощью слова «мастер». Но опасно показывать эрудицию Бенедикта, лучше специально допустить ошибку.
        - Да, Мастер!
        - Встань и иди за мной. - Собеседник поворачивается спиной и направляется в замок. Повторяется ситуация из подземелья, но сейчас Сареф ни за что не попробует атаковать такого противника. И дело не только в других вампирах, наблюдающих за своеобразной аудиенцией. Инстинкт подсказывает, что старший вампир сможет стереть в порошок из любой, даже самой невыгодной позиции.
        Сарефу остается до конца играть роль нового и перспективного приспешника.
        Глава 6
        Старший вампир идет в ту часть замка, где Сареф еще не бывал. Это похоже на хранилище: множество шкафов со странными камнями, бутылями и растениями. Есть стенды с разнообразным оружием, а часть большого помещения отведена под книжные полки до потолка.
        - У тебя хороший потенциал, так что ты достоин кое-каких бонусов. - Мастер обводит глазами вещи, словно делает выбор.
        «Хочет дать мне оружие получше или магический артефакт? Это, конечно, не лишено смысла для главы клана. Можно сразу поднять лояльность сильных бойцов, чтобы они выступали на его стороне». - Но пока Сареф даже близко не понимает, что задумал Мастер.
        Старший вампир так ничего не выбрал и направился к следующей двери. Сареф послушно направляется следом. Однако они не успели дойти до двери, как перед ней появляется сизый дым. Температура резко опускается, а дым принимает очертания сгорбленной фигуры.
        «Призрак! Нежить!», - Сареф через знания Бенедикта понимает, что это за существо. Призраки - это порабощенные души умерших. Иногда призраки появляются непроизвольно, например, на полях сражений, под действием проклятья или артефакта черной магии. Но чаще они являются плодом работы некромантов - магов, управляющих энергией смерти.
        Обычному человеку не справиться с призраком, как и с вампиром. И вампиру призрак может доставить хлопот. Все же невозможно убить то, что уже мертво. Вампиры обладают своим подобием жизни, чего нельзя сказать о нежити. Призрак исчезает, но холод не думает проходить, значит, он где-то поблизости. По всей видимости, выполняет роль стража для внешне непримечательной двери.
        Первым, что замечает Сареф в другой комнате, является он сам. Напротив двери в следующей комнате висит большое зеркало. Впервые за время нахождения в этом мире Сареф может посмотреть на себя. Рука снимает маску, на Сарефа смотрит черноволосое отражение молодого юноши. Он не похож на себя из прошлой жизни. Довольно простоватое спокойное выражение лица, лишь следы крови Деррила на подбородке, шее и одежде могут привлечь простых людей. Отросшие черные волосы опускаются до ушей, не совсем удобно, так как в прошлой жизни привык к короткой стрижке. А вот карие глаза точь-в-точь, как у себя прошлого.
        «Что же, еще одна полезная деталь: вампиры в этом мире в зеркалах вполне отражаются». - Сареф не стал долго торчать перед зеркалом. В комнате есть кое-что более интересное.
        Тут и там расставлены стеклянные витрины, под которыми хранятся самые ценные вещи Фондаркбурга. Как кажется Сарефу, уж больно напоминает музейную обстановку.
        - Интересно? Здесь собраны занятные вещички. Можешь посмотреть. - Мастер разрешает прогуляться вдоль витрин.
        Сареф незамедлительно пользуется приглашением и подходит к первой витрине. За ней находится деревянная маска цвета мха. Вампир внимательно вглядывается в трещины и странный орнамент, как вдруг появляется информационное сообщение:
        
        ПРЕДМЕТ: Маска друида-предателя
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА:S
        ОПИСАНИЕ:маска, которую зачаровал друид Варак. Варак предал других друидов и впустил в священный лес демонов в обмен на лекарство от своего неизлечимого недуга. Демоны сдержали слово, но от священного леса осталось пепелище. Вараку приходилось скрываться от гнева духов и друидов, поэтому он изготовил маску, которая может скрыть или полностью подменить личность, изменяя внешность, голос и даже ауру расы.
        - «Ого», - подумал Сареф. Больше впечатляет не способность маски, а возможность Системы выдать такую информацию о предмете при обычном осмотре.
        - Знаешь, что это? - Спрашивает старший вампир.
        - Нет, Мастер. - Разумеется, хвастаться Системой Сареф не будет.
        - Купил лет шестьдесят назад. Может замаскировать сущность. В ней вампир может предстать обычным человеком без страха быть раскрытым.
        - Ого, никогда не слышал о таком! - Тут же откликается Сареф, а про себя спрашивает, - «И зачем ты меня посвящаешь в такие подробности»?
        - Здесь есть и более удивительные вещи.
        Пока за просмотр плату не требуют, Сареф дальше изучает экспонаты. Тут и вправду много интересного. Особенно удивляют три застывшие капли крови Древнего вампира. Подобно рубинам они покоятся на бархатной подушке.
        
        ПРЕДМЕТ: Капли крови Древнего
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SS
        ОПИСАНИЕ: Кристаллизованные капли крови неизвестного Древнего. Могут быть употреблены только вампирами. Одна капля после поглощения способна временно дать силы Древнего вампира. Эффект длится 30 секунд. Капля разрушается после поглощения.
        Древние вампиры могут считаться божествами вампирского рода, поэтому трудно представить, что станет доступным после поглощения капли. Жаль, что продлится всего полминуты, а каждая капля одноразовая. Но даже так, в критической ситуации может стать весомым подспорьем. Если Сареф получит такую, то вполне сможет справиться со всеми вампирами Фондаркбурга.
        Сареф старается надолго не задерживаться у каждой вещи, Мастер словно чего-то ожидает, поэтому Сареф не хочет тратить его время. Напоследок он разглядывает витрину, под которой аккуратно разложены листы с непонятным содержимым. На пергаменте есть слова, но написаны на неизвестном языке. Множество непонятных рун, фигур и набросков каких-то предметов или существ. Напоминает часть дневника сумасшедшего мага или ученого.
        Всего три листа и каждый отличается не только описанием, но и стилистикой оформления.
        - Божественные свитки. - Произносит старший вампир.
        В памяти Бенедикта есть информация о них, и точно можно сказать, что целых три свитка - баснословное сокровище. Сейчас принято считать, что все свитки были написаны самими богами, несут божественные знания и силы.
        
        ПРЕДМЕТ: Свиток великой резни
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SSS+
        ОПИСАНИЕ: свиток содержит знания легендарного воина, в одиночку уничтожившего сто тысяч врагов. Безымянный воин мог разрубить даже законы природы и богов.
        
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НЕ МОЖЕТЕ ПРОЧЕСТЬ ЭТОТ СВИТОК.
        
        ПРЕДМЕТ: Свиток пылающей луны
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SSS+
        ОПИСАНИЕ: свиток содержит знания сумасшедшего пироманта, который сжег Лунный Дворец. В мире больше никогда не рождалось мага, достигшего такого уровня в огненной магии, как и никогда больше луна Мерцен не вернула прежний голубой оттенок, навсегда оставшись черной.
        
        ВНИМАНИЕ! ВЫ НЕ МОЖЕТЕ ПРОЧЕСТЬ ЭТОТ СВИТОК.
        
        ПРЕДМЕТ: Свиток великого Кадуцея
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SSS+
        ОПИСАНИЕ: свиток содержит знания божественного посланника, который был несравненным в области сил разума и врачевания. Говорят, что именно последний владелец Кадуцея смог остановить Обсидиановую чуму, а также расшифровал парадокс связи между Светом и Тьмой.
        
        ВЫ МОЖЕТЕ ОВЛАДЕТЬ ЗНАНИЯМИ СВИТКА. ДЛЯ ЭТОГО НУЖНО ПРОЛИТЬ СОБСТВЕННУЮ КРОВЬ НА ПЕРГАМЕНТ.
        Свиток великого Кадуцея под взглядом Сарефа начинает чуть дрожать, по линиями и фигурам пробегают искры. За спиной тут же оказывается старший вампир.
        - Отлично! - Сарефу могло показаться, но Мастер стал взволнованным.
        Старший вампир щелкает пальцами, витрина открывается. Легкий ветерок подхватывает свиток Кадуцея и оставляет в руках Сарефа.
        - Свиток может прочесть не каждый. По какому принципу происходит выбор, никто не знает. Так что если свиток кого-то не выбрал, то уже ничего не поделать. Попробуй прочесть. - Мастер нависает над Сарефом.
        «Похоже, для него это очень важно. Его свиток не выбрал, как и никого другого из замка. Поэтому для любого, кроме меня, это бесполезная бумага», - Сареф начинает понимать мотивы Мастера. - «Но ему невыгодно передавать такое в чужие руки, хоть самому никогда не прочесть. Значит, есть окольный способ завладеть знаниями. Например, заставить выложить их после прочтения свитка».
        Сареф послушно вглядывается в пергамент. Для активации нужна кровь Сарефа, но старший вампир не знает об этом и рассказывать об этом нельзя. Юноша изображает старательность, но через некоторое время сокрушенно качает головой:
        - Прошу простить меня, Мастер. Я не понимаю ни слова.
        - Ясно. - Старший вампир не обескуражен. - Обычно свитки требуют ритуальных действий. У каждого свитка они свои. Придется проверять один за другим.
        Мастер заставлял Сарефа пробовать самые разные ритуалы, о каких только знает. Голым под луной; под действием гипноза; в особом месте скопления магической энергии; путем жертвоприношения животных. Варил различные зелья и опаивал ими, из-за чего один раз Сареф провалялся без сознания целый день. Порой эксперименты шли один за одним, а в какой-то день Сареф был предоставлен самому себе, так как Мастер с головой уходил в изучение внушительной библиотеки.
        Мастер приказал остальным вампирам не подходить к Сарефу, так что те сразу уходили, стоило Сарефу показаться где-нибудь. Свободное время уходило на изучение замка и осмотр окрестностей. Он мог бы попробовать сбежать, но постоянно чувствовал на себе взгляды: Мастер наверняка приказал не спускать глаз с нового члена клана.
        За неделю Сареф так и не смог составить план побега. Чем больше времени проходит, тем выше риск, что Мастер попробует кровь Сарефа для чтения свитка. И что будет потом, только богам известно. Сейчас снова идет в личные покои Мастера для проведения следующего эксперимента. Но до покоев дойти не успевает, так как старший вампир уже ждет этажом ниже.
        - За мной. - Мастер обычно немногословен и открывает рот только для отдачи приказа. Вдвоем направляются в южную сторожевую башню. Раньше Сареф не мог в нее попасть, так как все двери заперты. Мастер отпирает двери личной связкой ключей, пока они не оказываются внутри башни. Еще до того, как дошли до места, в нос ударяет сильный запах крови.
        Сосущее чувство голода вновь появляется в животе. Раз в день Сарефу приносят бутыль с кровью. Сперва он не хотел пить, но Мастер отдал Приказ, не подчиниться которому Сареф не мог. Поэтому он каждый раз выпивает кровь и старается не думать, чья она. Сегодня он еще не питался, поэтому запах крови будоражит вампирскую натуру.
        Войдя в помещение, Сареф видит источник запаха. Будь обычным человеком, то его могло вырвать на месте. Подобного зрелища ему не доводилось видеть. Но организм вампира гораздо крепче, поэтому Сареф лишь покрепче сжимает челюсти.
        На вертикальной решетке закреплено нечто напоминающее человеческое тело. Аккуратно содранная кожа с конечностей, надрезы и срезанные мышцы, многочисленные ожоги, удаление глаз и груди: человек не может жить с такими травмами! Однако жертва чудовищных пыток жива, слышно дыхание, а чувства Сарефа различают едва различимое сердцебиение. Вероятно, дело в замысловатой руне, нарисованной на лбу жертвы. Магия может отсрочить смерть и в руках пыточных дел мастера приводит к нескончаемой боли и отчаянию.
        Но не жутко-продуманное зрелище вводит в ступор Сарефа. По волосам и обезображенному лицу получается узнать Мариэн из воспоминаний Бенедикта. Та самая Мариэн, которая по словам охотника на вампиров смогла сбежать с помощью телепортационного свитка.
        «Как она оказалась здесь»?!
        Глава 7
        Мариэн - дочь епископа и сильный священнослужитель. Оказывается, была всё это время здесь. За Бенедиктом бы никто не прислал помощь, но эта девушка совсем другое дело. Сам Бенедикт так сказал. Значит, Фондаркбург скоро подвергнется атаке?
        - Одна из вторженцев. Её напарника ты опустошил во время инициации. Думала, что сможет телепортироваться, но я предусмотрел это. - Рассказывает Мастер. - Я испытываю на ней кое-какие инструменты и препараты.
        Сареф молчит.
        - Но не суть, привел тебя по другой причине. Есть хроники, в которых описано житие древней святой, которая смогла прочесть свиток, поставив отпечаток пальца собственной кровью. Быть может, божественная сила может снять защиту свитка.
        Старший вампир достает из шкатулки ветхий пергамент и подносит к истязаемой девушке. Та, услышав приближение, начинает дергаться и мычать. Значит, и языка лишена. Сареф чувствует, как закипает злоба в сторону мучителя. Можно убить врага, но пытать беззащитную девушку, чтобы проводить какие-то бесчеловечные эксперименты? Вампир, конечно, не является человеком, но это не оправдание.
        - Сегодня еще не питался? - Старший вампир чувствует жажду крови, но ошибается с тем, кого Сареф хочет растерзать. - Подойди. Ты должен касаться свитка.
        Как деревянный, Сареф подходит и касается двумя пальцами кончика листа. Старший вампир хватает руку несчастной и прикладывает указательный палец к бумаге. На ней остается алое пятно и ничего не происходит. Сареф мотает головой.
        - Дьявол. - Чуть слышно ругается Мастер. - Ну ничего, попробуем что-нибудь еще. На сегодня свободен, я еще поработаю тут.
        Сареф понимает, о какой именно «работе» речь, и неожиданно появляется еще один вампир.
        - Мастер, срочное донесение от разведчиков. В десяти милях замечен большой рыцарский отряд. Пятьсот конников под королевским флагом Манарии и церкви Герона. Полсотни жрецов высокого ранга и дюжина магов Конклава. - Посыльный без запинки передает послание.
        Старший вампир, вероятно, удивлен, но не Сареф. Примерно неделя по воспоминаниям Бенедикта потребовалась бы епископу для сбора рейда. Описание противников дает понять, что дело нешуточное, это мини-армия. Особенно, если речь идет о Конклаве. Так называют академию волшебства, самую лучшую на континенте. Боевые маги - страшные противники, так как магия может сравнить их по силам с вампирами. Сильнейшие маги могут расколоть гору или выжечь лес одним ударом. И это только самое очевидное проявление силы.
        - Боевая тревога. Всем экипироваться и занять позиции. Оставшихся пленников принести в жертву и вызвать демонов крови. Активировать защитные обереги и зажечь нечистый огонь. - Приказ Мастера разносится по замку и его слышит в голове каждый член клана. Старший вампир ведет себя спокойно, словно уверен в победе. Сареф не может не согласиться, что Фондаркбург очень хорош в обороне: занимает ключевую высоту, имеет крутые горные тропинки и прочные стены.
        - Ты в бою не будешь участвовать. Отнести свиток в хранилище, стражу покажи амулет. - Сареф получает амулет и шкатулку с ценным пергаментом и мчится выполнять указание.
        «Кто бы сомневался, что меня не пустят в бой погибнуть глупой смертью и навсегда похоронить возможность прочесть свиток».
        Сареф направляется в хранилище, откуда был взят свиток, но вовсе не для того, чтобы вернуть сокровище на место. Настало время бегства. Другого такого шанса может не представиться. Вот та самая дверь, вновь появляется призрак, но пропускает Сарефа при виде амулета Мастера. Сареф приходит сюда за определенными вещами, но сначала нужно прочесть свиток Кадуцея.
        Клыки прокусывают палец, и на желтый пергамент падают крупные капли крови. В тот же миг содержимое свитка приходит в движение, символы пляшут, а две нарисованные змеи начинают кружить по бумаге. В голове Сарефа будто что-то взрывается. Очень похоже на поглощение чужой души через кровь, но гораздо сильнее. Сареф падает на пол, сжимая голову.
        
        Начат процесс ассимиляции знаний…
        Вносятся изменения в генокод…
        Некоторые ваши умения будут модернизированы.
        Ваш уровень слишком низкий, чтобы полностью осознать полученные знания.
        Сареф приходит в себя только через несколько минут. Перед ним висит описание новых умений, которые пришли на замену «Восстанавливающей вуали» и «Приказу».
        
        НАЗВАНИЕ: «Аура благословения Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 10,0 %
        ОПИСАНИЕ: способность Кадуцея создавать вокруг пользователя зону, наполненную божественной энергией исцеления. Аура обладает возможностью божественного исцеления, регенерации здоровья, выносливости и маны. Чем выше уровень освоенности, тем шире может быть зона, и тем более сильный эффект оказывает и дольше держится. Может снимать отрицательные эффекты и пассивно защищает от ядов и проклятий.
        
        НАЗВАНИЕ: «Божественная воля Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 10,0 %
        ОПИСАНИЕ: способность Кадуцея воздействовать на разум других существ, а также защищать собственное сознание. Чем выше уровень освоенности, тем сильнее подчинение воли и успешнее защита. Способность также пассивно защищает пользователя от психического давления и ментальных атак, которые слабее защиты.
        «Выглядит невероятно. К тому же расовые умения трансформировались в божественную силу». - Сареф осторожно встает. Сейчас не время для размышлений и знакомства с новой силой. Ему нужно еще кое-что. Самого свитка нигде нет, похоже, он разрушается после прочтения. Еще два сокровища Сареф собирается забрать собой. Это маска друида-предателя и капли крови Древнего. Маска для того, чтобы скрыться от преследования, а кровь Древнего вампира на случай поимки.
        Амулет Мастера оказывается также ключом от витрин с нужными предметами. Сареф заворачивает капли в платок и прячет в нагрудном кармане, а маску убирает в заранее подготовленный заплечный мешок.
        Сейчас ему нужно торопиться к присмотренной ранее тропке на другую сторону утеса. Но ноги сами несут к южной башне, он не может просто так оставить Мариэн. Он никогда не был знаком с этой девушкой, но память Бенедикта стала неотъемлемой частью Сарефа, а вместе с этим появляются чувства, которые испытывал охотник на вампиров по отношению к девушке. Она была ему как дочь, поэтому Сареф просто не может оставить всё так, даже если ставит под удар успех побега.
        Сареф пробирается осторожно, но Мастера и других вампиров здесь нет. Сейчас они заняты надвигающимся рейдом. Двери вновь заперты, но Сареф просто ломает замки с помощью «Взрывного удара».
        Мариэн находится на том же самом месте.
        - Я друг. - Сареф старается говорить спокойным голосом. - Ты наверняка слышала разговор об атаке на замок. Я не знаю, будет ли она успешной, поэтому предлагаю сбежать отсюда. Я могу помочь тебе.
        Девушка качает головой. «Как же трудно общаться с немым человеком. Но сейчас у меня есть сила исцеления Кадуцея». Сареф активирует «Ауру благословения Кадуцея». Мягкий нефритовый свет заполняет комнату. Девушка удивленно поднимает голову, она точно должна почувствовать улучшение, или хотя бы избавление от боли. Но…
        
        Внимание!
        Уровень освоенности умения и степень полученных увечий не позволяет исцелить цель.
        - Какого дьявола?! - Не выдерживает Сареф. - Какой смысл в божественной силе, если она ни черта не может?
        Ему не спасти девушку, она и так одной ногой в могиле. Только магия Мастера насильственно держит невозможную жизнь на месте. Не имеет никакого смысла забирать её отсюда. Девушка пытается указать на свой лоб.
        - Ты хочешь, чтобы я стер руну? - Горечь понимания ощущается почти взаправду. - Тогда ты умрешь.
        Ослепленная девушка кивает. Её мысли понять нетрудно. Нет никакой уверенности, что штурм замка будет успешным. И даже если вампиры будут уничтожены, Мариэн это не исцелит.
        - Хорошо. Это единственное, чем я могу тебе помочь. - Сареф решительно подходит и стирает краску со лба пленницы. Девушка улыбается разорванными губами и затихает. Жрица Мариэн мертва, а Сарефу нужно бежать. Перед уходом вампир клянется себе, что станет сильнее, чтобы уничтожить Мастера, даже если это займет всю жизнь.
        Сареф быстро достигает нужного лаза и проходит по нему. К счастью, войско епископа появилось с той же стороны, где располагаются цивилизованные земли Манарии. Поэтому все вампиры и Мастер тоже сейчас в противоположной части замка. Уже опускаются сумерки, но участники рейда, похоже, сразу пойдут на штурм. Сареф летит вперед, прыгает через камни, а потом на головокружительной скорости спускается по крутому склону. Для вампира это нетрудно, дальше нужно будет как можно дальше уйти от Фондаркбурга, достичь каких-либо городов и затеряться в них, используя маску друида-предателя Варака.
        Глава 8
        Сареф благополучно выбирается из замка и смотрит издали на яркие вспышки. В замок бьют молнии и огненные снаряды, маги Конклава имеют впечатляющую мощь. Тонкий слух вампира даже может различить крики и звон оружия. Итак, нужно за ночь уйти так далеко, насколько это возможно. Сареф отворачивается и переходит на бег.
        Но не успевает пробежать и ста метров, как вампирские инстинкты активизируются, бросая тело в сторону. Туда, где должен был оказаться Сареф, с небес падает комета. Гремит взрыв, который ломает деревья и отбрасывает Сарефа еще дальше.
        «Заклятье какого-то мага долетело до сюда?», - Сареф уже на ногах. - «Нет, этого не может быть, ни люди, ни вампиры не должны были обратить внимание на мой побег в разгаре боя».
        Из гудящего белого пламени выходит чья-то фигура.
        
        Получена новая задача: выжить любой ценой.
        Уже во второй раз Система выдает такую задачу. В первый раз было во время превращения в вампира. Удивительно, но подобного не было перед боем с вампиром Деррилом. Потому что инициатором ситуации выступал Сареф? Или опасность была не настолько большой?
        
        В любом случае побег не удался, придется снова драться за жизнь и свободу. Неизвестный подходит ближе, им оказывается человек, а не вампир. На человеке нет доспехов и оружия, обычная одежда и просторная накидка. Черные волосы доходят до груди, а правую часть лица покрывают шрамы. Мертвый взгляд не предвещает ничего хорошего.
        У Сарефа нет доводов для мирного разрешения ситуации, но человек заговаривает первым:
        - Сними маску.
        Голос безжизненный, словно человек специально убивает в себе любую эмоцию. Сареф подчиняется и отбрасывает маску.
        - Такой молодой.
        - Я не являюсь частью клана. Как видите, я ушел из него. Я не буду нападать на рейд, обещаю. - Сареф все же пробует договориться.
        - Я не чувствую лжи. - Человек кивает и достает из кармана почерневшую металлическую пластинку. - Это родовой амулет Викаров, который принадлежал Мариэн. Во время рождения он был связан с её жизненной энергией и мог показать, жива она или нет. Полчаса назад пластинка почернела.
        Сареф понимает, к чему клонит неизвестный человек. Полчаса назад Сареф стер руну со лба девушки в акте единственно возможного милосердия.
        - И эта же пластинка, - продолжает незнакомец, - может привести к её убийце. Это же ведь ты убил Мариэн?
        Тут Сарефа пробирает дрожь, инстинкт подсказывает, что его не отпустят живым.
        - Да, убил я. - Безумные глаза собеседника не оставляют возможности объяснить ситуацию. Он просто не будет слушать.
        - И опять же не ощущаю лжи в твоих словах. Благодарю тебя за честность. Мариэн не уважала обманщиков. - Незнакомец неожиданно делает небольшой поклон, а после сбрасывает накидку с плеч.
        Сареф вскидывает руки, но слишком медленно. Незнакомец в невероятном прыжке оказывается рядом и наотмашь ударяет рукой. Сареф благодарит себя прошлого, что вложился именно в ловкость, так как успел среагировать на удар, хоть и не полностью избежал атаки. Вампир кубарем покатился в сторону, пока сверху не обрушился новый удар. Сареф вскакивает на ноги из почти невозможной позиции, но сразу же пропускает удар в лицо.
        Боль тут же пронзает тело, Сареф не успевает упасть, как его настигают еще три удара в разные точки тела. Перед ним человек, но сила и скорость превышают вампирскую. В знаниях Бенедикта есть ответ на вопрос: перед ним мастер боевых искусств. Эти воины тренируют дух тела, что позволяет им выходить за рамки человеческих возможностей. Умения «Базовая стойка» и «Взрывной удар», полученные от Бенедикта, тоже основаны на энергии духа.
        Сареф не считает людей своими врагами, но злой рок создал смертельный конфликт там, где его можно было избежать. Сейчас Сарефу остается только еще ближе подойти к статусу врага человечества. «Базовая стойка» активируется, что позволяет погасить инерцию и уйти от следующего удара. Координация движений становится более совершенной.
        Но преимущество длится недолго, противник ускоряется и вышибает воздух из груди Сарефа. Последний удар даже не удалось разглядеть, вампир на огромной скорости улетает метров на двадцать, а после катится по склону. Движение прекращается на берегу речки. С разных сторон возвышаются скалы, бежать некуда, кроме варианта плыть по течению реки.
        - А. у…гх. - Только и может произнести Сареф, удар явно нанес сильный урон грудине, ребрам и ключице. Боль парализует тело, но через некоторое время отступает. Непроизвольно Сареф активирует «Ауру благословения Кадуцея». Волшебный свет проникает в тело и вправляет кости, устраняет внутреннее кровотечение и залечивает раны тканей.
        Сареф с трудом встает и понимает, что отсюда ему не уйти живым, если кардинально не поменяет ситуацию. Незнакомец стоит рядом, его решительное лицо с ярко выраженными скулами спокойно, но Сареф почти физически ощущает ненависть. Мастер боевых искусств исчезает, чтобы появиться сбоку, Сареф ставит блок, но это был обманный маневр.
        Удар прилетает с другой стороны вместе с яркой болью и звоном в ушах. Сила Кадуцея внутри тела излечивает травмы, но видно, что противник может гораздо больше, просто хочет сначала вымести всю злость на вампире. Поэтому дает возможность встать, чтобы снова опрокинуть жестоким ударом.
        Сареф лихорадочно пытается придумать уловку, которая поможет сбежать. Горсть песка швыряет в лицо врага, а после со всех ног бежит прочь. Это дает ровно три секунды перед тем, как в спину Сарефа обрушивается чудовищный удар. Юноша пытается отползти за валун, но тот буквально взрывается щебнем от удара противника. Нога незнакомца окутана плотной белой энергией, выглядит гораздо мощнее «Взрывного удара» Сарефа.
        Подобно зверю Сареф на четвереньках бежит в другую сторону в попытке скрыться в реке, но мастер боевых искусств обгоняет и пинком отбрасывает от воды. Уже в отчаянии Сареф сам использует силу духа и атакует в ответ. Если противник и был удивлен, что вампир владеет умением духа, то вида не подал. Но жестоко наказывает за контратаку: левую руку в локте ломает хлестким ударом так, что она согнулась в сторону, не заложенную природой.
        Сареф вопит от боли, но то ли от злости, то ли благодаря «Божественной воли Кадуцея», не впадает в панику. В голову приходит только единственная возможность спастись - расправиться с врагом. А сделать это можно, только став сильнее. Сареф выхватывает из кармана одну каплю крови Древнего.
        Стоит её проглотить, как в теле словно гремит взрыв и кружится хоровод силы. Все естество Сарефа умирает под напором невиданной мощи. Вампиру удается встать, не пошевелив ни единым мускулом. Глаза замечают летящий удар, носки ног мягко поворачиваются вместе с корпусом и пропускают кулак мимо тела. Сареф понимает, что временно вышел за грань возможного даже для вампира.
        Сломанная рука с хрустом возвращает сустав в правильное положение и восстанавливает работоспособность. Все раны, до которых не добралась аура Кадуцея, тут же исчезают. В голову уже летит следующий удар, но Сареф просто приседает и уходит вбок. Благодаря такому «допингу» Сареф примеряет на себя роль сверхсущества, каковым и должен являться Древний вампир.
        Все тело противника окутывает белое пламя, такое усиление от прежнего Сарефа должно было оставить кучку развеянного праха. Но сейчас левая рука спокойно блокирует удар, а нога лягает в левое колено врага. Око за око: колено незнакомца под действием сверхъестественной силы сгибается в обратную сторону как у кузнечика. Потом Сареф лишь силой мысли отправляет противника прямо в скалу и впечатывает с чудовищным давлением.
        Нужно по максимуму использовать возможность, сейчас паранормальные чувства Сарефа могут зафиксировать даже падающую шишку в паре десятков километров отсюда. Он чувствует ауру каждого вампира в Фондаркбурге, потоки магии и смерти как нападающих, так и защитников. Теперь стоит решить судьбу клана раз и навсегда.
        - Умрите. - Потусторонний приказ Древнего вампира доходит до каждого защитника горной крепости. Самые слабые вампиры тотчас падают как мешки с дерьмом, более сильные вонзают клинок в голову через область под подбородком. Никто из вампиров не смог ослушаться воли Древнего, в том числе Мастер. Сареф ощутил его борьбу, но даже он разорвал себе горло и свалился с высокой крепостной стены.
        Всё заняло около пятнадцати секунд с момента принятия капли.
        «А теперь нужно покончить с тобой», - Сареф будто телепортируется к скале. Незнакомец пытается побороть силу Древнего, но ничего не получается. Из его рта течет кровь.
        Сареф не может оставить его в живых, иначе он будет охотиться за Сарефом, пока не завершит месть за Мариэн. На теле человека открываются многочисленные раны, из которых вытекают струи крови. Подобно живым змеям они закручиваются и извиваются, пока не достигают рта Сарефа. Вампир опустошает человека даже не коснувшись клыками. Сила Древнего такова, что хватает двух секунд для кражи всей крови.
        
        Умение «Кровавый пир» активировано. Будет поглощено 100 % жизненной энергии.
        Проверка поглощения памяти, знаний, навыков и умений. Успех! Будет поглощено 100 % совокупного объема души. Максимальный уровень поглощения позволяет модернизировать все умения в единую систему.
        «Похоже, моя временная сила такова, что могу поглощать с предельно возможной эффективностью». - Тридцать секунд вот-вот закончатся, поэтому Сареф по наитию в последний раз применяет силы Древнего вампира, чтобы мгновенно переместиться на сотни километров. Так он сможет избавиться от любого преследования.
        
        Задача «Выжить любой ценой» выполнена.
        
        Действие крови Древнего прекращено.
        
        ИТОГИ БОЯ:
        ###
        Получено 12 уровней и 36 очков характеристик.
        ###
        Уровень освоенности умений повышен и теперь равен:
        «Кровавый пир» > 8,5 %
        «Базовая стойка» > 100,0 %
        «Взрывной удар» > 100,0 %
        «Аура благословения Кадуцея» > 12,0 %
        «Божественная воля Кадуцея» > 12,0 %
        ###
        Получены новые умения духа, которые будут объединены с умениями «Базовая стойка» и «Взрывной удар» в единую систему «Школа Белого Пламени».
        Сейчас он стоит на холме посреди равнинной местности. Вдалеке возвышаются стены большого города. Здесь Сареф планирует начать новую жизнь.
        Глава 9
        Сареф не сразу бросается в город, хотя мог бы попробовать вскарабкаться на стену. Осторожность превыше всего. Последний бой доказал, что в мире есть те, кто без труда может убить Сарефа. Не будь у него капель крови Древнего, то победить бы не смог.
        Однако трудно сдерживать радость по причине смерти всех вампиров Фондаркбурга. Это был первый раз, когда он использовал вампирский Приказ. Правда, сейчас умение совмещено с силой Кадуцея в «Божественную волю Кадуцея». Сареф опасался преследования, но теперь это не имеет значения. Сейчас стоит подготовиться к походу в город.
        - Статус.
        
        ИМЯ: Сареф
        УРОВЕНЬ: 23
        РАСА: вампир
        РАСОВЫЙ СТАТУС: вампир
        АКТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: нет
        ПАССИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: «Божественная воля Кадуцея», «Аура благословения Кадуцея», «Школа Белого Пламени».
        КЛАСС: отсутствует
        ПОДКЛАСС: отсутствует
        СУБКЛАСС: отсутствует
        РЕМЕСЛО: недоступно
        СЛАВА: отсутствует
        РЕПУТАЦИЯ: нейтральная
        - «Итак, я уже 23 уровня». - Сареф разглядывает изменения в окне статуса. Изменилось не так много, но сейчас есть три пассивных эффекта. Воля Кадуцея пассивно защищает от ментальных атак и психического давления, а Аура Кадуцея пассивно защищает от ядов и проклятий.
        «Школа Белого Пламени?», - Стоит глянуть, что это.
        - Умения.
        
        Внимание!
        Из-за 100 % поглощения души всё мастерство духа Ганмы было объединено с «Базовой стойкой» и «Взрывным ударом». Теперь весь комплекс умений носит название «Школа Белого Пламени» без разделения на различные приемы. Также умение более не требует сознательной активации, поэтому помещено в пассивные навыки.
        - Ганма… - Вслух произносит Сареф. - Значит, тебя звали Ганмой.
        Впрочем, Сареф это и так уже знает. Поглотил и уже усвоил всю душу мастера боевых искусств. Сила Древнего позволила сделать максимально эффективно, мгновенно и без неприятных ощущений. Все навыки и память стали одним целым с Сарефом.
        Вампир пробует комбинацию приемов, включающих удары как руками, так и ногами. Тело будто всегда знало, как сделать всё безукоризненно. Всё мастерство Ганмы впиталось тело, так что даже не нужно думать, какую принять стойку или куда перенести центр тяжести. Руки и ноги Сарефа окутывает белое пламя. С такой силой духа Ганма смог разбить валун, но пока не стоит привлекать к себе внимание.
        До утра Сареф провел на холме, изучая воспоминания Ганмы. На рассвете Сареф уже разработал план дальнейших действий. Но еще есть два незаконченных дела. Во-первых, распределение характеристик.
        
        Жизненная мощь: 17 (+)
        Стойкость: 15 (+)
        Физическая сила: 25 (+)
        Ловкость: 28 (+)
        Интеллект: 8 (+)
        Озарение: 27 (+)
        В наличии 36 очков. Что же в ближайшее время будет самым важным? Сареф попытается проникнуть в человеческое общество, где вампиры вне закона. Сарефу нужно будет скрываться, а не прорываться с боями. Значит, из всех характеристик самое важное будет заключаться в способности обнаружить опасность.
        Поэтому в Озарение Сареф вкладывает аж 20 очков, а в остальные по 3 очка. И осталось еще 1 очко, которое Сареф также отправляет в Озарение. Получается следующим образом:
        
        Жизненная мощь: 20
        Стойкость: 18
        Физическая сила: 28
        Ловкость: 31
        Интеллект: 11
        Озарение: 48
        Эффект от Озарения проявляется сразу, так как до слуха доносятся чьи-то ругательства, которых ранее вампир не слышал. Из мешка Сареф достает маску друида-предателя.
        Сареф прикладывает маску к лицу, прежняя осталась на месте сражения с Ганмой. Появляется новое окно Системы:
        
        Внимание!
        Определите, какие изменения маска должна сделать:
        1. Изменение голоса (да/нет);
        2. Изменение пола (да/нет);
        3. Изменение внешности (да/нет);
        4. Изменение ауры (да/нет).
        «Смена пола? Серьезно?», - Сареф убеждается, что описания Системы необязательно должны быть максимально полными. Это ему точно не нужно. Сейчас в живых не должно быть никого, кто узнает его по лицу или голосу. А вот ауру скрыть нужно. В знаниях Бенедикта есть информация о том, что многие маги, охотники на вампиров, священники культа Герона и мастера боевых искусств могут почувствовать ауру вампира. Не говоря уж о волшебных или жреческих оберегах, которые могут встретиться в самом неожиданном месте.
        - Нет, нет, нет, да.
        
        Внимание!
        Выберите, чью ауру будет создавать маска:
        1. Человеческую;
        2. Эльфийскую;
        3. Гномью;
        4. Демоническую;
        5. Драконью;
        6. Нежити;
        7. Орочью;
        8. Гоблинов;
        9. Титанов;
        10. Зверолюдей;
        11. Духовных существ.
        «Ого, все же предмет S-класса действительно может очень многое», - кивает Сареф. Система делит предметы и умения по классам от F до SSS+. F будет у обычных ингредиентов и слабейших умений, а SSS+ имели божественные свитки. Ранг S означает, что маска является легендарным предметом с огромной силой.
        «Очевидно, что мне нужна человеческая аура». - Сказано - сделано. Маска на лице проникает внутрь лица и вот уже совершенно неощутима. Похоже, становится одним целым с телом пользователя. Теперь Сареф готов идти в город Масдарен, у стен которого провел ночь.
        
        Дойти до городских ворот вряд ли заняло бы много времени, но Сареф заметил тот самый источник ругательств. На дороге стоит груженная телега, а рядом лежит лошадь. Чувства Сарефа безошибочно определяют смерть животного. Хозяина телеги Сареф увидел, когда подошел ближе. Пожилой мужчина с мощным телосложением ругается на чертову лошадь, которая пала, не доехав до города.
        - Доброе утро. - Поднимает руку Сареф. Хозяин телеги поглаживает русую бороду и подозрительно смотрит на незнакомого юношу. Все же на тракте нужно быть осторожным.
        - И тебе, незнакомец. - Глухо произносит бородач. Выглядит хмурым, но Сареф не знает, по какой причине: из-за смерти лошади или появления Сарефа. А может быть, он по жизни такой. Не стоит, наверное, так сильно осторожничать и просчитывать любую опасность.
        - Помощь нужна? Без лошади будет нелегко одному толкать телегу. - Сареф прикидывает возможность войти в город вместе с другими людьми, чтобы не привлекать много внимания.
        - Грех отказываться. - Человек начинает снимать с лошади сбрую. Вместе с Сарефом оттаскивают труп в сторону от дороги, накрывают попоной и обкладывают камнями.
        - Если повезет, то успею вернуться, пока не набежит падальщиков. Ну, пошли.
        Незнакомец с Сарефом встают у заднего борта телеги. Сареф вполне уверен, что сила вампира позволит ему толкать телегу одной рукой, но ему нельзя показывать свои сверхчеловеческие способности. Поэтому хватается обеими руками и вкладывает совсем немного силы. Телега оказывается очень тяжелой, поэтому Сареф позволяет себе толкать чуть сильнее.
        При этом хозяин телеги тоже не лыком шит, мощно толкает вперед без намека на усталость. Сареф может на взгляд сказать, что человек привычен к тяжелому физическому труду, выше Сарефа и гораздо шире в плечах.
        - Откуда ты? - Спрашивает хозяин телеги.
        - Из Корстуды. - Сареф называет известный торговый город на южной границе королевства Манария. Он достаточно большой, в нем много приезжих из соседних государств, поэтому будет легче отвести подозрения.
        - А я из деревни Вармштайн, в пятнадцати милях отсюда. И что же привело тебя сюда? - Незнакомцу, похоже, очень интересен Сареф, но самому юноше расспросы добавляют беспокойства.
        - На заработки. - Подготовленная легенда произносится будничным тоном. - Думаю вступить в Гильдию.
        - Гильдия авантюристов? - Переспрашивает собеседник.
        - Да. - Насколько Сареф почерпнул из знаний Бенедикта и Ганмы, город Масдарен знаменит как раз Гильдией авантюристов. Гильдия имеет филиалы во многих городах, но здесь один из пяти самых крупных.
        - Что ж, разумно. Сейчас время неспокойное, поэтому есть спрос на людей, готовых рисковать жизнью за деньги и славу. - Бородач налегает сильнее, телега заезжает на пригорок. Сареф притворяется, что занят толканием телеги.
        Через некоторое время достигают городских ворот. Многочисленные стражники устраивают обыски и досмотры входящих людей и повозок, но их телегу пропускают без лишних разговоров. Судя по кивку, стражники хорошо знакомы с хозяином телеги.
        Внутри город полон двух- и трехэтажных строений. Чаще всего деревянных, но есть и каменные здания. Несмотря на раннее утро на улице полно людей: лавочников, работяг, городской стражи, детей. Вполне обычный город, где суета начинается засветло. Улицы хаотично расходятся в стороны, заблудиться будет нетрудно.
        - На этом хватит. - Хозяин телеги останавливается в одном из двориков около городских стен. - Дальше помощь не нужна. Ты знаешь, как дойти до Гильдии?
        Получив отрицательный ответ, незнакомец подробно объясняет путь. Оказывается, найти будет не так уж трудно. Сареф благодарит и разворачивается, как вдруг:
        - Меня зовут Кристофер. А тебя?
        - Сареф. - Юноша оборачивается.
        - Я не вижу у тебя никакого снаряжения, Сареф. Если хочешь продавать услуги Гильдии, то тебе потребуется какая-никакая экипировка. Если у тебя нет связей, то вряд ли что-то получишь из гильдейского хранилища. Вот, возьми. - Кристофер скидывает большое покрывало с повозки.
        Тяжелым грузом оказывается гора различного оружия и доспехов. Всё аккуратно разложено в телеге, но точно видно, что этим можно экипировать несколько отрядов.
        - Я член кузнечной лиги. Сейчас помогаю гильдии авантюристов, поставляя оружие, щиты, элементы доспехов. Твоя будущая гильдия сама решает, кому и что выдать, но в качестве благодарности кое-что дам тебе сам.
        Сареф поверить не может в такую удачу. Или Кристофер очень благородный человек или потребует плату. Кузнец словно читает мысли:
        - Отдаю задаром, так как ты хочешь вступить в гильдию, которая наравне с королевскими войсками защищает поселения. Так что всё по адресу.
        - Это слишком щедрый подарок за незначительную помощь, но вынужден признать, что мне трудно отказаться. - Почтительно кланяется Сареф.
        - И не надо отказываться. Сейчас что-нибудь подберем тебе.
        Глава 10
        Через двадцать минут Сареф прощается с Кристофером и направляется в гильдию авантюристов. Кузнец предложил было полный комплект доспехов, но Сареф решительно отказался. Сошлись на некоторых элементах кожаных доспехов: для защиты бедер, голеней и торса. А на предплечьях, плечах и груди дубленая кожа обита железом. Кристофер безошибочно снял мерку тела Сарефа одним взглядом, поэтому достал из телеги нужные размеры и помог облачиться. Теперь визуально Сареф даже стал выглядеть внушительнее.
        Последним кузнец протянул меч с ножнами. Длиной примерно метр, если не считать рукоять. Добротное оружие, которое будет стоить немаленьких денег. Но Кристофер не стал слушать возражений, «какой авантюрист без оружия?».
        Сейчас Сареф проходит городскую площадь, набитую лавками, телегами и толпами людей. Теперь он выделяется, так как большинство горожан не носят доспехов и тем более мечей. Разве что нож за поясом можно увидеть у главы семейства.
        
        Стоит признать, что Сареф никак не может привыкнуть к бьющему по бедру мечу. Ремни держатся крепко, но все равно такое ощущение в новинку. В Фондаркбурге ему так и не выдали нового оружия после схватки с Деррилом. Рукоять прежнего короткого меча откололась после первого удара.
        Текущее оружие приходится постоянно придерживать рукой. А вот в бою он скорее без раздумий использует боевое искусство, нежели будет вытаскивать меч. И вот для ударов и перемещений кусок металла на поясе будет мешать. Понятно, почему Ганма не носил оружия, оно ему только бы помешало. Сареф отцепил меч от пояса и закинул ремень с ножнами за спину. Выхватить меч из-за плеча не получится, но хоть не так раздражает.
        По подсказке Кристофера путь занял немного времени. Сареф стоит перед большим каменным зданием. Три этажа выглядят как крепость, а парадные двери скорее напоминают бронированные ворота. Вероятно, здесь горожане будут прятаться, если на город нападут. Сареф толкает двери и попадет в большой зал со столами и стойками.
        Внутри довольно чисто и богато. Магические светильники, дорогое дерево и настоящее стекло на окнах. У большинства домов в Масдарене на окнах только деревянные ставни или шторы из кожи. В большом помещении находится с десяток людей. Больше половины представляют из себя авантюристов, это можно определить по оружию и другой экипировке. Оставшиеся вроде администраторов гильдии: два человека что-то пишут за конторкой, девушка развешивает объявления на стене, а еще один мужчина стоит за стойкой, будто бармен из прошлой жизни.
        Появление Сарефа неминуемо привлекает внимание, хоть и не выглядит как-то необычно. Все-таки новички и в другом мире новички. Сареф замечает, как мужчина за стойкой подзывает к себе. Сареф старается выглядеть непринужденно, поэтому контролирует темп ходьбы и глубоко дышит. Подойдя, снимает меч с плеча и прислоняет к стойке.
        
        - Меня зовут Микель. Я сегодняшний дежурный. Чем могу помочь? - Интересуется мужчина за стойкой. Одет в простую рубаху с жилетом, на рукавах острое зрение Сарефа замечает маленькие капли чернил. Вероятно, этот человек принимает и обрабатывает заказы.
        - Приятно познакомиться, меня зовут Сареф. Я хочу вступить в гильдию. - Теперь нужно проявить максимальную учтивость.
        - Хорошо. Кто ваши рекомендатели? - Микель откидывает назад длинные светлые волосы и достает пергамент.
        - Рекомендатели? - Не понимает Сареф.
        - Да, рекомендатели, покровители. Те, кто могут поручиться за вас. - Терпеливо объясняет собеседник с немного уставшим видом. - За вас должны поручиться минимум трое действующих членов гильдии, чтобы вы могли вступить. Также рекомендацию могут дать влиятельные члены Масдарена или другого населенного пункта, например, мэр, главный священнослужитель, главный маг, начальник городской стражи и так далее.
        Сареф пребывает в ступоре. У него рекомендателей нет, ни Бенедикт, ни Ганма не были членами гильдии авантюристов, поэтому могли не знать таких нюансов.
        - У меня нет рекомендателей. - Признается Сареф.
        - Ничего страшного. Вы можете прийти еще раз, когда они будут. - Микель убирает пергамент под стол.
        - Позвольте вопрос, а зачем это нужно? Я слышал, что гильдия проводит активный поиск новых авантюристов. И… - Сареф пытается вежливо сформулировать вопрос.
        - Почему введена система рекомендаций, ведь она усложняет прием новых членов гильдии? - Микель, похоже, не в первый раз сталкивается с такой ситуацией. Сареф кивает.
        - Да, у нас острая нехватка авантюристов. Как вы видите, - рука Микеля указывает на стену, сплошь увешанную листами заказов. - Нам уже не хватает досок заказов, пришлось выделить всю стену. Сейчас много работы для гильдии, и мы не успеваем везде. Многие заказчики ждут неделями, и порой это приводит к непоправимым последствиям.
        - И почему бы не упростить прием? - Прямо спрашивает Сареф.
        - То, что у нас кризисная ситуация, не значит, что мы готовы брать кого попало. - Флегматично пожимает плечами собеседник.
        - Я умею сражаться. - Заверяет Сареф, но Микель качает головой.
        - Дело не в этом. Огромный спрос породил такое же большое предложение, но в поток новобранцев то и дело пытаются проникнуть члены преступных гильдий и прочая мерзость. - Сареф про себя поежился, так как и сам является «мерзостью».
        - Уже были печальные инциденты, после которых было принято решение принимать новых членов только по рекомендациям.
        Сареф понимает, что переубедить Микеля не удастся.
        - А я могу просто посмотреть, какие заказы сейчас есть?
        - Правилами это не запрещено, но официально взять заказ и получить за него награду вы не можете. - Микель жестом приглашает к стене и начинает читать листки, принесенные одним из писцов.
        «Но прочесть заказ и выполнить его только ради зачета не возбраняется», - Такой посыл улавливает Сареф между строк.
        Сареф медленно проходит вдоль стены и читает заказы. Можно выделить три крупные группы запросов. Первая группа: уничтожение монстров или защита поселений от них. Вторая: сопровождение купеческих караванов, землепашцев и других людей. Третья: розыск пропавших без вести людей.
        Можно сделать вывод, что окрестности Масдарена и ближайших деревень постоянно атакуют монстры, из-за чего затрудняется путешествие между городами. А еще многие пропадают без вести, что можно приравнять к смерти.
        Сареф отходит в другой конец зала, но может слышать тихий разговор за стойкой. Обычный человек ничего бы не услышал, но не вампир, у которого больше всего очков характеристик сейчас вложено в Озарение. К Микелю подошла девушка в дорожном плаще и капюшоне, которая раньше сидела поодаль. Одежда скрывает тело, но голос точно женский.
        - Ну что? - Шепчет Микель.
        - Трудно сказать. - Еще тише отвечает девушка. - По ауре он человек, с этим всё в порядке. Но в структуре ауры есть странные колебания. Моих навыков недостаточно, чтобы увидеть лучше, но не думаю, что это важно.
        - Спасибо за помощь… - Дальше разговор пошел о совсем других вещах, поэтому Сареф направился к выходу.
        «Не только рекомендации, но еще сканируют ауру. Хорошо, что я её подменил».
        Во время выхода Сареф замечает три руны, испускающие слабый свет над дверным проемом. Их действие неизвестно для Сарефа, но почти наверняка они могут засечь опасных посетителей. Система, наверное, сможет показать о них информацию, но для этого нужно стоять и пялиться в руны у всех на виду.
        «У них всё серьезно. Даже осторожнее меня, ведь я мог пропустить какие-то важные детали». - Сареф без промедления выходит из гилд-холла.
        Первоначально собирался вступить в гильдию, чтобы заработать денег и приобрести ремесло авантюриста. Это даст ему определенный социальный статус и возможность путешествовать по королевству без утомительных расспросов. Но задача оказывается чуть сложнее, но не настолько, чтобы стать невозможной.
        Во время изучения заказов наткнулся на призыв о помощи от лица старосты отдаленной деревеньки. Это один из самых старых заказов, поэтому заказчик может быть отчаянии и не станет отказывать помощнику, которого еще не приняли в гильдию.
        Однако есть и риск: деревня довольно далеко и имеет мало защитников, поэтому уже может быть уничтоженной. Но и конкуренции быть не должно, такие заказы явно не пользуются популярностью в условиях переизбытка работы.
        Первый же лавочник рассказывает, как добраться до тех мест. Округ небольшой, всего шестьдесят миль в поперечнике. Королевство Манария состоит из ряда округов или областей. Масдарен - центральный город округа Туманных Холмов. Название идет с древности, когда существовал обычай строить курганы. Останки умерших собирали в больших насыпях, а с течением времени курганы осели и поросли травой и деревьями.
        Сарефу придется дойти почти до самой границы округа, но для вампира это не расстояние, все же он быстрее и выносливее людей. Проблема лишь в том, что днем он наверняка привлечет внимание на тракте, если будет нестись быстрее лошади. Значит, нужно передвигаться вдали от дорог и ночью.
        Остаток дня Сареф тратит на изучение Масдарена. Где находятся гостиницы и ремесленники, лечебницы и таверны. Внимательно изучил храм Герона, бога солнца, но приближаться к нему не стал, так как по коже начал проходить жар. Божественная сила солнца на природном уровне конфликтует с организмом вампиров, как и некоторых других рас. Маска друида-предателя может замаскировать, но не дать защиту.
        Помимо храма есть и другие достопримечательности. Например, три башни магов, возвышающихся над городом. Поглощенный опыт Бенедикта и Ганмы говорит, что магов нельзя недооценивать. Они могут повелевать силами природы и творить невероятные вещи.
        Сареф и сам не против изучить полезные заклинания, но учебных пособий в свободном доступе нет. Можно купить учебники, свитки, ингридиенты и прочую атрибутику, но это стоит многих золотых монет. Около башен есть магазин для магов, но цены просто заоблачные.
        В кармане Сарефа нет ни одного медяка. Нужна сотня медяков, чтобы получить одну серебряную монету. И еще сотня серебряных, чтобы вышел один золотой. Чтобы там ни было, деньги сейчас не так важны. Сареф может жить и на улице, и еда не нужна. Вампиры чувствуют только жажду крови, и только кровью голод могут утолить. Обычную пищу есть можно, но она не может заглушить древнюю потребность всех вампиров.
        К счастью, поглощение крови Ганмы сильно приглушило голод. В Фондаркбурге он появлялся очень быстро. Вероятно, есть разница, чью кровь и в каком количестве поглотить. Если во время путешествия голод настигнет, то сможет поохотиться на животных. Нападать на людей Сареф не собирается. Во-первых, это опасно. Во-вторых, Сареф не считает это правильным.
        Инициация не изменила личность и воспитание из прошлой жизни, поэтому Сареф считает, что не должен угнетать слабых только потому, что судьба решила превратить в вампира. Правда, это не делает его другом людей. Последние без раздумий атакуют Сарефа, если поймут, что он вампир. И в этом сложность: какая разница, какие внутренние установки у Сарефа, если никто не будет пытаться понять вампира? За изучением города прошел день, и на закате Сареф покидает город.
        Глава 11
        Ночной воздух приятен. Речь не только о свежести, но и об аромате. Обоняние Сарефа может уловить запах яблок с ближайшей фермы или аромат мяса над углями со стоянки припозднившихся купцов. Стоит глубокая ночь, сегодня тучи закрывают и звезды и обе луны, но вампирскому зрению хватает даже незначительных источников света.
        Сареф выбрал путь в стороне от основного тракта, чтобы случайно не наткнуться на кого-либо. Сейчас юноша просто бежит по направлению к деревне, из которой пришел заказ. Там, где другой авантюрист потратил бы день-два на поездку, Сареф собирается покрыть расстояние за пару-тройку часов. Пересеченная местность накладывает сложности, но лучше так, чем случайно попасть на глаза патруля или охотников на вампиров.
        Люди давно знают, что по ночам активизируются всяческая нечисть, но это не значит, что Сареф может отбросить осторожность. Даже с ветром в ушах не теряет бдительности и часто останавливается, чтобы проверить подозрительную вещь или место. Пускай встретить обычных людей ночью сложно, но никуда не денутся ночные хищники, упыри или гоблины.
        Сегодня ночью судьба не подбрасывает ненужных испытаний. Не считая стаи бродячих собак, Сареф не встретил никого. Когда над холмами поднимается рассветное солнце, вампир уже стоит у ручья, за которым начинается деревня Аварлак. Уже здесь видно бедствие: поля заброшены, телеги и мотыги лежат на одном месте не первый день, будто чума прошла.
        А еще этот запах! Это нечто больше, чем разлагающееся тело поблизости. Насколько Сареф помнит из заказа, Аварлак построен между трех древних курганов. В какой-то момент по необъяснимой причине из курганов стали приходить мертвецы и забирать с собой живых.
        «Надеюсь, что хоть кто-то остался в живых», - юноша направляется в сторону домов. К счастью, удается услышать блеяние коз, крики петухов и разговоры людей.
        Сарефа сразу тащат к старосте, тот по всей видимости сильно ранен, раз вся голова замотана бинтами. Сквозь них вампир чувствует кровь.
        - Вы из гильдии? - Староста лежит на кровати и вряд ли вставал за последние два дня.
        - Я пришел помочь. Но официально заказ я не принял. Если вас это устраивает, то готов приступить. - Сареф стоит посреди комнаты и слышит перешептывания других людей за дверью.
        - Выбирать нам не из чего. Мы согласны. Но вы уверены, что справитесь? - Староста закашлялся и продолжил не сразу. - Это похоже на проклятье или какой-то блудный некромант мимо проходил.
        - В заказе было сказано, что началось месяц назад. Какие события предшествовали этому? - Сареф игнорирует вопрос старосты.
        - Всё было как обычно. - Староста неопределенно махнул рукой.
        - Никто не раскапывал курганы, чтобы поискать сокровища?
        - Вы нас за идиотов принимаете? Всем известно, что нельзя лезть в курганы, будь там хоть горы золота до потолка. - Это действительно общеизвестная истина. Только жрецы да маги могут позволить себе лезть туда, куда не стоит.
        - Вас ранили? - Сареф задает следующий вопрос.
        - Да, позавчера снова пришли мертвецы и забрали мою дочь. Я попытался её остановить, но она вдруг ударила меня и столкнула с крутого склона. - Собеседник вздыхает. Похоже, потрясение от произошедшего все еще живо в памяти.
        - Вы проверяли курганы? - Допрос продолжается.
        - К ним никто подойти не рискнет. - Отвечает староста.
        - Почему не покинули деревню?
        - Мы ждали авантюристов, но они не пришли. А потом стало все равно.
        - Понятно. К завтрашнему утру я устраню проблему. - Сареф поворачивается и выходит из дома старосты. Вокруг собрались оставшиеся жители деревни. Осталось человек пятнадцать, все осунувшиеся и бледные. Всем видом выражают одновременно мольбу и безучастность. Без слов Сареф выходит из деревни, отходит на порядочное расстояние и наконец вдыхает воздух полной грудью.
        «Какое облегчение… С такой вонью я еще не сталкивался».
        Случай действительно запущенный, так как призрачным ядом заражена уже вся деревня. Призрачный яд - особая негативная энергия, угнетающая волю к жизни. Но это не всё. Когда тело заражается таким ядом, то вырабатываются токсины и тело медленно разлагается. Процесс сопровождается сильной вонью, но обычные люди ощущают её слабо поначалу. А вот по нюху Сарефа бьет очень сильно. Неудивительно, что в деревне не видно ни одного пса или кота. Если бы козы или курицы могли убежать, то так бы и сделали. Если Сареф справится, яд сам исчезнет из окрестностей за пару дней.
        Во время недолгого пребывания в Фондаркбурге Сареф тайком влезал в библиотеку Мастера и читал про призраков. Планировал найти знания о том, как можно будет справиться с призраком-стражем у дверей хранилища, но в итоге это не понадобилось.
        В одной книге приводилась похожая ситуация, когда из места скопления мертвых начинали приходить призраки. Это была еще одна причина взять именно это задание, так как в книге говорилось, как можно решить проблему.
        Из какого-то кургана каждую ночь приходят призраки и забирают с собой живых. Так как это началось месяц назад, то призраки еще недостаточно сильны, чтобы убивать самостоятельно. Но загробных сил достаточно, чтобы заставить человека выйти из дома и отправиться к кургану. Там жертва медленно умрет из-за призрачного яда и пополнит отрицательную энергетику места.
        Сареф проверяет каждый курган рядом с деревней. К счастью, мертвые в двух крепко спят вечным сном, а в последнем зияет провал пещеры.
        «Кто-то все же раскопал курган, чем и пробудил призраков». - Сареф обошел курган, но это единственный вход.
        Днем призраков нечего опасаться, но и сделать им ничего нельзя. Точнее, сделать что-то сможет священнослужитель Герона или сильный волшебник, но не Сареф. Призраки нематериальны сейчас, обретут некое подобие мистической плоти только ночью.
        Сареф начинает подготовку к ночному штурму кургана. Если верить той книге, то может помочь древний ритуал. Это не магия и не заимствование силы бога, скорее экспериментально доказанное явление. Сначала нужно будет развоплотить призраков и не дать им уйти с кургана за новой жертвой. Потом разжечь костер внутри кургана, спалить останки приведенных жертв и завалить проход. Развоплощение, очищение огнем и уничтожение останков, концентрирующих призрачный яд. Это настолько ослабит призраков, что они не смогут покинуть курган, пока еще какой-то безумец их не раскопает.
        День медленно клонится к завершению. Сареф натаскал дров из деревни вместе с несколькими факелами. Сначала разжег костер перед курганом, чтобы закалить оружие. Неудивительно, что в библиотеке старшего вампира было много книг именно по ритуалам, связанным с кровью.
        Сареф прокусывает себе руку и плашмя проводит мечом по ране. У вампиров особая кровь, которая сама по себе может быть оружием или сильной магической субстанцией. Несколько капель отправляются прямо в костер, где с шипением испаряются. Окровавленное лезвие проводится над огнем, чтобы металл, огонь и кровь вступили в необъяснимую реакцию. Теперь этим клинком можно навредить не только существам из плоти, но и призракам.
        Никакого особого отклика Сареф не чувствует, остается поверить неизвестному автору. Солнце скрывается за холмами, а Сареф с обнаженным мечом стоит около пещеры. В левой руке горит факел. Свет не так уж нужен вампиру, но нужно будет чем-то сжечь останки тел. Температура воздуха резко понижается: призраки идут.
        Первый неясный силуэт появляется на границе освещенного участка. Темнота будто дрожит, а потом лопается как пузырь. На Сарефа наступают темные фигуры, огня они не боятся, чего нельзя сказать о свете солнца. Размашистый удар меча проходит сразу сквозь нескольких призраков. В момент соприкосновения почерневшая кровь Сарефа на клинке вспыхивает зеленым пламенем, а неживые противники растворяются в дымке.
        «Отлично, работает». - Сареф принимается развоплощать наступающих призраков, чтобы никто не смог выйти из кургана. Через некоторое время поток нежити прекращается. Сареф входит в курган, чтобы найти останки людей из Аварлака. Воздух спертый, а внутри довольно тесно. Хорошо, что клаустрофобия не грозит.
        Через пятьдесят метров оказывается в небольшой каморке с грудой мертвых тел. Вполне обычный запах разложения сочетается с призрачным ядом в их телах в сумасшедший коктейль, который нужно просто перетерпеть. Обычно курганы очень просторные внутри, но такие древние неизбежно оседают и заваливают внутренние помещения. Неизвестный расхититель гробниц сумел откопать комнатку четыре на четыре метра.
        - Кто же это… у нас? - Из темноты доносится хриплый женский голос. Сареф напрягает зрение и видит, что из земляной стены напротив показываются руки, а после лицо и остальное тело. Перед Сарефом стоит обмазанная глиной дочь старосты, последняя жертва призраков. Она не могла выжить, а значит, это не друг.
        - Ты не… вол-шебник. Не жрец… - Слова с трудом даются девушке. - На… на… наемник?
        - Авантюрист. - Отвечает Сареф и направляет оружие на девушку.
        - Интересно… Откуда знаешь… Закалку кровью? - Пошатываясь, девушка подходит ближе. Однако в условиях каморки это равносильно встать вплотную к острию меча. - На тебя… не действует яд.
        «Спасибо ауре благословения Кадуцея, которая пассивно защищает от ядов и проклятий». - Но вслух Сареф произносит другое: - Что ты такое?
        - Некро. мант. Меня убили… недавно. Восстанавливаю… силы.
        - Зачем захватил тело девушки?
        - Моё тело… уничтожили. - Собеседница комично пытается пожать плечами. - А в этом… еще не до конца разложились… голосовые связки. Что тебе нужно… вампир?
        Сарефа будто облили кипятком и опустили в прорубь одновременно. «Откуда знает? Маска перестала работать?», - первые вопросы в голове Сарефа.
        - Скрываешь ауру, но… я вижу мир живых и мертвых… одновременно. - Булькающий звук, вероятно, смех некроманта. - Что тебе… нужно?
        Сареф бросает факел на груду тел.
        - Я должен очистить это место. - Следующим движением перешагивает тела и вонзает меч в грудь девушки. Однако нежити такой урон ничего не значит.
        - Ясно… Позволь преподать тебе урок. - Труп делает несколько быстрых жестов.
        «Активация магии с помощью жестов!», - Сареф хочет отступить, но не может шелохнуться. Каморки больше нет, как и самого кургана. Только темное море, на поверхности которого стоит вампир. Вокруг ночь, но что-то на глубине моря заставляет воду испускать еле различимый призрачный свет. Из тела Сарефа растет множество костлявых рук, которые хватают и выламывают руки. Меч падает в воду и зеленой искрой уходит на дно.
        А через миг перед Сарефом стоит дочь старосты, но уже с прямой спиной и без признаков разложения и грязи. На ней чистое белое платье, а черные волосы аккуратно собраны на затылке.
        - Хм, твой разум хорошо защищен. Это что, божественная сила? - Сейчас девушка говорит без запинок и коверкания звуков. - Но над тобой нет божественного покровительства. Прежде чем я тебя убью, хочу сделать заманчивое предложение, кровосос…
        Глава 12
        Сареф максимально напрягает органы чувств, чтобы понять, куда некромант перенес его. Тело дочери старосты пытается поймать взгляд Сарефа.
        - Эй, не игнорируй меня. Ты все равно не поймешь, что произошло, малыш. - Вкрадчиво говорит собеседница. Ее черные зрачки перехватывают внимание вампира.
        - Что ты хочешь предложить мне? - Сареф начинает переговоры. Вырваться из хватки многочисленных рук не получается.
        - Себя в качестве наставника. Я прожил большое количество смертных жизней, вампир. - Некромант говорит о себе в мужском роде, похоже, действительно лишь захватил тело несчастной. - Поэтому могу здраво оценивать риски.
        - Сейчас я слишком слаб. Способен лишь на фокусы. - Рука девушки обводит бескрайний морской горизонт. - Так что не откажусь от помощника. Взамен поделюсь кое-какими знаниями, некромантия - это царица всех магических наук. Не так ли?
        В памяти Бенедикта есть информация о том, что вампиры часто практикуют некромантию, поэтому нередко выступают тандемом с мастерами магии смерти других рас. Похоже, что собеседник решил предложить сотрудничество только потому, что перед ним вампир.
        - Притащи к кургану всех жителей деревни. Я сделаю особый обряд, чтобы изготовить себе временное телесное вместилище.
        - А сейчас ты разве не в теле девушки? - Спрашивает Сареф.
        - Да, но оно не подходит. Моя душа слишком тяжелая, чтобы носить её в дырявом мешке. - Отмахивается некромант. - Я отправляю призраков, они приводят одну-две жертвы, жизненную энергию которых поглощаю. Но это занимает слишком много времени. Если разом использовать много людей, то смогу сотворить более крепкую оболочку.
        
        Внимание! Ментальная атака сильнее защиты. Божественная воля Кадуцея отразит атаку через 5 минут.
        «Ясно, значит, это лишь сильная иллюзия. Воля Кадуцея должна защищать от подобного, но умение имеет предел. Нужно потянуть время».
        - Какие знания я получу? - Сареф хочет изобразить заинтересованность.
        - Некромантия, дружище, может что угодно. - На лице девушки появляется страстное выражение, будто спросил о самом любимом деле в жизни. - Остановить старение или даже обрести бессмертие? Запросто, хотя вампирам не очень нужно. Непобедимые фамильяры? Неостановимые заклятья? Неуничтожимая плоть? Непомерные запасы маны? Да что угодно, мой несмышленый друг.
        Собеседник сильно увлекся, так что расчет потянуть время удается.
        - Правда, запасы маны в твоем теле невелики, но вампиры живут очень долго, так что сможешь развить сосуд души хоть до размеров океана. А некромантия может сильно ускорить процесс. - Девушка пальцем рисует в темном воздухе сложные формулы, фигуры и руны. За кончиком пальца в сумерках остаются светящиеся линии, а после затухают. Для собеседника некромантия и впрямь может быть искусством, наукой и ремеслом одновременно.
        - Путешествия в иных мирах, понимание мертвых языков и даже воскрешение. - Девушка прекращает нарезать круги вокруг Сарефа. - Ладно, я немного увлекся. Ты согласен? Нужно действовать быстро, на разговор с тобой потратил много сил.
        Сареф оглядывается по сторонам. Снова находится в тесном кургане. Воля Кадуцея справилась с иллюзией. Труп девушки поднимает голову:
        - Не…плохо. Твой… ответ?
        - Нет. - Сареф с силой дергает меч на себя. Клинок выходит из груди трупа и тянет за собой. Нужно действовать быстро, чтобы некромант не ударил чем-то посильнее иллюзии.
        
        НАЗВАНИЕ: «Школа Белого Пламени»
        ТИП: способность духа
        РАНГ УМЕНИЯ: A
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 33,0 %
        ОПИСАНИЕ: направление в Школе Духа, изучаемое в северных землях континента. Умение включает в себя все приемы боевого искусства. Адепты этой Школы способны трансформировать энергию духа в мощный поток, напоминающий пламя. Школа Белого Пламени славится чистой разрушительной мощью и комплексом Танца, делающего бойца таким же неуловимым для атак, как и в случае попытки ударять обычный огонь.
        Приходит время использовать «подарок» Ганмы по прямому назначению. Сареф получил все знания мастера боевых искусств, но уровень освоенности почему-то все равно не максимальный. Так что вряд ли он будет таким же, как Ганма во время боя у замка Фондаркбург.
        Вокруг тела Сарефа появляются белые извивы. Сила духа может наравне с магией и жречеством бороться с мистическими силами. Шквал быстрых ударов уничтожает тело нежити. Сначала руки, потом торс и голова превращаются в месиво. Последний удар высвобождает волну белого пламени, которое сжигает все останки вокруг Сарефа.
        Самому вампиру техника не наносит вреда, спокойно поднимает меч и выходит из склепа. Во время движения по проходу Сареф концентрирует в ногах энергию духа и высвобождает ее в виде белого импульса. Сареф успевает выбежать из пещеры до обрушения. Теперь наконец всё.
        Сареф падает на колени из-за резкого головокружения. Его характеристики сильно уступают данным Ганмы. Безукоризненное владение приемами еще не значит, что ему хватает выносливости. Как и не дает понимания, как нанести максимальный урон при минимальной трате сил. Полностью осознать боевой опыт Ганмы еще только предстоит.
        Однако вид черепа перед собой заставляет вскочить на ноги. Только что его здесь не было.
        - Сегодня не мой день. Я слишком слаб, чтобы оказать достойное сопротивление. Придется бежать, а-ха-ха. - Голос раздается прямо в голове. В пустых глазницах черепа загораются угольки призрачно-зеленого пламени.
        Сареф не удивлен, что некромант не пострадал. У него нет оружия, которое может ранить душу черного мага. Даже «Кровавый пир» скорее всего бы не справился, так как кровь в трупе не принадлежала некроманту.
        - Мы еще встретимся, а пока можешь пнуть мою голову куда-нибудь в соседнюю страну. Только не попади в какой-нибудь храм, а-ха-ха. - Некромант явно веселится, хотя Сареф серьезно помешал ему. Вампир давит ногой череп, тот сразу рассыпается в мелкое крошево.
        «Ну что же, я заработал еще одного врага». Некромант наверняка соврал, что это его череп. Но здесь ему точно делать больше нечего. Сейчас его сил не должно хватить на «разграбление» еще одного кургана. Так что миссия Сарефа выполнена.
        Соглашаться на предложение некроманта Сареф посчитал глупостью. Он ничего не знает об этом маге и к тому же он явно не в себе. Больше верится в то, что некромант бы его самого принес в жертву, нежели стал делиться сокровенными знаниями с первым встречным.
        На всякий случай Сареф до утра просидел у кургана, но ничего не случилось. Духи мертвых надежно заперты в кургане. В деревню приходит не сразу, нужно было очистить меч от кровавой закалки. Если это увидит кто-то знающий, проблем не оберешься. После нужно было еще распределить характеристики. За победу поднял два уровня и получил шесть очков характеристик. Их все вложил в Жизненную мощь, чтобы повысить выносливость тела. Теперь у него 25 уровень, а характеристики таковы:
        
        Жизненная мощь: 26
        Стойкость: 18
        Физическая сила: 28
        Ловкость: 31
        Интеллект: 11
        Озарение: 48
        Сейчас сильнее всего отстает интеллект. Сареф не чувствует каких-либо трудностей с памятью или другими мыслительными процессами. Нужно будет подкачать, когда будет изучать магию. То, что она ему потребуется, нет никаких сомнений. Некромант из кургана описывал невероятные вещи. Вряд ли Сареф будет изучать именно магию смерти, но волшебство точно потребуется для выживания в этом странном мире.
        Староста был так рад избавлению от призраков, что без лишних вопросов передал через Сарефа письмо в гильдию авантюристов. Староста Аварлака тоже может считаться рекомендателем. Но сразу возвращаться в Масдарен нельзя. Сарефа можно посчитать параноиком, но слишком быстрое выполнение задания лишь возбудит подозрения.
        Поэтому обратно Сареф направляется размеренным шагом, делая большой крюк. Остановился под вечер в городке под названием Фихтершиф. Правда, в кармане по-прежнему пусто, поэтому остановиться в таверне или гостинице как обычный авантюрист он не может. Приходится наслаждаться дикой природой за чертой города. Организм вампира и увеличившаяся жизненная мощь помогают не чувствовать усталости и желания поспать. Но у этого есть и обратная сторона: не на что потратить время.
        Сареф поднимается на гору, чтобы изучить окрестности. Больше от скуки, но и пригодиться может. Внезапно ветер доносит запах свежей крови. Чувство вампирского голода моментально пронзает тело.
        «Черт».
        Ноги сами понесли к источнику крови. Сареф может контролировать порывы, но если это животное, то есть хорошая возможность утолить голод. Запах крови приводит к пещере, возле которой девушка пытается погрузить юношу не старше Сарефа на самодельные носилки. Молодой человек ранен, да и на девушке есть кровь. Сареф зажимает нос, делает глубокий вдох через рот, потом выдыхает через нос и подходит к людям.
        Они вооружены и одеты по-походному. Не трудно признать авантюристов. Рыжеволосая девушка не старше самого Сарефа со слезами на глазах пытается поднять носилки, но они сделаны наспех и разваливаются под грузом. Бесшумно ступающего вампира она замечает не сразу. Рефлекторно хватается за кинжал, но Сареф поднимает обе руки:
        - Я из гильдии! - Приходится врать, но это первое, что пришло в голову.
        - Помоги! Он ранен, нужно отнести в Фихтершиф к целителю. - Девушка явно в отчаянии. Сареф подходит ближе. Вид раны заставляет изумленно поднять глаза.
        - Огр ударил копьем, - сквозь слезы объясняет девушка. Рана действительно мерзкая, раненый истечет кровью очень быстро. Используя вампирскую силу, Сареф бы мог домчаться с человеком до города, но ему нельзя показывать эту силу.
        - Что же ты стоишь?! Поднимай носилки с другой стороны! - Кричит авантюристка.
        - Он уже на грани, мы не успеем. - Спокойно говорит Сареф.
        - На какой к черту грани?! - Не выдерживает незнакомка.
        Вместо ответа Сареф проводит ладонью над телом раненого юноши, активируя «Ауру благословения Кадуцея».
        С Мариэн в Фондаркбурге не сработало, но тогда только настоящий бог бы справился. Мягкий синеватый свет обволакивает тело лежащего человека. Девушка сразу заткнулась и вроде даже дышать перестала, смотря на чудо исцеления. Сейчас Система сообщает об успехе, рана перестает кровоточить, а после медленно закрывается.
        - Так ты целитель… - Полуутверждает авантюристка.
        - Да, умею немного. А где огр? - Всё это время Сареф напряженно вслушивается в темноту пещеры.
        - Дядя Марк остался его задерживать. - Всхлипывает девушка.
        - И он справится?
        - Он сильный авантюрист, но там обитает целая стая.
        - Я пойду за ним, пригляди за раненым. - Сареф встает на ноги.
        Впервые за встречу девушка смотрит прямо в лицо Сарефа. До этого всё внимание было сосредоточено на умирающем товарище.
        - Спасибо и будь осторожен.
        Сареф быстрым шагом входит в темную пещеру. Это может быть неприятным делом, но Сареф в любых неприятностях видит зерно возможностей.
        Глава 13
        Долго идти по пещере не пришлось. Почти сразу запах крови перебивают «ароматы» жилища огров: пот, протухшее мясо, моча и дерьмо. Огры обитают в пещерах, так что любой человек определит по запаху, что идти дальше не стоит. Но с недавней вонью из деревни Аварлак не сравнится.
        Огры представляют племена не самых умных представителей гоблиноидной расы. Крепкие и сильные двухметровые создания, питающиеся пещерными грибами и случайно забредшим «мясом». Запах приводит в просторную пещеру. У Сарефа нет факела, но это и не нужно, стены и потолок пещеры покрыты светящимся мхом. Огры не умеют пользоваться огнем, но нашли для себя природный источник света.
        Посреди пещеры лежат три огра. Многочисленные раны указывают на насильственную смерть. Вероятно, дело рук того, кого девушка у пещеры назвала «дядей Марком». Сареф внимательно осматривает пещеру и прислушивается к каждому шороху. Здесь никого, поэтому быстро подходит и прикладывается к ране одного из огров.
        Тела еще теплые, поэтому вряд ли авантюрист и здешние обитатели ушли далеко. Но голод стоит утолить сейчас, пока никто не видит. Кровь безвкусная как вода, но дарит теплое чувство в животе как от алкоголя. Огры довольно противные создания, но Сарефу выбирать не из чего. Новый мир не встретил его с распростертыми объятиями, поэтому приходится делать мерзкие вещи.
        До слуха доносится глухой звук, Сареф тут же отпрянул от раны и занял боевую стойку. Тело двигается машинально, разум не сразу успокаивает, что звук пришел издалека. Выпитой крови должно хватить, Сареф вытирает рот и направляется к источнику звука. Один коридор сменяется другим, и все чаще появляются звуки и трупы огров.
        По пути Сареф насчитал уже семь туш. Кому-то отрубили голову, других пронзили или отсекли конечность. Этот Марк точно сильный боец. Похоже, что помощь ему не потребуется. Комплекс коридоров приводит в еще одну большую пещеру со множеством больших сталагмитов, вырывающихся из земли.
        Здесь нет светящегося мха, но зрение различает препятствия и новые трупы. Однако все трупы принадлежат ограм, а из пещеры Сареф не видит других выходов.
        «Где же тот авантюрист?», - Сареф замирает и начинает напряженно вслушиваться. Стоит гробовая тишина, но вскоре до ушей долетает приглушенное дыхание. К сожалению, так нельзя определить, человек это или огр.
        Вампир осторожно продвигается вперед, пока яркая вспышка не заставляет отпрыгнуть в сторону. Копье из голубой энергии разбивает парочку сталагмитов на пути. Не будь вампирской реакции, мог бы получить смертельный удар.
        Сареф бежит вперед, чтобы перехватить атакующего. В пятнадцати шагах замечает человека с пергаментом в руках. По пергаменту пробегают голубые линии, а в другой руке человека возникает новое копье. «Ясно, это магия».
        - Стой! - Выкрикивает Сареф.
        - Ты явно не огр. Назовись. - Человек останавливает руку.
        - Я Сареф. Встретил твоих товарищей у пещеры и решил помочь. Они тебя назвали Марком.
        - Что с ними? - Спрашивает незнакомец.
        - Я оказал первую помощь. Их жизням ничего не должно угрожать. - С облегчением отвечает Сареф, видя исчезновение магического копья. Незнакомый авантюрист подходит ближе и вытаскивает из рюкзака еще один свиток. Вдруг появляется небольшой шар света.
        
        Перед Сарефом стоит высокий черноволосый мужчина. Сареф даст ему лет тридцать пять по людским меркам. Волосы, борода и доспехи заляпаны кровью, но ран не видно. Авантюрист подозрительно смотрит на Сарефа.
        - Заклинание «Ночного зрения» закончило свое действие, а еще одного свитка нет. - Поясняет член гильдии авантюристов.
        Сареф кивает. Магия - редкий талант, поэтому многие пользуются свитками заклинаний. Очень удобно, если услуги настоящего мага не по карману.
        - Да, меня зовут Марком. Ты тоже авантюрист?
        - Нет, но хочу им стать. Случайно проходил мимо пещеры. - Поясняет вампир.
        - Хорошо, давай выходить. - Марк направляется к выходу. Сареф пропускает его вперед. Из подземелья вышли, когда сумерки сгустились. Рыжеволосая девушка разожгла небольшой костер в стороне от пещеры, а теперь радостно бежит в объятия Марка.
        - Дядя, ты жив! Стефану гораздо лучше благодаря… - Тут девушка замечает Сарефа.
        - Да, я знаю. Знакомьтесь: Сареф, это Герда. Герда, это Сареф. На траве Стефан, пойду осмотрю его рану. - Марк непринужденно перезнакомил всех и направился к раненому.
        - Ты не ранен? У меня есть бинты и мазь. А, стоп, ты же целитель, ты и без этого можешь справиться. - Девушка продолжает, не дав вставить ни слова: - Мы со Стефаном уже два месяца состоим в гильдии, но это наше первое серьезное задание. Если бы дядя не сопровождал нас, всё было бы очень-очень плохо.
        Сареф молчит, слушая рассказ о принятии заказа и путешествии в Фихтершиф. Здешнее племя огров начало похищать коров у фермеров.
        - И это благословение Герона, что ты оказался рядом. Прости, что-то я болтаю без конца. Это, наверное, шок. - Девушка смотрит на Марка, который что-то втолковывает Стефану.
        - Рад, что оказался полезным. Правда, твой дядя сам справился с ограми, моё участие было минимальным. Я, пожалуй, пойду. - Юноша начинает отходить.
        Марк услышал слова Сарефа:
        - Что? Уходишь? Ты можешь отдохнуть с нами.
        - Да-да. Можем поделиться припасами. Ты не голоден? - Подхватывает Герда.
        «Голод я уже утолил в пещере», - Про себя улыбается Сареф, а вслух говорит: - Спасибо за приглашение, но мне нужно идти.
        - Не будем настаивать. - Соглашается Марк. - Ты ведь в поисках рекомендателей для вступления в гильдию?
        - Да, но с ограми справились вы, поэтому здесь я не претендую на лавры. - Сареф качает головой.
        - Допустим, но я могу быть рекомендателем как действующий член гильдии, не так ли? - Пожимает плечами Марк.
        «Действительно, похоже я отбросил этот вариант, так как не имел никаких знакомств».
        - Найди нас в гильдии, когда вернешься в Масдарен. Завтра мы сходим к мэру Фихтершифа, а потом вернемся в центральный город. Это единственное, чем я могу отблагодарить за спасение Стефана. - Марк вполне серьезен.
        - Спасибо, для меня это важно. В таком случае до встречи.
        - Пока-пока. - Группа авантюристов прощается с Сарефом, даже Стефан приподнялся и помахал вслед рукой.
        Несмотря на то, что Сареф с удовольствием бы провел время с ними, ему нужно держать разумную дистанцию. Они не знают истинную природу Сарефа, и правда им не очень понравится. Путь выживания сейчас - это путь одиночки. Когда он узнает больше о мире и людях, обретет статус и полезные знакомства, то тогда можно будет чуть глубже проникать в человеческое общество.
        А пока будущий авантюрист настраивается на возможность быстро пуститься в бега, если проколется на чем-либо. Для ночевки Сареф выбрал раскидистое дерево. Стволы образовали что-то вроде алькова, в котором можно вытянуться в полный рост. Довольно жестко, но зато безопаснее, чем на земле.
        Сареф задумчиво вертит почерневшую пластинку в руках. Успел забрать её с тела Ганмы, ведь было бы глупо оставлять возможность выследить себя еще раз. Также возвращается к воспоминаниям Ганмы, в которых он был близко знаком с владелицей пластинки.
        
        ПРЕДМЕТ: Родовой амулет Мариэн Викар
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: D
        ОПИСАНИЕ: полоска зачарованного металла, впитавшего жизненную энергию новорожденной Мариэн. Амулет способен определить статус жизни владельца и указать на убийцу, если это применимо к обстоятельствам смерти.
        
        Внимание!
        Мариэн Викар мертва. Сохраненной жизненной энергии хватит на поиск убийцы в течение недели.
        «Мне нужно еще неделю хранить амулет, после он должен потерять возможность найти меня». - Размышляет вампир. Довольно опасная способность. Вероятно, есть магия, которая может отыскивать существ по каким-то необъяснимым следам.
        Тот некромант из Аварлака наверняка смог бы объяснить, какие отпечатки смерть оставляет на убийце. Не исключено, что это не единственный способ выслеживания. Но ради этого идти на сговор с черными магами? Они могут быть даже более опасными.
        «И ведь ни один суд в Манарии не поверит, что замучал девушку другой вампир. По факту именно я оборвал её жизнь. А еще на моих руках кровь заслуженного охотника на вампиров Бенедикта Слэна и признанного мастера боевых искусств Ганмы». - Невесело размышляет Сареф.
        «Никакие смягчающие факторы, наподобие принуждения и самообороны не помогут. В зачет даже не пойдет уничтожение всего вампирского клана из Фондаркбурга. Да и суда никакого не будет. Приговор будет вынесен заочно и приведен в исполнение на месте».
        Единственный выход - стать гораздо сильнее. Дойти до такого уровня, когда от него скорее будут бежать в ужасе, чем нестись с оружием наперевес. Например, становление высшим вампиром в этом вполне может помочь. Однако из предыдущей жизни помнит изречение: «Сила не решает проблем. Она их создает».
        С такими мыслями Сареф погружается в дремоту. Утром нужно будет вернуться на тракт и направиться в Масдарен. У вампиров очень долгая жизнь, но это не значит, что можно тратить время впустую.
        Глава 14
        Возвращение в Масдарен прошло без происшествий. Разве что на закате стража у ворот становится более бдительной. В прошлый раз прошел вместе с кузнецом Кристофером, а теперь пришлось выдержать допрос о том, кто он такой, откуда и по какому вопросу посещает город. К счастью, к желанию вступить в гильдию авантюристов стражники относятся благосклонно. Это в очередной раз доказывает, что гильдию уважают.
        Сарефу некуда идти в городе, кроме гилд-холла, поэтому сразу направляется к нему. Неожиданно встречает Герду, их группа смогла опередить Сарефа.
        - Эгегей! - Машет листком девушка-авантюристка.
        - Здравствуй. Что это? - Юноша принимает протянутый лист.
        - Дядя подписал рекомендацию и сказал передать тебе. - Герда пожимает плечами.
        - Надеюсь, не заставил долго ждать.
        - Не парься, а мне пора бежать к Стефану. Увидимся. - Только плащ и мелькнул, девушка побежала по своим делам. Остается надеяться, что именно по делам, а не навстречу новым неприятностям.
        
        Знакомое здание поздним вечером переполнено людьми. Многие авантюристы вернулись с заданий, а другие наоборот выходят на ночную охоту или патрулирование окрестностей. Так что в сутолоке на Сарефа почти не обращают внимание. Рука вампира срывает со стены заказ из деревни Аварлак и подходит к стойке.
        Еще одно знакомое лицо. Сегодня снова дежурит Микель, он замечает новичка и кивком приглашает подойти.
        - Как успехи, Сареф? - Собеседник одновременно пересчитывает листы. Делать сразу несколько дел для него явно привычно.
        - Есть рекомендация от члена гильдии - Марка. - Сареф протягивает листок. Микель внимательно читает и удовлетворительно кивает.
        - Всё верно. Я уже слышал о приключении с ограми. Хорошая работа. - Работник гильдии убирает лист под стойку.
        - Благодарю. И есть еще кое-что, что хотел обсудить. - Вторым Сареф протягивает лист заказа со стены.
        - Для решения вопросов гильдии здесь и нахожусь. - Микель пробегает глазами по заказу. - Однако ты не можешь брать заказы пока не будет еще двух рекомендаций.
        - Произошла странная ситуация. Не знаю даже, как объяснить… - Сареф пытается изобразить загадочность на ровном месте.
        - Говори как есть. - Советует Микель.
        - Мне неловко, но совершенно случайным образом оказался рядом с деревней. Людям требовалась помощь и я не смог отказать. В итоге выходит так, что я выполнил этот заказ. - Сареф пожимает плечами и вытаскивает письмо деревенского старосты. - Извините.
        - Оу… Случайности… случаются. - Микель приподнимает брови и читает письмо.
        - Да, немного забавно с одной стороны получилось. - Чуть натянуто улыбается Сареф.
        - Что сказать, жизнь часто делает сюрпризы. - Микель возвращает улыбку, вампир не может определить, что за ней скрывается: недовольство или радость.
        - Ничего не поделать. Раз заказ выполнен, то на доске ему не место. - Заказ вместе с письмом старосты исчезает там же, где и рекомендация от Марка. - Жаль, что мы не можем выплатить тебе вознаграждение. Но староста выступил гарантом, а значит, принято как рекомендация.
        - Вы меня очень выручили. - Сареф делает небольшой поклон.
        - Пустяки, это моя работа. - Отмахивается от благодарности Микель.
        Сареф отходит от стойки. Хорошо, что Микель подыграл, все же гильдия рискует быть погребенной под горой заказов. Словно весь округ Туманных Холмов вдруг наводнили всяческие напасти. Так что, гильдия только выигрывает, если заказы выполняются «из-под полы». В случае оплошности исполнителя скажет, что авантюрист в гильдии не состоит.
        Есть уже две рекомендации, причем с Марком откровенно повезло. Стоит выбрать что-то еще, такой заказ, который точно не возьмут в ближайшее время. От обилия запросов глаза разбегаются, но в каждом есть нечто, что не удовлетворяет запросам Сарефа. Вдруг взгляд падает на листовку, не похожую на заказ.
        «Как интересно».
        С листовкой Сареф возвращается к Микелю. Последний сразу понял, в чем интерес новичка:
        - А… Заинтересовало?
        - Тут написано, что скоро будет проведен конкурс для новобранцев гильдии. - Говорит Сареф.
        - Верно и тройка победителей получит рекомендацию от командиров гильдии этого города. Говорят, даже приедут известные бойцы из других областей королевства.
        - Если приз - это рекомендация, то участвовать могут только те, кто еще не вступил в гильдию? - Уточняет юноша.
        - Ты прав, на конкурсе командиры наблюдают за новобранцами. Если им кто-то приглянется, то они могут дать свою рекомендацию. Участникам нужно проявить себя, поэтому обычно рекомендацию получают победители. - Объяснение Микеля вполне логично.
        - Но тут не сказано, что именно нужно делать. Вы можете рассказать?
        - Каждый год условия меняются, но в целом идея неизменна: будет проверка боевых навыков, сообразительности и смелости. Это основа необходимого для авантюриста. Опыт, знания и слава не важны для того, чтобы начать путь. - Микель достает бумажную форму и перо с чернильницей. - Ты хочешь записаться, верно?
        Сареф на пару секунд задумывается, стоит ли это делать. Он не сомневается в боевых навыках, голова на месте и трудностей не боится. Но на глазах многих людей может допустить ошибку и раскрыть расу.
        - Да, запишите, пожалуйста. - Придется рискнуть. Микель быстро заполняет строки.
        - Готово. Ты успел в последний момент, завтра в полдень регистрация на участие уже закрылась бы. Всего будет три тура. Первый начнется через два дня рано утром на берегу реки за городом. Не опаздывай и покажи организаторам приглашение. - Собеседник ставит печать на лист и протягивает Сарефу.
        - Еще раз спасибо. - Благодарит юноша.
        - Еще раз не за что. - Микель отходит от стойки.
        Сареф доволен, пока удачные возможности просто сыпятся на голову. Возможно именно слишком хорошие мысли отвлекли от необходимости следить за обстановкой. Сейчас в главном зале гильдии около пятидесяти человек. Большинство разбились на группы, так как многие авантюристы выполняют задания в составе команды. Успешность и выживаемость у команды выше, чем у одиночки.
        Этот человек вошел в гильдию через парадные двери и сразу направился к центру помещения. Руны над дверьми, которые Сареф заметил во время первого посещения гильдии, с оглушительным треском вспыхивают столбами разноцветного пламени.
        Сареф не знает, что это значит, но вряд ли так быть должно. Все вскидывают голову и хватаются за оружие. Далее взоры обращаются к фигуре в дорожном плаще, которая последней зашла в помещение. На человеке глухой шлем, так что лица не видно. Сареф только сейчас обращает внимание на странный запах, никогда прежде не встречался с таким и не может даже подобрать ассоциацию.
        Незнакомец поднимает руку и сжимает кулак. Вслед движению захлопываются парадные двери, а также двери в другие комнаты гилд-корпуса. Ставни окон тоже закрываются: все выходы из зала запечатаны.
        
        Внимание! Получена новая задача: выжить любой ценой.
        Сареф даже выругаться не успевает, как начинается хаос. Незнакомца атакуют с явным намерением убить. Авантюрист пытается проткнуть копьем врага, но тот исчезает в черном дыме и перемещается за спину копейщика. На спине авантюриста открывается рана, будто нанесенная невидимым оружием. Властный жест незнакомца заставляет кровь вытянуться из раны в форме длинной сабли.
        «Магия крови»!
        Сареф видел подобное в Фондаркбурге. Для вампиров кровь - основа мироздания. Она и источник сил и оружие. Бенедикт часто сталкивался с магией крови: вампиры могут превращать её в оружие, которое бывает прочнее стали. Но Сареф может чувствовать ауру сородичей, перед ним точно не вампир.
        Схватка быстро превращается в резню. Несколько авантюристов лишаются жизни быстрым ударом меча из крови. С каждым ударом сабля вторженца чуть растет и начинает разгораться алым пламенем.
        Однако гильдийцы не лыком шиты и привычны к критическим ситуациям. Переворачиваются столы, за которыми прячутся лучники и слабо вооруженные бойцы. У дюжины в руках уже горят разноцветными огнями магические свитки. Вокруг врага сжимают кольцо щитоносцы, в то время как летят первые стрелы и магия.
        Сареф не может не признать, что люди от природы слабее тех же вампиров, так что уделяют особое внимание командной работе. И несмотря на внезапное нападение, показывают высший класс. Сам же юноша и не думает лезть в пекло, здесь никто не ждет от него геройств, поэтому Сареф пробирается к окну, чтобы выломать его.
        Дикие крики заставляют обернуться, кровавый туман кружится вокруг незнакомца, а авантюристы падают один за другим в мучительной агонии. Это облако ядовитой крови оставляет сильные ожоги, опыт Бенедикта приходится как нельзя кстати. Сареф меняет решение, ставни не поддаются даже силе вампира, а значит, запечатаны магией. Ядовитая кровь атакует не только живых, но и уже убитых. Если дать облаку распространиться, то в мертвых телах начнется чудовищная реакция, приводящая к взрыву.
        Сареф знает, что его тело более устойчиво к облаку рассеянной крови, поэтому без раздумий влетает в него. Мимо пролетает человек с отрубленной рукой, чем подсказывает, в каком направлении враг. Тело вампира окутывает белая энергия благодаря «Школе Белого Пламени», которая запускает рывок вперед с силой реактивного двигателя. Сареф врезается во врага и выталкивает из облака. Тело противника расшибает дерево стоек для обсуждения заказов, но без труда встает. Облако крови начинает оседать кровавой росой, через память Бенедикта Сареф знает, что магу крови нужно находиться внутри облака для контроля.
        Юноша встает в боевую стойку, что повторяет человек в шлеме. На его мече начинают распускаться кровавые розы. Сареф не знает, что это за магия, но инстинкт вампира подсказывает, что один на один Сареф проиграет.
        «Лишь бы кто-нибудь помог», - подумал Сареф перед началом следующей атаки.
        Глава 15
        Мастер боевых искусств сталкивается с противником, у которого неизвестны силы и способности. Точнее, враг уже показал себя достойным вырезать целый филиал гильдии в довольно крупном городе. В прошлой жизни это можно было бы сравнить с террористическим актом: такой же неожиданный и беспощадный. Но неизвестно, какие тузы еще прячет в рукаве. Он владеет магией и только это делает наголову выше большинства присутствующих.
        Сареф в совершенстве владеет всем, чем владел Ганма, но помнит о своей слабости. Ганма потратил жизнь на тренировку тела и духа. Сареф же просто полагается на вампирское тело, которому не хватает выносливости. В кургане около деревни Аварлак слишком бездумно потратил силы. Сейчас нужно выверять частоту и силу ударов.
        Юноша пытается перехватить инициативу боя, но противник вдруг исчезает под ударом. Черную дымку Сареф уже видел: так незнакомец ушел от удара самого первого авантюриста. Тело совершает безумный разворот и удар ногой. За конечностью в воздухе остается гудящее белое пламя. Как и ожидалось, враг решил повторить трюк с перемещением за спину. Широкая дуга удара врезается в шлем и отбрасывает тело в сторону.
        Нужно срочно развить нападение, поэтому Сареф бросается следом, чтобы нанести еще несколько ударов. Враг не тратит время, чтобы встать на ноги. Вместо этого делает взмах мечом, с которого срывается кровь в виде лепестков роз. Сареф не представляет, что это, поэтому резко меняет направление. К сожалению, три лепестка касаются тела и вызывают нестерпимую боль.
        
        Внимание!
        Неизвестное проклятье проникло в вашу кровь.
        Сила атаки сильнее «Ауры благословения Кадуцея».
        Начат расчет времени нейтрализации проклятья.
        Сареф старается не обращать внимание на боль. Сейчас есть дело поважнее в лице меча, который просвистел в опасной близости от горла. К счастью, другие лепестки в воздухе быстро рассеиваются. Розы на мече чернеют и рассыпаются.
        Бой продолжается, вторженец явно посчитал Сарефа опасным противником. Свой меч вампир отбросил давно, так как решил полагаться на боевое искусство тела. Сейчас две фигуры крутятся в замысловатом вихре: человек в шлеме с помощью меча держит Сарефа на расстоянии и постоянно контратакует, а сам юноша пытается обойти защиту и приблизиться для удара.
        По телу вампира бегут белопламенные извивы, серьезно повышающие ловкость. Это Танец - комплекс движений из Школы Белого Пламени для защиты. Сареф успевает пригибаться, подпрыгивать, разворачиваться в зависимости от линии атаки оппонента. Но одних уворотов недостаточно, чтобы достать до противника.
        В знаниях Ганмы есть многочисленные способы преодоления клинковой защиты. Адепт Духа может придать себе огромное ускорение или даже разбить оружие врага невероятным ударом. Школа Белого Пламени также предлагает сконцентрировать энергию тела в одной точке и выпустить её при ударе. Такой удар может создать мощный импульс, которым можно атаковать даже на расстоянии. Но всё это сожрет почти всю выносливость, Сареф не может забыть, как заплатил за «спецэффекты» в кургане близ Аварлака.
        На мече противника вновь распускаются розы. «Черт, он снова готовится использовать проклятье», - Сареф прикидывает, куда можно будет отскочить от опасных лепестков. Система больше не показывала сообщений, значит, все еще не завершила расчеты.
        Вдруг в спину врага попадает огненная стрела. Выжившие авантюристы перегруппировались, Сареф дал необходимое время, чтобы оттащить раненых в дальнюю часть зала и выстроить настоящий боевой порядок. В первом ряду полумесяцем стоят восемь человек с щитами, между ними копейщики выставили оружие. За ними начинают отрабатывать хлеб лучники, на врага то и дело обрушиваются стрелы. Многие снаряды вонзаются в тело, но большая часть отбивается мечом. Враг точно не человек, раз может такое.
        Над боевым построением висит миниатюрное солнце, испускающее мягкий лиловый свет. По телам авантюристов стекают бесконечные голубые капли, а по оружию скачут белые искры. Сареф замечает, что за лучниками пятеро человек без устали разворачивают волшебные свитки. Теперь члены гильдии перехватывают инициативу и используют все доступные чары, чтобы надрать задницу даже сверхъестественному существу.
        Сам же Сареф сразу увеличивает дистанцию, чтобы не попасть под обстрел. Враг понимает, что ситуация меняется не в лучшую сторону, поэтому пытается выйти из окружения. Но это ему не удается, каждая стрела теперь несет в себе разряд волшебства, щиты вдруг начинают замедлять любой объект перед собой, а мини-солнце у потолка разгорается сильнее, из-за чего и у Сарефа начинает стекать пот, будто стоит рядом с доменной печью.
        Противник принимает решение, к которому прибег бы и сам Сареф. Быстрым жестом снимает запечатывание со всех выходов и исчезает в ближайшей двери. Авантюристов это не смущает, они быстро делятся на команды и начинают преследование. Часть идет по следу, другая выходит из здания через парадный выход. Сареф считает, что ему не нужно помогать дальше, да и при всем желании помочь вряд ли сможет: начинается головокружение. Это не обессиливание, а что-то совсем иное. Обстановка начинает плыть.
        
        Внимание!
        «Аура благословения Кадуцея» не может снять неизвестное проклятье. Требуется повысить уровень освоенности, повысить характеристики жизненной мощи или стойкости, или узнать природу проклятья.
        Обдумать ситуацию Сарефу не удалось, так как боль в левой руке, которую коснулись проклятые лепестки, достигает апогея. Кажется, что кости начинают расти и разрывать руку. Юноша падает на окровавленный пол в судороге, а после теряет сознание.
        Кажется, ему приснился сон. Во сне он плывет по бескрайнему морю на хрупкой лодочке. Однако море даже не море, настолько мелкое, что можно отталкиваться от дна шестом. Да и не вода за бортом, Сареф пересекает нечто, напоминающее кровь. В крови плавают чьи-то останки, иногда над поверхностью возвышаются горы костей. Во все стороны, куда не посмотри, кровь и смерть. Даже с солнца на небе падает багровый водопад. Подобное явление нарушает логику знаний о космосе из прошлой жизни, но для сна приемлемо. Далеко на горизонте во все небо стоит нечто. Сареф напрягает зрение, он видит это, но не может понять, как оно выглядит. Зряч и слеп одновременно. Сареф сильнее толкает лодку, но чтобы пересечь море крови потребуется много лет.
        Его разбудил плач. Юноша открывает глаза и смотрит по сторонам. Находится в гилд-холле, за окнами уже светло. Спина чувствует мягкую подстилку, а левая рука бережно перебинтована. Помимо Сарефа в помещении много людей. Вся мебель куда-то делась, а полы тщательно вымыты. Организовано что-то вроде полевого госпиталя, десяток человек подобно Сарефу лежат в ровном порядке. Меж раненых ходят целители и другие авантюристы.
        «Чей это был плач? Точно слышал его сквозь сон».
        - О, очнулся. - К Сарефу подходит Микель. У последнего предельно измученное лицо, вся рубашка в крови. Это была страшная бессонная ночь для членов гильдии. - Вижу, обезболивающее действует.
        - Спасибо, рука почти не болит. - На самом деле болит, но не так, как было перед потерей сознания.
        - Ты нас очень выручил. Если бы не отвлек демона на себя, жертв было бы куда больше. - Микель присаживается рядом.
        - Демон? - Сареф заинтересовался.
        - Да, будто он трижды неладен. Сумел скрыться, но его порядком потрепали.
        Бенедикт и Ганма знали о демонах в общих чертах. Это древняя раса. Старше эльфов, драконов, вампиров и людей. Только духовные существа древнее их. Демоны - исконные враги прочих рас. Их еще меньше, чем вампиров, и каждый демон - ходячее бедствие. Невероятные физические данные, огромный магический потенциал и почти бесконечная жизнь. Демоны стерли бы все народы и государства с лица земли, не останься их так мало. Также принято считать, что демоны не могут размножаться. Если те же вампиры могут обращать другие расы, то появление нового демона - явление почти невозможное.
        - Шестнадцать погибли, девять серьезно ранены. - Микель явно на взводе. - В Туманных Холмах итак невероятный всплеск активности среди монстров, так еще и демоны. Теперь понимаешь, почему нельзя просто так вступить в гильдию? Без проверок в наши ряды точно бы затесались подобные ублюдки и не факт, что сразу бы раскрылись.
        Сареф чуть кивает, уже догадался о причинах системы рекомендаций.
        - Кстати, а за помощь с демоном можно мне рекомендацию? - Сареф с улыбкой пытается отвлечь собеседника от невеселых мыслей.
        - Ну ты и пройдоха, хах. - Микель улыбается в ответ. - Я бы с радостью дал тебе хоть сотню, но я один из тех, кто принимает решение о принятии в гильдию. Поэтому лишен права давать рекомендации, я должен оставаться непредвзятым.
        - Но сейчас тебе стоит подумать о другом, Сареф. - Микель становится серьезным. - Атака демона серьезно повредила руку. Целитель сказал, что повреждение магическое и само по себе не заживет. Боли будут преследовать постоянно, пока не излечишься.
        - Что можно сделать?
        - Посети храм Герона. Жрецы лучше всех могут противостоять демонической энергии. - Микель пожимает плечами.
        Сареф понимает, что это не вариант. Он вампир и благословение силой Герона ему наоборот нанесет вред. Во время первого посещения Масдарена даже подойти к храму не смог. Но как сказать об этом?
        - А еще есть варианты? Вдруг потребуется комплексное лечение? - Пробует уточнить Сареф.
        - Хм. Еще один выход - обратиться к магам. Они тоже вполне могут помочь. Вот только в храме Герона тебе помогут бесплатно, а волшебники берут за услуги много золотых.
        - А если я сам стану магом? - Спрашивает Сареф.
        - Чтобы стать магом, нужно иметь врожденный талант. Но даже с талантом потребуются годы обучения. А боль сведет тебя с ума гораздо раньше. - На лице собеседника появляется выражение, будто только что вспомнил нечто важное, но Сареф уже задает следующий вопрос:
        - А как можно понять, есть ли талант?
        - Для выявления способностей есть тесты. Например, чувствительные к магии кристаллы или попытка сотворить простейшую магию. У тебя явный талант к боевым искусствам. Не думал развиваться в них?
        - Дело в том, что у меня в роду были маги. Я и думаю, что смогу стать магом. - Ложь, но другого не остается. Все же сейчас у Сарефа 11 очков Интеллекта. Вдруг это как-то поможет.
        - Мм, ладно. У меня еще остались дела. Приходи вечером, у гильдии есть пара учебников простой магии. А пока сходи в храм и держи это. - Микель дает маленький пузырек с мутной жидкостью. И Бенедикт и Ганма знали, что это. Сильное обезболивающее на основе трав и стоит оно около десяти серебряных.
        - Подарок от гильдии. Три капли на кружку воды. - Микель встает.
        - Большое спасибо. - Сареф понимает, что это ему понадобится, так как к жрецам Герона точно не пойдет.
        Глава 16
        Сареф решает не задерживаться в гильдии. По сравнению с другими авантюристами он не получил серьезных ранений. Правда, его рана просто так не заживет. Вампир выходит в пасмурное утро.
        Еще до того, как коснулся парадных дверей, снова начал слышать плач. Перед зданием гильдии стражники оцепили улицу, на которой ровными рядами лежат белые саваны. Тут и там стоят люди, а совсем рядом давится рыданиями молодая девушка у одного из саванов. Мимо тел ходит жрец Герона с факелом. По людской вере считается, что душам необходимо осветить дорогу в иной мир.
        Поодаль собираются горожане с мрачными лицами. Понять их мысли нетрудно, нечто ужасное вмешалось в размеренную городскую жизнь и напомнило, что высокие стены, стражники и авантюристы могут и не защитить в следующий раз. Сареф в последний раз смотрит на погибших. Он никого из них не знал и не собирается кого-то оплакивать. Но странно видеть, что у некоторых тел не стоят родные или друзья. Когда Сареф закончит свой путь, рядом тоже никого не будет.
        Вампир отправляется дальше и бесцельно блуждает по городу. Снова вспоминает, что в Масдарене идти ему некуда. Нужно хоть как-то убить время до вечера. А еще рука напоминает о себе, с каждым часом сильнее и сильнее. Нельзя тратить обезболивающее, пока не станет совсем плохо, иначе надолго пузырька не хватит.
        В тихой аллее Сареф раз за разом вызывает «Ауру благословения Кадуцея», но Система лишь повторяет, чего ему не хватает для избавления от проклятья. Один пузырек обезболивающего стоит 10 серебряных. Возможно, если получится поторговаться, то 9 серебряных и 50 медных монет.
        «Стоит ли подыскать работу, за которую сразу смогу получать вознаграждение»?
        Это не лишено смысла, но основой денежного оборота являются медные монеты. Мало такой работы, которая может исчисляться хотя бы в один серебряный за раз. Как раз таки авантюристы - исключение из правила. Их работа общественно полезная и опасная для жизни. Поэтому гильдия получает многочисленную материальную помощь как от короля, так и от жителей каждого округа. Больших регулярных войск Манария не имеет. В случае войны будет лишь массовый призыв вчерашних крестьян и мещан, но в мирное время действуют лишь несколько рыцарских орденов с общей численностью не более пяти тысяч на всё королевство.
        Правда, сила королевства не столько в копьях, сколько в союзе магии и духа. Магия - это Конклав, выполняющий роль единого органа управления магов королевства. Академия магии в столице королевства считается самым престижным учебным заведением для волшебников. Туда могут попасть только одаренные магией.
        Дух же относится к школе боевых искусств, которая тоже расположена в столице. Школа королевства использует Оружейный Стиль. Школа Белого Пламени, которой через кровь Ганмы овладел Сареф, находится в другом государстве и там предпочитают использовать само тело для боя. В Манарии адепты Школы Духа тренируются во владении различным оружием.
        Статус мага или мастера боевых искусств считается очень высоким, куда выше, чем у обычных авантюристов. Гильдия наверняка имеет в своих рядах и тех и других, но они явно расположены в столичном филиале. Есть еще жрецы, как отдельная социальная группа со своей спецификой, но Сареф к ним точно попасть не сможет.
        Дальнейший путь будет лежать между магией и боевыми искусствами. Либо он должен стать мастером в чем-то, либо подниматься в иерархии силы вампиров. И тот и другой путь очень сложен. Даже 100 % поглощение души не дает истинного мастерства, пока Сареф не осознает чужую душу путем собственного опыта. Эта гипотеза уже проверена. А становление старшим или высшим вампиром потребует море крови и века развития.
        Но это всё не то, что требуется решать здесь и сейчас. Сначала нужно стать авантюристом и главное - исцелить руку. И пока что юноша придумал три разных плана. Один медленный, но верный, другие быстрые, но рискованные. Причем последний рискует поставить клеймо преступника.
        Через некоторое время боль становится нестерпимой, Сареф отправляет в рот три капли и запивает из городского фонтанчика, в который вода попадает из акведука. Под вечер Сареф возвращается в гильдию, погребальная церемония завершена, но гнетущая атмосфера никуда не делась.
        В гилд-холле тихо, Сареф тихо проходит, чтобы не тревожить раненых и целителей. Остается дождаться Микеля. Стойка, за которой они раньше беседовали, теперь разбита в щепки, поэтому юноша просто стоит рядом.
        Вдруг в тишине долетают далекие голоса. Спасибо тонкому вампирскому слуху Сареф различает обрывки фраз через закрытую дверь. Сареф понимает, что не может войти туда, так как не является членом гильдии, но вполне может просто подойти поближе и подслушать.
        - …ельно? - Голос Микеля.
        - Да. Рейд на Фондаркбург оказался успешным, но спасти Мариэн Викар не удалось. - Владельца этого голоса Сареф не знает.
        - И из-за чего такая шумиха?
        - Появился Древний.
        После этих слов наступает тишина.
        - Они уверены? - Спрашивает Микель.
        - О да… Все жреческие обереги просто вспыхнули и рассыпались в прах. Не только у рейда, но и во всех близлежащих деревнях и городах. - Собеседник будто сам не верит в произошедшее. - Сила Древнего просто прошла мимо, а там все уже наложили в штаны. И священнослужители, и даже маги.
        - И как тогда рейд выжил?
        - Это очень странно, но Древний направил силу против вампиров. Именно поэтому жертв почти нет, если не считать заморского мастера боевых искусств. Слышал, он был наставником той из рода Викаров.
        Сареф слышит шаги, поэтому неторопливо отходит на прежнее место. Новости из Фондаркбурга достигли здешних мест. Не очень хорошо, но дело не в скорости распространения информации. Сарефу не нравится проявление силы Древнего. Один из планов тут же вылетает в трубу. Сареф мог бы попробовать использовать еще одну каплю крови Древнего, чтобы поднять силу на 30 секунд и восстановить руку. Но это равносильно ядерному взрыву, заметят слишком многие. Скорее всего даже маска друида-предателя не скроет.
        «Ладно, есть еще два варианта».
        Микель выходит в зал и сразу замечает Сарефа. Подзывает к себе и вручает потрепанную книжку. Вдвоем они выходят во внутренний дворик с цветами и колодцем.
        - Попробуй изучить теоретические основы и сотворить какую-нибудь магию. Если сделать правильно, то такая магия должна получиться у любого, кто имеет к ней талант. - Микель присаживается рядом.
        В руках юноши небольшой томик, довольно старый, но все равно бесценный. В первых главах дается общее описание магии, это Сареф читает по диагонали. Когда доходит до способов колдовства, вампир начинает читать внимательнее.
        Всего известно три способа сотворения магии: жест, заклинание и мысль. Для некоторых, особенно сложных чар, требуются сразу два или три способа. Суть способов вполне раскрывается в названии. Можно сформировать заклятье определенными жестами, можно произнести специальную формулу или просто представить в голове. Про последний способ сказано мало, так как это слишком сложно для основ.
        Сареф торопливо перелистывает страницы. Множество из сказанного и так знает из опыта Бенедикта и Ганмы. Это скорее не учебник, а реферат подмастерья, который готовится к экзамену по теории магии. К счастью, в конце есть два примера простых заклятий.
        Сареф так увлекся, что пропустил заход солнца. Это опасно, так как Микель сидит рядом с трубкой во рту. Он явно умаялся за прошедшие сутки, но следит за юношей. Правдоподобного для него объяснения, как можно читать книгу в темноте, у Сарефа еще нет, поэтому предлагает сходить за фонарем.
        Микель приносит его сам, так что Сареф успел ознакомиться с первой магией. Она называется «Дуновением» и создает слабый поток ветра, который может помочь в жару или затушить свечи. У этого заклятья указана жестовая и мысленная активация. Сареф поднимает руки до уровня груди и начинает правую вращать вокруг левой. Через три оборота резко разводит руки в стороны. В мыслях представляет ощущение ветра на коже, как сказано в учебнике.
        Невероятно, но по кустам и лицу Сарефа проходит поток вечернего воздуха. Даже струйка дыма из трубки Микеля на секунду меняет направление. Хозяин трубки широко улыбается:
        - Неплохо. Попробуй второе заклинание. «Малый поджог» чаще всего используют для теста. - Теперь Микель очень заинтересовался, что даже ушел за свечой.
        Пока Микеля нет, Сареф изучил сообщение от Системы.
        
        Внимание!
        Изучено новое заклинание «Дуновение».
        
        НАЗВАНИЕ: «Дуновение»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: F
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 0,1 %
        ОПИСАНИЕ: простейшая магия стихии воздуха, создающая разницу атмосферного давления в двух точках пространствах. Воздушный поток начинает движение из области высокого давления в область низкого давления. При росте освоенности можно создавать более сильный перепад давления и тем самым увеличивать скорость ветра и площадь распространения.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленное представление ветра. Руки на уровне груди, правая вращается три раза вокруг левой, а потом обе разводятся в стороны.
        «Довольно муторная активация. Можно сто раз умереть, пока будешь делать так в бою». - Размышляет Сареф. Конечно, с ростом в магии активацию можно сокращать. Опытные маги могут сокращать многочисленные пассы до щелчка пальцев или хлопка ладоней, а длинные заклинания до пары слов. Мэтрам же магии достаточно подумать о результате. Но даже так маги предпочитают вступать в бой в составе группы, где их будут прикрывать воины или адепты Духа.
        Возвращается Микель с большой свечой. Ставит на колодец и предлагает попробовать следующее заклятье. Сареф еще раз перечитывает инструкцию из книги, пропуская всяческую воду в описании. Автору книги далеко до емкой лаконичности Системы.
        «Малый поджог» активируется жестом, словесной формулой и представлением огонька.
        - Ard Flamel. - Большой и указательный палец складываются и будто вытаскивают снизу вверх невидимую нитку или занозу. В голове Сареф представляет, как фитиль вспыхивает желтым пламенем. Но ничего не происходит.
        - Нет, подожми остальные пальцы. - Советует Микель. - Давным-давно я сам пробовался в магии.
        Сареф следует совету, и свеча загорается. «Надо же, такая деталь может провалить всю магию».
        
        Внимание!
        Изучено новое заклинание «Малый поджог».
        
        НАЗВАНИЕ: «Малый поджог»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: F
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 0,1 %
        ОПИСАНИЕ: простейшая магия стихии огня, которая создает тепловую реакцию горения между объектом и окружающим кислородом. Заклятье не может быть применено без объекта горения. Негорючие материалы могут не загореться, тогда будет протекать процесс плавки или окисления. С ростом освоенности заклятье может создавать более сильную реакцию на большем участке объекта.
        АКТИВАЦИЯ: формула «Ard Flamel», пассы руками и мысленное представление огня. Большой и указательный палец любой руки соединяются подушечками и смотрят вниз, остальные сжаты. После рука поднимается.
        - Неплохо, ты весьма талантлив. У гильдии в таком случае есть одно предложение. Интересно? - Микель выбивает трубку.
        - Конечно. - Глупый вопрос, Сарефу нужны любые варианты.
        - Но сперва поправь меня, ты же ведь уже владеешь кое-какой другой магией? - Свет фонаря почти не падает на лицо собеседника.
        Сареф начинает быстро соображать, где и что он уже успел показать и мог ли на этом проколоться.
        Глава 17
        Юноша не успевает промотать последние воспоминания, как Микель подсказывает:
        - Я о той истории с ограми в Фихтершифе. Марк сказал, что ты магией исцелил Стефана.
        Сареф успокаивается. Немного выпало из памяти, хотя для здешних людей навыки магического целительства не пустой звук. Никуда не деться от того, что авантюристы рискуют жизнями и часто получают раны. Наличие в группе целителя-мага серьезно повышает шансы на успешное возвращение домой. Есть, конечно, свитки и зелья исцеления, как и вполне обычная медицина для этого времени, но маг-целитель может быть на вес золота.
        - Да, я действительно обучался у частного наставника, когда тот жил рядом с нами. - Опять нужно что-то придумывать на ходу. И почему для способностей Кадуцея не продумал легенду заранее?
        - Поэтому сегодня я немного удивился. Думал, что ты уже являешься подмастерьем мага, раз смог исцелить такую серьезную рану. - Микель берет протянутую книгу. Сареф уже получил из нее всё, что хотел.
        - На самом деле я научился только этому, так что магическое образование хромает на обе ноги. Мой наставник был себе на уме и вообще самоучка. - Говорить о возможности влиять на разум существ Сареф не стал. Это очень близко относится к нечеловеческим расам, среди людей известно крайне мало пользователей магии Разума.
        - Ясно. - Задумчиво произносит Микель. - Ну что же, мои познания в этом вопросе еще хуже. Что касается предложения… Гильдии очень пригодится еще один маг, поэтому мы готовы помочь с поступлением в столичную академию магии «Фернант Окула». Для поступления туда тоже требуется две рекомендации, и с одной мы поможем. Также требуется взнос в размере двадцати золотых и мы их выделим.
        - А взамен? - Уточняет Сареф.
        - Работа на гильдию не менее пяти лет после окончания академии.
        Сареф начинает размышлять. Условия очень привлекательные, так как попасть своими силами туда у него вряд ли получится. Отработать инвестиции, если можно так выразиться, тоже будет нетрудно. Что такое пять лет для вампира?
        - Разумеется, приступить мы сможем только тогда, когда ты принесешь третью рекомендацию для вступления в наши ряды. Мы не переписываем правила даже для перспективных людей. - Микель улыбается.
        - Принесу. - Кивает Сареф. - Конкурс для новичков в силе?
        - Из-за последних событий он перенесен на один день, но проведен будет в любом случае. Это чисто между нами, но сейчас во всем королевстве неспокойно. Активизируются монстры и преступные гильдии, пробуждаются древние силы. - Тихо говорит собеседник. Сареф готов поклясться, что последнее относится к принятию капли крови Древнего близ Фондаркбурга.
        - Подождите. - Сареф возвращается к условиям поступления в академию магии. - Вы сказали, что требуются две рекомендации. Одна от гильдии, а вторая?
        - Как раз хотел рассказать. Вторую рекомендацию можно получить только от самих волшебников. На конкурсе новичков тур будет только один, так что выложись по-полной. Также теперь точно известно, что прибудет старший маг из академии. Он на самом деле приезжает для поимки демона, но выразил желание посмотреть на конкурс. Это отличный шанс показать себя одному из будущих наставников. - Микель устало встает. - Место сбора без изменений. Мне, пожалуй, пора.
        - Я приложу все усилия. Спокойной ночи. - Сареф тоже встает со скамейки.
        Микель ушел, теперь ночь в полном распоряжении вампира. Голод напоминает о себе, нутро снова хочет вкусить крови. Но в городе охотиться опасно, нужно уйти подальше.
        Все городские ворота уже заперты. Сейчас стража будет стократ бдительнее, поэтому попадаться на глаза не стоит. Сареф выбирает самый темный участок стены, запрыгивает на крышу сарая, а с него начинает карабкаться на парапет. Всю ночь по периметру города ходят патрули, поэтому вампиру пришлось пятнадцать минут ждать, пока с выбранного участка уйдут стражники.
        Вампирская ловкость позволяет легко забраться на стену. Все же местное строительство не может возводить стены без зацепок для пальцев. Прыжок со стены бы переломал ноги любому человеку, но Сареф гораздо крепче и дополнительно активирует энергию духа в ногах. С одной стороны Масдарен окружает холмистая равнина с рекой, а с другой густой лиственный лес. Как раз в него направляется вампир.
        Ночная охота не заняла много времени, все же вампиры - прирожденные охотники, так что загнать лань и вонзить клыки было нетрудно. Придется и дальше выходить на охоту в лес. Сареф уже размышлял об этом, так что есть предположение, как можно устроить процесс. Если будет часто охотиться, то лесники могут засечь. Не сразу, но такую возможность отбрасывать не стоит.
        Ему нужно запасать кровь впрок. Вампиры в Фондаркбурге держали пленников, а один раз Сареф увидел комнату с резервуарами крови. Какая-то магия сохраняла свежесть «еды», но её суть неизвестна для Сарефа. Из фильмов прошлой жизни юноша помнит, что донорскую кровь хранят в каких-то шкафах или холодильниках. Насколько это работает в действительности, знает только Герон.
        Сейчас он наелся, но в лани еще есть кровь. Если оставить, то она неизбежно пропадет. Найти сосуд для крови нетрудно, но как обеспечить низкую температуру? Вампир задумчиво сидит на поваленном дереве. Дерево трухлявое, обросло мхом и поганками, и внутри слух Сарефа различает чье-то шуршание. Звук отвлекает от раздумий. Повышение Озарения улучшает все чувства вампира, но слишком большая чувствительность становится утомительной, так как Сареф начинает слышать и чуять то, что совсем не хочет.
        «Пока не буду вкладывать очки в Озарение. И как все-таки сделать холодильник для крови? Я не могу искусственно создать холод».
        Что правда, то правда. Значит, нужен естественный источник холода. Сейчас лето, поэтому очень тепло. Зимой бы мог просто хранить где-то вне помещения. Единственное, что пока придумал Сареф, это погреб или пещера. Из событий прошлой жизни помнит экскурсию в пещеру гораздо ниже уровня земли. Помимо резиновых сапог и касок пришлось тепло одеться. В пещере было довольно холодно.
        Сареф внимательно осматривает горы вдалеке. Обустраиваться там будет сложно сразу по двум причинам. Во-первых, слишком далеко от города. А кровь желательно держать под рукой. Во-вторых, все пещеры обычно уже заняты ограми, гоблинами, разбойниками и всеми прочими, с которыми Сареф встречаться не хочет. Так что нужно выкопать погреб.
        Кровь утолила голод и дала небольшой приток сил. Вся ночь еще впереди, так что вампир полон решимости сделать погреб уже сегодня, даже если это слишком оптимистично. Хватает тридцати минут, чтобы найти подходящий участок в глубокой чаще, где не видно следов появления человека. Однако следов не оказалось только на первый взгляд. Пройдя дальше, Сареф видит их, но они не помешают, так как представляют из себя древние руины, заросшие мхом и диким виноградом.
        Вероятно, давным-давно леса здесь не было. По обломкам камней и окружности фундамента трудно догадаться о предназначении здания в прошлом. Но что самое важное, Сареф еще замечает арку, скрывшуюся в земле по самую верхушку.
        «Там ранее был проход куда-то под землю»?
        Сареф оценивает срок раскопки прохода вниз. Выходит довольно много, руками копать неудобно. Есть меч, но это совсем смешно, даже руки могут захватить больше земли. Тут нужна лопата и Сареф знает, где её можно взять. Вокруг города множество ферм, выращивающих пшеницу и овощи. Там точно должна быть лопата. Её придется украсть, и Сареф готов пойти на это. Уверен, что сможет не попасться, а когда-нибудь потом вернет.
        Ограбление фермы прошло по плану. Случайно разбудил сторожевую собаку, но успел отдать ментальный приказ до лая. Пес валялся на земле и скулил, но противостоять «Божественной воли Кадуцея» не мог. К середине ночи Сареф приступает к раскопкам. Если там вправду было подземное помещение, то есть вероятность, что завален только вход. Минуты складываются в часы, а гора земли рядом растет с большой скоростью.
        Юноша заранее снял доспехи и часть одежды, чтобы не пачкать её и облегчить движения. Выносливость позволяет работать с большой скоростью, но сразу видно, что потребуется больше одной ночи, чтобы доделать работу. А еще снова начинает болеть рука, к рассвету в нее будто гвозди заколачивают. Сареф раскачивается, сидя на пне, будто баюкает левую руку.
        Так как работать больше нельзя, Сареф собирает вещи в охапку и отправляется к реке, которая протекает около города. Ледяная вода освежает тело и смывает грязь. Даже боль в руке ненадолго притупилась, но вскоре вернулась еще сильнее. Сареф выждал столько, сколько смог, а потом отправил еще три капли обезболивающего в рот и запил водой из реки. В город вернулся, когда солнце поднялось высоко.
        Становление магом - это круто, но только в долгосрочной перспективе. Проблемы нужно решать уже сейчас. Скоро будет конкурс новичков, на котором обязательно получит рекомендацию, даже если придется играть по-грязному. Разумеется, грязная игра не равно потери осторожности. Потом он может заработать деньги или пойти другим путем, т. е. украсть их или обезболивающее из какой-либо городской аптеки.
        Но это лишь борьба с последствиями. Через память Бенедикта Сареф знает, что такое обезболивающее вызывает сильную зависимость при долгом употреблении. Напоминает морфий из родного мира. Так что не получится постоянно его принимать. На тело вампира он оказывает болеутоляющее действие, значит, и зависимость нельзя отбрасывать.
        Система уже предоставляла пути решения:
        
        Внимание!
        «Аура благословения Кадуцея» не может снять неизвестное проклятье. Требуется повысить уровень освоенности, повысить характеристики жизненной мощи или стойкости, или узнать природу проклятья.
        Значит, Сарефу нужно получить новые уровни и очки характеристик, и вложить их в Жизненную мощь или Стойкость. Требуется узнать природу проклятья, но Сареф не представляет, где или у кого можно получить такую информацию. Да и любые вопросы об этом вызовут закономерный интерес о том, почему он все еще не сходил к жрецам Герона.
        Также стоит поднять уровень освоенности ауры Кадуцея, вот только Система не хочет сообщать, до какого уровня. Что ж, именно этим сейчас и намерен заняться вампир. Вчера он не стал поднимать этот вопрос, но сегодня можно предложить помощь для раненых из гильдии. Вдруг сможет исцелить кого-то и тем самым поднимет уровень освоенности.
        Глава 18
        У дверей гилд-холла юноша сталкивается с Гердой и Марком. Девушка не скрывает радости от того, что Сареф жив. Марк тоже довольно кивает:
        - Рад, что ты сильно не пострадал во время нападения.
        - Спасибо. А я рад, что вас не было в тот момент в гильдии. - Признается Сареф. Сложно пожелать оказаться в такой ситуации. Сареф помнит, что встречался с Гердой позавчера перед гильдией. Она передала рекомендацию Марка и убежала к Стефану. Хорошо, что не решила пойти с Сарефом.
        - Да уж. - Вздыхает Марк. - Хотя я, быть может, пригодился бы.
        - Не говори глупостей, дядя. Демон сумел убить и более сильных авантюристов. А правда, что ты в одиночку вступил с ним бой? - Встревает Герда.
        - Просто отвлекал. - Пожимает плечами Сареф. - Как там Стефан?
        - Ему гораздо лучше. Сегодня полностью сняли повязки. - Рассказывает Герда. - Ты уже собрал рекомендации?
        - Нет, буду участвовать в конкурсе для новичков.
        - Правда? Круто. - Герда еще больше оживилась. - Говорят, он очень сложный. Да, дядя?
        - Ну, простым он точно не может быть, иначе все бы его с успехом проходили. - Марк уклоняется от ответа. - Ладно, не будем тебя задерживать.
        - Еще увидимся, - машет рукой девушка на прощание.
        Сареф с улыбкой попрощался с ними, а когда скрылись за поворотом, улыбку спрятал. «Какие энергичные, особенно Герда. А мне нужна холодная голова». - С таким мыслями вампир входит в здание гильдии.
        Сегодня тут всё по-прежнему, но один раненый пропал. Его место аккуратно заправлено. В помещении пять человек занимаются выносом того, что осталось от стойки. Микеля не видно, возможно, решил сегодня отдохнуть. Сареф видит, что все раненые не спят, кто-то просто лежит и смотрит в потолок, другие что-то обсуждают. Вряд ли их жизни в опасности, но Сареф твердо намерен практиковать исцеление.
        В помещении остался только один целитель и то уснул за столом в дальнем углу. Нетрудно узнать по светлому плащу с вышитым цветком «милирны всецветущей», известным лекарственным растением, которое используется во многих снадобьях и главное - растущей почти везде. Сареф чуть толкнул целителя, но тот даже не поднял головы. Юноша толкает чуть сильнее.
        - Мм… Что? - Целитель так умаялся, что даже головы повернуть не хочет.
        - Я могу осмотреть раненых? Я целитель. - Терпеливо объясняет Сареф.
        - Да бога ради. - Собеседник зевает и снова начинает сопеть.
        - Ладно… - Больше сам себе говорит юноша.
        Сареф подходит к самому ближайшему авантюристу. Он попал под действие кровавого тумана и получил серьезные ожоги. Вся кожа покрыта странными листьями и черной мазью. «Какой-то антисептик?», - познания Сарефа в реальной медицине не очень большие, но ходил на курсы оказания первой медицинской помощи в университете.
        Лежащий человек смеется и просит соседа прекратить шутить, так как любые движения вызывают боль. После замечает внимательный взгляд Сарефа.
        - Что-то не так? - Только глаза и рот не покрыты черной мазью.
        - Я начинающий маг-целитель, позвольте немного вам помочь. - Слова привлекают внимание не только обожженного, но и ближайших раненых. Интерес понять нетрудно, магов-целителей в гильдии этого города нет. Конечно, приходили жрецы и наложили целительное благословение на каждого, но это была бесплатная помощь, а значит, недолгая и не такая сильная. Священнослужители Герона могут творить настоящие чудеса, но принудить их к этому никто из гильдии не может.
        Маги города и вовсе будут брать огромные суммы денег за лечение. Гильдия авантюристов может позволить услуги дипломированных чародеев, но только при угрозе неминуемой гибели. Если же жизни ничего не угрожает, то лечиться придется обычными лекарствами, зельями и молитвами Герону.
        Поэтому предложение Сарефа немедленно вызывает большой интерес. Сейчас юноша стоит на коленях и проводит рукой над телом авантюриста, обращаясь к целительной силе Кадуцея.
        Мягкий зеленый свет растекается по телу и будто впитывается в него. Сареф до сих не понимает, почему каждый раз целительная энергия принимает разные цвета. Но раз работает, значит, так быть должно. Раненый изумленно вертит глазами.
        - Круто, боль полностью прошла! Круче любого обезболивающего. Ожоги зажили? - Человек пытается приподняться и посмотреть на туловище.
        - Пока ты не сотрешь эту дрянь с себя, мы не увидим. - Смеется авантюрист с перебинтованной рукой. К нему Сареф отправляется следующим.
        Судя по всему, демон рассек плоть до кости. По словам раненого он бы истек кровью, если не затянул поясом руку. Сареф снова применяет «Ауру благословения Кадуцея». По лицу человека сразу видно, что эффект есть. Как заметил Сареф, аура сразу снимает боль. Жаль, что на собственной руке не действует.
        - Если рана была глубокой, то рекомендую не снимать повязки и швы несколько дней. - Сареф встает.
        - Черт, вот это дело. Глядишь, смогу все же участвовать на празднике урожая в конце месяца. Спасибо, парень.
        Поочередно вампир подходит к каждому человеку и применяет силу Кадуцея. Успехом заканчивается каждое исцеление. Не получается излечить до конца, но вмешательство божественной силы позволяет сократить выздоровление на недели. Ранее спящий целитель вот уже пять минут как стоит рядом и наблюдает за работой незнакомого юноши.
        - Поцелуй меня суккуб… Парень, да ты крут. - Целитель массирует заспанное лицо со следами собственных рук. - Не хочешь войти в лигу целителей?
        - Благодарю, но нет. Я намерен вступить в гильдию. - Отвечает Сареф в попытках побороть головокружение. Теперь экспериментально доказано, что не получится использовать ауру Кадуцея бесконечно. Исцеление тоже тратит силы, как и боевое искусство.
        - Жаль, жаль… - Сокрушается целитель, и тут же начинают осаждать вопросами авантюристы:
        - Что, правда?
        - А это не ты отвлек на себя демона, когда мы пытались дать отпор?
        - Не хочешь в нашу группу?
        Сареф пытается не потерять равновесие и нить разговора.
        - Я еще не вступил в гильдию, но спасибо за интерес. - Впрочем, Сареф уже решил, что попробует попасть в академию Фернант Окула в столице королевства. Бенедикт знал о ней столько же, сколько обычные обыватели. Ганма же вовсе был гражданином другой страны.
        - Так, стоп. - Приподнимается авантюрист, которому Сареф исцелил рану на голове. - Тебе ведь нужны рекомендации? Мы можем дать.
        Остальные дружно поддерживают. «Как легко», - думает Сареф, но приходится отказаться:
        - Спасибо за доверие, но я хочу выступить на конкурсе новичков. Если получу рекомендацию, то не смогу поучаствовать. - Сареф прощается с авантюристами и выходит на улицу.
        Слова Микеля о том, что приедет старший маг из столицы, попросту нельзя оставить без внимания. Сейчас есть привлекательное предложение поступления в магическую академию, поэтому нужно стать лучшим на конкурсе, а также привлечь внимание мага. Такой шанс упускать нельзя, будущий социальный статус даст большие преимущества и возможность маскировать потребности вампира под видом экспериментов. К тому же в академии наверняка есть учебные материалы о проклятьях.
        Снова начинает болеть рука, но Сареф не обращает на неё внимание, проверяя умения. Уровень освоенности «Ауры благословения Кадуцея» вырос на два процента и теперь равен четырнадцати процентам. Правда, этого все равно недостаточно для снятия проклятья.
        Нужно чем-то занять себя до начала конкурса. Ходить по Масдарену и предлагать услуги целителя точно нельзя. Насколько предполагает Сареф, тяжесть вылеченных ран влияет на процесс освоения умения. Лечение запоров, грибка стоп или простуды не помогут увеличению уровня, но сделают Сарефа мишенью для бесконечных запросов на лечение. Это будет утомительно и любое повышенное внимание опасно.
        Как бы там ни было, Сареф ходил по улицам и подслушивал разговоры. Один раз наткнулся на двух работяг, обсуждающих ближайшие мероприятия в городе. Беседующие со смаком обсуждали самое интересное, но чаще всего разговор сводился к пьянству и разврату. Вполне обычная картина, как для этого мира, так и для прошлого. Неизменным осталось не только это, но и привычка Сарефа не сидеть сложа руки, лишь бы найти дело.
        В прошлой жизни Сареф не был героем или другим выдающимся человеком. Родился в хорошей семье, учился на «отлично», не испытывал трудностей по жизни, которые потребовали бы превозмогания. Упорный и смышленый, он достигал успехов, но не великих свершений. Можно сказать, впервые сталкивается с необходимостью выживать, поэтому даже не подозревал, что может гораздо больше.
        И дело не в вампирской природе, Системе или крутых способностях. Всё это не имеет значения, если не прикладывать усилий и толику здравого смысла. И нужные обстоятельства принуждают раскручивать внутренний потенциал на все сто процентов. Ощущение приключения и будущих открытий довольно волнительно, если не одно «но».
        Для чего-то великого нужна четкая цель, которой у Сарефа пока нет. Сейчас просто плывет по течению, чтобы выжить. Пока что все действия направлены на изучение мира и способов вписаться в него. Сареф не выбирал оказываться здесь, но теперь вынужден избрать хоть какой-либо путь. И это основная сложность: рано или поздно справится со сложностями, но какая цель может заставить прожить долгие века?
        Доп. глава «Помолвка»
        Конкурс новичков должен быть уже завтра, но ожидание очень утомительно, если заняться нечем. Сареф не может сорваться на какой-нибудь заказ, так как работа может занять много времени и сил. Суть конкурса не ясна, так что стоит поберечь силы.
        Поэтому вампиру остается праздно шататься по Масдарену. Некоторое время Сареф сидел в гилд-холле, а потом отправился на рынок. В центральный город округа Туманных Холмов на продажу привозят не только репу, так что даже авантюристу может быть интересно. Некоторые оружейники и кузнецы, как например, Кристофер, подаривший экипировку, на продажу изделий приезжают именно в Масдарен.
        Как раз сейчас Сареф заходит в большую палатку в центре рыночной площади. Такие лавки в городе почти не встретить, поэтому Сареф не удивился сильному загару купца. Гафар, как представился купец, родом из Лимары. Это далекая жаркая страна в большими пустынями, многочисленными рудниками и золотыми башнями. Лимара окружена романтичными сказками о древних сокровищах, песчаных драконах и поучительных байках об опасности загадывания желаний джиннам.
        Если Сареф не прервал бы разглагольствования об оазисах и звездах, то Гафар успел бы рассказать половину родословной нынешней правящей династии. У купца язык подвешен очень хорошо, так что сразу переключился на описание товаров. Здесь становится интереснее, так как Гафар привез много золотых украшений и оружия. Лимара действительно богатая страна.
        
        Пока Сареф примерялся к сабле, изготовленной из метеоритного железа, в палатку зашел новый покупатель. Им оказывается Стефан, русоволосый почти ровесник Сарефа, который чуть не отправился на тот свет у Фихтершифа. Сареф исцелил рану, нанесенную огром, чем спас юношу.
        - Сареф? Вот так встреча! - Стефан хлопает вампира по спине. Выглядит слишком жизнерадостным даже для того, кто выкарабкался из безнадежной ситуации.
        - Привет. За покупками? - Сдержанно приветствует Сареф.
        - Да, браслеты ищу, скоро помолвка. - Стефан начинает разглядывать золотые украшения. - А, ты наверное не знаешь… У нас с Гердой сегодня помолвка. Хотели сделать через месяц, но я тут подумал, что жизнь авантюриста слишком опасная, чтобы тянуть.
        В голове Сарефа картина ситуации сразу сложилась. В этом мире тоже существуют понятия помолвки и свадьбы, хотя последнюю обычно празднуют только богатые. И на помолвке парень обычно дарит браслеты, которые люди хранят всю жизнь. Нетрудно догадаться, что Стефан хочет сделать запоминающийся подарок. Вот только украшения стоят дорого.
        - Я кое-что поднакопил и еще занял у Марка, так что вот уже целое утро бегаю по лавкам в поисках чего-то интересного. - Стефан наклоняется, чтобы лучше разглядеть различные браслеты. - Если бы не ранение, позаботился бы заранее.
        По мнению Сарефа не самое удачное вложение денег. Но это не его деньги, так что какая разница?
        - Скажите, есть парные браслеты?
        - Конечно, дорогой покупатель. - Купец Гафар буквально из воздуха выхватывает ящик с браслетами и подбегает к Стефану. Внутри самые разнообразные изделия, причем они явно изготовлялись сразу парными для женской и мужской руки.
        - Как думаешь, что Герде понравится больше? - Стефан навесил на каждую руку по три разных браслета.
        - Хм… - Только и успел сказать Сареф.
        - Герда попросила что-то простое, но с узорами. Какой узор лучше, морской волны или пирамид?
        - Мм…
        - Я бы лучше взял золотой, но денег не хватит. Кстати, Сареф, а у тебя есть кто-то?
        - Ну… - В прошлой жизни у него была любящая девушка. До свадьбы не дожил три месяца. Даже думать не хочется, как она пережила гибель Сарефа. Правда, юноша совсем не помнит свое имя из прошлой жизни. И почему он сохранил остальную память? Лучше бы забыл всё. Остается только горечь упущенных возможностей, поэтому в некоторой степени Сареф понимает Стефана.
        - Беру эти! - Собеседник принял решение. В его руке два серебряных браслета с гравировкой в виде перьев.
        - Отличный выбор! - Хвалит Гафар. - Вашей женщине точно понравится. Изображены волшебные перья из хвоста птицы Рушамон. Говорят, в древности феникс иногда пролетал над городами и ронял их. Такие перья приносили удачу и силу… aquvata’ sa’em.
        - Акува-что? - Не понимает Стефан.
        - Силу для мужского достоинства и женского лона. - С улыбкой объясняет Гафар.
        - О… Круто. - Смущенно кивает Стефан.
        Тем временем Сареф бочком направляется к выходу из палатки, но побег не удается.
        - Сареф, подожди, пожалуйста, хочу еще кто-что сказать. - Юноше пришлось подождать у входа в палатку, пока Стефан расплачивался с купцом.
        - Мне тут в голову пришла идея. Будешь помолвником? - Стефан сразу берет быка за рога. Из памяти Бенедикта Сареф знает, что «помолвником» называют человека, который помогает в церемонии помолвки со стороны парня или девушки. Что-то вроде свидетелей или шаферов из родного мира.
        - Нет, боюсь, что не смогу. - Качает головой Сареф.
        - Почему? - Собеседник не дает уйти.
        - Думаю, эту честь тебе стоит отдать кому-то из родных или друзей. - Пожимает плечами Сареф. Ему странно слышать такую просьбу от человека, которого видит во второй раз.
        - У меня нет родных. Со стороны Герды будет её дядя Марк. - Стефан переминается с ноги на ногу. - Я бы мог попросить кого-нибудь из гильдии, но ты спас мне жизнь. Если не ты, то меня здесь не было бы.
        С лица собеседника исчезает любая несерьезность. Похоже, что настроен решительно. Если Сареф еще раз откажет, то настаивать вряд ли будет, но с другой стороны делать все равно нечего. Участие в церемонии не накладывает никаких обязательств, но при этом можно получить расположение этих людей. Стоит ли упускать возможности? Глупый вопрос для Сарефа.
        Помолвка была проведена в одной из таверн. Сареф вместе с Марком произносили ритуальные фразы и слушали ответы Стефана и Герды. Потом вынесли браслеты и торжественно вручили новопомолвленным. Как увидел Сареф, у Герды тоже нет никакой родни помимо Марка. Наверняка за этим кроется не слишком веселый рассказ, но вечер помолвки не для таких историй.
        Сейчас Сареф сидит за столом с другими членами гильдии авантюристов. Постоянно сжимает и разжимает кулак левой руки, боль из-за проклятья продолжает накатывать. Незаметно Сареф плескает себе в кубок обезболивающее и залпом выпивает. На некоторое время поможет, вокруг царит веселье, но Сареф никого из близ сидящих не знает. Поэтому через некоторое время решает по-тихому слинять. Сегодня ночью нужно будет снова поохотиться. Не хочется голодным приходить на завтрашний конкурс новичков.
        Но очередной побег прерывается Гердой, хватающей за руку и тянущей на середину таверны. Здесь уже кружатся несколько пар, так что предложение Герды понять нетрудно. Сареф редко танцевал в прошлой жизни, но здесь и не ждут крутого исполнения. Юноша не стал сопротивляться, но каждый поворот руки вызывает режущую боль, обезболивающее еще не подействовало.
        Они кружатся на деревянном полу в незамысловатых движениях. Сареф серьезно относится к любой деятельности, так что на ходу изучает необходимые танцевальные движения. Благодаря очкам в Ловкости, не испытывает проблем с чувством ритма и равновесия. Чего не скажешь о Герде, которая уже навеселе от выпитого вина.
        Три авантюриста с помощью двух лютней и свирели играют довольно сложную мелодию, наполненную заводным ритмом. Другие в такт хлопают в ладоши. Еще больше людей встают с мест и пускаются в пляс. Вырваться из этой ловушки Сарефу удается не сразу. После танца с Гердой его поочередно перехватывают сразу шесть девушек, а отказывать не принято.
        Когда музыканты взяли вынужденную паузу на время произнесения тостов, Сареф понимает, что настало время уходить. Заметно охмелевший незнакомый авантюрист уже начал в третий раз рассказывать Сарефу как охотился на фей на Мировых Топях. Почему феи живут на болоте и почему от магии Великой Порчи трудно убежать, Сареф так и не понял перед тем, как исчез в толпе. Через пару минут покинул таверну.
        Уже ночь и настает время охоты. Голод крутит живот, так как тушеная говядина с картофелем или нарезанная кубиками белоплавниковая форель с солью не могут утолить жажду крови. Сареф так и не закончил погреб, но заняться этим придется после конкурса. В руке пустая бутыль из-под браги. Подойдет в качестве сосуда для крови. До слуха доносится открытие дверей таверны.
        - Сареф, уже уходишь? - Спрашивает Стефан. Рядом на него облокачивается Герда.
        - Да, хочу выспаться. Завтра важный день. - Кивает Сареф.
        - Слышала, Герда? Мы тоже завтра уходим в патруль. Может, отдохнешь? - Стефан, вероятно, уже не в первый раз спрашивает, так как девушка кривится от вопросов.
        - Ой, утром я буду в порядке. Как паладин Кетариун после победы над черным драконом. - Герда отмахивается от предложения, но крепче прижимается к Стефану.
        - У паладина Кетариуна после победы не было половины лица и руки. - Стефан с заметным усилием вспоминает балладу.
        - Как вообще можно жить без половины лица? - Громко хихикает Герда и изображает из себя Кетариуна, закрывая ладонями то левую, то правую сторону лица. А потом начинает прикладывать руки к лицу Стефана, еще громче смеясь.
        - Вот скажи, Сареф, как так возможно? - Стефан ищет собеседника, но улица пуста. От Сарефа уже след простыл.
        - Ха-ха-ха, я знаю, я знаю. - Герда тоже замечает пропажу третьего участника разговора. - Ты знаешь?
        - Знаю что? - Не понимает Стефан, поддерживая Герду.
        - Он точно из тайной гильдии ассасинов. - Заговорщически шепчет Герда. - Ты видел, как он классно двигается? А еще и бесшумно.
        - Да ну? И из какой он гильдии убийц? - Стефан тащит девушку обратно в таверну.
        - Из «Черной руки» или этой… «Мясного шарика»!
        - Таких гильдий нет. - Поправляет Стефан. - Тебе больше не наливаем.
        - Правда? Ах, а может «Черный шарик»? Или «Мясная рука»? - Дружно смеясь, парочка заходит в таверну. Тем временем Сареф уже перебирается через городскую стену. Перед сном придется поохотиться. Сареф мог бы позавидовать беззаботности новых знакомых, но понимает, что людям порой нужно расслабляться. Но сам Сареф к людям больше не относится, к сожалению. Вероятно, помимо плюсов у этого будут и свои минусы.
        Глава 19
        День конкурса новичков начинается с пасмурного утра и моросящего дождя. Он обрушился еще во второй половине ночи, но, к счастью, Сареф успел завершить охоту до начала ливня. Сейчас сапоги месят грязь за городом, выложенные камнем дороги есть только внутри Масдарена и то не везде.
        На берег реки Сареф приходит с первыми лучами солнца. В течение часа количество людей растет, пока не достигает полусотни. Сейчас действительно многие хотят стать авантюристами. Есть такие, кто даже не имеет какой-либо экипировки кроме дубины и кожаной куртки. При этом видны и бывалые на вид претенденты. Особенно выделяется группа из четырех человек, состоящая из рослых бойцов: воина с большим щитом, лучника и двух мечников. Впрочем, один из мечников отличается: гораздо ниже ростом и оказывается мечницей.
        В этом мире в авантюристы идут не только мужчины. Женщины чаще всего выступают в роли поддержки: целительниц, жриц, лучниц и в редких случаях волшебниц или хотя бы пользователей свитков. В этом мире есть магия, жречество и школа духа, в то время как в родном мире очень долгое время всё основывалось на физической силе. Женщина, владеющая магией или боевым искусством, либо являющаяся проводником божественных сил, будет гораздо ценнее мужчины, который этим похвастаться не может.
        Поэтому нельзя сбрасывать со счетов противника только по причине слабого пола. Еще через полчаса подтягивается группа действующих членов гильдии. Сареф внимательно смотрит на воинов. Они экипированы гораздо лучше и двигаются куда увереннее. Но не командиры Масдарена и ближайших округов занимают мысли. Сареф выискивает старшего мага из столицы и вскоре находит.
        
        Он стоит среди командиров, узнать получилось только по посоху. Длинное оружие, которое даже язык не повернется назвать палкой для ходьбы - отличительный признак мага. Конечно, не все маги пользуются посохами, но это не только признак статуса, но и предмет, позволяющий концентрировать магическую энергию. Блондин под сорок лет что-то обсуждает с другими гильдейцами, но из-за болтовни остальных участников конкурса не получается подслушать.
        - Новобранцы! - Вперед выходит один командиров. - Как уже слышали, тур будет только один, так как времени на три у нас нет. Условия конкурса также изменены, поэтому их объяснит мэтр Патрик, прибывший из столицы.
        Вперед выходит маг. «Конкурс будет проводить он?», - размышляет Сареф. Волшебник не сразу начинает говорить, лишь пристально смотрит поверх голов. Он явно привык командовать, непринужденно стоит под прицелом множества взглядов.
        - Я буду краток. - Грубый и властный голос также указывает на частую необходимость руководить людьми. - Вас, идиотов и засранцев, я бы даже к метле не приставил, не то что меч в руки дал. Первое правило: оружие запрещено. Щиты тоже. Можете использовать только свои кулаки. Магия и дух не запрещены, но вряд ли вы даже слышали такие слова.
        Сареф хмыкает про себя. Напоминает службу в армии из прошлой жизни. Тогда новобранцев тоже подвергали оскорблениям и унижениям с целью оказать психологическое давление.
        - Второе правило: срок тура ограничен до полудня. Не успели - идите нахрен и никаких вторых попыток. - Маг по имени Патрик продолжает перечислять правила.
        - Третье правило: победитель будет только один. Если вы в себе не уверены, советую покинуть нас уже сейчас. - Услышанное вызывает бурные перешептывания в рядах. «Только один получит рекомендацию»?
        - Четвертое правило: всё, что не запрещено первыми тремя - разрешено.
        - А теперь ваша задача. Слушайте внимательно, повторять не буду. Это, - волшебник указывает на кулон на своей шее, - ваша цель. Тот, кто сможет отобрать его у меня, будет победителем.
        Условия вызывают еще большее обсуждение. Даже Сареф сомневается, что это будет легко. Все же перед ним старший маг. В магическом ремесле карьерная лестница очень похожа на иерархию силы вампиров. В самом низу ученики и подмастерья, потом дипломированные маги, далее старшие маги, которые могут руководить военными подразделениями, гильдиями или факультетами в учебных заведениях. Выше находятся мейстеры и архимаги. Насколько Бенедикт знал, в Манарии есть только один мейстер и один архимаг.
        Одолеть Патрика будет почти невозможной задачей не только для новобранцев, но и для многих командиров гильдии. «Хм, им невыгодно делать конкурс, который никто не сможет пройти. Есть какой-то скрытый смысл». - Сареф пытается понять, в чем подвох.
        - Предупреждаю, что в ходе выполнения задачи вы можете сильно пострадать и даже умереть. Рекомендую еще раз обдумать, насколько вам это надо. Я буду вас ждать среди тех холмов. - Рука мага указывает на холмы через реку.
        Точка ожидания приблизительно в двух-трех километрах. Патрик разворачивается и идет в сторону лодок, которые гильдия заранее приготовила. Командиры и другие члены гильдии направились с волшебником. Они будут со стороны наблюдать за претендентами.
        - Да ну к черту! - Слышит рядом Сареф. - Они совсем сбрендили, я не пойду.
        - Что думаешь? Давай уйдем. - С другой стороны.
        - Это просто маг приехал и свои порядки навел. Ничего страшного, если попробуем в другой раз.
        - Да-да, лучше переждать и прийти в следующий раз.
        В разных участках толпы возникают похожие возгласы. Некоторые новобранцы начинают решительно уходить в сторону города. Сареф чуть улыбнулся, так как узнал среди уходящих действующего авантюриста гильдии, который вчера затирал про ловлю фей на болотах. [Прим. автора: отсылка к филлерной главе «Помолвка»].
        Вампир понял, что в число новобранцев организаторы подсадили своих людей. Они будут подбивать участников сдаться и уйти. Микель говорил, что конкурс призван проверять смелость, сообразительность и боевые навыки, поэтому нет ничего удивительного, что гильдия начинает с простой проверки на «вшивость».
        Вслед ложным участникам уходят настоящие новобранцы. Один за другим количество участников уменьшилось сначала наполовину, а потом на две трети. Еще никто не двинулся в сторону лодок, чтобы переплыть реку. Сареф стоит на месте, пока не остался лишь он, два близнеца-копейщика и та хорошо вооруженная четверка.
        Когда все поняли, что никто из оставшихся уходить не будет, близнецы бросили копья, сорвались с места и запрыгнули в одну из лодок. Квартет авантюристов тоже начал разоружаться, их примеру следует и Сареф, положив меч на землю.
        - Эй, слушай. - Обращается девушка. - Как насчет того, чтобы объединиться? Группой будет больше шансов завалить мага.
        Она подходит ближе. Без шлема оказывается владелицей длинных волос. Сареф не может решить, что удивляет в них больше: их ухоженность для мира, где еще не изобрели салоны красоты, или седой цвет. По сравнению с Сарефом девушка выглядит хрупкой, но уверенные движения и ровное сердцебиение указывают на силу или опыт. Либо и то и другое одновременно.
        - Какой в этом смысл? Победитель возможен только один. - Глупо верить, что незнакомые люди будут предлагать в такой ситуации сотрудничество. Скорее попробуют использовать и предать.
        - И что? Ты думаешь, что тот чароплет говорил только правду? Они могут менять правила на ходу, так что нам достаточно показать себя с максимально хорошей стороны. А работа в команде - основа гильдии. Мы все равно не справимся с магом, нам достаточно выложиться на полную. - Начинает убеждать незнакомка.
        Слова девушки звучат вполне резонно. Любой другой бы согласился с доводами и пожал руки, но не Сареф. К несчастью этих людей, у него слишком хороший слух. Как только толпа унесла с собой шум, вернулась возможность полагаться на вампирские чувства. Они бросили всего несколько фраз шепотом, но Сареф услышал, что они хотят усыпить бдительность и ударить в спину на другом берегу.
        - Разумно. - Кивает Сареф. - Давайте сделаем это.
        - Молодец, ты точно дружишь с головой. - Девушка поворачивается к группе: - Подъем, переплываем.
        «Да, с головой лучше дружить», - Сареф первым направился к лодкам и столкнул одну из них на воду. Следом в лодку запрыгивают остальные члены вынужденной команды. Все расслаблены, никаких лишних разговоров и телодвижений. «У них большой опыт», - заключает Сареф. - «И руководит здесь, похоже, эта девушка».
        Река около города называется Маннурка. Огибает город только с одной стороны, но при этом довольно широкая и с быстрым течением. Близость к воде наверняка стала основополагающим фактором для основания города и строительства ферм. Девушка, которая так и не представилась, сидит в конце лодки, пока все остальные в четыре весла гребут к противоположному берегу.
        Стоит заметить, что грести сложно, так как в середине реки очень быстрое течение сносит лодку в сторону. Однако это не то, с чем сильные гребцы не справятся. Через пятьдесят метров Сареф оглядывается на нужный берег. Когда до последнего остается одна треть пути, резко бросает грести. Слаженный ритм нарушен, поэтому лодку сильно заносит в бок.
        - Какого дьявола?! - Вскрикивает девушка, но Сареф уже стоит ногами на борту и использует энергию духа, чтобы создать сильный импульс для прыжка. Ганма мог бежать по воде, просто отправляя импульс из ног на каждый шаг. Вода в таком случае просто не успевает расступиться под стопой и отталкивает от себя.
        Сареф даже не будет пробовать сделать так. Для этого точно потребуется более высокий уровень освоенности умений, а к тому же потратит много энергии. Сейчас нужно просто сделать два-три прыжка как можно дальше от зоны быстрого течения, а потом доплыть своими силами. Во время первого прыжка импульс тут же переворачивает лодку вместе с остальными пассажирами.
        Все проклятья, которые могли бы долететь до слуха вампира, тонут в воде. Дополнительно подключая физическую силу, Сареф смог допрыгать почти до берега, но в конце все равно упал в воду. Команда, частью которой пробыл так недолго, уже успела уплыть довольно далеко в сильном течении. Авантюристы вцепились в перевернутую лодку и орут вслед Сарефу ругательства. Девушка при этом громче всех.
        - Да ладно, вы сами хотели мне подгадить. - Улыбается Сареф. Возможно, неспортивное поведение не поощряется, но с другой стороны четвертое правило разрешает всё, что не запрещено первыми тремя. Маг Патрик специально акцентировал на это внимание.
        Где-то впереди есть еще два авантюриста, которые наверняка попробуют устроить ловушку для Сарефа. Увы, но их тоже придется вывести из конкурса, юноша не может допустить, чтобы кто-то помешал во время боя с магом.
        Глава 20
        Как и ожидалось, те близнецы сидели в засаде. Причем совсем рядом с берегом, так как дальше открытое поле. Их Сареф услышал загодя, поэтому изобразил беззаботный вид. Оружие запрещено, поэтому юноша не переживает, что ему что-то сумеют сделать. Они просто выпрыгнули из кустов и попытались оглушить. Будь против них обычный человек, то скорее всего справились бы. Но против вампира это слишком слабые потуги. Жаль, что нельзя выпить их кровь.
        Вот таким образом Сареф остается последним участником конкурса на рекомендацию, поэтому идет не спеша. Снова зарядил дождь, довольно тоскливая погода, но юноша этого не замечает. Сейчас все мысли заняты решением задачи под названием «победить мага и не раскрыть себя». До полудня еще часа четыре, так что не имеет смысла нестись сломя голову.
        Через два километра Сареф видит мага. Он расположился на берегу крохотного пруда между двух холмов. На склоне одного из них горит костерок оценивающих членов гильдии. Все замечают Сарефа, поэтому прекращают обсуждения. Волшебник тоже смотрит в сторону новобранца, но даже не встал с камня. Перед прудом разбросано много валунов, и есть участки с большими лужами.
        Сареф спокойно подходит, так как не видит, чтобы оппонент готовился к бою. Когда дистанция сократилась до двадцати шагов, маг встает с последним на сегодня предупреждением:
        - Ладно, кто-то пришел. Напомню, что ты можешь пострадать и даже умереть. Я не буду сдерживаться.
        - Кулон? - Напоминает Сареф. Старший маг ухмыльнулся и вытащил золотой кулон поверх туники.
        - Серьезно настроен? Уже весь дрожу. - Маг продолжает издеваться. - Даю тебе право первой атаки.
        - В таком случае с вашего позволения воспользуюсь этим правом…
        …И Сареф продолжает стоять на месте. Прошло уже пятнадцать минут, но вампир даже не сдвинулся с места. Раз первым атаковать может только он, значит, только он решает, когда начнется бой. Вряд ли маг отступится от слова.
        Начинается долгая игра в гляделки, за которой прошел целый час. Дождь давно прекратился, оставив свежесть в воздухе. Правда, тучи над головами не думают уходить. Первое время волшебник всячески провоцировал, но после плюнул на это, так как Сареф всё пропускал мимо ушей. Расчет довольно прост: постоянно держать в напряжении. Такое давление тоже изматывает противника, и волшебник довольно быстро просек задумку.
        Сначала сидел за костром, не сводя взгляда с Сарефа, потом устроил что-то вроде оздоровительной гимнастики. А Сареф просто ждет. Бой не будет долгим, и стоит хоть немного восстановить силы. При этом у вампира выносливость должна быть выше, чем у человека, пусть и практикующего магию. Командиры гильдии сначала оживились, а потом снова заскучали.
        Но только на взгляд стороннего наблюдателя покажется, что Сареф просто стоит. Дыхание в нужном ритме вводит в трансовое состояние. Ганма отлично владел мистическими практиками, поэтому мог передать Сарефу знания особой медитации школы Белого Пламени. Медитация требует много времени, но позволяет временно расширить внутренние духовные каналы и ускорить циркуляцию духа. Это буквально воспламеняет кровь, давая большой прирост в силе и выносливости. Но потом придется поплатиться огромной слабостью.
        - Если ты еще жив там, то до полудня осталось меньше часа. - Волшебник зевнул и отправил еще одну сырую ветку в дымящиеся угли. В этот момент мощный поток ветра разбрасывает костерок: Сареф попробовал стремительным прыжком приблизиться к магу. Какая-то невидимая воздушная преграда отталкивает, но Сареф под действием медитации уже давно чувствовал её. Потратить первый удар на разрушение преграды пришлось бы в любом случае.
        - Наконец-то! - Маг принимает боевую стойку. - Давай! Покажи хоть что-то!
        Сареф не нуждается в понуканиях, поэтому стремительно сокращает дистанцию. Адепты духа имеют преимущество в ближнем бою, так как большинству магов нужно читать заклинания и творить пассы руками. Тот воздушный барьер Патрик явно установил, как только пришел сюда. Больше у него не должно быть заготовленных заклятий. «Или нет»?
        Быстрая фраза и злая улыбка не предвещают ничего хорошего, чувства вампира начинают бить тревогу, так как пруд за спиной мага стремительно покрывается льдом, гораздо быстрее сближения Сарефа. С треском и шипением за спиной Патрика раскинулось настоящее царство зимы. В то же время в лицо вампира бьет волна жара вслед вытянутой руке с посохом. Взрыв чистейшего пламени сметает всё перед магом.
        Оболочку из энергии духа Сареф активирует на одних рефлексах. Защита погасила почти весь удар, но приходится активировать ауру благословения Кадуцея, чтобы залечить внутренние травмы. Ударная волна отбросила Сарефа от мага. Оппонент злорадно улыбается, ожидая, пока новобранец не сбежит с поджатым хвостом. Это гораздо выше понимания магии Сарефа, но у него есть Система.
        Во-первых, Система не выдала задания «Выжить любой ценой», значит, враг не имеет настоящего намерения убить, либо ситуация не представляет опасности. Сареф считает, что Система руководствуется именно такой логикой, но это еще не доказано. Во-вторых, Система может выдать полезную информацию о магии противника. То, что волшебник принимает за нерешительность, является сбором информации. Возможность получить информацию о свойствах магии или артефактов при пристальном рассмотрении должно спасти и в этот раз.
        
        НАЗВАНИЕ: «Единение льда и пламени»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: сложная магия, работающая с законами природы. Маг создает вокруг себя зону термодинамического равновесия, после чего может перекачивать тепловую энергию из одной области в другую. Моментально остужая пространство в одной области, маг может передать взятую тепловую энергию в другую область, что будет приводить к немедленному возгоранию или взрыву. Умение работает и в обратном порядке. С ростом освоенности маг может производить энергетический обмен быстрее и на более широкой зоне.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        
        Внимание! Вы не можете овладеть заклятьем. Условия:
        Класс «маг стихий» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Подкласс «термодинамик» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Минимальный уровень Интеллекта - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Знание условий активаций - НЕ ВЫПОЛНЕНО.
        Сарефу остается только удивляться возможностям магии. Система явно по-своему описывает умения, но из курса физики Сареф помнит, что такой обмен тепловой энергией почти невозможен.
        Патрик, наполовину скрытый столбами огня, поднимает с шеи маску до уровня глаз. Здесь может помочь знание Ганмы о том, что маги часто так делают, особенно в бою против других магов. Все профессиональные волшебники учатся читать по губам, чтобы понять, какую магию противник хочет применить. Из-за этого распространены широкополые шляпы, высокие воротники или такие повязки на лицо. Иногда даже волшебники специально носят длинные рукава, чтобы враг не увидел жестов.
        Но вряд ли Патрик сделал это, чтобы Сареф не мог читать по губам. Вампир этому никогда не учился, но даже если и мог, то познаний в магии не хватит для хоть какой-то пользы. Скорее просто решил прикрыть лицо от случайных искр и жара. После первого удара не продолжает атаку, явно хочет показать, что Сарефу против него ловить нечего. Сильные всегда допускают ошибку пренебрежения к слабым противникам. Тот же Деррил - вампир, которого опустошил в Фондаркбурге, не разглядел в Сарефе опасность.
        Это не значит, что противник не имеет оснований для высокомерия. Лишь дает лазейку для неожиданного удара. Очень тонкую и незаметную, но от того очень опасную. Сареф бросается, но уже по дуге с целью обойти с другой стороны. Пока неясно, есть ли промежуток времени перед повторным использованием заклятья. Стоит Сарефу приблизиться к замерзшему пруду, как лед взрывается облаком пара.
        Маг снова применил «Единение льда и пламени»: от пожара перед магом осталась лишь промерзшая почва, а вся тепловая энергия растопила лед пруда с такой скоростью, что произошел паровой взрыв. Обе руки вампира покрылись волдырями, так как не полностью избежал удара. К счастью, перед конкурсом принял двойную дозу обезболивающего из-за левой руки. Сейчас аура Кадецуя снова начинает исцелять ожоги, а Сареф бросается в новую атаку.
        Следующая атака показала, что маг может еще раз сотворить магию без задержки во времени. Усиление духом еще держится, но это не решает проблемы. Сареф не может подобраться к магу, чтобы сорвать кулон с шеи, так что придется изменить тактику. Когда сюда шел, Сареф собрал несколько небольших камней в разные карманы. Даже небольшой камешек, запущенный рукой вампира, может причинить вред. А если добавить энергию духа, то можно получить что-то близкое к пули.
        Конечно, скорость снаряда не сравнится с огнестрельным оружием, но будет очень больно. Земля под ногами повторно вспыхивает, и Сареф отпрыгивает назад. Теперь взметнувшийся огонь должен скрыть бросок. Из стены пламени вылетает белая вспышка и попадает прямо в волшебника. Невольный вскрик показывает, что вампир попал в цель. Резким движением Сареф отправляет следующий камень, но волшебник перехватывает атаку.
        Перед магом чуть колышется воздух: снова сотворил что-то вроде воздушной стены, не пропускающей объекты. Неожиданно удачное попадание наверняка стерло улыбку с лица Патрика. Все очаги возгорания исчезают, а с неба начинает падать снег.
        «Что он задумал? Остужает всю местность?», - Сареф пробегает глазами из стороны в сторону.
        Еще через несколько секунд начинается метель. Похоже, что зона магии Патрика добралась до дождевых облаков. В правой руке маг по-прежнему сжимает посох, а в левой начинает кружиться сфера нестерпимо яркого света. «Он собирает всю тепловую энергию области в одной точке?», - догадывается Сареф. Если эта высокотемпературная сфера попадет по нему, то тело почти наверняка испарится.
        «Остается последняя возможность». - Юноша решает провернуть последний оставшийся трюк, чтобы прервать заклятье мага и подобраться для захвата кулона.
        Глава 21
        Сфера над левой ладонью мага испускает волны жара во все стороны, так что ни одна снежинка не может достичь тела Патрика. Остальную зону меж двух холмов захватывает буран. Игры с резким нагреванием и охлаждением областей привели к хаотичному перемешиванию холодного и горячего воздуха, а после к циклону и штормовому ветру.
        Но снег не мешает Сарефу видеть основную цель. Этой целью является не сам волшебник или кулон. Юноша пристально смотрит на повязку мага. Патрик закрыл ею рот и нос, но это натолкнуло Сарефа на безумную идею.
        - Ard Flamel. - Произносит Сареф одновременно с жестом рукой, активируя «Малый поджог».
        Ткань на лице мага тут же загорается. Будь противник хоть трижды ветераном, каждый человек зависим от безусловных рефлексов. Точно так же, как без раздумий отдернет руку от раскаленного предмета, маг неизбежно потеряет концентрацию из-за горящего лица. Сареф ставит всё на уловку и бросается прямо к магу.
        Патрик действительно начинает мотать головой, бросает посох и поспешно сдергивает с лица повязку. Высокотемпературная сфера растворяется в воздухе. Сареф пропускает через ноги экстремальное количество энергии духа, чтобы очутиться около противника за доли секунды. Это равносильно трате всех сил, но больше ничего сделать не сможет. Либо сейчас справится, либо нет.
        Мир будто замирает под напором Сарефа, глаза неотрывно следят за золотом кулона и собственной рукой. Вот-вот пальцы сомкнутся над украшением, но вдруг натыкаются на лед. Тело Патрика покрыто ледяным доспехом, который ловит руку вампира. По кисти, предплечью и локтю бежит холодная волна. Мороз тут же лишает конечность подвижности и продолжает идти дальше ледяной коркой к плечу, голове и туловищу. Всей инерции броска хватает только на несколько трещин на ледяном панцире, который поймал в ловушку авантюриста. Остальной импульс был затрачен на преодоление защитного барьера.
        Последним, что Сареф видел перед потерей сознания, были ослепительные огненные крылья за спиной мага. Сотворив ледяную ловушку, ему нужно было куда-то деть всю украденную тепловую энергию. Старший маг наверняка знает сотни заклятий, но одолел Сарефа всего одним, если забыть про воздушный барьер.
        Юноша теряет чувство времени и пространства, очень долго падает в темном колодце. После осознает себя на лодке посреди моря крови. Руки с шестом привычно толкают транспорт вперед. Сареф знает, что ему нужно пересечь море, но не понимает зачем. На горизонте что-то колоссальное нависает над погибшим миром. Но странная дымка не дает рассмотреть это.
        Гибнущее солнце изливает потоки крови и тусклый свет, которого достаточно, чтобы видеть рифы. Но то, что Сареф принял за рифы, вблизи оказываются обломками кораблей и домов, а иногда большими надгробиями. Путешественник долго лавирует между останков цивилизации, но словно ни на йоту не приблизился к конечной цели. В какой-то момент решает оглянуться на пройденный путь, но видит за собой только тьму. Стена абсолютного мрака в десяти шагах поднимается до небес и в обе стороны света до горизонта. Мира за ним более не существует. Юноша начинает чувствовать ужас без видимых причин, а после просыпается.
        В незнакомой комнате довольно тепло и светло. Сареф встает с кровати и смотрит на человека за столом. Даже со спины нетрудно признать Патрика. Маг оборачивается на шорох и осматривает юношу с ног до головы.
        - Вроде цел. Самочувствие? - Спокойно спрашивает волшебник.
        - Всё в порядке. - Сареф не чувствует боли. Быть может, бессознательно применил «Ауру благословения Кадуцея» или это результат помощи мага. Схватка закончилась тем, что Сареф попал в ледяную ловушку. Чудовищный холод должен был привести к экстремальному переохлаждению и омертвлению тканей, но правая рука выглядит и чувствуется как обычно.
        - Хорошо. Вот это, - маг указывает на пергамент на столике возле кровати, - тебе.
        Сареф догадывается, что там. Ожидания не обмануты, Патрик подписал третью рекомендацию для вступления в гильдию авантюристов.
        - Из гильдии просили передать, что ты официально принят. И что-то там еще, спросишь у них сам. Я же хочу дать оценку экзамену.
        Учитывая, что проклятье в левой руке еще не начало пилить кости изнутри, значит, вряд ли прошло более трех часов. Пока же Сареф полностью обращает внимание на слова мага.
        - У тебя великолепные физические данные, что неудивительно для адепта Школы Духа. Ты изучал Белое Пламя?
        - Да, мэтр Патрик. - Боевое искусство может быть отличным прикрытием для сверхчеловеческих сил вампира.
        - А еще ты можешь пользоваться магией. Перед экзаменом мне сказали, что ты практикуешь дух и целительные чары, но оказалось, что это не всё. - Волшебник встает, подтаскивает стул ближе и садится прямо перед юношей.
        - Да, знаю «Дуновение» и «Малый поджог». - Кивает Сареф.
        - «Малый поджог», да. Это был очень хитрый ход. Я получил ценный урок. Недостаток силы заставляет прибегать к хитрости и тактическому планированию. Увы, чем сильнее становишься, тем меньше начинаешь ценить такой подход. - Из уст Патрика звучит как высокая похвала.
        - А еще тот бросок камня… У меня теперь большой кровоподтек на боку. Такой атаки я тоже не ожидал. Ты умеешь трезво смотреть на ситуацию и придумывать оригинальные решения. И к тому же не сбежал ни у реки, ни при виде моей силы. Значит, психологически подготовлен к сложностям работы авантюриста. По всем параметрам, которые проверяет конкурс, ты прошел. - Патрик лаконично дает понять, почему было принято положительное решение, несмотря на то, что кулон Сареф не смог заполучить. - Вопросы?
        - Я хочу поступить в Фернант Окула. Гильдия готова мне помочь, но еще требуется рекомендация от мага…
        - Без обид. - Качает головой Патрик. - Дать кому-то рекомендацию, значит, взять ответственность за будущие действия рекомендуемого. Я мало тебя знаю, Сареф. Лишь на основании конкурса гильдии не могу рекомендовать тебя для поступления в столичную академию.
        Но юноша не смутился, такой исход можно было предугадать.
        - Если терять время ты не хочешь, - продолжает волшебник, - то есть вариант пройти вступительный экзамен. Он проводится каждые полгода и следующий будет через месяц. И там будут смотреть именно на талант в магии. Фернант Окула - самое престижное учебное заведение магии на континенте. Так что просто дар к магии не гарантирует сдачу экзамена. Еще вопросы?
        - Как вам удается не страдать от действия вашей магии? - Сареф задает неожиданный вопрос, если судить по выражению лица Патрика.
        - Прости?
        - Перед тем, как я поджег вашу повязку, вы собирали над рукой огненный шар. Почему жар не вызвал у вас ожогов? Или ледяной доспех не привел к обморожению? - Уточняет Сареф.
        - Не думаю, что ты поймешь принцип работы этого заклятья, но если вкратце, то делаю собственное тело сверхпроводником тепловой энергии, поэтому оно не поглощает энергию с одновременным разрушением, а пропускает сквозь себя. Правда, это не абсолютная защита. Извини, если слишком запутано, но без знаний основ стихийной магии будет трудно понять.
        Но Сареф имеет Систему, поэтому еще во время боя понял, на чем построено заклятье. Еще потребуется обмозговать, но спрашивает Сареф не просто так. Система сообщила, что Сареф не может овладеть магией, так как не выполняются условия:
        
        Внимание! Вы не можете овладеть заклятьем. Условия:
        Класс «маг стихий» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Подкласс «термодинамик» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Минимальный уровень Интеллекта - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Знание условий активаций - НЕ ВЫПОЛНЕНО.
        - Вы изучаете магию стихий? - Спрашивает Сареф.
        - Да, это моя специализация. У каждого мага она своя, и специализаций довольно много. Как правило, профиль в магии предопределен природой, но процесс понимания своей специализации не так прост. Для начала нужно овладеть общей магией на достаточном уровне. - Пожимает плечами Патрик. - На этом с вопросами предлагаю закончить. У меня еще есть дела.
        - Спасибо за объяснение. В таком случае я пойду. - Сареф осторожно поднимается на ноги.
        - Не забудь свой меч, он за дверью. - Патрик возвращает стул на место.
        На улице солнечно, в дождевых тучах наконец появляются прорехи, из которых льется свет. Найдя спокойное место в заброшенном дворике, Сареф знакомится с системными сообщениями.
        
        ИТОГИ БОЯ:
        ###
        Получено 3 уровня и 9 очков характеристик.
        ###
        Уровень освоенности умений повышен и теперь равен:
        «Школа Белого Пламени» > 37,0 %
        «Малый поджог» > 2,1 %
        Система за бой с Патриком выдала 3 уровня, несмотря на поражение. Девять очков: на что потратить? Если он намерен поступить в академию и найти способ исцеления руки, то Интеллект на первом месте. Но магическое развитие может быть слишком длительным. Другим вариантом стоит повышение Жизненной мощи или Стойкости. По всей видимости, можно сделать организм гораздо сильнее проклятья.
        Сложный выбор, и Сареф ставит на Стойкость, как и чуть ранее. После боя с демоном в гилд-холле Система тоже выдала один уровень и три очка для характеристик. Все очки вкладываются в способность тела справляться с уроном любого типа. Выходит так:
        
        Жизненная мощь: 26
        Стойкость: 30
        Физическая сила: 28
        Ловкость: 31
        Интеллект: 11
        Озарение: 48
        Увы, но даже с повышением Стойкости не удается снять проклятье с помощью ауры Кадуцея. Значит, нужен больший уровень.
        
        ИМЯ: Сареф
        УРОВЕНЬ: 29
        РАСА: вампир
        РАСОВЫЙ СТАТУС: вампир
        АКТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: неизвестное проклятье
        ПАССИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: «Божественная воля Кадуцея», «Аура благословения Кадуцея», «Школа Белого Пламени».
        КЛАСС: отсутствует
        ПОДКЛАСС: отсутствует
        СУБКЛАСС: отсутствует
        РЕМЕСЛО: недоступно
        СЛАВА: незначительная
        РЕПУТАЦИЯ: положительная
        В окне статуса появляются новые вещи за последние дни. В активных эффектах висит неизвестное проклятье, с этим всё понятно. Слава теперь незначительная, а репутация положительная.
        - Система, что значат эти статусы?
        - СЛАВА ПОКАЗЫВАЕТ УРОВЕНЬ ИЗВЕСТНОСТИ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ СРЕДИ ЖИТЕЛЕЙ МИРА. РЕПУТАЦИЯ СООБЩАЕТ, КАК К ПОЛЬЗОВАТЕЛЮ ОТНОСЯТСЯ ЖИТЕЛИ МИРА. СЕЙЧАС УЧИТЫВАЕТСЯ ТОЛЬКО ЛЮДСКОЕ ОБЩЕСТВО, НО ТАКЖЕ ВОЗМОЖЕН ПОКАЗ ДЛЯ РАЗЛИЧНЫХ НАРОДОВ, ФРАКЦИЙ И ОРГАНИЗАЦИЙ, ЕСЛИ ТАКАЯ ИНФОРМАЦИЯ У СИСТЕМЫ ЕСТЬ.
        «Хм, получается, люди теперь будут относиться ко мне лучше только потому, что я стал членом гильдии авантюристов? Ну, всё логично», - думает Сареф. А еще нужно поразмышлять по поводу класса и подкласса на основе показанного и сказанного Патриком.
        Глава 22
        Сареф по-прежнему сидит во дворике. Скоро нужно посетить гильдию, так как Патрик не посчитал нужным работать посыльным.
        
        …
        КЛАСС: отсутствует
        ПОДКЛАСС: отсутствует
        СУБКЛАСС: отсутствует
        …
        Система до сих пор не присвоила никакого класса. Сареф владеет боевым искусством и даже немного магии знает. И не стоит забывать про силу Кадуцея. По всей видимости нет таких общих классов, как маг, воин, разбойник или лучник из популярных игр прошлого мира. Патрик наверняка имеет класс «Маг стихий», значит, Система засчитает класс только тогда, когда Сареф овладеет своей специализацией?
        «Или нет? Для магии Патрика требовался подкласс «Термодинамик». Может быть это называют специализацией?», - готовых ответов у Сарефа нет.
        «Система, что означают классы, подклассы и субклассы»?
        - ПРИЗВАНЫ ОБОЗНАЧАТЬ ПРОФИЛЬ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ И ДОСТУПНЫЕ УМЕНИЯ. ЧАСТЬ УМЕНИЙ ОБЯЗАТЕЛЬНО ТРЕБУЕТ КОНКРЕТНЫЙ КЛАСС, ПОДКЛАСС ИЛИ СУБКЛАСС. - Тут же откликается обезличенный голос в голове. Но информация довольно бесполезная, Система отказывается дать более развернутый ответ. Сареф уже пробовал уточнять список всех классов и условий их получения, но невидимый помощник недвусмысленно дал понять, что узнавать Сарефу придется самому.
        Юноша принимает решение оставить выяснение до лучших времен и отправиться в гильдию. Неудивительно, что первое поздравление получает от Микеля, тот с довольным видом похлопал по плечу:
        - Молодец. От командиров слышал, что ты здорово выступил на конкурсе и даже заставил мэтра Патрика серьезно отнестись к бою.
        - Спасибо. Мэтр Патрик сказал, что мне хотели что-то в гильдии сообщить? - Спрашивает Сареф.
        - Да. Во-первых, ты заслужил нашивку. - Микель передает кусок ткани с искусно вышитым гербом гильдии: пересеченными мечом и стрелой с большим глазом на фоне. Оружие означает готовность вступить в бой с любой угрозой, а глаз олицетворяет бдительность. Сареф неоднократно видел такие нашивки на куртках авантюристов, хотя далеко не все их носят. При этом в нижнем углу нашивки есть пустое место, хотя у других там обычно что-то изображено.
        - Нашивка магическая, гильдия имеет договоры с мастерами зачарования. Она никогда не загрязнится и не порвется, а также может отправить сигнал бедствия, если авантюрист окажется в слишком опасной ситуации. Одновременно является подтверждением статуса авантюриста. Носить на виду или нет, решаешь сам. - Объясняет Микель.
        - Спасибо, выглядит очень круто. - Сареф показывает на пустое место нашивки. - А здесь не должно быть чего-то?
        - Может и будет. - Кивает собеседник. - Когда приобретешь опыт и известность в гильдии, командир может присвоить тебе один из титулов и передать под твою ответственность магического питомца. Это и отражается в нижнем углу нашивки.
        - Что? Титул и магический питомец? - За недолгое время пребывания в гильдии Сареф ни разу не слышал об этом.
        - Сейчас не это важно. Во-вторых, пока посмотри на это. - Конверт содержит рекомендацию в академию магии. - Мэтр Патрик дал тебе свою рекомендацию для поступления?
        - Нет, но предложил пройти вступительный экзамен.
        - Понятно. - Микель, похоже, тоже не рассчитывал на большее. - Тогда тебе нужно подготовиться к нему. И потребуется более серьезная магия, чем «Малый поджог». Правда, твои целительные чары потрясающие, так что могут произвести впечатление. Но есть риск, что на экзамене никто не будет истекать кровью, чтобы ты смог показать себя.
        - Значит, мне нужна сильная магия? Как можно получить её, не потратив кучу золотых в магической лавке? - Спрашивает Сареф.
        - Как я говорил ранее, в нашей гильдии хранятся два учебника. С первым ты уже ознакомился, но в нем слишком много теории. Во втором больше разных чар, так что тебе нужно будет изучить что-то. - Микель проводит Сарефа внутрь гилд-холла. Юноша ранее сюда не заходил, но ничего примечательного заметить не успевает.
        В комнате со стеллажами Микель передает Сарефу еще один учебник. Вероятно, здесь хранилище магических свитков, которые выдаются авантюристам для выполнения заданий.
        - Мой совет: не распыляйся на все заклятья. Трудность освоения резко возрастает вместе со сложностью заклятий. В книге есть магия, которую язык не повернется назвать базовой. Но чем круче освоишь волшебство, тем выше шансы пройти экзамен. Поэтому лучше выбери только одно сильное заклятье и практикуйся только в нем. - Подсказывает Микель и выходит из помещения. - И еще: не выноси учебник за пределы книгохранилища, пожалуйста. Как закончишь, верни книгу вон на ту полку.
        Как только Сареф остается наедине с книгой, сразу погружается в чтение за одним из столов. Книгопечатание в этом мире не так хорошо развито, как в родном мире, так что переплеты книг не содержат много страниц для такого большого корешка. Но даже так уходит три часа на беглое чтение, под конец у Сарефа буквально вскипает мозг. В начале были более-менее простые заклятья, но вместе с тем не особо интересные для возможных экзаменаторов. А вот потом начинается сущий ад.
        Магия в этом мире больше всего напоминает науку. Автор учебника требует знаний векторной математики и теории вероятностей; умения посчитать азимут или вычислить направление по звездам и солнцу; знать, чем отличаются различные виды колебаний тел. А потом на всё это еще накладывает совершенно незнакомые для Сарефа вещи, например, источники маны, резонанс заклятий, гармоники рифм активационных фраз, лексика и грамматика древних языков, особенности проводимости магии для различных предметов и сред.
        Для сложной магии недостаточно сказать заклинание и воспроизвести жесты. Нужно еще делать расчеты магического потока, рисовать схемы и магические фигуры, представлять массивы переменных и желательно делать это в голове за секунду, чтобы называть себя настоящим чародеем уровня старшего мага, а лучше мейстера.
        Сареф в прошлой жизни не испытывал трудностей в учебе, легко давались естественнонаучные дисциплины, но тогда были учителя, многочисленные пособия и интернет. А в этом мире интернет вряд ли появится раньше телеграфа. Как вампир, Сареф может попробовать дождаться этого и даже немного поспособствовать, но к чему он думает об этом?
        Юноша решительно встает и кладет книгу обратно. Посторонние мысли показывают, что Сареф вымотался. Снова начинает болеть рука, но вампир планирует выпить обезболивающее ночью после охоты. Раз так хорошо получается с поступлением в столичную академию, то вряд ли ему потребуется погреб в лесу. Но все равно нужно проверить, насколько жизнеспособна идея для хранения крови. В учебнике не было ни одного заклятья, которое могло бы помочь в этом.
        Сареф выходит из здания гильдии. Есть еще вариант с какими-то подвальными помещениями в городах, но вряд ли получится найти заброшенные. Сегодня был тяжелый день, так что потрачено слишком много сил. Вампирский голод настойчиво требует новой крови, поэтому Сареф на закате выходит из Масдарена.
        После захода солнца вампир начинает охоту в лесу близ города. Отличный слух и обоняние позволяют не только выследить добычу, но и засечь потенциальную угрозу. Например, в лице местных егерей. Из чащи доносятся звериные звуки, Сареф издали понимает, что это кабан. Зверь может быть довольно шустрым, но не для вампира. Перед броском в чащу Сареф пробует на память одно из заклинаний.
        Вытянутые руки начинают рассекать воздух ломаными линиями вслед мысленной схеме, а губы шепчут активационную фразу. Но ничего не происходит кроме того, что добыча услышала охотника и пустилась в бегство. Если бы получилось, Сареф мог бы поймать кабана в гравитационную ловушку, которую автор учебника назвал «Невидимой плитой». Увы, но магия требует точный расчет местного притяжения и построение эфемерного «рычага» для сложения векторов притяжения Земли. У Сарефа даже близко не получилось. Это словно считать большие числа без калькулятора и записи: на каком-то этапе счета забываешь, что посчитал вначале.
        «Стоп, я назвал этот мир Землей». - Улыбается Сареф. Привычки такие привычки. Здешние люди еще не задумываются о глобальном мироустройстве. Дают название королевствам и континентам, горам и рекам, но еще не придумали название всей планете. Во всяком случае ни Ганма, ни Бенедикт никогда о таком не задумывались. Правда, память охотника на вампиров все же не такая полная, как от Ганмы.
        Охота продолжается, ярко демонстрируя источник фразы «метнуться кабанчиком». Сареф догнал добычу только через километр, в лесу не получается бежать со всей возможной скоростью. Пришлось убить ударом по голове, а потом нести к раскопкам в чаще. Сареф с головой уходит в работу, благо она простая как медяк. Уже удалось прокопать коридор на пять метров. В какой-то момент лопата ударилась о каменные ступени, ведущие вниз. Предчувствие не обмануло: закопанная арка действительно ведет в какое-то подземное сооружение. Нечто такое в прошлой жизни видел.
        Уже глухой ночью заступ проваливается в какую-то пустоту, наконец вампир докопался до каких-то пустот под землей. На поверхности даже ночью вампиру не нужны дополнительные источники света, но Сареф заранее приготовил несколько факелов для проверки подземной комнаты. Он сможет увидеть стены, потолок и крупные объекты, но сейчас мелочи тоже важны. Например, для оценки того, подойдет ли место для хранения крови.
        Затхлый воздух рассеивается факелом. Сареф спускается на глубину где-то в шесть метров. Перед ним комната, полностью выложенная тесаным камнем. Камень покрывает пол, потолок и все стены. Вероятно, по этой причине подземная комната хорошо сохранилась. Вот только для такой архитектуры не видно практического применения: слишком сложно для обычного погреба под продукты. Восемь на шесть метров, здесь можно хранить массу вещей, но сейчас комната абсолютно пуста. Сареф до сих пор не понимает, для чего это построено. Но во всяком случае температура гораздо ниже, чем в лесу.
        Потом взгляд падает на пол и замечает что-то интересное. Резьба почти стерлась под действием неизвестной силы, но можно различить четыре напольных рисунка. Сареф уже видел такое в прошлой жизни, благодаря своей профессии, поэтому замечает стыки вокруг рисунков. Эти плиты не столько часть пола, сколько крышки для чего-то. Рука вампира покрывается белым пламенем, а после ломает уголок одной из плит. Пальцы хватают её и отбрасывают в сторону.
        - Хм, я ожидал чего-то другого. - Обращается сам к себе Сареф, разглядывая содержимое древнего тайника.
        Глава 23
        Под напольной плитой оказывается небольшая яма, тоже выложенная камнем. Сареф ожидал увидеть что угодно, от костей до сокровищ, но перед ним просто стоят древние на вид сосуды и кувшины. Хозяин помещения хранил здесь напитки?
        Вампир достает один кувшин с длинным горлышком и рассматривает его. Глиняное изделие, причем довольно грубое, на вид можно дать лет шестьсот. Сареф аккуратно ставит на пол и срывает крышку. Увы, но глина тут же ломается под не самым мощным усилием, поэтому вместе с крышкой откалывается горлышко. Если внутри сосуда что-то и хранилось, то давно уже обратилось в окаменелость на дне емкости.
        Ни на вид, ни по запаху не получается определить былое содержимое. Странно, но под плитой были оставлены шесть кувшинов, но все разной формы. Либо в прошлом стандартизация была не важна, либо гончар не был умелым, из-за чего каждый раз получалось что-то иное. Следующим пытается достать сосуд, который в прошлой жизни назвали бы амфорой.
        [Прим. автора: Амфора - сосуд с расширенным в верхней и суженным в нижней части туловом, узким горлом и двумя вертикально поставленными ручками, сделанный обычно из глины (Wikipedia).]
        Сареф осторожно поднимает, расположив руки на нижней части амфоры. Хвататься за ручки в таких случаях нельзя, они могут попросту не выдержать и отвалиться. Беда приходит оттуда, откуда не ждали. Днище сосуда по какой-то причине приклеилось к полу тайника, из-за чего Сареф поднял амфору с отколотым дном.
        - Так, двойку вам, господин Сареф. Вы разбили еще один экспонат. - Бубнит юноша, накладывая воспоминания прошлой жизни на текущую ситуацию. Из амфоры посыпался черный песок, в котором нет ничего интересного, кроме белого камушка. Размеры находки позволяют сжать в руке и поднести к факелу.
        Сареф не представляет, зачем хранить камень таким способом. Если когда-то давно это было чем-то другим, то время превратило в настоящую окаменелость. Гладкий белый камень неправильной овальной формы откладывается в сторону. Юноша за изучением комнаты отвлекся от основной задачи. Температура здесь довольно низкая, так что можно обустроить погреб для крови.
        Из города Сареф уже принес несколько кувшинов, так что теперь их нужно наполнить. Мертвого кабана Сареф затаскивает в подземную комнату и кончиком меча наносит глубокую рану в области шеи. Подняв тушку головой вниз и убрав её голову в сторону, вампир наблюдает, как густая черная кровь начинает капать в подготовленный кувшин.
        Наполнять емкости в будущем нужно будет сразу после убийства, иначе это довольно муторно. Сила позволяет вампиру без труда держать взрослого кабана на весу, но через десять минут руки начинают затекать, а кувшин еще даже наполовину не заполнен. Приходится взять перерыв и сделать еще несколько больших надрезов. Теперь процесс идет быстрее.
        «Вот бы иметь большой шприц», - мечтает Сареф, но не представляет, как его можно сделать в этом мире. Принцип работы поршня знаком каждому школьнику, но изготовить его самому не так просто. Ганма или Бенедикт в своей жизни никогда не сталкивались с чем-то похожим. В такой задаче здешняя медицина пока дошла только до оздоровительных кровопусканий. Если трубку с поршнем можно сделать, то как быть с медицинской иглой? Шанс найти какую-то магию или развить вампирскую способность управления кровью гораздо выше, чем создание первого в этом мире шприца.
        Через некоторое время сосуд наполнен почти полностью. Сареф отбрасывает обескровленное тело кабана и прикладывается губами к емкости. Становление вампиром избавило от отвращения к крови, только так можно заглушить бесконечный голод. Большими глотками пьет безвкусную кровь, пока не чувствует приятное чувство насыщения. В сосуде осталось еще больше половины.
        Сареф плотно закрывает крышкой и еще сверху оборачивает тряпкой. После прячет в подпольном тайнике и закрывает сверху плитой. Запах крови может привести сюда хищников и падальщиков, но скорее всего плиту звери поднять не смогут, как и прогрызть камень. Нужно лишь избавиться от трупа кабана. Перед уходом Сареф решает проверить остальные тайники, но два оказываются пустыми, а еще в одном тоже были кувшины. Правда, от них время оставило только черепки.
        Юноша направляется к мертвому зверю, так как пора уходить. Вдруг видит нечто очень странное. Белый камень, который ранее выкинул, лежит в небольшом ручейке крови, вытекшим из тела кабана. Это могло произойти случайно, но Сарефу показалось, что камешек двинулся. Может быть игрой света от дрожащих языков огня, но где-то с минуту Сареф не сводит с предмета глаз.
        Ничего не происходит, поэтому подходит и поднимает предмет с пола. Не считая пятен крови, вполне обычный камень. Вдруг неприятная дрожь пробегает по руке, Сареф непроизвольно роняет камень. С глухим стуком он бьется о пол, но это уже не просто камень, а красивая статуэтка. Неизвестный скульптор изобразил многорукую женщину в соблазнительном наряде. Она словно танцует и с улыбкой следит за зрителем с любого угла обзора.
        Сареф готов поклясться, что изо рта танцовщицы проглядывают вампирские клыки. Все вампиры имеют естественную способность прятать клыки, но девушка явно не боится разоблачения. Скульптор изобразил кого-то из здешней мифологии? В памяти Бенедикта нет ничего про многоруких вампирш. Однако, учитывая древность тайника, многие знания могли не дойти до настоящего времени.
        «И что же произошло?», - У Сарефа нет готовых ответов. Возможно, это был зачарованный камень. Юноша пристально смотрит на статуэтку в ожидании отклика Системы. Последняя еще ни разу не реагировала на обычные вещи, но давала информацию о действии магии или свойствах артефактов.
        
        ПРЕДМЕТ: Статуэтка Фаратхи
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: статуэтка, изображающая Фаратхи - единственной демонессы высокого ранга, обращенной в вампира. Являлась родоначальницей Дарквудской линии крови и четвертым Древним вампиром в истории. Статуэтка в прошлом была религиозной реликвией, однако, сейчас не имеет духовной связи с Фаратхи, остался лишь отзвук силы. Попробовать пробудить связь могут только последователи культа Фаратхи.
        «Ничего себе», - Сареф вертит в руках реликвию. Нынешним охотникам на вампиров известны имена только двух Древних, а теперь Сареф знает имя еще одного.
        А еще религиозная реликвия… Если маг накладывает чары на предмет, то получается магический артефакт. Но если жрец наполняет божественной силой такой же предмет, то уже выйдет религиозная реликвия. Особо древние реликвии являются сосудами непомерной мощи, которые можно использовать только при позволении епископа или короля. Как правило, храмы Герона и территория вокруг них с годами накапливает божественную энергию, становясь священной землей, куда ни вампирам, ни демонам просто так не зайти.
        Правда, насколько понимает Сареф, это зависит не от законов магии. Божественная сила строится на вере, намоленности и ритуализации действий. Поэтому порой может гораздо больше, чем магия, но одновременно более непредсказуемая и подверженная условностям.
        Вампиры древности поклонялись родоначальникам как богам, но это не совсем то же, что и вера в Герона. Древние считаются вполне существовавшими вампирами невиданной силы, а Герон властвует над небосводом с момента сотворения миров, и никогда не появлялся в мире смертных чем-то или кем-то, кроме солнечного тепла и божественной силы. Никто не запрещает Сарефу считать Герона и Фаратхи богами, но боги они совсем разного толка. Это может быть не так, но для этого нужно узнать о мире и его истории гораздо больше. Ганма никогда не интересовался религией, а Бенедикт смотрел на жрецов только с практической стороны.
        Сареф убирает статуэтку в рюкзак, выданный бесплатно в гильдии. После втыкает факелы в кучу земли у выхода: свет в лесу может привлечь ненужное внимание. После подхватывает труп кабана и растворяется в ночи.
        Если обескровленный труп обнаружат егеря, то могут вызвать охотников на вампиров. Поэтому лучше всего или закопать или отдать на съедение хищникам. Сареф старается уйти как можно дальше от рощи с раскопанной комнатой. Издали доносится завывание волков.
        Стая расположилась на пригорке, Сареф слышит их передвижения и завывания. Диких зверей юноша не боится, поэтому спокойно пересекает поляну и рывком отправляет труп в полет. Волки с недовольным рычанием бросаются в стороны, но далеко не уходят. Из темноты оценивают силу противника, который сразу уходит после броска. Выбор между запахом убитого кабана и живого человека принят вожаком в пользу первого. Уже на расстоянии Сареф слышит, как волки начинают дележ упавшей с неба еды.
        Ночь прошла продуктивно, завтра нужно будет проверить, подходит ли прохлада подземной комнаты для хранения крови. Перед уходом из леса Сареф засыпает проход так, чтобы можно было легко раскопать, и возвращается в город. Сегодня снова встречает рассвет в реке Маннурка, стоит держать себя в чистоте. Люди этого мира уже изобрели купальни и бани, но пользование общественными местами требует денег, которых у Сарефа нет.
        Сегодня Сареф планирует просидеть хоть весь день в гильдии, но выбрать наконец такое заклятье, которое может помочь с поступлением в академию и при этом можно будет освоить самостоятельно. Как правило, дети зажиточных людей могут позволить себе частные уроки у настоящих магов, но такое Сарефу точно не по карману. Придется добиваться успехов в одиночку. Почти невозможная задача для крестьянского сына, который обычно даже читать не умеет, но вполне посильная для Сарефа.
        Глава 24
        За окнами библиотеки гильдии уже полдень. Сареф несколько часов изучает учебник магии и составляет список самых полезных сейчас заклятий. Сначала выходит более десяти, потом юноша безжалостно вычеркивает из списка больше половины, что точно не подходят. Самой частой причиной отказа является сложность освоения. Требуется глубокое понимание предмета или помощь со стороны. Сареф сначала хотел спросить совета у Патрика, но оказалось, что чародей уже покинул город в поисках демона.
        После долгих раздумий Сареф вычеркивает еще три заклинания. Остается выбор между двумя. Как и сказал Микель ранее, на экзамене может и не представиться возможность показать «Ауру благословения Кадуцея», так как там никто не собирается подвергать будущую опору королевства бессмысленному риску.
        Чего не сказать о конкурсе новичков в гильдии авантюристов. Насколько Сареф понял из рассказов новых товарищей, на конкурсе то и дело устраивают настоящее испытание. Например, пленить тролля или разобраться с бандой гоблинов. Но даже в таких случаях командиры постоянно следят за претендентами и всегда готовы вмешаться. Тот же Патрик держал наготове какой-то высокоуровневый артефакт исцеления.
        Сареф не представляет, какая у него предрасположенность в магии. Ориентироваться на успех в простейшей магии нельзя, она должна получаться у любого человека с талантом к магии. Как раз тут следует вспомнить о «Божественной воли Кадуцея».
        Это довольно опасная способность как для врагов, так и для самого Сарефа. С противниками всё понятно, но попытка использовать на мирных людях или союзниках может вызвать серьезные последствия. Именно осторожность заставляет Сарефа играть по правилам общества, а не пытаться сломать систему, подчинив кого-то для сиюминутного результата. Но даже так это слишком сильное умение, чтобы перестать обращать на него внимание. Значит, ему нужно разработать прикрытие.
        Нужное заклятье называется «Поверхностное чтение». Оно является ментальной магией, очень редкой областью волшебства среди людских магов. Если он сможет выполнить, то наверняка заработает высокую оценку, а в будущем сможет объяснять «Божественную волю Кадуцея» как проявление таланта в магии Разума.
        «Поверхностное чтение» позволяет открыть нечто вроде внутреннего ока, чтобы «прочесть» что-то сверх обычного зрения. Например, увидеть происходящее в комнате, не заходя в неё. Или чувствовать эмоции другого человека. В массовой культуре прежнего мира Сареф может подобрать сравнение с «третьим глазом». Чтобы магия сработала, нужно почти что вырастить дополнительный орган восприятия мира. Но в отличии от обычных чувств «Поверхностное чтение» граничит с паранормальными способностями.
        Для сотворения магии нужны жест и мысль. Пассы довольно простые, просто сложить вытянутые указательный и средний палец, приложить кончиками ко лбу и провести невидимую линию до виска. А вот сотворить чары в голове куда сложнее. Автор учебника объясняет, что требуются месяцы тренировок для медитации и контроля концентрации.
        Столько времени у Сарефа нет. Взамен есть опыт Ганмы, который практиковал силу сознания для более совершенного контроля энергии духа в теле. А еще воля Кадуцея, которая тоже базируется на силе Разума, хоть система причисляет к божественной силе. Правда, Сареф еще не встречался упоминаниями других богов помимо Герона. Вряд ли посланник по имени Кадуцей служил именно Герону или какому-то Древнему вампиру.
        Возможно, сможет найти информацию о Кадуцее в библиотеке академии или хотя бы об Обсидиановой чуме или парадоксе связи Света и Тьмы, о чем было сказано в описании божественного свитка. По просьбе Система может повторить любое сообщение, которое когда-либо показывала пользователю.
        
        ПРЕДМЕТ: Свиток великого Кадуцея
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: SSS+
        ОПИСАНИЕ: свиток содержит знания божественного посланника в области сил разума и врачевания. Говорят, что именно последний владелец Кадуцея смог остановить Обсидиановую чуму, а также расшифровал парадокс связи между Светом и Тьмой.
        «Быть может, Кадуцей - это не персонаж, а предмет»?
        Размышлять можно долго, но эти действия не решают задачу, поэтому Сареф решительно отбрасывает их. Закрывает глаза, успокаивает дыхание и создает ментальную тишину. На самом деле очень трудно не думать ни о чем. Даже мысль о том, что нужно перестать думать, тоже является нарушением медитации. К счастью, Ганма овладел таким умением, раз смог считаться мастером боевых искусств.
        Очень странное чувство, когда внутренний голос затыкается. Будто становишься чужим для собственного тела. Но без этого не получится использовать заклятье. Сарефу нужно стать максимально восприимчивым к пространству вокруг. В таком состоянии мозг чародея может получать информацию сверх обычных органов чувств. Чтобы облегчить себе работу, Сареф воткнул затычки в уши и ноздри. Чем меньше раздражителей, тем сильнее концентрация. Наверняка со стороны выглядит смешно, но мысли об этом даже не успевают сформироваться в сознании.
        Далее нужно трансформировать ментальное око. Например, увеличить обзор, если нужно окинуть «взглядом» обстановку вокруг. Или наоборот сузить, если требуется проникнуть в конкретную точку. Нужно буквально визуализировать, но это одновременно нарушает концентрацию. Именно поэтому подобные чары очень сложны в освоении, так как нужно «сломать» себе мозг, чтобы достичь успеха. Как например, одновременно рисовать обеими руками в воздухе разные фигуры. Без подготовки получится только искаженное подобие, руки то и дело будут пытаться рисовать одинаковую фигуру.
        Сареф до вечера просидел и пока смог добиться только ощущения стен помещения с закрытыми глазами. А еще нужно пробить силой сознания стену и увидеть, в каком порядке расставлены книги в соседней комнате. Сегодня попросил Микеля расположить книги в произвольном порядке и, разумеется, не говорить Сарефу, как именно сделал это. С помощью «Поверхностного чтения» молодой маг должен сам увидеть.
        Голова гудит от напряжения, заставить поток магии изменить собственное восприятие реальности приводит к нежелательным последствиям. К концу тренировки сильно разболелась голова. А ведь есть еще одно заклятье, которое точно обратит внимание экзаменаторов. Оно уже затрагивает фундаментальные законы мира и может быть еще более сложным в освоении.
        Сареф решает, что на сегодня хватит. Убирает рабочее место за собой и выходит на улицу. Сарефа не заставили взять какой-либо заказ со стены, вероятно, командиры в курсе, что новобранец готовится к поступлению в академию. На улице встречается с той самой девушкой, лодку которой перевернул во время конкурса. Она тут же замечает Сарефа, поэтому не удалось уйти по-быстрому.
        - Смотрите-ка, это же Сареф. - Собеседница походкой пантеры приближается к юноше. Вероятно, от кого-то вызнала имя.
        - Добрый вечер. - Сареф расслабленно смотрит на девушку с длинными белыми волосами. Тренировка сознания еще не отпустила разум, поэтому вампир чувствует себя немного заторможенным. А может быть, лишь сильно вымотался.
        - Знала, что найду тебя здесь. - Собеседница подошла почти вплотную. - Моё имя Рим.
        - Как у города? - Сареф чуть улыбнулся, но этим лишь скрывает оценку опасности. Например, держит ли она руку на мече. Вряд ли ей понравилась выходка Сарефа на реке.
        - Не слышала о таком городе. Ты назвал в честь меня? Крутяк. - Девушка под стать вампиру ведет себя расслабленно. - Не переживай, убивать тебя не собираюсь, хотя как выбралась на берег, прилюдно пообещала засунуть тебе весло в задницу.
        - Весла я не вижу. - Юноша делает вид, что действительно пытается разглядеть орудие для гребли за спиной Рим.
        - Я же сказала, что передумала. Я вообще легко остываю и меняю отношение. - Девушка пожимает плечами и начинает обходить Сарефа. Тот стоит на месте, вряд ли она решится сделать что-то у дверей гильдии, а красть особо нечего.
        - Рад, что оставили это в прошлом. - Говорит Сареф. - Ты что-то хотела от меня?
        - Ну… Рассказы о твоем бое с магом меня заинтересовали. Кто бы мог подумать, что ты и боец и маг в одном доспехе. Говорят, ты отпинал волшебника и забрал его кулон. - Рим заходит на второй круг, будто кружит вокруг добычи.
        - Слухи преувеличены. Это маг меня отпинал. - Поправляет юноша, хотя Рим вряд ли поверила в такие байки.
        - Допустим, но ты можешь мне пригодиться. Не хочешь вступить в мою команду? Мы собираемся получить последнюю рекомендацию, поэтому стащили со стены интересный заказ. Он сложный, поэтому хотим взять еще одного бойца.
        Забирать заказ со стены без официального взятия запрещено, но Рим, похоже, всё равно. Если там что-то сложное, то им действительно может понадобиться кто-то умелый, так почему бы не Сареф?
        - Ты получишь деньги, обещают целых тридцать серебряных. Десять тебе, а остальные мы разделим между собой. Что думаешь? - Девушка перестает кружить вокруг юноши без стеснения смотрит прямо в глаза. Разница в росте заставляет делать это снизу вверх, но она не выглядит слабой.
        Предложение забрать треть заработка очень привлекательное. На эти деньги сможет купить еще один пузырек с обезболивающим. В целом, и возможность повышения уровня тоже придется как нельзя кстати. Но проблема в том, что Сареф не хочет работать с Рим. Помнит, как они сами хотели кинуть его во время конкурса. Нет гарантий, что забытая обида действительно осталась в прошлом. Сареф решает довериться интуиции.
        - Спасибо за предложение, но сейчас я уделяю всё свободное время тренировкам в магии, поэтому не смогу помочь. - Вампир разворачивается, чтобы уйти.
        - Ладно. - Тон голова Рим ничуть не изменился. - Когда в следующий раз встретимся, наколдуешь мне кружку пива.
        - Хорошо. - Отвечает Сареф, чтобы поскорее отвязаться.
        «Надеюсь, следующего раза не будет».
        Глава 25
        Несколько дней пролетели незаметно. Днем Сареф практиковался в магии, а поздно вечером уходил из города. Раскопанная в лесу комната исправно выполняет миссию по хранению крови. Вампирская еда, конечно, через некоторое время превращается в кисель, но все еще употребима и вполне насыщает. Теперь можно запасти впрок сразу несколько сосудов с кровью и меньше скакать по лесу.
        Патрик все еще не вернулся в Масдарен. Не исключено, что работа заставит уйти далеко из округа Туманных Холмов. Скорее всего в следующий раз увидится с магом уже в академии Фернант Окула, если, конечно, поступит. Сейчас самым важным является подготовка к вступительному экзамену. На шестой день юноша смог наконец-то увидеть происходящее в соседней комнате с помощью внутреннего ока. Причем достаточно детально, чтобы понять, как Микель в этот раз расставил книги на полке.
        Сареф запомнил порядок и пересказал его Микелю. Тот проверил и сказал, что юноша не допустил ошибок. Это определенно большой успех, что без труда читается на лице работника гильдии. Меньше недели ушло на овладение «Поверхностным чтением».
        
        НАЗВАНИЕ: «Поверхностное чтение»
        ТИП: ментальная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 0,7 %
        ОПИСАНИЕ: базовая способность ментального восприятия окружающего пространства и эмоционального состояния других людей. Делает мозг более чувствительным к электромагнитным и энергетическим колебаниям, что позволяет воспринимать окружающие сигналы без использования обычных органов чувств. С ростом освоенности будет увеличиваться дальность и чувствительность.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленная трансформация сознания. Пассы: вытянуть и сложить вместе указательный и средний пальцы любой руки, остальные сжать. Приложить кончики пальцев ко лбу и провести ими линию до того виска, который с той же стороны, что и используемая рука.
        Сареф в который раз убеждается, что Система дает более фундаментальное описание магии, чем автор заклятья. В учебнике говорится о «ментальном плане» и «силе Разума», но Система дает расшифровку с научной точки зрения. Или даже псевдонаучной по мнению Сарефа, так как известная юноше наука прошлого мира не учитывала такую переменную как магия.
        Система считает, что Сареф делает сознание более чувствительным к электромагнитному полю. Насколько вампир помнит, электрические силы есть везде и во всем. Электричество в привычном понимании в этом мире не изобретено, но малые электрические силы присутствуют в микромире: между ядрами атомов и электронами. Магнитное поле планеты вездесущее, а солнечный, к примеру, свет тоже считается электромагнитной волной. Хотя, насчет последнего не так просто, свет одновременно и поток фотонов, но фундаментально каждый фотон тоже является электромагнитным излучателем.
        Даже эмоциональное состояние человека подчинено биоэлектрическим сигналам в мозгу, которые заставляют гормональную систему работать. Или нет? Все же Сареф в прошлой жизни специализировался не на химико-биологических или физико-математических дисциплинах. Но если считать, что сейчас прав, то ментальная магия может дать подобие всезнания, так как электрические и магнитные силы присутствуют почти везде.
        «Интересно, как Система объяснит некромантию и призраков?», - Каверзный вопрос, но думать над ним Сареф не будет сейчас. Чтобы поступить в академию наверняка, собирается изучить еще одно заклятье, которое выглядит не менее сложным. Обратил на него внимание после случая со статуэткой Фаратхи. Как наяву Сареф помнит, как подобрал белый камень, а потом камень вдруг превратился в миниатюрную статуэтку из того же материала.
        Это явно не магия изменения формы, так как Сареф не представлял себе новый облик. В конце учебника обнаружил описание магии с очень похожим действием. Она называется «Обратной энтропией». Если верить автору, такая магия способна вернуть Хаос в первоначальное состояние.
        Об энтропии из прежней жизни Сареф помнит мало. Это какой-то странный термин из разных областей физики, показывающий степень неопределенности состояний или что-то типа того. Увы, Система не предоставит свой вариант объяснения, пока Сареф сам не выполнит магию или хотя бы не подсмотрит за чужим исполнением.
        Как Сареф понял, фигурка Фаратхи раньше была именно что фигуркой, но за века нахождения в какой-то жидкости в подземной комнате разрушилась до состояния камня. А потом Сареф непроизвольно восстановил её. Выглядит как какая-то магия времени.
        «Нет, вряд ли это сделал я. Не встречал упоминаний о том, что сложную магию можно сотворить случайно. Скорее всего дело в непонятном отзвуке силы».
        
        ПРЕДМЕТ: Статуэтка Фаратхи
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: статуэтка, изображающая Фаратхи - единственной демонессы высокого ранга, обращенной в вампира. Являлась родоначальницей Дарквудской линии крови и четвертым Древним вампиром в истории. Статуэтка в прошлом была религиозной реликвией, однако, сейчас не имеет духовной связи с Фаратхи, остался лишь отзвук силы. Попробовать пробудить связь могут только последователи культа Фаратхи.
        Если магия кажется сложной, то как понять божественную силу и религиозные реликвии? И Сареф не думает, что может являться последователем Древнего вампира, не подозревая об этом.
        К сожалению, это не то, до чего можно додуматься сейчас, поэтому Сареф возвращается к тренировке. На столе перед ним лежат черепки глиняного кувшина, который юноша специально разбил. Если «Обратная энтропия» сработает, что сможет вернуть предмет в первоначальное состояние. Магия теперь требует жеста, заклинания и мысли.
        Сареф складывает ладони в молитвенном жесте, потом поворачивает относительно друг друга на 180 градусов, не разжимая ладони посередине.
        - Menen entro divean. En, gar, fuaer posul. Sutor alaem. - Произносит Сареф заученную фразу с одновременным разворотом ладоней таким образом, чтобы снова вернуться к молитвенному жесту. В голове тем временем представляет оси координат, по которым должен восстановиться предмет. Скорость обратного поворота ладоней и наклон рук относительно земли должны изменяться в зависимости от того, как чародей хочет восстановить предмет.
        Если верить лексической справке учебника, то Menen entro divean делает руки волшебника и черепки одним целым. En, gar, fuaer - это оси трехмерных координат, которые в прошлой жизни принято было обозначать как x, y, z. Posul - поворот объекта, а sutor alaem отвечает за закрепление объекта. Напоминает игру, где нужно манипулятором джойстика что-то сделать. Теперь нужно кусочек за кусочком превратить горстку мусора в кувшин.
        Через два часа Сарефу удалось только еще сильнее перемешать черепки. Руки дрожат от напряжения, а левая рука вновь начинает испытывать на себе зубы проклятья. Обезболивающего осталось меньше половины, хватит дней на пять. Придется вновь потратить время на какой-либо заказ и заработать денег на лекарство. Пока Сареф не будет рисковать ограблением аптеки.
        Еще одна проблема в том, что трех капель уже не хватает, юноша чувствует острую потребность увеличить дозировку. То ли тело стало устойчивее к обезболивающему, то ли начинается зависимость. В любом случае ничего хорошего.
        Сейчас Сареф стоит около стены заказов, которых вроде стало даже больше. Вероятно, потери среди авантюристов увеличили острую нехватку рук. Нужно найти заказ, который будет в Масдарене или хотя бы в окрестностях, а также с наградой более 10 серебряных за раз. Также желательно с возможностью прокачать умения.
        Особой красной краской выделяются самые важные и опасные заказы. Такой сейчас на доске один. Вампир внимательно изучает задачу. Требуется спасти группу авантюристов-новичков из шести человек близ Костоломного ущелья из плена разбойников. Награда 70 серебряных! Такой награды нет ни у одного из текущих заказов. Сареф срывает заказ и направляется к Микелю.
        Знакомый мужчина, по всей видимости, теперь вынужден каждый день работать в гильдии.
        - Сареф? - Микель поднимает взгляд с графика свободных авантюристов. - Нужна помощь?
        - Нет. Хочу взять этот заказ. - Собеседник даже не читая понимает, о чем заказ.
        - Ну что же, мы рады помощи в любом деле. Но конкретно это довольно сложное. Желательно оставить его для какой-нибудь команды. - Советует Микель.
        «Так вот почему такая большая награда. Это заказ для команд».
        - Минимальная численность команды установлена? - Уточняет Сареф.
        - Ну, два человека, полагаю. - Улыбается Микель. - Но даже двоим может быть слишком сложно. Если вы не справитесь, то только усугубите ситуацию.
        - Я могу за себя постоять. - Пожимает плечами Сареф. Разбойники - это обычные люди, так что вряд ли опасность велика. - Давайте я найду кого-нибудь в помощь, а вы позволите взять заказ.
        - Ладно, формально правила не будут нарушены. Кстати, у меня есть на примете один авантюрист, который тоже хотел взять этот заказ без команды. Думаю, вы сможете объединиться, так как уже знакомы. - Предлагает собеседник.
        - Я весь внимание, господин распорядитель. - Кивает юноша. Совсем недавно узнал, как называют таких работников гильдии, все же слово «администратор» в этом мире еще не придумали.
        После небольшого инструктажа Сареф выходит из гилд-холла. Даже несмотря на то, что разбойников трудно считать достойными противниками для вампира, стоит проявить осторожность. Во-первых, он пойдет не один, а там будут еще шесть авантюристов. Во-вторых, разбойничья шайка довольно крупная и насчитывает полсотни бойцов. Еще в прошлом году о ней никто не знал, а сейчас выросла очень сильно. Обычно так происходит, когда уничтожают несколько банд, остатки которых собираются в новую. В-третьих, противники вооружены не только дубинками и вилами, а главарем является один из бывших ветеранов гильдии авантюристов.
        Микель не стал рассказывать историю исключения того человека из гильдии, но предупредил, что он амбициозный человек с ненормальной склонностью к насилию. А зовут его Карел Морнвиц.
        Глава 26
        Сареф наблюдает за заходящим солнцем. Где-то позади раздаются шаги напарника, который присаживается рядом. Марк ходил на разведку.
        - В Костоломное ущелье есть два видимых входа. Но не удивлюсь, что разбойники нашли еще пару тайных тропок. - Марк пересказывает результаты разведки.
        - Значит, могут сбежать, если дело запахнет жареным? - Риторический вопрос.
        - Однозначно. - Кивает Марк.
        Тем самым авантюристом, который хотел без команды взять заказ спасения, был Марк. С ним Сареф познакомился в пещере огров близ Фихтершифа. Когда вампир понял, что будет в команде с Марком, то сразу спросил о Герде и Стефане. К счастью, в плену находятся не они, Марк просто не захотел брать не слишком опытных бойцов с собой. По всей видимости, Сарефа посчитал подходящим или просто уже не мог выбирать.
        - Как будем действовать? - Спрашивает Сареф. Сейчас лучше взять на себя роль помощника более опытного приключенца. Все же работе в команде еще потребуется обучиться.
        - Мы кое-что обсудили в гильдии и решили поменять условия заказа на переговоры. В приоритете спасение новичков, поэтому есть два плана. Первый - открыто войти туда, отдать выкуп и забрать пленников. Второй - расправиться с разбойниками. Можешь оценить плюсы и минусы каждого плана? - Марк будто проверяет Сарефа.
        - Первый более безопасный как для нас, так и для пленников. Ими могут прикрыться как заложниками. - Начинает вслух размышлять Сареф. - Минус же… Слишком жирно отдавать столько золотых?
        Марк приглушенно рассмеялся.
        - Ну, деньги приходят и уходят. Для нас это инструмент, а не цель жизни. Люди важнее. - Объясняет Марк. - Минус первого плана в Кареле Морнвице. Он испытывает особую неприязнь к гильдии, а также страдает приступами агрессии. Большую часть времени он может быть вполне вменяемым, но в любой момент его может ужалить нехорошая мысль. Что-нибудь еще?
        - Если последуем второму плану и добьемся успеха, то убьем сразу трех зайцев: спасем пленников, избавимся от банды и сохраним кучу золота. - Загибает пальцы Сареф.
        - Как-то так, да. Нас только двое, так что последуем первому плану. Знаешь, почему?
        - От первого плана в любой момент можем перейти ко второму, но никак наоборот?
        - В точку. - Марк поднимается.
        Вместе они спускаются к одному из самых очевидных входов в ущелье. Огромные скалы подобно многоэтажкам нависают над вампиром в багровом свете заката. Горная тропа петляет в скальном массиве, здесь много мест для засады и наблюдения. Зоркий глаз юноши высматривает какие-либо посты разбойников, но ничего не видит. Вероятно, все посты спрятаны от любопытных глаз. Марк тоже замечает это:
        - Хм, нас уже должны были встретить. Почему они не показываются?
        Ответить Сарефу нечего, но тут доносятся звуки боя и запах дыма. Их ни с чем нельзя спутать.
        - Впереди бой. - Сообщает вампир.
        - Что? - Марк обнажает меч и срывается на бег. Сареф бежит следом. Свой меч оставил в гильдии за ненадобностью, всё равно толком не умеет с ним обращаться. За двумя поворотами даже Марк слышит крики, а также гудение огня. Вдруг перед ними появляются два разбойника. Выглядят довольно напуганными и скорее всего сбегают с поля боя.
        Противники замечают авантюристов и с криком пытаются атаковать. Сареф плавно уходит вбок вместе с подсечкой: противник лицом вперед полетел на камни. Марк же на ходу отбивает меч противника и пронзает шею.
        - Никакой жалости к ним. - Марк замечает взгляд Сарефа. Тот пожимает плечами и наносит удар кулаком по затылку встающего бандита. Все равно приходится выверять силу удара, чтобы ненароком не показать сверхчеловеческую силу. Чем меньше внимания, тем лучше. Оппоненту хватило даже несильного по вампирским меркам удара для летального исхода.
        Через гору наваленных камней, выполняющих роль стены, пара авантюристов перебирается быстро и оказывается в лагере разбойников. Тут творится какой-то хаос: центральный шатер объят пламенем и выпускает в воздух столб черного дыма. Также горят и другие палатки, бегают люди и слышны предсмертные крики.
        - Второй план! - Выкрикивает Марк и устремляется в лагерь. Разумный выбор, тут явно не до переговоров. Не будь всего этого хаоса, было бы куда сложнее атаковать лагерь. Вампир зигзагами перемещается по лагерю и активирует энергию духа, чтобы по телу заструилось белое пламя. Не то чтобы энергия духа нужна сейчас, но это единственное прикрытие для сил вампира.
        С Марком решили обойти центральный шатер с двух сторон. Сарефа замечают два бандита со щитами и кривыми мечами. Это не сабли, скорее плод работы начинающего кузнеца. С воплями они набрасываются на безоружную жертву, которая вдруг ускоряется и пролетает между ними бело-огненной лентой. Ганма знал точки для смертельного удара со спины, поэтому Сарефу хватает двух ударов, чтобы отправить обоих на тот свет.
        Впервые вампир сталкивается в бою с противниками, которых очень сильно превосходит. Деррил, Ганма, безымянный некромант, неизвестный демон, Патрик: каждый из них так или иначе был сильнее Сарефа. Очень сильный контраст по сравнению с людьми, которые никогда не получали настоящего военного образования или опыта сражений. В разбойники не идут от хорошей жизни, бродяги и крестьяне могут хорошо себя показать только против себе подобных.
        Сареф несется вперед, ныряет под дубинку врага и впечатывает колено в живот. Разбойник со сдавленным воплем улетает прямо в горящую палатку. Такой удар должен основательно перетряхнуть кишки перед смертельным внутренним кровотечением.
        «Черт», - думает Сареф о том, что ударил слишком сильно. Дело не в том, что не хотел убивать, но вряд ли молодой человек может представляться мастером боевых искусств, чтобы пинками отправлять врагов на десятки метров. Так и до неудобных вопросов недалеко. К счастью, Марк находится в другой части лагеря за горящим шатром.
        Чем дальше проходит Сареф, тем чаще видит трупы бандитов. Кто-то их уже убил. С Марком еще не встретился, значит, дело рук кого-то другого. Вдруг меж двух палаток раздается вскрик и из дыма падает еще один разбойник. Следом выходит убийца.
        «Ну надо же».
        Это определенно Рим, недавно предлагавшая вступить в её команду. На ней нет доспехов и меч явно не для её руки. На теле лишь ободранные короткие штанишки и повязка на груди. Без одежды нетрудно заметить, что девушка вполне может похвастаться сексуальными изгибами и стройной подтянутостью. Это даже не может скрыть слой гари и спутанные волосы. Рим тоже замечает Сарефа и выглядит не менее удивленной.
        - Смотрите-ка, это же Сареф. - Авантюристка подходит ближе с точно таким же приветствием, как в прошлый раз.
        - Что ты здесь делаешь? - Спрашивает Сареф, хотя уже догадывается.
        - Ну уж точно не живу. Давай поговорим потом. - Рим высматривает следующую жертву.
        - Где остальные пленники? - Уточняет юноша, все же пришел сюда именно ради спасения.
        - Двое погибли. Еще трое на другом конце лагеря. Они тоже освободились и смогут выбраться без посторонней помощи.
        - Хорошо. Давай закончим здесь. - Сареф направляется дальше.
        - Ладно, герой. Но дамы вперед. - Девушка обгоняет вампира в поисках оставшихся бандитов.
        Через час все авантюристы собрались в той самой роще, откуда Марк и Сареф начали проникновение в ущелье. Двух погибших новичков похоронили здесь же, транспортировать тела в Масдарен они не будут. Троицей оказываются знакомые напарники Рим с конкурса новичков. Они не выглядят потрясенными, словно каждый день проводят так. Рим нашла в лагере разбойников нетронутый кусок ткани и сделала из него что-то отдаленно напоминающее пончо.
        По словам Рим Карел Морнвиц мертв, так что Марк решил отправляться обратно в Масдарен. Миссия выполнена, а ловить сбежавших бандитов слишком муторно. На обратном пути Рим идет рядом с Сарефом.
        - Ты неплохо машешь кулаками. Небось с раннего детства тренировался? - Девушке Сареф по какой-то причине очень интересен.
        - Угу. - Односложно отвечает вампир.
        - А мог бы сразу пойти с нами. Тогда всё получилось бы куда лучше. - Явно наигранно сокрушается Рим.
        - Значит, это и было то самое задание на тридцать серебряных?
        - Да, расправиться с шайкой Морнвица. Пришлось доукомлектовать команду двумя новичками, но они оказались не очень толковыми. Хрена с два нам бы официально разрешили такой командой взять тот заказ.
        - А как вы устроили тот бардак? - Спрашивает Сареф.
        - Бардак устроила я, так как только я могла проводить время вне клетки. - Пожимает плечами Рим.
        - Это как? - Не понимает Сареф.
        - Ну… Единственная молодая и красивая девушка в лагере неизбежно пойдет по рукам всех мужчин. Когда сегодня надо мной пыхтел Морнвиц, я воткнула ему украденную вчера вилку в глаз, потом подожгла шатер, позаимствовала меч, освободила напарников и дальше ты знаешь.
        - Мне жаль. - Большего сказать Сарефу нечего. Скорее всего, если бы пошел с ними, то ситуация повернулась по-другому.
        - Забудь, это в порядке вещей. Я научилась выживать. - Рим смотрит куда-то далеко вперед. - Но ты все еще должен кружку пива.
        - Обязательно, теперь я при деньгах. - После сдачи заказа они с Марком получат по 35 серебряных. Это солидные деньги для этого мира.
        - Что? Ах, черт, нам-то точно после такого ничего не дадут. Даже рекомендацию! - Девушка поднимает руки к несправедливому небу.
        - Эй, ребята, что по деньгам? - Рим оборачивается к напарникам, которые устало тащатся следом. Каждый показывает универсальный для обоих миров жест, обозначающий ноль.
        - Голя-як. - Рим явно расстроена. - Может, не надо было палить всё ценное в лагере? Сареф, а, Сареф?
        - М? - Откликается юноша.
        - Займешь денег на одежду? А то не могу же я с голым пупком мир спасать.
        - Без проблем. - Соглашается Сареф. Авантюристка победно поднимает руку.
        «Наглость - второе счастье». - Про себя улыбается вампир.
        Теперь на некоторое время можно забыть о деньгах и сосредоточиться на подготовке к экзамену. До него осталось две недели. За неделю нужно освоить «Обратную энтропию», а еще неделя потребуется на путешествие в столицу королевства Манарии - Порт-Айзервиц.
        Уже в Масдарене Марк разделяется с остальной группой, так как ему нужно посетить храм Герона, чтобы вернуть какую-то реликвию. Её силу Сареф чувствовал постоянно. Именно наличие реликвии позволило им с Марком отправиться всего вдвоем. Использовать не пришлось и Сареф рад этому, вдруг бы случайно оставила от вампира горстку праха?
        Сам же юноша сейчас не против испытать здешние бани после того, как сдаст заказ в гильдии и получит вознаграждение. Рим, как только услышала про бани, самым непринужденным образом попросила взять с собой, но при этом честно в долг.
        Доп. глава «Карты, бани, два слона-1»
        Сдача заказа в гильдии не заняла много времени. Несмотря на то, что это первый заказ Сарефа, выполненный официально, никакой особой радости от этого не испытал. В отличии от Микеля, который был весьма доволен результатами миссии: и люди спасены и деньги целы, хотя весть о гибели двух новичков зачерпнула ложку дегтя. А уж что говорить об исчезновении угрозы в лице банды Морнвица, без толкового лидера шайка вновь начнет действовать не скоро.
        Сейчас Сареф идет по ночному городу в сторону самых известных бань под названием «Котел дракона». Ходят слухи, что хозяин заведения купил настоящих саламандр, которые нагревают многочисленные открытые источники и закрытые парилки. Заведение работает до глубокой ночи и совмещено с дорогой гостиницей и таверной.
        - Бу! - Из тени выпрыгивает Рим, но Сареф даже не шелохнулся, так как слышал её дыхание.
        - Успела купить? - Как ни в чем ни бывало спрашивает юноша.
        - А тебя трудно напугать. Да, успела. - Девушка показывает сверток с одеждой. Сареф одолжил несколько серебряных, чтобы Рим купила себе новую одежду и кое-какую экипировку. - Идешь в «Котел дракона»?
        - Да, в такое время не так много общественных купален открыто.
        - Тогда веди, мой обеспеченный друг! - Рим непринужденно подхватывает под локоть Сарефа и скорее сама ведет в нужную сторону. Юноша не сопротивляется, раз пообещал дать денег и на поход в бани.
        «Котел дракона» встречает трехэтажной таверной. Точнее, таверна только на первом этаже, а на остальных расположена гостиница. Но что архитектура не может взять высотой, она берет шириной. Помещение очень просторное на сотню шагов, а огороженный участок за зданием и того больше. По слухам здесь восемь водоемов, из которых половина горячие. И еще тринадцать бань, причем две бани рассчитаны на очень большое количество человек.
        За вход берут целых двадцать медяков, довольно дорого по сравнению с остальными банями. Но с другой стороны здесь всё выглядит куда лучше, так что цена должна оправдывать качество. Работник бани забрал деньги, выдал пару халатов и провел на территорию бань. За пару медных монет Сарефу даже максимально быстро отстирают экипировку от крови и сажи, так что грех отказываться.
        Внутри Сареф и Рим разделяются в разные части банного комплекса. Обычно бедные слои населения не имеют делений в таких ситуациях на мужчин и женщин, и купаются вместе, но «Котел дракона» явно причисляет себя к более высокому классу, где может позволить себе деление мест по половому признаку. Хотя общее мытье в этом мире не несет каких-то оттенков неприличности или безнравственности.
        Это место чаще всего посещают обеспеченные мещане: купцы, ремесленники, банкиры, а порой даже маги, жрецы и авантюристы. Нераздельное мытье считается признаком бедноты, так как дворяне уже давно завезли из других стран прогрессивные для Манарии нравы.
        Хотя прогрессивными их может назвать только Сареф, привыкший к такому в прошлой жизни. Благодаря позднему часу, посетителей оказывается немного, что только на руку. Банщик придирчиво осмотрел обнаженного Сарефа и окатил ведром теплой воды. Сейчас находится в одной из бань, полы здесь выложены камнем, стоит много чанов с водой и скамеек. По углам помещения находятся решетки, из который время от время поднимается облако пара.
        - А это правда, что под банями живут саламандры и нагревают подземные источники? - Решает поинтересоваться Сареф, пока банщик намазывает тело каким-то маслом. Оно имеет резкий запах и растворяет грязь наравне с мочалкой из какой-то бечевы. Похоже на мыло, хотя им вряд ли является.
        - Да, но искать не советую. - Отвечает работник бани, занятый выскабливанием кожи клиента. По всей видимости, в стоимость входят услуги банщика, поэтому дороже других мест. Сарефа снова окатили водой и сопроводили в следующее помещение. Там клубы пара не позволяют разглядеть что-то дальше двух шагов, но зрение банщику явно не нужно для ориентирования.
        Юношу укладывают на скамью и начинают проходить банным веником, предварительно орошая водой близкой к кипятку. Как следует распаренным, Сарефа подвергают повторной очистке, после чего банщик предлагает остричь волосы. Они действительно сильно отросли, так что Сареф не отказывается, раз банщик одновременно оказывается и цирюльником.
        После всех процедур вампира вновь окатили водой и направили к источникам под открытым небом. Сареф сначала запрыгнул в водоем с холодной водой, а потом сразу в горячий источник. Помимо него здесь только два купца что-то обсуждают о транспортировке леса в соседний округ. Сареф погрузился в горячую воду по самую шею, очень приятно и сильно расслабляет. Глаза смотрят в ночное небо, не узнавая ни одного созвездия, хотя вряд ли вспомнит форму более трех.
        Сейчас самое время не спеша подумать о дальнейших действиях, но в голову лезут совершенно иные мысли. Например, о собственном доме. Не о том доме, который остался в прошлой жизни, а о своем уголке в этом мире. Его пока нет, но вряд ли всю долгую жизнь проведет бездомным скитальцем. Раздумья об этом могут быть преждевременными, но ему нужно место, куда сможет возвращаться после трудов и чувствовать себя в безопасности.
        Есть ли такое место? Вряд ли, учитывая расу, но и бродить ночами по лесу или дремать на деревьях не слишком нравится. Наверное, об этом нужно будет позаботиться после поступления в Фернант Окула, значит, в округе Туманных Холмов этим можно не заниматься. Через пятнадцать минут Сареф выходит из источника, снова окунается в соседнем с холодной водой и направляется к выходу.
        Его вещи еще не принесли, стирка наверняка займет больше времени, поэтому Сареф решает отправиться в таверну. Поправляет ремешок на шее с непромокаемым мешочком и набрасывает на себя халат. Мешочек выдали перед входом в баню для ценных вещей. В него Сареф убрал оставшиеся капли крови Древнего, пузырек с обезболивающим и родовую пластинку Мариэн Викар. Более ценных вещей Сареф не имеет, если не считать денег.
        Вот почерневшую пластинку Сареф мог бы выкинуть, но решил сохранить как память. В таверне оказывается гораздо шумнее, чем в бане. Сареф заказывает у трактирщика кружку ледяного яблочного сидра и занимает свободный столик в углу. Через какое-то время появляется Рим в новой одежде.
        Она и раньше не носила полновесных доспехов, отдавая предпочтение обтягивающей кожаной куртке и штанам с высокими сапогами. Сейчас её волосы не покрыты грязью и струятся свободной волной. Её замечает не только Сареф, но и почти половина таверны. Рим подходит к столику и присаживается напротив.
        - Можно? - Без стеснения девушка указывает на кружку вампира. Увидев кивок, прикладывается и выпивает до дна.
        - Ох, - Рим ставит кружку на стол, - счастье-то какое. Могла бы вечно просидеть там.
        - Да, источники здесь хорошие. - Соглашается с юноша.
        - Чем бы еще заняться? - Задумчиво спрашивает девушка, осматривая таверну. Вдруг оживляется:
        - О, знакомые лица.
        Рим уходит к другой компании, поэтому Сареф не ожидал её возвращения, но вдруг она возвращается с двумя большими кружками пива.
        - К черту сидр, только хмель! - Одну из кружек ставит перед вампиром. - Теперь ты должен мне две кружки пива.
        - И тебе их просто так дали? - Насколько Сареф помнит, девушка без гроша в кармане.
        - Да, если имеешь нужные знакомства. Тебе тоже следует научиться сходиться с людьми. - Рим делает несколько больших глотков.
        Трудно не согласиться с её словами. Умение находить общий язык с людьми и даже манипулировать в определенных ситуациях может серьезно помочь в случаях, когда применение силы только навредит. Сареф не считает себя затворником, но предпочитает не сближаться с людьми из-за вампирской природы.
        - Как продвигаются тренировки в магии? Можешь фокус показать? - Рим переводит разговор на другую тему.
        - Вряд ли. Для вступительного экзамена фокусы не прокатят, так что их не учу. - Пожимает плечами вампир.
        - А что тогда изучаешь?
        - Ну, могу видеть недоступное глазу. - После этих слов Рим аж поперхнулась пивом.
        - Что? Серьезно? Это отличный трюк! - Девушка убирает руку за спину. - Ну-ка, что я показываю за спиной?
        - Это магия со сложной активацией. - Сареф слишком расслабился, а «Поверхностное чтение» требует серьезной концентрации.
        - Да ладно тебе. Ну попробуй. - Начинает выпрашивать Рим. Сареф не хочет спорить, поэтому закрывает глаза и освобождаем разум от посторонних мыслей. То ли дело в тренировках, то ли в расслабленном теле, но это неожиданно удается очень легко.
        Юноша прикладывает пальцы ко лбу и проводит ими до виска, одновременно расширяя сознание до точки за спиной Рим.
        - Мм, ты показываешь мне средний палец. - Еще один универсальный жест, имеющий в этом мире тот же неблаговидный смысл, что и прошлой жизни.
        - Ахах, прости, я не со зла. Не думала, что у тебя получится так легко. - Девушка постукивает пальцами по столу. - Знаешь, что можно проворачивать с помощью этого?
        - Что-то незаконное? - Пожимает плечами Сареф. Собеседница преувеличенно кивает, словно говоря «ты чертовски прав».
        - Глянь туда. - Рим указывает пальцем в сторону. Там с десяток человек играют в карты. Игральные карты в этом мире тоже есть, но привычных игр вроде покера или бриджа нет.
        - Я не знаю правил. - Отказывается вампир.
        - Не беда, я научу тебя им и кое-каким хитростям, раз все равно тебе должна. Кто знает, когда в будущем тебе это пригодится, так что какой смысл отказываться? Шанс, что тебя поймают за шулерством, минимален. Здесь никто не знает магии. И можно поднять большие деньги. - Рим осушает кружку до дна.
        Сареф следит за азартными выкриками играющих и прикидывает риски в голове.
        - Ну допустим…
        - Ни слова больше. Сейчас все организую. - Рим, может, и выпила много, но продолжает уверенно двигаться в сторону знакомых людей. По всей видимости, для участия в игре требуется что-то еще, помимо желания. Например, деньги и знание правил.
        Доп. глава «Карты, бани, два слона-2»
        Девушка возвращается очень быстро вместе с колодой карт.
        - Подарили. Мне они тоже кой-чего должны. - Объясняет Рим, хотя Сареф не думал что-то спрашивать. Собеседница начинает раскладывать карты на столе, словно какой-то пасьянс.
        Насколько видит Сареф, в этом мире не только игры другие, но еще обозначения и масти. Трефы, бубны, пики, червы здесь представлены пятью ковенантами: Башня Магии, Пути Пилигримов, Стражи Солнца, Ночная Империя и Мрачная Лига. Судя по всему, это собирательные образы реально существовавших фракций или даже профессий.
        Масть Башни Магии представлена различными чародеями, артефактами и заклинаниями. Пути Пилигримов - это ковенант клириков. На картах этой масти изображены известные святые прошлого, священные реликвии и проявления различных религиозных чудес.
        Стражи Солнца - воплощение воинского и боевого искусства. На картах красуются великие воины прошлого, легендарное оружие, а также различные духовные практики. Ночная Империя вбирает в себя темные расы, наподобие вампиров, демонов и нежити. Автор колоды даже для них придумал уникальные атрибуты.
        - И Мрачная Лига. - Рим раскладывает остатки карт. - Моя самая любимая масть. Шпионы, разбойники и воры. Яды, удары в спину и хождение в тенях. Если использовать правильную тактику, то можно унизить любого противника, даже если ему попались более удачные карты.
        Далее Рим начинает объяснять правила «войны королевств», самой популярной карточной игры. На первый взгляд выходит слишком сложно для массовости такой забавы. Каждая колода состоит из 75 карт, по 15 на каждый ковенант. Отдельно стоят девять карт уникальных условий, которые могут поменять правила во время игры. Например, Великая Чума может убрать в отбой все карты людских ковенантов, если не окажется контрмеры.
        Перед игрой колода тасуется, потом раздается по пять карт в руку каждого игрока. Цель игры - уничтожить королевство противника, то есть убрать в отбой все карты оппонента, сохранив при этом свои, или создать ситуацию, когда оппоненту нечего выкладывать на поле из имеющихся карт.
        При этом из банка колоды нельзя просто так брать новые карты. Их можно только покупать на фишки или дощечки, своеобразную игровую валюту. Проводя хитрые комбинации и удачные атаки, блефуя и торгуясь, можно забирать фишки противника. Как правило, их дается достаточно, чтобы игра не заканчивалась в первые же раунды из-за неудачной руки, но дальше всё зависит от игрока.
        - Это точно самая популярная игра? Чаще всего играют в игры с более простыми правилами. - Сареф массирует лоб, пытаясь запомнить многочисленные правила и условия.
        - Это только сначала кажется сложным, но достаточно одного вечера, чтобы втянуться. - Успокаивает девушка. - Есть, конечно, более упрощенные правила со старшинством карт и попытке побить на простой удаче, но это неинтересно. А ведь есть еще «война континентов»! Там уже играют не картами, а фигурками на большом поле. Одновременно на поле может быть до полутысячи фигурок. Там одиннадцать ковенантов, более сложные правила, запутанная экономика и дипломатия. Считается забавой дворянства, в кабаках в такое не играют.
        - Надо полагать, что фигурки стоят больших денег? - Уточняет Сареф.
        - Не без этого. Так, а теперь слушай план. Ты с помощью магии можешь видеть карты противника, поэтому будешь иметь преимущество, которое даже окупит неопытность. - Девушка собирает карты в колоду.
        - Все же хочешь, чтобы я стал шулером? - Вампир откидывается на спинку скамьи.
        - Ну, пытаются мошенничать почти все. А так как ты новичок, тебя точно попробуют раздеть. И я знаю, как на этом можно сыграть. В итоге раздетыми окажутся они. Я играю почти всю жизнь, так что знаю все трюки, кроме магических. При грамотной игре сможем поднять даже несколько золотых. Что думаешь?
        - Заманчиво, но я оставлю неприкасаемый запас в десять серебряных. - Сареф не собирается упускать такую возможность. Быть может, это станет дополнительным источником дохода. Но при этом нельзя спустить деньги так, что не хватит на новый пузырек с обезболивающим.
        - Да пожалуйста, всё равно сначала ставки не будут превышать сотни медяков. А теперь запоминай стратегию.
        После долгого обсуждения Рим приводит Сарефа к столам игроков. Кажется, что знакома почти со всеми, а с незнакомыми сходится буквально за минуту. Благодаря её помощи, юноша быстро знакомится с людьми, с которыми в другое время предпочел бы не контактировать. За столами сидят завсегдатаи заведения в окружении карт, кружек и запаха крепкого табака.
        - Сареф хочет научиться игре, кто может составить ему компанию? - Спрашивает Рим.
        - Я могу. - Отвечает заросший волосами рыбак, если довериться нюху. - Но мы здесь на просто так не играем, ты знаешь.
        - Да, мы при деньгах, не волнуйся.
        - Тогда прошу. - Игрок приглашает Сарефа присесть за стол. Рим встает за спиной вампира, чтобы не допустить подглядывания. Распространенная уловка, когда сообщник стоит за спиной противника и незаметными жестами или мимикой дает подсказки.
        - Сколько поставим для начала? - Спрашивает рыбак.
        - Пятьдесят медных монет. - Отвечает Сареф. Теперь Рим не будет открыто вмешиваться в игру, ему нужно самому выиграть.
        - Поддерживаю. - Говорит оппонент и начинает тасовать колоду.
        Первую игру Сареф, разумеется, специально проиграл. Это крючок для любого опытного игрока, ведь нетрудно обыграть новичка. Сареф выслушал речи поддержки и попросил реванш, который ему без промедления предоставили. Вторая игра тоже завершилась поражением.
        - Ничего страшного, первый блин всегда комом. - Рыбак старается удержать новичка за столом.
        - Да-да, попробуй еще раз. - Поддакивает над головой Рим.
        - Хорошо, еще раз! Поднимаю до шести серебряных. - Решительно произносит вампир.
        - Вот это настрой! - Подбадривает противник. - Поддерживаю. Можешь перетасовать колоду, вдруг принесет удачу.
        Третья игра в самом разгаре. Сареф изображает из себя типичного новичка, пристально разглядывающего карты в руке. Трет лоб, будто находится под сильным умственным напряжением, но на самом деле активирует «Поверхностное чтение».
        После активации заклятья Сареф стал видеть карты соперника, а также знать, какие карты лежат сверху банка колоды. Теперь играть стало гораздо проще, так что юноша смог добиться победы. Пришлось изобразить удивление и радость.
        - Неплохо, неплохо. Ты входишь во вкус. Давай поднимем до десяти серебряных? - Предлагает рыбак.
        - Давайте. - Сареф изображает азарт на пределе своих актерских талантов.
        Игра за игрой счет то увеличивается, то уменьшается. Сареф знает, что не может побеждать раз за разом, это привлечет ненужное внимание. Поэтому дает себе выиграть четыре раза из десяти. Благодаря приблизительному чередованию побед и поражений получается отыгрываться для последующей еще большей ставки. Противник тоже раззадоривается, так как не может окончательно добить кошелек Сарефа. Этому крючку научила Рим, но работает он только в том случае, если тебя считают новичком.
        В последней игре Сареф выиграл крупную ставку в 80 серебряных, что привело к почти слышному скрежету зубов рыбака. У стола уже собрались почти все игроки, глубокая ночь заставляет всех расходиться по домам, но противостояние новичка и рыбака всех заинтересовало. Попеременному успеху люди вокруг начинают радоваться как своему.
        Оппонент чешет голову, так как понял, что сильно заигрался и поставил куда больше, чем делает обычно. Но ему уже никуда не деться, проигрыш таких денег серьезно ударит по нему, так что придется отыгрываться.
        - У меня осталось двадцать серебряных. Ставлю все. - Несмотря на трудную ситуацию и потерю почти годового дохода, оппонент смотрит уверенно.
        - Поддерживаю. - Кивает Сареф и берет колоду.
        - Нет, позволь я перетасую. - Поднимает руку рыбак. Сареф пожимает плечами и отдает колоду. Заклятье «Поверхностного чтения» еще держится, но с каждой минутой головная боль будто становится сильнее. Запас маны в организме имеет пределы, поэтому нужно заканчивать игру.
        - Беру три дополнительные карты. - Противник откладывает в сторону выструганные щепки, которые заменяют игровую валюту, и берет три карты. Рим чуть ущипнула спину, значит, рыбак смошенничал при тасовании колоды. Сареф даже не заметил этого, все же опыта в таких вещах немного.
        Но что он точно видит, так это карты в руке противника и в общей колоде. Он собирает мощную комбинацию из мастей Пути Пилигримов и Стражей Солнца. Гербранд Старый Выпивоха изображен на карте как закованный в броню рыцарь, заливающий пиво из бочки прямо в забрало шлема. Дополнительно кладет на стол карту «Невиновности веры», эта карта сделает рыцаря неуязвимым для атак в текущем ходу.
        Но Сареф тоже готовит сюрприз. Тоже хитрость от Рим, обожающую масть Мрачной Лиги. Для начала нужны три карты: Опытный Вор, Тихая Поступь и Великая Кража. Первые две уже есть, но Великая Кража находится в руке противника. Благодаря магии Сареф может на ходу составить самую выигрышную тактику в зависимости от карт в банке и руке оппонента.
        - Покупаю две карты. - Вампир отдает часть щепок и берет из колоды Мертвого Элефанта и Двойника. Первая из масти Ночной Империи изображает нежить-слона из каких-то далеких краев. Двойник - заклинание из масти Башни Магии, которая создает копию одной карты на столе. Этот ход Сареф предпочел уступить противнику, выкинув на стол бесполезные сейчас карты.
        - Обмен. - На следующем ходу Сареф предлагает бартер оппоненту. Игрок может отдать свою игровую валюту противнику, но забрать у него из руки карту по выбору. Разумеется, не видя самих карт. Обычно применяется в конце длительной игры, когда не остается общей колоды. Опытные игроки могут в уме считать, какие карты уже отыграли и предположить, что находится в руке противника. Но в любом случае это игра в удачу, однако, Сареф сквозь рубашки карт видит их масть и обозначение.
        - Отказываюсь. - Логичный ход, ведь Сареф случайно может забрать важную карту, но тут вампир выкладывает Беззаботного Торговца Реликвиями из масти Пути Пилигрима. Карта делает невозможным отказ в бартере. Сареф выбирает как раз Великую Кражу. Рыбак стал заметно бодрее, так как эта карта не нужна была ему для победной комбинации, но при этом он забрал у Сарефа остаток игровой валюты.
        На следующем ходу выкладывает еще двух рыцарей и Сборник Молитв. Комбинация практически неуничтожимая на два-три хода, но Сареф выкладывает сначала Мертвого Элефанта, а потом Двойника. Теперь сразу два слона пытаются побороть трех рыцарей древности, защищенных святой силой.
        Рыбак довольно улыбается, так как карты Сарефа ничего сделать не смогут, но потом хватается за голову при виде Огненного Дождя. Эта карта является глобальным условием без привязки к масти и бьет как по чужим, так и по своим картам. Вот только нежити ничего не будет, а Сборник Молитв сгорает, а вместе с ним рыцари проигрывают в этом ходу и отправляются в отбой.
        Сейчас вся надежда рыбака на получение карт, которые помогут справиться с такой комбинацией, поэтому тратит всю игровую валюту на покупку новых карт. Однако Сареф уже знает, что там не будет ничего, что действительно поможет.
        Следующий ход начинает Сареф сразу тремя картами: Опытным Вором, Тихой Поступью и Великой Кражей. Это позволяет забрать к себе в руку две карты соперника опять же наугад, что Сарефу не мешает. Он берет еще две карты Ночной Империи и выкладывает их на стол. Оппонент раздраженно бросает все карты, ему нечем крыть такую комбинацию.
        Вот так за один вечер Сареф заработал больше одного золотого. Вскоре принесли вычищенную одежду, и юноша собрался уходить, противнику все равно нечего больше ставить.
        - Неплохо. - Хвалит Рим. - Раз уж я привела тебя в мир легких денег, может зачтешь в качестве уплаты долга?
        - Ну ты даешь. - Улыбается Сареф. - Хорошо, твой долг закрыт.
        - Хочешь жить, умей вертеться. - На прощание сказала девушка и исчезла в темном переулке.
        «Трудно не согласиться», - подумал Сареф, смотря на колоду карт, подаренную Рим.
        Глава 27
        Весь следующий день Сареф проводит в гильдии, как и еще два дня. Часы тренировок приводят к определенному успеху: теперь Сареф может собрать разбитый кувшин. Магия не только собирает кусочки вместе, но и ремонтирует повреждение, но по-прежнему процесс занимает довольно долгое время. Можно было выбрать более простой предмет для «Обратной энтропии», но тренировка на пределе возможностей дает больший прирост в освоенности.
        Похоже на развитие мышц, которые в определенный момент перестают расти, если не увеличивать нагрузку. За бой с бандитами в Костоломном ущелье Система не дала Сарефу ни одного уровня, а освоенность Школы Белого Пламени повысилась на доли процента. Нетрудно догадаться, что быстрое развитие потребует сильных противников. Чем невозможнее победа, тем щедрее будет награда.
        Последние кусочки кувшина встают на место. Из-за бесконечного трения на ладонях появились мозоли, поэтому пришлось работать в перчатках. Но это лишь небольшое неудобство по сравнению с проклятьем. Теперь Сареф вынужден принимать сразу пять капель, иначе эффект просто не наступает. Не исключено, что скоро дойдет до того, что за раз придется принимать столько, что это начнет оказывать вполне ощутимые побочные эффекты.
        Но пока что остается придерживаться плана. Микель уже сообщил, что отправил курьера с рекомендацией и запросом на выплату в гильдию авантюристов Порт-Айзервица, столицу Манарии. Очень удобно, что вопросы поступления решит гильдия на месте, и Сарефу не придется нести деньги и рекомендацию с собой.
        Вчера приходили Стефан с Гердой и поражались возможностям магии. Им привычны чары усиления, защиты или лечения, такие свитки авантюристы часто берут с собой. Но «Поверхностное чтение» и «Обратная энтропия» для них кажется совсем другим уровнем. Возможно, так и есть, но все дело в освоенности заклятий. Маг со 100 % уровнем освоенности простого заклятья сможет одолеть противника, у которого низкий уровень освоенности более мощной или изощренной магии.
        Вампир придирчиво осматривает кувшин. Кое-где есть дефекты, но в целом его даже можно использовать по назначению. Сареф разминает руки с одновременным пропуском через них энергии духа. Это возвращает тонус и улучшает кровообращение, но само по себе не является техникой исцеления.
        
        НАЗВАНИЕ: «Обратная энтропия»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 0,4 %
        ОПИСАНИЕ: заклятье, позволяющее запустить процесс обратной энтропии с повышением количества доступной информации об объекте заклятья. Энтропия - мера осведомленности о системе. Чем информации меньше, тем большее количество состояний системы возможно и тем больше энтропия. Обратная энтропия позволяет обратить процесс вспять, т. е. уменьшить энтропию вместе с увеличением осведомленности о системе или объекте.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, словесная формула и мысль. Ладони зеркально сложены, потом одновременно поворачиваются вокруг оси в центре ладоней на 180 градусов. Вместе с обратным поворотом ладоней произносится заклинание Menen entro divean. En, gar, fuaer posul. Sutor alaem, а в мыслях строится последовательность изменения энтропии.
        Сареф смотрит на описание магии, предоставленное Системой. В учебнике говорилось не совсем об этом. «Что-то мудрено». - Юноша честно пытается полностью разобраться, на чем построено действие заклятья. Выходит, что у разбитого кувшина большая энтропия, так как черепки могут быть расположены в пространстве любым хаотичным способом. В этом случае существуют охренилионы возможных состояний, поэтому иметь информацию о каждом невозможно.
        Но если вернуть объект в прежнее состояние, то энтропия резко понижается, так как все черепки находятся в четко определенных местах. Количество состояний целого кувшина можно вполне знать. Например, стоит, лежит на боку или перевернут. Осведомленность Сарефа о системе кувшина резко увеличивается, а энтропия уменьшается. Только не совсем понятно, что является причиной, а что следствием.
        «Наверное, не зря Система присвоила тип магии - магия Хаоса. Энтропию вполне можно сравнить с мерой хаоса». - Сареф убирает учебник и в обнимку с кувшином выходит из книгохранилища. Сегодня его попросили провести тренировку для некоторых членов гильдии, которые изучают путь Духа.
        Себя Сареф никогда не называл экспертом в этой области, чтобы не привлекать внимание, но слухи о конкурсе новичков и нападении демона все же не остановить. За городом гильдия имеет тренировочную площадку. Есть место для отработки ударов по манекенам, поле для стрелков, и что-то вроде ипподрома для конных тренировок. На огороженной территории уже стоят люди, пришедшие к Сарефу. Выходит около пятнадцати человек, причем есть и новички, которые еще только зарабатывают рекомендации. Впрочем, их прогонять юноша не собирается. Если это повысит их шансы на безбедную старость, то Сареф только рад помочь.
        В Манарии пользуется большой популярностью Оружейный Стиль, где адепт духа концентрирует энергию не только в теле, но и в оружии. С одной стороны это предоставляет больше тактических возможностей в отличии от школы Белого Пламени, но вместе с тем боевое искусство Сарефа дает более совершенное владение телом. А мастер боевого искусства может сотворить оружие из чистой энергии.
        Из присутствующих нет никого, кто хотя бы близко мог подойти к ступени мастера, каким был Ганма. Оно и понятно, откуда мастерам тут взяться? Их не так уж много. Но хотя бы все присутствующие имеют некоторую базу и минимальный контроль внутренней энергии тела.
        - Я смогу дать знания только того, что знаю сам. - Предупреждает Сареф. - Поэтому оружие нам сегодня не потребуется.
        Благодаря знаниям Ганмы, Сареф без труда объясняет продвинутую медитативную практику, которая может вывести присутствующих на более высокий уровень уже через пару-тройку месяцев. Они дружно сидят под палящим солнцем и разгоняют внутренний двигатель на максимум. У Сарефа получается без труда и вокруг него течет белое пламя, а вот у остальных выходит не так красочно. Однако через час вполне можно заметить, как над самыми продвинутыми начинает дрожать воздух.
        Во второй части тренировки Сареф показал один из базовых комплексов, который состоит из серии атак и защитных стоек. Школа Белого Пламени предпочитает использовать контратаки, когда защита от удара сразу перетекает в ответный выпад. Если складывать комбинацию за комбинацией, то можно получить почти беспрерывную серию атак, которую очень трудно прервать. Сареф помнит, как Ганма его отлупил. Если бы мастер боевых искусств не останавливался, то вампир даже падать не успевал бы. Разумеется, для такого исполнения нужно много выносливости.
        Через два часа все в поту дружно прыгают в реку и долго плескаются с шутками и громкими играми. Сареф может их понять, тренировка духа стимулирует центр удовольствия ничуть не хуже любой другой физической тренировки, а еще дает заряд бодрости, который нужно хоть куда-то деть. Однако, чтобы выйти на еще более высокий уровень, потребуется тренировать дисциплину ума и гасить любые порывы.
        Рука снова начинает напоминать о себе. Обычно, чем больше находится в состоянии покоя, тем дольше срок перед болью. Но лежать пластом Сареф не может, каждый день приходится уделять тренировкам в магии, чтобы поступить в Фернант Окула.
        Под вечер юноша возвращается уже не в гильдию, а в гостиницу. Благодаря заработанным не слишком честным способом деньгам, смог снять небольшую комнату на чердаке на несколько дней, оставшихся до отъезда в столицу королевства.
        Сегодня на охоту не пойдет, так как поддался уговорам сходить в ночной рейд. Точнее, делал вид, что требуется уговаривать. Говорят, что видели вампиров поблизости. Так как своего отряда охотников на вампиров Масдарен не имеет из-за редкого появления этой расы, придется отправить запрос в соседний округ. Но перед этим нужно удостовериться, что речь именно о вампирах. Очень неприятная ситуация для Сарефа, который знает, на что способны охотники на вампиров.
        Сареф пролежал на кровати до захода солнца, а потом начал сборы в рейд. По сути, ему ничего и не нужно, по-прежнему будет полагаться на боевое искусство. Возможно, после поступления в академию магии изучит настоящие боевые чары.
        Сбор на рейд ожидаемо происходит в гилд-холле. Здесь уже стоят десять незнакомых авантюристов, полностью готовых к бою. Поодаль беседуют два жреца Герона, их присутствию Сареф не удивлен. Божественная сила Герона может очень хорошо справляться с вампирами, поэтому Сареф обходит их по большой дуге. Уверен, что маска друида-предателя не допустит разоблачения, в том числе со стороны других вампиров, но кто знает, вдруг какая-то реликвия случайно подействует.
        Один из командиров Масдарена объясняет план рейда на карте местности. Этот детина полностью облачен в броню, выглядит как настоящая железная башня. Ходят слухи, что капитан Лохар может на спор поднять бычка и пронести на плечах на сто шагов вперед. Сареф тоже так может, но показывать это, конечно, никому не будет. Сарефу сегодня достается роль поддержки, все же в чужих глазах он новичок. Пускай очень перспективный, но еще новичок.
        Юноша не особо против, но попросился в разведку, чтобы не стоять рядом со жрецами и смочь выполнить собственный план. Под белым светом луны Капраксис отряд выдвигается к пункту назначения. Сегодня полнолуние, поэтому на небе можно без труда разглядеть и вторую луну - Мерцен. Под белым светом сестры виден черный обод меньшего по размеру астрономического тела.
        Увы, но с земли не получается понять, как именно они расположены в космосе. Сареф лишь может предположить, что Мерцен вращается вокруг Капраксис, так как двулунное затмение не редкость, а на небе они почти всегда вместе. При этом визуально кажутся гораздо больше луны из прошлого мира, значит, могут быть ближе к планете.
        Сегодня им нужно пройти около семи километров в сторону заброшенной горной деревни, в которой бродяги видели вампиров. Главная цель рейда - удостовериться в наличии вампиров. Если они вправду будут тут, то гильдия отправит весточку охотникам за вампирами. Последние уже выследят кровососов, даже если те сбегут отсюда.
        Обычно гильдия не выполняет заказы на вампиров, демонов и нежить. В Манарии для этого есть специализированные отряды. Бенедикт Слэн был охотником на вампиров, и через его знания Сареф понимает, что эти охотники знают и умеют гораздо больше авантюристов, но при этом специализируются исключительно на вампирах и подобных им.
        Еще есть охотники на демонов, еще более немногочисленная группа людей, куда входят по большей части только маги и мастера боевых искусств. А нежитью и некромантами занимаются чаще всего жрецы Герона и их отдельное боевое направление - инквизиторы.
        Правда, Церковь Герона ни перед кем не отчитывается, поэтому бывают случаи, когда приходится разбираться своими силами. Например, тот самый заказ из деревни Аварлак вполне мог не появиться на стене заказов, если бы священнослужители согласились взять его.
        Глава 28
        Сейчас Сареф издали наблюдает за полуразрушенными домами посреди скал. Лунный свет хорошо освещает местность, так что вампир уверен, что сможет заметить любое передвижение противника. Предполагается, что в заброшенной деревне скрываются вампиры, и они мешают Сарефу уже своим присутствием. Других кровопийц юноша не считает своим народом и скорее встанет на сторону людей. Если эту проблему не устранить, то в округе могут появиться охотники на вампиров, и с ними Сареф точно встречаться не хочет.
        Именно поэтому нужно заставить вампиров убраться из округа Туманных Холмов или же уничтожить их на месте. Нужно сделать всё, чтобы охотники на вампиров в округе не задержались или вовсе не имели причины приезжать. Юноша не уверен, что сможет обвести охотников вокруг пальца, так как те с попытками проникновения в человеческое общество сталкиваются очень часто. Все же Сареф не первый такой умный.
        Авантюрист готов выполнить задуманное, даже если придется поиграть с огнем. В сотне шагов должен ползти еще один разведчик, поэтому Сарефу нужно выйти из зоны его обзора, чтобы пробраться в деревню.
        Еще на подходе к деревне вампир чувствует запах крови, значит, тут действительно организовано вампирское лежбище. Это странно, так как очень близко от большого города. Разумеется, чем ближе к людям, тем проще охота, но еще выше риск обнаружения. И здешние кровососы уже выдали себя. Если они не глупы, то уже давно смылись далеко и надолго.
        Но Сареф уверен, что они все еще здесь, так как запах крови свежий. Остальной отряд в полной боевой готовности замер в роще в трехстах метрах от крайнего деревенского дома. Второй разведчик должен держать дистанцию в сотню метров от околицы. Впрочем, как и Сареф, но последний нарушил приказ. Это очень рискованно, но ему нужно разобраться по-своему. Их группа не полноценный рейд, и даже не профессиональные истребители вампиров. Почти наверняка лишь спугнут ночных охотников, и те уйдут лишь глубже в округ. Их оттуда вытащат охотники на вампиров, Сареф почти уверен, но ему нужно не допустить запроса на их услуги.
        Деревня на восемь домов тиха и пуста, в окнах ни огонька, но за стеной крайнего дома Сареф уже слышит шаги. Если он слышит их, то и вампиры наверняка услышат его.
        «Система, снять маску». - Отдает мысленный приказ Сареф. На лице появляется маска друида-предателя, обычно невидимая и неощутимая. Снятие маски означает отмену маскировки ауры, но Сарефу нужно рискнуть, чтобы подобраться к здешним жильцам. Сареф избирает маршрут таким образом, чтобы за пределами деревни его не было видно. При этом теперь идет в открытую, чтобы кровопийцы сначала попробовали понять, что это он делает.
        В дверном проеме центрального дома чуть колышется тень, но зрение Сарефа гораздо острее человеческого. Он отлично видит вампира в каком-то тряпье и приглашающий жест. Пока всё идет по плану, они почувствовали сородича.
        Внутри дома запах крови сильнее и идет откуда-то снизу. Вероятно, под полом расположен погреб. В помещении находятся четыре вампира и все внимательно смотрят на Сарефа. В темноте не очень получается различать черты лица, да и многие специально закрывают лицо тряпьем.
        Сокрытие лица - очень древний вампирский обычай. Уже никто не вспомнит, откуда он пошел. В Фондаркбурге все носили маски даже в помещении, не исключая старшего вампира. Для молодых вампиров маска жизненно необходима под открытыми лучами солнца, но незнакомцы перед ним даже ночью их не убирают. Скорее всего дело привычки, Сареф тоже постоянно в маске, хоть её и не видно.
        - Ты кто? - Спрашивает вампир, который пригласил в дом.
        - Вампир, как и вы. Решил предупредить вас о том, что за деревней отряд авантюристов. - Сареф ведет себя расслабленно. Его слова вызывают оживление среди вампиров. Один из четверки быстро покидает дом.
        - Я обитаю в этих землях и скрываю личность. Предлагаю честный обмен: расскажу, где найти безопасную стоянку, а вы покинете это место. То лежбище я делал для себя, но готов уступить, если покинете мои угодья. - Продолжает Сареф. Вампиры - охотники, поэтому часто делят между собой земли. Обычно дележ идет по праву силы, но также возможен обмен на товары или услуги.
        Эти вампиры явно тут недавно, поэтому предложение Сарефа вызывает интерес. Если им готовы уступить безопасное место, то нет ничего зазорного покинуть земли другого вампира или целой общины. Это своеобразная негласная этика, поэтому собеседники не заподозрили обман. В этот момент возвращается четвертый вампир и подтверждает, что заметил отряд на отдалении от деревни.
        - Так может просто нападем на них? - Предлагает один из вампиров.
        - Они хорошо подготовлены и их больше. - Качает головой Сареф. - И я заметил двух жрецов. Если вы хотите убиться о них, то не буду вас задерживать.
        Разумеется, что в такой ситуации никто не стал настаивать на бое.
        - Вас здесь только четверо? - Сареф задает самый важный на сегодня вопрос. Всё до этого было лишь попыткой усыпить бдительность.
        - Да. Нам всем хватит места на той стоянке? - Слышит в ответ юноша.
        - Хватит с избытком. Нужно немедленно выдвигаться. - Сареф заставляет вампиров быстрее думать и двигаться. Один из них открывает неприметную дверь позади дома и начинает перекладывать что-то в мешок. Еще один убирает засов крышки погреба и спускается под пол. Вероятно, решил забрать остатки крови с собой. Лучшего шанса может не представиться.
        Третий сидит перед Сарефом на корточках и шебуршится в тряпках, а последний натягивает сапоги. Сарефу удалось обмануть их всех, так что они потеряли осторожность. Явно не самые умелые и опытные представители клыкастой семьи. Сареф подходит к сидящему со спины и резким движением сворачивает шею. Как правило, это не убьет вампира, но Сареф почти что оторвал голову с плеч. На звук тотчас оборачиваются два других вампира, но юноша уже пинком захлопнул дверь погреба и задвинул засов. Временно позволит остаться только против двоих противников.
        Вампиры куда опаснее людей в плане таких схваток, вот только Сареф и сам вампир и явно сильнее благодаря развитию и боевому искусству. Ближайший попробовал запрыгнуть и повалить, но Сареф с разворотом корпуса уходит в сторону и броском отправляет вампира на пол. За спиной уже слышно приближение другого противника, но окутанная белым пламенем нога врезается в живот и отбрасывает врага к дальней стене.
        Крышка погреба трещит и скрипит, она не сможет удержать вампира, но даст несколько секунд для завершения боя с остальными. Пальцы правой руки выпрямляются и складываются в подражании мечу. Ладонь, предплечье и локоть укрепляются белой энергией духа и пронзают живот врага, а потом и позвоночный столб. Мастера Белого Пламени могут придавать плоти прочность металла и рубить головы ребром ладони, или пронзать врага насквозь.
        В этот момент крышка погреба попросту улетает от удара вампира, запертого внизу. Над полом появляется голова, в которую тут же врезается нога Сарефа. Очень напоминает удар по футбольному мячу. Этим видом спорта Сареф в прошлой жизни интересовался очень мало, но видел, как футболисты могут отправить таким ударом мяч чуть ли не через всё поле. В воздухе остается линия белого огня как след удара ноги, заряженной энергией духа. Ганма так мог разбивать валуны, а Сарефу достаточно разнести череп врага.
        Подбегает ранее отброшенный вампир, а Сареф уже чувствует сильный упадок сил. Последние два удара были продвинутой версией приемов. Они хороши, но все еще затратны для выносливости. Сейчас Сарефу стоит обойтись без этого. С последним противником они вцепились посреди комнаты в попытках ударить посильнее. Однако Сареф просто переводил дух, а после резко двинул коленом в пах оппонента. Это уязвимое место даже для вампиров. После хватается за голову врага и большими пальцами пронзает глазные яблоки.
        Вампир жалко корчится на полу и завывает на всю округу, пока смертельный удар Сарефа не прекращает его мучения. Юноша падает на колени и тяжело дышит. Вампиры выходят за рамки обычных человеческих возможностей, гораздо сильнее и быстрее, поэтому схватка была очень скоротечной. Очень яростной, но быстрой. Резкий упадок сил заставляет сидеть на полу, но Сареф с трудом встает, дела еще не завершены. Крики вампира наверняка услышат за пределами деревни. Сареф достает маску и прикладывает к лицу. Артефакт вновь будто сливается с кожей создателя и подменяет ауру.
        Юноша не удержался от облизывания руки, на которой осталась кровь второго вампира. Очень приятный пряный вкус манит вонзить клыки в трупы, но Сареф перебарывает желание. Ему нельзя опустошать тела, так как обескровленные трупы вампиров создадут ситуацию, которую не получится нормально объяснить.
        Система высвечивает какие-то сообщения, но Сареф мысленно заставляет скрыть. Сейчас не это важно, нужно будет еще объяснить произошедшее остальной группе. Маска на месте, нужно еще позаботиться об одной вещи. Сареф впечатывает кулак в собственное лицо, из носа начинает струиться кровь. А потом еще один удар рассекает бровь. Такие травмы не страшны для вампира, но потребуются для создания правдоподобного объяснения.
        Перед уходом из дома Сареф решает проверить, какие пожитки собирал вампир у дальней стены. Удивительно, но там оказываются три небольшие книги. В темноте буквы не видны, поэтому Сареф берет мешок собой и прячет в высохшем колодце около дома. Потом нужно будет вернуться за ними.
        У выхода из деревни сталкивается с отрядом, все готовы к бою и сначала принимают Сарефа за противника.
        - Сареф? Что случилось?
        - Опасность миновала. Можно расслабиться. - Отвечает Сареф. Быстро рассказывает подготовленную легенду о том, что вампиры установили какую-то охранную ловушку около деревни. Сареф подобрался слишком близко, и магия его обездвижила. За ним пришли вампиры и затащили в один из домов. Хотели выяснить, кто он и что там делал, но после Сарефу удалось освободиться и дать бой.
        Объяснение выглядит не слишком убедительным, но иного группа просто не сможет придумать. Все же им известно, что Сареф неплох в боевых искусствах, а также изучает магию, поэтому вполне мог оказать сопротивление даже вампирам.
        - Там было четверо вампиров и все мертвы. Только один был серьезным противником, а остальные скорее всего были младшими кровососами. - Продолжает рассказ Сареф.
        - Да уж, расскажу, так никто не поверит. - Пробасил командир, рассматривая в свете факелов трупы вампиров. Делает это очень внимательно, не пропуская ни одного тела. - Тебе, вижу, тоже досталось. Дать целительное зелье?
        - Не стоит, я сам целитель. - Отмахивается Сареф и активирует «Ауру благословения Кадуцея». Божественная энергия исцеления останавливает кровотечение на глазах остальной группы. С одной стороны хотел показать себя как умелого авантюриста, которому даже вампиры нипочем. А с другой не дать прозвучать предложению обратиться к жрецам, которые в этот момент осматривают погреб дома.
        Глава 29
        Сареф стоит вместе с остальными авантюристами в бликах горящего дома. После осмотра жрецы предложили спалить постройку, так как после вампиров могли остаться скрытые ловушки или проклятья. При этом не обычный огонь пожирает заброшенный дом, а священный. Жрецы дружно произнесли молитву Герону и золотистое пламя за пару мгновений объяло стены и крышу.
        Сареф постарался отойти как можно дальше от пожара. Впервые видит божественную силу Герона во всей красе. Чтение молитв явно уступает по скорости произнесению заклинаний, но эффект впечатляющий. Другое преимущество в заимствовании сил: жрецы не тратят свою энергию, а получают в дар от бога. Увы, верность суждения никак не проверить, жречество - очень закрытая каста. Единственный однозначный вывод состоит в том, что священнослужителей стоит обходить стороной.
        В Масдарен группа тоже пришла организовано, ночь не всегда безопасна для одиночек. Сареф собирался уже направиться в гостиницу, но тут окликает один из авантюристов и отводит в сторонку. До этого Сареф почти не обращал внимание на спутников, но сейчас от него явно что-то хотят.
        Авантюристом оказывается второй разведчик, который был ближе всех к деревне, когда Сареф решил действовать по-своему. Усы и козлиная бородка выбиваются из-под грязного капюшона вместе с сильным запахом чеснока. По всей видимости, успел съесть на обратном пути, так как вряд ли бы ему позволили пойти в разведку из-за запаха, который даже люди без труда чуют. Слава Герону, в этом мире вампиры не боятся чеснока.
        - Это было опасно, да? - Авантюрист панибратски хлопает Сарефа по плечу. Лица толком не видно, а по хитрой улыбке не получается понять мыслей.
        - Да, мог бы и не вырваться из их лап. - Юноша по-своему трактует вопрос собеседника, но тот машет рукой.
        - Нет-нет. Я видел, как ты сам вошел в деревню. Видишь ли, я тоже немного нарушил приказ, поэтому изменил маршрут и дистанцию. Хе-хе. - Авантюрист продолжает виснуть на плече.
        По спине Сарефа пробегает холодок. Надо же было так подставиться! Разум лихорадочно пытается найти наилучшее решение в такой ситуации, пока странная мысль не переворачивает поиск решения.
        - Почему ты этого не рассказал остальным? - Сареф напряжен как струна.
        - А зачем? Я тебя понимаю. Сам когда-то был молодым и горячим. Желание прославиться порой толкает на дерьмовые решения. Однажды я на спор в одиночку пытался одолеть мантикору. В итоге полгода провалялся на койке. - Пожимает плечами авантюрист. - Поэтому просто хочу дать совет на будущее: не пытайся лезть на рожон. Ты выиграешь гораздо больше, если проживешь дольше.
        Авантюрист еще раз по-отечески похлопал по спине и продолжил:
        - Меня зовут Лука. Если хочешь получить пару советов от опытного товарища, то могу предложить совместный заказ. Нужно будет проследить за великаном, который позавчера объявился в округе.
        - Да, почему бы нет. - Сразу соглашается Сареф. - Выходим уже сегодня?
        - Угу, давай встретимся рано утром на этом месте. Я еще надеюсь пару часов покемарить. - Лука шумно зевнул и направился в другую сторону.
        Сареф тоже сделал вид, что уходит, но на боковой улице замер в напряжении. Ситуация очень опасная, так как вампир сегодня явно сплоховал. Вроде грамотный план дал трещину из-за неучтенного человеческого фактора. Это будет хорошим уроком на будущее. Хорошо, что Лука неверно понял действия Сарефа. Решил, что новобранец хочет покрасоваться своими талантами. Это просто невероятная удача, но дальше так не может везти. И оставить так тоже нельзя.
        Юноша все же заставляет себя начать двигаться в сторону гостиницы, но перед этим заходит в гильдию. Дежурный авантюрист без лишних вопросов впускает в здание, где Сареф внимательно изучает заказы на стене.
        Уже по приходу в свою комнату Сареф имеет дальнейший план действий. Очень удачно, что Лука решил поучить жизни новичка и пригласил выполнить совместный заказ. Вряд ли глубокой ночью Лука кому-то сможет рассказать историю о новобранце, который хотел прославиться. Скорее будет спать, так как им часа через три нужно выходить из города. Сареф не может допустить, чтобы кто-то еще узнал о том, что Сареф солгал о происшествии в заброшенной деревне.
        Тело в волнении мечется по комнате, подремать явно не получится. План действий Сареф уже придумал, но он ему совершенно не нравится. Сейчас мозг пытается придумать какую-то альтернативу, но всё тщетно. Рассвет Сареф встречает сидящим на кровати. Вот уже полчаса как просто смотрит в одну точку на стене, не в силах заполнить мысли чем-то другим, кроме предстоящего заказа с Лукой.
        Как только солнце наполовину отрывается от линии гор вдалеке, Сареф выходит из гостиницы в сторону обозначенного места. Утренний холод заставляет озябнуть, пар выходит изо рта небольшим облачком. Сареф пришел раньше Луки, так что пришлось подождать.
        Сам заказ на великана является довольно простым, так как требуется сопровождать его, а не убивать. Великаны не живут на одном месте, а постоянно мигрируют в зависимости от сезона. При этом проходят через королевство в сторону более теплых мест, а весной идут обратно. Задача авантюристов довольно проста: сопровождать по пути через округ и предупреждать людей, если великан вдруг выйдет на тракт или появится рядом с деревней.
        Сами великаны являются полуразумными существами и не охотятся на людей. Достаточно близко не подходить, и великан на тебя не обратит внимания. Хотя вполне можно не досчитаться пары овец, если великан пройдет рядом с отарой. Но если разозлить, гигант может убить человека с одного удара. Их медлительность обманчива, длинные ноги позволяют делать огромные шаги. Еще сто лет назад профессия охотника на великанов была распространенной, так как количество этих существ было очень большим, но сейчас на них стараются не нападать просто так.
        Через некоторое время появляется зевающий Лука с помятым лицом. Судя по по всему, он взял от времени отдыха всё возможное. Вместе выходят из Масдарена на юго-запад, где должны подменить другую пару авантюристов, прошедших вместе с великаном до центра округа Туманных Холмов.
        Сареф точно не может сказать, какие именно чары использует гильдия, но различные команды могут работать весьма слаженно. Это достигается с помощью покупаемых гильдией артефактов. Выглядят как обычные свитки, но многоразового использования. Одна команда записывает в свиток послание, а магия отображает послание в другом свитке, даже если между ними сотни миль. Таким образом не получается передавать большие послания, но для передачи ориентиров достаточно.
        Сейчас Лука смотрит на свиток и закрывается от солнечных лучей шляпой. На свитке появились новые указания о движении великана, по которым отправляются авантюристы. Уже к полудню они достигают цели, обмениваются рукопожатиями и последними сведениями с другой командой и принимают дежурство над великаном. Последний где-то в двухстах шагах от них плещется в реке.
        Сареф впервые вживую видит великана. Девятиметровое гуманоидное создание покрыто жестким черным мехом. Эти создания не используют никаких орудий труда или войны, но силы и массы их тел достаточно для прошибания крепостных ворот. Вроде как маги прошлого пытались приручить для осадных целей, но ничего путного из этого не вышло. Шкуру великанов не берет ни меч, ни огонь. Даже не всякая магия способна навредить.
        - Здоровенный. - Беззаботно говорит Лука, располагаясь на упавшем дереве. Явно признак большого опыта - отдыхать всякий раз, когда предоставляется такая возможность. Сареф продолжает наблюдать за купанием великана. Последнему это явно в радость: с довольным рыком поднимает в воздух тучи брызг. В какой-то момент над рекой даже заиграла легкая радуга.
        - Можно прямо уж так не следить. - В очередной раз зевает напарник. - Великаны, как правило, перемещаются не спеша.
        Сареф это тоже знает, но наблюдает за повадками не просто так. Им должно хватить пары дней, чтобы довести великана до границы округа. Через некоторое время Сареф говорит, что великан закончил мытье и уходит дальше. Уже успевший на один глаз задремать Лука с усилием встает на ноги.
        - Что ж, в путь. Впереди не должно быть населённых пунктов и оживленных дорог, поэтому можно идти вместе.
        Сразу два человека требуются именно по причине «конвоирования» с двух сторон. Тот, кто идет сзади, предупреждает любого, кто попытается обогнать их. А впередиидущий будет предупреждать тех, кто может оказаться на пути великана. А когда великан спит, авантюристы спят по очереди, чтобы не прошляпить пробуждение гиганта.
        - Хочешь шутку? - Спрашивает Лука и без ожидания ответа продолжает: - Нужно поочередно перевезти через реку жреца, вампира и мешок капусты. Как это сделать, если жрец тотчас попробует уничтожить вампира, а вампир захочет съесть капусту?
        - А зачем вампиру капуста? - Поднимает бровь Сареф.
        - М-м, я забыл, что там было вместо капусты, но не это важно, - отмахивается Лука.
        На первый взгляд у задачи есть оптимальное решение сначала перевезти вампира, потом капусту, снова забрать вампира, оставить на первом берегу и теперь взять жреца. И под конец повторно перевезти вампира. Но раз Лука назвал это шуткой, то:
        - Спихнуть вампира на середине реки, так как он никому не сдался, а потом спокойно перевезти жреца и капусту? - Наугад отвечает Сареф. Почему-то в этом мире люди всерьез верят, что вампиры не могут вплавь пересекать большие водные пространства, хотя охотники на вампиров давно развеяли миф внутри своего цеха.
        Похрюкивание со стороны спутника указывает, что недалек от истины. Посмеявшись, Лука объяснил свой еще более абсурдный способ выбраться из такой ситуации с использованием мешка и капустного кочана.
        В таком ритме они продолжили следование за великаном. Учитывая размеры цели, упустить её из виду очень трудно, но даже если специально отстать, то следы великана хорошо заметны на земле.
        Глава 30
        На коротком привале, когда великан тряс дикую яблоню, Сареф решает посмотреть, что хотела сообщить Система после боя с вампирами. Ожидаемо появляется сообщение о повышении уровня. Все же тот бой был трудным, так что Система явно решает поощрить пользователя.
        
        ИТОГИ БОЯ:
        ###
        Получено 2 уровня и 6 очков характеристик.
        ###
        Уровень освоенности умений повышен и теперь равен:
        «Школа Белого Пламени» > 38 %
        ###
        Уровень известности повышен
        С уровнями всё понятно, но еще и известность выросла. Правда, в окне Статуса по-прежнему обозначена как незначительная. Задачи «выжить любой ценой» не появлялось, поэтому Сареф может признать наличие еще одного условия для её получения. Если Сареф инициирует нападение, то Система такого сообщения не выдает. Но как понять, является ли это обозначением того, что опасность в таком случае невелика? Скорее всего Система не может предугадывать исход опасной ситуации, лишь может приблизительно оценить риск.
        Текущих значений Интеллекта Сарефу вполне хватает для сотворения заклятий. На экзамене он покажет «Поверхностное чтение» и «Обратную энтропию». Уже проверено, что запаса маны вампиру хватит. Так что сейчас нет большой необходимости именно в Интеллекте, поэтому Сареф повторно вкладывается в Стойкость.
        
        Жизненная мощь: 26
        Стойкость: 36
        Физическая сила: 28
        Ловкость: 31
        Интеллект: 11
        Озарение: 48
        Сареф по-прежнему остается слабее проклятья, но в дальнейшем повышенная стойкость должна здорово выручить. Лука в этот момент что-то насвистывает в траве и больше напоминает отдыхающего крестьянина, чем опытного авантюриста. Или подобная расслабленность как раз и есть результат опыта?
        Сейчас ситуация, конечно, небоевая. Чтобы следить за передвижением великана, не нужно быть великим воином. Миля за милей они приближаются к границе округа, пока не доходят до реки, которая далеко отсюда сольется с Маннуркой и станет самой полноводной рекой континента.
        Лука ранее уже отправил послание на свитке для гильдии авантюристов соседнего округа. Следующая пара должна принять дежурство над великаном на границе округа, после чего они смогут вернуться в Масдарен. Обратный путь будет гораздо быстрее, так как приключенцы будут сами выбирать темп и маршрут, а не подстраиваться под огромного «друга».
        В полдень следующего дня обмен дежурством произошел без проблем, и вот они уже возвращаются в центральный город. Лука довольно общительный человек, от него Сареф узнал много интересных историй и полезной информации. Правда, при этом еще нужно было выслушать множество шуток и прибауток о нелегкой судьбе авантюриста.
        - Вот ты знаешь, Сареф, что очень немногие авантюристы доживают до старости? - Спрашивает Лука, когда они проходили мимо больших полей пшеницы.
        - Да, это очевидный исход для опасной профессии. - Отвечает Сареф.
        - Разумеется, но дело не столько в опасностях заказов, сколько в отмирании чувства страха. - Продолжает рассуждение Лука. - Я хочу сказать, что чем дольше ты работаешь авантюристом, тем сильнее притупляется инстинкт самосохранения. Я не говорю, что мы становимся безрассудными или недопустимо беспечными. Я о том, что мы тянемся к опасности, и она нас губит.
        - Ничего удивительного. Человек может привыкнуть ко многому. В какой-то момент риск перестает волновать. - У Сарефа не настолько большой жизненный опыт, но ему кажется, что понимает собеседника.
        - Вот и я о том же, вот и я о том же…
        - А вы уже пересекли эту черту? - Уточняет Сареф. Лука не сразу отвечает, но все же кивает:
        - Думаю, да. Мне ничего не стоит сорваться охотиться на вампиров или демонов, или сражаться с троллями по грудь в болоте. Однако у меня есть люди, которые могут меня остановить.
        - И кто же это?
        - Моя семья, - улыбается Лука. - У меня есть жена и растет сын. Осознание того, что мне еще нужно позаботиться о них, часто отрезвляет. Надеюсь, что и у тебя появятся близкие, которые будут переживать за тебя.
        Сареф промолчал, так как на этот счет имеет неутешительный прогноз. Вместо этого поднимает руку и показывает на тропку сбоку:
        - Давайте срежем здесь. Будет очень долго огибать гору.
        - Хм, дорога довольно запущена. - Спутник внимательно осматривает путь между двух гор. - Обычно такие маршруты не самые безопасные.
        - Думаю, что конкретно этой не пользуются из-за камней. Телеги тут не проедут. Хотелось бы поскорее вернуться в город, так как мне скоро нужно отправляться в Порт-Айзервиц. - Объясняет Сареф причину спешки.
        - Ах да, ты же будешь поступать в магическую академию. Ладно, давай срежем. - Соглашается Лука и первым сходит с тракта.
        День клонится к завершению, а путники все еще не вернулись на главный тракт. Оказывается, тут произошло несколько оползней, из-за чего некоторые участки дороги перестали существовать. В какой-то момент шли по длинному ущелью, а потом спустились к берегу озера, скрытого кольцом гор. Здесь даже есть роща с большими деревьями. И вот эти самые деревья очень не нравятся Луке.
        - Давай поскорее уйдем отсюда. Дорога продолжается в той стороне, но там был еще один оползень. - Спутник указывает рукой в нужную сторону.
        - Я поднимусь вон туда. - Палец Сарефа направлен на выступающую скалу. - Оттуда посмотрю, где лучше всего пройти.
        - Ладно, я подожду тебя тут. - Лука присаживается на большой камень и принимает задумчивую позу. Сейчас нет и следа от беззаботности, которая была при сопровождении великана. Сареф уже исчез за валунами, так что авантюристу только и остается, как смотреть на стаи мух около озера.
        Минуты складываются в десятки, но Сарефа все еще нет. Лука не сходит с места, так как они могут разминуться. Время идет, но юношу не видно и не слышно. Лука чуть отходит от места ожидания, чтобы лучше видеть скалу над ними. Сарефа по-прежнему не видно.
        - Решил разведать чуть дальше? - Сам себя спрашивает приключенец, а потом резко поворачивается на странный звук. Это точно не звук природы. Лука выхватывает меч и смотрит на рощу. Подозрения вновь активизируются. Эти белые волосы на деревьях отнюдь не растение или грибы-паразиты. В жизни Лука уже встречался с таким явлением и хорошего в нем было мало. То, что издали можно принять за растущие волосы, на самом деле является остатками паутины.
        Сейчас обрывки паутины колышутся под ветром почти на всех деревьях рощи. Лука не видит участков со свежей паутиной, но это не значит, что их создателя здесь уже нет. Первоначальный план заключался в том, чтобы не приближаться к роще. Но этот странный звук, похожий на топот множества ног, предлагает бежать отсюда. Лука считает, что получил достаточно нехороших предзнаменований, поэтому быстро ретируется в том же направлении, куда ушел Сареф.
        Лука не может просто уйти, так как Сареф может вернуться в любой момент. Причем, даже сделать это с другой стороны. Кричать опасно, так как это привлечет внимание не только юноши. Лука решает подойти к той самой скале, на которую хотел подняться Сареф. Но стоило её обогнуть, как понял, что они попали в серьезную передрягу.
        То, что со стороны рощи казалось единой скалой, с другой стороны оказывается сразу тремя, поднимающими острые пики в небо. И пространство между скалами занято белой паутиной. Лука оглядывает скалы и замечает здешнего хозяина на скале. Огромный паук распластался на отвесной скале и явно ловит кайф от лучей заходящего солнца и нагретого камня. Он довольно высоко, так что может и не заметить Луку, но где же, черт возьми, Сареф?
        Авантюрист уверен, что Сареф не сунулся бы в логово существа размером с большую телегу. Впрочем, Дьявольский Ловчий, как называют этих созданий, спокойно висит на скале, так что вряд ли только что схарчил юношу. Узор на брюхе существа в виде двух белых перекрестий говорит о том, что перед ним Ядовитый Дьявольский Ловчий. Ядовитые железы высоко ценятся магами и алхимиками, но добыть их очень трудно.
        Лука оглядывается на рощу, не появился ли Сареф, но видит только двух пауков размером с собаку. По всей видимости, в роще у Ловчего обитает выводок. Скорее всего придется выходить отсюда тем же путем, каким сюда пришли, а после сообщить в гильдии о монстрах. Быть может, на пауков даже заказ уже есть. Тут явно потребуется больше людей и основательная подготовка.
        Но Лука не может бросить Сарефа, поэтому продолжает наблюдать за окрестностями в поисках напарника. В этот момент большой камень срывается со скалы и падает в пятнадцати шагах от Луки. Последний замирает и даже дышать перестает при виде того, как встрепенулся Ловчий на стене. Видать камень задел паутину или у гигантского паука хорошее чувство на вибрации.
        Лука смотрит наверх, откуда упал камень, но там никого нет. А вот Ловчий начинает перемещаться в сторону Луки. Ловкие движения огромного создания могут быть завораживающими и даже гипнотизирующими, но Лука отводит взгляд и переходит на бег. Есть шанс, что Ловчий лишь проверит, что это такое упало на его территории, но с каждым шагом Лука понимает, что дела его плохи.
        Огромный паук лишь немного задержался рядом с упавшим камнем. Не найдя в этом ничего интересного, глаза скального охотника замечают убегающую жертву. Этого вида достаточно для пробуждения инстинкта охотника. Ловчий начинает стремительно догонять авантюриста, который резко перестает бежать и разворачивает перед собой свиток.
        Магические письмена на свитке вдруг вспыхивают ослепительным огнем, что заставляет Ловчего отпрянуть от жертвы с недовольным щелканьем. Тем временем Лука тянется за вторым свитком, но понимает, что не успевает за рывком чудовищного создания. Конечности Ловчего позволяют совершать головокружительные прыжки и вот-вот это станет последней атакой.
        Глава 31
        Лука так и не успевает вытащить второй свиток, когда сильный толчок Ловчего отправляет на землю. Конечность паука выбивает из руки меч, в ближнем бою против такого монстра трудно выстоять. Обычно требуется группа щитоносцев и лучников, чтобы сдерживать напор Ловчего, пока остальные будут рубить ноги паука или активировать магические свитки. Ловчий не имеет природной брони, но именно это делает его сверхподвижным и позволяет без труда виснуть на паутине и карабкаться по отвесным скалам.
        Над Лукой нависает туловище паука, а после ногу пронзает дикая боль. Ядовитое жало воткнулось в бедро, и хищник сразу отпрянул. Лука понимает, что этот бой проигран, яд довольно быстро парализует, а после убивает жертву. Очень скоро тело авантюриста будет подвешено в коконе где-то в царстве паутины. Ловчему даже не нужно подходить к брыкающейся жертве, достаточно ужалить и подождать.
        Неожиданно тело гигантского паука дергается словно от удара и отлетает на десятки шагов. Оказывается, сзади к скальному охотнику подобрался Сареф и нанес удар в брюхо. Лука уже не может подняться на ноги или дойти до откинутой далеко сумки: нижняя часть туловища не слушается. Остается только наблюдать за схваткой адепта боевых искусств и восьминогого создания.
        Авантюрист видит, как над плечами и конечностями юноши поднимаются языки белого огня. Юноша становится более подвижным и вполне может соперничать с наскоками противника.
        «Да! Вот так! Нет, уходи, нет-нет-нет… Вот так! Следи за его ногами», - Лука не может не переживать за результат схватки. И должен признать, что Сареф показывает умопомрачительные вещи для такого юного возраста. За его плечами словно десятилетия пройденных сражений. Никаких лишних движений, каждый удар наносится в нужное место и в правильно рассчитанное время.
        Перед Ловчим словно играют струи белого пламени, Сареф совершает одну серию атак за другой и при этом умудряется уворачиваться от ответных выпадов. Паук уже лишился трех ног, но так и не смог сбить жертву с ног. Ожидаемо Ловчий разворачивается и пытается сбежать, но Сареф будто ждал, пока враг покажет спину. Быстро догоняет травмированного соперника и прыгает на него сверху. В самой высокой точке прыжка совершает несколько быстрых поворотов вокруг оси, пламя вокруг тела становится быстрее и плотнее. После этого боец устремляется на противника, выставив вперед ногу.
        «Это уровень мастера?», - спрашивает сам себя Лука, смотря на результат атаки. В вечернем воздухе сияет призрачное копье размером с высокий дом. Сареф не стал падать сверху на врага, а выпустил концентрированную духовную энергию в виде белопламенного копья. Оружие духа пронзает туловище паука, еще пару мгновений освещает округу, а после растворяется в воздухе. Это был смертельный удар.
        Сейчас Лука уже не чувствует рук и начинаются трудности с дыханием. Сареф поскорее должен ему помочь. Глаза авантюриста отыскивают юношу, тот стоит на коленях и упирается руками в землю. Его тело учащенно дышит. Для него подобная техника наверняка слишком сложная. Если сильно истощить запас энергии духа, то можно даже свалиться без чувств или вовсе умереть.
        Уже минуту Сареф смотрит на землю перед собой, с лица то и дело срываются капли пота. Это было очень сложно, но отнюдь не схватка с чудовищем сейчас волнует вампира. Неподалеку лежит Лука, которому наверняка требуется помощь Сарефа. Юноша берет под контроль дыхание и встает на ноги. Пошатываясь, подходит к лежащему авантюристу.
        - Это было несравненно, парень. - Лука говорит с явным трудом. Паучий яд неотвратимо парализует мышцы. - В моей сумке есть универсальный антидот, на время должно помочь…
        Однако Сареф не идет за сумкой, а просто присаживается рядом. Лука скорее всего решил, что напарник еще не до конца пришел в себя.
        - А где ты, кстати, был? Я высматривал тебя, но ты будто под землю провалился. Тоже прятался от Ловчего? - Спрашивает Лука, но Сареф молчит с закрытыми глазами. Только глубокое дыхание показывает, что юноша не отошел тихо в мир иной.
        - Эй, скажи что-нибудь. Ты ранен? - Слышит Сареф и наконец открывает глаза.
        - Я в порядке. - Отвечает вампир и снова замолкает.
        - Ладно… Антидот в моей сумке. Цилиндрический флакон с красной нитью. Влей мне его в рот, пожалуйста, пока я еще могу глотать. Только не спутай с фляжкой водки, это мы оставим на потом. - Лука явно пытается посмеяться, но выходит не очень.
        Сареф не двигается с места и смотрит куда-то на озеро, но явно не следит за чем-то конкретным.
        - Что-то не так? Я такими темпами окочурюсь. Эй, парень! - Парализованный напарник пытается привлечь внимание.
        - Всё в порядке. Всё так, как и должно быть. - Ровным голосом отвечает Сареф и продолжает игнорировать просьбу о помощи.
        - Нет, что-то явно не так. Расскажи, я помогу тебе. На то и нужны товарищи, не так ли?
        - Верно, но здесь помощь невозможна. - Качает головой Сареф.
        - Ладно, но ты хоть расскажи. - Не унимается Лука.
        Сареф оглядывается по сторонам и вздыхает. Говорить об этом не хочется, но во всяком случае это единственное, что Сареф может подарить понравившемуся напарнику.
        - В том рейде на вампиров я вовсе не пытался покрасоваться. Я хотел как можно скорее устранить их, чтобы в округ не прибыли охотники на вампиров.
        - Хм, и зачем тебе это? - Спрашивает Лука.
        - Я и сам вампир, Лука. Это вопрос выживания.
        Солнце уже скрывается за горами, вся местность заполнена золотым светом. Именно здесь Сареф впервые раскрыл самый важный секрет. В другом случае никогда бы так не поступил, но это особая ситуация.
        - Ничего себе… - Бормочет Лука. Он явно потрясен, ведь Сареф сумел выстроить себе положительный образ и пройти многочисленные проверки. И услышанное приводит к другому заключению: Сареф бы ни за что не стал говорить этого.
        - Спасибо за объяснение. Теперь я понимаю. Ты не можешь допустить, чтобы кто-то узнал от меня, что ты сделал в той деревне. Верно? - Вместо ответа Сареф просто кивает.
        - И раз ты раскрыл секрет, то в Масдарен я не вернусь. - Развивает мысль Лука.
        - Мне жаль. - Сареф опускает голову. Яд уже заканчивает смертоносное дело. Совсем скоро паралич затронет дыхание, и Лука просто задохнется.
        - Знаешь… а я действительно считал… что ты специально пробрался в деревню… за славой. - Авантюристу уже не хватает дыхания, приходится брать паузы.
        - Я это осознавал, но не мог довериться. Это единственный способ точно сохранить секрет между нами.
        - Аха… у меня не получилось… дожить до старости. - Лука начинает быстро дышать, но не может толком расправить легкие. - Не будешь… пить мою кровь?
        - Учитывая паучий яд в ней, не самая хорошая идея. - Грустно улыбается Сареф.
        - Да… уж. - Лука явно пытается улыбнуться, но парализованные мышцы лишь создают страшную гримасу.
        - По правде говоря, дело не в этом. Я не кровожаден, и охота за человеческой кровью не является целью моей жизни. И я не хочу доставлять тебе новых мучений. - Пожимает плечами Сареф. В этих словах максимально искренен. - Я запомню урок и придумаю дополнительную защиту своего секрета, чтобы в дальнейшем никогда больше не повторять сегодняшний день.
        - Да… будь так добр. По складу ума… трудно назвать… убийцей. - Это были последние связанные слова Луки. В течение пары минут состояние резко ухудшилось, говорить он уже не мог, только лихорадочно пытался вдохнуть больше воздуха. Перед самым концом его чуть трясло, порывался что-то сказать, но лишь хрипел, а из глаз текли слезы.
        «Можно сколько угодно храбриться, но умирать всегда страшно», - Сареф не помнит, где слышал эту фразу, но это явно было когда-то в прошлой жизни. Его собственная смерть была болезненной, но довольно быстрой, так что вряд ли он успел это осознать. Солнце полностью скрылось за горизонтом, а Сареф встает на ноги.
        Через два часа стоит перед стеной гудящего огня. Сначала похоронил Луку, а после поджег рощу перед скалами. Выводок Ловчего спешно покидал зону пожара, где их уже ждал Сареф с мечом Луки. Здесь не было ни одного паука размером с Дьявольского Ловчего, которого Сареф натравил на товарища сброшенным камнем. Сухое дерево, листья и паутина: всё загорается довольно легко. Вокруг рощи лежат тела пауков, которые больше противны, чем опасны для вампира.
        Именно про этих пауков Сареф нашел заказ в гильдии перед сопровождением великана, поэтому заранее знал, как сюда пройти и что их будет ждать. Больше нельзя допускать ошибки при планировании. Сареф в последний раз проверяет рюкзак. Сложил все личные вещи Луки, чтобы передать семье, а также вырезал железы из тела большого паука. Во-первых, это послужит доказательством того, что на них действительно напал Ловчий. Во-вторых, он сможет их продать за звонкую монету. Сейчас Сареф не в том положении, чтобы воротить нос от грязных денег, когда они уже в его руках.
        Вампир растворяется в ночном мраке и направляется в сторону Масдарена. Дело еще не доведено до конца, нужно сообщить в гильдии о трагической гибели Луки. Смерть авантюриста не является чем-то из ряда вон выходящим, но каждый случай неизбежно привлекает внимание. Благодаря уничтожению Ловчего и его выводка, в межгорье не будут отправлены авантюристы, а значит, не будут обнаружены улики, которые Сареф мог пропустить.
        Но даже, если там кто-то и появится, то обнаружит просто следы боя, а если вдруг осквернит могилу, то найдет лишь рану от ядовитого жала паука. Сареф считает, что предусмотрел всё, чтобы никто и никогда не узнал, что на самом деле случилось на берегу горного озера где-то в стороне от основных дорог.
        Глава 32
        Быстрым темпом без остановок Сареф добирается до Масдарена на следующий день. Перед этим зашел в деревню, где убил вампиров, и забрал мешок с книгами из колодца. Увы, но язык каждой из трех книжек оказывается незнакомым. Выкидывать Сареф не стал, так как они были почему-то важны для тех кровопийц.
        Солнечный свет проникает через окна гильдии и оставляет на полу яркие пятна. Однако вести о завершении миссии не под стать прекрасной погоде. Авантюристы свернули с основной дороги и нарвались на Дьявольского Ловчего, гигантского паука, живущего среди скал, ущелий и каньонов. Сареф и Лука разделились перед тем, как попасть в поле зрения Ловчего. Лука был отравлен, а Сареф не успел ему помочь из-за боя с монстром. Именно так юноша предоставил информацию в гильдии.
        По мрачному лицу незнакомого распорядителя понятны мысли даже без ментальной магии. Лука не являлся мастером в чем-то, но был опытным членом гильдии и часто брал шефство над новобранцами. Гибель таких людей никогда не проходит бесследно. Сареф также сообщил, что с пауками покончено, но не стал говорить о заказе со стены. Распорядитель сам о нем вспомнил и выплатил вознаграждение и забрал ядовитые железы. Гильдия имеет нужные торговые связи, чтобы выступать посредником для продажи ингредиентов из чудовищ.
        Перед уходом Сареф спросил, где находится дом Луки. Объяснил тем, что хочет сам рассказать семье о гибели авантюриста и передать его личные вещи. Распорядитель заметно расслабился, так как сообщение таких вестей - это его работа. Довольно неприятная работа, поэтому без лишних вопросов рассказал о том, как пройти к его дому и еще попросил передать кошель с деньгами вдове. Насколько слышал Сареф, гильдия в случае смерти выплачивает семье авантюриста некую сумму денег.
        Вампир вышел из гильдии и быстро дошел до указанного дома. Сейчас стоит перед зеленой дверью в ожидании отклика на стук. Домик не выглядит слишком роскошным, крыша осела на бок, глина стен потрескалась во многих местах. Но даже это куда более лучший дом для того, кто не имеет своего угла. Рядом в маленьком загоне бегают куры и валяется весьма упитанная свинья.
        Хлипкая дверь открывается и выглядывает пятилетний сын Луки - Морик. Напарник успел немало рассказать о семье по дороге. Следом появляется жена по имени Лана, русоволосая женщина во много раз перестиранном платье и сером платке на голове. Она рукой придерживает сына и спрашивает о причине визита.
        - Здравствуйте. Меня зовут Сареф, я из гильдии. Могу войти?
        Женщина кивает и отходит от двери. Сареф входит в дом и оказывается в царстве растений. Высушенные стебли и цветы свисают с потолка, занимают полки и аккуратно разложены на подстилке около очага. В целом внутри куда уютнее, чем снаружи. По рассказам Луки Сареф помнит, что Лана занимается сбором лекарственных трав, которые потом продает в аптеки.
        Сареф оборачивается и замечает трясущиеся руки женщины. Морика нет, так как Лана отослала его покормить кур. Женщина пытается унять дрожь, хватает пучок растений и начинает отрывать от него листья. Перед ней стоит чан с уже большим количеством листьев. По всей видимости, Сареф пришел в разгар работы.
        Авантюрист понимает причину дрожи рук женщины. Она знает, что Лука ушел на задание. И раз вместо него пришел другой авантюрист, то с Лукой что-то случилось. Наверняка хочет спросить и одновременно пытается отсрочить знание. Тянуть не имеет смысла.
        - Ваш муж погиб на задании. Мне очень жаль. - Говорит Сареф с опущенной головой. - Я принес его вещи.
        Сареф достает из рюкзака сверток вещей Луки. Их не очень много, но могут иметь ценность для Ланы. Помимо полезных в походе вещей вроде лекарственных пилюль и иголок, на столе оказываются нашивка гильдии, фляжка с водкой и неказистый деревянный браслет. Дерево давно почернело, но все еще видны вручную вырезанные узоры. Лука нес браслет в мешке, и сначала Сареф не стал его брать с собой, но после вспомнил серебряные браслеты в руке Стефана. [Отсылка к филлерной главе «Помолвка». Прим. автора].
        Для Сарефа это просто грубо сработанное украшение, а вот для Ланы скорее всего ключ к одним из самых лучших воспоминаний. Вдова делает вид, что продолжает работу, но слишком сгорбившаяся фигура и подрагивающие плечи выдают с головой. Сареф знает, что никак не сможет утешить женщину, да и вряд ли хоть у кого-то получится.
        Последними юноша кладет на стол кошель из гильдии и меч Луки. Компенсация семье - это довольно прогрессивный шаг для этой эпохи, но сумма все равно небольшая. Поэтому еще до прихода Сареф добавил в кошель две трети своего совокупного заработка за конвоирование великана и уничтожение пауков. Такой суммы семье хватит надолго.
        А вот меч им, наверное, не очень нужен, но они всегда смогут его продать. Сареф сделал всё, что хотел, поэтому тихо вышел из дома. Слух вампира даже через дверь слышит плач Ланы. А вот Морик рядом с домом с удовольствием гоняется за курицами с палочкой, а после со смехом пытается убежать от петуха. Сареф подходит к перегородке и подзывает к себе ребенка. Морик сразу бросает игру и послушно подходит ближе.
        - Это тебе от папы. - Протягивает Сареф игрушечный деревянный меч. Лука во время пути без конца делился планами на жизнь, в том числе о скором шестилетии сына. Загодя заказал у столяра деревянный меч и хотел подарить по возвращению в Масдарен. Сареф вместо Луки закончил это дело.
        - Спасибо! А когда папа придет? - Спрашивает Морик, но Сареф делает вид, что не слышит и уходит. Однако слышит, как ребенок бежит домой хвастаться матери потрясающим подарком от папы.
        Юноша даже и не заметил, как пришел к гостинице, не слишком веселые мысли занимали всю обратную дорогу. Рука снова начинает покалывать, а потом проклятье начнет рвать кости и мышцы изнутри. Но пока Сареф только рад этому, боль тут же выметает из головы любые переживания.
        Сегодня его последний день в Масдарене, на закате покинет город, чтобы отправиться в Порт-Айзервиц. Сразу по двум причинам хочет сделать на ночь глядя: чтобы допить кровь в подземном хранилище и как можно меньше оставаться в этом городе.
        С минимальными пожитками Сареф освобождает комнату и идет в гилд-холл на встречу с Микелем. Тот уже услышал о смерти Луки и посочувствовал гибели напарника. С последними напутствиями провожает Сарефа у дверей гильдии, а потом еще подтянулись Марк, Герда и Стефан с пожеланиями удачи. Через полчаса Сареф выходит из города в направлении столицы Манарии.
        Питание кровью в лесной чаще не заняло много времени, но перед уходом Сареф повторно закапывает вход в подземную комнату и притаптывает землю. Дополнительно укрывает вход кустарником и исчезает в сумраке. Лопату броском отправляет на поле той самой фермы, с которой её позаимствовал, и наконец вышел на тракт.
        Близ Масдарена даже ночью можно встретить людей в виде патрулей стражи или авантюристов, караванов торговцев, которые не успели дойти до города, и просто бродяг. Миля за милей Сареф всё дальше уходит в сторону столичного округа, который носит название Солнечного Синода. Нетрудно догадаться, что названо с оглядкой на культ Герона.
        В Порт-Айзервице нужно быть еще осторожнее, так как там сосредоточены куда большие опасности для вампира. Многочисленные храмы бога солнца, резиденция охотников на вампиров, академия магов, школа боевых искусств и штаб-квартиры по крайне мере нескольких рыцарских орденов. Очень много тех, кто не пожелает видеть в столице вампира и будет достаточно силен, чтобы сказать это на языке силы.
        Но при этом столица имеет и свои слабые стороны. Она в несколько раз больше Масдарена. По слухам в Порт-Айзервице проживает от восьмидесяти до ста тысяч человек. Осторожному вампиру там спрятаться будет куда проще, чем в менее населенном городе. И не стоит забывать, что преступных гильдий, подпольных магазинов и прочей теневой инфраструктуры там тоже больше, чем где бы то ни было в королевстве.
        Сареф является полноправным членом гильдии авантюристов, этот статус откроет многие двери, главное правильно постучать. А если успешно поступит в академию магии Фернант Окула, то поднимется еще выше, так как маги находятся чуть ли не на самом верху социальной лестницы. Конечно, сначала Сареф станет аколитом, которому никто в ноги кланяться не будет. Но при этом и дорогу переходить тоже, ведь любой подмастерье рано или поздно может стать мастером.
        А пока что перед Сарефом от трех до пяти дней дороги в округ Солнечного Синода. Можно двигаться со скоростью вампира, но на тракте делать это опасно, лучше перемещаться без повышенного внимания со стороны других путешественников.
        Микель подробно объяснил дорогу в Порт-Айзервиц, но даже без этого вампир бы не заблудился. «В Манарии все дороги ведут в столицу». Эта мысль напомнила о Рим, но в последнее время с ней не виделся. Вероятно, снова отправилась на какой-то заказ для получения рекомендации. Сареф не удивится, что при следующей встрече окажется должен уже три кружки пива в качестве процента за долгое отсутствие.
        Стандартный срок обучения в академии обычно равняется четырем годам. И еще до двух лет можно провести для проведения исследований или дополнительного обучения у наставника по конкретной специализации. Довольно долгий срок, но для профессии чародея довольно оправдано, так как именно волшебников можно назвать самыми умными людьми. Для правильной работы с чарами требуется знать и уметь куда больше среднестатического человека.
        А после завершения обучения еще пять лет отработать в гильдии авантюристов. Это не будет сложно, но трудно загадывать настолько далеко. Пока что нужно решать самые ближайшие задачи, а именно поступление в академию и избавление от проклятья.
        Глава 33
        Большая часть пути в столицу пролетела без значимых событий. Сареф без устали шел по главному тракту, беседовал с купцами и даже несколько раз был остановлен патрулем. Впрочем, нашивка гильдии авантюристов всякий раз помогала уходить из-под внимания. Насколько Сареф понимает, сейчас действительно во всем королевстве происходит неожиданный всплеск активности различного рода опасностей.
        Уже три раза мимо юноши проскакал целый отряд закованных в броню рыцарей. Главный тракт охраняется очень хорошо, ведь не только рыцари его патрулируют, но еще и другие авантюристы и городские стражники, если поблизости есть крупное поселение. Дорога из Масдарена в Порт-Айзервиц пересекает почти все города между ними, так как изначально строилась именно купеческими караванами.
        Сареф уже пересек границу Солнечного Синода, как называется столичный округ. Остался один день и вскоре увидит столицу Манарии. Чтобы подойти к Порт-Айзервицу в дневное время суток, Сарефу приходится придерживать шаг и останавливаться на отдых, как и другим путешественникам.
        Сегодня Сареф остановился в Гимеральте, небольшом городе, основанном на реке Форсокле. Река здесь достигает ширины в полкилометра, самая полноводная и глубокая река в Манарии. Это позволяет развиваться речному судоходству, поэтому в Гимеральт больше торговцев и товаров приходит по воде, нежели по суше.
        В связи с торговлей в городе довольно много постоялых домов и гостиниц на самый разный уровень обеспеченности. У Сарефа деньги есть, но выбирает что-то недорогое. Никогда не знаешь, когда экстренно понадобятся деньги, поэтому стоит экономить.
        Постоялый дом под названием «Весло и багор» стоит совсем рядом с пристанью, поэтому здесь полным полно матросов и купцов. Обычная еда вампиру не нужна, поэтому Сареф сразу заперся в небольшой комнатке на самом верхнем этаже. Ночью поохотился за пределами тракта, так что сегодня можно будет прожить без крови.
        Вместо отдыха Сареф вновь и вновь повторяет «Поверхностное чтение» и «Обратную энтропию». Именно эти заклятья будет демонстрировать на экзамене, поэтому практика лишней точно не будет. Благодаря тренировкам уровень освоенности умений повышается и сейчас уже равен 3,7 % у ментальной магии и 2,4 % у магии Хаоса. Три очка характеристик, полученных за победу над Дьявольским Ловчим, Сареф сейчас попробовал вложить в Интеллект, но какого-то особого эффекта не ощутил.
        Где-то за окнами заиграла музыка, множество людей предаются веселью и пьянству, и ничего с этим не поделать. Звукоизоляция в домах этого мира отвратительная, особенно для вампирского слуха. Сареф прекращает тренировку и спускается на первый этаж.
        Лавируя в толпе, выходит из гостиницы в сторону набережной. То место кажется более тихим, однако, не успел Сареф расслабиться, как шум прилетает уже со стороны реки. У пристани пришвартован большой пузатый корабль, освещенный яркими огнями. Зрение позволяет разглядеть столы, которые занимают почти всю верхнюю палубу.
        Догадаться о мероприятии на борту нетрудно: там играют в «войну королевств». Этакое плавучее казино со свободным входом. Спасибо Рим, юноша знает правила, некоторые хитрости и трюки, а также владеет личной колодой.
        Юноша решает подняться на борт и последить за игрой. Если обстановка поспособствует, то даже можно будет сыграть. В прошлый раз получилось заработать больше одного золотого. Возможно, и здесь получится что-то выиграть. Если Сареф снова будет жульничать, то это гарантированно, но с другой стороны довольно опасно. На корабле могут быть средства противодействия магическому шулерству.
        Несмотря на то, что подняться на корабль может любой, приходится заплатить за вход десять медных монет. Вероятно, таким способом борются с праздными зеваками и получают дополнительный доход. Сареф оказывается на палубе, где сделано всё для хорошей игры. Множество столов и стульев, снуют девушки с напитками и играют несколько музыкантов на отдалении.
        Сареф проходит мимо столов и пока наблюдает за другими игроками. То и дело где-то раздаются веселые возгласы и призывы сыграть. Посетители состоят из местных жителей и приезжих совершенно разных профессий, возраста и внешности. Вот уж действительно азарт и деньги объединяют людей.
        - Внимание, внимание! - Начинает горланить матрос с мачты. - Объявляется розыгрыш на игру с капитаном Феодором. Победитель получит возможность сыграть с капитаном «Тонущего тролля» и выиграть ценные призы.
        «Забавное название для корабля. Надеюсь, сегодня не оправдает его».
        Сам розыгрыш незамысловат: желающие тянут из мешка выструганные дощечки, которые обычно используют для покупки карт во время игры. Среди них есть одна отличающаяся, хотя на ощупь это точно не определить. Сарефу интересно посмотреть, что за призы предлагает капитан корабля-казино, поэтому делает вид, что наклоняется за чем-то, но на самом деле делает пасс рукой и активирует «Поверхностное чтение».
        В прошлый раз магия здорово выручила, поэтому Сареф не сомневается, что сейчас будет иначе. Главное - не заиграться. Юноша стоит в очереди и наблюдает за содержимым мешка с помощью внутреннего ока. Через некоторое время замечает дощечку, которая отличается от остальных. Если кто-то перед ним её не вытянет, то сможет достать из мешка.
        Вскоре подходит очередь Сарефа, в мешке осталось не так уж много предметов, так что авантюрист без труда достает нужную. Матрос громко объявляет о победителе и приглашает в капитанскую каюту. Перед входом на нижнюю палубу стоят два вооруженных охранника. Выглядят солидно и уверенно. Вероятно, без них никак, так как порой нужно выкидывать на пристань напившихся игроков и разнимать драки. Но именно здесь они будто охраняют то ли капитана, то ли какие-то ценности.
        Каюта капитана блистает роскошью: множество занавесок, штор и ковров алого и пурпурного цветов, позолоченное оружие на стенах, серебряная утварь и аромат благовоний. Хозяин каюты точно зарабатывает солидные деньги. На множестве подушек сидит бородатый мужчина в свободном белом халате, в одной руке держит трубку со странным табаком, обычный пахнет не совсем так. В другой руке зажат бокал с вином, запах жидкости нюх Сарефа может почувствовать даже через табачный дым и аромат дымящихся курильниц по углам каюты.
        - О, так вот какой сегодняшний победитель. - Капитан «Тонущего тролля» поднимает смуглую руку с бокалом в своеобразном приветствии. По состоянию кожи видно, что он часто проводил время под палящим солнцем, никакая дорогая одежда и украшения не придадут его облику аристократичность.
        - Здравствуйте, капитан Феодор. - Сареф садится напротив. Между ними стол с фруктами, напитками и, разумеется, картами.
        - Можно просто Фео. Никогда тебя не видел прежде. - Капитан наливает гостю полный бокал вина. - Любишь играть?
        - Думаю, что да. - Просто отвечает юноша и кивком благодарит за угощение.
        - Отлично. Раз ты новенький, то объясню суть. Сыграем пять партий. За каждую победу можешь забрать из этой комнаты что угодно. - Фео обводит руками каюту. Забирать тут действительно есть что: много редкого оружия, украшений, различных статуэток и прочих предметов. - А если проигрываешь, то я беру символическую плату в пять серебряных. У тебя же есть такие деньги?
        - Есть. Позволите вопрос?
        - Конечно.
        - А почему ваши условия хуже, чем у меня? Я вижу вещи, которые дороже пяти серебряных. Вы можете проиграть куда больше, чем соперник.
        - Ну это… - Фео чешет горбинку носа. - Мне просто скучно. А еще я богат и делаю, что хочу. Этого достаточно?
        - Этого более чем достаточно почти для любого безумства. - Соглашается Сареф.
        - В самую точку, юноша. - Смеется владелец корабля. - Тогда давай играть. Первая партия.
        Даже карты Фео очень дорогие, сделаны из очень гибкого материала с невероятно детализированными рисунками. Сареф тасует колоду и раздает по пять карт себе и оппоненту. Тем временем капитан трет камень на своем перстне и вдруг «Поверхностное чтение» перестает работать. Внешне Сареф не подал виду, что что-то произошло, но внутренне напрягся. Пока что сделал вид, что заинтересовали действия Фео.
        - Это что, счастливый амулет? - Авантюрист показывает на перстень с большим зеленым камнем в виде колеса.
        - Это? - Фео поднимает руку. - Нет, это волшебное кольцо. Оно разрушает чары вокруг.
        «Вот так-так», - подумал Сареф: «Вряд ли он знал, что я активировал ментальную магию, скорее всего на всякий случай использовал».
        - К вам приходят чародеи?
        - Пару раз играл с волшебниками. - Пожимает плечами Фео. - Один чуть ли не раздел догола, пришлось купить этот перстень. Я вычислю любого шулера, но против магии внимательность не работает. Надеюсь на понимание.
        - Ну, мне-то всё равно, просто поинтересовался. - Сареф делает безразличный вид. Весь расспрос был для того, чтобы без подозрений пялиться на перстень, чтобы Система показала информацию о нем.
        
        ПРЕДМЕТ: Кольцо противодействия магии
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: B
        ОПИСАНИЕ: предмет, зачарованный на разрушение заклятий. Испускает импульс, который обнуляет вокруг пользователя магию. Успешность зависит от силы заклятия и уровня освоенности. Чем сильнее и выше, тем меньше шанс, что кольцо аннулирует магию. В предмете два заряда, подзарядка займет три часа.
        АКТИВАЦИЯ: потереть камень на кольце.
        «Так. Артефакт можно использовать только два раз в три часа. Значит, есть шанс, что он снова может попробовать использовать его». - Размышляет Сареф, но повторно сотворить магию в присутствии Фео довольно проблематично, так как он наверняка заметит пасс рукой.
        - Итак, приступаем? - Спрашивает капитан.
        - Приступаем. - Кивает Сареф и проверяет, какие карты достались.
        Глава 34
        Первую партию Сареф проиграл. Все же без «Поверхностного чтения» приходится полагаться на удачу и расчет. Вторая партия в самом разгаре, и противник выкладывает сразу четыре карты на стол в опасной комбинации. У Сарефа в руке осталось только две карты, и то это Священный Гимн из ковенанта Путей Пилигримов и Некромант из Алавита ковенанта Ночной Империи.
        Карты друг с другом не работают, игровой валюты не осталось, поэтому Сареф сдается. Капитан корабля кивает и благодарит за партию. Вот уже десять серебряных уходит из кармана вампира. Сареф еще не так опытен в этой игре, так что нужно придумать, как незаметно активировать магию. Без пассов у него точно не выйдет.
        - Можем сделать перерыв? Природа зовет. - Спрашивает Сареф.
        - Разумеется, терпеть не стоит. Вон за той дверкой мой aramra’en. - Фео рукой показывает на боковую дверь у входа в каюту. Сареф не знает перевода странного слова, вероятно, Феодор выучил в плавании под другим странам. Как-то так изъяснялся и купец Гафар.
        За дверкой действительно оказывается персональная уборная, похоже, что капитан может себе позволить не справлять нужду у борта корабля. Закрыв дверь, Сареф повторно активирует «Поверхностное чтение». Чтобы не вызвать подозрений, малую нужду тоже справил. Уже на выходе приходит интересная мысль, как можно будет скрыть пассы в случае чего.
        Сареф открывает дверь, выходит и специально бьется лбом о низкий дверной проем. Приходится даже изобразить вскрик.
        - Осторожнее. - Говорит капитан. - Там довольно низко.
        - Ничего страшного, вроде не сильно приложился. - Успокаивает Сареф.
        - Приношу свои извинения, попрошу матросов потом выпилить слишком низкую балку.
        - Не стоит утруждаться, это просто я неуклюжий. - Отмахивается юноша и тасует карты на третью партию.
        Авантюрист не удивлен от того, что Фео снова потер перстень и заклятье перестало работать. Он точно привык быть настороже, когда дело касается денег и игр. Ну что же, ради этого и ударился лбом. Теперь Сареф может законно поглаживать ушибленное место и скрыть тем самым пасс рукой. К счастью, не самый правильный жест все же срабатывает.
        Сареф сквозь рубашки карт видит всю руку противника, а также карты в общем банке. С таким шулерством ничего не стоит обыграть противника, нужно лишь выбрать наилучшие ходы и составить правильные комбинации. Знание всех карт дает возможность не попадать в ловушки и получать нужные карты. Спустя семь ходов капитан корабля загнан в ловушку победной тактикой.
        - Поздравляю. - Поражение будто совсем не смутило Фео. - Теперь можете выбрать что-то из этой каюты. Но прошу не сходить с места.
        «Ясно, значит, нельзя подойти и оценить предметы, остается полагаться только на внешний вид», - Сареф осматривает стеллажи с оружием, украшениями и редкими сувенирами. По сравнению с другими победителями у Сарефа есть Система. Как и ожидалось, некоторые предметы в каюте являются магическими артефактами, но не очень сильными.
        Вдруг взгляд падает пыльную коробочку в дальнем углу большой полки. Предмет выглядит как куб, и на каждой грани искусно выполнена головоломка с рунами.
        
        ПРЕДМЕТ: Фолин Нумерик
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: S
        ОПИСАНИЕ: древний артефакт, изготовленный безумным демоном-арифмомантом. Манипулируя сочленениями куба и составляя нужный порядок рун, можно менять законы пространства вокруг пользователя. Создатель утверждал, что можно составить тысячи комбинации рун, но только часть окажет эффект, а некоторые могут даже нанести вред. Впрочем, знание формул арифмомант унес с собой в могилу.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно.
        Если судить по описанию, это просто невероятная вещь. К тому же ранг S указывает на легендарность вещи. Польза артефакта вполне может быть соизмерима с Маской друида-предателя. Вот только Система не даст, конечно, готовых формул. Головоломки куба придется решать самому, а шанс успеха очень мал, тут Сареф не питает иллюзий.
        - Я хочу вон ту вещь. - Палец указывает вовсе не на Фолин Нумерик. Этот предмет хочет забрать, выиграв последний раунд, чтобы у капитана не оказалось возможности отыграться. Так как остальные артефакты совсем уж бесполезные для Сарефа, то сейчас выбирает ожерелье с драгоценными камнями. Деньги порой полезнее магии. Фео кивком одобряет выбор и отдает украшение Сарефу.
        - Вот ты и отбил проигранное, это дорогое украшение, главное найти толкового и честного ювелира. - Капитан вновь садится перед оппонентом.
        - Спасибо за совет. Продолжаем?
        - Продолжаем.
        Четвертую партию Сареф специально проиграл, но изображал отчаянную борьбу. Нельзя допустить, чтобы победы вызывали подозрение в обмане. Теперь настает черед финальной игры, где Сареф чуть было не проиграл, но в конце умудрился составить настоящий фронт из девяти карт и двух карт глобальных условий. Это безоговорочная победа.
        - Да… Неплохо, неплохо. - Проговорил Фео. - Но победа есть победа. Выбирай.
        Теперь-то Сареф указывает именно на Фолин Нумерик. Капитан посмотрел в нужную сторону и переменился в лице. Сареф не понял, что это, раздражение или отчаяние.
        - Эту головоломку? - Фео быстро вернул спокойное выражение лица. - Она же ничего не стоит. Здесь есть очень дорогие безделушки. Почему именно эта вещь?
        - Мне нравятся такие вещи. К тому же выглядит старой, так что может заинтересовать коллекционеров. Я твердо уверен, что хочу её.
        - Хм… - По поведению Фео можно заключить, что совсем не хочет отдавать эту вещь. - Подожди минуту.
        Капитан «Тонущего тролля» куда-то уходит, а возвращается уже не один. За руку тащит кого-то в плаще, который слишком уж велик для ведомого. Закрыв дверь, сдергивает плащ, под которым оказывается девочка с грязными и спутанными волосами. На шее виден миниатюрный ошейник, перед ним рабыня. Но не это больше всего удивляет, а уши. Они чуть заостряются, что явно указывает на эльфийскую расу. Девочка дрожит и прячет лицо руками.
        - Предлагаю обмен. - Отвечает Фео на немой вопрос Сарефа. - Я не нарушаю свои правила, поэтому предлагаю честный обмен твоего приза на эту эльфийку.
        - И что мне с ней делать? - Юноша делает вид, что до эльфки нет никакого дела.
        - Да ничего можешь и не делать, если не хочешь. - Пожимает плечами капитан корабля. - Но эту девочку похитили из Фрейяфлейма. Только позавчера погрузил себе на борт у границ королевства для продажи. Нетронутый товар, богатеи из столицы могут выложить за неё сотни золотых.
        - Работорговля запрещена в Манарии. Вместо честного обмена я вижу только кучу мороки. - Качает головой Сареф.
        - И что? Тебе есть дело до законов?
        - Не то чтобы, но я не работорговец. Если влезу, то скорее всего попадусь. Я ничего от этого не выигрываю. Так что давай заберу выбранную вещь, как мы договаривались, и пойду.
        Феодору действия и слова Сарефа наверняка ломают все шаблоны. Сначала выбрал действительно ценную вещь, на которую никто и никогда не должен был обратить внимание. Потом еще отказывается от чрезвычайно дорогого товара.
        Сареф же действительно не хочет влезать в работорговлю, ему нужно поддерживать имидж честного авантюриста и будущего выпускника Фернант Окула.
        - Ладно. Дай еще некоторое время. - Капитан выталкивает эльфку и сам выходит из каюты. Сареф вздыхает, но послушно остается ждать. Вдруг Фео принесет что-то такое же ценное. Тем временем вампир забирает предмет с полки и усаживается за стол.
        Руны на гранях совершенно незнакомы, причем вблизи грани не совсем ровные, а выпуклые. Юноша вертит головоломку, напоминающую кубик Рубика из прошлой жизни, но куда сложнее. На каждой стороне по двадцать пять рун, а механизм позволяет перемещать не только по горизонтали и вертикали, но и по диагонали и даже проворачивать определенные области на любой грани, не затрагивая другие.
        Минут десять Сареф пытается понять хоть какие-то закономерности, но все тщетно. Если что-то сейчас и получится, то только случайно. До слуха доносится открытие двери. Сареф поворачивается и видит не Феодора, а снова ту самую рабыню. Её зачем-то приодели и причесали, но помыть голову времени явно не хватило. В руках девочка с трудом держит поднос с бутылью и кружкой.
        Подходит к столу и кладет поднос рядом с авантюристом, а потом наливает в бокал и предлагает Сарефу. Тот берет и делает вид, что пригубил, но на самом деле пить не стал. Фео кажется способным на любую подлость, лишь бы добиться цели.
        Ребенок-эльф, которому по человеческим меркам можно дать лет восемь-десять, никуда не уходит, а просто стоит рядом. Ей вытерли лицо насколько это возможно, так что теперь можно разглядеть вполне миловидное лицо с серым оттенком глаз. Она будто что-то ждет от Сарефа.
        - Что-то нужно? - Прямо спрашивает вампир. Спросил тихо, но эльфийка все равно вздрогнула.
        - Хозяин приказал обслужить. - Еще тише отвечает девочка.
        - Ну, выпить уже принесла, можешь идти.
        - Нет, хозяин приказал обслужить полностью. - Из её глаз потекли слезы. Вампир вздыхает и оглядывает с ног до головы собеседницу.
        - Ты мне в дочери годишься. Приходи лет через десять. - Что правда, то правда. По меркам этого мира Сареф считался взрослым уже лет в пятнадцать. Девочек могут выдать замуж уже в двенадцать, и это считается нормой, хоть и не для прежней жизни, где Сареф получил совсем другое воспитание.
        - Нет, хозяин запретил уходить, пока не закончу. - Можно сказать, она до ужаса боится Феодора. Участь рабов незавидна.
        - Можешь посидеть в углу, а потом скажешь, что дело сделано. А теперь помолчи. - Сареф с головой уходит с разгадывание секрета головоломки. Щелчки сопровождают каждый поворот, уже испробовано много комбинаций, но ничего не получается. Разных рун Сареф насчитал уже пять десятков.
        Через некоторое время юноша со сдерживаемым раздражением откладывает артефакт. Пока что он ему не по зубам, стоит попробовать утром. Сареф встает и потягивается, и в этот момент открывается дверь в каюту. На пороге стоит Феодор с внушительным мешочком.
        - Слушайте, я не передумал, это последние торги. - Сареф действительно вымотался и хочет поскорее покинуть накуренную каюту. Судя по всему, капитан судна не нашел ничего лучше, кроме как большого количества денег.
        Глава 35
        За Фолин Нумерик капитан предлагает внушительную сумму денег, но Сареф отказывается. Ценность этого артефакта нельзя измерить количеством монет, так как купить подобный предмет вряд ли когда-нибудь получится.
        - Слушайте, мне этот предмет действительно очень важен. Я корю себя за то, что забыл убрать его. - Теперь Феодор пытается уговорить. - Я обещал отдать этот предмет очень важному человеку. Очень важному и опасному.
        А в последней фразе явно слышна угроза, но юноша беззаботно пожимает плечами.
        - Я честно выиграл. Вы сказали, что я могу забрать что угодно из этой каюты. Без исключений. - Конечно, Сареф выиграл совсем нечестно, но капитану знать это не нужно. - Думаю, эти деньги пригодятся для компенсации тому, кому вы обещали головоломку. Позволите?
        - Хорошо, я вас понял. Желаю хорошей ночи. - Неожиданно легко отступает Феодор и освобождает проход к двери.
        Сареф выходит из каюты и идет по полутемному трюму в сторону лестницы на верхнюю палубу. Двое охранников по-прежнему стоят рядом со скучающим видом. Сумрак не мешает видеть их во всех деталях, а слух различает опасный звук, когда вампир проходит между ними. Рефлекс срабатывает, и Сареф делает резкий прыжок вперед, чтобы уйти от ножа.
        Похоже, капитан твердо намерен забрать артефакт, раз решил пойти на крайние меры. Охранники явно подумали, что Сареф хочет пуститься в бегство, но тот вдруг разворачивается и прыгает обратно. Толчок не выглядел впечатляющим, но оба человека бандитской внешности полетели в сторону каюты Фео. Сарефу не нужна энергия духа ни для маскировки, ни для реального использования. Хватит лишь вампирской силы и скорости.
        Охранник с левой стороны встает первым, но отлетает в сторону от удара Сарефа. После такого точно не встанет. Второй тоже вскакивает и даже успевает замахнуться кинжалом, но резкий удар ломает запястье как высохшую ветку. Потом Сареф использует тело бандита в качестве тарана и вышибает дверь каюты.
        Первым, кого увидел Сареф, был Феодор. Капитан лупил рабыню, когда дверь в каюту разбивается в щепки телом незадачливого охранника. Владелец плавучего казино ошарашенно смотрит на лежащего человека.
        - А это снова я. - Говорит Сареф. - Господин Фео, по-моему мы не совсем друг друга поняли. Давайте я объясню доходчивее.
        Капитан выхватывает нож из халата, но Сареф выбивает его болезненным ударом. Сейчас стоит сдерживать силу, так как убивать владельца корабля юноша не собирается. Это может доставить куда больше проблем, чем пользы. Раскрытой ладонью вампир бьет по уху, из-за чего капитан валится на бок. Пытается встать, но Сареф хватает за голову и бьет лицом об стол.
        Приходится бить максимально осторожно. Капитан лежит на полу и закрывает лицо руками.
        - Стой, подожди. - С трудом говорит Фео. Сареф присаживается на корточки рядом с ним.
        - Я не просто так это делаю. - Начинает оправдываться Феодор. - Он меня убьет, если скажу, что проиграл артефакт. Пожалуйста, позволь мне заплатить хоть всем на корабле! Я могу дать даже больше!
        Кто бы это ни был, капитана он пугает до чертиков. Настолько боится сплоховать перед кем-то, что готов убить незнакомого человека. Впрочем, авантюристу до этого никакого дела нет.
        - Это ваши проблемы, капитан Феодор. Зарубите себе на носу: я могу быть даже более опасным, чем любой, кого вы видели ранее. Так что забудьте мое лицо и никогда не пытайтесь меня найти. В следующий раз я не буду таким добрым. - Сареф начинает подниматься. - Если вы не хотите, чтобы городская стража услышала интересный слух о работорговле на этом корабле, рекомендую не посылать за мой очередных бедолаг.
        Человек на полу пытается спорить и убеждать, но удар ломает нос и заставляет скорчиться, держась за лицо. Сареф наклоняется, отрывает руку Фео от лица и снимает с пальца зачарованный перстень.
        - Я возьму это в качестве компенсации. - Сареф вытирает кольцо о халат Фео и прячет предмет в кармане. Никто из охранников до сих пор не пришел в себя. Оба еще живы, но встанут на ноги ой как нескоро. Кровная месть Сарефу не нужна. Словно хозяин корабля вампир поднимает по лестнице и выходит на верхнюю палубу. Ночь и игра тут в самом разгаре, так что никто не обратил внимание на юношу и его тень.
        Уже на пристани Сареф останавливается и произносит:
        - И как долго ты будешь ходить за мной?
        Слышал шаги эльфки за собой, но на корабле не запретил следовать за собой.
        - Ты выбралась с корабля и можешь идти куда хочешь. - Сареф не очень представляет, что будет делать с девочкой, если та будет хвостиком следовать за ним.
        Маленькая эльфка не сходит с места, юноша опускается на одно колено и тянет руки в горлу девочки. Та в ужасе начинает пятиться, но руки вампира быстрее. Мощным усилием пальцы ломают замок ошейника, снимают в шеи и бросают в воду.
        - Вот, теперь ты свободна. Давай, иди отсюда. - Сареф встает и уходит. Но шлепанье босых ног продолжает преследовать вампира. Сареф не представляет себя в роли няни для ребенка совершенно другой расы. Эльфы не являются врагами Манарии, но и дружеских отношений между ними нет. Насколько знает Сареф, эльфы обособленно живут на архипелаге Фрейяфлейма. Ни торгуют, ни воюют с другими странами, так что встретить эльфа в человеческих государствах проблематично. Вероятно, поэтому рабыни этого народа стоят бешеных денег.
        Сареф ускоряет шаг, девочка ни за что не догонит вампира. Сначала она отстает, а после пытается бежать, но спина авантюриста отдаляется всё сильнее и сильнее. Вампир начинает петлять по переулкам и легко сбрасывает «преследователя». Эльфка озирается по сторонам, но не понимает, куда исчез юноша. Теперь просто бежит и озирается по сторонам, но более не может отыскать Сарефа.
        Но её саму замечают другие, из темноты хватает грубая рука и тянет куда-то в тупик между домами. Эльфка пытается сопротивляться, но тщетно. Оказывается в компании городских оборванцев.
        - Эй, малышка, заблудилась?
        - Ты кто? Не видел тебя прежде.
        - Эй-эй, гляньте на уши. - Один из бродяг хватает девушку за ухо и показывает остальным. Девочка кричит от боли, незнакомец будто хочет вывернуть ухо.
        - Эльфка? Откуда здесь?
        - Я почем знаю?
        - Тихо! Тащим в наше место. - Один из оборванцев затыкает одновременно и товарищей и девочку, закрыв ей рот рукой. Но уйти они не смогли. Еще одна тень бесшумно показывается в полутемном тупичке и начинает раздавать тумаки. Поднялся шум, который вскоре перерос в крикливое бегство бездомных Гимеральта. Эльфка тем временем лежит на земле и плачет.
        - Да уж, долго ты так не протянешь. - Задумчиво говорит Сареф. Издали услышал вскрик девочки, и уже не смог себя заставить просто уйти. - Герон меня покарает, если брошу слабого.
        Из уст вампира звучит иронично, но жрецы действительно проповедуют защиту сирых и обездоленных, хотя в определенный момент могут быть принципиально жесткими. Правда, на самом деле Сареф сейчас думал вовсе не о религиозных заповедях.
        Приводит девочку в «Весло и багор», освобождает комнату, покупает дорожный плащ с платком и покидает город до рассвета. Оставаться дольше будет опасно, так как Фео может снарядить поиски Сарефа. В городе много приезжих, но между тем он довольно маленький.
        Перед выходом авантюрист надел на голову девочки платок, чтобы кто-то невзначай не увидел ушей. А уже на тракте соорудил что-то вроде заплечных носилок из плаща. Неоднократно видел, как крестьяне так путешествуют с детьми. Грубо говоря, привязывают к спине и несут будто в рюкзаке. Стоит признать, довольно удобно, так как попутчица точно не угонится за темпом ходьбы Сарефа. Вот только меч теперь придется нести в руке или на поясе.
        Рассвет встречают уже в пути, последний день и окажутся у стен Порт-Айзервица. Те, кто там уже бывал, с восторгом говорят о путешествии. Сареф уверен, что там точно сможет затеряться от потенциального преследования из Гимеральта.
        - Как тебя зовут? - Спрашивает Сареф.
        - Элин. - Отвечает эльфка, обняв за шею «носильщика».
        - Я думал, имя будет сложнее. - Культура эльфов Сарефу почти неизвестна, Бенедикт и Ганма ни разу в жизни не видели эльфов. - Меня зовут Сареф.
        - Мы идем в столицу Манарии. Она называется Порт-Айзервиц. - Юноша сообщает о планах. - У тебя есть кто-то в этих землях, кто может о тебе позаботиться?
        - Нет. - Ответ не удивил.
        - Ну что же, я попробую что-нибудь придумать в столичном филиале гильдии. Я авантюрист. Это как наемный охотник. Если хочешь пройти этот путь со мной, то должна придерживаться определенных правил. Ясно?
        - Угу-угу. - Усиленно закивала Элин.
        Разумеется, согласна, ведь Сареф является единственным её щитом в чужой стране. Вряд ли она знает здешние порядки и географию. И, конечно, не имеет денег, профессии и сил для защиты от разного рода опасностей. Ладно хоть разговаривает на обычном для Манарии языке.
        Многие страны имеют свои языки. Человеческие государства этого континента общаются на одном, но вот на других континентах он совсем другой. Насколько знает Сареф, подземная империя гномов тоже использует язык, которым Сареф не владеет. Поэтому Сареф думал, что эльфы тоже должны иметь что-то наподобие эльфийского языка.
        - Отлично, первое правило…
        Глава 36
        Путники стоят перед городскими воротами Порт-Айзервица. Сегодня безоблачная погода, поэтому столица издалека приковывает внимание белоснежными стенами, высокими башнями и королевским замком на вершине горы посреди города. Стены замка отражают солнечный свет, так как изготовлены из металла. Замок называют Стальной Крепостью, так как по слухам он полностью выполнен из неизвестного металла.
        Сареф не может придумать, откуда взяли столько строительного материала и как смогли из него сделать такое сооружение. Однако сейчас не об этом нужно думать. Доходит очередь юноши на проверку перед входом в Порт-Айзервиц. Городские ворота и стены гораздо выше, чем у Масдарена. А еще в ворота одновременно могут въехать шесть телег, так что городская стража организовала несколько линий досмотра: четыре на вход и две на выход.
        Авантюрист стоит в крайней правой очереди и наблюдает, как телега с картошкой перед ним проезжает внутрь города. Сареф идет навстречу стражникам и сразу объясняет причину визита. Нашивка гильдии авантюристов и поступление в Фернант Окула действительно очень помогают. Сарефа не стали подвергать тщательному досмотру, но спросили о спутнице.
        - Моя дочь. - Отвечает Сареф. Это самое простое объяснение, которое никто проверять не будет.
        - Хорошо, проходите. - Разрешает стражник и дополнительно рассказывает, как пройти в столичную гильдию. Правда, Микель это уже объяснил еще в Масдарене.
        Внутри столица разительно отличается от центрального города Туманных Холмов. Почти все здания сделаны из камня и могут достигать пяти этажей в высоту. Вокруг очень много людей, Сареф попадает на запруженные улицы, рядом с городскими воротами многие купцы открывают лавки.
        Через квартал Сареф попадает в более спокойный участок города, здесь более тесные улочки петляют в хитросплетениях улиц. Вампир не удивлен, что при строительстве никто особо не задумывался о правильной планировке. Это знакомая черта средневековых городов, поэтому несколько раз юноша попал в тупики. Спустя некоторое время оказывается на большой центральной площади. Именно здесь находится гильдия, а также главный собор Герона.
        Именно храм бога солнца первым привлекает внимание. Не такой высокий, как Стальная Крепость вдалеке, но тоже сделан из металла. Правда, королевский замок отливает темной сталью, а храм будто сделан из золота. Это не может быть золото, но оттенок и блеск создают впечатляющую иллюзию. На вершине монументального собора водружен символ солнца из огромного желтого диска и восьми лучей. Это хорошо узнаваемый религиозный символ.
        Хорошо, что гильдия не стоит рядом с храмом, так как даже на границе площади Сареф чувствует неприятное покалывание. Местный гилд-холл выглядит не так впечатляюще, но куда больше и выше филиала в Масдарене. Напоминает мини-крепость, обнесенную стеной, так что сначала нужно пройти сторожевой пост, потом широкий двор, выложенный белым камнем, и наконец войти в здание гильдии.
        Гилд-холл состоит из пяти этажей и почти весь первый этаж отведен под места отдыха, доски заказов и стойки распорядителей. Вполне знакомая обстановка. И, разумеется, повторяется ситуация, где незнакомый человек привлекает внимание. Снаряжение Сарефа явно указывает на его причастность к авантюристам, нежели к заказчикам.
        
        Сареф подходит к единственному свободному распорядителю. Им оказывается молодая девушка с огненным цветом волос. В отличии от других работников гильдии, она носит на поясе меч и явно не выглядит той, кто работает с заказчиками и бумагами. На это указывают небольшие шрамы и проступающие мускулы.
        - Здравствуйте. Меня зовут Сареф. Я авантюрист из Масдарена. Прибыл для поступления в Фернант Окула. - Первым заговаривает Сареф и показывает нашивку. В городе Элин перемещается на своих двоих, но продолжает держаться позади, спрятавшись под плащ Сарефа. Со стороны наверняка выглядит глупо, но юноша не стал ничего ей говорить.
        - Фрида. - Представляется девушка. - Сейчас посмотрю, подожди.
        Фрида берет палку, которую Сареф не заметил за стойкой, и ковыляет куда-то внутрь гильдии. Судя по всему, получила серьезную травму правой ноги, из-за чего нуждается в дополнительной опоре. Юноша бы посоветовал не носить меч, так как это лишняя нагрузка на таз, но его мнение вряд ли нужно ей. Девушка возвращается минут через десять.
        - Вот. - Бросает в руки плотно запечатанный конверт, Сареф даже не сразу сумел схватить. - Там пропуск на территорию академии. Экзамен через два дня утром. Что-то еще?
        Что-то подсказывает Сарефу, что Фрида не очень хочет заниматься делами гильдии и ждет, пока Сареф не уберется куда подальше.
        - Да, на самом деле есть еще один вопрос. По пути сюда наткнулся на работорговца и отбил у него рабыню-эльфийку. Что можно сделать с этим?
        - Что? - Впервые Фрида показала хоть немного заинтересованности.
        - Элин. - Зовет спутницу Сареф. Девочка осторожно выглядывает из-за пояса. Фриде приходится наклониться вбок, чтобы увидеть, что юноша оказывается был не один.
        - Без понятия. - Пожимает плечами девушка. - Эльфы не строят посольств в других государствах. И вообще очень редко покидают Фрейяфлейм, так что нам некуда передавать её.
        - Нет вообще никаких вариантов?
        - Слушай, откуда я знаю? Я не всезнайка. - Грубо отвечает Фрида. - Спроси чего полегче.
        
        - Думаю, я смогу помочь. - Доносится со стороны. К ним подходит другая девушка с пепельными волосами и бледной кожей. На ней строгое черное платье, хорошо выделяющее кожу и волосы. - Несколько лет назад был похожий случай, когда после рейда на работорговцев удалось вызволить почти десяток эльфиек. К сожалению, я не знаю, что с ними было решено сделать, но информация должна быть в архиве. Фрида, прошу тебя найти информацию о том рейде.
        - Как скажешь. - Огневолосая резко повернулась и поднялась на второй этаж.
        - Прошу простить Фриду. Она работает распорядителем недавно, и эта работа не очень ей нравится. - Делает небольшой поклон сероволосая девушка. - Меня зовут Катрин.
        - Сареф. Приятно познакомиться, Катрин. Ничего страшного, я не жду к себе особенного отношения. - Сареф возвращает поклон. - Но разве стоит заниматься делом, которое не приносит удовлетворения?
        - Боюсь, что у неё нет другого выбора. Она была авантюристкой, очень хорошей и многообещающей, но получила серьезную травму ноги. К сожалению, останется калекой на всю жизнь и никогда больше не сможет брать заказы. Чем-то иным она заниматься не научена, так что пытаемся помочь с другой работой в гильдии.
        Сареф покивал в знак понимания.
        - Поиск информации в архиве может занять много времени, так что можете не ждать здесь. Наверное, будет лучше, если заселитесь в гостиницу и подготовитесь к вступительному экзамену. - Советует Катрин. - Например, в «Огниво». Хозяин - бывший авантюрист, поэтому делает нам большие скидки. И в целом хорошее и тихое место.
        - Большое спасибо. Тогда воспользуюсь вашим предложением.
        Дойти до «Огнива» получилось очень быстро, так как гостиница стоит на соседней от площади улице. Добротное здание, традиционно совмещенное с таверной, занимает угол улицы с приветливо распахнутыми дверьми. Над входом прибита вывеска заведения с рисунком камня в окружении искр.
        Сареф заплатил наперед за комнату на пятом этаже. Пока разговаривал с трактирщиком, заметил повышенный интерес Элин в сторону котла на огне. Вампир отметил про себя не забывать о потребностях спутницы. Элин явно проголодалась.
        - Сейчас устроимся и поедим. - После этих слов эльфка сильно оживляется. - Но сначала неплохо будет помыться.
        Девочка с самого начала была в довольно плачевном состоянии, если говорить о чистоте. По её словам, в какой-то момент заставили залезть в бочку с каким-то жиром. Сареф догадался, что так её протащили сквозь таможню на границе Манарии. Жир после высыхания остался на её теле зеленоватой коркой.
        Они могли бы сходить в общественные бани, но Сареф хочет как можно меньше показывать окружающим, что путешествует не с человеком. Поэтому арендовал у хозяина гостиницы внутреннюю баню на один час. Пришлось еще отстегнуть за воду и дрова, но за деньги Сареф не переживает. Когда продаст выигранное у капитана Феодора ожерелье, получит много монет.
        Но перед этим пришлось еще сходить в лавку с одеждой и подобрать что-то Элин взамен прежним тряпкам, что лишь когда-то можно было назвать платьем. По возвращению из лавки их уже ждет нагретая баня, полная бочка воды и много масляного чистящего средства, которое в королевстве называют «сапоном».
        
        Сам авантюрист сегодня мыться не собирается, но Элин вряд ли сможет отмыться без помощи. Она явно смущается присутствия Сарефа, но тот спокойно руководит помывочным процессом. Оттереть грязь оказалось не так просто, но, к счастью, под действием пара засохший жир стал куда податливее мочалке и сапону. Справившись с основной грязью, Сареф помогает Элин забраться в бочку с нагретой водой и намыливает ей голову.
        Оказывается, что сапон все же состоит из натриевых солей с неизвестной добавкой, чем очень напоминает жидкое мыло. На волосах появляется пена, Элин с удовольствием подчиняется массирующим движениям. Сареф смывает вспененное масло и оставляет девочку плескаться в бочке, пока не принес полотенце и новую одежду. Прежнюю просто выкинул в топку. Только теперь можно разглядеть эльфку в полной красе. Кожа приобрела здоровый оттенок, а каштановые волосы более не напоминают стручки в тине.
        Девочка с восхищением рассматривает новую одежду, состоящую из длинного платья, платка на плечах и детских сапожков. Ноги скрыты черными штанишками, а на голове Сареф пытается перевязать волосы лентами таким образом, чтобы получились хвостики, закрывающие уши. Познаний в моде, сочетаниях элементов одежды и тем более создании причесок у Сарефа почти нет, так что пришлось сделать похожим на то, как одеваются дети более-менее обеспеченных мещан. Впрочем, Элин выглядит вполне довольной, а большего Сарефу и не нужно.
        Глава 37
        После бани они заняли самый дальний и неприметный столик на первом этаже гостиницы. Элин не перестает орудовать ложкой и вилкой, после похищения вряд ли кормили много и вкусно. Себе Сареф взял лишь кружку воды, так как человеческая пища ему не принесет насыщения. И то просто нужно было запить обезболивающее. А вот перед девочкой сразу три блюда с пропаренной картошкой, жареным мясом и тремя большими ломтями хлеба. Удивительно, но Элин сумела умять всё. Скорее всего просто не хотела оставлять еду, даже когда уже наелась.
        После они поднялись в комнату, где Элин изучала город через окно, а юноша проводил тренировку в магии. Для разминки начал с элементарных заклятий навроде «Малого поджога» и «Дуновения». Свеча на столе то зажигается, то гаснет под напором воздуха. После переходит к магии, которую будет показывать на экзамене через два дня. Начинает с «Поверхностного чтения».
        Внутреннее око оглядывает комнату, а потом проникает в другие помещения гостиницы. Не то чтобы Сарефу нужно или интересно подглядывать, но по-другому не получится тренировать способность. Пока заклятье имеет радиус в двадцать метров. Дальше пространство тонет в чем-то, что выглядит как черно-белый шум. По всей видимости уровня освоенности пока недостаточно, а вот при 100 % наверняка сможет смотреть на очень большие расстояния.
        Кроме обстановки магия позволяет ощущать присутствие людей через призму эмоций. Это куда более странное проявление, но Сареф буквально сам чувствует отзвук чужих эмоций. А еще тела людей окружают разные едва различимые огни. Это ли называют аурой, Сареф не знает, но заметил закономерности оттенков энергии и чувств. Гнев и агрессия показывают красный цвет, страх и отчаяние - темно-синий, радость и возбуждение может изменяться в оттенках желтого и оранжевого.
        Ментальный взор вампира обращается к девочке у окна. Сареф уже понял, что расстояние до цели имеет значение. Чем ближе человек, тем точнее эмпатия. Элин ощущает удовлетворение и одновременно страх, иногда проскальзывает робость перед самим Сарефом.
        Обычно только очень сильные эмоции видны однозначно и затмевают остальные. Как правило, в спокойном состоянии умы людей могут занимать различные чувства, связанные с состоянием тела, духа и мыслями о прошлом, настоящем или будущем. Это хорошо видно в эмоциональном фоне Элин: организм удовлетворен мытьем и едой, но голову занимают мысли о будущем в чужой стране. И об этом девочка боится поговорить с Сарефом.
        Авантюрист открывает глаза и возвращается в обычный мир зрения и слуха. Элин по-прежнему не отрывается от окна, наблюдая за проходящими людьми.
        - Завтра посмотрим город, я здесь тоже впервые. - Говорит Сареф. Элин оборачивается с радостной улыбкой, словно ей безумно хочется изучить город.
        - На Фрейяфлейме таких городов нет? - Спрашивает Сареф, рассыпая игральные карты для тренировки «Обратной энтропии». Краем глаза замечает, как гаснет улыбка на лице собеседницы. Напоминание о родном доме вызвало какие-то печальные воспоминания, но слово даже в мире магии не воробей.
        - Нету. - Качает головой Элин. - У нас дома из дерева и выглядят совсем не так.
        - Ну что же, будет что рассказать, когда вернешься домой. - Отвечает Сареф и бормочет под нос активационную фразу заклятья. Карты вращаются на столе и собираются обратно в колоду в четко определенное место внутри своего ковенанта. Энтропия собранной колоды куда меньше, чем энтропия разбросанных по столу карт. Сложность в том, что магу нужно строить в уме и жестами схему снижения энтропии. Это не тот случай, когда сказал заклинание и магия сама сделала всё.
        День скоро завершится, поэтому Сарефу нужно выходить. Хочет сегодня поохотиться в окрестностях Порт-Айзервица. Это будет куда сложнее Масдарена, так как лесов рядом нет, а местность вампиру не знакома. Но сидя на месте, точно ничего не получится, так что без разведки никак.
        Сареф уже объяснил Элин, что во время его отсутствия ей нельзя выходить из комнаты. До возвращения юноши требуется сидеть с запертой дверью. Правило о действиях на время охоты Сарефа было одним из основных. Разумеется, Сареф не рассказал, куда уходит, ограничившись «по делам гильдии». Вряд ли Элин что-то заподозрит, так как родилась совсем в другом обществе.
        Сареф уже вышел из гостиницы в направлении городских ворот. Здесь их тоже вечером должны закрывать, так что нужно успеть выйти до закрытия. Перелезать стены не очень хочется. К воротам вампир направился другим маршрутом, поэтому проходит мимо площади, на которой еще не был. Юношу в первую очередь привлек шум, на площади большая толпа окружает помост.
        На помосте стоят шесть клеток, а под ними целые горы дров. В памяти Бенедикта подобное отыскать удалось без проблем. Это казнь, проводимая охотниками на вампиров. Впрочем, на помосте также стоит высокопоставленный жрец Герона. Об этом нетрудно догадаться по богатой рясе с золотыми нитями и украшенной орари. Только в отличии от прошлого мира, этот атрибут состоит из трех сложенных лент. С одной стороны оценка «отлично» по предмету «Культурология христианских конфессий» в мире, где знакомых религий нет, не имеет смысла. С другой же то и дело встречаются похожие элементы.
        [Орарь - элемент одеяний священнослужителей в виде широкой ленты на плечах или шее, который, свисаясь, может доставать до пола. Прим. автора].
        - Твари ночи неустанно атакуют нас, пытаются обмануть и убить во тьме. - Громогласно вещает жрец Герона. Явно умеет и любит выступать с проповедями. - Наша задача оставаться бдительными каждый день и каждый час. Только вместе мы сможем принести очищающий свет во все темные уголки мира.
        Толпа дружно поддерживает слова жреца, а после возносит массовую молитву Герону. Сареф тоже делает вид, что молится и повторяет за всеми нужные слова. В почерневших от частого использования клетках действительно находятся вампиры. Сареф чувствует их. Причем четверо из них уже выглядят обугленными, их наверняка оставили на солнце на весь день.
        Солнечный свет не убивает до конца, но молодые вампиры получают очень серьезные ожоги. Они уже выкричали из себя все силы, так что просто лежат бревнами в клетке. Точнее, пытаются лежать, так как клетки повторяют человеческую фигуру, поэтому нормально там можно только стоять.
        Два других вампира явно перешагнули расовый статус новообращенных, так как не имеют серьезных ожогов на теле. Но как только поджигают костры, дым и жар приводят их в исступление. Умирать мучительной смертью не хотят даже вампиры. Они трясут клетки, но охотники прекрасно знают физические возможности кровопийц, поэтому всё закреплено, забито и проверено сотни раз. Молодые вампиры тоже оказываются еще способными на крики, но сил у них осталось куда меньше.
        Толпа радостно гудит при виде мучений вампиров, а Сареф выходит из толпы. Очередное доказательство, что нельзя пытаться воевать с людьми. Не наглость тут нужна, а осторожность и хитрость. Только старшие и высшие вампиры могут в любых ситуациях смотреть на людей свысока, но даже они не могут считать себя в полной безопасности.
        Охотники на вампиров, церковь Герона, Конклав - это организации, которые проповедуют агрессивную политику против темных рас. При этом имеют огромные человеческие, финансовые, информационные, магические и религиозные ресурсы. И пользуются непререкаемым авторитетом. Сареф считает, что проиграет девять раз из десяти, если сейчас на него откроют охоту. Благодаря отрывкам памяти Бенедикта Слэна прекрасно понимает, что людям есть что показать любым сверхсуществам.
        Успевает выйти из города перед самым закрытием ворот, объяснив, что выходит по заказу гильдии. Решение вступить в гильдию было очень удачным, так как это лучшее прикрытие на текущий момент. Главное, не использовать слишком нагло.
        Поля, мельницы и деревеньки остаются позади. Столица обросла весьма обширным пригородом, где тоже приходится быть бдительным. Многочисленные патрули постоянно перемещаются, из-за чего обходить довольно трудно. Через час Сареф покидает пригород. Еще на пути в столицу отмечал места, где сможет поохотиться. Приходится уйти очень далеко, но овчинка стоит выделки.
        Обратно к городским воротам Сареф возвращается утром. Усталости как ни бывало, кровь дает отличный прирост в бодрости. У ворот уже много людей: ранние торговцы, патрульные и другие люди стремятся как можно скорее пройти в город. В ожидании Сареф разглядывает листовки у ворот. Вчера не успел их прочесть, но теперь юноша переходит от одной к другой. Здесь много частных объявлений о торговле и услугах, но центральное место отведено для приказов и распоряжений властей.
        Взгляд перебегает от одного к другому, пока не останавливается на розыскном листе. Художник изобразил темную фигуру в капюшоне. На листе написано: «Разыскивается живым или мертвым. Мясник, другое прозвище - Кольный Мастер. Убийца свыше шестидесяти человек. Награда - 120 золотых». Сареф вскидывает брови при виде награды. Этот маньяк явно портит жизнь жителям города. Столица не без своих отбросов.
        Сареф возвращается в «Огниво». На стук Элин просит назваться, молодец. Услышав Сарефа, сразу отпирает задвижку. Внимательный взгляд вампира замечает уставший вид девочки.
        - Ты не спала? - Сареф смотрит на кровать, на которой больше ворочались, чем мирно спали.
        - Нет. - Тихо признается эльфка, присаживаясь на краешек кровати.
        - Надеюсь, не выходила из комнаты?
        - Нет-нет, - куда более энергично запротестовала Элин. - Просто… я…
        Сареф садится рядом и гладит её по голове. Сареф уверен, что для неё это очень приятно.
        - Ты помнишь третье правило?
        - Да! Если возникает проблема, вопрос и любая трудность, то сразу говорить как есть. - Элин действительно помнит.
        - Ну так давай последуем правилу. - Кивает Сареф.
        - Тебя долго не было, поэтому я подумала, что ты уже не вернешься. Ждала и смотрела в окно. - Признается девочка, перебирая пальцы рук.
        «Подумала, что я её таким образом бросил? Хотя, я действительно не уточнил, когда вернусь».
        - Не переживай. Когда мы с тобой расстанемся, я обязательно попрощаюсь. Обещаю. - Заверяет Сареф. - А теперь выше голову. Кто вчера хотел посмотреть город?
        Глава 38
        Им хватило одного часа, чтобы позавтракать в таверне и отправиться гулять. В столице действительно есть, на что посмотреть. Огромные рынки и целые кварталы ремесленников, а уж что говорить о порте. Город строился на берегу Медного залива. Если из него выплыть, то окажешься в Пуарнском море. Столица изначально задумывалась как морской порт, поэтому неудивительно, что получила название Порт-Айзервиц. Насколько знает Сареф, Айзервицы - это королевская династия, которая правит до сих пор.
        Сначала гости столицы зашли в гильдию, но информации о том рейде со спасенными эльфийками распорядители еще не нашли. Может занять несколько дней, так что придется озаботиться этим вопросом уже после завтрашнего экзамена. Сареф также поинтересовался о лучших ювелирах города и получил адреса трех самых надежных.
        На улице Сареф попросил Элин идти рядом и держал за руку, чтобы девочка случайно не затерялась в толпе. Юноше приходится постоянно тормозить себя, так как быстрый шаг стал привычкой, но Элин за ним не поспевает. Сначала Сареф выбирал маршрут, но потом начал спрашивать, что хочет посмотреть спутница. Его интерес больше в знакомстве с городскими улицами, чтобы в случае опасности смочь сбежать и не заблудиться.
        Элин поправляет платок на голове и показывает в сторону яркого шатра, рядом с которым выставили на продажу множество красивых лошадей. Вокруг стоят больше люди среднего и высокого достатка. В коневодстве Сареф не разбирается, но выглядят животные породистыми. Бодрые, вычищенные чуть ли не до блеска и имеют богатырское телосложение. Запрягать таких в плуг, наверное, считается кощунством.
        Рядом стоят купцы и дворяне, осматривают товар и обсуждают достоинства и недостатки. Конь Сарефу сейчас совершенно не нужен, но вот Элин восхищенно стоит рядом со стойлами. Лошадь наклоняется к девочке в поисках еды, но получает только поглаживания.
        - Ты никогда прежде не видела лошадей? - Спрашивает Сареф.
        - Угу, на наших островах их нет. Только слышала рассказы. - Отвечает Элин и убирает руки от головы коня, заметив неодобрительный взгляд купца.
        - В этом филиале гильдии есть несколько больших конюшен. Можем сходить в свободное время и прокатиться. - Предлагает Сареф.
        - Правда? Да, да, хочу. - Элин несказанно радуется такой возможности.
        Следующим пунктом становится самый знаменитый порт королевства. Пристани занимают весь залив, самые разные корабли пришвартованы: маленькие и большие, с прямыми и косыми парусами, одномачтовые и гиганты-четырехмачтовые.
        Сареф пытается соотнести с временным отрезком из родного мира, но тут слишком большое разнообразие, что захватывает и Средневековье и Новое время. Есть даже древние весельные галеры периода Античности. У этого может быть объяснение: здесь суда из большого количества государств. Разные страны имеют разный уровень развития кораблестроения.
        Спутница просто наслаждается береговым бризом, запахом заморских товаров и смолы, и сложным устройством кораблей. Порт сверхзагружен из-за матросов и торговцев. Постоянные выкрики, вереницы тачек товаров и шум волн. Вместе проходят по многим интересным местам Порт-Айзервица, пока не оказываются в квартале богатых ремесленников. Именно здесь находятся нужные Сарефу ювелиры. Юноша не хочет проходить всех, так что скорее всего зайдет к самому ближайшему из советов распорядителей.
        Искусно отделанный дом внутри оказывается под стать фасаду. Дорогое дерево и картины соседствуют со стеклянными витринами. Вставлять настоящее стекло наверняка очень дорого, но хозяин лавки точно может себе такое позволить. Пока Элин разглядывает украшения, Сареф обсуждает с ювелиром продажу ожерелья из каюты капитана Феодора. Хозяин лавки предложил очень хорошую цену, так что Сареф становится обладателем очень тяжелого кошелька.
        Эльфийка не может оторваться от блестящих золотом подвесок и колец. По мнению Сарефа довольно опасные вещи, так как неумолимо привлекают внимание воришек и разбойников. Юноша замечает, что некоторые вещи оказываются волшебными, значит, ювелир также продает и артефакты, выполненные из драгоценных металлов и камней. Впрочем, можно было продать волшебный перстень Фео, который может рассеивать магию, но эту вещь Сареф решает приберечь.
        - Скажите, а у вас есть артефакты для сотворения иллюзий? - Спрашивает Сареф.
        - Да. О каких иллюзиях идет речь? - Тут же откликается хозяин лавки.
        - Чтобы изменить внешность пользователя.
        - О, да, разумеется. Такие вещи сейчас на пике популярности среди дам в высшем свете. - Торговец начинает рыться под стойкой.
        - Популярны?
        - Да, изменить цвет глаз, убрать морщины, скорректировать тон кожи и прочее. Все больше женщин предпочитают использовать артефакт вместо косметики. Разумеется, такие артефакты не всем по карману.
        - Есть такие, что могут скрыть дефект ушей?
        - Конечно. Убрать лопоухость, скрыть шрамы и даже изменить форму ушной раковины. Спрос породил хорошее предложение, гильдия зачарователей может предложить самые разные артефакты. Прошу. - Ювелир передает кулон Сарефу. На цепочке висит миниатюрная серебряная коробочка, состоящая из двух частей.
        - Готов сделать скидку. - Произносит под конец ювелир.
        - А есть такие, что полностью могут изменить внешность?
        - Боюсь, что нет. Торговля такими вещами запрещена. Преступники стали бы скрывать личность таким образом. - Качает головой продавец. В другом конце зала спутница разглядывает картины, полностью выложенные драгоценными камнями.
        
        ПРЕДМЕТ: Кулон изменчивости
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: C
        ОПИСАНИЕ: предмет, зачарованный на иллюзорное изменение небольших частей тела пользователя. Смена облика лишь визуальная, само тело изменений не претерпевает. В предмете только один заряд, действует восемь часов, подзарядка займет четыре часа.
        АКТИВАЦИЯ: провернуть половинки кулона с мысленным представлением результата. Для деактивации повернуть еще раз.
        - Беру. - Кивает Сареф и расплачивается. Ювелир объясняет, что нужно провернуть части друг относительно друга и представить нужный результат.
        В гостиницу возвращаются только под вечер. Элин серьезно вымоталась, так что просто рухнула на кровать. Неудивительно, раз ночью не спала. Сареф достает из кармана кулон и подзывает девочку. Элин очень удивилась неожиданному подарку, вряд ли держала когда-нибудь такие красивые вещи. Сареф объяснил, что это волшебный предмет, который может скрыть её уши.
        Элин внимательно смотрит на уши спутника как на пример, а потом поворачивает половинки кулона. Сареф замечает, что уши Элин теперь не отличить от человеческих. Эльфка трогает уши и говорит, что они не изменились.
        - Артефакт меняет только вид, на ощупь остаются прежними. Теперь, когда будешь контактировать с другими людьми, то используй кулон. Чем меньше другие будут видеть в тебе эльфа, тем лучше. Предмет может работать восемь часов, а после еще четыре часа будет накапливать заряд для повторного использования. - Дает напутствия Сареф. Конечно, не идет ни в никакое сравнение с маской друида-предателя.
        Вот только Элин, похоже, больше нравится сам факт подарка и внешний вид украшения. Обратно поворачивает половинки кулона, и уши возвращаются к прежнему виду.
        - Большое, большое спасибо, Сареф!
        - На здоровье. - Юноша усаживается за стол. В руке снова вертит Фолин Нумерик.
        
        ПРЕДМЕТ: Фолин Нумерик
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: S
        ОПИСАНИЕ: древний артефакт, изготовленный безумным демоном-арифмомантом. Манипулируя сочленениями куба и составляя нужный порядок рун, можно менять законы пространства вокруг пользователя. Создатель утверждал, что можно составить тысячи комбинации рун, но только часть окажет эффект, а некоторые могут даже нанести вред. Впрочем, знание формул арифмомант унес с собой в могилу.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно.
        Сареф не до конца понимает, почему Система показывает активацию для Кольца противодействия магии и Кулона изменчивости, но не раскрывает секрета Фолин Нумерика. Гипотез можно выдвинуть много, но именно для решения загадки куба это не помогает. За всё время у Сарефа ничего не получилось даже случайно. Быть может, что для активации артефакта нужно что-то еще помимо составления рун на гранях. Например, активационная фраза. Нужно будет поискать информацию в академии вместе с проклятьем демона и Кадуцеем.
        А вот экзамен уже завтра рано утром, так что Сареф заранее предупреждает об этом Элин. Наверняка уйдет до того, как она проснется, так что попросил трактирщика принести завтрак прямо в комнату. Элин тем временем заинтересовалась игрой Сарефа с кубом и попросила посмотреть. Но Сареф покачал головой, помня описание артефакта.
        - Это волшебный предмет. Он может нанести вред, и я еще не разобрался, какой именно. Лучше пока с ним не играть. - Юноша объясняет причину отказа. Элин кивает и просто стоит рядом со столом, наблюдая за тщетными попытками Сарефа заставить куб сделать хоть что-нибудь. Судя по всему, девочка перестает испытывать робость рядом с Сарефом.
        Через некоторое время не выдержала и отправилась спать. А вот Сареф продолжает сидеть за столом при свете свечей. Сегодня прикупил несколько листов бумаги, чернила и перья. Сейчас выводит на бумаге все руны с куба, чертит схемы всех поворотов и записывает комбинации, которые уже попробовал.
        Сареф чувствует, что никогда в жизни не разберется без подсказок. Сначала думал, что стоит собрать таким образом, чтобы на каждой грани были одинаковые руны, но одинаковых рун гораздо меньше, чем может поместиться на одну грань. Вампир просидел до поздней ночи и отложил бесполезное дело.
        Элин лежит на кровати, свернувшись клубочком. Вероятно, ночной холод дает о себе знать. Сареф закрывает ставни и накрывает девочку единственным одеялом. Впрочем, в комнате и кровать тоже одна, благо Элин занимает не так уж много места. Сареф лег рядом, даже не сняв обмундирование. Привык спать так, чтобы в случае опасности встретить врага не в одних портках.
        Через некоторое время Сареф погружается в дрему. Если повезет, то снов не будет. Если не повезет, то снова может присниться кошмар последних мгновений прошлой жизни. В темнице Фондаркбурга часто снился сон о смерти от многочисленных ножевых ран. Сейчас он приходит редко, но каждый раз неприятен. Сареф по жизни старается всё держать под контролем, но во снах над ним властвует что-то подсознательное и порой очень страшное.
        Глава 39
        Рано утром Сареф выходит из «Огнива» и направляется в самый богатый район города, если забыть про королевский холм. Внутри города маги вычистили огромную территорию, на которой возвели академию Фернант Окула. Здесь четырнадцать корпусов, выложенных красным, белым и черным камнем. Территория академии в городской части огорожена высоким забором, по всему периметру постоянно ходят студенческие отряды в качестве своеобразного дежурства.
        За громадными решетчатыми воротами простирается большое поле с фонтанами, лужайками и тропинками, а еще дальше два белых пятиэтажных здания. Своей шириной они закрывают остальные корпуса, но четыре черные башни закрыть не могут. Насколько узнал Сареф, в первых зданиях из белого камня создано общежитие для студентов и учителей.
        Чтобы изучить академию глубже, нужно попасть внутрь. Как раз для этого у Сарефа есть пропуск на время проведения экзамена. Привратники очень тщательно проверили бумаги и пропустили на территорию академии. Ранним утром парки и сады перед зданиями пусты, но около одной из площадок посреди парка собралось уже с десяток претендентов на звание студента академии.
        Экзамен проводится под открытым небом на каменной террасе. С одной её стороны стоит длинный стол с пятью стульями. Наверное, там будут сидеть экзаменаторы, а претенденты будут творить магию на площадке перед ними. Причем, на глазах не только профессоров, но и других поступающих. Это может добавить волнения кому угодно, но Сарефу откровенно плевать. Считает, что достаточно хорошо подготовился к испытанию.
        Люди всё прибывают. Авантюрист замечает, что не совсем хорошо вписывается в здешнее общество. Судя по богатым одеяниям, большинство претендентов происходит из аристократии. Наверняка, еще есть отпрыски богатых купцов, ремесленников и, разумеется, магов. Сареф же стоит в том же снаряжении, которое когда-то получил в подарок от кузнеца Кристофера. Юноша старается следить за обмундированием, но от пыли дорог почти никуда не деться, сходить в баню просто не успел.
        Многие бросают косые взгляды на Сарефа, перешептываются и хихикают. К началу экзамена собралось уже порядка сорока претендентов, а также пять экзаменаторов и их помощников из числа студентов. Даже пришли другие студенты академии и учителя, но числом не более десяти, все же час довольно ранний.
        Один из магов начинает зачитывать правила экзамена о порядке проведения, очередности и других мало интересных вещах. Всё и так понятно любому, но здесь, похоже, любят подчинять события определенным ритуалам. Сареф не удивится, если окажется, что эта традиция, как и весь экзамен, существует очень много лет.
        Сейчас Сарефу нужно сконцентрироваться на самом экзамене. Помощник экзаменаторов начинает громко вызывать по списку. Первым вперед выходит совсем молодой юноша в черном плаще, украшенном серебряным рисунком. На плаще серебром вышита Гончая из Алтаракса. Мифический зверь имеет девять ртов по всему телу и еще больше глаз. Это герб охотников за вампирами. Бенедикт знал, что на герб взяли Гончую из-за легенд о том, что самый известный вампироборец прошлого одержал множество побед вместе с прирученной адской собакой.
        Ничего удивительно, что цех охотников отправляет одаренных в академию. Наверняка, это сын охотника. Сейчас испытуемый резко поднимает руки вверх, и между ладоней вспыхивает шар света. «Серьезно?», - недоумевает Сареф: «Он показывает на экзамене простейшее заклятье света»? Это оказывается не все, когда шар вдруг разделяется на два, а потом еще раз надвое. Теперь четыре источника света горят на головой. Экзаменаторы сделали пометки и пригласили следующего претендента.
        Чем дальше, тем больше удивляется Сареф уровню поступающих. Все показывают простейшие чары. «Неужели для поступления этого достаточно?», - Сареф считал, что успешной сдачи нужно показать что-то по-настоящему интересное. Профессора наблюдают без комментариев, делают заметки и лишь иногда что-то шепчут друг другу. Все результаты будут объявлены позднее.
        Список подходит к половине и тут объявляют:
        - Элизабет Викар из прославленного рода Викар.
        
        Название рода будто простреливает скуку Сарефа. Названия родов и громких титулов не особо интересны авантюристу, но с родом Викар он имеет сложные отношения. В центр площадки выходит девушка в строгом черном платье. Белые волосы струятся по плечам и груди, в толпе то и дело раздаются восхищенные вздохи независимо от пола.
        Элизабет Викар действительно очень красива по меркам обоих миров. Стройная фигура, тонкие черты лица без изъянов, королевская походка и аристократическая бледность. Хотя насчет последнего Сареф не уверен, очень похоже, что девушка - альбинос. Белые волосы, белая кожа, даже радужка глаз невероятно светлого оттенка. Пожалуй, единственная беловолосая среди подавляющего числа брюнетов, шатенов и рыжеволосых.
        Невероятно похожа на Мариэн Викар, хотя в застенках Фондаркбурга от былой красоты жрицы остался лишь кусок кровоточащей плоти. «Значит, у высшего жреца королевства есть еще одна дочь, избравшая путь волшебства, а не веры», - юноша гораздо внимательнее смотрит на магию девушки. Причем, оживились даже экзаменаторы.
        Элизабет закрывает глаза, быстро произносит заклинание и поднимает указательный палец правой руки к небу. Вдруг из ясного неба бьет золотая молния прямо в палец. Толпа вздрогнула, даже Сареф не удержался, так как разряд магии ничуть не уступает по скорости природным молниям. Яркая вспышка и треск заканчивается тем, что по одеяниям волшебницы начинают скакать дуги настоящего электричества золотого цвета. При этом девушка явно никакого урона не несет.
        Властный жест отправляет молнии гулять по площадке, из-за чего первые ряды начинают очень быстро пятиться. Но в этом нет большой необходимости, Элизабет Викар явно отлично контролирует магию, так как разряды не выходят из определенной зоны.
        
        НАЗВАНИЕ: «Повелитель молний»
        ТИП: стихийная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: одно из сложнейших заклятий, работающих с силами природы. Маг создает зону сверхнапряжения, а внутри зоны две области с противоположными зарядами. Это вызывает искровой разряд между областями. С ростом освоенности маг может размещать множество областей, что позволит создавать многочисленные разряды с разным направлением и длиной.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно
        
        Внимание! Вы не можете овладеть заклятьем. Условия:
        Класс «маг стихий» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Подкласс «электропроводник» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Минимальный уровень Интеллекта - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Знание условий активаций - НЕ ВЫПОЛНЕНО.
        Как маг девушка наголову выше Сарефа. У нее несравненный талант к магии, и наверняка годы тренировок за плечами. Но оказывается, что это далеко не всё, что хочет показать Элизабет Викар. Дуги разрядов скачут по площадке очень быстро, но вдруг словно погружаются в кисель. Теперь можно без труда рассмотреть каждый изгиб мини-молний. Волшебство словно попадает в замедленное кино.
        
        НАЗВАНИЕ: «Торможение вещества»
        ТИП: магия времени
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: фундаментальное заклятье времени, локально влияющее на материю. Маг времени может сознательно замедлять движение объектов и даже потоков частиц, в том числе плазмы и тепловой энергии движения молекул. С ростом освоенности маг может замедлять больший объем вещества или потока элементарных частиц и с большей эффективностью вплоть до локальной остановки любого движения.
        АКТИВАЦИЯ: неизвестно
        
        Внимание! Вы не можете овладеть заклятьем. Условия:
        Класс «хрономант» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Подкласс «криомастер» - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Минимальный уровень Интеллекта - НЕ ВЫПОЛНЕНО;
        Знание условий активаций - НЕ ВЫПОЛНЕНО.
        Брови Сарефа против воли ползут наверх при виде информации от Системы. «Она что, уже старший маг? Или даже мейстер?», - такие мысли, наверное, задают себе многие при виде золотой молнии, нарочито медленно ползущей в небеса. В какой-то момент от основного разряда начинают отделяться дочерние молнии. В конце концов над головами людей сияет золотое дерево. Магия постепенно затухает, а Элизабет возвращается на место, где встает в окружении сурового вида телохранителей.
        Её уход с площадки вызвал аплодисменты, в том числе от экзаменаторов. После такого шоу будет трудно впечатлить профессорский состав. Магия девушки дает важную подсказку о том, что у чародея классов и подклассов может быть больше одного. Сареф размышляет об этом, пока выходят другие претенденты. Никто из них не показал ничего такого же интересного, и вот почти в самом конце списка вызывают юношу.
        - Сареф из гильдии авантюристов! - Громко объявляет помощник. Там, где у большинства фигурирует название рода и титулов, Сареф может похвастаться только членством в гильдии. Вампир спокойно выходит вперед, на обсуждения и взгляды не обращает внимание. Подходит прямо к столу экзаменаторов и кладет колоду карт для «войны королевств». Профессора не понимают, для чего это.
        - Прошу вас перетасовать колоду и взять себе любое количество карт. Я узнаю, какие карты в руках с помощью «Поверхностного чтения». - Объясняет Сареф.
        - Ментальная магия? Как необычно. - Произносит старичок в середине стола. - Слышали, мэтр Вильгельм?
        - Слышал, слышал. - Мэтр Вильгельм открывает глаза и осматривает Сарефа с ног до головы и вдруг начинает смеяться. - Опять ты…
        
        Сареф недоумевающее смотрит на волшебника, впрочем, коллеги тоже вопросительно поглядывают на экзаменатора. Мэтр Вильгельм одет богато: на камзоле много золотых украшений, а воротник оторочен мехом. Но куда более интересно лицо с выражением «что я здесь забыл?», седая челка и странное металлическое украшение на лбу.
        - Что-то не так, мэтр? - Спрашивает председатель комиссии.
        - Нет, нет. Обознался, прошу прощения. Подумал, что это снова тот торговец лампами. - Мэтр Вильгельм машет руками, но продолжает посмеиваться.
        - Лампами?
        - Забудьте.
        - Кхм, ладно. Продолжим. - Чародей тщательно перемешивает карты и раздает экзаменаторам. В это время Сареф пытается выкинуть из головы странное поведение мэтра Вильгельма. К счастью, многочисленные тренировки позволяют быстро заткнуть внутренний голос и расширить стенки сознания. Пальцы проводят по лбу линию, после чего внутреннее око раскрывается, чтобы увидеть, какие карты находятся в руках экзаменаторов. Сареф надеется, что магия поможет не только в шулерстве, но и в поступлении в академию.
        Глава 40
        Экзаменаторы взяли по несколько карт и стали ожидать завершения магии Сарефа.
        
        НАЗВАНИЕ: «Поверхностное чтение»
        ТИП: ментальная магия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 3,7 %
        ОПИСАНИЕ: базовая способность ментального восприятия окружающего пространства и эмоционального состояния других людей. Делает мозг более чувствительным к электромагнитным и энергетическим колебаниям, что позволяет воспринимать окружающие сигналы без использования обычных органов чувств. С ростом освоенности будет увеличиваться дальность и чувствительность.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками и мысленная трансформация сознания. Пассы: вытянуть и сложить вместе указательный и средний пальцы любой руки, остальные сжать. Приложить кончики пальцев ко лбу и провести ими линию до того виска, который с той же стороны, что и используемая рука.
        Как только раскрылось внутреннее око, Сареф начал видеть взятые из колоды карты. Но помимо этого гораздо четче ощущается отношение других претендентов к Сарефу. Что-то среднее между презрением и желанием поглумиться. Их можно понять, так как очень редко в академию поступают люди без рода и племени. Может, среди низших слоев населения и появляются одаренные люди, но те никогда об этом могут не узнать. Все же пропасть возможностей между дворянином и крестьянином слишком большая.
        Юноша безошибочно перечисляет все карты, чем зарабатывает одобрительные кивки некоторых экзаменаторов. Вдруг слово берет мэтр Вильгельм:
        - А что у меня в этом кармане? - Спрашивает волшебник. Его палец указывает на нагрудный карман. - Даже я уже не помню, что положил в него.
        - Три серебряные монеты и металлическая шпилька. - Отвечает Сареф. Маг сует руку в карман и достает всё то, что назвал авантюрист.
        - Неплохо. - Судя по всему, волшебник вынужден признать, что претендент не провернул какой-то фокус с картами.
        - Благодарю. - Чуть поклонился Сареф и сложил руки вместе. - Menen entro divean. En, gar, fuaer posul. Sutor alaem.
        
        НАЗВАНИЕ: «Обратная энтропия»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 2,4 %
        ОПИСАНИЕ: заклятье, позволяющая запустить процесс обратной энтропии с повышением количества доступной информации об объекте заклятья. Энтропия - мера осведомленности о системе. Чем информации меньше, тем большее количество состояний системы возможно и тем больше энтропия. Обратная энтропия позволяет обратить процесс вспять, т. е. уменьшить энтропию вместе с увеличением осведомленности о системе или объекте.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, словесная формула и мысль. Ладони зеркально сложены, потом одновременно поворачиваются вокруг оси в центре ладоней на 180 градусов. Вместе с обратным поворотом ладоней произносится заклинание Menen entro divean. En, gar, fuaer posul. Sutor alaem, а в мыслях строится последовательность изменения энтропии.
        Все карты поднимаются над столом и начинают кружиться. Карточный танец кажется бессмысленным, но на самом деле магия возвращает колоду в то состояние, когда она была собранной.
        - Это… обратная энтропия? - Уточняет председатель комиссии и разглядывает, как отсортированы карты в колоде. Разумеется, все расположены в правильном порядке, где энтропия минимальна. Знающий человек без труда скажет, какая карта находится на восьмом или тридцать восьмом месте, так как порядок нетасованной колоды строго определен.
        - Все верно, это «Обратная энтропия». - Кивает Сареф.
        Вряд ли кто-то из экзаменующихся вообще понял, что сделал Сареф. Им может показаться, что юноша просто поиграл с картами. Но Сарефу важно, чтобы экзаменаторы поняли суть произошедшего, и с этим проблем не возникает.
        - Довольно неплохо, молодой человек. - Хвалит престарелый маг.
        - Да, недурно. - Говорит чародейка рядом. - Если это всё, можете возвращаться на место.
        Сареф еще раз поклонился и вернулся на место. Не считая Элизабет Викар, он единственный, кто удостоился похвалы после демонстрации магии. «Поверхностное чтение» юноша уже отменил, но даже без него нетрудно заметить недобрые взгляды претендентов вокруг.
        Через пятнадцать минут экзамен объявляют завершенным. Сегодня комиссия при закрытых дверях проведет обсуждение, а завтра утром перед воротами будет вывешен список поступивших. Сареф очень хочет получше рассмотреть академию, но пропуск рассчитан только на время проведения экзамена, так что остается только уйти.
        - С дороги! - Кто-то громко крикнул сзади и схватил за плечо. Сареф погасил желание развернуться с одновременным переломом наглой руки и позволил оттолкнуть себя в сторону. Мимо него проходят четверо дуболомов с символом солнца на куртках, а между ними идет Элизабет Викар.
        - Прошу прощения. - Сареф низко поклонился. Он не тот, кто может требовать к себе уважения. Разумеется, встревать в конфликт с власть имущими тоже нельзя. С другой стороны раздается смех при виде неловкого бродяги из гильдии, но юноша полностью это проигнорировал и продолжил путь к выходу.
        Ближе к полудню возвращается в гостиницу, где уже ожидает Элин. Сареф в подробностях рассказал об экзамене, но больше касался выступления дочери епископа, как самого интересного события. Эльфка с восхищением слушает описание магии Элизабет Викар, о золотых молниях и финальном дереве в небе. Результатов экзамена придется ждать до следующего утра, поэтому Сареф предлагает вновь сходить в гильдию. Элин радостно соглашается, так как сидеть в четырех стенах ей очень скучно.
        По пути в гилд-холл Сареф замечает, как спутница провожает взглядом стайки ребятишек, носящихся по улицам. Элин все же ребенок, поэтому остро нуждается в общении с другими детьми. Играть с Сарефом у неё вряд ли получится. Но пока юноша не готов предложить ей присоединиться к играм городской ребятни, даже несмотря на артефакт, скрывающий эльфьи уши.
        В гильдии они встречают Катрин. Девушка сообщает, что Фрида вроде как нашла информацию о том рейде, но пару часов назад ушла.
        - А где она может быть? - Спрашивает Сареф.
        - Думаю, она отправилась домой. У неё есть младшие брат и сестра, поэтому ей приходится уходить, так как они остались без родителей. - Рассказывает Катрин во время срывания со стен выполненных заказов.
        - Можете сказать, где она живет? - Напрямую уточняет юноша. Ловить Фриду в гильдии ему не хочется. Катрин немного поколебалась, но потом объяснила как пройти.
        Вместе с Элин они уходят в бедную часть города, где многие каменные дома обросли деревянными пристройками, а брусчатка прячется под слоями грязи, натасканными с полей. Разительно отличается от богатых кварталов. Впрочем, так быть и должно.
        Уже на подходе к дому Фриды авантюрист резко останавливается. Элин вопросительно поднимает голову, на что Сареф предлагает купить лепешек. До них долетает аромат свежего хлеба из пекарни, и Элин с радостью соглашается. Сареф покупает четыре больших лепешки, дает одну девочке и просит постоять здесь, пока он не вернется. Элин кивает, всё внимание сосредоточено на горячем хлебе.
        Сареф оставляет Элин у пекарни и заворачивает за угол. Теперь до слуха четче доносятся споры из переулка, который должен вести к дому Фриды.
        - Я тебе повторяю еще один раз, Ганз: я принесу плату через неделю. - Сареф без труда узнает голос Фриды.
        - О, дорогая моя, я и не против, но ты же помнишь? - Отвечает незнакомый мужской голос.
        - Помню что?
        - Что чем дольше задерживаешь выплату, тем больше проценты. За каждый день просрочки к долгу добавляется пять медных монет.
        - Что?! Ганз, ты охренел? Я так никогда не смогу выплатить тебе долг. Ты просто грабишь меня. - Фриде явно не хватает слов, чтобы описать негодование.
        Сареф выходит в переулок, но на него никто не обращает внимания. В двенадцати шагах стоит Фрида в окружении трех человек бандитской внешности. Их лидер в куртке из овечьей шкуры нависает над девушкой с упертыми в бока руками. Его лицо явно перенесло что-то напоминающее оспу, что придает облику еще более отталкивающую ауру. Двое других ему под стать, даже не подходя близко, нюх вампира различает въевшийся в тела запах табака и пива.
        - Нет, Фрида, это ты охренела не платить в срок. Я понимаю, что ты теперь калека, но деньги вернуть все же нужно. Займи у кого-нибудь или иди торгуй телом по ночам, мне все равно. Через семь дней к твоему долгу добавятся тридцать пять монет. - Ганз почесывает коротко стриженную голову.
        - Я верну тебе долг, но твои грабительские проценты делают это невозможным. Поумерь аппетиты. - Буквально шипит Фрида.
        - Есть и другой вариант. Может, я заберу твоих драгоценных братика и сестренку? - Ганз делает вид, будто его осенила гениальнейшая идея. - Научу их попрошайничать или воровать. Поработают на меня, и твой долг будет уменьшен.
        - Не смей. Трогать. Их. - Фрида хватается за меч, но один из сообщников Ганза бьет коленом в правое бедро девушки. Фрида с болезненным криком падает на землю. Какая бы травма не сделала калекой, она все еще сверхболезненная.
        - Спокойнее. - Ганз рукой останавливает напарника.
        - Да, давайте быть спокойными. - Когда нужно, Сареф может быть бесшумным. Ганз резко поворачивается и оглядывает Сарефа с головы до ног. Его глаза замечают торчащую из кармана нашивку гильдии, поэтому кивает, будто полностью согласен с юношей.
        - Вы правы, насилие - это крайняя мера. - Ростовщик наклоняется к лежащей девушке и отбирает меч. - Пока что возьму это в уплату долга. Все равно тебе больше не нужен. Хорошего дня.
        Останавливать его Сареф не стал, лишь протянул руку Фриде. Та отвернулась и встала без помощи, но отказаться от протягиваемой палки не может.
        - Чего тебе? Благодарности хочешь? - Фрида не слишком приветлива, Сареф начинает всерьез считать, что это её обычное состояние. А может, с такими жизненными проблемами не до учтивости.
        - Не совсем. Я по поводу информации о рейде, где спасли эльфиек.
        - А, ну да. Давай зайдем в дом. - Рыжеволосая девушка начинает ковылять в сторону дома, но теперь на её голове прибавилось уличной грязи.
        - Один момент. - Сареф возвращается за Элин, пытающейся скормить кусок лепешки ломовой лошади, на что хозяин животного разражается ругательствами. При виде Сарефа крестьянин сразу заткнулся, но вполголоса пожелал отправиться далеко и надолго.
        - Наверное, лошадям нельзя давать свежий хлеб. - Пожимает плечами Сареф на вопрос Элин.
        Глава 41
        Обстановка дома Фриды не может скрыть нужду: почти нет мебели, лишь одинокий котелок висит над потухшим очагом. Обветшалые занавески перекрывают вход в другие комнаты, а уж говорить о количестве пыли на них даже не стоит.
        Фрида доходит до угла зала и неловко садится перед ведром. Рукой начинает зачерпывать воду и смывать грязь с головы. Сареф заканчивает осмотр помещения и смотрит на спину гильдейской распорядительницы.
        - Итак, что удалось узнать? - Спрашивает Сареф, замечая выглядывающих из другой комнаты двоих детей. Вероятно, это младшие брат и сестра Фриды. На вид кажутся одного возраста с Элин, которая тоже замечает их. Сареф кивает на невысказанный вопрос эльфки, так что та увлекается парой детей в соседнюю комнату.
        - Ничего хорошего. - Отвечает Фрида. - Это случилось четыре года назад, тогда эльфиек погрузили на купеческое судно и попросили оставить на берегу Фрейяфлейма. Капитан торгового судна тем самым расплатился за выполнение другого заказа.
        - Понятно. Много сейчас ходит кораблей на Фрейяфлейм?
        - Ха! Ни одного. - Девушка шмыгнула носом и продолжила оттирать глину с волос. - Два года назад воды около архипелага оккупировали пираты, а еще обосновались морские драконы. Острова полностью отрезаны от остального мира. Эльфам, правда, торговля не очень нужна, всё необходимое для жизни у них есть на островах.
        С учетом огромного расстояния возвращение Элин на родину становится почти невозможным.
        - К архипелагу точно никто не плавает сейчас? - Удостоверяется юноша.
        - Точно. Ни за какие деньги никто туда никого не повезет. Но даже если и найдешь, то фрахт судна для одной девочки… Во сколько золотых выйдет?
        - Ты права. Большое спасибо за помощь.
        - Ага, а теперь будь добр, уходи. - Фрида так ни разу не повернулась лицом к Сарефу. Юноша подзывает Элин, та быстро появляется из соседней комнаты. Она явно не наигралась, но даже не подумала упрашивать остаться подольше. Сареф оставляет на столе без стульев сверток с еще горячими лепешками и выходит из дома.
        - Мы идем в гостиницу? - Спрашивает Элин. - Мне вот что подарила Марта.
        Девочка с гордостью демонстрирует куклу, сделанную из деревяшек. Туловище куклы обернуто в тряпки, чем отдаленно напоминает одежду.
        - Круто. Береги её. - С улыбкой кивает авантюрист. - Думаю, что да. Или ты хочешь куда-то сходить?
        - Нет. А можно будет еще раз прийти сюда?
        - Мы спросим у Фриды, когда в следующий раз увидимся. - Обещает Сареф. - Но сейчас не самое удачное время.
        Слух вампира даже сквозь двери слышит Фриду, которой больше не перед кем изображать твердость характера.
        Вместе с Элин юноша выходит из переулка в направлении гостиницы. Специально выбирает маршрут подлиннее, чтобы спутница побольше посмотрела на город. Всё чаще замечают людей, которые украшают улицы венками цветов и разноцветными лентами. Сареф знает, что это подготовка к празднику Урожая.
        Юноша рассказывает Элин из памяти Бенедикта, что конец лета так отмечают каждый год. Сейчас на полях убирают урожай, а после всё королевство это дружно отметит с музыкой, танцами и вином. Почти все в Манарии украшают дома, но в столице будет куда краше, как рассчитывает Сареф. Только храмы и башни магов в городах останутся нетронутыми.
        Впрочем, религия имеет свои праздники. Например, во время одного праздника всех церкви и храмы по ночам окружены потрясающими золотыми сферами, будто светлячки из мира богов слетаются к священным местам. А в день солнцестояния множество людей с символами небесного светила воздают молитву Герона, после чего порой происходят чудеса исцеления.
        - А мы сходим на праздник? - Спрашивает Элин.
        - Да, обязательно. - Обещает Сареф. Для него это тоже будет первый праздник Урожая в этом мире.
        Сам праздник начнется завтра вечером и продлится до следующего утра. И скоро решится наконец вопрос поступления в Фернант Окула. Сареф уверен, что пройдет, так как показал себя одним из лучших на экзамене. Но кое-какие слухи не дают покоя.
        А именно то, что руководство академии невероятно коррумпировано. То, что необходимость таланта и реальных умений уже не является основополагающей вещью. Это всячески отрицается, но на экзамене никто особенно не старался, кроме Элизабет Викар. Это может указывать на то, что многие претенденты получат студенческую мантию благодаря деньгам и титулам. Если это правда, то здесь Сареф может быть в пролете.
        Через час они вернулись в «Огниво», где плотно пообедали. Элин теперь уделяет всё внимание кукле, а Сареф в сотый раз пытается разгадать загадку Фолин Нумерик. И в сто первый раз проигрывает. Юноша продолжает вертеть головоломку, но теперь мысли занимает сказанное Фридой.
        У Сарефа нет идей, как помочь девочке вернуться на Фрейяфлейм, раз сообщение между государствами вот уже как два года отсутствует. Получается так, что Элин придется надолго задержаться в Манарии. При этом Сареф не уверен, что сможет заботиться о ней так же, как сейчас. Если поступит в академию, то жить будет в общежитии, так как бесконечно снимать комнату в гостинице не получится по деньгам. О своем доме остается только мечтать.
        К тому же будет куда дольше отсутствовать, из-за чего Элин со многими проблемами окажется наедине. Бросить сейчас он её не может, значит, нужно найти кого-то, кто сможет позаботиться об Элин. В Порт-Айзервице почти никого нет, кого может попросить о таком. Это не та услуга, которую можно выполнить при удобном случае без серьезных трудностей.
        Из всех вариантов авантюрист чаще всего возвращается к Фриде. Она уже заботится о братишке и сестренке и не дает их в обиду. Решительна и не боится трудностей, а к тому же в курсе того, что Элин - эльфийка. С другой стороны она в долгах, и Сареф не хочет, чтобы Элин встречалась с местными коллекторами. При этом Фрида из-за травмы больше не может зарабатывать столько, чтобы хватало на приемлемый уровень жизни.
        Однако как раз с минусами решения Сареф может помочь, а вот найти человека с необходимыми чертами характера невероятно сложно. Вдобавок Элин будет куда комфортнее, если другая девушка поможет ей правильно адаптироваться в человеческом обществе, а еще будет с кем играть, не выходя из дома.
        - Элин, послушай. - Говорит Сареф. Девочка поворачивается к авантюристу.
        - На архипелаг в ближайшее время не получится попасть. Ни один капитан не возьмет курс на Фрейяфлейм, так как там полно пиратов и морских драконов. - Делится с эльфкой полученной информацией. Впрочем, Элин не выглядит удивленной.
        - Да, на острова давно уже никто не приплывал.
        - Тебя, вероятно, пираты поймали? - Уточняет Сареф.
        - Угу, они ночью высадились рядом с нашей деревней. - Тихо произносит девочка. Воспоминания наверняка до сих пор доставляют боль.
        - Я понял. Получается, что тебе придется остаться в столице, но скорее всего я не смогу теперь быть рядом с тобой постоянно.
        На лице Элин появляется тревога, ведь Сареф и не был обязан заботиться о ней всё это время, поэтому может выкинуть на улицу в любой момент.
        - Как думаешь, сможешь пожить у Фриды? Если она, конечно, согласится. А я буду приходить в свободное время. - Рассказывает о плане Сареф.
        - Да, думаю, это будет хорошо. - Элин явно чувствует облегчение. - Но я бы хотела жить с тобой.
        - Возможно, когда-нибудь… - Дает туманное обещание Сареф, смотря на смущенную Элин. - Я не очень хороший и интересный человек. Лучше узнай побольше других людей.
        - Почему ты не хороший? - Эльфка не понимает фразы Сарефа.
        - Это секрет. - Улыбается Сареф. - А теперь мне нужно уйти по делам, так что сиди в комнате. Как обычно.
        Элин кивает, после Сареф выходит из комнаты. На улице день только-только перевалил за середину, сейчас светлое время суток очень длинное. Юноша без проблем выходит из города и направляется к диким местам на отдалении от столицы. Сейчас опасно охотиться за кровью, но сегодня Сареф хочет немного поменять тактику.
        Максимально далеко уходит в дебри, где сумел поймать две лани. Первую опустошил и наконец почувствовал уход голода. А вот вторую закидывает на плечо и несет в пригород. Этим собирается убить двух зайцев: немного заработать на продаже мяса и иметь прикрытие обычной охотой на случай встречи с кем-то в лесу.
        Мясник в пригороде придирчиво осмотрел лань и выплатил вознаграждение. Сареф знает, что многие охотники обычно только так и зарабатывают. Разве что охотники на чудовищ еще могут продавать редкие части тел убитых монстров.
        Сареф вспоминает, что еще не забрал вознаграждение за железы Дьявольского Ловчего, которое должно было ждать в столичном филиале гильдии из-за того, что в Масдарене не оказалось алхимиков, готовых купить.
        Если добавить сбережения после продажи ожерелья и карточный выигрыш, получается достаточная сумма для последующего плана и безбедной жизни в ближайшее время. Сареф успевает вернуться в город до закрытия ворот, но идет вовсе не в гостиницу. Сейчас ему нужно позаботиться о том, чтобы у Элин появился настоящий дом.
        Снова оказывается в бедном квартале города, где начинает расспрашивать о заимодавце по имени Ганз. Оказывается, что этого человека здесь хорошо знают, поэтому Сареф без труда находит его контору, где он обычно находится, если не выбивает долги. Сейчас перед Сарефом возвышается заброшенный склад, внутри вокруг кальяна сидят несколько громил.
        - Я ищу Ганза. - Громко говорит авантюрист.
        - Он ушел в «Сломанную шпагу». Ищи его там. - Один из курильщиков отвлекается от занятия. Названное заведение тоже известно первому попавшемуся прохожему, так что уже через десять минут вампир стоит перед почерневшей дверью кабака. Остается надеяться, что Ганз будет достаточно трезвым для важного разговора.
        Глава 42
        «Сломанная шпага» выглядит довольно популярным местом для жителей бедного квартала. В широком зале множество столов под завязку забито людьми. Стоит гомон, постоянно кто-то начинает громко смеяться, а трактирщик без устали наполняет кружки дешевым пивом, брагой или разбавленным вином.
        Сареф помнит внешность Ганза, поэтому внимательно пробегается взглядом по лицам пьяниц и работников доков. Тусклое освещение не очень в этом помогает, но на зрение юноша не жалуется. Ганза нигде не видно, поэтому Сареф проходит к трактирщику и пытается узнать, здесь ли еще он.
        Оказывается, что ростовщик на втором этаже заведения, где не так шумно. По скрипучей лестнице Сареф поднимается выше и снова оглядывает публику. Теперь-то замечает Ганза в окружении шестерок. По мере приближения к их столу Сарефа тоже замечают и перегораживают проход.
        - Я к Ганзу по делу. - Произносит Сареф.
        - Пропустите его. - Выкрикивает ростовщик.
        Сареф подходит ближе и встает перед столом Ганза. Уверенно стоит под множеством недружелюбных взглядов и намеренно делает большую паузу перед речью. Ганз тоже не спешит говорить первым.
        - Я по поводу Фриды. - Начинает авантюрист.
        - Наша с ней сделка честная. Я вправе требовать уплату долга с процентами. - Тут же отмахивается собеседник.
        - Разумеется. Каков общий долг сейчас?
        - Двадцать один серебряный. - Ганз прикладывается к кружке.
        - Предлагаю следующее, - юноша переходит к деловой части разговора. - Я полностью выплачу долг Фриды прямо сейчас, а ты забудешь, кто она такая и где живет. По рукам?
        Предложение вызывает удивление на лице Ганза. Вероятно, он ожидал угроз или еще чего, но никак того, что кто-то решит погасить большой долг за чужого человека.
        - М-м, ты что, на неё запал? Хахаха. - Смеется Ганз, и хохот подхватывают сидящие рядом.
        - А это важно для дела? - Сареф стоит со спокойным выражением лица, чем-то самому себе напоминая Ганму. Делает то, что хочет и как хочет. Мнение окружающих заботит мало.
        - Ну, нет. Просто было интересно. Твои мотивы - твоё дело. Показывай деньги. - Ганз делает широкий приглашающий жест.
        Сареф выложил нужную сумму, которую Ганз три раза пересчитал. При этом внимательно осмотрел каждый серебряный, но не обнаружил никакого подвоха.
        - Мы пришли к соглашению относительно Фриды? - Уточняет Сареф.
        - Фриды? - Ганз непонимающе хмурит лоб. - Какой Фриды? Народ, что за Фрида?
        Сообщники вертят головами и пожимают плечами, мол, впервые слышат это имя. Юноша ухмыльнулся и показал на меч, который сегодня Ганз отобрал у девушки:
        - И его тоже.
        - Да, забирай. - Великодушно разрешает Ганз, поглаживая кошель с монетами.
        Сареф снова выходит на улицу и пытается пристроить меч к поясу, но после неудачной попытки решает нести в руках. Солнце уже село, а сумерки становятся гуще. Юноша теперь направляется к гостинице, где его ждет Элин. Сареф не удивился тому, что девочка ждала его у окна. Перед сном рассказал ей, что завтра утром снова уйдет и вернется к полудню.
        Элин заснула очень быстро, а вот Сареф только ворочается. В левой руке боль теперь не проходит полностью, несмотря на то, что дозировка увеличена до семи капель. При этом начинаются побочные эффекты в виде бессонницы, слабости в мышцах и небольшого жара. Будь на месте Сарефа обычный человек, то симптомы передозировки были бы куда острее, но характеристика Стойкости снижает негативное влияние обезболивающего.
        Однако вечно на этом препарате сидеть не выйдет. Если Сареф поступит в магическую академию, то первым делом нужно будет отыскать способ избавления от проклятья. Остаток ночи юноша провел в анализе различных способов получения информации, а также в придумывании сразу нескольких легенд для своей «болячки».
        Утром Сареф тихо выходит из комнаты и спускается на первый этаж «Огнива». Владелец заведения уже растопил печь, возможно, только аристократия может спать допоздна, а вот у большинства людей день начинается очень рано. Сареф попросил трактирщика через час поднять завтрак в комнату, чтобы Элин смогла поесть в одиночку, а после уходит в сторону Фернант Окула.
        У знакомых ворот академии несет дежурство новый привратник. Прямо на ворота повешен список тех, кто поступил. Из сорока двух претендентов прошли только шестнадцать. С неожиданным волнением Сареф быстро пробегает глазами по списку и с облегчением видит: «Сареф из гильдии авантюристов».
        От радости юноша аж звонко хлопнул ладонями, чем заработал неодобрительный взгляд сонного привратника.
        - Вы из этого списка? - Шумно зевает человек.
        - Да. - Отвечает Сареф.
        - Не пропустите объявление внизу. - Информирует привратник и снова закрывает глаза.
        Вампир опускает глаза ниже, где написано, что сегодня в середине дня всем прошедшим нужно будет прибыть в академию. «Вероятно, для решения всех организационных вопросов», - думает Сареф и направляется в гильдию.
        Не знает, придет ли сегодня Фрида в гилд-холл, но пока еще нужно получить вознаграждение за железы Дьявольского Ловчего, а также проверить заказы на стене. Вряд ли у Сарефа будет много времени, чтобы параллельно с учебой работать авантюристом, но деньги ему в любом случае понадобятся. А еще при работе с заказами можно будет повышать уровень освоенности умений и может даже поднимать уровни.
        В столичном филиале гильдии число заказов выше, чем в Масдарене, но здесь и авантюристов гораздо больше. Сареф проходит мимо досок заказов, отмечая в памяти самые интересные. По сути заказы не сильно отличаются от округа Туманных Холмов, но еще встречаются такие, где заказчиками выступают Конклав, аристократические рода и королевские Коллегии, представляющее из себя подобие министерств.
        Сареф успевает познакомиться с некоторыми членами гильдии, обсудить городские события и рассказать о новостях из Масдарена. Как и говорила Рим, Сарефу нужно чаще использовать правильные знакомства и налаживать связи с разными людьми. [Отсылка к филлерной главе «Карты, бани, два слона-2». Прим. автора].
        Через некоторое появляется Фрида, юноша услышал стук трости еще до того, как девушка показалась на виду. С такой травмой должно быть нелегко дается путь из бедного квартала в гилд-холл. Сареф прикидывает, справится ли с таким «Аура благословения Кадуцея», но пока отбрасывает мысли об этом, сейчас Фрида нужна по другой причине.
        Юноша перехватывает девушку на полпути к стойкам. Судя по мешкам под глазами, не только у Сарефа сегодня была бессонная ночь. Правда, причины у них явно разные.
        - Опять ты. Чего еще? - Буркнула Фрида, обходя Сарефа.
        - Мы можем поговорить наедине? Хочу кое-что обсудить.
        - Только быстро, у меня еще куча работы. Сюда. - Девушка ведет за собой в одну из комнат для обсуждения поручений с заказчиками и исполнителями. Внутри есть стол и множество стульев, Фрида садится на один и начинает массировать бедро.
        - Как давно была получена травма? - Сареф решает начать с другой темы.
        - А какое тебе дело? - Сегодня Фрида больше выглядит уставшей, а не раздраженной.
        - Наверное, никакого. - Пожимает плечами Сареф. Собеседница кивает головой, мол, «вот и я о том же».
        - Я поступил в Фернант Окула, поэтому хочу, чтобы ты позаботилась об Элин, пока я буду занят учебой.
        - Без обид, но у меня нет ни сил, ни желания опекать еще кого-то. - Качает головой Фрида. - У меня есть определенные жизненные трудности, как ты должен был заметить.
        - Что касается трудности с долгом Ганзу, то она устранена. - Сареф сел напротив девушки.
        - О чем ты? - Собеседница непонимающе смотрит на юношу.
        - Я полностью оплатил твой долг Ганзу. Больше он к тебе не придет.
        В комнате воцарились тишина. Фрида очень внимательно вглядывается в лицо авантюриста, будто пытается отыскать улыбку.
        - Ты шутишь надо мной?
        - Нет, я полностью серьезен. - Сареф кладет на стол сверток, в котором завернут забранный у Ганза меч Фриды. - При этом я дам денег на еду, одежду и прочие расходы, чтобы Элин ни в чем не нуждалась. Конечно, еще тебе не помешает добавить больше удобств дома. Впрочем, можешь потратить деньги любым нужным способом, лишь бы Элин было хорошо.
        Сареф кладет на стол тугой мешочек с монетами, где набралось больше пяти золотых серебряными и медными монетами. На всякий случай Сареф дал только часть имеющихся сбережений, хоть и большую. Фрида тем временем развернула тряпку и увидела свой меч.
        - Тут хватит не только на Элин, но и на тебя, Марту и Генри. - От эльфийки Сареф узнал имена младших брата и сестры Фриды. - Есть еще какие-то проблемы, о которых я не знаю?
        Фрида не отвечает, сжимая меч. Сареф замечает, что она плачет, но не очень понимает, из-за чего. Довольно неловкая ситуация, но Сареф терпеливо ожидает ответа. Он не настолько хорош в утешениях и в целом проявляет достаточно мало эмпатии окружающим людям. Жизненный опыт Ганмы с характером Сарефа дает хладнокровие. Пускай не полное, но достаточное, чтобы не вестись на поводу эмоций.
        Фрида этим похожа на Сарефа, но только внешне. Лишь гасила эмоции, которые сейчас не может остановить.
        - Этот меч… мне достался от отца. Я думала, что уже никогда не верну его. - Собеседница всхлипывает и вытирает глаза рукавом. - Я… согласна. Мы примем Элин как свою. И прекрати таращиться на меня.
        - Не волнуйся, я унесу это с собой в могилу. - Сареф отводит взгляд от пытающейся закрыть лицо Фриды. Расплакаться перед малознакомым человеком для её образа бой-бабы может быть не к месту.
        - Только не уходи в неё преждевременно.
        - Я постараюсь. - Улыбается Сареф. - Надеюсь, меня не завалит книгами в библиотеке.
        - Тебя скорее превратят в жабу там. - Вдруг рассмеялась девушка.
        Они договорились, что Сареф приведет Элин завтра. Теперь можно будет съехать с гостиницы и переехать в общежитие, не переживая сильно об Элин. Осталось только рассказать ей о результате миссии по поиску нового для неё дома.
        Глава 43
        Сареф находится в просторной аудитории, парты из черного дерева амфитеатром расходятся вокруг центральной трибуны, где сейчас стоит председатель экзаменационной комиссии. Очень похоже на университет из прошлой жизни, если закрыть глаза на средневековые одеяния, магические фигуры на стенах и окнах. На улице самый разгар дня, в столице очень жарко, но внутри корпуса прохладно.
        - Все студенты обязаны носить ученические мантии. Вам их выдаст кастелян после собрания. - Произносит седовласый мэтр Павилус. Он будто сошел со страниц фэнтезийных книг прошлой жизни, где маги часто изображились умудренными старцами.
        Помимо Сарефа в аудитории находятся пятнадцать студентов. Всех их видел на экзамене, включая Элизабет Викар. Многие сидят рядом, так как знатные семейства, как правило, хорошо знакомы, даже если не любят друг друга. Лишь авантюрист сел подальше ото всех, чтобы меньше обращать на себя внимание.
        Мэтр Павилус продолжает рассказ о правилах ношения формы и поведения в стенах Фернант Окула. Юноше приходится мотать на ус, так как заведение отличается строгими правилами, за нарушение которых возможно отчисление.
        После каждый подошел к волшебнику для получения ключа от личной комнаты в общежитии и серебряного резного кругляша с изображением герба академии. На предмете искусно выгравирован спящий дракон. Как объяснил мэтр, он олицетворяет само магическое знание, которое нельзя получить просто так. А если неправильно себя вести, то знание может «съесть» мага.
        Драконы издревле считаются одной из самых могущественных рас, в том числе в плане магии. Лучше них, пожалуй, только демоны, но академия, разумеется, не стала бы помещать на герб ничего демонического. Медальон служит подтверждением статуса студента и пропуском на территорию Фернант Окула.
        После ознакомительной части мэтр Павилус проводит экскурсию по академии. С корпусами из белого камня Сареф уже знаком, хоть и издали. В них находится общежитие, в которое нужно будет вернуться после экскурсии. Далее идут пузатые здания из красного кирпича и с зелеными крышами. Наметанный взгляд Сарефа сразу начинает находить аналогии с прежним миром, благо историю архитектурных стилей тоже в свое время сдал на «отлично».
        Здания явно строились разными зодчими, причем общежития выполнены в готическом стиле, в том время «красные» учебные корпуса в романском, где нет острых, резных шпилей, скорее напоминают бронированные монастыри, где строители отдали предпочтение круглым и полукруглым формам, нежели острым углам и прямым фигурам.
        Мэтр Павилус подтверждает догадку о том, что корпуса возводились не только разными людьми, но и в разное время. Чем глубже проходят внутрь академии, тем более древние здания. За «красными» учебными корпусами расположены черные башни с мощным фундаментом. Четыре башни из черного камня стоят на одной площади, но расположены вразнобой. Высотой с добрую пятнадцатиэтажку они куда шире привычных Сарефу небоскребов. Зодчим, которые еще не совместили железо и бетон, пришлось добиваться необходимой устойчивости широким основанием.
        Маг рассказывает, что в башнях обучаются студенты старших курсов, а также находятся лаборатории. Самая дальняя от общежития башня полностью отведена под библиотеку. По площади между башнями ходят другие ученики и маги, мэтр Павилус часто останавливается, чтобы поприветствовать коллег.
        За башенной площадью находятся весьма древние на вид здания. Точнее, это больше похоже на мини-городок, выполненный из песчаника или известняка. Проводник рассказывает, что это, пожалуй, один из самых древних памятников человеческой культуры на континенте. С виду действительно выглядит таковым, напоминая Фивы Древнего Египта. Очень-очень давно в городке жили студенты и учителя, но сейчас его используют как склады для всевозможных вещей.
        И самым последним отрезком пути оказывается песчаная дорога к святая святых магического сообщества Манарии. В известняковой скале вырезан настоящий храм, невероятно похожий на виденный в прошлой жизни Хатшепсут, заупокойный храм фараонов в Дейр-эль-Бахри. Это здание положило начало Фернант Окула много тысячелетий назад, когда Порт-Айзервица в помине не существовало. Тогда Манария представляла из себя безжизненную пустыню, но великий архимаг Корнельс смог изменить климат почти на всем материке.
        Из нынешнего использования мэтр Павилус отметил только то, что студентам входить туда строго запрещено. Группа возвращается обратно, но Сареф задерживается у обрыва, под которым расстилается столица королевства. Вид просто потрясающий, всё как на ладони, глаза могут даже заметить площадь, где находится гилд-холл, а также крышу «Огнива». Территория академии начинается в городе, где огорожена высоким забором, но чем глубже продвигаться, тем выше поднимаешься, поэтому здесь нет надобности в заборе. Академия выстроена на продолговатой массивной скале.
        По-прежнему только шпили королевского дворца посреди города выше Сарефа. Юноша быстро догоняет остальную группу и вскоре возвращается к общежитиям. Внутри они выглядят очень здорово, академия явно зарабатывает кучу денег, раз студенты могут претендовать на личные комнаты. Но тут дело скорее всего в том, что большинство студентов из высшего сословия, а значит, не потерпят казарменных условий.
        Комната Сарефа почти совпадает по размеру с комнатой в «Огниве». Но гораздо чище, тут даже запах особенный, будто где-то спрятаны фрукты. В комнате стоит мягкая кровать, шкаф для вещей и письменный стол. Никаких изысков, но Сареф даже разулся, чтобы не ходить сапогами по красивому ковру. Окно выходит на сады перед корпусами.
        Авантюрист раздевается, чтобы заменить привычное снаряжение на черную ученическую мантию. Все студенты младших курсов обязаны носить её даже вне территории академии. Старшие курсы могут носить мантии других цветов, и только полноправные маги и учителя вправе полностью отказаться от мантий в пользу обычной светской одежды. Именно так можно определить учителя, хотя некоторые продолжают носить мантии белоснежного оттенка, как озаренные знанием посреди темноты невежества.
        Первое занятие будет завтра утром, поэтому остаток дня и вечер в полном распоряжении Сарефа. Обещал, что сегодня сходит с Элин на праздник Урожая. Фрида уже забрала Элин к себе, так что придется дойти до их квартала. Но это будет только вечером, сейчас же Сареф решает потратить время на изучение общежития.
        На первом этаже находится столовая, где несколько раз в день академия бесплатно кормит студентов. Второй и третий этаж отведен парням, четвертый и пятый - девушкам. На каждом этаже есть уборные комнаты, а также ванны и даже настоящие бани. Сразу бросается в глаза немыслимо большой штат слуг и служанок. Опять же влияние знати, но Сареф вынужден признать, что без слуг не получалось бы поддерживать такую большую территорию в чистоте и порядке.
        
        В проходе сталкивается с другим студентом. Это один из тех, с кем поступил Сареф. В одинаковой одежде похожи, но манеры одеждой не скрыть.
        - О, ты ведь тот самый из гильдии авантюристов? - Сарефа останавливают поистине царственным жестом.
        - Верно. - Кивает юноша.
        - Меня зовут Йоран. Йоран Тискарус. - Представляется черноволосый незнакомец. Его косичка лежит на плече, в волосы вплетена лента из дорогой ткани. На взгляд не выглядит старше Сарефа.
        - Сареф. - Учтиво кивает юноша.
        - Должен сказать, что твое выступление на экзамене было интересным. Поэтому неудивительно, что ты поступил. - Продолжает Йоран из известного рода Тискарусов. Насколько слышал Сареф, этот род приближен к королю. И зачем такому человеку обращать внимание на Сарефа и даже хвалить?
        - Благодарю. Ваша магия зачарования была куда более впечатляющей. - Делает комплимент Сареф, лишь бы поскорее отвязаться от молодого человека. Несмотря на скуку во время экзамена, обращал внимание, что показывают другие поступающие.
        - Думаешь? Да, отец выложил большую сумму, чтобы маг из академии поднатаскал меня в ней. А кто тебя обучал? - Йоран не думает уходить, значит, ему что-то нужно.
        - Мне помогли в гильдии. - Туманно отвечает Сареф. Хвастаться тем, что самостоятельно освоил по учебнику, он не будет. Чем позже другие студенты узнают, что простолюдин опережает их по уму, навыкам и трудолюбию, тем лучше.
        - Ясно. Нанятый отцом наставник сказал, что ты использовал эту… «Обратную энтропию».
        - Угу.
        - Еще он сказал, что в королевстве мало чародеев, которые овладели этим заклятьем.
        - В самом деле? Ничего себе. - Сарефу приходится изображать интерес к разговору.
        - Ты можешь починить мне кое-что с помощью этой магии? - Наконец-то Йоран перешел к делу. Сареф не удивился, что на него будут больше смотреть как на слугу, который при случае восстановит разбитый бокал с дорогим вином. Но пока что Сареф не может отказать.
        - Я всё ещё учусь, но чем смогу, тем помогу.
        - Отлично, Сареф, благодарю. Я расскажу детали позже. Уверен, что мы подружимся. - Йоран покровительственно кладет руку на плечо авантюриста, а после удаляется с гордой походкой.
        «Уверен, что нет». - Мысленно отвечает Сареф и направляется обратно в комнату, пока еще с кем-то не столкнулся.
        До вечера молодой маг провел в комнате, а после отправился к выходу из академии. Во время движения по городу чувствует на себе многочисленные взгляды. Мантия ученика с узором спящего дракона на спине неизбежно будет привлекать к себе внимание. Статус студента Фернант Окула не дает пока реальных привилегий, но выпускник академии сможет подняться очень высоко по сравнению с 99,9 % населения королевства. Впрочем, именно это является одной из долгосрочных целей Сарефа.
        На улицах праздник уже начинается, на закате зажгутся фонари и огни, выкатятся бочки с вином, откроются многочисленные прилавки с вкусной едой, а люд с головой упадет в празднование конца сезона. Сареф доходит до дома Фриды, чтобы забрать Элин. На стук отпирает как раз эльфка, будто весь день провела рядом с дверью в ожидании Сарефа.
        - Сареф пришел! - Элин зовет Фриду.
        Как только юноша зашел в дом, то сразу заметил изменения. Времени прошло совсем ничего, а здесь словно провели грандиозную генеральную уборку. Всё вычищено, убрано, у стола наконец появилось целых пять стульев. Старые занавески заменены новыми с красивыми узорами. В жилище витает аромат еды из котелка на очаге.
        Из соседней комнаты выбегают Марта и Генри. Нюх вампира различает запах сапона - местного аналога мыла. Теперь ребятишки действительно выглядят гораздо чище, а одежда явно новая. Что же, Фрида хорошо потрудилась, чтобы новый дом для Элин стал куда уютнее.
        Следом выходит сама Фрида, тоже явно посетившая бани. Сегодня она надела платье вместо штанов и рубахи. Преобразилась не только внешне, Сареф уверен, что если применит «Поверхностное чтение», то почувствует от неё спокойствие и умиротворение.
        - Присоединитесь к нам? - Спрашивает Сареф.
        - Да, они попросту не усидят дома. - Говорит Фрида, кивком показывая на носящихся детей. Юноша замечает её взгляд, пробегающий по ученической мантии.
        - Хорошо, в таком случае стоит уже выходить. - Произносит Сареф и жестом приглашает на улицу. Лишь перед выходом проверил, активировала ли Элин «Кулон изменчивости».
        Глава 44
        После захода солнца Порт-Айзервиц преображается очень сильно. Горит множество факелов, фонарей, даже в небо поднимаются разноцветные магические огни из рук студентов академии. Праздник Урожая - один из немногих, во время которого на улице можно встретить так много знати. Обычно высшее сословие собирается на балах и концертах в богатых районах, особняках или королевском замке, но сегодняшний праздник относится исключительно к крестьянскому труду, поэтому принято выходить на улицы к обычному люду.
        Вроде как даже королевская чета должна будет проехаться по главной улице, но Сарефу нет большого дела до монарха. Сюда пришел в первую очередь ради Элин, которая никогда не видела человеческих праздников. Она возбуждено бегает с Мартой и Генри по сторонам, так как просто не может сдерживать шаг. Сейчас их процессия подстраивается под темп Фриды. Долгие пешие прогулки для Фриды наверняка мучительны, но выглядит весьма довольной.
        На улицах сейчас наверняка все жители города и пригорода столицы. На площадях устраивают массовые танцы, множество музыкантов перебирают самые веселые мотивы чуть ли не на каждой большой улице. Первую остановку сделали на берегу искусственного озера, разбитого в парке. Ребятня поглощает лакомство, очень похожее на блины с ягодным вареньем. Сареф от угощения отказался, впрочем, как и Фрида.
        На площадке перед озером множество людей кружится в незамысловатых танцах. В чем-то таком Сареф попробовал себя на помолвке Герды и Стефана в Масдарене.
        - Мы с отцом на празднике танцевали в том самом месте. - Вдруг произносит Фрида. - Мне было тринадцать или четырнадцать лет. То был самый счастливый год в моей жизни.
        - Ты всю жизнь провела в столице? - Спрашивает Сареф.
        - Да, родилась и выросла здесь. Мой отец был авантюристом и часто уходил на задания, но на праздник Урожая всегда оставался дома. - Рассказывает девушка. - Не поверишь, но в те времена я была неуверенной плаксой, и отец часто смеялся надо мной по этому поводу. Именно он научил меня танцевать, а на пятнадцатилетие начал приучать мои руки к мечу.
        Кто-то дергает рукав, это оказывается Элин, показывающая на кукольное представление поодаль. Юноша кивает, и троица тут же убегает к импровизированной сцене, на которой разыгрывают мини-спектакль. Одним глазом Сареф следит за спинами детей, туда же смотрит и Фрида.
        - Он погиб? - Спрашивает Сареф об отце собеседницы.
        - Да, три года назад не вернулся с рейда. Мама после этого ушла из дома и больше я её не видела. Меня сразу приняли в гильдию, так как отец заранее договорился с командирами об этом. Он знал, что любой заказ может стать для него последним.
        - Грустная история, но ты стойко пережила трудности.
        - Нет уж, до сегодняшнего дня не верила, что сумею справиться. Три месяца назад алебарда одного сукина сына чуть не отсекла мне ногу, и больше мне не светят ни заказы, ни танцы… А потом вдруг появляешься ты и говоришь, что решил все проблемы. - Фрида вдруг рассмеялась.
        - А ты не пробовала обращаться к жрецам или магам?
        - И к жрецам и к одному магу. Собственно, почти весь долг ушел на консультацию чародея, но помочь он мне не смог. - Пожимает плечами девушка.
        - Ясно. Возможно, эту проблему я тоже решу. - Задумчиво произносит Сареф, вспоминая о силе Кадуцея.
        - Ты еще и целитель? - Фрида наполовину с удивлением, наполовину с надеждой смотрит на собеседника.
        - Совсем немного. Но оставим это на другой день.
        После они направились к центральной площади, где посетили гилд-холл. Авантюристы празднуют не менее шумно, весь двор перед зданием забит столами и площадками для танцев. Фриду здесь знают хорошо, поэтому она тут же получает ворох комплиментов из-за неожиданной смены имиджа. Девушка краснеет и отмахивается от слов под дружелюбный смех согильдийцев.
        Сареф тем временем принес детям воды, так как они слишком уж умаялись за вечер. Время за весельем пролетает незаметно и вот уже пора возвращаться домой. Сареф решает проводить группу до дома далеко за полночь. Дети уже засыпают на ходу, даже Фрида выглядит уставшей, хоть довольная улыбка не думает сходить с лица.
        Праздник на улицах тем временем не сбавляет оборотов. Но внимательный слух Сарефа выхватывает из общего шума бедного квартала нечто несвойственное празднику - крики ужаса. Вскоре все люди вокруг начинают волноваться, толпа приходит в движение, пытаясь оказаться как можно дальше от невидимой пока опасности. Давка - очень опасное место для детей и калек, поэтому Сареф заставляет всех прижаться на крыльце закрытого магазина.
        - Подождите здесь. Я посмотрю, что там. - Говорит Сареф и начинает прорезать толпу. Возможно, произошла пьяная потасовка или другие обыденные инциденты. Вампира больше волнует, где именно это произошло, чтобы при необходимости вернуться домой другим маршрутом.
        Он выходит на торговую площадь, посреди которой стоят шестеро мужчин в черных куртках и плащах. Их лица скрывают маски, шарфы и даже пара шлемов. Один из них поднимает в ночное небо топор и выкрикивает:
        - Мы принесем в этот прогнивший город справедливость. Только избранные выживут перед лицом Темной Эры! Жители столицы, бегите и плачьте, ибо рок уже занес над вами топор!
        На последнем слове незнакомец обрушивает оружие на пытающегося отползти горожанина. Массивное лезвие топора вонзается в шею несчастного. Люди вокруг вскрикивают при виде обезглавливания, многие начинают громко звать стражу, а тем временем шестерка расходится в разные стороны с поднятым оружием.
        Начинается паника и неразбериха, поток людей стремится как можно скорее выбраться с площади. Сареф быстро запрыгивает на бочку, потом на торговую палатку и балкончик второго этажа ближайшего дома. Шестеро убийц методично расправляются с каждым человеком, попавшимся на пути. Крики страха и боли нарушают дух прекрасного праздника.
        Очень напоминает вторжение демона в филиале гильдии Масдарена. Так же неожиданно и жестоко. Вот только эти убийцы пахнут как люди. Они ловко управляются с оружием, но не показывают ничего сверхъестественного. «Какие-то фанатики решили устроить акцию во время массовых гуляний?», - первое, что пришло в голову юноши.
        Бежать вперед и спасать людей Сареф не будет. Не считает себя героем, а к тому же подобное действие может иметь ненужные последствия, поэтому авантюрист решает спуститься с балкона, когда основной поток людей внизу иссяк. Запах крови невероятно сильно дразнит, но Сареф решительно поворачивается спиной к площади и возвращается к Фриде и детям.
        Вот только уйти не удалось. С другого здания спрыгивает темная фигура. Ей оказывается тот самый человек с большим топором.
        - Думал, что останешься незамеченным наверху? - На лице человека маска животного, напоминающего тигра. - Я почти подобрался к тебе.
        Сареф понял, что упустил из виду одного из фанатиков и чуть не получил жестокий урок. По черному плащу незнакомца и сюртуку под ним стекает чужая кровь. И лезвие топора до самой бородки покрыто кровью.
        - Ученик мага? Думаю, ты должен понять, что блага не всегда можно достичь благими делами. Так что не серчай на меня за это. - Человек принимает боевую стойку.
        Сарефу остается проклясть студенческую форму, которая делает слишком заметным среди остальных людей.
        - Не советую. - Сареф начинает спокойно идти на человека с топором. Противник ничего не сможет сделать против адепта боевых искусств и одновременно вампира.
        - А не то что? - Сказал незнакомец веселым тоном перед взмахом оружием.
        Юноша ныряет под линию атаки и оказывается сбоку от противника. Тяжелое оружие ожидаемо не позволит ему изменить стойку и направление удара, так что резкий удар Сарефа впечатывает человека в стену дома. Тело медленно сползло по стене и замерло. Дальше испытывать судьбу Сареф не собирается.
        Но не успевает юноша сделать пяти шагов, как сзади окликает человек в тигриной маске. Сареф оборачивается и видит, как человек вновь встает на ноги, будто только что не получил серьезного удара.
        - Вот так так… Волшебник знает толк в драке? - Незнакомца совершенно не смутил нокдаун, сейчас быстро сокращает дистанцию.
        Сарефу не остается ничего другого, кроме как убить врага. Перехватывает одной рукой летящее к телу чудовищное оружие. Оппонент пытается вырвать рукоять из руки вампира, но для этого нужно быть как минимум одной физической силы с Сарефом. Пару секунд играют в перетягивание топора, пока юноша не нанес невероятно быстрый удар ногой в голову.
        Движение было настолько быстрым, что оставило едва различимый след в воздухе. Подобно мокрой тряпке враг теперь отправился в противоположную стену, а после упал на землю. Сареф даже не проверяет состояние человека, после такого удара у лежащего сломаны шейные позвонки, а также смертельное кровоизлияние в мозгу. Используй еще энергию духа, то вполне мог бы разнести череп как тыкву. Сареф быстро уходит из переулка, пока не появились сообщники убитого.
        На соседней улице сталкивается с тяжело вооруженным отрядом городской стражи. Вполне мог бы попасть под горячую руку, если бы не мантия студента магической академии. Сареф указывает в сторону площади, где остались другие фанатики.
        Через минуту быстрого бега возвращается к тому месту, где оставил Элин и остальных. К счастью, они не пытались уйти оттуда, поэтому не пострадали в давке. Они радостно машут Сарефу. Без объяснений авантюрист ведет их к дому по другому маршруту. Придется сделать крюк, но так будет безопаснее. Проходят под мостом и поворачивают на улочку, где обычно продают специи и курительные смеси. Сейчас здесь довольно пустынно, и именно это нужно Сарефу. Не хочется снова сталкиваться ни с фанатиками, ни со стражей Порт-Айзервица.
        На середине улочки Сареф резко останавливается и жестом приказывает остальным спрятаться за уличным прилавком. Вампиру очень не нравится то, что слышит за поворотом. Но с хромающей Фридой и детьми убежать отсюда не сможет, значит, остается столкнуться с источником звука.
        Чем ближе он подходит, тем отчетливее напевание под нос странной мелодии, а также скрежет чего-то металлического по камням улицы. И вот перед Сарефом снова показывается фигура в черном плаще и тигриной маске. Человек тащит большой топор за конец рукояти, а кончик лезвия не отрывается от мостовой.
        - О, снова привет. - Человек поднимает топор и кладет на плечо. - Ты так быстро ушел, что я даже не успел попрощаться. Ты готов послужить на благо Темной Эры?
        У Сарефа нет логичного объяснения, как противник выжил после того удара. Поэтому сейчас приказывает себе забыть о том, что перед ним обычный человек. Нужно убить врага наверняка.
        Глава 45
        Сареф не стал отвечать о готовности послужить непонятной Темной Эре. Боевой опыт Ганмы сообщает, что разговаривать с противником не стоит, если дело дошло до драки. Бенедикт придерживался того же мнения, так как часто враг может намеренно пудрить мозги. Юноша не спеша идет навстречу незнакомцу. Последний снова принимает стойку, как будто хочет расколоть голову Сарефа как полено.
        Вот только удару не суждено достичь цели. Сареф без труда уходит не только от него, но еще успевает зайти за спину врага. Все-таки люди в подобной схватке не смогут даже поцарапать вампира. Левая рука кладется на затылок, а правая хватает подбородок. Резкий поворот, хруст и враг падает на землю со сломанной шеей.
        Авантюрист отходит на пару шагов и начинает обходить труп. Напавший уже «воскрес» один раз, так что сейчас Сареф намерен довести дело до конца. Массивный топор поднимается рукой вампира и обрушивается на шею человека. Силы удара хватает не только на отсечение головы, но еще лезвие топора глубоко уходит в мостовую. Сареф возвращается к сопровождаемым, дети испуганно прижимаются к Фриде, которая пытается посмотреть, чем кончилось дело.
        - Что случилось? - Спрашивает девушка.
        - Напал один из фанатиков. Больше проблем не доставит. Давайте быстро уходить… - Юноша не успевает закончить из-за звука, который не несет в себе ничего хорошего. Сообщение Системы заставляет выругаться про себя.
        
        Получена новая задача: выжить любой ценой.
        
        Внимание! Вы заработали достижение «ХОДЬБА ПО ЛЕЗВИЮ» из-за частого получения заданий на выживание. Возможности Системы расширены.
        Труп посреди улочки вновь начинает двигаться. И раз Система выдает подобное задание, значит, дело труба.
        - Бегите! Как можно дальше, желательно оставайтесь рядом со стражей. Я задержу его. - Тон Сарефа не дает возможностей для споров, и Фрида понимает, что они ему не помощники.
        - Я приведу помощь. - Фрида поднимается и вместе с ребятней начинает возвращаться в соседний район города.
        Сареф перегораживает выход с улочки, но не понимает, что именно сейчас должен остановить. Обезглавленный труп встает на четвереньки, чем плюет на любые правила. Вероятно, здесь замешана магия. Труп начинается увеличиваться в размерах, кожа покрывается серым мехом, руки и ноги превращаются в лапы. Враг трансформируется в огромного волка!
        Но это еще не всё: на месте отрубленной головы из туловища начинает вылезать новая голова, теперь под стать остальному телу. Удлиненный череп покрывается мышцами и мехом, и вот перед вампиром стоит волк огромного размера - в холке может достать до макушки. Монстр испускает вопль, не похожий на волчий, но легче от этого не становится.
        Трансформация существа продолжается, и вот из боков вылезают четыре кровавых отростка, похожих на толстые паучьи лапы. Сареф пока просто наблюдает за метаморфозой, пытаться атаковать неизвестного монстра очень глупо. Вампир не может избавиться от ощущения, что паучий волк не сводит с него взгляда, хоть вместо глаз лишь черные буркала.
        
        Вам противостоит Идолопоклонник Церкви.
        Впервые Система дала какому-то врагу название. «Значит, это и есть новая возможность Системы, полученная за достижение»?
        Внезапно монстр делает сумасшедший прыжок, покрыв пятнадцать метров одним движением. Сареф всё это время не тратил время впустую: пытался максимально раскочегарить внутренний двигатель, без энергии духа будет трудно.
        Сареф делает кувырок, разворачивается и снова уходит в сторону. Враг стал невероятно быстрым, раз может соперничать с вампиром и текущим параметром Ловкости. Чудовищный волк пытается напрыгнуть, повалить и растерзать, но Сареф успевает реагировать на броски. Многие бы в ужасе замерли перед подобным монстром, но Сарефу остается благодарить «Божественную волю Кадуцея» за психическую устойчивость, а также богатый жизненный опыт Ганмы и Бенедикта.
        Идолопоклонник Церкви и вампир носятся по переулку, рушатся палатки, разбиваются прилавки, когти монстра оставляют глубокие борозды на камнях мостовой и стенах домов. Сареф пока не тратит силы на атаку, лишь отмечает про себя манеру нападения, на которую способен противник. Сареф мог бы пожалеть, что не успел изучить боевую магию, но сейчас сознание сконцентрировано исключительно на противнике, каждый нерв и мускул задействуются для успешной защиты.
        Они постепенно приближаются к просторному перекрестку. К счастью, рядом нет зевак, значит, ненужных жертв не будет. Монстр словно выходит из себя, хотя до этого сдержанным назвать было нельзя. Волчара взбегает по стене и с нее пытается обрушиться на Сарефа. Вампиру приходится ответить не менее молниеносным рывком в сторону. Убежать от такого противника не получится, Сареф смотрит как Идолопоклонник запрыгнул на другую стену и перемещается по ней с помощью паучьих конечностей.
        Еще один прыжок, и Сареф вновь уходит от атаки. Но в этот раз отпрыгивает недалеко, чтобы использовать инерцию движения на поворот вокруг своей оси и удар ногой в бок чудища. Идолопоклонника сила удара отбрасывает в сторону, но никаких травм не наносит. Противник куда тяжелее Сарефа, поэтому придется прикладывать больше усилий во время атак.
        Однако тычок еще сильнее выводит противника из себя. Он разражается какофонией животных звуков, а вой начинает буквально резать по слуху. Сареф понимает, что сейчас станет только хуже.
        
        Внимание!
        Вам противостоит Двухголовый Идолопоклонник Церкви.
        Система сообщает то, что Сареф и так видит. Рядом с волчьей головой вырастает еще одна. Довольно жуткое и неприятное зрелище, но сейчас Сареф не намерен ждать конца трансформации. Быстро сокращает дистанцию и пробует нанести удар. Паучьи конечности по бокам Идолопоклонника тут же приходят в движение, чтобы помочь отпрыгнуть назад.
        Сарефу приходится резко броситься в сторону: враг стал еще быстрее и начинает опережать возможности авантюриста. Вторая голова Идолопоклонника успевает за эти секунды полностью отрасти и раскрыть пасть. Из нутра вырывается десятиметровый поток огня, который накрывает большую площадь перекрестка. Сареф сумел выйти из зоны поражения в последнее мгновение.
        Очень опасная ситуация, сердце стучит как сумасшедшее, пот заливает лицо, и непонятно, от жара стен огня или от физической работы. На перекрестке раньше было много лавок, сейчас они объяты пламенем. Неотвратимо огонь перекидывается на дома.
        Но не пожар сейчас опасен, а монстр, у которого помимо второй головы вырос еще длинный чешуйчатый хвост. Выглядит тонким и не слишком опасным, но монстр в раздражении начинает хлестать им, и Сареф понимает, что попадать под удар хвоста нельзя. Новый отросток бьет со скоростью кнута, глаза вампира не могут уследить за траекторией, можно ориентироваться только на невероятно звонкий щелчок, бьющий по барабанным перепонкам.
        Сареф ранее хотел зайти за спину Идолопоклонника, но теперь план приходится отбросить. Сареф продолжает кружить из стороны в сторону, уходя от атак монстра. Тот словно совсем не чувствует усталости. Вторая пасть снова выпускает столб огня, теперь Сареф зарабатывает несколько ожогов, но пока это просто больно, на боеспособность не влияет.
        Из одной улицы появляется отряд городской стражи, привлеченный воем Идолопоклонника и пожаром. Сареф при всем желании не сможет их ни предупредить, ни спасти. Монстр продолжает следить за вампиром, к десятку стражников поворачивается спиной. Впрочем, для людей это равносильно моментальной смерти: хвост-хлыст проходит сквозь строй как раскаленный нож сквозь масло. Невероятно сильная конечность на огромной скорости прорезает щиты, доспехи, плоть и кости. Обратным движением хвост стряхивает с себя кровь, капли щедро орошают пространство.
        Идолопоклонник совершает еще один рывок, теперь Сареф встречает его ударом максимально уплотненной энергии духа. Тело монстра сила столкновения отбрасывает назад, обе глотки издают крики боли. Но Сареф гораздо легче противника, поэтому его отбросило куда дальше по улице. Юноша пытается встать, но тело буквально вопит от боли из-за отдачи. Чувство реальности куда-то уплывает. Сареф понимает, что подошел к границе своих возможностей и нужно активировать «Ауру благословения Кадуцея».
        В бликах пожара приближается Идолопоклонник Церкви. Сареф стремится как можно скорее исцелить переломанные руки, так как они перестали его слушаться. Согласно описанию Системы способность Кадуцея должна не только исцелять, но и ускорять регенерацию сил. Вот только ничего подобного Сареф не чувствует. Сейчас остается последний довод королей: кровь Древнего.
        Две оставшиеся капли Сареф носит в мешочке на шее, но травмированные руки не желают слушаться. Система выдает новое сообщение, из-за которого Сареф готов выкрикивать проклятья.
        
        Внимание!
        Вам противостоит Трехголовый Идолопоклонник Церкви.
        Нетрудно догадаться, что у волка вырастает еще одна голова. Вероятно, монстр станет еще сильнее, быстрее и прочнее. Над лопатками зверя вырастают кожистые крылья в три раза больше самого монстра. «Теперь еще и летать будет?», - устало спрашивает сам себя авантюрист. Он не успеет принять каплю крови Древнего, еще один прыжок и на горле сомкнутся зубы одной из голов.
        Однако Идолопоклонник не успевает добраться до поверженной жертвы, так как нечто темное на большой скорости врезается в бок и отбрасывает в сторону. Сквозь затуманенный взгляд Сареф видит, что этим темным предметом является внушительный двуручный молот. «Что за богатырь смог с такой силой метнуть оружие?», - Это можно посчитать резонным вопросом, и ответ не медлит появиться на сцене.
        
        Закованный в броню человек поднимает оружие, словно оно ничего не весит. По оружию пробегает волна цвета индиго, энергия покрывает также и руку таинственного помощника. Идолопоклонник напротив резко подпрыгивает в воздух и взмывает в ночное небо. Воин в темно-фиолетовом капюшоне не отрывает взгляда от противника, будто хочет еще раз метнуть оружие.
        С громким воплем монстр падает с небес прямо на одинокого воина. Чудовище должно придавить человека благодаря массе и ускорению свободного падения, но рыцарь оказывается не менее проворным. Быстрым скачком уходит из точки приземления противника и наносит удар молотом, пока Идолопоклонник не взмыл снова в воздух.
        Атаку воина духа, а это человек явно использует внутреннюю энергию, Сареф даже не смог разглядеть. В воздухе просто остался размытый полукруг темно-фиолетового цвета, а пространство будто раскололось. Земля вздрагивает, а воздушная волна отбрасывает пытающегося встать Сарефа.
        От идолопоклонника остались лишь кровавые ошметки. Впрочем, не только монстр пострадал. Каменный дом, оказавшийся на пути удара, буквально сдуло с поверхности города. Сареф не удивится, если обломки долетят до соседнего квартала.
        Подобная сверхсила и сверхплотность энергии духа может быть показана только мастером боевых искусств. Значит, седовласый мужчина, помогающий Сарефу встать, один из трех легендарных воинов Манарии. И один из столпов Оружейной Часовни.
        Глава 46
        Помощь пришла неожиданно и очень к месту. Воин духа отбрасывает капюшон и внимательно осматривает Сарефа. Переливы целительной энергии Кадуцея проходят по телу вампира и постепенно залечивают раны и переломы. Седобородый мужчина кивает и снова смотрит на останки Идолопоклонника. После такого удара монстр восстановиться не может, части тел лежат без движения.
        - Унарский Цербер-Химера - сложный противник. Ты либо невероятно силен, либо чертовски везуч. - Произносит воин. - Я Фридрих Онгельс.
        Подозрения Сарефа оправдываются, перед ним действительно один из мастеров пути Духа в Манарии. Однако непонятно, почему Фридрих назвал монстра Унарским Цербером. Система нарекла Идолопоклонником Церкви. Кто-то из них явно ошибается, или чудище имеет сразу два названия.
        - Скорее второе, магистр Онгельс. Спасибо за помощь, я был на грани. Меня зовут Сареф. - Сареф совершает низкий поклон.
        - Ага, я был на празднике в соседнем районе, когда начался этот бардак. - Рассказывает мастер боевых искусств, смотря на множество людей, начинающих заполонять улицы, когда угроза со стороны монстра перестала существовать. Люди тащат ведра из колодцев и акведуков и стремятся как можно скорее потушить пожары. К счастью, в Порт-Айзервице каменных домов большинство.
        - Встретил рыжеволосую авантюристку, которая спешно искала помощь. - Продолжает Фридрих. - А эта химера так орала, что даже глухой бы услышал. Я ожидал увидеть обычного авантюриста, однако, вижу адепта школы Белого Пламени в форме студента Фернант Окула. Довольно необычное сочетание. Почему ты не поступил в Оружейную Часовню?
        Сареф теперь понимает, чем заинтересовал собеседника. Благодаря душе Ганмы он может показать высокий уровень владения боевым искусством, хоть тело и не готово к 100 %-ной идентичности с Ганмой. Юноша мог бы без труда поступить в Оружейную Часовню, как называется самая знаменитая школа боевых искусств в Манарии и в соседних странах. В Оружейной Часовне практикуют небезызвестный Оружейный Стиль.
        - У меня открылся талант в магии, поэтому я решил стать магом, хотя тренировки не собираюсь забрасывать. - Отвечает Сареф. На самом деле академия нужна ему для исцеления проклятья и получении информации о силах Кадуцея. И еще по списку других причин, но Фридриху знать об этом необязательно.
        - Ясно. Жаль. Однако помни, что человек не сможет стать мастером и в магии и в пути Духа. Ты останешься на среднем уровне в обоих искусствах, а вершины никогда не достигнешь. Если решишь бросить магию, найди меня. - Фридрих забрасывает молот на плечо и уходит восвояси.
        Слова мастера боевых искусств резонны, уделяя внимание и магии и боевым практикам, человек никогда не достигнет мастерства. Любой из этих путей потребует полную отдачу. Однако Сареф не человек и перед ним века жизни, если сумеет выжить. Поэтому пусть не сейчас, но через лет сто или сто пятьдесят он сможет назваться одновременно мейстером магии и мастером боевых искусств.
        - Вот так встреча. - Раздается знакомый голос за спиной. Сареф оборачивается и видит знакомого мага.
        - Мэтр Патрик? Вы уже вернулись в столицу? - Сареф учтиво кланяется старшему магу, с которым познакомился на конкурсе новобранцев гильдии авантюристов.
        - Да, того демона мы догнали у границы королевства, но он сумел сбежать. - Маг пожимает плечами и смотрит на то, что осталось от Идолопоклонника Церкви. - Хм, Цербер-Химера в столице…
        Патрик тоже называет монстра не так, как Система. Сареф вертит руками, проверяя результат работы «Ауры благословения Кадуцея». Все информационные сообщения Системы проверит позже, когда наконец будет предоставлен себе.
        - Мастер Фридрих в своем репертуаре. - Бормочет чародей, переводя взгляд на разрушенный двухэтажный дом. - Ладно, дальше это работа охотников на демонов, ты можешь идти. У тебя завтра должны начаться занятия.
        Значит, маг уже знает о поступлении Сарефа в магическую академию или догадался по одеянию.
        - Этот монстр демонический? - Спрашивает Сареф.
        - Нет, Унарские Церберы не демоны и демонов не сопровождают. Но так получается, что опасные монстры тоже остаются на нас. - Качает головой волшебник.
        - Они могут принимать облик человека? - Уточняет авантюрист.
        - Нет, а почему ты спрашиваешь? - Патрик не до конца понимает интерес юноши.
        - В Цербера-Химеру превратился один из напавших на людей. Это началось на Бирюзовой базарной площади. Я попался ему на глаза, и он преследовал меня. Я смог его обезглавить, но после он превратился в это. - Сареф указывает на останки чудища.
        - Это очень плохо. - Мэтр Патрик помрачнел. - Давай поговорим позже. Я найду тебя в академии, а теперь иди.
        Сареф кивнул и отправился обратно. Нужно найти Элин с остальными и помочь наконец дойти до дома. Мимо вампира в район происшествий стекаются многочисленные отряды стражи и рыцарские разъезды из пяти-шести всадников. Проходят процессии жрецов Герона в сопровождении инквизиторов, обвешанных оружием и реликвиями. Сареф даже заметил группу магов, быстрым шагом прошедших мимо. Оружейная Часовня наверняка тоже на месте во главе с Фридрихом Онгельсом. Столица бросает все силы, чтобы уничтожить что угодно, покушающееся на мирную жизнь города.
        Авантюрист не может не признать, что модель разделения силы куда более гибкая и устойчивая, чем в тех государствах, где всё завязано на чем-то одном. Манария имеет сразу несколько столпов с разным подходом к решению задач. Жречество, Конклав, Оружейная Часовня, рыцарские ордена, специализированные отряды охотников, гильдия авантюристов, ремесленные лиги и прочее: всё находится в относительном равновесии. Значит, не будет ситуации, где один социальный институт сможет доминировать над остальными, что обычно не приводит ни к чему хорошему.
        Элин заметила его первым и начала громко звать. Эльфка с Фридой, Генри и Мартой стоят рядом с группой вооруженных авантюристов. Те вступают в дело только при наличии заказа, но может быть так, что вместо заказа придет срочный королевский указ, и тогда авантюристы начнут исполнять его.
        Сареф обнимает подбежавшую Элин, девочка явно сильно перепугалась, так что не стала сдерживать слезы. Следом подходит Фрида, она куда более привычна к экстремальным ситуациям, но тоже выглядит взволнованной.
        - Рада, что ты не пострадал. Ты так сказал бежать, что я подумала, что там действительно должно было произойти что-то страшное. - Говорит Фрида.
        Сареф даже рад, что они не видели Идолопоклонника. Для неподготовленного человека это может стать слишком ужасным зрелищем, а уж о детях можно и не говорить.
        - Пришлось трудно, но мастер Онгельс пришел на помощь. Спасибо, Фрида.
        - Мы случайно столкнулись с ним. Я ничем особо не помогла. - Пожимает плечами Фрида, до сих не понимая, с чем именно сражался Сареф. Самому вампиру тоже потребуется время, чтобы обдумать произошедшее. Фанатики, Темная Эра, неожиданное превращение человека в Цербера-Химеру, хотя Система считает, что это было не Унарское чудовище, а нечто под названием Идолопоклонник Церкви.
        - Мы решили, что сегодня переночуем в гильдии. В нашем квартале сейчас может быть небезопасно. - Сообщает о планах рыжеволосая девушка.
        - Хорошее решение. Тогда давайте отправляться.
        Вместе они возвращаются в гилд-холл. От праздника тут остались только брошенная еда и напитки, все свободные наемники тут же вооружились и вышли на улицы, как только пришел сигнал тревоги. Мрачный перезвон колоколов Сареф слышал еще перед началом схватки с Идолопоклонником. Один из самых веселых праздников закончился многочисленными жертвами и столбами дыма над пожарами.
        Элин долго не хотела отпускать Сарефа, но в гильдии все же освободила руку. Они устроились в одной из комнат для обсуждения заказов, до утра эти комнаты не понадобятся по прямому назначению.
        - Здесь ты будешь в безопасности. - Тихо произносит Сареф Элин. - Мне нужно возвращаться в академию. Я навещу вас, как только смогу.
        Девочка кивнула, Сареф гладит по голове и укрывает одеялом. Фрида тоже заканчивает с укладыванием своих младших. Вместе они выходят в главный зал.
        - Ты возвращаешься в академию? - Спрашивает Фрида.
        - Да, на утро назначены первые занятия. Я еще не знаю расписания, так что не могу сказать, когда навещу вас. Постараюсь сделать, как только появится возможность.
        - Хорошо. Удачи тебе, Сареф. - Девушка неожиданно делает низкий поклон. - И… спасибо за всё, что сделал для меня и остальных.
        Сарефа немного удивил жест и слова Фриды, поэтому лишь ответил, что рад был помочь, и вышел из здания гильдии.
        Уже поздняя ночь, но Сарефу кажется, что сегодня уснуть не сможет. У ворот академии стоят целых пять служащих с магическими жезлами и свитками под руководством мага. Они внимательно оглядели медальон Фернант Окула и пропустили на территорию академии.
        В общежитии юноша почти никого не встретил. Большинство наверняка были на празднике Урожая, а после вернулись в родовые особняки и поместья. Авантюрист запирается в комнате и скидывает с себя одежду. Ученической мантии сильно досталось от огня второй головы Идолопоклонника, но «Обратная энтропия» возвращает одежду в первоначальное состояние.
        Срабатывает на ура, как и предполагал Сареф. Эта магия хорошо подходит для ремонта, если починка приводит к уменьшению энтропии объекта. На себя Сареф накидывает просторный банный халат и отправляется смывать пыль, пот и грязь. Раз он стремится вписаться в высшее общество, то должен выглядеть соответствующе.
        Глава 47
        Как и ожидалось, ночью Сареф так и не смог толком поспать. Сначала проверил сообщения Системы.
        
        Задача «Выжить любой ценой» выполнена.
        Получено два уровня и шесть очков характеристик.
        «Хм, на месте Системы я бы выдал за такое приключение три или четыре уровня. Чем больше растет мой уровень, тем сильнее замедляется прогресс. Так сделано специально?», - Разумеется, спросить Сарефу не у кого.
        
        ИТОГИ БОЯ:
        ###
        Получено 2 уровня и 6 очков характеристик.
        ###
        Уровень освоенности умений повышен и теперь равен:
        «Школа Белого Пламени» > 38,5 %
        ###
        Известность повышена.
        ###
        Открыта галерея достижений.
        Сильнее всего из характеристик сейчас отстает Интеллект, но при этом никаких сложностей из-за этого Сареф не испытывает. Поэтому вкладывает все шесть очков во вторую по отставанию характеристику - Жизненную мощь. Чем больше выносливости, тем больше продвинутых техник школы Духа сможет использовать в бою. Пока что именно это его основное оружие.
        
        Жизненная мощь: 32
        Стойкость: 36
        Физическая сила: 28
        Ловкость: 31
        Интеллект: 14
        Озарение: 48
        Прокачка становится хорошо знакомым делом, но сегодня появилось кое-что новое.
        
        …
        Открыта галерея достижений.
        - Система, открой галерею достижений. - Вполголоса произносит Сареф. Тут же появляется новое окно.
        
        Галерея достижений:
        1. «Ходьба по лезвию».
        Других достижений не получено.
        - Открыть описание достижения.
        
        ДОСТИЖЕНИЕ: Ходьба по лезвию
        ОПИСАНИЕ: Вы часто оказывались в опасных ситуациях. Вас можно назвать рисковым человеком или просто неудачливым. В любом случае опыт дает возможность понять, что за противник перед вами, если эта информация специально не скрыта.
        «Как интересно», - юноша перечитывает описание достижения. Выходит, что Система сейчас может показать название или имя противника? При этом информация может быть скрыта от Системы непонятным способом?
        - Система, открой список всех достижений и условий их получения.
        - ДАННАЯ ИНФОРМАЦИЯ НЕ ВХОДИТ В ОБЩУЮ СПРАВОЧНУЮ БАЗУ ДАННЫХ. - Система ожидаемо отказывается облегчать задачу вампиру. Если Сареф хочет узнать о новых достижениях, то должен для начала их получить. Имеет смысл их зарабатывать, так как возможно получение полезных бонусов.
        Сареф закрывает окна и продолжает лежать в полной темноте. Кровать в общежитии очень мягкая, даже немного непривычно утопать в ней. Возможно из-за этого или из-за событий на празднике Урожая, юноша долго не может заснуть. Сегодня вымотался, но сон все равно не приходит. Весьма отвратное ощущение.
        Где-то через два часа ворочания Сареф встает и выходит в коридор. Хочет дойти до бочки с водой и утолить жажду. Почему-то очень хочется выпить обычной холодной воды. Внезапно замечает у лестницы чью-то фигуру. В коридоре догорают несколько ламп, так что света очень мало, но темнота не помеха для вампира.
        Взгляд подмечает хрупкость фигуры и белую спальную накидку из дорогой ткани, перед ним точно девушка, но для служанки слишком дорогая одежда для сна. Голова скрыта капюшоном, так что лица Сареф не видит. Незнакомка стоит рядом с картиной королевской охоты, будто ждет кого-то. Возможно, Сареф сейчас помешает чьему-то ночному свиданию, так что бесшумно поворачивается и уходит.
        - Здравствуй, Сареф. - Слышит за спиной авантюрист. Похоже, девушка не только услышала шаги, но еще и смогла узнать.
        - Кто вы? - Сареф снова поворачивается к девушке лицом.
        Собеседница отвлекается от созерцания картины и поворачивает голову в сторону студента. Сареф напрягает зрение, но не может рассмотреть лицо. Девушка вытягивает руку по направлению к юноше, будто пытается коснуться, хотя между ними шагов десять.
        - Твоя… - Последнюю часть фразы собеседница произнесла настолько тихо, что Сареф хочет переспросить, но не может этого сделать из-за зрелища огромной зубастой пасти за дальним плечом девушки. Пасть возникла просто из темноты, а слюна сверкает на многочисленных рядах клыков под светом тусклых ламп. Юноша пытается сдвинуться с места и предупредить, но ощущает себя настолько заторможенным, что может лишь наблюдать за тем, как тело девушки исчезает в захлопнувшейся пасти.
        И вдруг Сареф открывает глаза. Понимание того, что это был сон, приходит сразу. За окном уже рассвет, все-таки удалось уснуть. Сареф поднимается с кровати, а в мыслях все еще стоит образ девушки в объятьях зубастой пасти. И что это может значить?
        Сареф никогда не верил в толкование снов, но в мире магии может быть всякое. Возможно, мозг таким образом переосмыслил встречу с Идолопоклонником Церкви. Однако непонятно, что за незнакомка была во сне.
        Студент академии быстро одевается и решает умыться, пока многие должны спать. До первого занятия еще несколько часов, но больше спать Сареф не хочет. Заниматься сейчас особо нечем, сходить в город не успеет, да и блуждать по академии не имеет смысла, если корпуса еще закрыты. Поэтому Сареф провел полуторачасовую медитацию, чтобы замедлить течение энергии духа.
        В бою циркуляцию внутренней энергии нужно ускорять, но в спокойной обстановке ходить в таком напряжении не имеет никакого смысла. Поэтому есть практики, направленные на замедление потока духа. Одновременно это может приглушать чувство тревоги, усиливать внимательность и мыслительные процессы. Дух начинает размеренно течь по телу, даруя расслабление и ускоряя восстановление мышц. А вскоре пришлось вставать и направляться на первый урок.
        Занятие проводится в одном из красных корпусов. Прямоугольная комната завешана картами, атласами миграции и рисунками различных рас. Сареф ожидал, что обучение начнется с магии, но составители учебной программы имеют на этот счет другое мнение. Самым первым оказывается урок географии.
        Профессор на мировой карте объясняет расположение различных государств, островов и рек. Затрагивает также экономическую, военную и культурную область других народов. Рассказывает о формах правления, религиях и денежной системе. Даже вскользь проходит по теме иностранных языков, хотя сказал, что по языкам у студентов будет отдельный курс.
        Впрочем, Сареф не удивлен наличию предмета, не связанного с магией. Маги часто выступают дипломатами и советниками министров и даже королей. Чародей обязан не только знать магию, но и разбираться в географии других земель, понимать их культуру и, разумеется, смочь поддержать разговор на любом языке. Неудивительно, что каста волшебников считается самой образованной.
        Именно маги изобрели многие лекарства, сооружения, способы экономного земледелия и валютный курс. Всё то, для чего не нужно иметь талант к магии. Сейчас Сареф вместе с другими студентами старается записывать названия государств и основные моменты, связанные с ними.
        - Широкоземельная Степь простирается на три тысячи миль в сторону Кларийских гор. Там обитают многочисленные племена кочевников, а также расположен Муран-Валган-Деорт, единственный город орков. Особенностью города является то, что он ходячий и постоянно перемещается по степи, поэтому нужно…
        Сареф сел как можно дальше от других студентов, так что никакие разговоры не отвлекают от лекции. С других парт то и дело долетает обсуждение вчерашних событий или просто шутки над смешными географическими названиями. Что же, студенты даже в этом мире студенты. Социальный статус и мантия студента Фернант Окула не значат, что они будут проявлять усердие в учебе. Однако Сареф привычен к такому, будто сейчас получает второе высшее образование.
        - … так гномы выходят на поверхность. В Манарии имеется три наземных города, в которых происходит торговля с Вар Мурадот, подземной империей гномов. Для торговли требуется получение королевской лицензии и, соответственно, уплата пошлины. - Преподаватель только наращивает темп, даже Сареф не успевает записывать, так как здорово отвык от этого. Хорошо, хоть местный язык с самого начала стал для него на уровне родного.
        За два часа вряд ли удалось разобрать по полочкам хотя бы треть огромной карты на стене. Но Сареф уже имеет достаточное представление о соседних человеческих государствах и расах орков, гномов и гоблинов. На следующем уроке их будут ждать драконы, зверолюди и королевства людей на других материках.
        На выходе Сарефа окликает Йоран Тискарус, тот самый, который попросил что-то починить с помощью «Обратной энтропии».
        - Привет, Сареф. Как провел вечер?
        - Здравствуй, Йоран. Хорошо, правда, происшествия немного испортили впечатление. - Отвечает Сареф.
        - О да, я слышал о каких-то беспорядках в нищем квартале. Чего же еще ждать от бедняков? - Собеседник, похоже, принимает людей низкого сословия за неразумных животных. - Не понимаю, почему ради этого ночью мобилизовали почти все военные силы. Даже мой отец ускакал ночью с отрядом рыцарей.
        Отвечать на это Сареф никак не стал, обсуждать приключения с Йораном не собирается.
        - Кстати, что насчет твоей помощи. Приходи после Приветственного бала в мою комнату. Она почти в конце третьего этажа… - Молодой аристократ быстро объясняет, как найти его комнату. С таким тоном, будто вызывает слугу. Вероятно, он просто привык так общаться с людьми. Сареф это молча проглотил, пока не обладает достаточным положением, чтобы заставить считать себя равным остальным.
        Следующее занятие проводит бодрый старичок, который был председателем комиссии на экзамене, а потом проводил экскурсию по академии. При этом занятие больше похоже на собеседование. Студенты по одному заходили к мэтру Павилусу и задерживались там от пяти до пятнадцати минут. Вскоре очередь доходит до Сарефа.
        Юноша заходит в кабинет мага и садится напротив чародея. Почти всё помещение заставлено полками с книгами, а на столе лежит куча исписанных свитков. Впрочем, бардак, похоже, никак не мешает пожилому волшебнику.
        - Так, Сареф из гильдии авантюристов. Держи расписание занятий на месяц. Большинство занятий общие, однако, студенты могут получать и частные уроки, если найдут себе наставника. - Объясняет мэтр.
        Ничего неожиданно, а про личного наставника Сареф может только мечтать. Из магов хорошо знаком разве что с мэтром Патриком, но он охотник на демонов и вряд ли преподает в академии.
        - И один из учителей согласился взять тебя в ученики. - Продолжает мэтр Павилус. Вот теперь Сареф удивлен, как это получилось у студента, которые не имеет связей или высокого статуса.
        - Это мэтр Вильгельм, граф Вигойский. Он тоже был на экзамене. - Продолжает чародей. - Он один из признанных мастеров ментальной магии, поэтому его заинтересовал твой талант. Во всяком случае, мне так кажется.
        Сареф помнит чародея с седой челкой и уставшим взглядом. По мнению Сарефа, он не показал чего-то по-настоящему крутого, но раз предложение есть, то глупо отказываться.
        - Благодарю, мэтр. - Кланяется Сареф. Никаких дополнительных вопросов у него пока нет.
        - Можешь идти. И позови следующего…
        Глава 48
        Согласно полученному расписанию сегодня больше не будет общих занятий, но нужно явиться к наставнику, мэтру Вильгельму Вигойскому. Рабочий кабинет чародея находится в одной из черных башен позади красных корпусов. Сареф впервые оказывается внутри подобного сооружения.
        Студента встречает просторный зал, над которым поднимается широкая винтовая лестница. Лифтов еще не придумали, так что подниматься придется на своих двоих. На каждом этаже от лестницы отходит дополнительный путь, юноше требуется дойти почти до самой вершины. Для ног Сарефа плевое дело, но пожилые маги наверняка с трудом осилят подобный путь.
        Рука стучит в окованную темным железом дверь, которую отпирает опрятный слуга. Похоже, что маг предупредил о приходе Сарефа, поэтому последнего тут же пропускают в лаборатории графа. Покои чародея занимают весь этаж, в коридоре множество дверей, ведущих в какие-то комнаты, но Сарефа подводят к определенной. Слуга почтительно стучит по двери, которую открывает служанка в платке. Слуги быстро перешептываются, после девушка исчезает за дверью. Через некоторое время возвращается, приглашает Сарефа, а после оставляет наедине с хозяином кабинета.
        Просторный кабинет заливает свет из больших окон, на мраморном полу выложены многочисленные магические фигуры и, наверное, сотни рун. У стен стоят книжные стеллажи, а также развешано различное оружие: от посохов до мечей. Хозяин кабинета сидит лицом к двери за массивным столом, перед ним раскрыты сразу несколько книг. Мэтр Вильгельм поднимает глаза в сторону студента:
        - А, тот самый авантюрист.
        - Доброго вам дня, мэтр Вильгельм. Спасибо за возможность обучаться у вас. - Сареф почтительно кланяется.
        - Угу, кончай с расшаркиванием и бери стул. В первую нашу встречу ты был более решительным.
        Сареф не стал уточнять, что имеет в виду чародей. Не может припомнить, чтобы на экзамене показывал себя в каком-то другом свете. Подтаскивает стул к столу и садится под внимательным взглядом мага.
        - Почему ты решил обучаться магии? - Спрашивает собеседник, поправляя седую челку.
        Это вряд ли праздный интерес, чародей будто проверяет Сарефа. Юноше нужно понравиться преподавателю, если рассчитывает на персональные уроки.
        - Ради силы, власти и статуса. - Честно отвечает Сареф. Сделал ставку на то, что магу чуждо лицемерие, и не прогадал.
        - Аха-ха, да. Магия может дать всё это. Вполне нормальное желание. Продолжай в том же духе, то есть говори со мной всегда начистоту. - Волшебник начинает закрывать книги за столом и убирать в сторону.
        - Тебе выдали расписание занятий?
        - Да, вот. - Студент протягивает листок. Вильгельм кладет перед собой и внимательно изучает. После достает перо и чернильницу и начинает заполнять свободные поля. После возвращает листок Сарефу. Помимо общих занятий добавились частные уроки. Причем первый урок согласно расписанию уже идет.
        - Вопросы, предложения? - Чародей откидывается на спинку кресла.
        - Почему вы выбрали меня? Только потому, что у нас могут быть одинаковые специализации? Я думаю, к вам хотели бы попасть более знатные ученики. - Раз маг потребовал говорить начистоту, то Сареф лишь следует правилу.
        - Одинаковые специализации? Сомневаюсь, что у тебя может быть талант к моей специализации. Иначе в прошлый раз сказал бы «да». Однако ты прав в том, что меня обложили просьбами. Но мне неинтересно обучать барских недорослей. В них нет кое-чего важного для величия в магии.
        Сарефа не отпускает чувство, что маг путает студента с кем-то другим. Так же было и на экзамене. Вильгельм тем временем встает из-за стола.
        - Что же есть у меня, чего нет у них? - Спрашивает Сареф. Вместо вопроса волшебник начинает смеяться, будто вопрос юноши напомнил что-то донельзя веселое.
        - Неумолимость. - Маг присаживается на край стола. - Видишь ли, с магией рождаются, но это будто появиться на свет с родимым пятном, это не значит, что человек станет магом.
        - Именно неумолимость дает прогресс. Путь магии - это путь боли и жертв. - Продолжает мужчина. - Все эти богатенькие мальчики и девочки не готовы ни на боль, ни на жертвы. Исключения, конечно, есть, но в своей массе они - бесполезный мусор.
        - Значит, вы выбрали меня из-за того, что я поступил без привилегий сословия? - Уточняет Сареф.
        - Ааа, - маг закатывает глаза. - Еще раз - я увидел неумолимость. Забудь всю чепуху наподобие сословий.
        - И в чем же выражается моя неумолимость? - Сареф искренне не понимает ход мыслей чародея. Последний внимательно смотрит на студента, но будто глядит скорее за спину, нежели в глаза.
        - Хехехе. - Мэтр Вильгельм наклоняется ближе и переходит на шепот: - Счетчик загубленных тобой жизней заметно возрос с нашей последней встречи. Я вижу мир живых и мертвых одновременно.
        Сареф резко встает и отскакивает после этих слов, стул падает на пол.
        - И я вижу, как тебе приходилось быть жестоким, чтобы смочь идти выбранным путем. Именно в этом я вижу неумолимость. Только так можно прийти к вершине чего угодно. - Чародей выпрямляется и пожимает плечами.
        Авантюрист теперь вспомнил, где видел такую манеру говорить. Фразу про видение мира живых и мертвых одновременно он уже слышал в древнем кургане близ деревни Аварлак в округе Туманных Холмов.
        - Вы были тем самым некромантом? - Напряженно спрашивает Сареф.
        - А ты был тем самым вампиром? Будем играть в риторические вопросы? - Некромант встает со стола и начинает подходить к Сарефу, который очень быстро пытается проанализировать ситуацию и выбрать лучший ход действий.
        - И почему… - Начинает студент в целях потянуть время.
        - … ничего не сказал на экзамене при виде вампира? - Продолжает за Сарефа маг. - Или почему вдруг решил тебе открыться?
        - Думаю, что интересуют оба вопроса. - Сареф действительно не может придумать, зачем чародею так поступать. Вильгельм продолжает наступать на Сарефа, а тот отходит дальше по комнате. - Как мне кажется, вы должны желать отомстить мне за случившееся в Аварлаке.
        - Раз у нас первый урок, то слушай меня внимательно: не пытайся мерить человеческими мерками того, кто человеком уже не является. Ты действительно думаешь, что меня волнует вампир в стенах академии? Некромантов преследуют не с меньшим энтузиазмом. - Лицо Вильгельма приобретает грозный вид. Но не кажется, что маг хочет напасть на юношу.
        - Меня интересует только величие магии. - Продолжает чародей. - Правила, мораль, законы и заповеди нужно отправлять в задницу, и те, кто готов к такому, могут рассчитывать на мой интерес. Я не смогу передать тебе всё, что хочу, если буду продолжать изображать многоуважаемого графа Вигойского, да будет проклят этот род до седьмого колена.
        - И наконец, что касается мести… - Волшебник останавливается, будто хочет обдумать это. - Месть?! Издеваешься надо мной? Ты явно повидал мало зим, Сареф. Месть, ненависть, зависть, привязанности: всё это перестает волновать, когда ты проживешь больше одной человеческой жизни. А я их прожил предостаточно, чтобы подобное вызывало вкус земли на языке. Можешь называть житейской мудростью, ибо истинно мудр тот, кто свободен от эмоций.
        В кабинете повисла тишина. Сареф не перебивал монолог некроманта, лишь готовился к любым неожиданностям. Мэтр Вильгельм возвращается к столу и поднимает стул. После обходит стол, садится в кресло и жестом приглашает Сарефа вернуться на место. Пока что юноше не остается ничего другого, кроме как сесть обратно.
        
        - Итак, я доходчиво объяснил? - Мэтр Вильгельм складывает пальцы в замок.
        - Думаю, что да. Прошу меня простить за то, что напрасно пытался загнать в рамки вашу… безграничность. - Вежливо отвечает Сареф, но мага это очень смешит.
        - Мою безграничность? Да, это звучит - граф Безграничный. - Собеседник широко разводит руки, словно пытается зримо эту безграничность показать.
        - И да, даже не думай сбегать. - Мэтр Вильгельм будто прочел это в мыслях вампира. - Я знаю твою тайну, ты знаешь мою. Если бы твои клыки мне как-то мешали, то ты не оказался бы в этой комнате. Теперь мы учитель и ученик. И я очень надеюсь, что ты покажешь мне нечто великое.
        - Хорошо, учитель. Я вас понял. - Кивает Сареф.
        - Я рад. На этом урок закончен. На следующий урок прошу подготовить подробный список вопросов, ради которых ты решил поступить в Фернант Окула.
        - Позволите еще один вопрос, учитель?
        - Конечно, задавай. - Сказано тоном «конечно, нет, я уже устал от твоих вопросов».
        - Это ваш настоящий облик или вы захватили тело Вильгельма Вигойского?
        - А вот не скажу, это будет твоим еще одним домашним заданием. А теперь иди отсюда, меня ждет сеанс терапии чаем.
        Сарефу не оставалось ничего другого, как выйти из кабинета, а потом из башни. Идет словно деревянный и почти не замечает других людей. Всё произошло так быстро, что вампир не успел как следует осознать произошедшее.
        Тот странный некромант из Аварлака вдруг оказывается одним из уважаемых чародеев столичной академии магии. Он безусловно сразу узнал Сарефа, но действительно ничего с этим делать не стал, иначе за жизнью юноши уже в тот же день пришли бы охотники за вампирами. Это очень странно, похоже, Вильгельм имеет свои закидоны, раз даже раскрыл маскировку перед Сарефом.
        Принцип безопасности говорит о том, что нужно срочно покидать столицу и бежать как можно дальше. Но тем самым Сареф перечеркнет все труды, которые совершил за прошедшее время. Начинать жизнь с чистого листа совершенно не хочется. Особенно, если учитывать дрожащую левую руку.
        Невидимые раскаленные иглы пронзают кожу, плоть и доходят до костей. Потом начинают их сверлить, пытаясь докопаться до костного мозга. Сейчас действительно не может покинуть академию, так как и не найдя способа избавиться от проклятья. Сареф ускоряет шаг в сторону общежития, где его ждет почти пустой пузырек с обезболивающим.
        Скоро потребуется сходить в город и купить в аптеке новую дозу. Учитель сказал, чтобы к следующему занятию Сареф подготовил список вопросов, ради которых поступил в академию. Сейчас юноша понимает, что осведомленность Вильгельма о природе Сарефа может быть полезной, так как не нужно будет использовать легенды для левой руки. Как некромант, он поймет, почему Сареф не мог обратиться за помощью к жрецам и силе Герона.
        Глава 49
        В традициях академии есть Приветственный бал. Он проводится после поступления новых студентов в конце лета. Сареф не удивлен тому, что именно такая форма у праздника. Все же подавляющее большинство учащихся родом из высшего сословия. Сареф встретил мало молодых людей, чьи родители не имеют титулов. Но при этом их семьи достаточно зажиточные, владеют землями, мастерскими или кораблями. Отдельно могут стоять только ставленники различных организаций, наподобие гильдии авантюристов или охотников на вампиров.
        Мэтр Павилус рассказал о проведении бала на самой первой лекции, где Сареф получил медальон студента. Многие студенты оживленно обсуждают грядущее событие, но самому Сарефу оно малоинтересно. Юноша слабо вписывается в высшее общество, но осознает, что если в будущем хочет быть его частью, то должен понимать и участвовать в «играх» аристократии.
        Приветственный бал будет в конце недели в королевском дворце. Это одна из причин, почему Сарефу стоит побывать на нем, хотя в любом случае присутствие всех новых студентов обязательно. Стальная Крепость, как называют замок короля, самое неприступное место в городе и в целом в Манарии. Сам по себе Сареф вряд ли когда-либо смог бы побывать в нем.
        Цель проведения бала не только отпраздновать появление будущих магов королевства, но и сплотить первокурсников. Даже несмотря на то, что их всего шестнадцать. Помимо традиционных для бала мероприятий новым студентам нужно показать мини-спектакль. Именно это призвано познакомить всех друг с другом. Вот только знатные семьи и так хорошо друг друга знают, а знакомиться с простолюдином они вряд ли захотят. Если, конечно, им не будет что-то нужно от Сарефа, как в случае Йорана Тискаруса.
        Именно Йоран становится своеобразным проводником в общество остальных одногруппников. Он явно стремится занять роль лидера, и это у него неплохо получается. Его семья занимает очень высокое положение, а сам Йоран является наследником рода, а значит, с раннего детства воспитывался как глава рода и командир. Если добавить сюда приятную внешность, манеры и юмор, то можно получить харизматичную личность.
        Сареф не участвовал в обсуждении того, о чем будет спектакль, это он услышал от самого Йорана, который предложил роль, которая подходит Сарефу невероятно хорошо. Студенты решили разыграть знаменитый сюжет о принце Адаме, который по легенде отбил Стальную Крепость из рук высшего вампира.
        Когда Сареф прочел сценарий, то еле удержался от смешка. Главный герой - принц Адам, которого будет играть сам Йоран, каким-то невероятным образом сумел добраться до высшего вампира и победить вместе с принцессой. Любой охотник на вампиров скажет, что это чистого рода бред, но искусство не обязано быть реалистичным.
        Собственно, роль главного антагониста достается Сарефу, никто не захотел играть злодея, а к тому же вампира. Ну что же, тут они очень даже по адресу обратились, хоть и не поймут этого. Весь следующий день был проведен в репетициях. У Сарефа неблаговидная роль, но появляться на сцене придется очень часто. Так что пришлось серьезно подучить текст.
        Сареф многое знает об истории театра родного мира, но реального опыта игры на сцене у него нет. Впрочем, как и у других. Студенты чаще выступали зрителями, но почти никогда не оказывались по другую сторону ширмы. Именно поэтому репетиции сопровождаются смехом, шутками и неловкостью. Кто-то вдруг начинает заикаться, кто-то забывает слова или порядок выступления. Хорошо, что персонаж Сарефа - злой и мрачный кровопийца, так что даже не придется выходить из повседневного образа молчаливой решительности.
        Но вот у кого действительно талант к выступлениям, так это Элизабет Викар. Она без споров получила третью главную роль, а именно принцессы Астрид, которую высший вампир похитил и запер в крепости. Сареф в роли антагониста сойдет с ума из-за красоты принцессы и будет пытаться влюбить в себя девушку. А после Астрид будет спасена Адамом-Йораном.
        Самому Сарефу Элизабет кажется такой же отстраненной от остальных, как и он сам. Но причины у них явно разные. Элизабет является дочерью епископа Манарии и воспитывалась явно в строгих правилах. Но юноше кажется, что не это делает её замкнутой. Однако на сцене она будто преображается, легко входит в роль и играет настолько натурально, что кажется взаправду заточенной принцессой из древней легенды.
        Их расписание на первую неделю было составлено с тем расчетом, чтобы у студентов было время на подготовку выступления. Это не просто интересная идея, а давняя традиция, а традиции здесь значат многое. При этом, на спектакль будет смотреть весь высший свет Манарии вместе с королем и королевской четой. Значит, им просто нельзя сплоховать с выступлением.
        Именно поэтому на третий день после единственного занятия в академию прибывает профессиональная труппа актеров, выступающая уже лет двадцать. По слухам эти актеры давали премьеры новых пьес перед всеми монархами этого и соседних континентов. Разумеется, только в людских государствах, так как другие расы имеют собственное видение искусства.
        Точно и не сказать, кто именно постарался. Возможно, сам Йоран, а может его отец, но теперь репетиции проходят под руководством знаменитого Макелуса Форра. Хотя, знаменит он для остальных студентов, Сарефу имя ни о чем не говорит. Ни Бенедикт, ни тем более Ганма театром не увлекались.
        Процесс пошел быстрее, руководитель труппы на ходу изменил несколько ролей, но тройка главных героев в лице Йорана, Элизабет и Сарефа осталась без изменений. Макелус также внес некоторые изменения в сюжет, чтобы убрать затянутость и некоторые логические ошибки. Актеры его труппы в этот момент разбили студентов на маленькие группки и начали репетировать отдельно ото всех. Сарефом вместе с Элизабет и Йораном занялся лично Макелус.
        В конце третьего дня Сареф устало дотащился до комнаты в общежитии. Бесконечные повторы одной и той же сцены здорово утомляют, а реплики уже от зубов отскакивают. При этом выносливость у Сарефа куда выше, чем у остальных студентов, те выдохлись уже на четвертый час репетиции. При этом в конце дня еще приехали портные, которые за одни сутки подготовят все необходимые наряды. Сареф уверен, что для каждого образа будет сшит отдельный костюм из самых дорогих тканей. Все же аристократия хочет и может привнести роскошь во что угодно.
        Сейчас Сареф задумчиво смотрит в потолок, а потом встает и снова облачается в ученическую мантию. Через десять минут он уже выходит из ворот академии. Ему нужно заглянуть в аптеку, так как обезболивающее закончилось. Найти нужную лавку не составило труда, и вскоре Сареф предстал перед аптекарем, который уже собирался закрывать помещение. Форма студента Фернант Окула склонила чашу весов в пользу Сарефа, так что обратно в академию уже идет с новым пузырьком со спасительной жидкостью.
        Сначала Сареф хотел было дойти до гильдии, но передумал, так как солнце уже село. Конечно, он сможет войти на территорию академии после захода солнца, привратники дежурят круглосуточно, но ночные гуляния не поощряются в академии. Вероятно, в прошлом были неприятные инциденты.
        На следующий день занятия вовсе отменили, чтобы весь день был отдан в пользу репетиции. Макелус Форр начал с того, что показал специальный способ дыхания, чтобы не прерывать реплики длинными вдохами. Что-то похожее Сареф уже знает из искусства управления внутренней энергией, зовущейся Духом.
        Дыхание в боевом искусстве является основополагающим инструментом, чтобы ускорять или замедлять циркуляцию энергии, либо просто не задыхаться во время боя. Поэтому адепты Духа знают об этом гораздо больше актеров.
        А вот для остальных это кажется каким-то откровением. Словно никто и подумать не мог, что такой естественный процесс они могут проводить неправильно. Дополнительно актер рассказал, как бороться с волнением на сцене, как держать голову и куда целить взгляд. Много поведал об интонациях и громкости речи, а также правильном движении на сцене, чтобы случайно не сталкиваться.
        В таком ритме закончилась первая неделя, и в назначенный вечер от академии начала движение колонна карет. Волнуются почти все, даже Йоран по пути продолжает декламировать что-то из своих реплик. Скорее всего только Сареф остается в относительном спокойствии. За короткое время пребывания в этом мире он успел столкнуться с более экстремальными ситуациями, поэтому игра на сцене, где ничего не угрожает жизни, вряд ли может заставить сердце биться сильнее.
        Сам Приветственный бал начнется через два часа, и его как раз откроет мини-спектакль новых воспитанников академии. После будет вполне обычное мероприятие с музыкой, танцами, подковерными интригами и ядом в вине. Во всяком случае так считает Сареф, который никогда не был на балах, поэтому может ориентироваться только на классическую литературу прошлого мира и собственные стереотипы.
        За окошком кареты вырастает громада холма посреди города, на котором стоит Стальная Крепость. В сумерках кажется темным колоссом, но вскоре на башнях, стенах и в бойницах загораются огни. В целом Сареф может поверить, что строение в далеком прошлом могло принадлежать вампирам, так как чем-то напоминает Фондаркбург. Но при этом неясно, как вампиры уживались с Фернант Окула, ведь именно община магов послужила толчком к созданию города вокруг.
        Обычно легенды слабо отображают реальную историю, но может быть так, что какое-то зерно истины существует в незамысловатой истории про спасение принцессы из замка страшного монстра силами прекрасного героя. В памяти Бенедикта не оказывается подсказок о легенде про высшего вампира, как первого хозяина Стальной Крепости. Впрочем, от Бенедикта Сареф получил куда меньше, чем от Ганмы.
        Кареты въезжают через навесной мост в арку громадных ворот. Внутри крепости находится широкая площадь с фонтаном. Фонтан представляет из себя скульптуру, изрыгающую поток воды вверх. Сама скульптура очень удивляет Сарефа, так как создатель изобразил настоящего кита. Конечно, не в полный размер, но все равно выглядит впечатляюще. Значит, в этом мире киты тоже обитают.
        Студенты выходят из карет и провожаются главным помощником камерария в специальное помещение, где они в последний раз могут отрепетировать роли и проверить внешний вид. К сцене они пройдут по специальному коридору, а не вместе с другими гостями. Йоран призывает всех собраться, у них есть время, чтобы один раз пройтись по всему спектаклю.
        [Камерарий - то же, что камергер. Высокое придворное звание, связанное с ведением хозяйства королевского двора, хранением ключей от покоев короля и в некоторых случаях ведением дел казны государства. Прим. автора].
        Глава 50
        До начала выступления студенты все же успевают не единожды пробежаться по всем актам мини-спектакля. Теперь Сареф не может не признать, что идея совместной работы очень хороша. Теперь он знает каждого из группы новых студентов, хоть это и ограничивается знанием имени и рода. Друзей Сареф здесь не нашел и, собственно, не стремился к этому. Близкие знакомства могут дать хорошие бонусы в будущем, но вместе с тем и определенные трудности.
        Юноша разглядывает свой черный наряд в большом зеркале. Портной постарался на славу, Сареф действительно выглядит как представитель полуночной аристократии, как в прошлой жизни называли вампиров. Черный бархатный плащ с рубиновыми украшениями свисает с плеч до коленей. Под плащом видна темно-красная шелковая рубаха с распушенными краями. Авантюрист не знает, как это правильно называется в портном искусстве.
        На ногах черные брюки и высокие кожаные сапоги. Сарефа даже заставили одеть массивную золотую цепь, на которой висит золотой череп. По мнению Сарефа украшение не подходит наряду, но всем почему-то очень нравится.
        Йоран неподалеку облачается в металлический нагрудник. На позолоченной поверхности выгравировано восьмиконечное солнце Герона. Спасибо, что это больше театральный реквизит, нежели настоящая церковная реликвия. При этом не исключено, что принц Адам в бою с высшим вампиром использовал настоящие реликвии. Но только при учете, что история невымышленная. В другом зале целая толпа служанок подготавливает внешний вид семерых студенток.
        И вот настает долгожданный момент, когда помощник камерария призывает всех собраться и выдвинуться в сторону сцены. Последняя еще скрыта толстой ширмой, но звуки легко проникают сквозь плотную ткань. В большом бальном зале собралось немало народу, если судить по шуму. Где-то в стороне ненавязчиво играют музыканты. По плану Макелус Форр будет руководить музыкантами, чтобы подкреплять игру студентов подходящей музыкой для каждого действа.
        - Ух, что-то я волнуюсь. - Тихо говорит рядом Йоран. - Как ты можешь быть таким спокойным?
        - А что изменится от моего волнения? - Пожимает плечами Сареф.
        - Ха, действительно, что это я трясусь как лист? Я все-таки будущий глава рода Тискарусов! - Йоран пытается убедить самого себя, но слова не совпадают с выражением лица.
        За ширмой камерарий призывает гостей к тишине и рассказывает о представлении, которое подготовили новые студенты прославленной академии магии. Шум тут же стих, хотя слух Сарефа различает небольшой шепот. В первом акте Сареф не принимает участие, там главная роль отведена Элизабет Викар.
        Сейчас девушка проходит мимо Сарефа в простом плаще, но авантюрист знает, что под ним скрыто серебряное одеяние с узорами из жемчуга. В первом акте зрители увидят Астрид, которая бродит по лесу и собирает ягоды. При этом один из студентов зачитывает апарте, где знакомит с одним из главных персонажей и местом действия.
        [Апарте - театральный термин, означающий монолог или реплики в сторону публики, «не слышимые» актерами. Прим. автора].
        В следующей сцене принцессу находят слуги замка и заставляют вернуться в него, хотя Астрид всеми силами пытается подольше остаться вне стен родного дома. Все же Астрид уводят обратно в замок, и тем самым заканчивается первый акт.
        Второй акт начинается с ночной бури, лампы приглушают, а музыканты начинают играть тревожную мелодию. Астрид находится в своих покоях и хочет запереть дверь на балкон, но вдруг перед ней появляется темная фигура. Это высший вампир, играемый Сарефом, решил похитить принцессу королевства.
        Элизабет изображает ужас, громко зовет слуг и охрану, но Сареф лишь качает головой:
        - Никто не придет, о прекраснейшая Астрид. Я наложил сонные чары на весь замок. Если ты хочешь, чтобы утром они проснулись, то тебе придется отправиться со мной.
        - Но куда ты хочешь забрать меня? - Астрид падает на колени.
        - В Стальную Крепость! Там ты станешь моей женой. - Громогласно объявляет вампир.
        - Нет, только не это! - Закрывает лицо Астрид. - Забери всё золото, но оставь меня, пожалуйста.
        - Никакие сокровища мира не сравнятся с тобой. - Сареф легко подхватывает Элизабет на руки и исчезает в декорации, обозначающей балкон. В момент выхода один из студентов с помощью магии создал вспышку, похожую на молнию, а музыканты перешли на самые мрачные мелодии. Из зала доносятся вздохи и перешептывания.
        В следующем акте весь замок просыпается, а король с королевой обнаруживают пропажу любимой дочери. Во все стороны рассылаются рыцари с заданием - найти пропавшую принцессу Астрид. Вскоре один из рыцарей возвращается из далекой земли и сообщает, что нашел крепость выполненную из темного железа. В крепости живет могущественный вампир, который и похитил принцессу.
        После вновь приходит черед Сарефа и Элизабет. Теперь девушка сбросила с себя плащ, представ под восхищенными взорами публики во всей красе. Сейчас стоит у зарешеченного окна и молится Герону о спасении. В этот момент в комнату входит вампир.
        - Тебе понравилось платье, что я тебе принес? Почему ты гонишь меня? Я люблю тебя, о прекраснейшая Астрид. Чего ты хочешь еще? Только скажи. - Сареф припадает на одно колено перед девушкой.
        - Ты знаешь мое желание, повелитель ночи. Я хочу вернуться домой, мне не место здесь. Я никогда не полюблю тебя. - Астрид не хочет оборачиваться.
        - Но почему? Здесь ты будешь как королева. Ради тебя я подчиню весь континент. Тебе, наверное, нужны человеческие слуги? Ради тебя я поймаю их. - Продолжает вопрошать высший вампир.
        - Нет. Мне страшно находиться здесь и я не могу полюбить кого-то против воли. Чтобы ты ни сделал, я не изменю мнения. Уходи.
        Вампир тяжело встает на ноги и плетется прочь из комнаты. В следующей сцене он сидит в задумчивости на троне и беседует сам с собой.
        - Что я делаю не так? У нее есть всё, о чем только может мечтать девушка. И я очень мягок с ней, но она отвергает меня раз за разом! Что же делать мне?
        Вдруг импровизированные ворота тронного зала распахиваются и появляется облаченный в броню рыцарь. Студент, который играет рыцаря, не смог нести на себе полный комплект доспехов, поэтому решили ограничиться кирасой и шлемом.
        - Жуткое чудище, берегись. Я пришел спасти принцессу. - Рыцарь достает бутафорский меч и направляет в сторону вампира.
        - Глупец. Она моя и только моя! - Вскрикивает Сареф и нападает на рыцаря. Начинает схватка, где верх одерживает то рыцарь, то вампир. Вдруг Сареф отскакивает и делает вид, что творит какую-то магию. Вдруг рыцарь падает на пол, пытается встать, но не может.
        - Будь ты проклят, кровопийца. Ты даже не можешь честно сражаться. Знай же, что никакая черная магия не покорит сердце принцессы! - Произносит рыцарь перед тем, как вампир нанес смертельный удар.
        - Это мы еще посмотрим, человечишка! Теперь я знаю, что нужно делать… - Сареф круто поворачивается и исчезает в тенях.
        В следующем акте появляется Йоран в облике странствующего воина. Прибыл в королевство и выслушал слезную просьбу короля и королевы. После пообещал, что обязательно спасет принцессу Астрид, но только если они выдадут её замуж за него.
        - Мы благословим этот брак, о великий воин. Но если сама Астрид не захочет, то мы не сможем принудить. - Отвечает король.
        - Мне этого достаточно, ваше величество. Я получу её согласие. - Кивает Йоран в роли принца Адама, который пока что скрывает настоящую личность. После Адам торжественно клянется спасти принцессу и отправляется в бесплодные земли вокруг Стальной Крепости.
        А тем временем вампир встречается с таинственной волшебницей в глухом лесу и покупает легендарное приворотное зелье. С помощью зелья надеется изменить решение принцессы. После возвращается в крепость и видит, что Астрид сбежала. До конца акта показывалась охота Сарефа на Элизабет в темных чащах и на тропках бездонных болот. Все же вампир догоняет беглянку и возвращает в крепость.
        В предпоследнем акте высший вампир к несчастью для себя замечает, что случайно разлил приворотное зелье, поэтому через несколько дней снова уходит из крепости, чтобы еще раз навестить чащобную волшебницу. В этот момент к крепости прибывает принц Адам. Рыцарь бесстрашно входит в мрачный замок и начинает борьбу с чудовищами здешнего владыки.
        Чтобы принцесса вновь не убежала, вампир призвал различных чудовищ и заставил охранять покои Астрид. Но принца Адама это не смогло остановить, он безжалостно расправился со всеми монстрами и смог проникнуть в покои принцессы.
        - О, Астрид, я наконец нашел тебя. - Опускается на одно колено Йоран.
        - Кто вы? Уходите, пока не вернулся вампир. Он убьет вас, если увидит. - Безразлично отвечает девушка. Её грустный взгляд устремлен к горизонту.
        - Неужели ты не узнаешь меня? - Йоран снимает шлем.
        - Не может быть… Адам, это ты? - Вскакивает принцесса.
        - Да, это я. Помнишь, как мы играли в детстве, и я пообещал, что спасу тебя из любой беды. Я сдержал обещание. Теперь пойдем. - Адам заключает в объятия подбежавшую Астрид.
        - Но вампир… он снова явится за мной. - Произносит принцесса.
        Вдруг на сцену спрыгивает Сареф. Кто-то из зрителей даже вздрогнул из-за резкого появления вампира.
        - Я не позволю вам уйти. Принцесса останется здесь, а ты, рыцарь, найдешь здесь могилу. - Яростно говорит вампир.
        - Не думаю, кровосос. Герон, освети мрак и отгони зло. - Йоран поднимает меч к потолку, и по его фигуре начинает течь волны иллюзорного света. Музыканты переходят на торжественно-напряженную музыку.
        Завязывается страшный бой, но высший вампир ничего не может противопоставить владению мечом принца Адама, а магия не может преодолеть божественную защиту. Внезапно Сареф отталкивает Йорана и бежит к Астрид. Девушка пытается сопротивляться, но вампир вливает ей в рот приворотное зелье.
        - Теперь ты моя! - Громогласно выкрикивает высший вампир.
        - Нет! - Вскрикивает принц Адам и трясет за плечи Астрид. Девушка разом ослабела и не может подняться с пола.
        - Бесполезно. Теперь она полюбит меня. - Вампир вновь бросается в атаку и теперь начинает побеждать разбитого морально рыцаря. Йоран с трудом сопротивляется, вот-вот получит смертельный удар, как вдруг вампир замирает, так как его пронзили кинжалом со спины. Там оказывается Астрид со слезами на глазах.
        - Никакое колдовство не изменит моего решения, монстр. Истинные чувства обладают великой силой. - Решительно произносит девушка.
        - Но я же… действительно любил тебя. - Вампир пытается в последний раз прикоснуться принцессы, но та отходит на шаг. Тем временем в тело вампира вонзается меч принца Адама.
        - Истинно так! - Подтверждает Йоран сказанное Элизабет под печальные переливы большой арфы и трех скрипок.
        В эпилоге зрители видят, как Астрид возвращается в родное королевство, как радуются этому её родители и другие домочадцы. Вскоре принц Адам и принцесса Астрид играют пышную свадьбу, а еще через несколько лет они очищают Стальную Крепость от всякого зла и возводят вокруг новый город.
        Публика не на шутку рукоплещет актерам. По мнению Сарефа, постановка получилась на уровне студентов театрального училища, не слишком сложная ни по сюжету, ни по исполнению. Вот только публика этого мира не настолько избалована драматургией или кинематографом, поэтому впечатлить гораздо проще.
        Все дружно кланяются зрителям, а после начинается сам бал, который Сареф тоже не имеет права пропустить.
        Глава 51
        В уже знакомых помещениях студенты снимают театральные костюмы, на балу они будут в своих студенческих мантиях, как предписывают правила Фернант Окула. При всем желании Сареф не может пропустить часть с банкетом, и вскоре выходит в общий зал вместе с остальными студентами. Все вокруг весело переговариваются, самое страшное для них позади.
        Во время выступления в бальном зале приглушили свет, чтобы сосредоточить внимание на сцене, но сейчас яркий свет магических светильников заливает все пространство. Каждый элемент помещения говорит о невероятной роскоши: отполированный мраморный пол, лепные стены с большими статуями бывших королей из серебра. Огромные люстры нависают над головами, расходясь в стороны многоуровневым скелетом, на котором закреплены магические огни.
        На отдельной трибуне почти сорок музыкантов без отдыха трудятся над инструментами, а перед ними отведена территория под танцы. Причем, это не пляски из кабаков, Сареф успевает заметить три разновидности бальных танцев с довольно сложными движениями. Аристократия их, наверное, с детства изучает, поэтому лезть на «танцпол» Сареф пока не хочет.
        Группа студентов очень быстро распадается, многие уходят к своим семьям, поэтому Сареф остается один в месте с полностью незнакомыми людьми. Совершенно непонятно, чем себя здесь может развлечь человек без каких-либо знакомств и тем более без родовитых родственников.
        Юноша стоит у стены, в руках зажал бокал в вином, но пить его не собирается. Вокруг ходят и общаются многочисленные гости, все как один в богатых одеяниях и с драгоценными украшениями. Вроде как где-то здесь может быть королевская семья, но Сареф не знает их лиц.
        - Неплохо сыграл, ты прямо создан для роли вампира. - Юноша слышит знакомый голос графа Вильгельма Вигойского.
        - Благодарю вас за похвалу, мэтр. Даже не представлял, что так хорошо могу сыграть мерзкого кровопийцу. - Сареф вежливо приветствует собеседника, прекрасно понимая причину его улыбки относительно выбора роли.
        - Как тебе бал? - Спрашивает чародей.
        - Самое красивое, что я когда-либо видел. - Признается Сареф. - И самое скучное.
        Что же, маг при первой встрече приказал говорить с ним напрямую.
        - Ахаха, в точку. Выглядит блестяще, но на самом деле сброд зазнавшихся людей. Бессмысленный ритуал с точки зрения вечности. - Мэтр Вильгельм встает рядом.
        По мнению Сарефа ему должно быть еще более тяжелее, если вспомнить слова о невероятно долгой жизни. Пускай здесь он знает всех и даже получает уважительное отношение, но общаться с этими людьми ему просто не хочется. Но может быть так, что Сареф не прав.
        - Хочешь, я тебя с кем-нибудь познакомлю? - Вдруг предлагает чародей.
        - Нет, на самом деле я бы предпочел сбежать отсюда. - Признается авантюрист. Мэтр Вильгельм издает смешок, потом внезапно берет Сарефа под локоть и ведет куда-то в сторону. За ними следуют четыре великосветские дамы в пышных платьях. По всей видимости, чародей пытался сбежать от них, но не получилось.
        - Мэтр Вильгельм, вот вы где! - Говорит пожилая дама с невероятной по мнению Сарефа прической на голове. - Мы так неожиданно разминулись в толпе.
        - Ох, мадам Тискарус, действительно. Сегодня так людно. - Волшебник вежливо улыбается.
        - Это один из ваших студентов, мэтр? - Чопорная женщина, которая скорее всего является матерью Йорана, смотрит на Сарефа.
        - Да, мадам. Это Сареф, мой ученик. Сареф, это мадам Генна Тискарус, первая красавица двора. - Представляет собеседницу маг.
        - Ах, будет вам, мои годы уже прошли, чего нельзя сказать о моих дочерях. - Вежливо отмахивается от похвалы мадам Тискарус.
        - Под стать вам, - кивает мэтр Вильгельм и представляет Сарефу остальных девушек. - Фиона, Скарлет и Вильма.
        Сареф кланяется каждой, а в ответ получает реверанс. Завязывается вежливый, но полностью лишенный интереса разговор. Через некоторое время чародей откланивается под предлогом того, что обещал познакомить Сарефа с кем-то. Теперь понятно, что маг собирается использовать Сарефа как щит. Впрочем, Сареф тоже имеет от этого свои преимущества в виде знакомства с людьми, к которым скорее всего никогда бы не подошел.
        - Ух, старая перечница. Успокоится только тогда, когда выдаст одну из своих дочерей за меня. - Вполголоса объясняет мэтр Вильгельм, хотя Сареф и так догадался, когда мадам только и говорила, каких успехов достигла каждая из дочерей.
        - Но в целом, - продолжает маг: - Они довольно милые, ты можешь приударить за ними.
        - Боюсь, у меня нет шансов. Я же простолюдин. - Качает головой Сареф.
        - Действительно. Но вот станешь полноправным магом, возможно выслужишься в какой-нибудь приграничной войне и купишь себе титул. И будешь посещать такие скучные мероприятия.
        - Титул можно купить? - Спрашивает Сареф, хотя не очень удивлен. В истории прошлого мира это было распространено. Да и не только в истории.
        - Почему нет? Пастуху ничего не светит, но волшебник - это совсем другое дело. А если совершишь какой-то геройский поступок, то монарх, да сгниет трон под ним, может тебе его подарить. - Почему-то мэтр Вильгельм очень любит насылать проклятья на окружающих людей. Остается надеться, что за дело.
        - И в целом, титул тебе может очень пригодиться для прикрытия любви к свежему вину. - Сареф без труда понял, что собеседник имеет в виду кровь.
        - Трудно поспорить. - Соглашается Сареф, так как имеет схожий план по вхождению в человеческое общество.
        Через некоторое время мэтру приходится покинуть Сарефа: его перехватила какая-то маркиза и намекнула на танец. Судя по всему, граф Вигойский - местная звезда. Или же просто богатый, влиятельный и красивый холостяк, что многие дамы пытаются изменить в области брака со своими дочерьми.
        Именно главы семейств, как замечает Сареф, руководят отношениями детей, подыскивают хорошую партию и презентуют перед другими родителями. Поэтому молодые дочери и сыновья чаще всего ходят вместе с родителями. Тоже ничего удивительно для этого времени, где брак - один из основных инструментов для повышения влияния или богатства.
        Сареф продолжает ходить по бальному залу, пока не замечает Элизабет Викар. На ней теперь студенческая мантия, но это не делает менее красивой. Судя по всему, епископ не смог посетить Приветственный бал, но вместо него по бокам девушки стоят мрачного вида инквизиторы. Они не мешают гостям подходить к дочери епископа, но своим присутствием отталкивают потенциальных собеседников или предложения танца.
        Юноша пытается прикинуть, почему Элизабет постоянно сопровождают телохранители. В зале собрались почти все знатные люди королевства, но никто не взял с собой охрану, либо оставил вне стен зала. Быть может, на девушку кто-то охотится? Или после смерти Мариэн Викар епископ стал параноиком? Гадать можно бесконечно, Сареф даже не сразу сообразил, что в это время направлялся прямо к ней. Девушка с белоснежными волосами и такой же кожей замечает Сарефа и чуть кивает, дозволяя подойти.
        - Ваша игра была великолепной, мисс Викар. Я это заметил еще во время репетиций, но сегодня вы даже превзошли саму себя. - К счастью, придумывать комплимент не нужно, так как Сареф полностью искренен. Вот только обстановку немного портят сверлящие глаза телохранителей. Они явно знают в лицо каждого дворянина, но в случае Сарефа вынуждены ориентироваться только на его мантию студента.
        - Благодарю вас, сэр Сареф. У вас тоже получилось потрясающе войти в роль. - Отвечает Элизабет сдержанным голосом, таким непохожим на тот, с которым играла Астрид. При этом, назвала Сарефа сэром, хоть тот и не может так называться. Вероятно, ей просто неловко в таком месте обращаться к кому-то без указания титула или специального обращения.
        - Для меня это был первый опыт игры на сцене. А для вас? Вы держались очень профессионально. - Развивает диалог Сареф.
        - Не поверите, для меня тоже. - Кажется, что девушка даже рада, что поговорить подошел не какой-то граф или барон. - Возможно, моя начитанность пьес и романсов хорошо послужила.
        «Да, скорее всего книги - её лучшие друзья», - подумал Сареф, а вслух продолжил:
        - Как вы думаете, легенда об Астрид и Адаме имеет реальный первоисточник?
        - На самом деле да. - Кивает дочь епископа. - Правда, там скорее всего не было высшего вампира. До сих пор спорят, что появилось раньше: храм магии Фернант Окула или Стальная Крепость. Это было так давно, что даже долгоживущие расы не могут точно сказать. Сложность в том, что не маги построили эту крепость, в хрониках это никак не отображено. Если бы пришел кто-то еще и построил крепость, то почему-то встал в паре-тройке километров от общины магов. А если наоборот, то непонятно, почему маги начали строительство храма так близко от чужой крепости.
        Тема истории Манарии для Элизабет очень интересна, судя по оживлению на лице и в словах. Сареф услышал немало занятных теорий, о которых знает девушка. Причем, некоторые выглядят довольно правдоподобными. Например, теория о том, что маги и зодчие Крепости работали заодно или хотя бы имели какое-то взаимовыгодное сотрудничество.
        За разговором время пролетает незаметно и когда показалось, что тем для разговора становится мало, Сареф принимает непростое решение пригласить Элизабет на танец. Был почти уверен, что она откажется или не согласятся её сопровождающие, но девушка радостно делает шаг вперед с протянутой рукой, даже не посмотрев на телохранителей.
        Судя по всему, ей донельзя надоело стоять на одном месте. Для молодых девушек считается неприличным приглашать юношей на танец, что могут себе позволить зрелые и замужние барышни. Хотя последние подойдут сами, если ищут не только партнера на танец, а например, хотят обсудить важный политический или династический вопрос.
        Элизабет же под надзором телохранителей приходилось завидовать танцующим парам. Сейчас Сареф ведет партнершу к месту танцев под многочисленные взгляды: заинтересованные и завистливые. Многие молодые люди попросту побоялись подходить к ней, хотя Элизабет Викар точно считается местной звездой. Не только по внешности, но и из-за влияния отца и невероятного приданого.
        Сареф специально выбрал момент, когда музыканты начинают играть медленную мелодию. Танцующие пары переходят на танец с плавным темпом, широкими жестами и даже с некоторой вальяжностью. Танец на такой скорости Сареф сможет повторить даже без подготовки. Благо за время бала было время последить за движениями других танцующих.
        Они продолжали плавно кружиться, лишь изредка прикасаясь руками или локтями. Во время танца время пронеслось еще быстрее, и вот они уже низко кланяются друг другу в знак благодарности за танец. Сареф готов поклясться, что на бледной коже девушки выступил легкий румянец.
        Другие юноши не замедлили воспользоваться примером Сарефа и подходили к Элизабет с приглашениями на танец. Парочка его даже получила, но вскоре подошли телохранители и что-то прошептали дочери епископа. Та кивнула и на остальные предложения давала вежливый отказ.
        Сам же Сареф снова натолкнулся на мэтра Вильгельма, который предложил покинуть бал вместе с ним. Вероятно, он нашел какой-то повод для этого. Юноша посчитал, что уход вместе с наставником не нарушит никакого правила, поэтому сразу согласился на предложение.
        Глава 52
        Вторая учебная неделя в разгаре и теперь больше напоминает учебу в академии. Главным событием прошлой недели все же был Приветственный бал в Стальной Крепости.
        Сейчас Сареф вместе с остальной группой слушает длинные объяснения профессора о том, какие существуют древние языки и как они применимы для сотворения магии, а также базовые знания о чародействе. Юноша признает, что обучение в Фернант Окула даст гораздо больше по-настоящему полезных знаний, нежели самообучение по книгам. Преподаватели рассказывают такие вещи, до которых Сареф вряд ли бы сам додумался. Но пока что теория преобладает над практикой.
        - В научной среде долгое время были споры, почему определенное сотрясание воздуха, чем, собственно, и является речь, может создавать магию. То же относится к жестам и мыслям. Какие механизмы вселенной отвечают за это? Почему именно так, а не каким-либо другим способом? - Профессор прохаживается перед партами.
        - Увы, но к единому мнению прийти не удалось, так как магия зародилась в мире задолго до появления в нем людей. Из древности к нам пришли знания активации различной магии, что-то было открыто не так давно, но суть магии нам неизвестна. Сейчас я расскажу вам об основных теориях, которые следует знать…
        Подобные вопросы, значит, приходили не только к Сарефу, что неудивительно. На пергаменте Сареф записывает основные теории, так как домашним заданием будет дать оценку состоятельности для каждой.
        Одни чародеи считают, что магия проистекает от высших существ, т. е. богов. Причем, необязательно от Герона. По их мнению выходит так, что заклинания, жесты и мысли - не более чем особая форма молитвы, где бог слышит послание и меняет реальность взамен магической энергии волшебника.
        Другие считают, что над миром нет «высшего разума», а магия является необъяснимым пока аспектом объективной реальности, который так же естествен для мира, как гравитация или ветер. Согласно этой теории Герона тоже не существует, а способности жрецов - своеобразная форма магии. Нетрудно догадаться, что священнослужители сломали немало копий в спорах со сторонниками данной идеи.
        Третьи считают, что магия - это проявление внутренней силы наподобие энергии Духа. А волшебники просто избранные люди, которые обладают властью менять реальность подобно богам. А активационные фразы, жесты или мысли - просто техника самовнушения.
        Всего существуют более двадцати теорий, но многие очень похожи друг на друга. Каждая имеет подтверждения и опровержения, так что Сареф не может отдать предпочтение какой-либо. Для решения текущих задач вопросы бытия и законы вселенной не так важны. А вот когда лектор переходит к классификации магии, становится интереснее.
        - В общем виде можно выделить два типа магии: волшебство, работающее с силами природы, и волшебство, задействующее мистические силы. - Профессор рисует на доске две большие руны, которыми принято обозначать вид магии. - Принято называть их фундаментальной и мистической магией. Кто может сказать, чем они различаются?
        Тут же поднимаются несколько рук, и профессор разрешает ответить первому поднявшему.
        - Фундаментальная магия работает по законам природы и окружающего мира, а мистическая - по законам, которые трудно понять. - Отвечает студент.
        - Абсолютно верно, это основное различие между ними. С фундаментальной магией вы наверняка встречались гораздо чаще. К ней относится вся стихийная магия, т. е. работа с проявлениями и состояниями веществ в природе. Какие еще виды магии можно назвать фундаментальными?
        - Целительная! - Тут же раздается ответ.
        - Верно. - Кивает преподаватель. - Маги-целители проходят серьезную подготовку, изучают анатомию, причины возникновения болезней и работу внутренних органов. Их магия базируется на законах наших тел. Еще?
        Сареф улыбнулся про себя, так как «Аура благословения Кадуцея» лечит как-то без особых знаний в медицине. Наверное, потому что это божественная сила куда более высокого уровня. Но это обсуждение наводит Сарефа на мысль, что если изучит основы медицины и врачевания, то станет более эффективным в магии исцеления. Эту гипотезу потребуется проверить.
        - Иллюзии? - Теперь предположение с другой части.
        - Какие именно? - Уточняет преподавать.
        - Оптические или звуковые…
        - Тогда да, это магия, которая меняет восприятие картинки нашими глазами или создает звуковые колебания без источника звука. Всё это работает по законам природы. А вот иллюзии, которые создаются путем обмана чувств в сознании человека, уже относятся к ментальной магии. Научное сообщество до сих пор не определилось, отнести ли ментальную магию к фундаментальному или мистическому разделу волшебства.
        Благодаря Системе Сареф может с уверенностью сказать, что ментальная магия имеет под собой вполне обычные физические законы, но просто так об этом не догадаешься.
        - Хорошо, а что вы можете сказать о мистических типах магии? - Задан следующий вопрос. На некоторое время в аудитории повисает тишина, так как вряд ли кто-то встречался с таким видом магии.
        - Некромантия. - Громко отвечает Сареф. Преподаватель смотрит в его сторону и кивает.
        - Разумеется. Магия смерти и её проявления нарушают законы бытия, соответственно, причисляются к мистической магии.
        - Жреческая магия? - Робко раздается с первых парт.
        - Верно, только при самих жрецах этого не говорите. - Улыбается профессор. - На самом деле видов мистической магии гораздо больше, просто их пользователей очень мало, особенно, если говорить о Манарии. Другие расы могут владеть многими видами мистики, но свои секреты они оберегают тщательно. На этом урок закончен, не забудьте выполнить задание до следующей нашей встречи.
        Группа выходит из аудитории, чтобы направиться в следующий корпус согласно расписанию. По пути часто встречают более старших по курсу студентов. Сареф уже знает, что в настоящий момент в академии обучается сто семьдесят один студент, а их поток стал самым большим за многие года. Обычно за раз поступают в среднем пять-семь студентов, а тут вдруг целых шестнадцать.
        Учебный день пролетает незаметно, а под конец еще индивидуальное занятие с мэтром Вильгельмом. Он как обычно ждет Сарефа на вершине одной из черных башен. В кабинете мало что изменилось, но добавилась парта со стулом. Вероятно, это именно для Сарефа. Сам чародей сидит за столом и с ужасом смотрит на большой свиток перед собой.
        - Добрый день, мэтр Вильгельм. Плохие новости? - Студент намекает на свиток.
        - Если так можно назвать выпускную работу студента. - Невозмутимо отвечает маг и сбрасывает свиток со стола. - Итак, что ты мне принес?
        - Перечень вопросов, ради которых поступил в академию. - Сареф передает листок. Некромант, скрывающийся под маской графа Вигойского (а может граф Вигойский и есть некромант?), пробегает глазами по написанному.
        - Не понял, что с твоей рукой?
        - Попала под проклятье демона во время нападения на филиал гильдии авантюристов в Масдарене. - Объясняет Сареф. - Наверное, вы многое знаете о демонах…
        - Я тебя разочарую. О демонах мало кто знает что-то стоящее. Но я один из тех, кто ведает больше остальных. - Отвечает собеседник.
        - Я рассчитывал найти что-то о проклятье в библиотеке академии. - Делится планами Сареф.
        - Там нет такой информации. Демоны, как многочисленный народ, перестали существовать до появления людей. Я, как ценитель знаний, потратил много времени и ресурсов на изучение этой расы, но добился не слишком многого. - Начинает объяснение Вильгельм.
        - Что же вам удалось узнать об этой расе? На занятии нам просто рассказали, что демоны появились в мире очень давно и очень опасны для людей.
        - Да, считается, что демоны стали первой разумной расой мира. И вот, что не знает почти никто: демоны - не монстры или охотники за человечиной. Они гонимы во всем мире, но именно мир обязан им почти всем.
        - То есть как? - Уточняет Сареф.
        - Ты возможно удивишься, но демоны создали первое государство. Именно они придумали политику, законы и основу права. Диалекты их языка разошлись по миру и вскоре были взяты другими расами. Изобретение колеса, математики, злаковых культур, металлургии, медицины и философии - всё это заслуги демонов. Даже магию систематизировали именно они, т. е. выявили закономерности её работы и создали заклятья. - Начинает рассказ чародей, откинувшись на спинку кресла.
        - Они были и остаются самыми умнейшими существами в мире. Самыми долгоживущими и самыми сильными в расчете на среднестатических представителей других рас. Современный мир построен именно их трудами и на их костях. Мы получили от них всё, кроме их истории и названия их народа. Да, не удивляйся, - поднимает палец Вильгельм, - «демонами» их назвали уже после катастрофы, которая прекратила существование их цивилизации.
        - А что случилось во время катастрофы? - Повествование настолько увлекло Сарефа, что даже забыл на некоторое время о боли в руке.
        - А вот этого никто не знает. Точно известно, что это не была война с другими народами, так как в то время воевать с демонами - то же, что и ссать против ветра. И это одна из величайших загадок истории: что могло уничтожить такую развитую цивилизацию, где демоны почти приблизились к бессмертию своих тел и душ? И почему под напором катастрофы выжили драконы, эльфы и духовные существа? - Собеседник разводит руками, будто приглашает Сарефа подумать над этим в свободное время.
        - Может, стоит спросить у выживших демонов? - Предполагает Сареф.
        - Да, разумеется. Вот только никто от них не смог добиться ответа. Они молча блуждают по миру, появляются в странных местах и при необычных обстоятельствах, и часто их путь отмечен многочисленными смертями. Именно поэтому остальные народы стараются уничтожить каждого демона на своих территориях. - Делится информацией волшебник. - Зачем демоны это делают? Неизвестно. Многие пытались выявить логические закономерности, но нихрена из этого не вышло.
        - Но мы отвлеклись от темы. - Спохватывается мэтр Вильгельм. - И что делал всё это время с рукой?
        Сареф собирается с мыслями. Расскажет, как есть, но при этом из истории нужно будет исключить все упоминания Системы.
        Глава 53
        Сареф лаконично рассказывает, что пытался исцелить руку с помощью своих целительных чар, а также то, что вынужден постоянно принимать обезболивающее.
        - Понятно. - Кивает маг. - Постоянно принимать его не получится.
        - Вы правы. - Отвечает Сареф. - Побочные эффекты уже слишком заметны. В последние дни чувствую снижение концентрации внимания, а также одолевает бессонница.
        Мэтр Вильгельм встает из-за стола и подходит к Сарефу. Юноша спокойно стоит и наблюдает за действиями чародея. Последний внимательно смотрит на руку, а после делает резкий тычок пальцем в плечо. Сареф не успевает понять, что произошло, но боль из руки полностью пропала. Вот только вампир полностью перестал чувствовать руку и больше не может ею управлять.
        - Что это было? - Спрашивает студент.
        - Одно из базовых заклятий некромантии: «Умерщвление плоти». Есть разные разновидности этой магии. Сейчас я «убил» всю нервную систему в твоей руке. И да, не переживай, этот эффект временный. - Мэтр Вильгельм поднимает левую руку Сарефа и отпускает. Конечность тут же падает, юноша не может создать даже малейшего мышечного напряжения в парализованной руке.
        - То есть в мой мозг просто перестали поступать сигналы о боли? - Уточняет студент.
        - Да, как-то так. Как думаешь, сможешь ли прикинуться раненым на недельку-другую, чтобы произвести детоксикацию организма?
        - Вряд ли. Для полноценных практических занятий мне нужны обе руки.
        - И вправду. Ожидать, что ты сможешь творить магию только с помощью мыслей и слов, было бы глупо. - Мэтр Вильгельм достает из шкафа какой-то сверток.
        - А есть ли способ умерщвления плоти без потери контроля над конечностями?
        - Да, личефикация может полностью обратить тело в мертвое. Многие некроманты так делают. Это приносит ощутимые бонусы, но вместе с бонусами получают и новые неприятности. - Пожимает плечами волшебник. - К тому же процесс необратимый.
        Сареф согласно кивает, этот вариант ему не подходит. Тем временем некромант уже развернул сверток на рабочем столе. На ветоши лежит старая кость неизвестного происхождения. Вильгельм щелкает пальцами, и «Умерщвление плоти» перестает действовать. Тут же боль в руке вспыхивает троекратно, что заставляет резко дернуться.
        - Ах да, после отмены заклятья первую минуту ощущения будут усиленными. - Поздно предупреждает маг. - Кстати, этот метод часто применялся некромантами для пыток. Зрелище того, как на твоих глазах режут твое же тело, очень сильно деморализует. Но гораздо страшнее ожидание того момента, когда маг вернет телу чувствительность.
        - Да уж… Изобретательно. - Криво улыбается Сареф. Дикая боль постепенно угасает.
        - Возьми кость в левую руку.
        Сареф послушно подходит и берет со стола предмет. Сейчас вынужден следовать указаниям чародея, так как он явно знает и умеет гораздо больше вампира. Юноша не представляет, кому принадлежала кость, но выглядит невероятно древней, словно достали из очень старого захоронения.
        - Теперь закрой глаза и представь, что проклятье переходит с твоей руки на эту кость.
        Сареф послушно пытается представить какую-либо форму для проклятья. Вспоминает, как расцветали розы на мече того демона, поэтому воображает, что сейчас вся рука покрыта бутонами, но постепенно розы распускаются на кости, а вот на самой руке чахнут и осыпаются. Внезапно раздается треск: кость в руке студента переломилась сразу в нескольких местах.
        - Ай, как неаккуратно. Это очень дорогая вещь. - Сетует чародей, хотя очень наигранно.
        - Странно, я не сжимал так сильно, чтобы повредить. - Сареф аккуратно кладет осколки на ветошь. - Сейчас исправлю.
        Юноша применяет «Обратную энтропию», чтобы вернуть предмет в первоначальное состояние. Вдруг пространство накрывает неприятный звон. Он словно захватывает всю обстановку вибрациями. Сареф хочет разъединить ладони, чтобы прервать волшебство, но не может этого сделать. Вокруг всё начинает заполнять туман. Студент не видит мэтра Вильгельма, как и не может его позвать.
        Руки продолжают необходимый пасс рукой, Сареф с ужасом понимает, что более не контролирует конечности. Губы против воли произносят заклинание, а звенящий звук достигает апогея. Туман быстро исчезает, и вот уже Сареф стоит на коленях перед умирающим человеком. Руки юноши сжимают окровавленную ладонь лежащего мужчины.
        Сареф лихорадочно осматривает человека, и точно знает, что никогда прежде его не видел. После смотрит по сторонам, но рабочий кабинет мэтра Вильгельма заменила какая-то пещера.
        - Ты должен идти… Мы никогда не бежали с поля боя, не убежим и сейчас. - Человек на полу сжимает ладонь Сарефа последними оставшимися силами и перестает дышать. Юноша подносит дрожащие руки к лицу, но не узнает их. Это не его руки! Стоит это осознать, как головная боль пронзает подобно стреле. Сареф катается по полу, держась за голову, пока боль не утихла.
        Что бы не произошло, теперь происходит какое-то раздвоение сознания: Сареф осознает свое местонахождение здесь и сейчас, но помимо юноши в разуме живет и тот, кому на самом деле принадлежит тело. Вампир ощущает всё тело, но не может принимать решения, контроль взял другой разум.
        Сареф выходит из пещеры под яркий солнечный свет. Оказывается на высоком уступе где-то высоко в горах. Под ногами глубокий обрыв переходит в долину с лугами и пашнями. А на противоположной горе возвышается замок из серого гранита.
        - Он мертв? - Слышит Сареф сбоку.
        - Да. - Отвечает юноша. - Переговоры не удались. Все готовы?
        - Да, готовы. - Отвечает военный советник. Сареф видит его лицо, знает имя и роль в отряде, но почему-то не может на этом сконцентрироваться, словно сразу забывает. Напоминает сон.
        - В бой! - Кричит Сареф. Крику вторит рев сотен горнов, и начинается штурм горной крепости. Сам авантюрист является непосредственным участником, лично ведет бой, но одновременно смотрит на это как будто со стороны.
        На спине огромной летучей твари с дюжиной крыльев он с товарищами прорывается на стены крепости сквозь летящие стрелы и магию. Завязывается жестокая схватка, меч Сарефа пронзает первого защитника крепости, а следом пинком отправляет другого с высокого парапета. Вампир чувствует в себе огромный боевой опыт и мастерство владения оружием.
        Каждый удар мечом болью отдается в суставах, но это ощущение очень привычно. Десятки соратников также оказываются на стенах и начинают теснить защитников. Сареф чуть отвлекся и из-за этого пропустил чудовищный удар. Щит в левой руке раскололся, а левая рука онемела от удара. Перед Сарефом стоит рослый воин в блестящих латах и с двуручным молотом.
        Юноша пытается быстро подняться, на богатыря наваливаются соратники, но безрезультатно. Молот сокрушает грудь одного из товарищей, доспех не спасает. Топор отскакивает от бронированного противника, а следом молот обрывает ещё одну жизнь. Тем временем Сареф уже на ногах и пытается атаковать со спины, но враг успевает развернуться.
        Юноша ловит мечом рукоять молота и отводит в сторону, чтобы приблизиться на расстояние удара рукой. Но при этом просто кладет руку на шлем противника. По инею на металлической поверхности и посиневшей коже лица с красными точками захватчик понимает, что атака удалась. Сареф знает, что сейчас рассеял тепло в голове противника до такой степени, что замерзшая кровь разорвала сосуды в мозгу, но не осознает, как именно применил эту магию.
        Рослый защитник грузно падает на землю. Сареф смотрит на обломок своего меча и отбрасывает его в сторону. Открепляет от пояса мех с водой и выливает на землю. Вот только вода не успевает достичь камней, как застывает в виде ледяного меча. Часть воды осталась в мехе, где приняла удобную форму рукояти. Пальцы левой руки проводятся по холодному лезвию, Сареф знает, что с помощью магии укрепляет лед до уровня стали, но снова не понимает, как именно творит магию.
        Штурм внешних стен закончен, но сам замок еще полон сил и стремления сражаться. Сареф бежит по укреплениям вместе с товарищами, пока впереди не показывается один из командиров. Маг с пылающим посохом наглой улыбкой приглашает Сарефа и всех остальных на тот свет. Совсем рядом рушится оборонительная башня под ударом титана с громовой секирой. А над крепостью начинаются скапливаться грозовые облака. Сареф уверен, что штурм будет успешным, но с великими потерями. Но какая разница, если… Предел… они всё равно… так как смерть ждет каждого…
        Внезапно Сареф начинает терять связь с происходящим, мысли путаются и пересекаются. Его тело с ледяным мечом по-прежнему твердо бежит вперед, а вот сознание Сарефа погружается в туман, чтобы через некоторое количество времени открыть глаза в рабочем кабинете мэтра Вильгельма.
        Перед Сарефом висит информационное сообщение Системы:
        
        Внимание!
        ###
        Выполнены особые условия для получения класса и подкласса. Вам присваивается класс «МАГ ХАОСА» и подкласс «АРХЕОЛОГ».
        ###
        Заклятье «Обратная энтропия» модернизировано до «Реставрация».
        - О, ты очнулся. Мои поздравления. - Чародей сидит в кресле у камина и смотрит на поднимающегося студента. За окнами уже сумерки.
        - Что сейчас произошло? - Юноша пытается осмыслить произошедшее.
        - Я немного влез в твое сознание, пока твой дух блуждал где-то далеко. И это очень интересно. Интуиция меня не подвела: я правильно поступил, решив помочь тебе. - Мэтр Вильгельм встает и подходит ближе. - Ты попытался восстановить кость с помощью «Обратной энтропии». В любом другом случае это бы и произошло, но у тебя оказывается довольно редкая предрасположенность к магии хаоса.
        - В каком смысле? - Не понимает Сареф.
        - Ты восстановил объект не просто до состояния целой кости, а чуть ли не до того момента, когда кость была частью чьего-то тела. И даже смог увидеть некоторые события прошлого с участием этого объекта. Грубо говоря, ты трахнул время, ахаха. - Почему-то некроманта это очень веселит.
        - Разве это не магия времени?
        - Разумеется, нет. Время идет, время течет, и с этим мало что можно поделать. Хрономанты больше работают с ощущением времени или воздействием времени на объекты. А вот реставрация событий - это воссоздание порядка в хаосе прошлого. Это трудно понять, но это так.
        - Действительно, ни черта не понял. - Признается Сареф. Вероятно, дело в сильном головокружении после реставрации. Так и хочется снова упасть и не вставать до утра.
        - Давай займемся этим завтра. Слуги тебя проводят до общежития, а то еще упадешь где-нибудь без чувств.
        Сареф согласно кивает, так как ощущает себя настолько разбитым, что это даже не сравнится со схваткой против Идолопоклонника Церкви.
        Глава 54
        Сареф смог добраться до общежития без особых приключений. Чем больше времени проходило после сеанса Реставрации, тем лучше себя чувствовал юноша. Сейчас студент лежит в темной комнате, даже не сбросив мантию. Перед лицом висит окно Системы, где сообщается о присваивании класса и подкласса.
        Вампир представлял себе этот процесс совсем по-другому, но Система, оказывается, ждала выполнение особых условий. Сареф уже подозревал, что его специализацией будет ментальная магия или магия хаоса, раз смог так быстро овладеть «Поверхностным чтением» и «Обратной энтропией». Впрочем, последнего заклятья у Сарефа уже нет, теперь превратилось в «Реставрацию».
        
        НАЗВАНИЕ: «Реставрация»
        ТИП: магия Хаоса
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 0,4 %
        ОПИСАНИЕ: высококлассное заклятье, позволяющее организовать хаос прошлого. Время изменения энтропии, как и знание о системе, более не оказывает серьезного влияния, маг хаоса может вернуть объект, состояние или систему объектов и состояний в первоначальный облик без привязки к значениям энтропии. Доподлинно известно, что ничто не исчезает из мира навсегда, но только реставраторы-археологи могут увидеть в хаосе то, что стало его источником.
        АКТИВАЦИЯ: пассы руками, аналогичные «Обратной энтропии», и мысленное построение схемы реставрации.
        
        Внимание!
        Текущего значения Интеллекта недостаточно для эффективного применения заклятья.
        Судя по описанию, это просто невероятная магия, раз позволит реставрировать без оглядки на энтропию. Правда, магических сил для нормального использования недостаточно, давно Сареф не чувствовал настолько сильного упадка сил. Вот теперь есть необходимость вкладывания очков характеристик в Интеллект. При этом, заклятье не просто стало сильнее и более высокого ранга, но еще активация более не требует произнесения заклинания.
        Но вот что гораздо более интересно, так это подкласс «Археолог». Почему Система выбрали именно его? Она имеет знания о прошлой жизни Сарефа? Да, в другом мире Сареф был археологом-историком, а точнее аспирантом при уважаемом ученом. Как раз перед смертью собирал документы, чтобы отправиться в Южную Америку вместе с экспедиционной группой профессора. Увы, но приступить к написанию научной работы не успел.
        Может ли быть так, что Система выбрала подкласс исходя из личных предпочтений Сарефа? Увы, обезличенный интерфейс не ответит на этот вопрос, Сареф же должен радоваться тому, что получил подкласс в том, в чем разбирается больше всего. Однако сейчас вряд ли понимает все возможности полученной способности и специализации, поэтому потребуется основательно разобраться. Незаметно для себя юноша засыпает.
        Сегодня тоже снилось что-то очень странное, но после пробуждения Сареф так и не смог ничего вспомнить из происходившего в сновидениях. Сегодня утром по расписанию занятий нет, поэтому решает сходить наконец к Йорану Тискарусу, так как обещал зайти для починки какой-то вещи. Остается надеяться, что это будет что-то несложное, чтобы не потратить все запасы маны в организме.
        Сареф вежливо стучит по двери в ожидании ответа. Хозяин комнаты открывает быстро.
        - Сареф, а вот и ты. Я уже хотел напомнить тебе об обещании. - Йоран жестом приглашает войти.
        - Извини, навалилось много дел. - Сареф проходит в комнату и осматривает её. По размеру такая же, как и Сарефа, но взгляд то и дело замечает отличия. Йоран обставил комнату множеством вещей, начиная с напольного фонтанчика, вода в котором явно приводится в движение магией, и заканчивая дополнительными полками, полностью заставленными фигурками из мрамора, золота и серебра. «Скорее всего для «войны континентов» собрал», - подумал Саркеф, вспоминая описание той игры.
        - Прощаю. - Отпрыск знатного рода решительно сбрасывает со стола многочисленные свитки с книгами и начинает рыться в сундучке около окна.
        - Прежде, чем мы приступим… - Йоран кладет на стол узелок. Вероятно, внутри обломки сломанной вещи. - Ты должен пообещать, что увиденное останется между нами.
        - Там что-то незаконное? - Уточняет юноша.
        - Да за кого ты меня принимаешь? - Оскорбленно поджимает губы Йоран. - Я и так могу получить всё, что хочу, без нарушения законов. Здесь кое-что другое… Скажем так… мои факультативные занятия.
        - К сожалению, не понимаю тебя, но раз пообещал, то обещание сдержу и также сохраню секрет между нами. - Кивает Сареф. Лезть в дела собеседника и так не собирался.
        - Отлично. - Йоран развязывает узелок и распрямляет платок на столе. Внутри хранятся какие-то черные камни.
        Сареф наклоняется ниже, чтобы внимательно рассмотреть, но не может представить, чем раньше были эти обломки.
        - И в какой форме они должны быть? - Спрашивает вампир.
        - Ах да, точно. - Йоран начинает рыться среди сброшенных на пол свитков. - Вот так.
        На Сарефа со свитка смотрит какое-то безобразное чудовище, напоминающее гору гниющего мяса. У существа приплюснутая голова, из разных мест растет множество рук, а под тушей явно перебирает большим количество коротких ног. Сареф переводит взгляд на обломки и сейчас действительно видит схожие элементы.
        - А что это такое? - Сареф решает изобразить интерес, хотя ему действительно любопытно, зачем сыну аристократа интересоваться демонологией, если на свитке нарисована именно демоническая тварь.
        - Исследовательская работа для наставника, но он не должен узнать, что я делаю её с кем-то. А еще он рассердится, если узнает, что я разбил статуэтку этого монстра. Ты сможешь магией отремонтировать её?
        - Хм, давай попробуем. - Сареф складывает руки и проворачивает ладони. За ночь силы восстановил, так что починка статуэтки не должна оказаться сложным делом. Лишь бы не произошло вчерашнее событие, где, пытаясь восстановить кость, случайно произвел реставрацию прошедших событий вокруг кости. Но отступать уже поздно.
        Обломки начинают дрожать и подниматься в воздух. Сареф еще раз смотрит в свиток, так как для магии требуется точно представлять процесс ремонта. Во время кропотливой работы Сарефу приходит мысль о том, а не производил ли он раньше подобно действия? В подземной комнате глухой чащи леса около Масдарена он взял в руки белый камень, который вдруг превратился в статуэтку Фаратхи.
        По оказанному эффекту очень похоже на действие «Реставрации», хотя тогда Сареф не владел даже «Обратной энтропией». И именно из-за того случая Сареф обратил внимание на магию Хаоса в учебнике гильдии. А еще ощущение неприятной дрожи или даже вибрации очень похоже на тот случай.
        Тем временем процесс протекает без происшествий, Сареф не теряет контроль над телом и нет белого тумана. Обломки соединяются и разъединяются, будто Сареф хочет собрать объемный паззл. Йоран стоит рядом и не мешает чарам, пока на столе не оказывается статуэтка точь-в-точь как на свитке. Аристократ бережно берет в руки и осматривает со всех сторон. А Сареф тем временем читает сообщение Системы.
        
        ПРЕДМЕТ: Статуэтка Пожирателя Ветвей
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: статуэтка, изображающая Пожирателя Ветвей - древнего дракона, попавшего под действие чудовищного проклятья. Во время войны Пределов дракон перешел под знамена Темной Эры, но оказался обманут и подвергнут мутации. От некогда красивого и величественного дракона осталась уродское обличье и ненависть ко всему красивому и упорядоченному.
        - Пойдет? - Спрашивает Сареф. Задавать вопросы относительно того, зачем Йорану или его наставнику такая вещь, вампир не будет. Хотя очень хочется узнать. Про Темную Эру он уже слышал во время праздника Урожая. О ней вещал тот человек с топором, который в дальнейшем превратился в Идолопоклонника Церкви и чуть не отправил Сарефа на повторный круг перерождения, если он, конечно, остается доступным.
        - Да, никаких швов или сколов не видно. Будто и не ломалась, классная работа, Сареф. Ты неплохо потрудился. - Йоран Тискарус действительно выглядит довольным. - Такая хорошая работа должна быть вознаграждена. Чего ты хочешь?
        - Ничего, - качает головой Сареф. - Но если мне что-то понадобится, я обращусь к тебе.
        Сареф считает, что стоит поберечь эту возможность на другой момент, когда поддержка дворянина ему действительно будет нужна.
        - Хорошо, я твой должник, Сареф. А теперь можешь идти, мне нужно поработать. - Йоран всё это время не может оторвать взгляда от противного монстра, как и выпустить из рук. Сареф свое дело сделал и сейчас явно мешает Йорану.
        - Увидимся на занятиях. - Кивает Сареф и отправляется на прогулку. Другие студенты сейчас собираются на первом этаже общежития, но Сарефу столовая совершенно не нужна, если в меню не окажется свежей крови.
        Голод становится сильнее, но в последние дни не было возможности выйти в город, не то что выбраться из столицы. Этот момент Сареф хочет обсудить с мэтром Вильгельмом, возможно он сможет дать какое-то задание с необходимостью покинуть город. Время до первого занятия Сареф провел в парке, наблюдая за стайками разноцветных птиц, галдящих в ветвях яблонь.
        Первым уроком оказывается математика, где юных чародеев учат использовать формулы для расчета направлений и силы взаимодействия с объектами. Первую половину занятия студенты вычисляли массу идеально ровного куба перед собой, а после тренировались в магии передвижения этого объекта с помощью магии.
        В прошлой жизни Сареф мог бы это назвать телекинезом, и несмотря на то, что магия считается базовой, она дается с невероятным трудом. Только у Элизабет Викар и Йорана Тискаруса получилось сдвинуть куб на отполированной поверхности до нужной отметки. А ведь профессор пообещал, что на следующем уроке куб будет стоять на поверхности с более высоким коэффициентом трения.
        Сареф обещает себе перепроверить расчеты, так как магия не требует большой магической силы, но очень чутко реагирует на математические расчеты. Если вектор движения построить неверно, то куб начнет кружиться на месте или вовсе останется неподвижным.
        На выходе из аудитории Сарефа перехватывает мэтр Патрик с незнакомым человеком. Юноша вспомнил, что маг обещал поговорить насчет превращения человека в Унарского Цербера-Химеру. Так как в расписании все равно есть окно, Сареф отправляется вместе с мэтром Патриком.
        Глава 55
        Для разговора мэтр Патрик занял одну из пустующих аудиторий. Третьим участником беседы оказывается престарелый монах с пышной белой бородой. Обычно священнослужители Герона носят вещи желтого и оранжевого цвета, но бывает, что жрецы на закате жизни становятся монахами и облачаются в одеяния темных оттенков. Как это объясняется с точки зрения религии, Сареф пока не знает.
        
        Старик опирается на посох и ростом дотягивается лишь до груди юноши. Не выглядит опасным, но Сареф чувствует исходящую от него силу Герона. Это не похоже на запах, тут скорее всего работает характеристика Озарения, которая позволяет воспринимать паранормальные и мистические силы. А может, просто очень восприимчив к силе бога солнца, так как является вампиром.
        - Сареф, познакомься, это пресвитер Манкольм. Один из ветеранов охотников за демонами. - Чародей представляет жреца.
        - Приятно познакомиться, пресвитер. Меня зовут Сареф. - Вежливо отвечает юноша.
        - Давайте к делу. - Произносит старик. Несмотря на возраст, его голос очень сильный и глубокий. Острый слух Сарефа позволяет уловить прекрасное поставленное дыхание и работу органов речи.
        - Сареф, расскажи, пожалуйста, с того момента, как ты очутился на Бирюзовой площади. - Просит мэтр Патрик.
        Студент академии начинает свой рассказ о событиях праздника Урожая. О вооруженных людях на базарной площади, резне и столкновении с фанатиком в маске тигра. А после о том, как столкнулся в бою с Унарским Цербером-Химерой, как остальные называют такое чудовище. Собеседники молча слушают до момента появления магистра Оружейной Часовни Фридриха Онгельса.
        - Мы действительно обнаружили тот топор и обрывки одежды на том месте, где по твоим словам началась трансформация. - Кивает Патрик.
        - Вы сказали, что превращение человека в монстра - это необычное явление. - Напоминает Сареф. Очень интересно понять, что имел в виду маг.
        - Не просто необычное, юный волшебник. - Слово берет монах. - Унарские Церберы не могут превращаться в людей и тем более разговаривать. Выходит, что это человек превратился в чудовище, а не Химера пряталась под личиной человека.
        Вполне логичный вывод по мнению Сарефа, но по-прежнему непонятно, что делает лица собеседников мрачными. Бенедикт занимался исключительно вампирами, и даже знания Ганмы не могут дать подсказку.
        - Человек не может просто так превратиться в монстра такого уровня. Это не какое-то оборотничество в полнолуние. Это Предел Метаморфоз. - Поясняет мэтр Патрик.
        - Что это такое? - Хмурит лоб Сареф.
        - Одна из сил Темной Эры, о которой вещали те фанатики. - Берет слово Манкольм. - Что такое Темная Эра мы не знаем, но архивы жречества и Конклава имеют четкие предзнаменования для её наступления: сначала нашествие монстров и безумие умов. Потом появление Предела Метаморфоз, где люди будут обращаться в монстров. И на этом ужасы не будут останавливаться.
        Повисает пауза в разговоре, Сареф пытается осмыслить услышанное. Похоже на типичное пророчество о плохих временах, но собеседники очень серьезны, а значит, имеют на это основания. Впрочем, встреча с Идолопоклонником Церкви тоже оказала влияние на мысли вампира.
        - Ты можешь не забивать себе сильно голову этим, Сареф. Мы пришли не страшные сказки рассказывать. - Продолжает мэтр Патрик. - На самом деле нужна твоя помощь в рейде.
        - О каком рейде идет речь? - Сареф немного удивился.
        - На Носильщиков Гробов. - Отвечает пресвитер вместо чародея. - Это мерзкие отбросы столицы, практикующие изуверские ритуалы и темное колдовство. След тех фанатиков ведет к ним, но их довольно трудно найти, за последние года так и не удалось вывести эту заразу из города полностью.
        - Но какая от меня польза? Я еще студент и не самый опытный авантюрист.
        - А ты нам и не нужен в качестве бойца. - Отвечает Манкольм. - Патрик, объясни ему по части магии.
        - Мы используем особое поисковое заклятье, его невозможно обмануть и оно невероятно точное. Но, как любая абсолютная магия, она имеет очень своеобразное условие для активации. - Начинает объяснение чародей. - А именно связь с теми, кого мы пытаемся найти. Ты дольше остальных контактировал Химерой и даже сражался с ней, а значит, имеешь определенную ментальную связь. Мы попробуем с помощью неё активировать заклятье поиска.
        - Хм, магистр Онгельс тоже сражался с чудовищем. - Напоминает Сареф.
        - Ну, магистр Онгельс в своей манере пришел, увидел, победил, даже не почесавшись. Психометрическая связь у него почти отсутствует. А вот ты был на грани смерти во время боя, такую связь магия сможет использовать. - Маг пытается объяснить свойства магии, которая причисляется к мистической группе чар, а значит, имеет очень трудные в понимании законы.
        - Если я не нарушу каких-то правил академии, то я готов помочь. - Соглашается Сареф, для отказа у него нет оснований.
        - Насчет этого не переживай, у нас имеется разрешение мейстера. - Успокаивает маг и объясняет свой план.
        Вскоре Сареф был вынужден снова отправиться на занятия и выбросить на время из головы разговор с мэтром Патриком и пресвитером Манкольмом. У него не такая знаменательная или опасная роль в предстоящем рейде, так что и переживать не о чем.
        После основных занятий Сареф снова отправляется к мэтру Вильгельму, который в обычной манере посмеялся над попытками людей противостоять неизбежному.
        - Темная Эра неизбежна? - Не понимает Сареф.
        - Точно так же, как неизбежна ночь после вечера. - Пожимает плечами чародей. Они снова сидят в кабинете графа Вигойского, Сареф начал даже привыкать к таким занятиям.
        - И как её можно остановить? - Уточняет студент.
        - Никак, только пережить. - Кажется, что мэтр Вильгельм не очень хочет обсуждать этот вопрос. - Вот как ты думаешь, что такое Темная Эра?
        - Плохие времена?
        - Очень глубокий анализ, - саркастично откликается маг. - А если подумать?
        - Вероятно, нашествие монстров, колдовская чума, пробуждение темных богов или распечатывание древних проклятий? - Начинает перечислять Сареф всё, что помнит из книг и фильмов прошлой жизни.
        - Герон меня сожги, ну у тебя и фантазия. На самом деле всё гораздо прозаичнее: это похолодание.
        - Герон меня сожги… - Повторяет Сареф.
        - А-ха-ха, ты явно понимаешь, что это значит! - Веселится чародей.
        Да, Сареф это понимает очень хорошо. Резкое похолодание может привести к непоправимым последствиям. Это приведет к невозможности ведения сельского хозяйства, а земледелие - это основа Манарии и многих других стран. Начнется массовый голод, а постоянная зима приведет к вымиранию многих животных. А если похолодание будет глобальным, то случится ледниковый период. Человечество, как и другие народы, вымрут с вероятностью 99,99 %.
        - На самом деле было бы неплохо, если какие-то темные боги или те же демоны решили уничтожить мир. Во всяком случае с ними можно сражаться, но как воевать с изменением климата? - Развивает мысль чародей.
        - Но ведь первый архимаг Корнельс смог изменить климат на всем континенте. Мэтр Павилус рассказывал, что раньше тут везде была пустыня. - Сареф считает, что магия действительно может справиться с такой проблемой.
        - Было дело. Но я считаю, что именно это дало толчок Темной Эре. Корнельс, возможно, был преисполнен благородных намерений, но не учел последствий в далеком будущем. Но ты не переживай, Темная Эра может прийти по наши души ой как нескоро. Лет так через десять тысяч… - Маг делает паузу. - А может, ты уже завтра проснешься с сосулькой на носу из-за того, что не закрыл окно, аха-ха. Давай вернемся к более насущным вопросам.
        Сареф провел еще один час в кабинете мага, где они успели обсудить возможности «Реставрации» и потребность Сарефа в крови. Оказалось, что в лаборатории некроманта постоянно хранится кровь, которую Вильгельм использует для каких-то ритуалов. Сареф не стал уточнять, для каких именно и чья это кровь, просто с благодарностью принял щедрый жест чародея. Больше не придется рисковать раскрытием где-то в лесах и буреломах.
        Именно маг подсказал то, до чего Сареф не сразу додумался. Если «Реставрация» может вернуть объект в первоначальное состояние, то Сареф может «откатить» состояние руки до стычки с демоном. Правда, применение такой магии на себе довольно опасно, поэтому пока пробовать это Сареф не будет. К тому же нужно поднять характеристику Интеллекта.
        Вот с последним сейчас может быть довольно сложно, так как вряд ли Система выдаст новый уровень за выполнение домашнего задания по истории Манарии. Сарефу нужно оказаться в опасной ситуации и бороться за свою жизнь, чтобы получить по-настоящему качественное развитие.
        - Статус. - Обращается к Системе юноша уже по возвращению в комнату общежития.
        
        ИМЯ: Сареф
        УРОВЕНЬ: 34
        РАСА: вампир
        РАСОВЫЙ СТАТУС: вампир
        АКТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: неизвестное проклятье
        ПАССИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ: «Божественная воля Кадуцея», «Аура благословения Кадуцея», «Школа Белого Пламени».
        КЛАСС: маг Хаоса
        ПОДКЛАСС: археолог
        СУБКЛАСС: отсутствует
        РЕМЕСЛО: недоступно
        СЛАВА: незначительная
        РЕПУТАЦИЯ: положительная
        «Если заработать еще шесть уровней, то на сороковом уровне я смогу иметь достаточно высокий показатель Интеллекта. Если, конечно, буду вкладываться именно в него», - размышляет Сареф.
        В окне остается еще два пункта, которые никак не задействованы: субкласс и ремесло. С последним вроде бы понятно, хотя трудно сказать, какое ремесло Сареф захочет изучать и что это вообще даст. А вот субкласс довольно странная вещь. «Что-то вроде совмещения двух классов или подклассов»?
        Завтра, наконец, выходной, поэтому сможет сходить в город и навестить Элин. А также приближается день рейда. Сареф не уверен, сможет ли он там поднять уровни, если он там нужен только на этапе поиска, но подготовиться нужно в любом случае. На столе уже лежит книжка с боевой магией, которую дал мэтр Вильгельм. Стоит изучить, чтобы иметь возможность применения магии и в боевых условиях.
        Сареф поднимается с кровати и решительно направляется к столу. Сначала нужно сделать многочисленные домашние задания, юноша твердо намерен иметь безупречную успеваемость. А потом нужно будет начать тренировки в боевой магии, так как это направление чар будет изучаться только на старших курсах.
        Глава 56
        …Фэнг Чу летит по скалам, едва касаясь камней носками ног. Выше и выше, где его ждет Храм Сияющего Лотоса, а также враг всей жизни. Бохай Ли Юэй обязательно должен быть там, он непременно попробует захватить Храм Сияющего Лотоса, чтобы сбросить клан Чу с почетного места Хранителей Восьми Пиков Просветления.
        Вот Фэнг Чу уже видит перед собой нефритовые ворота и широкую площадь за ними. На ступенях Храма сидит Бохай Ли Юэй, полностью готовый к бою. Его копье излучает голубоватую дымку внутренней энергии, все же клан Ли Юэй специализируется на ковке «высокого» оружия. Таким оружием по слухам можно убивать даже высокородных духов.
        Фэнг Чу обнажает меч, а также взывает к духу зверя:
        - Го Мин По, приди на мой зов…
        Вслед словам за плечами воина разворачивает крылья шестикрылый орел. Его гордый профиль полностью соответствует осанке Фэнг Чу, и точно так же враждебно смотрит на нарушителя спокойствия кланов. Бохай Ли Юэй непринужденно встает, его копье начинает безумный танец. Два воина преследуют разные цели, но еще не знают, что вражда была специально спровоцирована неизвестной пока третьей стороной…
        Сареф сидит за столом в гильдии и слушает, как Элин вслух читает какую-то странную историю про Восемь Пиков Просветления и легендарных воинах Вселенной, которые были воспитаны, чтобы умереть в бою. Если бы это чтиво услышал мэтр Вильгельм, то умер бы со смеху. Некромант давно бросил попытки учить чему-то людей и теперь только смеется над всякого рода глупостями.
        Но Сареф оставляет без внимания художественную сторону произведения и хвалит девочку за прекрасное чтение. Фрида с удивлением рассказала, что Элин за два дня освоила азбуку и теперь может читать почти без запинок. По словам Элин, раньше она не училась читать, так что это действительно хороший прогресс. Наверное, будет неправильным мерить эльфа человеческими меркам. Расы очень похожи, но могут при этом иметь большие различия.
        - Фрида принесла мне из хранилища целых пять книг. - Рассказывает Элин о последних событиях. - И одну я уже прочла.
        - Круто. - Улыбается Сареф. - Скоро станешь умнее меня.
        - Не-ет. Фрида говорит, что с волшебниками никто в уме не сравнится, а ты ведь будешь волшебником?
        - Я на это рассчитываю. - Кивает юноша. - А ты хочешь стать волшебницей?
        - Да-да! - Радостно галдит Элин. - Меня возьмут туда?
        - Возможно. Для этого потребуется немного подрасти, а также иметь талант к магии и… неумолимость. - Рассказывает Сареф.
        - Неумолимость? - Элин не понимает сказанное. Сареф ловит себя на воспоминании первого занятия с графом Вигойским.
        - Да, трудолюбие и упорство. Всегда выкладываться на полную. - Объясняет авантюрист.
        - А, да, я буду стараться. - Элин выглядит очень уверенной и энергичной. Рассказывать о том, что магия - это еще путь боли и жертв, Сареф не будет. Во-первых, это может убавить энтузиазм эльфки, а во-вторых, мэтр Вильгельм необязательно должен быть прав во всем.
        - А мы сходим на конюшни? - Напоминает Элин об обещании Сарефа.
        - А пошли прямо сейчас, не будем тянуть.
        Вместе они отправляются в пригород, где расположена большая коневодческая ферма, сотрудничающая с гильдией авантюристов. Нашивка гильдии позволяет пройти в длинные конюшни, где одновременно располагаются более сотни лошадей. Стойла кажутся бесконечными, так что Элин сможет рассматривать животных до скончания веков, благо эльфы почти не уступают по продолжительности жизни вампирам. Вот только сами кони столько не протянут.
        Впрочем, они сюда пришли не любоваться, так что Сареф договорился с одним из конюхов, чтобы им оседлали одну из лошадей. Пара монет быстро решила вопрос в пользу Сарефа. И вот Сареф помогает эльфийке вскарабкаться в седло.
        По просьбе юноши конюх выбрал самого спокойного прирученного коня, так как Элин явно не готова к родео, если такой спорт существует в этом мире. Сареф почти уверен, что тоже не усидит на лошади с большим норовом из-за нулевого опыта верховой езды. Ему будет легче убить животное, чем заставить слушаться.
        Детских седел на конюшне нет, так что Элин до стремени не достает, лишь крепко держится за луку седла. В таком положении галопом не прокатишься, так что Сареф просто ведет коня под уздцы по большому полю, а Элин остается наслаждаться ощущениями.
        Вернулись в город уже под вечер, Сареф провел Элин до дома Фриды и пообещал встретиться на следующей неделе. Вскоре он уже подходит к своей комнате в общежитии, где возле дверей перехватывается одним из слуг. Оказывается, пока его не было, пришло послание от мэтра Патрика. По всей видимости, это касается будущего рейда.
        Сареф внимательно прочел письмо в комнате. В нем сообщается, что время проведения рейда перенесено на завтрашний вечер. Причины не указаны, но они наверняка знают, что делают. Мэтр Патрик сам придет за Сарефом в академию, так что вечером нужно будет находиться в своей комнате. А еще Сарефу позволено на рейд идти не в мантии, а в снаряжении авантюриста.
        Вот последнее очень даже кстати, так как в кожаных доспехах юноша себя просто чувствует куда спокойнее. Студент садится за стол и вновь раскрывает учебник по боевой магии. Осталось гораздо меньше времени на изучение. Благодаря подсказкам мэтра Вильгельма, Сареф смог определиться с боевым заклятием, несложным, но очень эффективным.
        Перед этим Сареф пробовал разное под присмотром наставника. Оказалось, что к классической некромантии юноша совсем не предрасположен, но граф Вигойский знал это и без тестов. Боевая магия Хаоса или Разума слишком сложная, поэтому потребует недели беспрерывных тренировок.
        Требовалось что-то особенное, так как магия Стихий тоже не очень-то хорошо дается Сарефу, хотя всё не настолько печально, как с некромантией. Магическое сообщество Манарии ориентировано на стихийную магию, если говорить о ведении боя. Сареф помнит «Единение льда и пламени» мэтра Патрика. С помощью такого заклятья маг может в одиночку идти против множества противников, превращая поле боя в бесконечную круговерть последнего дня Помпеи и девятого круга Ада по Данте.
        Очень эффективно, но способностей Сарефа недостаточно для подобных чар. Как и не хватает нужного класса и подкласса. А еще такие заклятья не очень подходят для командной работы. Мэтр Вильгельм рассудил, что Сарефу больше подойдет очень точечная, а главное - быстрая магия. Что-то наподобие метательного ножа ассасина.
        После раздумий Сареф остановился на «Чернильной закалке». Для этой магии требуется особая субстанция, изготавливаемая алхимиками. Очень напоминает обычные чернила, и ею даже можно писать, но суть жидкости в том, что при изменении агрегатного состояния до твердого вещества субстанция становится невероятно прочной и гибкой. Маг, владеющий этим заклятьем, сможет идти в бой с одной чернильницей, из которой может быстро достать стилет или любую другую форму оружия.
        Но фишка «Чернильной закалки» не совсем в изготовлении твердого оружия из особых «чернил». Разнообразие тактических возможностей стало основополагающим фактором для Сарефа. Мэтр Вильгельм согласился с выбором студента, все же демонстрировать запрещенные магические искусства в рейде не получится при всем желании.
        Граф использовал свои связи, чтобы у Сарефа оказался целый кувшин с нужным веществом. Благо, почти никто из магов не использует эту магию, отдавая предпочтение более эффектным заклятьям. «Чернильная закалка» вызывает ассоциации с гильдией магов-убийц, уничтоженной лет семьдесят назад. Как орудие внезапного убийства заклятье подходит как нельзя лучше, так как не требует ни произнесения заклинаний, ни жестов. А еще тратит очень мало маны.
        Вся тренировка пока заключается в том, что Сареф пытается мысленно поднять «чернила» над блюдцем. Пока что удалось только вызывать небольшую рябь на поверхности. Юноша бы потратил куда больше времени на освоение, если бы не подсказки мэтра Вильгельма. Несмотря на то, что магия не требует жестов, определенные пассы заметно облегчают активацию и управление субстанцией. Но нужно не только об этом догадаться, но еще и знать верные пассы, ведь в учебнике об этом ни слова.
        Где-то через час у Сарефа появляется прогресс, теперь над поверхностью блюдца поднялся чернильный хоботок. Пока он совершенно не опасен, но если придать ему острую форму, прочность металла и сотворить за доли секунды, то им можно будет с легкостью пронзать ошеломленных внезапной атакой врагов.
        Еще через два часа студент Фернант Окула смог изобразить на блюдце копии четырех черных башен академии. Получилось непохоже, но теперь жидкость напоминает желе и не так быстро стремится собраться в лужу под действием гравитации. Сареф настолько сосредоточен на тренировке, что пропустил и закат и наступление ночи, зашторенные окна и до этого пропускали очень мало света.
        Впереди еще вся ночь, но приходится отвлечься, так как левая рука уже готова взорваться из непрекращающейся боли. Сареф с трудом встает из-за стола и разминает затекшее тело. После цедит в кружку с водой капли обезболивающего и залпом выпивает. Из коридора слышны веселые возгласы и смех, другие студенты устроили какие-то игры. Общежитие оно и в Манарии общежитие, даже если проживающие относят себя к элите общества.
        Сареф делает небольшую гимнастику и возвращается к тренировке. Осталось меньше суток до рейда, в котором планирует участие немного не по плану. Нет, он больше не допустит ошибки, как в той деревне с вампирами, никакие предосторожности не могут полностью защитить от человеческого фактора. Потребуется смотреть по обстоятельствам, и если они будут благоприятными, то можно будет принять более активные действия.
        Носильщики Гробов, как называют в Порт-Айзервице этих людей, довольно опасные личности, занимающиеся убийствами, контрабандой незаконных материалов, а также практиками в запрещенных видах магии. Само название явно подсказывает, что магия Смерти наверняка имеет поклонников в рядах группировки. Мэтр Вильгельм не стал этого отрицать, хотя по лицу было видно, что некроманты из этих отбросов, как из дракона подсолнух. Так это или нет, Сареф скоро может узнать.
        Глава 57
        Тяжелые капли дождя стучат по крыше. К вечеру дня рейда столицу Манарии оккупировали массивные дождевые облака. Из-за них сумерки наступили гораздо раньше, и это только на руку участникам рейда. Сейчас Сареф вместе с Патриком сидят в заброшенной караулке. Чародей начертил на полу сложную магическую фигуру, состоящую из ломаных линий и их пересечений. Видать, это и есть то самое поисковое заклятье.
        Сейчас Сареф сжимает особый кристалл и пытается максимально сосредоточиться на воспоминаниях об Идолопоклоннике Церкви. Мэтр Патрик производит активацию магии и следит за результатами. Чем юноша точнее сможет вспомнить внешность, запахи, чувства и ощущения той стычки, тем точнее должен быть поиск.
        На улице в небольшом дворике ожидают остальные участники рейда. Чародей сказал, что там все из охотников на демонов. Не считая Сарефа, только семь человек сегодня попробуют расправиться с большой подпольной группировкой. По мнению юноши это довольно рискованно, но с другой стороны он не знает всех возможностей охотников. Общеизвестно только то, что в их ряды могут попасть только самые одаренные и профессиональные бойцы. Рейтинг опасности у демонов и им подобных созданий самый высокий.
        Кристалл в руке студента магической академии начинает чуть светиться, но Сареф этого не видит, так как сидит с закрытыми глазами и пытается полностью погрузиться в недавние события праздника Урожая. Через шесть минут мэтр Патрик прерывает сеанс:
        - Первый этап готов, Сареф. Выходим.
        Весь отряд теперь перемещается по неприметным улочкам с соседний район. Поисковое заклятье, увы, не смогло сразу указать точное местоположение, поэтому было решено действовать поэтапно: сначала определить район города, потом нужную улицу, дом и дверь. Значит, Сарефу придется вместе с остальными приближаться к Носильщикам Гробов, так как местоположение оказывает влияние на поиск.
        В таком темпе прошел примерно час. Поиск получилось сузить до двух проблемных улиц. Проблемными они называются из-за обширной канализации, вход в которую расположен здесь. Сареф знает, что под Порт-Айзервицем очень давно были прокопаны многочисленные туннели и хранилища. Вроде как они очень давно применялись во время сезона Мертвой Соли, когда с дождями на город проливалась какая-то невероятно едкая щелочь.
        Благо подобный феномен более не повторялся, поэтому подземные лабиринты оказались не нужны, и их вскоре заняли преступные гильдии. Пресвитер Манкольм, который, несмотря на возраст, тоже участвует в рейде, рассказал, что в строительстве подземных комплексов Манарии тогда помогли гномы. А любое гномье подземное строительство рассчитывается с тысячелетней гарантией.
        Никто особо не удивился, что след ведет под землю, но и радости по этому поводу нет. Разве что Сареф может считать удачей, так как его «услуги» потребуются и в подземельях, иначе блуждание небольшого количества людей будет слишком долгим. Вход в подземную часть города всегда под охраной многочисленного отряда городской стражи, вот только Носильщики Гробов и подобные им наверняка нашли другие входы, или же просто подкупили кого-то из стражи.
        Охотников на демонов пропустили без лишних разговоров, и вот уже за ними захлопываются большие ворота. Внутри ожидаемо темно, но взгляд Сарефа замечает непонятную дымку вокруг их отряда. После над головами загорается яркий шар магического света. Мэтр Патрик объяснил назначение дымки вокруг них. Оказывается, что это специальное заклятье, которое скрывает свет их магического светоча, а также приглушает шаги. То есть за пределами дымки они должны оставаться частично незамеченными. Все же это не магия полной невидимости.
        Группа продолжает движение по туннелю, пока не доходит до первого большого перекрестка. Здесь мэтр Патрик снова чертит магическую фигуру, а Сареф стоит на ней с кристаллом. Непонятно, как чародей получает информацию от магии, но нужное направление взято очень быстро. Группа исчезает в крайнем правом проходе.
        По ощущению Сарефа они блуждают по подземелью уже очень долго, наверное часа два. Юноша ожидал увидеть просто сеть туннелей для сточных вод, но это буквально целый город под землей. То они спускаются вниз, то поднимаются, то делают большие круги. Без поискового заклятья пришлось бы совсем туго.
        Вскоре оказываются в длинной коридоре, заставленном многочисленными гробами. Причем гробы не пустые, нюх вампира отчетливо различает вонь разложения тел. Впрочем, обычного человеческого носа тоже будет достаточно для улавливания подобных «ароматов». Наконец-то они дошли до цели.
        Вдруг в другом конце коридора возникает какое-то шевеление. Сареф уверен, что его чувства куда острее, чем у сопровождающих, но магический свет над головой здорово слепит. Сареф указывает пальцем в нужную сторону, и вся группа замирает, а шар света гаснет вместе с дымкой. В тишине щелкает арбалет, но болт останавливается в паре шагов от группы: мэтр Патрик успел выставить защиту. Скорость каста у него потрясающая.
        Один из бойцов достает метательный нож и прицеливается. Сареф недоумевает от действий охотника, так как теперь видит, что стрелок прячется за баррикадой из гробов. Как он собирает попасть в него, да еще в темноте? Но именно тут Сареф получает подтверждение тому, почему охотников за демонами можно считать войсками специального назначения Манарии.
        Метательный нож летит вовсе не в арбалетчика, а в колонну за гробами и сбоку от стрелка. Нож отскакивает от камня и резко меняет направление на нужное. Сареф слышит падение тела, а значит, бросок был удачным. На мгновение Сареф успел заметить, что оружие было заряжено энергией духа, метатель явно принадлежит к школе Оружейного Стиля. Какое требуется мастерство, чтобы создать подобный рикошет, Сареф не может представить.
        Если здесь все мастера своего дела, то неудивительно, что им достаточно небольшого ударного отряда. Группа продвигается дальше, но теперь под массовым заклятьем ночного виденья. Сареф считал, что оно ему не нужно и потребуется лишь притворяться, но оказалось, что глаза вампира теперь видят всю обстановку будто под голубым светом. Сейчас зрение не может определить оттенки и другие цвета, но резкость изображения стала просто невероятной.
        После первого блокпоста они быстро расправились с еще одним, но там было уже два стража. Они всё ближе подбираются к обжитым помещениям Носильщиков Гробов. Здесь мэтр Патрик обращается к Сарефу:
        - Думаю, дальше мы продолжим без заклятья поиска. Спрячься вон за тем мусором. В принципе, раз ты выжил в битве с Унарским Цербером, то сможешь дать отпор, если вдруг тебя заметят. Но лучше не высовывайся, пока мы не вернемся…
        Закончить инструктаж маг не успевает, так как сразу двое охотников подают сигнал тревоги. Все же их проникновение заметили.
        - Жирдяй прямо по курсу. Он перекрывает вход. - Говорит пресвитер, оглядывая раздувшуюся тушу мертвеца. Название Жирдяй подходит ему как нельзя лучше, но чувство опасности от этого не слабеет. Нежить быстро перебирает ногами в сторону незваных гостей. За спиной Жирдяй держит обмотанный цепями гроб.
        
        Вам противостоит Носитель Тяжелого Праха.
        
        Система снова дает другое название противнику, хотя вряд ли такая нежить официально называется Жирдяем.
        - Мы достаточно далеко зашли, теперь можно не скрываться. Используем тактику прорыва. - Отдает приказ пресвитер Манкольм. Из его обычной на вид палки вырывается точная копия предмета из золотого света и на большой скорости врезается в тушу мертвого монстра. Если бы неживое тело могло кричать, то так, наверное бы, и поступило.
        Охотники на демонов быстро занимают боевой порядок, где Сареф оказывается позади всех. Отличная позиция, чтобы внимательно наблюдать за возможностями товарищей. Еще три золотые копии посоха врезаются в тело Носителя Тяжелого Праха, причем в полете остаются перпендикулярными полу. Сареф концентрирует внимание на действиях жреца, чтобы Система попробовала что-то понять.
        
        НАЗВАНИЕ: «Проявление святости»
        ТИП: жреческая сила
        РАНГ УМЕНИЯ: неизвестен
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: неизвестен
        ОПИСАНИЕ: неизвестно
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        
        Внимание!
        Большая часть информации защищена от проверки превосходящей силой.
        Авантюрист не верит в написанное. «Получается, Система не всегда сможет выдать хоть какую-то интересную информацию?», - приходит юноша в очевидному выводу. Есть какая-то превосходящая сила, которая сильнее даже Системы. И первое, что приходит в голову, так это Герон. Потенциально существующая высшая сущность вполне может даровать последователям невиданные способности.
        Если так, то это плохо, так как Сареф не сможет обычной логикой осознать мотивы, принципы бога и тем более как-то победить или перехитрить. Делает себе мысленную заметку о том, что нужно будет расспросить мэтра Вильгельма о Героне и других богах, если таковые существуют.
        Тем временем схватка в подземной комнате продолжается, заклятье ночного виденья отменено, на его смену маг создал множество источников магического света. При этом не только ради освещения пространства, раздувшийся труп начал двигаться медленнее и даже делает странный для мертвеца жест, будто хочет прикрыться от лучей.
        Пара бойцов проносится по обеим сторонам туши, после чего та падает на колени, так как острые сабли почти что отрубили ноги. Теперь ясно видно, что они укрепляют оружие и усиливают атаку с помощью энергии духа. Насколько понимает Сареф, сейчас в отряде один маг и один жрец, то есть мэтр Патрик и пресвитер Манкольм. Остальные пятеро скорее всего являются опытными адептами боевых искусств с поддержкой в виде артефактов или священных реликвий.
        Монстр с силой дергает за цепь, и гроб за его спиной выстреливает вперед. Под такую явную атаку никто не попадется, хотя в случае прямого попадания обычный человек будет убит на месте. Во время удара предмета о пол звенья цепи лопаются, и крышка гроба раскрывается. В воздух поднимается туча пыли или пепла, но потом Сареф вспоминает название противника и понимает, что это чей-то прах.
        Мэтр Патрик и пресвитер Манкольм дружно выкрикивают предупреждение и даже успевают выставить какую-то защиту, но прах все равно заполняет собой всё вокруг. Это явно какая-то магия, так как слишком много и слишком быстро. Сареф прикрывает лицо и глаза, и чувствует на своем плече руку. Вампир очень быстро разворачивается, так как он стоит последним, и позади никого быть не должно.
        Перед ним в кружащейся пыли трепещет алый плащ, а его обладатель близко наклоняется к Сарефу. Последний без труда видит красную маску на лице Мастера.
        - Наконец-то ты пришел ко мне, Сареф. Маленький, сучий предатель-вампирёнок.
        Глава 58
        Сареф ошарашен внезапным появлением Мастера с того света. Разумная часть мозга пытается придумать объяснения в перерывах между мысленными восклицаниями о том, «что такого быть не может». Кружащийся в пространстве прах частично заслоняет свет магических шаров, а бесконечное движение создает эффект дискотеки. Разве что состояние у Сарефа совсем не праздничное.
        Юноша сбрасывает руку с плеча с одновременным нанесением удара коленом в живот. Да, до статуса старшего вампира ему еще далеко, но за всё это время он стал гораздо сильнее, чем был при нахождении в Фондаркбурге. Тело Мастера рассыпается на частицы праха, будто его тут никогда не существовало.
        «Что это такое?», - Сареф пытается проанализировать ситуацию. Вероятно, это какой-то морок, так как Мастер явно не должен уступать авантюристу. Прах у шеи оборачивается невероятной сильной рукой, враг подошел сзади и применил удушающий захват. Юноша борется изо всех сил, но противник сильнее.
        - Как думаешь, как долго протянешь? - Шепчет прямо в ухо Мастер. Сареф затылком чувствует его маску.
        - Достаточно, чтобы снова тебя убить, а еще опустошить. - Тратить дыхание на разговоры в бою не стоит, но озвученное внушение позволяет успокоить волнение.
        Сареф полностью отдается боевому опыту Ганмы, который знал очень многое о рукопашном бое и борьбе. Знания гласят, что Сареф должен на секунду перестать бороться, хоть это очень сложно психологически во время схватки. Вампир начинает серию приемов с удара ногой в колено противника, через доли секунды левый локоть обрушивается в бок врага. Выведя Мастера из равновесия, Сареф успевает повернуть голову и опустить подбородок так, чтобы он оказался между рукой противника и шеей.
        Теперь удушающий захват не имеет никакой силы, но Сареф развивает атаку. Белое пламя окутывает тело, что позволяет развить сверхчеловеческую силу и скорость даже для вампира. Мастер взлетает ногами к небу, а после мощный бросок с силой ударяет о пол. Кулак добивающего удара уже летит к маске противника, но тот снова рассыпается прахом. Вдруг прах вокруг под действием невидимого ветра рассеивается, хоть и продолжает кружиться у незримой границы.
        - Сареф! - Раздается рядом голос мэтра Патрика. - Вставай и не обращай внимание на то, что видишь. Это наваждение.
        Сареф понимает, что только что боролся с несуществующим противником, так как Мастер не мог быть таким пассивным в схватке. Похоже, этот прах может воздействовать на разум и вызывать то, что страшит человека. На границе, где кружатся частички чьего-то тела, стоит Мастер со скрещенными на груди руками. Но теперь не может подойти.
        - Сареф-Сареф. - Произносит старший вампир. - Ты можешь изображать уверенность и хладнокровие перед другими людьми, но признай, что ты до сих пор боишься меня. Ты не избавишься от этого страха, пока не станешь настоящим монстром. Для этого тебе придется перестать играть в «человека».
        
        «Божественная воля Кадуцея» успешно отразила атаку на разум.
        
        Для ускорения принятия защитных мер против атак, превосходящих защиту, требуется повысить уровень освоенности умения.
        Студент магической академии пару раз моргнул, но фигуры Мастера уже нет, только прах продолжает вальсировать в воздухе. Сареф с трудом отворачивается, до последнего ожидая еще одной атаки. Другие участники рейда вряд ли пострадали, Сареф слышит, как один из охотников на демонов захлопнул гроб, после чего весь прах начал оседать.
        - Построиться. - Приказывает пресвитер. Он явно командир отряда. Юноша замечает, что Жирдяй лежит на полу с отрубленными руками и ногами, а на его спине выжжен символ солнца. Вероятно, это какая-то удерживающая нежить магия. Пока Сареф боролся с мороком, остальные закончили зачистку этого помещения и готовятся идти дальше.
        - Внимание, сзади. - Произносит метатель ножей. Все дружно поворачивают голову туда, откуда сюда пришли. Слух Сарефа различает шарканье многочисленных ног: мертвецы из гробов первых двух коридоров вышли на охоту за живыми. Получается, то был не подземный морг, а ловушка для нарушителей. Мертвые тела более не могут использовать голосовые связки, и уж тем более набирать воздух в грудь, поэтому толпа трупов приближается в полном молчании. Можно даже сказать, что в гробовом, если бы Сареф был сейчас в настроении каламбурить.
        Однако, к чести охотников за демонами, никто из них даже не переменился в лице или не задышал чаще. Все расслаблены и сосредоточены одновременно, что указывает на большой опыт противостояния тому, что обычный человек может никогда в жизни не увидеть.
        - Сареф, пойдешь с нами. - Говорит маг Патрик. - Держись за мной.
        Очевидно, что оставить Сарефа здесь они уже не могут. Сареф послушно встает за спиной чародея, а боец с метательными ножами занимает арьергард процессии. Благо, мертвецы не могут бегать, так что отряд очень быстро удаляется от них вглубь базы Носильщиков Гробов.
        Пресвитер Манкольм кажется старым и слабым человеком, но сейчас он бесстрашно идет первым, какая-то невиданная сила прогоняет старческую хилость. Может быть, что жрец помолился Герону и получил на время приток божественных сил. Сареф в этом не разбирается, но почему-то считает именно так.
        Еще есть интересный слух о том, что днем сила жрецов достигает пика, особенно в ясную погоду. А вот ночью наоборот темные маги поднимают голову. Как движение небесного светила на это влияет, понять довольно трудно. В академическом плане есть такой предмет, как метафизика астрономических сил и явлений, но будет он точно не на первом курсе.
        Над головами отряда продолжают гореть магические огни. Через пять минут они снова оказываются в вихре быстрой схватки, но теперь им противостоят рядовые члены Носильщиков Гробов. Вот только эти люди никаких гробов за спиной не носят. Стоит врагам показаться, как мэтр Патрик тут же фокусирует свет на них, из-за чего шары света превращаются в узконаправленные прожекторы. Люди сжимают веки и закрывают лица, так как свет становится таким, будто в воздухе действительно висят огромные прожекторы.
        Бойцы легко расправляются с любым сопротивлением, Сареф теперь идет по трупам, так как пол буквально завален ими. Охотники на демонов попросту шинкуют врагов с неутомимостью комбайна. Вскоре отряд выходит в большую пещеру размером с целый наземный район Порт-Айзервица.
        Внутри этой пещеры построено множество домов и других построек, группировка тут обитает весьма немаленькая, наверное, человек двести-триста. Весь мини-городок освещен факелами и магическими светильниками, так что чародей отменяет свое заклятье света. Сареф взглядом пробегается по будущему полю битвы и не понимает, как они будут зачищать базу.
        Каждый в отряде, конечно, профессионал своего дела, но тут их могут просто окружить и повалить числом. Все же пещера просторная, это не узкие туннели и коридоры. Тем более, что вторженцев уже заметили. На крышах домов Сареф видит, как лучники и арбалетчики готовы обрушить на охотников дождь из стрел. Юноша ожидает, что сейчас увидит настоящий боевой потенциал охотников за демонами.
        Мэтр Патрик бросает в воздух сразу пять или шесть магических свитков. Раньше Сареф видел, что пользователи раскрывают свитки один за другим и ожидают активации зарисованной или записанной магии, но магу рядом это явно кажется детским садом. Все заклинания свитков активировались почти мгновенно и одновременно. Не только эффектно выглядит, но и весьма эффективно.
        Над головами отряда возникает полупрозрачный купол, а на телах на секунду появляется свечение. Вероятно, купол будет защищать от стрел, а магическая броня прикрывать тело каждого в отдельности. Еще Сареф ощущает невероятную легкость в теле. Какой эффект оказали остальные свитки, пока не видно. Увы, не остается времени, чтобы Система проанализировала чары и выдала о них информацию. Пресвитер Манкольм делает особый молитвенный жест, будто рисует в воздухе окружность солнца.
        - ГЕРОН!!! - Сареф аж вздрагивает от силы голоса старого жреца. Будто целая артиллерийская батарея разом выстрелила. Волна божественной силы прокатывается по всей пещере, у Сарефа перехватывает дыхание от боли, для его вампирской натуры священная сила так же губительна, как и для нежити, например. К счастью, этого никто не заметил, либо посчитал, что Сареф просто перепугался из-за голоса, прозвучавшего как взрыв.
        Уже пущенные стрелы остановлены барьером над головами, а сила голоса жреца валит всех стрелков с ног. Слышны крики и ругательства, но тут пресвитер Манкольм начинает бить по-настоящему:
        - Герон, владыка солнца и неба, встань щитом от зла в ночи, прогони злые помыслы и даруй нам силу нести очищающий свет. Во мраке ночи, по колено в крови, под тяжкой ношей и с огнем в груди!
        - Во мраке ночи, по колено в крови, под тяжкой ношей и с огнем в груди! - Подхватывают все остальные, и у самого потолка пещеры возникает золотой диск солнца. Это настолько завораживающее зрелище, что Сареф смотрит на него, даже не обращая внимания на боль. Юноша ожидал, что копия солнца начнет стрелять какими-нибудь волшебными лазерами, но атака оказывается менее заметной, но достаточно жесткой.
        В рядах противников просто начинают загораться люди. Вот один из стрелков пытается вытащить новую стрелу, но внезапно воспламеняется с ног до головы в золотом огне. Другой пытается спрятаться в доме, но через окна опять же виден золотой свет, стены для мистического солнца над головами не помеха.
        Самовозгорания уже массовые, поднимается хаос, так что ни о какой защите Носильщики Гробов даже не думают. По кивку пресвитера адепты боевых искусств выходят из-под защиты купола и устремляются в подземный городок. Сареф уверен, что они там методично вырежут каждого на своем пути.
        
        НАЗВАНИЕ: неизвестно
        ТИП: жреческая сила
        РАНГ УМЕНИЯ: неизвестен
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ:неизвестен
        ОПИСАНИЕ: неизвестно
        АКТИВАЦИЯ: неизвестна
        Сареф смотрел на солнце сколько мог, но Система теперь даже название способности увидеть не смогла. Герон или что-то еще надежно защищает знания даже от такой вещи, которая нарушает законы мира, по мнению Сарефа. Это лишь в очередной раз доказывает, что Сареф вряд ли пришел в этот мир в роли великого избранного. В мире хватает сил, которые пройдутся по вампиру сапогами, даже не заметив этого.
        Наверное, одна из таких сил сейчас пытается противостоять рейду охотников за демонами. Острый глаз Сареф замечает на одной из центральных крыш сгорбленную фигуру. На спине у незнакомца закреплен гроб, сияющий зеленым светом. «Хм, у этого человека рога растут?», - спрашивает сам себя авантюрист, так как мистическое солнце наверху превратило мрак пещеры в яркий день, поэтому можно разглядеть даже такие детали.
        Глава 59
        Впрочем, странного человека замечает не только Сареф. Мэтр Патрик предупреждает пресвитера, но тот и сам уже обратил внимание. Почему-то мистическое солнце не может воспламенить тело рогатого человека с гробом на спине. Противник берет в руки лампу и косу и выкрикивает что-то невразумительное.
        Следом вся пещера начинает заполняться зеленым светом. Сареф и раньше заметил разнообразные рисунки и каракули на стенах пещеры, но не посчитал это чем-то важным. Однако сейчас все вырезанные сумасшедшим художником изображения начинают испускать зеленый свет, и среди хаоса линий и фигур можно проследить четкие последовательности магических фигур.
        Сарефу они незнакомы, но мэтр Патрик явно раскусил план противника, раз громко выкрикивает заклятье. Оно выглядит как самый обычный огненный шар, такой Сареф неоднократно видел в играх и фильмах прошлой жизни. Но вживую на всё смотришь под другим углом. Кожа чувствует жар огня, вокруг клубка пламени дрожит воздух, а после снаряд с низким гудением устремляется прямо к человеку с гробом.
        Огненный шар летит со скоростью ракеты, юноша уверен, что враг не успеет убежать. Вот снаряд бьет по крыше, маг явно целился в неё, так как есть риск промахнуться одиночным выстрелом магии. Магия, которая удерживала огонь в форме шара, перестает работать. Всё здание исчезает в грохоте взрыва, у Сарефа от такого аж волосы встали дыбом. Волшебники действительно могут в одиночку отправлять десятки людей на тот свет…
        Сареф как последний идиот смотрит на лезвие косы в бликах огня и лучах копии солнца. Почему сельскохозяйственное орудие готово оттяпать студенту Фернант Окула голову? Ни органы чувств, ни разум не успевают осознать произошедшее. К счастью, рефлексы срабатывают без участия вампира. В последний момент Сареф успевает пригнуться.
        
        Носильщик гроба был на крыше здания в семидесяти метрах, но вдруг оказывается между Сарефом, Патриком и Манкольмом. Теперь Сареф может получше рассмотреть этого человека… Человека ли? На голове надет череп рогатого животного, почти никакой одежды, а вместо ступней - копыта. Скорее всего это не человек.
        Пресвитер обращен спиной к внезапно появившемуся врагу, а вот мэтр Патрик боковым зрением замечает угрозу и криком предупреждает. К несчастью, слишком поздно. Враг не попал по Сарефу, но явно не смутился и продолжил движение косы, пока она не вонзилась в спину жреца. Пресвитер Манкольм коротко вскрикнул и упал на колени. Мистическое солнце над головами начинает терять яркость, теперь зеленый свет колдовских рисунков на стенах начинает преобладать в пещере.
        Всё произошло так быстро, что мэтр Патрик только начинает чтение заклятья, но Сареф в ближнем бою будет быстрее мага. Из рукава вампира выстреливает черное лезвие и пронзает врага насквозь.
        
        НАЗВАНИЕ: «Чернильная закалка»
        ТИП: алхимия
        РАНГ УМЕНИЯ: B
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 1,1 %
        ОПИСАНИЕ: маг-алхимик может свободно менять форму, прочность, остроту и агрегатное состояние особой субстанции. Травленые алхимические чернила специально созданы для легкости манипулирования ими. Алхимик ближнего боя может сотворить из чернил всё, на что ему хватит фантазии, ограничен лишь объемом вещества. Главным достоинством субстанции является сверхтекучесть её конденсата, т. е. способность проникать сквозь материю без трения.
        АКТИВАЦИЯ: мысленная трансформация субстанции.
        Когда Сареф впервые прочел описание этой магии, то несказанно удивился, что алхимики в этом мире смогли создать такое вещество. Именно эти чернила Сареф готов назвать настоящим Философским камнем, а не нечто, что превращает что угодно в золото. Правда, бессмертия чернила все же не дают. Как и использовать конденсат Сареф пока не может из-за низкого уровня освоенности.
        Еще перед началом рейда Сареф залил чернила себе под одежду и в кое-какие карманы. Эта особая жидкость не впитывается в ткань, если того не пожелает сам маг, и может просто растянуться по телу в виде второй кожи или же обернуться чем-то твердым в виде браслета или камня в кармане. Это гораздо удобнее, чем носить с собой кувшин.
        Увы, но атака Сарефа может оказаться не успешной, так как рогатое существо снова исчезло, будто сквозь землю провалилось. Чернила вновь стали жидкими и вернулись в рукав. Мэтр Патрик проклинает рогатого ублюдка и приказывает Сарефу заняться жрецом. Вероятно, помнит, что Сареф знает кое-какие чары целительства.
        - Гребанная скотина, он всю пещеру изрисовал Искажением Пространства. - Чародей вертит головой из стороны в сторону в попытках заметить противника с косой. Сареф же наклоняется над пресвитером и использует «Ауру благословения Кадуцея».
        Противник явно хотел сначала расправиться с самым слабым противником в лице Сарефа, а после неудачи сразу атаковал того, кто оказывает роль главной поддержки рейда. Рана очень глубокая, но благо, не задела жизненно важные органы, так что жрец даже не потерял сознание, а уже через полминуты добавляет исцеляющую силу Герона. Рана затянулась невероятно быстро. «Да уж, Кадуцей с 14 % освоенности даже рядом не валялся», - подумал Сареф и помог пресвитеру подняться.
        - Черт, Патрик, ты можешь выследить его или отменить его мерзкое колдовство? - Выкрикивает Манкольм.
        - Нет, он основательно подошел к делу. Только если разнести к чертям всю пещеру. - Отвечает маг.
        - Отец мой Герон, он может переключиться на остальных, идем в городок. - Отдает приказ жрец. Сареф послушно бежит за магом и пресвитером. Последнему будто лет двадцать, скачет как лань.
        Вдруг из земли вокруг троицы вырастают десятки призрачных рук, тоже зеленоватого оттенка. Одна рука даже успевает схватить Сарефа за лодыжку, из-за чего по ноге моментально разлился холод и слабость. На одних рефлексах Сареф двумя прыжками вышел из зоны рук. И правильно сделал, так как пресвитер ударил посохом по земле, на которой зажегся символ солнца. Призрачные руки тотчас исчезли.
        Вот они уже входят на первую улицу, заваленную телами. Некоторые сожжены уже потухшим солнцем, некоторые проткнуты, зарезаны или обезглавлены вошедшим отрядом охотников на демонов. Жрец начинает отдавать приказ, но Сареф его уже не слышит из-за зеленой вспышки. Искажение Пространства сработало более изощренным способом: разделила группу.
        Сареф переместился в другую часть мини-городка, вокруг горят пожары вперемешку с изумрудным светом со стен и потолка пещеры. Раздаются крики боли и страха, из-за угла выбегают члены группировки. Что-то вонзается в их спины и ноги. Сареф прячется за угол здания и видит, что культистов уничтожает метатель ножей из отряда охотников.
        Боец беспрерывно сыплет ножами во все стороны и попадает в цель в десяти случаях из десяти. Каждый нож наверняка заряжен энергией духа, поэтому будет проходить сквозь щиты и броню, и даже двери и стены не гарантируют полной безопасности. Ножи летят не только по прямой, но еще дугами и рикошетами, вращаются вдоль и поперек центральной оси. Такое виртуозное исполнение ни в каком цирке не увидишь.
        Правда, больше удивляет Сарефа боезапас метателя. У того, конечно, весь пояс был завешан ножами, рукояти даже торчали из голенищ сапогов и грудных ремней. Но снаряды уже давно должны были закончиться! Сареф внимательно всматривается в движения метателя, чтобы разгадать секрет. Вдруг на помощь приходит Система. Сареф следил за руками, но Система посчитала нужным обратить внимание на браслеты охотника.
        
        ПРЕДМЕТ: Зачарованные наручи возврата
        УРОВЕНЬ ПРЕДМЕТА: C
        ОПИСАНИЕ: наручи, зачарованные на возврат в руку предметов, на которые нанесена специальная руна. Ограничение: один возврат на 0,15 секунды. Заряда хватит на 24 часа, подзарядка на 3,5 часа.
        Тут до Сарефа дошло, что нужно смотреть не на охотника, а на жертв. И действительно, торчащие из тел ножи исчезают, чтобы мгновенно переместиться в руку метателя и тут же полететь к следующей жертве. Значит, все снаряды имеют на себе специальную руну для возврата. Таким образом охотник может бесконечно бросать и возвращать ножи, даже не сходя с неторопливого прогулочного шага.
        Без Системы Сареф не скоро бы догадался о таких тактических уловках. Люди действительно могут быть весьма изобретательны, когда дело доходит до выживания. С балкона над Сарефом вдруг падает труп стрелка. Арбалетчик пытался подстрелить метателя, но летящий нож отбил арбалетный болт, а за собой будто на хвосте вел следующий нож, который долетел до горла стрелка. Первый же нож вернулся в руку охотника до того, как коснулся земли. Выходить против адептов Оружейного стиля может быть плохой затеей…
        Сареф выходит из-за угла с поднятыми руками. Охотник, как и ожидалось, не просто лупит в каждое замеченное движение, а принимает решение перед броском. Поэтому в юношу не летит нож, метатель кивком приглашает к себе. Вампир, конечно, мог бы сейчас в одиночку отправиться в бой, чтобы попробовать заработать хотя бы один уровень, но рядовые Носильщики Гробов не представляют из себя ничего опасного, большинство в ужасе пытается покинуть городок и пещеру. Сареф помнит, что за расправу над бандитами в Костоломном ущелье получил от Системы шиш с маслом.
        Если Сареф хочет получить уровни и очки характеристик, ему нужно столкнуться в бою с сильными противником. Система будто специально перекрывает попытки перехитрить себя. Если постараться, то можно найти много слабых противников, отправиться зачищать, например, какие-нибудь логова чудовищ. Но за попытку легкой прокачки Сареф ничего не получит. Даже простые тренировки заклятий или умений теперь не очень-то хорошо повышают уровень освоенности.
        Пока что Сареф решает воссоединиться с группой вместе с охотником. Сейчас идет позади метателя ножей, пока не замечает двух других охотников с саблями на соседнем перекрестке. Их оружие по самую рукоять в крови. Сареф чуть хлопает по плечу охотника и указывает в сторону других. Метатель кивает, и они начинают двигаться в сторону товарищей. Те, в свою очередь, тоже замечают своих и начинают идти навстречу.
        Сарефу не очень нравится вид призрачных рук, которые теперь растут на каждом доме, крыше и улице. Такое чувство, что сейчас произойдет что-то нехорошее. И предчувствие вампира не обманывает.
        Глава 60
        Теперь Сареф продвигается по городу вместе с тремя охотниками на демонов в поисках остальных членов группы. Как услышал Сареф, войдя в город, они специально разделились, чтобы быстрее его зачистить. Во время движения все стараются обходить зеленые призрачные руки, которые колышутся будто заросли камышей. Группа решает срезать путь через тоннель под зданием, но там была подготовлена западня.
        Вот только Носильщики Гробов не учли, что охотники на демонов достаточно натренированы для того, чтобы даже в ловушке первыми нанести удар. Сам Сареф не зашел в тоннель, только слышит крики боли и стук падающих тел. Через пару минут показывается один из охотников с саблей и жестом приказывает следовать дальше. И в этот момент снова искажается пространство, Сареф успел заметить, что призрачные руки на стенах домов сотворили несколько магических жестов. Воздух вокруг юноши наполнился зеленым вихрем.
        Как и в прошлый раз, перемещение закончилось очень быстро, но Сареф не понимает, где теперь оказался. Вокруг нет подземного городка, студент магической академии оглядывает подземный туннель. Вокруг темно, но глаза вампира позволяют ориентироваться в обстановке. Звуков боя или других людей тоже нет. Если Искажение Пространства действует только в пределах пещеры, то Сареф мог быть перенесен в какую-то подземную часть базы Носильщиков Гробов. После переноса не ощущает чар поддержки на себе.
        Любое подземелье опасно тем, что в нем легко заблудиться. Сареф оказался тут при помощи магии, так что полностью дезориентирован. Не знает, где оказался, вокруг никаких ориентиров, стороны света под землей не узнать. Сейчас вампир может пойти вперед по туннелю или назад. Хотя, будет правильным назвать оба направления как «вперед», так как Сареф пришел сюда не на своих двоих.
        Так как обосновать выбор никак нельзя, Сареф просто идет в том направлении, к которому оказался лицом после пространственного переноса. Кишка туннеля постоянно петляет, но нигде нет ответвлений. Но этот участок скоро закончился, и вот уже каждые двадцать метров туннель разделяется на два, а то и на три пути. Юноша продолжает идти прямо, пока не зашел в тупик: проход завален. Приходится вернуться и снова наугад выбрать первый же поворот.
        Сареф знает, что так делать нельзя, но впервые оказался в таком информационном вакууме. Знает, что не придумает ничего лучше, поэтому полагается на удачу. Чернильное лезвие делает засечку на стене на тот случай, если будет кружить. Следующие полчаса Сареф просто идет по пустынным проходам и коридорам. Безумный строитель прокопал их столько, что вампир уже давно бросил попытки запомнить маршрут, лишь помечает те проходы, в которые входит.
        Никаких следов жизни, даже очень древних, не видно. Просто пол, стены и потолок. Никаких дверей, держателей факелов или ламп. В какой-то момент Сареф замечает ступени, ведущие наверх, поэтому без раздумий идет туда. Похоже, что он все-таки покинул пределы пещеры во время пространственного перемещения, так что сейчас стоит выбраться на поверхность своими силами.
        Поднявшись на один уровень, Сареф вновь блуждает по коридорам, пока не находит еще одну лестницу наверх. Уже прошел час с момента начала одиночного путешествия. В голове царит полная каша, так как проходы похожи один на другой, в лабиринте не получается толком ориентироваться. Сейчас бы пригодилось какое-нибудь заклятье поиска или разведки. Юноша не уверен, что мэтр Патрик и остальные будут его искать, пока не закончат зачистку базы Носильщиков Гробов.
        Абсолютная тишина и отсутствие сквозняков сильно давят на восприятие пространства. Пока что Сареф стремится подниматься выше, спасибо гравитации, хотя бы может понять, где низ, а где верх. Еще через двадцать минут Сареф резко останавливается, так как чуть не шагнул в яму посреди пола. Так как дна Сареф не видит, то неосторожность могла закончиться катастрофически.
        Юноша поднимает голову и видит, что на потолке тоже зияет дыра. Вероятно, отверстие проходит сразу по нескольким уровням. Это отличная возможность, ведь по прямой с одной стороны куда легче подниматься, чем искать очередную лестницу. Но одновременно сложнее, так как можно свалиться в этот чертовски напряжный колодец. Чернила в правой руке принимают облик, похожий на альпинистский ледоруб. Сареф прыгает и цепляется на им за край отверстия на потолке. После подтягивает тело и оказывается этажом выше.
        Обычному человеку такой трюк показался бы слишком сложным, но Сареф готов поблагодарить судьбу за становление вампиром. Следующий уровень никак не отличается от предыдущего, так что Сареф повторяет трюк и поднимается по колодцу дальше. Таким темпом Сареф поднимается вертикально вверх, уже отсчитал девять подъемов, пока не очутился в коридоре, где на потолке больше нет прохода.
        Вампир замечает, что теперь подземелье выглядит чуть более обжитым. Во всяком случае на стенах прибиты крепления для факелов. А еще впервые Сареф слышит что-то помимо звуков своего тела. Источник звука приближается, авантюрист не может по нему определить, кто это. Различает лишь звук шагов.
        Чтобы не рисковать, Сареф бесшумно отходит дальше в коридор и прячется за поворотом в боковой туннель. Из поворота в противоположном конце коридора показывается чья-то грузная фигура. Она неторопливо идет к дыре в полу, а за ней волочится тело. Вампир максимально напрягает зрение, благо оно уже давно привыкло к темноте. На идущем человеке какой-то плотный плащ и капюшон-маска, будто к обычному капюшону пришили еще холстяную маску с прорезями для глаз и рта.
        Человек доходит до отверстия и явно готовится столкнуть труп в него. Перед этим он вытаскивает из тела убитого какие-то колья. Пока незнакомец это делал, Сареф успел подметить некоторые детали обмундирования трупа. С волнением Сареф понимает, что это один из охотников на демонов, который орудовал саблей в паре с товарищем.
        Получается, не только Сарефа перенесло в какую-то тьмутаракань. И раз охотник убит, то человек над ним очень опасен. Сареф обязан не дать себя обнаружить! Убийца вынимает последний кол и спихивает тело в дыру. Слух вампира различает, как оно порой бьется о выступы на пути ко дну.
        - Бум-ру-бум-бум-бум, - вполголоса напевает убийца в маске. - Что ты говоришь? О, Харцакатль отправил мне еще одного? Ру-рум-бум…
        Сареф не понимает, с кем говорит человек, так как рядом с ним никого.
        - Ру-ру-ру-ру, так он прячется за поворотом налево? Бу-румбурум. - Юноша готов поклясться, что капюшон-маска теперь направлен прямо на него. Сареф без труда слышит его низкий бас и все слова. Как бы это ни произошло, но местоположение Сарефа раскрыто.
        Вампир выпрыгивает и несется прямо на человека с колами, зажатыми в подмышке. Но атаковать непонятного человека Сареф не будет, раз он справился с охотником на демонов. Вместо этого взбегает по стене на самой максимальной скорости, на которую способно тело. Рывок был подкреплен энергией духа, так что на секунду Сареф смог обмануть гравитацию, буквально пробежав над головой противника.
        После это спрыгивает на пол и несется прочь именно в ту сторону, откуда пришел убийца. Если тот пришел оттуда, значит, выход там с вероятностью в процентов восемьдесят. Странно, но человек не бросился преследовать добычу. Сареф бежит и бежит, пока не оказывается в просторном зале. Вокруг стоит едкая вонь, посреди зала расположен большой бассейн, в котором разлито темное пятно болота отходов.
        Юноша этому несказанно радуется, так как значит, что он достиг какого-то канализационного узла под городом. А если канализация здесь, значит, до поверхности города осталось совсем чуть-чуть. Юноша бросается к большому выходу из зала. Сареф не обратил внимание на то, что двери выхода вымазаны чем-то, и когда уже хотел прикоснуться к створкам, вещество засияло багровым светом. Невидимая сила отшвырнула вампира от дверей.
        «Магический барьер?», - изумляется Сареф, глядя на грубо начертанный колдовской треугольник. Кто-то нарисовал его кровью прямо на двери. А тем временем до слуха доносится нехороший звук: шаги убийцы приближаются. Темп неторопливый, будто человек знает, что жертва никуда не сможет убежать. Сареф оглядывается по сторонам, но замечает только еще один выход, который заколочен множеством досок. Желоба, через которые наполняется резервуар посреди зала, перекрыты решеткой с толстыми прутьями.
        - Бум-бум-рум-рум. - Слышит Сареф, и вскоре из-за поворота показывается массивная фигура. Все колья он уже убрал во что-то напоминающее колчан за спиной. А в левой руке сжимает внушительного вида тесак. Ширина лезвия превышает длину ладоней Сарефа. Незнакомец ударяет чудовищным оружием по стене, что вызывает яркие искры. Следом зажигаются все факелы в зале, что на некоторое время слепит Сарефа. Впрочем, хозяин тесака тоже прикрывает прорези для глаз руками.
        - Румурбур-рурур-турум. - Продолжает бубнить человек. При свете огня Сареф может лучше рассмотреть человека за резервуаром с нечистотами. На нем действительно плотный плащ из кожи бордового оттенка. Под плащом удается разглядеть во многих местах порванную кольчугу и поддоспешник, грязные штаны и сапоги. Незнакомец наголову выше Сарефа и намного шире в плечах. Мощные руки, ноги и торс очень напоминают профессионального тяжелоатлета максимальной весовой категории из прошлой жизни. На взгляд весит человек килограмм сто тридцать без учета снаряжения.
        - Бум-рум? - Будто сам себя спрашивает человек в капюшоне-маске, которую при свете Сареф может сравнить с масками палачей.
        
        Получена новая задача: выжить любой ценой.
        
        Вам противостоит КОЛЬНЫЙ МАСТЕР.
        Инстинкты уже предупреждали Сарефа, что легко не будет, поэтому даже не удивился получению задачи на выживание. Но вот название врага вызывает цепочку воспоминаний, где Сареф возвращается к розыскному листу у городских ворот. На нем висел заказ на поимку живым или мертвым Кольного Мастера или Мясника. И награда была баснословной: что-то больше ста золотых монет.
        Серийный убийца шестидесяти человек сейчас стоит перед Сарефом. Юноша вполне может пополнить список седьмого десятка жертв маньяка, если не будет осторожным. Этот Кольный Мастер уже расправился с опытным адептом Духа, а еще вроде как может применять магию, раз смог зажечь факелы во всем зале. Так как бежать некуда, Сарефу придется преодолеть и эту преграду. Вот только сейчас вряд ли кто-то придет его спасти, как это было с Идолопоклонником Церкви.
        Глава 61. Финал первой книги
        Схватка начинается стремительно, Кольный Мастер совершает безумный прыжок через бассейн прямо на Сарефа. Это необычный человек, он явно использует энергию духа, просто так не прыгнуть на восемь метров вперед. Несмотря на грузность тела, противник действует очень быстро, его бросок напомнил змеиную атаку. К счастью, просчитать и увернуться от такого наскока для Сарефа оказалось нетрудно.
        Вампир отпрыгивает в сторону, но оставляет под собой плотную каплю алхимических чернил. Черное вещество катается по полу подобно шарику ртути в ожидании ступни противника.
        Сарефу удалось загнать чернильный шарик размером с мячик для пинг-понга под правую ступню врага. Как и ожидалось, под весом упавшего тела жидкость уже была готова превратиться в блин, но тут студент магической академии заставляет вытянуться острым шипом. Срабатывает на ура, враг будто всем махом прыгнул на гвоздь, лезвие выходит из ступни. Но никакого преимущества это не дало, Сареф рассчитывал, что человек от такого потеряет равновесие или хотя бы бдительность.
        Но Мясник никак не показывает, что ему есть до этого какое-то дело, моментально разворачивается в сторону отпрыгнувшего авантюриста вместе с замахом тесаком. По его оружию уже течет багровая энергия, плотная и вязкая, будто замороженная кровь. Он использует Оружейный Стиль. Теперь понятно, почему серийный убийца имеет такую высокую награду. Поимка или уничтожение такого не по плечу подавляющему большинству.
        Вампир начинает уворачиваться от ударов. Противник хоть и быстр, но ворочать массивным оружием и собственным телом не может так же быстро, как и юркий авантюрист. Бенедикт бы в такой ситуации предложил бы изучить противника для нанесения точного удара в правильно подобранный момент. Ганма же просто прервал бы атаки мощным ударом. Сареф пока не готов тратить энергию на слишком крутые атаки, поэтому предлагает убийце попросту вымотаться.
        С рыком Кольный Мастер напрыгивает на юношу, тесак готов разрубить щенка на две ровные половинки, но Сареф легко отпрыгивает от очевидной линии атаки. Когда нет страха, можно легко анализировать ход любой схватки. Но недооценивать противника очень опасно, Сареф чуть не ощутил это на своей шкуре. Кольный Мастер выдрал из ступни шип из чернил и выбросил в резервуар. После правой рукой тянется к кольям за спиной и хватается за один. Вампир решил, что Мясник сейчас будет сражаться с оружием в каждой руке, но жестоко ошибся.
        Неожиданно враг метает кол прямо в грудь Сарефа. Юноша на одних рефлексах успевает уклониться, но снаряд все равно задевает плечо с такой силой, что заставляет тело сделать парочку оборотов вокруг оси. У авантюриста не остается времени даже поохреневать по поводу того, что противник может метнуть кол со скоростью и силой осадной баллисты. Терять равновесие очень опасно, чаще всего это равносильно гибели, если враг успеет воспользоваться преимуществом.
        Тесак уже приближается к голове, так что Сарефу нужно стать еще быстрее. Белое пламя окутывает фигуру и запускает тело на еще три оборота, но теперь контролируемых. Противник, по всей видимости, не ожидал, что юноша не бросится восстанавливать равновесие. Сареф оказывается сбоку от лезвия и его обладателя, и отталкивает его руку с одновременным ударом ногой. Нижняя конечность забирает крутящий момент тела и по широкой дуге проходит путь от пола до левого уха врага. Чем-то напоминает тхэквондо из прошлого мира, если Сареф ничего не путает.
        Такой удар должен обезглавить любого человека, но Сареф будто ударил титановый столб, враг лишь чуть покачнулся и попробовал схватить юношу. Последний тут же разрывает дистанцию, если будет схвачен, то уже не сможет уворачиваться от ударов. В ноге пульсирует боль, даже несмотря на то, что энергия духа перед ударом укрепила мышцы, кости, связки и суставы.
        Но стоит Сарефу отбежать от врага, как приходится снова уворачиваться от следующего кола. Ужасное оружие попадает аккурат в доски заколоченного прохода и попросту крушит всё на своем пути. Оружие, заряженное энергией духа, может плевать на броню и препятствия. Юноша признает, что противник имеет ничуть не меньший опыт сражений, чем Ганма. Держит противника в напряжении как в ближней, так и на дальней дистанции. Не зря все-таки назвали Кольным Мастером.
        Их сумасшедшая пляска продолжается в зловонном помещении. Мясник доминирует и наступает, Сареф проклинает его выносливость. Несмотря на пассивное ведение боя, студент магической академии устает гораздо быстрее противника. А еще Сареф не может разгадать принцип боевого искусства, которое защищает тело врага. Школа Белого Пламени ориентирована высокую подвижность и разрушительные удары, так что Сареф то и дело подлавливает противника и наносит удары в колени, солнечное сплетение, подбородок. Но будто пытается кулаками сдвинуть гору, враг даже не замечает ударов.
        Если можно было бы применить Систему на врага, то его характеристики Жизненной мощи и Прочности были бы зашкаливающими. По Физической силе Сареф тоже бы, наверное, уступил. Только в Ловкости он превосходит врага. Дыхание постоянно сбивается, Мясник то и дело ломает темп и направление атак, что мешает предугадывать действия. Не получается даже сосредоточиться на магии, ведь «Чернильная закалка» скорее всего сможет пронзить его тело.
        Кольный Мастер продолжает теснить, Сареф уже почти подошел к заколоченной двери. Приходится низко пригнуться, тесак проходит над головой и разрезает толстенные доски. Вампир сразу поднимается, подпрыгивает с подтягиванием коленей к груди и бьет ими в грудь Мясника. В Фондаркбурге таким ударом отправил в полет вампира Деррила, но сейчас не получилось заставить противника хотя бы сделать шажок назад. Впрочем, Сареф стремился самого себя оттолкнуть от врага, так как места для маневра практически не осталось. Спиной разбивает доски и оказывается в тесном коридоре.
        Разворачивается и со всех ног бежит в следующее помещение, так как узкий коридор - отличное место для броска кола. Сарефу не хватило буквально полсекунды, чтобы нырнуть за поворот: кол врезается в левое плечо и отправляет в полет. Сареф перелетает какие-то перила и падает этажом ниже. Падение было жестким, но вампир заставляет себя вскочить на ноги. К счастью, кол прошел по касательной и лишь расцарапал левую лопатку.
        А вот Кольный Мастер уже перепрыгивает через перила и приземляется перед адептом Белого Пламени. Поле боя сменилось каким-то многоярусным подземным складом. Вокруг много стеллажей и строительных лесов, будто когда-то давно тут было крупное строительство, которое так и не завершили. Но вот что Сарефа радует, так как это луч рассветного солнца, падающий с верхних этажей через какую-то дыру.
        Вот только враг не позволит ему просто так сбежать, он словно начинает вести себя более серьезно. Наскоки и размахи оружием становятся еще быстрее и чаще. Он явно не намерен давать время на передышку и придумывание какого-то плана. Это здорово напрягает, Сареф начинает чувствовать настоящую злобу по отношению к противнику. Впервые его настигает такое чувство. Возможно, именно из-за этого решается на рискованный шаг.
        Быстро взбегает по лесам и отталкивается от них. В полете тело окутывает настоящий пожар белого огня. Энергия духа быстро принимает облик секиры размером с трехэтажный дом. В последний раз подобное Сареф использовал в бою с Дьявольским Ловчим. Но тогда он был уверен в успехе, сейчас же стоит на грани отчаяния. Эта техника одна из самых продвинутых, хотя Ганма знал и такое, что скорее всего убьет Сарефа при попытке применения.
        Враг может отпрыгнуть от удара, но вампир знает, что во время удара по земле еще разойдется взрыв, так что точно должен попасть. Неожиданно Кольный Мастер не думает уходить из зоны поражения. Из-под маски Сареф замечает желтые зубы улыбки, а может, всего лишь показалось. Мясник хватает тесак в двуручный хват и заводит за голову. «Красный водопад» - вот как можно назвать появившийся эффект. По лезвию начинает стекать энергия духа, вязкая как кровь или масло. Серийный убийца тоже может и хочет удивить Сарефа.
        Когда Сареф уже приблизился к фигуре противника, под тем уже образовался целый пруд из энергии духа. Он не просто не уступает Сарефу, он наголову превосходит в боевом искусстве. Мощный выкрик, и Кольный Мастер отправляет тесак прямо навстречу колоссальной секире из белого пламени. Вслед движению несется багровое цунами, которое сталкивается с атакой вампира.
        Гремит самый натуральный взрыв, рокот проносится по подземному складу. Ударная волна рушит строительные леса и стеллажи. Наверное, жители домов над этим местом не на шутку перепугаются. К несчастью, обмен ударами заканчивается не в пользу Сарефа. Белое пламя мощное и быстрое, но завязло в непробиваемой стене в виде темно-красной волны. А после было поглощено ею, а следом Сареф получает чудовищный удар.
        Юноша впечатался в стену, а после упал в груду строительного мусора. Воздуха катастрофически не хватает, наступает невероятный упадок сил. А еще по груди расходится боль, удар точно смял половину ребер, а также по туловищу теперь проходит глубокий порез. Мясник же лишь отставил одну ногу назад для большей устойчивости. Теперь поднимает тесак в воздух, оружие по необъяснимой причине увеличилось в размерах до гигантского двуручного меча, хоть и сохранило внешний вид.
        - Руруру! А вот это было круто, неужели в Оружейной Часовне наконец-то появился кто-то умелый? Аха-ха-ха-ха! - Кольный Мастер радуется своей победе и даже пританцовывает, словно умалишенный.
        Вот теперь Сарефу становится страшно, так как не может нащупать мешочек с кровью Древнего. В ужасе начинает шарить по телу, порез на груди перерезал шнурок, но не мог же куда-то далеко улететь?! Авантюрист даже забывает про активацию «Ауры благословения Кадуцея». Поиски закончить не получается, в лицо врезается сапог Мясника, у Сарефа не остается сил ни на защиту, ни на подъем на ноги.
        - Рум-рум-бум, хватит трепыхаться. Ты проиграл, прими участь с достоинством. - Кольный Мастер начинает заносить чудовищное лезвие. Это можно посчитать концом Сарефа, но словно открывается второе дыхание, адреналин оголяет все нервы и опускает в кипящее масло. Загнанный в угол вампир решается подороже продать свою жизнь.
        - СТОЙ! - Выкрикивает юноша, подкрепляя звук ментальной магией.
        
        НАЗВАНИЕ: «Божественная воля Кадуцея»
        ТИП: божественная сила
        РАНГ УМЕНИЯ: S
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 12,0 %
        ОПИСАНИЕ: способность Кадуцея воздействовать на разум других существ, а также защищать собственное сознание. Чем выше уровень освоенности, тем сильнее подчинение воли и успешнее защита. Способность также пассивно защищает пользователя от психического давления и ментальных атак, которые слабее защиты.
        Модернизированный вампирский «Приказ» внезапно оказывает нужный эффект. Враг точно такого не ожидал, его руки перестали слушаться, он пошатнулся и отступил на два шага. Мясник мотает головой, пытаясь отогнать странное наваждение.
        - Бум-бум, что это такое? - Недоумевает своим действиям Кольный Мастер. Смотрит на руки, те снова находятся в его подчинении.
        Сареф использует паузу, чтобы встать на колени и вытянуть руку в сторону врага. Из рукава выстреливают алхимические чернила в виде острейшей иглы. Магическое оружие вонзается в бедро Мясника. Столичный маньяк смотрит на детскую атаку и пожимает плечами. Ладонью ломает иглу, он точно не понял, что этим хотел добиться Сареф.
        Снова начинает сближение, но вдруг останавливается из резкой боли в ноге. Сарефа впервые за бой обнажает клыки в злорадной улыбке.
        - Агх. кха. - Кольный Мастер роняет тесак и падает на колени.
        Сейчас по его кровеносным сосудам кружат чернила. Сердцебиение у врага тоже учащенно схваткой, так что скорость кровотока очень высокая. Чернила, повинуясь воле Сарефа, постоянно меняют форму на острые лезвия, иглы, снежинки и звездочки. Чернила циркулируют вместе с кровью и разрезают вены и артерии изнутри. А когда попадают в область сердечной мышцы или сосудов мозга, то наносят непоправимый ущерб.
        Убийца, может, и непробиваемый для ударов Сарефа, но против атаки внутри организма ничего сделать не сможет. С таким смогут справиться только другие маги. Теперь капли чернил собираются вместе и перекрывают основные артерии: сонную, сердечную, подмышечную, легочную, бедренную. Сареф знает только общую анатомию со школьной скамьи, но примерно представляет, где нужно собрать чернильные «тромбы».
        Мясник смешно открывает и закрывает рот, его ощущения вряд ли можно передать словами. Сареф встает, чуть не падает, но приближается к противнику. Сейчас он ничего не может поделать с инстинктом охоты. Он вправе получить заслуженную награду! Чернильное лезвие проходит через глаз Кольного Мастера и доходит до мозга. Это последняя предосторожность, на которую хватило терпения. Клыки вонзаются в шею врага, и одновременно чернила перестают перекрывать артерии.
        
        НАЗВАНИЕ: «Кровавый пир»
        ТИП: расовое умение
        РАНГ УМЕНИЯ: А
        УРОВЕНЬ ОСВОЕННОСТИ: 8,5 %
        ОПИСАНИЕ: способность поглощения крови живых существ с целью утоления голода и кражи жизненной энергии. При поглощении крови также происходит заимствование маны, знаний, воспоминаний, навыков и умений. Успешность зависит от силы пользователя и цели для поглощения.
        Словно мучимый длительной жаждой, вампир всё глотает и глотает кровь врага. Осушив жертву до конца, резко отворачивается в приступе тошноты. Вырвало на пол, но это было необходимо, чтобы извлечь чернила из собственного желудка. Сареф падает рядом в полном бессилии, только губы растягиваются в довольной улыбке. Он был на грани, но одолел врага благодаря только самому себе.
        
        Задача «выжить любой ценой» выполнена.
        
        ИТОГИ БОЯ:
        ###
        &*%!$&^(_(::“{*(**(&^^%$$##$%^&^
        #$%^&^&%$%)($#W^$%:|":{}}
        %$%)($#W!#$^$&%@%$#$(%()(}“}”}{
        }*()&%$^^%$(^%$(&)(*&^$&$))_)*(
        #W!#$^$&%%$$##$%^&^&$^^
        Сквозь дымку усталости Сареф пытается сосредоточиться на сообщении Системы. «Что это такое? Не могу прочесть», - юноша решает, что от усталости просто не может сконцентрироваться. Вдруг приходит резкая боль в голове. Сареф кричит и катается по грязному полу, такое ощущение, что сейчас просто взорвется.
        
        Ум$^$е «Кровавый пир» акти&^&овано. Будет погл$#Wно 92 % жизн)(ной энергии.
        
        Прове!#а поглощени! памяти, знаний, на*/-ов и умений. Успех! Будет поглощен %;% совокупного объема души.
        
        Внимание!
        Возникла оши!ка!
        Прев“№ен макси?#льный объем погло@енных душ: 4/3. Души конфликтуют между собой. Для снятия дебаффа тре:{}тся увеличить макси?#льный объем погло@енных душ.
        Но Сареф уже не видел сообщений, которые показывает Система. Мысленно он уже переживал жизнь Кольного Мастера, рос, учился и убивал, убивал и убивал. Страдал, развлекался и снова убивал. Мужчин, женщин, детей и стариков. За долгую жизнь адепт Духа прервал немало жизней еще до того, как стал Мясником.
        
        Процесс усваивания завершен.
        До завершения поглощения навыков: 00:15:49.
        Сареф встает на ноги, боль успокоилась. Юноша поднимает тесак, который вернулся к обычному размеру.
        - Думаешь? - Спрашивает Сареф у оружия. После поднимает голову к далекому лучу света с поверхности. - Я ведь туда направлялся. Хм, бум-бум-рум. Надо подумать. Руру-рурум.
        Тесак рассекает шею Кольного Мастера. Сареф срывает с него маску и засовывает её в карман. После хватает за редкие волосы отрубленную голову и идет к выходу из канализации. Теперь-то он знает это место как свои пять пальцев. Все же эти охотничьи угодья буквально перешли к нему по «наследству».
        КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ
        Доп. глава «Оружейная Часовня». Прелюдия к второй книге
        Полуденное солнце нестерпимо жарит, но вошедшая в город группа людей будто не испытывает неудобств. Беловолосая авантюристка жизнерадостно размахивает руками при ходьбе, а пара рослых мужчин следует за ней с невозмутимым видом. Впрочем, кто знает, какие эмоции сейчас на их лицах, так как первый набросил на голову капюшон, а второй вовсе идет в шлеме.
        - Ва, а столица куда больше, чем я себе представляла! - Девушка разглядывает дома, прохожих и улицы. - Где остановимся?
        - Энрик снял комнату в «Бухте». Нам нужно в портовый район. - Отвечает человек в капюшоне.
        Таверна под названием «Бухта» встречает приятной прохладой, человек в темном углу привлекает внимание группы.
        - Так, завтра утром нам нужно уже быть на экзамене, так что сегодня отдыхаем. Все деньги на стол! - Девушка остается стоять перед столом, в то время как остальные расселись.
        Каждый выкладывает на стол монеты, выходит не густо, им хватит ровно до следующего дня.
        - Рим, а если мы не пройдем? - Спрашивает человек в шлеме.
        - Что? Мы пройдем! Зря что ли подготовились? - Авантюристка отвешивает подзатыльник напарнику в шлеме. Силы удара оказывается достаточно для того, чтобы воин чуть не врезался лбом в стол.
        - Главное, не садиться в одну лодку с незнакомыми людьми. - Улыбается человек в капюшоне. Энрик, сидевший в углу, не смог сдержать смех. Как, впрочем, и все остальные.
        - А-а! Хватит! Сколько можно мне напоминать об идиотском конкурсе новичков и о том парне. - Рим уже намеревалась перевернуть стол от нахлынувших чувств, но сдержалась. - Как вспоминаю, так придушить его хочется.
        - Ты просто не любишь проигрывать.
        - А кто любит? Но больше всего меня бесит его манера держаться. Оп, смотрите на меня, я весь такой загадочный и хладнокровный. - Рим начинает мини-представление, где прохаживается перед столом будто безжизненный голем. - О, я умею колдовать. О, а еще я адепт духа. Но я типо скромный, ибо никто из вас недостоин видеть мое могущество.
        Напарники хохочут, так как Рим известна своей способностью довести что угодно до смешного абсурда.
        - Оп, смотрите, я вас раскусил и выпрыгнул из лодки. Оп, я надавал лещей старшему магу. - Рим изображает что-то отдаленно похожее на рассказ. - Человек он, может, нормальный. Но совершенно непробиваемый.
        Авантюристка наконец садится за стол.
        - У него явно свои тараканы в голове. - Замечает человек в шлеме.
        - Скорее он таким неумелым образом пытается скрыть что-то о себе. Умению врать ему еще учиться и учиться. - Пожимает плечами Рим.
        - Однозначно. - Соглашается человек в углу.
        - Воистину. - Кивает напарник в капюшоне.
        - Аминь. - Невпопад встревает шлемоносец, чем вызывает новую волну смеха.
        На следующее утро квартет стоит перед небольшими воротами. Старые казармы были переоборудованы под место проведения вступительного экзамена.
        - Как-то бедно выглядит. Я слышал, что в магической академии роскошные особняки, толпа слуг и все из золота.
        - Ну а что ты хотел? - Спрашивает Рим. - Там же все богатенькие. А в Оружейной Часовне больше половины из незнатного люда. Но если ты станешь мастером, грандмастером или магистром, то можешь попытаться войти в высший свет.
        - Кстати, а тот парень ведь тоже прибыл в Порт-Айзервиц? Он вроде как на мага будет поступать. - Произносит Энрик.
        - Вроде бы, но нам сейчас нужно думать только о своих проблемах. Вперед! - Приказывает Рим и первая входит на территорию школы Оружейного Стиля.
        Через час вся группа стоит во внутреннем дворе вместе с другими претендентами. Всего собралось около шестидесяти человек. Двор довольно широкий, здесь разом могут спарринговаться множество бойцов, но кажется, что не протолкнуться. Каменные плиты приняли на себя реки пота и ручьи крови за все время существования. Правила уже объяснены, так что все ждут сигнала от экзаменатора.
        Судя по всему, здесь никто не собирается сюсюкаться с претендентами и уж тем более заморачиваться с условиями поступления. Пятьдесят человек будут отсеяны самым простым способом: групповым боем. Использовать можно только деревянное оружие, которым завешано аж две стены. Но даже куском древесины можно убить человека, жертвы есть каждый год. А смерть будет идти рядом с каждым адептом духа на протяжении жизни.
        - Начали! - Резкий выкрик, и наступает тишина.
        Шестьдесят человек напряженно смотрят друг на друга, никто не хочет напасть первым. Неожиданно воздух разрывает крик боли: один из бойцов падает на землю, а из его головы льется кровь. Это служит толчком для бойни в замкнутом пространстве. Во время боя никто не заметил, что к экзаменатору у стены подошел другой последователь школы духа.
        - Есть интересные новички? - Интересуется подошедший.
        - Только две группы выделяются. - Отвечает экзаменатор. - Вон та пара громил явно знает основы работы с энергией тела. А еще квартет из трех парней и девицы. Они не используют приемы с использованием духа, но сильны и без нее. А также показывают отличную командную работу и приемлемую жестокость.
        - Ну что же, посмотрим…
        Через некоторое время на ногах остается только десять человек, поэтому экзаменатор громко останавливает бой. Все моментально опускают оружие и выдыхают. Неожиданно на ноги поднимается рослый мужчина и с криком бросается на беловолосую девушку, которая ранее двинула коленом в пах.
        Экзаменатор привык к подобному неповиновению, всегда находятся личности, которые в ярости стремятся продолжить бой, нарушая приказ. Воин духа также знает, что сможет оказаться перед нарушителем до того, как он добежит до девушки. Но чего он не ожидал, так это молниеносного рывка девицы и удара деревянным мечом в горло. Силы оказалось достаточно для серьезного повреждения трахеи. Нарушитель приказа повторно упал на землю.
        - Я лишь защищалась. Нет проблем? - Сплевывает Рим и пытается вытереть вспотевшее лицо.
        - Проблем нет, он сам виноват. - Экзаменатор пожимает плечами. - Ты, ты, ты, ты, ты, ты, ты, ты, ты и ты. В ту дверь. Все остальные - вон отсюда.
        Воин пальцем указывает на прошедших отбор и покидает площадку. Справившиеся входят в указанную дверь, а остальные поднимаются и начинают понуро плестись к выходу. Многие зажимают раны и кривятся при каждом шагу. Несколько человек потеряли сознание, их за порог пришлось выкидывать экзаменатору.
        - Кабанья жопа, как же больно! Мальт, ты почему открыл свой фланг? - Энрик зажимает руками сломанный нос.
        - Да хватит за него держаться, как за член. - Отмахивается Мальт, поглаживающий шишку на голове. - У меня там свои заботы были.
        - Хватит ныть, парни. - Рим, похоже, единственная, кто не получил ни одного удара за бой. - Нужно просто быть проворнее, а не стоять с разинутым ртом. Хунг, быстрее перебирай ногами, ты тут всех тормозишь!
        Люди входят в комнату. В ней нет никакой мебели и окон, лишь три воина из Оружейной Часовни стоят у противоположной стены через десять шагов. После все обращают внимание на пол, выложенный странными камнями. Линии и узоры на камнях начинают пульсировать странным свечением.
        «Энергия духа!», - догадывается Рим.
        - Суть проста: подходите и берите вашу ученическую форму. Если не возьмете, значит, на этом мы прощаемся с вами. - Произносит один из троицы у противоположной стены. В его руках зажат один комплект формы.
        Никто не спешит идти первым. Очевидно, что это новое испытание, но непонятно, что будет во время ходьбы по резному полу.
        - Ах да, у вас сто двадцать секунд. - Новый экзаменатор видит нерешительность претендентов и устанавливает жесткое ограничение.
        Десять человек срываются с места, но никто не смог пройти и двух шагов по причудливой плитке. Огромная сила обрушивается на тело. Двое тотчас падают и кричат в пытке. Остальные шатаются и обливаются потом, но сохраняют равновесие.
        Каждый шаг дается с неимоверным трудом. Похоже, что это тест на предрасположенность к энергии духа. К счастью, Рим знает об этом, так как подкупила в Масдарене одного информатора из гильдии авантюристов. На четвертом шаге падает третий претендент, а потом еще один. Пока что вперед вырывается пара крепких молодцов, окутанных дымкой собственной энергии. Эта энергия укрепляет их тела и позволяет дойти до конца комнаты и забрать форму.
        Осталась лишь группа Рим, застрявшая на половине пути. Напор будто становится сильнее и сильнее, так и подмывает сдаться и растянуться на полу.
        «Ух, это тяжелее, чем мне рассказывали», - размышляет Рим, - «Но мне нельзя облажаться здесь и сейчас».
        «Вот именно».
        Холодный ветер пробегает по коже девушки, но та этого не замечает. А вот ослабление преграды из энергии духа чувствуется моментально.
        - Тридцать секунд. - Объявляет экзаменатор о скором окончании времени.
        Рим будто плывет куда-то очень далеко и быстро. Словно чья-то невероятно сильная воля аннулирует воздействие энергии духа. В похожем состоянии духа находятся Энрик, Мальт, Хунг. Холодный ветер становится ощутимее.
        - Десять секунд.
        Рим натяжно мычит, толкая тело вперед. Перед мысленным взором будто с высоты птичьего полета раскинулась столица Манарии. А после гигантская фигура закрывает свет солнца, Порт-Айзервиц накрывает тень только ради того, чтобы сегодня Оружейная Часовня пополнилась четырьмя новобранцами.
        Они успели в последний момент. Все четверо забирают новую форму. У всех дико кружится голова, но ни экзаменаторы, ни двое других претендентов не показывают удивления. Сейчас Рим замечает, что в комнате нет никакого холодного ветра, как и солнечного света или теней. Поток энергии духа вбивается в пол с неумолчной силой. Словно ничего особенного не произошло.
        - Отлично. Я покажу ваши места в казарме. За мной, теперь Оружейная Часовня - ваш новый дом.
        Шестеро прошедших сегодня послушно отправляются за экзаменатором.
        ЧИТАТЬ ВТОРУЮ КНИГУ:99189/78658399189/786583(99189/786583)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к